Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Конец эпохи Андрей Ефремов
        История Бессмертного #4
        Тень огромной беды нависла над последними свободными народами мира Лаэди. Армия тьмы наступает по всем направлениям не считаясь с потерями, но вместо объединения перед лицом угрозы, сильнейшие королевства погрязли в междоусобице и борьбе за власть, а некогда мудрые и справедливые драконы и вовсе отгородились от всего остального мира. Но Бессмертные не сдаются и продолжают борьбу. Судьба пятой эпохи оказалась в руках клана Стражи Земли и только от них зависит как она закончится. Читайте четвертую книгу цикла История Бессмертного.
        Глава 1 Сюрприз
        Мы с Наташей стояли в комнате с глобальной картой перед только что появившимся порталом. Через три с лишним месяца я посчитал себя готовым к прохождению испытания. Когда выбирал себе напарника, перебрал множество вариантов, но остановился именно на Виате, и не потому, что она моя жена. Без хила мне будет очень трудно, а Наташа является лучшим лекарем в нашем клане, а может быть, и во всём альянсе. На мой взгляд, это логично, после прохождения финального разлома человеческих земель лекари получили возможность воскрешать на поле боя. Пусть всего лишь раз в сутки, но это дополнительный шанс не запороть важное дело. Я не знаю, будет ли ещё одна попытка. Поэтому, когда мы с Наташей направились в донжон, чтобы пройти испытание, проигнорировал обиженную физиономию Тора, который является одним из топовых дамагеров клана и считает, что дополнительный урон лучше лекаря поможет в прохождении. Пообещал, что если в следующем испытании количество участников увеличится, то он будет первым кандидатом на участие. Перед тем как зайти в портал, на минутку погрузился в воспоминания.
        Три с половиной месяца тренировок дались мне тяжело. Моё обучение немного затянулось. Магистр Роланд не давал и минуты отдыха, выжимая максимум из возможностей игрового тела, которые, к слову, увеличивались изо дня в день. У учителя оказалась богатая фантазия. Каждый день он издевался надо мной немного иначе, чем накануне. Курс мастера включал в себя не только практику. В перерывах между изнурительными боями на полигоне магистр визуализировал иллюзии разнообразных монстров и указывал уязвимые точки, при попадании в которые можно выбить крит.
        Уже через пару дней таких занятий система предложила мне редкое умение знаток анатомии. Из описания выходило, что по мере прокачки во время боя на мобе будут подсвечиваться уязвимые места. Я оценил перспективу такого умения и незамедлительно его изучил. С тех пор я начал его активно использовать, и к концу курса подготовки оно выросло на два уровня.
        Когда я попросил магистра дать мне совет по поводу героических умений, он ответил, что лучше иметь одно, но максимально развитое, чем пять начальных. Я послушал учителя и выбрал подарок системы за первое излечение от проклятья. Теперь я могу блинковать на десять метров каждые 30 секунд. За время тренировок магистр больно бил меня по мягкому месту, когда я забывал менять позицию каждые тридцать секунд. И что самое обидное, он умудрялся это делать, даже когда я находился на вершине дерева.
        Магистр научил совмещать блинк с умением знаток анатомии. Связка оказалась действенной. Чаще всего уязвимые точки находились сзади. Нужно всего лишь переместиться противнику за спину и атаковать. Но с этим поначалу возникали сложности. Моей концентрации не хватало, чтобы удержать активированное плетение во время короткого телепорта, и заклинания часто срывались. Но со временем моё мастерство росло, и такие оплошности стали случаться редко.
        Во время подготовки мы начали активно использовать и дар Анимуса. Перед началом обучения я забежал к покровителю долины жизни за наградой. Разговор получился короткий, единорог был всё ещё слаб, но его дар оказался очень полезным. Он наградил меня редким заклинанием - чувство жизни. Оно, по сути, являлось магическим аналогом радара. Заклинание работало очень своеобразно. Я чувствовал все живые объекты на определённом расстоянии, даже нежить, поскольку некроманту приходится вдохнуть в умершее тело частичку жизни. На начальном уровне радиус заклинания был небольшой - всего 15 метров, но к финальному испытанию я увеличил его до 40.
        Такой радиус уже являлся значительным преимуществом перед другими игроками. В моей голове возникали знание о местоположении и системное описание всех, кто попал в зону охвата. Понятия не имею, как это всё работает, но факт остаётся фактом. Как только моб пересекает условную границу радиуса действия, то в голове возникает знание, соответствующее полному системному описанию, в зависимости от степени прокачки идентификации. Сначала было непривычно, и я часто как бы «зависал», осмысливая полученную информацию, особенно когда в область действия попадала большая группа живых существ, но со временем я приспособился. Тем более что можно настроить фильтры, отсекающие разную мелочевку. Создавалось впечатление, что мой мозг адаптировался к поступлению большого массива данных, если говорить компьютерным языком, то мне установили больше оперативной памяти для ускорения всех процессов, проходящих внутри моей многострадальной головы.
        Что только с ней не делали за последние годы. Я уже не уверен, что полностью являюсь человеком в обычном понимании этого слова. Мой мозг неоднократно подвергался внешнему воздействию неизвестных технологий, и что сейчас собой представляет, не знаю даже я. Сказать по правде, я стал улавливать изменения в своём характере. Я стал более твердым, решительным, исчезли сомнения и самобичевания. Из головы ушли ненужные мысли, мышление очистилось. Также изменилось и моё тело. Я никогда не был толстяком, но и спортивной фигурой похвастаться тоже не мог. Так, середнячок, с небольшим животиком. А сейчас я могу пробежать двадцать километров и не сбить дыхание, мы как-то устроили с братом шутливый спарринг, так я уложил его через три минуты в глубокий нокаут, пришлось бежать за нашатырём. И это неприметный паренёк Стартов Кирилл, который когда-то завалил физические тесты в Роскосмос и никогда не занимавшийся никакими контактными видами спорта.
        После этого случая брат начал с опаской поглядывать на меня, а я уяснил один простой факт - игра меняет меня. Не знаю в лучшую или худшую сторону, но меняет. Я больше не обычный техник, который поймал сигнал внеземной цивилизации, а нечто совсем другое. Навыки и приёмы, изученные мной в игре, откладываются на подкорке и передаются реальному телу. Не полностью, конечно, но в достаточно большом объёме. Дошло даже до того, что я всерьёз попробовал сплести заклинание в реале. Естественно, ничего не произошло, но в тот момент я бы не удивился, если бы стену моей комнаты пробила огненная стрела.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Но что-то я отвлекся. Единственными слабыми местами заклинания чувство жизни были время работы и откат. После активации у меня было всего десять секунд, чтобы оценить обстановку, а потом наступал пятиминутный откат. Плетение было достаточно сложным, но у редких заклинаний была своя фишка, позволяющая активировать их мгновенно. Нужно всего лишь отточить каст до автоматизма, а потом система предложит выбрать жест, который должен сочетаться с мысленной командой.
        Я узнал это, когда довел скорость плетения огненной крови до тридцати секунд. Магистр заставлял меня практиковаться в плетении различных заклинаний по несколько часов в день. Как он выражался: ты должен делать это автоматически, без участия мозга, в любой ситуации и положении тела. Для активации выбрал выпрямленную вперед руку, делающую движение, как будто удерживаешь чужое горло в захвате. Каюсь, подсмотрел эту фишку в Звёздных войнах. Очень уж круто выглядел Дарт Вейдер, когда вот так выпрямлял руку, и его противник поднимался в воздух и начинал задыхаться. Да, у меня немного другой эффект, но движение классное. Под конец обучения я добился мгновенной активации и чувства жизни.
        По традиции доставалось не только мне, но и моим помощникам. Страх и Огонёк работали со мной на равных. Волк сильно заматерел и вырос. Белая шерсть со стальным отливом приобрела прочность металлической пластины, когти были способны разодрать приличного качества доспех, а зубы, не особо напрягаясь, могли перекусить человеческую кость. Наша связь со спутником возросла. И я начал понимать его мысли. Волк был разумным. Понял я это давно, и сей факт лишь подтвердил давно закравшиеся подозрения. Его мысли не отличались особой сложностью, но взаимодействовать нам стало значительно проще. Теперь я мог отдавать волку более размытые приказы, рассчитанные на определённую автономность действий, и на то, что мозгов зверя хватит на осмысливание.
        Стихийный помощник также сильно подрос, его голос уже совершенно не напоминал детский. Теперь он мог сопровождать меня целых четыре часа в день. С помощью магистра у спутника открылась одна из самых важных для мага способностей - восстановление маны. Миниатюрный дракончик был частью меня и не мог удалиться больше чем на несколько метров от моего игрового тела. Во время блинка он перемещался вместе со мной и постоянно подпитывал магической энергией, что существенно повышало мои возможности. Зелья - это, конечно, хорошо, но когда под рукой есть собственный генератор маны, то жить и магичить становится значительно проще.
        Примерно через месяц после начала тренировок я попросил магистра показать уязвимые точки и способы уничтожения не только монстров, но и разумных, населяющих мир Лаэди, включая драконов. В тот момент Роланд посмотрел на меня очень странно, возможно, в том взгляде появилась крупица уважения к своему ученику. Мою просьбу магистр выполнил. С того дня на полигоне против меня стали выходить не только монстры, но и разумные, в арсенале которых было огромное количество умений и заклинаний.
        Мой болевой порог вышел на новый уровень. Мозг был не в силах запомнить, сколько раз моё игровое тело подверглось всевозможным пыткам. Я горел, меня замораживали заживо, хищные растения пронзали тело множеством острых отростков, воздушные клинки отрубали мне конечности, проклятья полностью лишали сил, магия смерти покрывала игровое тело болезненными, кровоточащими язвами, всевозможное оружие крошило и дробило кости в различных участках. Вот лишь малый список того, что я пережил в процессе обучения. Но я терпел и учился. Учился противостоять любому противнику, что бы ни случилось. Никакой шаг врага не должен стать для меня неожиданностью.
        С каждым днём взгляд магистра становился всё более уважительным, похоже, он не ожидал от бессмертного таких прыти и настойчивости. Противники становились всё сильнее и изобретательнее, а справляться с ними всё сложнее. Вершиной мастерства стало противостояние дракону. Признаюсь честно, первые несколько дней я не мог нанести ни единицы урона мощному пятиметровому ящеру. Но со временем, с помощью грамотных советов магистра и знанию анатомии, дело пошло.
        Своего первого иллюзорного дракона я убил ровно через три с половиной месяца после начала обучения. Это событие совершенно неожиданно оказалось моим экзаменом на звание мастера. Это я узнал в момент своего триумфа, когда я весь окровавленный, с жалким десятком в шкале жизни, в полуобморочном состоянии победно поставил ногу на тушу поверженного дракона. Магистр даже снизошёл до улыбки, чего на моей памяти не случалось никогда.
        Из его сухого, короткого рассказа я узнал, что дракона может победить далеко не каждый. Эти ящеры чрезвычайно живучи и обладают колоссальной магической мощью. Это обстоятельство я не раз прочувствовал на собственной шкуре. Хотя в реальном бою всё будет ещё сложнее. Иллюзии настраивает магистр, а он не подозревает, что драконы мультистихийники и способны комбинировать заклинания разных школ магии. Но даже в таком, так сказать, урезанном состоянии справиться с клыкастой, злобной тварью было очень непросто.
        Когда магистр вручил мне ключ от сундука, сказал, что моё обучение окончено, и удалился, то до моего измождённого длительным боем мозга это обстоятельство дошло не сразу. Ещё секунд тридцать я осмысливал тот факт, что месяцы моих мучений подошли к концу, и только тогда обратил внимание на зажатый в руке ключ. Ко мне вернулся азарт игрока, который завершил сложнейший квест, и теперь настало время для заслуженной награды.
        И она последовала. Магистр сделал мне королевский подарок - полный сет экипировки магического качества.
        Сет предметов ученик магистра Роланда. Состав:
        Нагрудная броня из эльфийского сплава с добавлением магической руды.
        Наплечная броня из эльфийского сплава с добавлением магической руды.
        Наручи из эльфийского сплава с добавлением магической руды.
        Наголенники из эльфийского сплава с добавлением магической руды.
        Шлем из эльфийского сплава с добавлением магической руды.
        Амулет из сплава золота и мифрила с добавлением магической руды.
        Когда до мозга дошло, какое сокровище попало в мои руки, я не сдержал торжествующего выкрика. Магический сет - это же мечта геймера. Собрать сет легендарок или эпиков нереально - слишком редкие предметы, ими можно усилить уже имеющееся качественное обмундирование или при необходимости заменить один из предметов сета, что, конечно, нежелательно, обычно за ношение сета предусмотрен специальный бонус. Посмотрим, что мне досталось за месяцы мучений более подробно:
        Название: Нагрудник ученика магистра Роланда.
        Тип: экипировка
        Класс: магический.
        Качество: отличное. Предмет сделан мастером кузнецом
        Прочность: 800/800
        Описание: выдаётся учителем особо отличившемуся ученику, достигшему звания мастер.
        Свойства:
        Непробиваемый - эльфийский сплав очень редкий материал, его невозможно пробить или разодрать когтями.
        Маскировка +5 %, вас труднее заметить.
        Встроенное магическое свойство - незаметный. Изделия из эльфийского сплава не ощущаются на теле, не сковывают движений и имеют малый вес.
        Внимание, предмет изготовлен с добавлением магической руды. Вы можете встроить в предмет любое изученное вами заклинание вашей стихии или внедрить плетение из любой другой магической школы, попросив или купив необходимое знание у игрока или нпс. Внимание, в данный клас предметов можно внедрить плетения первого и второго рангов.
        +500 к защите груди.
        +30 к интеллекту
        +25 к мудрости
        +20 к телосложению
        +20 к ловкости
        +2000 к мане
        Требования: подтвержденное умение мастер ближнего боя.
        Цена: невозможно продать/подарить/украсть.
        Все остальные предметы, кроме амулета, имели примерно те же параметры и свойства. Отличительной особенностью ювелирного изделия было наиполезнейшее свойство. Он снижал откат всех заклинаний на 15 %. А так, непробиваемый, незаметный и +5 % к маскировке было общим у всех эльфийских изделий. А то, что сии произведения искусств вышли из-под молота эльфийских кузнецов, несомненно. Тонкие пластины зелёного, гибкого, хорошо гнущегося и действительно нисколько не сковывающего движения металла были украшены изысканной гравировкой, которая переплеталась замысловатым узором. Когда я надел на себя весь сет, то узор различных элементов экипировки соединился в единое целое и подсветился слабым зеленоватым свечением, а перед глазами появилось системное сообщение:
        - Внимание, вы экипировали полный сет из коллекции ученик магистра Роланда. Вам доступны дополнительные свойства:
        Аура единства - поглощает 5 % урона и преобразует в единицы жизни.
        Непрезентабельность - для постороннего взгляда сет выглядит совершенно обычно и не выделяется из основной массы экипировки. Отключается по желанию владельца.
        +100 к защите каждой области тела.
        +10 ко всем характеристикам. (За исключением непрокачиваемых за счёт свободных очков характеристик)
        Пять процентов вампирика[1] - это, конечно, мало, но дополнительный приток жизни никогда не помешает. Я не смог сдержать эмоций от подарка магистра и ворвался в кабинет учителя, чтобы его поблагодарить.
        - Не за что, ученик, - сухо ответил старик, но по его глазам я понял, что ему приятно. - Очень надеюсь, что ты не подведешь меня, как и весь наш мир.
        На этом наш короткий разговор закончился, и я покинул школу магистра Роланда. Следующего квеста мне не предложили, значит, чтобы стать магистром, нужно совершить что-то необычное, заслуживающее уважения.
        На следующий день после окончания квеста, когда я проспал часов десять подряд, меня ждал большой сюрприз. Когда я проснулся, то возле кровати стояла стойка с костюмом и записка от Наташи:
        - Как проснёшься, прими душ, надевай костюм и спускайся.
        На тот момент я ещё не до конца проснулся, да и за последние месяцы привык выполнять приказы Роланда, так что мозг выполнил указания в точности. Как оказалось, я пришёл на собственную свадьбу.
        Когда я, позёвывая, спускался, на ходу застёгивая последнюю пуговицу шикарного костюма, меня оглушил крик толпы, которая собралась в нашей гостиной. Тут был весь офицерский состав клана Стражи и несколько знакомых лиц из альянса, но в тот момент я никого из них не видел. Мой взгляд не отрывался от красавицы в белом платье, которая скромно стояла у алтаря и также смотрела на меня. Наташа была великолепна. Она была в белом приталенном платье, сшитом по последней моде. Современные модельеры вшивали в ткань платья микроголопроекторы. Они дополняли полученный образ тщательно подобранной голопроекцией, которая, по сути, не отличалась от иллюзий, так часто применяемых нами в альфе.
        Сюрприз у друзей получился что надо. Меня захлестнула волна знакомых по игровой жизни людей и понесла по направлению к любимой девушке. Её рука легла в мою, и я не смог сдержать очередной импульсивный порыв, поцеловал свою невесту.
        - Босс, пока ещё рано, церемония только началась, - услышал я знакомый голос Тора, которого в реальности звали Паша. Я оторвался от сладких губ Наташи. Помада с ароматизатором? Подумал я. Нет, всё-таки я неисправим, даже под воздействием внеземных технологий. Опять в ответственный момент в голову лезет всякая чушь.
        - Как тебе мой сюрприз? - тихо спросила красавица, стоящая рядом со мной, пока важного вида тетка начала торжественную церемонию бракосочетания.
        - Просто изумительно, ты умничка, я тебя люблю. Жаль, что не мог участвовать в планировании.
        - Мне только в радость, я видела, насколько тяжело тебе было, и захотела устроить тебе праздник. Твой брат поддержал это решение и помог с организацией мероприятия.
        Праздник удался на славу. Компания подобралась отличная. Я познакомился вживую со всеми офицерами, некоторыми активными участниками игровой жизни, лидерами союзных кланов и их приближёнными. Брат заманил в нашу глушь известного ведущего и популярную музыкальную группу. Так что с развлечением гостей проблем не было. За время моего вынужденного отсутствия ребята наняли организаторов, которые подготовили и украсили пространство между нашими домами. Именно там, под открытым небом, и прошла наша свадьба, а потом и отпаднейшая вечеринка.
        Веселье длилось всю ночь. Я совмещал приятное с полезным и попутно выяснял, что произошло в жизни клана и альянса за три с половиной месяца. Новостей было много. Король Стефан выполнил своё обещание. Совместно с гномами начато строительство огромного укрепрайона вокруг леса Анимуса. По углам будут располагаться замки союзных кланов. Бюджет и проекты давно согласованы, и работы по возведению идут полным ходом. Кентавры и гоблины активно участвуют как в строительстве форта, так и в обороне долины. Попутно кентавры осваиваются на новой территории и начали строительство собственного города. Гоблинам в этом плане повезло больше. Им достался уже готовый подземный город, нужно всего лишь привести его в нормальный вид. Проклятые существа не очень заботились о чистоте и порядке.
        Возле нашего замка, на месте бывшего заброшенного поселка, теперь располагается тренировочный полигон, выполненный по последнему слову магической средневековой мысли. Его строительством занимался Рундар, а личный друг короля, магистр иллюзий, наложил свои чары. Теперь в любом участке полигона можно смоделировать определённую местность, желаемого противника и потренироваться. Судя по восхищённым отзывам соклановцев, получилась отличная площадка для приобретения реальных боевых навыков с самыми разнообразными противниками.
        Храм богини жизни, превращённый игровой механикой в данж, являлся жемчужиной получившегося комплекса. Прохождение этого подземелья малой группой из 5 - 7 игроков являлось финальным испытанием при повышении боевой квалификации игроков клана и альянса. Король выделил десять отставных военных и нескольких молодых магов в качестве инструкторов, которые нещадно гоняли матерившихся людей и постоянно придумывали новые способы осложнить им игровую жизнь. Но результаты были, и ещё какие. Характеристики росли как на дрожжах, и в группы подготовки образовалась очередь из игроков клана и альянса.
        Клан перешёл на новую ступеньку развития, значительно расширив лимит, и Найт не вылезала из вербовочного пункта. К нам хотели попасть многие, но места всё равно ограничены, и приходилось тщательно проверять каждого игрока. В такой ситуации, когда собеседования идут одно за другим, очень сложно выявить скрытого шпиона. Не помогает даже тот факт, что Найт до максимума прокачала заклинание чувство лжи. Если профессионалы умудрялись обходить современные детекторы лжи в реальном мире, то существовал большой шанс, что они справятся и в мире магическом. Несколько раз сработало заклинание клятвы, навсегда забанив игроков, сливших клановую информацию на сторону, хотя, по словам Найт, это были мелкие сошки, и ничего важного они знать не могли, но это первый звоночек.
        Игроки альянса начали активно патрулировать коридоры царства гномов, что существенно снизило смертность нпс. Попутно узнавали месторасположение разломов и набивали квеститомы. К сегодняшнему дню зачистили пять из десяти. Какая территория откроется после перехода комнаты на второй уровень, мы не знаем, так что приходится работать во всех направлениях одновременно.
        Война с царством тьмы идёт полным ходом. И пока она развивается не в нашу пользу. Свободный народ совместно с огромным количеством игроков, обитающих в тех землях, оказались не в силах противостоять напору армий нежити и демонов. Вторженцы продвинулись уже больше чем на 100 километров и продолжают наступать. Даже орки не в силах остановить армии тьмы и были вынуждены оставить свои первоначальные позиции. Им пришлось отступить вглубь своих земель на 50 километров и отказаться от идеи войны на два фронта. Об этом мне пришло системное сообщение, в котором говорилось, что на совете кланов было принято решение отложить месть бессмертным и сосредоточить все силы на отражении внешней агрессии.
        Ночь выдалась весёлой и насыщенной. Разговоры об игре переплетались с историями из жизни, которые рассказывали люди, за короткое время ставшие моими друзьями. Наташа не отходила от меня ни на шаг, девушка очень соскучилась. Последнее время мы очень мало виделись. Чаще всего я спал, не вылезая из капсулы, не в силах доползти до кровати после тренировочного дня. Но всё хорошее когда-нибудь заканчивается. Закончился и этот день. Гости разъехались по домам, не дело оставлять клан без всего офицерского состава надолго. Кому-то из основателей и так приходилось периодически отлучаться, чтобы погрузиться в игру и решить важный вопрос. Наши капсулы были под боком, и отдуваться за всех приходилось тоже нам.
        Я взял Наташу за руку, крепко её сжал, давая понять, что время пришло. Девушка кивает своим мыслям, и мы вместе проходим через портал. Первое испытание началось.
        [1] Вампирик - общее название умений или заклинаний, которые забирают хп у противника и передают игроку, либо преобразуют в хп часть урона.
        Глава 2 Оплот
        - Внимание, вы - первые игроки, которые попали на материк Аминорум. Вам полагается награда. Желаете получить?
        - Внимание, информация о первом шаге задания двое против всех глобальной цепочки Альфа обновлена.
        О как, не успели мы прибыть на место, как система наградила дополнительной информацией. Прежде всего надо осмотреться и убедиться, что мы находимся в безопасности, а потом уже изучать системки.
        - Как тут красиво, - восторженно прошептала Наташа. Да, я был с ней абсолютно согласен. Портал выбросил нас на песчаном берегу бирюзового моря. Солнце жарило так, что я, находясь в полном металлическом сете, тут же покрылся потом. Ноги проваливались в белоснежный песок, и в десяти метрах раздавался шум волн. Идиллия, мы попали на райский курорт. Но расслабляться не стоит. Я сложил правую руку в жесте активации чувства жизни, и истинная картина предстала передо мной. В двадцати пяти метрах от нас я определил наличие жизни. Мне потребовалась секунда на осознание показателей обнаруженного моба, и я скомандовал:
        - Тревога, быстро отходим к вон тем камням.
        Наташа моментально собралась, обожаю это её качество, и мгновенно приступила к выполнению поставленной задачи. А именно - припустила к видневшимся вдалеке камням. Я незамедлительно последовал за ней. Причиной столь поспешного бегства стал земляной червь 100 уровня, который понял, что жертвы ускользают, и начал активное преследование. На поверхности песка образовался небольшой холмик, который довольно резво начал перемещаться в нашу сторону. Намного более резво, чем двигались мы. Если ничего не предпринимать, то добежать до спасительных камней у нас не получится.
        На ходу скастовал фаербол, но он врезался в песок, не причинив мобу вреда. Пока тело червя находится под землёй, повредить я его не смогу, я не маг земли. А интуиция мне подсказывает, что если он вылезет наружу поблизости от нас, то спастись будет проблематично. Идея, как выиграть время, родилась спонтанно, но могла сработать.
        - Продолжай двигаться к камням, - крикнул я Виате, а сам немного изменил траекторию бега и снизил скорость. Если Наташа доберётся до безопасного места, то, в крайнем случае, сможет меня воскресить. Как я и планировал, червь двинулся за мной, стремительно сокращая расстояние. На бегу я скастовал огненное копьё, но применять его пока не стал. Когда я услышал нарастающий шум за своей спиной, а из песка показалась огромная, безглазая, зубастая пасть, я блинканул на десять метров вбок и атаковал выпрыгнувшего монстра.
        Магическое копье вонзилось в бок огромному червю, и раздался полный злобы рёв монстра. Не боли, а именно что злобный. Моё заклинание сняло лишь незначительные 2 % от шкалы его жизни, и лишь разозлило моба. Самое трудное для меня сейчас - это пережить секунды до отката блинка.
        Но всё оказалось не настолько фатально. Моб хоть и обладал большой прямолинейной скоростью, но с манёвренностью у него было откровенно паршиво. Для разворота ему требовалось гораздо больше времени, чем занимал откат моего героического умения, и я успокоился. Теперь повоюем. Бой занял около получаса и закончился моей абсолютной победой. Простой алгоритм, который управлял действиями моба, не смог справиться с моими возможностями. В какой-то момент я просто перестал двигаться и начал ждать, когда в очередной раз промахнувшийся моб развернётся и пойдёт в новую атаку, чтобы вновь получить заклинанием во время попытки добраться до моего игрового тела.
        - Внимание, ужас побережья убит. Вы получаете 2 % к необходимому для повышения уровня опыту.
        Ого, опыта отсыпали нехило. А я всё гадал, как будет реализована система прокачки на более высоких уровнях. Дело в том, что по мере роста для каждого левелапа требуется всё больше опыта, и со временем каждый победный лог превратится в простыню из цифр. Опыт начнет исчисляться числами с девятью нулями и больше. Очень неудобно читать такой лог. Но когда за каждую победу тебе будут выводить процентное соотношение полученного в результате боя опыта, воспринимать информацию станет намного проще. Альфа, как всегда, оказалась очень продуманной игрой.
        - Оставайся на месте, - написал я Наташе, которая весь бой провела на скоплении камней в полукилометре, и прикоснулся к туше червя. Моей наградой стали пять хитиновых пластин ужаса побережья и одна довольно большая монета, сделанная из металла, очень похожего на серебро. Из названия сего денежного знака я узнал, что стал обладателем пяти Аминарийских крон. Этот факт навел на одну простую мысль. Если на материке есть деньги, значит, есть и население, осталось только его найти.
        - Взгляни, - кинул я монетку Наташе, когда благополучно добрался до безопасных камней.
        - Ого, и когда ждать визит аборигенов? - тут же ухватила правильную мысль Наташа.
        - Довольно скоро, - изменившимся голосом ответил я. - Один из них в данный момент наблюдает за нами из джунглей.
        Это обстоятельство я узнал, когда в очередной раз активировал чувство жизни. На самой границе дальности я почувствовал разумную жизнь, но какую-то странную, не похожую ни на что виденное мной раньше. А за время тренировок с магистром в область действия заклинания попадало множество различных рас, населяющих мир Лаэди. Наблюдающий за нами, как будто почувствовал, что обнаружен, и моментально скрылся в глубине обширных джунглей, которые начинались метрах в сорока от моря.
        - Идём на контакт? - уточнила Виата.
        - Да, но прежде нужно получить системную награду и прочитать обновлённое описание задания.
        Наградой первооткрывателю континента стала карта. К большому сожалению, на ней был отображён только контур материка, а если точнее, то два контура. Первый охватывал огромную площадь, по моим прикидкам, сопоставимую с Северной Америкой реальной Земли. Но большинство этого континента оказалось под водой. Второй контур огибал надводную часть Аминарийского материка, намного менее протяжённую. Она составляла примерно 3 % от общей поверхности. Это какова же должна быть сила магических атак, чтобы погрузить такую огромную поверхность суши в морскую пучину? До меня начал доходить масштаб трагедии, произошедшей с этим миром во времена войны богов. Карта оказалась динамической. Она отображала наше текущее местоположение и автоматически пополнялась по мере исследования материка.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Глобальная цепочка заданий Альфа, шаг первый - двое против всех. Основная цель: где-то на континенте Аминорум располагается скрытое место силы, центром которого является обломок посоха Торсунвальда. Отыщите место силы и добудьте часть координат, которые запечатлелись на божественном оружии во время смертельного удара, полученного Торсунвальдом в последней битве войны богов. Дополнительное задание: помогите народу континента Аминорум в их борьбе с проклятыми, - прочитал я вслух.
        - Информации не много.
        - Да, но зато стало понятно с чего начать. Нужно выходить на контакт с местными. Они должны хорошо знать континент и смогут существенно сократить время наших поисков.
        - Если захотят.
        - Да, ты права, если захотят. Но в том случае, если мы докажем им свои намерения и поможем в борьбе с проклятыми, то они нам помогут. Либо можно начать прочёсывать весь континент, попутно вступая в поединки с местной фауной. Если по пляжу гуляют червяки сотого уровня, то даже боюсь представить, что нас ждёт в глубине материка. Я, конечно, получил пять уровней за время обучения, но, боюсь, моих сил может не хватить.
        - Убедил, сдаюсь, - шутливо подняла руки вверх Наташа, - тыкаться вслепую не очень умно. А если местные аборигены окажутся агрессивными?
        - Постараемся глушить не наповал, если не рассчитаю силы, откачивай. Трупов на стадии первого контакта лучше избежать. Обычно это серьёзно затрудняет общение.
        - Задача принята, - козырнула Виата и, не удержавшись, поцеловала меня в щёку. Эйфория медового месяца, а если точнее, не месяца, а трех дней, проведённых нами на удалённом океанском острове, ещё не прошла, и окружающая обстановка напомнила счастливые часы, проведённые наедине.
        Местные окружили нас практически сразу, как мы зашли в тропический лес. Их сигналы ощущались очень странно, с одной стороны они были очень похожи на звериные, но с другой имелись значительные сходства с людьми. Надо разбираться. Направление входа в джунгли я выбрал не случайно. Мы целенаправленно двинулись к тому месту, где я обнаружил наблюдателя, и остановились. Я пытался намекнуть, что обнаружил слежку и желаю говорить, а не воевать.
        Меня поняли. Уже через десять минут из зарослей вышел смуглый человек в чёрной кожаной броне. Оружие ему заменяли стальные когти, которые были закреплены замысловатым способом на наручах, сделанных из чёрного металла, в котором я узнал метеоритное железо. Человек остановился в пяти метрах от нас и, воинственно скрестив руки на груди, заговорил:
        - Что вам нужно, пособники врага? - Его голос оказался грубым, отрывистым, лающим. Создавалось впечатление, что незнакомец говорит очень редко.
        - Ты принял нас за кого-то другого. Мы являемся подданными королевства Мемория, что находится на материке Строндум. Мы прибыли на этот континент 20 минут назад и понятия не имеем, о чём ты говоришь.
        Название нашего материка мне подсказала Наташа, которая довольно часто общалась с Альгой, которая часто бывала в библиотеке гильдии магов.
        - Ты лжёшь, враг. Древняя война уничтожила всю жизнь, остались только мы.
        - До сегодняшнего дня мы думали точно так же, но в мире сохранилась и другая жизнь. Люди не единственная выжившая раса.
        - Люди? - удивлённо произнёс мой собеседник. - А кто тебе сказал, что мы люди?
        Я не успел осмыслить последнюю услышанную фразу, как загадочный местный начал меняться. Всё происходило как в голофильмах: лицо вытянулось и за секунду покрылось шерстью, руки и ноги вывернулись под неестественными углами, послышался странный треск, и вместо человека передо мной предстал двухметровый, злобно скалящийся волк. Окружающие нас джунгли наполнили точно такие же звуки, и их было много. Чувство жизни подсказало, что в радиусе сорока метров находится десяток оборотней. Теперь я понял, почему отпечаток жизни казался мне таким странным. Это были уже не совсем люди. Ну, или уже совсем не люди, время покажет.
        Мышцы зверя бугрились под чёрной, со стальным отливом шерстью. На передних лапах я разглядел наручи, с закреплёнными когтями, которые блеснули на просочившемся через листву лучике солнца. Оружие интегрировалось со звериной формой и осталось с неписем даже после обращения в зверя. Волк переминался с лапы на лапу, маленькими шажками сокращая расстояние между нами.
        Через секунду противник атаковал. Прыжок был настолько стремительным, что если бы я его не ждал, то обязательно бы пропустил. Блинк вместе с Виатой на два метра в сторону и молниеносный каст огненной цепи в промахнувшегося оборотня. Ещё одна полезная фишка полностью прокаченного героического умения. Я могу брать с собой попутчика, правда, расстояние перемещения сокращается в пять раз.
        Моё заклинание опутало ноги волка, который успел развернуться прямо в полёте, собираясь атаковать повторно. С жалобным поскуливанием оборотень упал на землю. Цепь надежно сковала лапы, да ещё и причиняла постоянную боль, обжигая существо. В местах соприкосновения шерсть начала тлеть, давая доступ огненной стихии к плоти оборотня. Резиста от огня у него явно не было. В воздухе запахло палёным.
        Остальные местные жители не стали спокойно смотреть, как мучается их собрат, и решили принять участие в веселье. Из густых зарослей на более или менее открытую площадку выскочила подмога: две пантеры, ягуар, медведь и пять волков. Ага, значит, существует разнообразие при обращении, мимоходом отметил я.
        - Постойте, я не хочу с вами драться, - прокричал я и развеял огненную цепь, в качестве подтверждения добрых намерений. Волк тут же вскочил на ноги и прихрамывая отошел немного назад. По его глазам было видно, что он испытывает боль, но глаза горели яростью. Нет, этот не отступит. Оборотни окружили нас со всех сторон, и мой первый противник, подняв голову вверх, завыл. Сигнал был услышан собратьями, и они одновременно прыгнули.
        Что же, придётся действовать более жестко. Доля секунды, и два плетения огненного кольца, подвешенные на магической сети, материализуются перед моими глазами. Синергия. Мощная волна пламени распространяется от моего тела и отбрасывает оборотней прямо в полёте. Опалённые тела отлетают метра на три, и по джунглям разносится дикий, совсем не звериный рёв. В нем сливаются ужас и боль десятка оборотней. Вонь палёной шкуры заполняет окружающее пространство, дышать становится проблематично.
        - Ви, масс хилл, цель - все присутствующие.
        Наташа, готовая к такому приказу, моментально кастует лечилку. И крики обожженных людей, которые сменили звериный рев, затихают. От пережитого болевого шока человеческая натура пересилила звериную, и местные перекинулись обратно в людей. Как только ушла боль, они поднялись на ноги и с яростью на лицах бросились в атаку. Взор их был затуманен, они уже не контролировали себя. Горячка боя полностью захватила их разум. Неужели придётся убивать?
        - Довольно, - прозвучал властный голос из глубины джунглей, и атака оборотней моментально остановилась. Из взглядов людей, которые секунду назад были готовы разорвать нас на маленькие кусочки, ушла злоба, сменившись страхом. Они нервно переглянулись и виновато уткнулись в землю. Только сейчас я заметил, что лица всех, кто нас атаковал, очень юны. На мой взгляд, им ещё нет 18. Мы с Наташей умудрились нарваться на агрессивных подростков.
        - Отправляйтесь в оплот, я поговорю с вами позже. Это же надо было додуматься напасть на архимага. Вы что не видели, как этот чужеземец победил обитателя песков? - проговорил крепко сложённый, немолодой мужчина, который вышел из джунглей.
        - Нет, мы засекли их только тогда, когда они пересекли границу леса, - угрюмо ответил первый напавший на нас паренёк.
        - Теперь у меня появились вопросы и к вашему наставнику, - сурово припечатал молодежь опытный воитель. По лицам парней и девчонок, а две пантеры после преобразования оказались молодыми девушками, я понял, что в ближайшем будущем их ожидает масса не очень приятных минут, а может быть и часов.
        Когда под суровым взглядом старшего товарища молодёжь ретировалась, его взгляд переместился на нас.
        - Спасибо вам, чужеземцы, что не стали убивать, хотя могли, я это видел. Меня зовут Кэлон белый медведь, или просто Кэлон. Откуда вы и зачем пришли на земли нашего прайда?
        - Здравствуй, Кэлон белый медведь. Меня зовут Кирик де Стар, и я граф свободного королевства Мемория. А прибыли мы на ваш континент с важной миссией. Нам нужно найти часть божественного посоха, который некогда попал в эти земли.
        Процесс обмена информацией занял много времени. После первоначального знакомства, минут через 20, к нам присоединились Лана пушистый хвост и Гуми кровавый клык. Эти трое оборотней являлись лидерами трех оплотов - последних очагов сопротивления на материке Аминорум.
        Как выяснилось из нашего общения, обнаруживший нас разведчик побежал в оплот, чтобы доложить о прибытии неизвестных чужаков, сумевших убить песчаного червя, наводившего ужас на окружающую территорию, а группа подростков, выполняющих задание, подошла немного позже, и случился конфликт, лишь чудом не закончившийся чьей-нибудь смертью.
        Обстановка на материке сложилась катастрофическая. Захватчики ударили практически сразу, как отгремели последние заклинания войны богов и немного успокоилась тектоническая активность, погрузившая большую часть материка под воду. Из многочисленных рас, некогда населяющих прекрасный континент, выжили только люди. Да, именно людьми некогда были нынешние обитатели этого полного опасностей края. Но со временем, под действием внешних факторов и огромного количества сильнейших мутантов, образовавшихся под влиянием повышенного магического фона, оставшегося после войны, люди изменились. Немало этому поспособствовал и этот самый повышенный магический фон, оставшийся на континенте и по сей день. В обличье зверя люди могут спокойно перемещаться по суше, не вызывая агрессии местной фауны.
        Болезнь, которую распространяли проклятые, сначала действовала на людей точно так же, как и на нашем континенте, а именно - обращала в себе подобных. Но когда изменились люди, изменилось и проклятье. Если проклятый моб поцарапает оборотня, то раз в месяц, в полнолуние, он превращается в монстра. Его сила, ловкость, да и вообще, если говорить игровым сленгом, все его характеристики возрастают чуть ли не тысячекратно. В этом состоянии его убить практически невозможно, но самое страшное - оборотень теряет над собой контроль и стремится заразить всех окружающих.
        Когда фаза луны сменяется, то человек не помнит, что с ним происходило, и спокойно живёт дальше, не зная, что является носителем болезни. Кэлон объяснил, что заражённый оборачивается не в своего зверя, а в чёрного монстра, не похожего ни на одно животное. Поэтому и вычислить таких оборотней очень сложно.
        Оборотни приспособились жить в таком суровом мире. Каждое полнолуние все обитатели оплотов, вне зависимости от возраста, были вынуждены проводить в магически укреплённых клетках. Даже если среди жителей появлялся заражённый, то он был не способен обратить других. Но со временем положение вещей осложнилось. Магов, как и везде, с каждым поколением становилось всё меньше. Защитные свойства клеток ослабевали. И в какой-то момент заражённые начали вырваться из своих тюрем и свободно разгуливать по городам.
        В тот момент среди населения разразилась настоящая паника. Заражённые монстры проникали в дома людей и за несколько часов обнуляли прочность клеток, которые снаружи оказались намного менее прочными, чем изнутри, тем самым распространяя проклятье.
        А в последнее время заметно выросла активность проклятых. Около полугода назад они начали планомерно прочёсывать джунгли в поисках уцелевших оборотней. Людям уже дважды приходилось перемещать оплоты, чтобы не обнаружить себя. Но проклятые не сдаются, и безопасных мест на карте остаётся всё меньше. Если им не помочь, то ещё год, максимум два, и свободных людей в этой части света не останется. Их и так уже вытеснили к самому побережью.
        Цель нашего путешествия, ну кто бы сомневался, располагается в центре континента, в самом сердце вражеской территории. Оборотни изначально селились как можно ближе к месту силы, так как божественный артефакт является мощным источником магической энергии, и держать оборону от агрессивных монстров, подпитываясь маной, было намного легче. Но именно это излучение и привлекло проклятых, питающихся этой энергией, и со временем они выдавили выживших местных из столь привлекательной локации.
        - Если вкратце, то именно так обстоят дела, - подытожил свой рассказ Кэлон.
        Далее настала наша очередь. Я говорил долго, периодически мою речь дополняли дельные комментарии Виаты, которая многое узнала об истории разных народов и войне богов. Когда мы закончили, на улице уже начало смеркаться. По напряжённым выражениям лиц оборотней я догадался, что ночь - это не самое безопасное время. Кэлон предложил продолжить разговор в своём оплоте, который называется Бэлум. Мы, естественно, ничего не имели против, но нас предупредили, что без формы зверя добраться будет сложно. Местные мобы крайне агрессивно настроены к людям и нападают целыми толпами.
        К изумлению местных жителей проблем при движении не возникло. Я накинул на всех маскировочную иллюзию, и людям даже не пришлось оборачиваться в зверей. За время моего обучения магистр отводил на работу с плетениями несколько часов в день, и я улучшил многие заклинания. Теперь иллюзия глушила все звуки и запахи, не выпуская их за пределы радиуса действия. Так что час пути не пропал зря, мы продолжили обмен сведениями.
        Ко входу в оплот мы подошли в полной темноте. У оборотней отличное зрение, и ночью они видят практически так же хорошо, как и днём. Мы с Наташей тоже не испытывали дискомфорт от такой прогулки, заклинание ночное зрение отлично помогает в данной ситуации. То, что мы пришли к месту обитания оборотней, я понял, лишь оказавшись внутри небольшой пещеры, в глубине которой оказался хорошо замаскированный проход, да ещё и для надёжности перекрытый огромным валуном.
        Кэлон быстрым движением руки сплёл несложный узор заклинания и поднял его вверх, пропуская всех внутрь. Переключившись на магическое зрение, увидел, что оборотень использует неизвестную мне магию, отображающуюся зелёным цветом. Плетение было очень похоже на бытовое заклинание левитации, но немного видоизменённое, сходу понять сложно, нужно будет разбираться, как появится время.
        Когда мы прошли внутрь, Кэлон опустил камень, который лёг в специально сделанное углубление. Если не знать, что за ним есть лаз, то догадаться будет практически нереально. Очень качественная маскировка. Ещё несколько десятков метров мы петляли по узкому, естественному проходу и упёрлись в мощную деревянную дверь. Кэлон воспроизвел условный стук, ему что-то ответили, он постучал снова, но комбинация уже была другой. Мда, паранойя у этих ребят зашкаливает. И немудрено, столько лет провести в постоянной борьбе за выживание, каждую секунду ожидая нападения, в таких условиях примешь и не такие меры по обеспечению безопасности.
        Дверь, наконец, открылась, и мы прошли в небольшую оборудованную пещеру, из которой имелось ещё несколько проходов, также перегороженных дверьми. В этой пещере также соблюдалась абсолютная световая маскировка. Вслед за Кэлоном мы прошли дальше и через десять минут продвижения по извилистому тоннелю оказались в хорошо освещённой огромной пещере, служившей пристанищем нескольким тысячам людей, уставших от постоянного пребывания на грани жизни и смерти.
        - Вот так мы и живём, бессмертные, - подытожил печальную картину Кэлон. - Скажите, вы сможете нам помочь?
        И столько надежды было в этом вопросе. В сердце полыхнуло огнём. Так не должно быть. Костьми лягу, но облегчу существование этим людям.
        - Да, сделаем всё, что в наших силах. А сил у нас предостаточно, - твердо ответил я. И пересчитал количество противоядий, находящихся у меня в инвентаре. Эх, всего пять штук и одна эссенция. Чтобы вылечить всех, придётся много убивать, но к этому обстоятельству я уже привык.
        Глава 3 Шанс
        Две недели до полнолуния мы истребляли местных мобов и уничтожали проклятых существ, чтобы накопить как можно больше противоядий. Проблема заключалась в том, что, просканировав ауры всех оборотней, я не нашёл и следа проклятья. А это значит, что выявить заражённых получится только в полнолуние, когда оно вступит в силу. Также у меня не было уверенности, что противоядие подействует, но других вариантов не было. Эссенция жизни, несомненно, поможет решить проблему, но у меня нет большого количества столь ценного зелья, а мэллорны на континенте не растут, я узнавал.
        Да и если бы росли, сварить сложное зелье было бы некому, Виата ещё не доросла до таких высот алхимии. Зато за время нашего пребывания на континенте Аминорум местные знахари обучили Наташу нескольким очень интересным рецептам из произрастающих тут растений. Она назвала их усиленными и попала в самую суть. Местные растения, вынужденные расти в условиях повышенного магического фона, имеют намного большую энергоёмкость, а значит, способны восстанавливать больше хп и маны.
        Это обстоятельство оказалось очень кстати. Так как во время боя находиться в радиусе досягаемости заклинаний Виаты удавалось не всегда. С подачи местных умельцев она также научилась готовить зелье скорости, существенно повысившее каст заклинаний. Учитывая эти факты, я превратился в настоящую машину смерти. Особенно это было заметно в те часы, когда я призывал Огонька, непрестанно закачивающего в меня ману.
        Огненные копья срывались с моих рук со скоростью пулемётных выстрелов, часто попадая в подсвеченные умением знаток анатомии места. Это наносило монстрам чудовищный урон, а так как они все были высокоуровневые и имели большое количество хп, уже через неделю случилось сразу два знаковых события. Уровень владения магией огня перешёл на следующую ступеньку. Теперь я мастер во владении стихией и могу оперировать заклинаниями четвертого ранга. Второе, не менее важное событие - уровень развития кольца огня достиг своего предела, и заклинание вновь эволюционировало, но при этом осталась возможность пользоваться столь полюбившимся мне плетением с массовым поражением.
        Тут у меня был выбор. Либо огненный дождь, либо плазменный. Разница между заклинаниями была в уроне и откате. Я выбрал более мощное.
        Заклинание: Плазменный дождь.
        Тип: Активное.
        Класс: Обычное.
        Ранг: 4
        Навык владения: Начинающий. 0/200 применений.
        Описание: На выбранный участок земли 10 на 10 метров обрушивается дождь из маленьких плазменных сгустков, длительностью 30 секунд. Помимо обычного урона огнём, заклинание наносит длительный калечащий дот, в зависимости от степени поражения. С ростом уровня заклинания площадь поражения будет увеличиваться.
        Урон: 100 в секунду.
        Применение: Один раз в 12 часов.
        Максимальная удалённость цели: 100 метров
        Требования: Маг огня, ранг мастер.
        Требование маны: 5000
        А вот это уже сильно. Четвертый ранг заклинаний позволяет наносить чудовищный урон по площади и незаменим при сражении армий. Во время зачистки долины я наблюдал, как маги огня применяют огненный дождь, выкашивающий нападающих мобов десятками. А ведь мне досталась более продвинутая и мощная версия. Не хотел бы я попасть под такой дождичек.
        Плетение оказалось чрезвычайно трудным в исполнении. Для его первого каста мне потребовалось минут десять. С опытом я смогу активировать его быстрее, но вряд ли намного, уж больно сложный узор. Применять его во время прокачки или охоты не получится, намного продуктивнее будет применять заклинания с быстрым кастом.
        За две недели мы неплохо проредили поголовье проклятых мобов и мутировавших зверей и подняли по три уровня. Нам в помощь выдали шустрого молодого парня, который хорошо знал местность и направлял нас в нужную сторону. Карта, полученная в качестве награды, с каждым днём обрастала всё новыми подробностями местности.
        Картина вырисовывалась следующая: чем дальше мы продвигались вглубь материка, тем выше становились уровень встреченных мобов и плотность проклятых существ. Самое удивительное, что они не конфликтовали друг с другом и спокойно сосуществовали, вплоть до того момента, пока не проходил откат у умения заражать проклятьем. Оборотни поведали, что возможности по распространению проклятья не безграничны, для перезарядки нужно время. В принципе логично, игровая механика должно присутствовать везде. Если есть заклинание, то у него должен быть откат. Да, заражать мобов мог не каждый проклятый, такая возможность была только у наделённого разумом, а их на материке гораздо меньше, чем простых монстров.
        К сожалению, это правило не работало при заражении разумных. Хватает малейшей царапины, чтобы оборотень превратился в скрытую угрозу для всего оплота. За время наших вылазок мы не смогли продвинуться к центру материка слишком близко. Концентрация врагов становилась слишком плотной. Вдвоём мы не справимся, нужна помощь местных. Но пока мы не проверим, действует ли на них противоядие, рисковать они не хотят. Их можно понять, остаться невредимыми во время сражений с проклятыми существами практически невозможно. Даже несмотря на высокую ловкость и регенерацию, присущую оборотням.
        Поэтому, чтобы не сидеть сложа руки до ближайшего полнолуния, мы и зачищали районы, вплотную прилегающие к пляжу, редко удаляясь дальше двадцати километров от моря. Респаун на этом континенте работал по другим принципам, он более приближён к реальному. Мобы появлялись с минимальным для своего вида уровнем и постепенно росли, набираясь необходимого для роста опыта в сражениях с конкурирующими особями. Мы часто встречали группы с одним сильным высокоуровневым монстром, окруженным десятком более молодых. Совсем как в живой природе, когда один из родителей обучает своих детей охоте.
        Именно из-за такой системы и был смысл в нашей зачистке. Мы выбивали сильных мобов, на длительное время снижая опасность окружающей оплот местности. Проклятые же не возрождались совсем, что давало возможность оборотням немного передохнуть и спокойно обучать молодёжь.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Такая наша активность не может не остаться незамеченной, и вскоре снижение концентрации вражеских сил на определённом участке местности станет очевидным. Тогда в эту область перебросят усиленные отряды, и жить станет совсем тяжко. Мы это понимали не хуже местного населения, поэтому последнее время уходили достаточно далеко от оплота и проводили за фармом несколько дней подряд. Ночевали в магической палатке, купленной мной ещё в самом начале игры, под заклинанием иллюзии, которое усилило и так хорошую маскировку.
        Но вот в день полнолуния мы вернулись в оплот, чтобы попытаться очистить город от скрытой угрозы. Если всё получится, то нам предстоит сделать то же самое и в двух других селениях оборотней, а значит, придётся задержаться на материке ещё как минимум на два месяца. Долго, конечно, но с другой стороны, далеко не факт, что за это время мы доберёмся до координат на посохе Торсунвальда. Уж очень много мобов находится возле места силы.
        В этот день по приказу Кэлона всё население оплота должно остаться внутри. Всех детей и подростков запирают в клетках, на такое количество людей их хватит, а взрослое население собирается в домах, прилегающих к центральной площади, группами по 15 - 20 человек. Все две недели местные маги накладывали специальные, укрепляющие чары на выбранные дома. В крайнем случае стены выдержат некоторое время, пока не подоспеет помощь. Чтобы её вызвать, придумали простой, но эффективный способ. Маги оплота создали большое количество магического фейерверка. Двое из группы будут находиться возле специальных отверстий и в случае пробуждения проклятого подадут сигнал. Задачей самого опытного члена такого отряда было влить противоядие в горло оборотню, у которого появились первые признаки превращения.
        К этому дню в моем распоряжении имеется 200 противоядий. Мне даже пришлось через Найт связаться с Валандой и попросить о временном ограничении поставок противоядий королевству. Она вошла в положение, но, по словам подруги, три часа выпытывала подробности этого путешествия, начав с вопроса: как этого несносного графа занесло на другой континент?
        Мы сильно рисковали, в том случае, если противоядие не сработает, монстры смогут заразить большое количество людей, но, здраво поразмыслив, на общем собрании пришли к выводу, что риск того стоит. Обитатели каждого дома занесены в специальный список, и в том случае, если монстр пробудится, а противоядие не сработает, то будет точный список всех заражённых. Когда вылечим взрослых, отправимся проверять клетки с детьми. Среди них тоже могут быть проклятые.
        Мы раздали противоядия так, чтобы в каждой группе было по одному. По словам оборотней, заражённых не должно быть слишком много, и шанс, что в группе окажется два проклятых, невелик. Зелий хватило впритык, у меня остался стратегический запас из восьми противоядий. В нужный час мы с Наташей остались вдвоем в центре поселения. Напряжение зашкаливало, слишком много всего могло пойти не по плану.
        Вот в полумраке пещеры загорелся красный огонёк. Первый проклятый сменил обличье. Не завидую я людям, которым посчастливилось попасть в такую группу. Через мучительные десять секунд рядом с красным загорелся зелёный огонёк. Есть, подействовало. Это был условный знак, означающий, что всё в порядке, противоядие смогло остановить превращение, которое, по словам очевидцев, длилось не менее пяти секунд. Вполне достаточно, чтобы успеть влить противоядие.
        Сигналы загорались ещё пятнадцать раз. Много, оборотни ошиблись в расчётах, слишком большое количество людей оказалось носителями страшной болезни. Прошло десять минут, и я уже готов был расслабиться, новых сигналов больше не поступало. Обернувшись к Виате, погасил зарождающуюся улыбку. Заметил очередной красный огонёк, возникший в окраинном доме. Прошло десять секунд, двадцать, тридцать. Зелёного сигнала не было. Что-то не так.
        - Тревога! - командую Наташе и срываюсь с места в максимальном ускорении. От дома уже начинают раздаваться шум борьбы и панические крики. Плохо, значит, обитатели не справились и монстр вырвался на волю.
        Когда я уже подбегал, дверь сотряс чудовищный удар, затем ещё один, третьего она не выдержала. На меня выскочил двухметровый монстр, покрытый чёрной шерстью, с вытянутой мордой. С его клыков капала тягучая слюна, глаза горели бешенством и жаждой убийства. Монстр издал дикий рёв, повесивший на нас дебафф потеря слуха на 60 секунд. Не дожидаясь дальнейшего развития событий, протягиваю руку вперёд и мысленной командой активирую огненную кровь. Нам с Виатой повезло, что секундой ранее мы оглохли. По разинутой пасти оборотня я догадался, что звуки, издаваемые его глоткой, никак нельзя назвать тихими. Мне даже на секунду показалось, что от его криков потрескалась каменная кладка.
        Поспешил забросить в пасть противоядие и скрестил пальцы, уверенности, что оно подействует на полностью превратившегося человека, нет. Весь наш план основывался на известном нам факте - на нашем континенте если влить пострадавшим нпс противоядие в течение первых секунд после заражения, то человека можно спасти. По факту, каждое полнолуние проклятье активируется заново, и в момент превращения существует вероятность его побороть.
        Но на Аминарийском континенте всё работает по-другому. Как только зелье оказалось в пасти оборотня, его тело начало подвергаться обратной трансформации, и я мгновенно опустил руку. Действие заклинания прекратилось, и к моим ногам упал совершенно обычный человек. Он извивался на каменном полу пещеры, и по гримасам на лице было понятно, он испытывает сильнейшую боль.
        Я уже хотел было скомандовать Наташе применить к нему целительные чары, как в голове возникла вспышка предвиденья. Второй монстр выпрыгивает из глубины дома, опрокидывая меня на землю, и начинает быстро потрошить своими огромными, закруглёнными когтями, длиной не меньше десяти сантиметров.
        - Ви, ещё один, - успеваю крикнуть я и ухожу с траектории атаки блинком. Мгновенно переместившись на десять метров, вижу, как из темноты дверного проёма выпрыгивает туша изменённого оборотня, по размерам не уступающая только что излеченному.
        Плохо, огненная кровь на откате, просто так ему противоядие не залить. Значит, придётся опускать шкалу его хп до минимума. Других вариантов я не вижу. Каст, каст, каст. Три огненных копья срываются с моих рук и ударяют в промахнувшегося и немного замешкавшегося монстра. Заклинания выжигают приличные куски шерсти на боку зверя, по залу проносится оглушительный рёв. Ага, слух снова со мной, дебафф закончился.
        Какой же он быстрый. Десять разделяющих нас метров монстр преодолел за считанные секунды, по пути порвав огненную цепь, которой я попытался его остановить. В последнюю секунду успел наложить на себя огненный доспех, который находился на магической сети. Только это обстоятельство и спасло мою жизнь. Страшный по силе удар отбросил меня к ближайшей стене, сняв больше половины прочности только что наложенного заклинания. Удар о стену наложил трехсекундное оглушение, и если бы не световая граната, во время применённая подоспевшей к месту схватки Виатой, я бы уже был на респе, конечно, если таковой имеется на материке.
        Как только дебафф прошел, решил изменить тактику. Огненное копьё хоть и наносит больше перманентного урона, но взрывной огненный шар в этой ситуации подойдёт гораздо лучше. Каст, и сразу за ним второй. Огненные шары врезаются в ослеплённого оборотня, с ног до головы заливая его жидкой плазмой. Дикий рев боли доносится до меня, но времени жалеть человека, который скрывается внутри проклятого, нет. Огненный шар, отодвигаю готовое плетение и кастую новое, синергия.
        Усиленное заклинание взрывается при соприкосновении с обожжённым куском мяса, извивающимся на полу в пяти метрах. Взрыв получился такой силы, что оборотню оторвало лапу. Он врезался в стену дома, и в кирпичной кладке образовалась приличная трещина. Но, к моему изумлению, монстр поднялся, помотал головой, а ужасные раны начали затягиваться прямо на глазах. Немыслимая регенерация. Обрубок лапы начал увеличиваться, ещё секунд тридцать и жуткая изменённая проклятьем тварь снова будет во всеоружии.
        Пора переходить к более радикальным методам. Быстрый каст зачарования огнём, погружаю в плетение материализовавшийся в моей руке трофейный кинжал орков, который больше походил на меч, и он знакомо засветился красным. Блинк вплотную к монстру, удар. Монстр вскидывает лапу в защитном жесте. Зачарованный металл проходит сквозь кожу и мышцы, но оказывается не в силах перерубить кость. Да из чего она у него сделана?
        Удар нижней конечностью мог снести огненный доспех, но я был предупреждён предвиденьем и уклонился. Кинжал вошёл по самую рукоять под лопатку зверю, но мне показалось, что он этого не заметил. Перед глазами замелькали когти оставшейся работоспособной лапы. Моей ловкости и полученных от магистра Роланда навыков еле хватало, чтобы уворачиваться от атак оборотня. И это с учётом того, что вторая его лапа всё ещё регенерирует.
        Всё, он мне надоел, я разозлился. Активирую второе заклинание, заготовленное на магической сети, и начинаю новый каст. Кольцо пламени распространяется от моего игрового тела, моментально сжигая только что отросшую шерсть оборотня и принося ему новую волну боли. Мощь заклинания вновь впечатывает его в стену дома, которая всё-таки не выдерживает. Участок - метра три - проваливается внутрь. А я снова атакую. Прыжок, в полёте материализую огненное копьё и вонзаю его в плечо оборотня. Заклинание проходит сквозь мышцы и глубоко погружается в кусок стены, на котором лежит зверь. Теперь его грудь надёжно прикована, и у меня в запасе есть несколько секунд, пока не развеется копьё. Ещё семь секунд потребовалось, чтобы приколоть таким же способом и нижние конечности проклятого, которыми он старался сбросить меня со своего тела. Кинжал вонзается в живот оборотню, он открывает пасть, чтобы издать очередной дикий рёв, но в этот момент я забрасываю ему в рот противоядие.
        - Ви, вытаскивай его, - устало говорю я жене и освобождаю пространство вокруг раненого. А если быть до конца честным, то умирающего. После обратного превращения человек выглядит ужасно. Обожжённая кожа, вместо руки обрубок, дыры от заклинаний в плече и в обеих ногах. Мда, перестарался я. Но ещё чуть-чуть, и эта тварь могла похоронить все наши планы на спасение планеты, не до сантиментов. В этой ситуации другого выхода не было. Тем более в случае моей смерти он перезаражал бы половину населения оплота.
        Наташа справилась. Уже через десять минут излеченный смог встать. Его восстановленная кожа имела розовой оттенок, и человек выглядел комично. Пока Наташа возилась, я заглянул в тот дом, откуда вырвались проклятые, вдруг и там нужна помощь лекаря.
        Люди были напуганы, но особо не пострадали. Проклятые монстры не стремятся убить, их цель заразить болезнью как можно большее число разумных. Поэтому раны были незначительны, и повышенная естественная регенерация местных жителей уже справилась с кровотечением, нашего вмешательства не потребовалось. Я достал из инвентаря фейерверк, выданный мне Кэлоном, и активировал его. Сноп золотых искр взмыл под потолок пещеры, и уже через несколько десятков секунд лидер оплота стоял рядом со мной.
        - В этом доме оказалось сразу два заражённых, пришлось применить силу, но Виата смогла спасти излеченного.
        - Спасибо вам, граф, - уважительно сказал Кэлон. - Вы обладаете поразительной волшебной мощью. До сего дня нам не удавалось справиться с изменённым, единственным способом избежать заражения было бегство.
        Это было так. Среди магов оборотней не было стихийников. Они использовали природную магию, как я назвал её для себя. Она была очень похожа на стихию земли, но со своими особенностями. В этом направлении волшебного знания практически полностью отсутствовала ветка боевых заклинаний. Это обстоятельство нивелировалось обильным количеством защитных, маскирующих и усиливающих плетений, которые разгоняли и так высокие характеристики оборотней в несколько раз.
        - Если быть до конца честным, то полностью справиться с проклятым не смог и я. Регенерация твари огромна и способна заживить практически любую рану. Мне лишь удалось обездвижить его на короткий промежуток времени, достаточный для того, чтобы влить в глотку противоядие.
        - Тем не менее, вы справились. И наш народ не оставит вас без благодарности.
        - Об этом пока рано говорить. Сделать предстоит ещё очень много. И может, будем на ты?
        - Да, ты прав, - легко согласился Кэлон. - Теперь, когда поселение очищено от заражённых, мы сможем вздохнуть спокойно.
        - Не забудьте излечить обитателей этого дома, - усмехнулся я.
        - Не забудем, будь уверен, - оценил шутку Кэлон. - Пошли, проверим детей и подростков.
        Среди молодого поколения оборотней выявили шестерых носителей. Они с остервенением пытались сломать свою магически укреплённую тюрьму и выбраться на свободу. Надо сказать, это у них получалось. Пусть медленно, но прочность клеток снижалась. Думаю, часов за десять они справятся.
        - На два больше чем в прошлый раз, - задумчиво проговорил Кэлон. - Беда с этими подростками. Никого не слушают, убегают в лес совершать подвиги и бороться с проклятыми врагами. В горячке схватки не замечают ранений, на нас всё быстро заживает, а потом также тихо возвращаются в оплот.
        - Поэтому вы запираете молодёжь в полнолуние? - догадался я.
        - Отчасти да, но в большей степени мы заботимся об их безопасности. Дети - это наше будущее. Есть идеи, как влить им противоядие, не выпуская из клеток?
        - Идея есть, вы уверены, что они ничего не помнят?
        - Абсолютно, а почему ты спросил?
        - Мой способ довольно болезненный.
        И я рассказал ему о действии заклинания огненная кровь. Кэлон задумался, если существует хоть малейший шанс, что после излечения ребёнок вспомнит пережитую боль, то следует найти другой способ. Решили подстраховаться и тщательно опросили оборотня, к которому уже применялось данное заклинание. Он подтвердил слова лидера. Память включилась уже после обратного превращения, и что с ним происходило, он не знал.
        Так и поступили. По откату я применял заклинание, а Кэлон лично вливал противоядие. В перерывах обсуждали текущую обстановку и дальнейшие планы.
        - Я выделю тебе в помощь наше лучшее боевое звено. Это восемь оборотней и два мага поддержки. Теперь, когда проверено действие противоядия и можно не опасаться ранений, мы перейдём к активным действиям. Боевые десятки будут проводить диверсии в разных участках материка, а к полнолунию возвращаться в оплот, чтобы получить лекарство. После того как ты выделил несколько склянок с противоядием, наши маги и алхимики работают над изготовлением собственной формулы. Подвижки есть. У нас имеется приличный опыт в этой области. Сарьян дикий вепрь даже заикнулся о возможности создания вакцины.
        - А вот с этого момента поподробнее, пожалуйста, - насторожился я. - Если я тебя правильно понимаю, то существует возможность обезопасить людей от заражения проклятьем?
        - Именно, - с энтузиазмом продолжил Кэлон. - Мы бьёмся над этим уже очень давно, но создать такое зелье не получается. Разложив твое противоядие на компоненты, наши мастера сдвинулись с мёртвой точки. Они получили недостающий ингредиент.
        - Очищенная пыль, - с уверенностью произнёс я.
        - Да, наш главный алхимик попросил выделить ему несколько порций этого порошка в чистом виде, для экспериментов.
        Я улыбнулся про себя. Люблю это слово - эксперименты, но вслух сказал совсем другое:
        - Конечно, держи.
        В инвентаре как раз имелся небольшой запас редкого ингредиента. Процент его выпадения был небольшим, и он всегда находился в дефиците, но ради такого дела я добуду ещё, Сарьян не будет испытывать нехватки в порошке для экспериментов.
        - Я очень надеюсь, что ваши умельцы смогут справиться с задачей. Этому миру очень нужна вакцина от проклятья.
        Глава 4 Вылазка
        Следующие недели мы практически не прекращали бои, делая перерыв лишь на сон и кратковременный отдых. Сражаться в группе с умелыми оборотнями, способными в считанные секунды превращаться в опасных и сильных зверей, да ещё и при поддержке магов и хилера, - одно удовольствие. Маги природы оказались идеальными саппортами, их усиливающие заклинания и защитные плетения в разы повышали боевую мощь и выживаемость группы. А ещё они умели восстанавливать бодрость, ману и снимать дебаффы. Мы катком проходились по позициям проклятых, сметая и выжигая всё на своём пути.
        Я опробовал плазменный дождь. Это случилось через пару недель после полнолуния, когда мы набрели на небольшой форпост врага. Его и форпостом-то можно было назвать с большой натяжкой. Так, каменная башня высотой десять метров, окружённая деревянным забором. Но как часто бывает, первое мнение далеко не всегда оказывается верным. Лидер отряда оборотней по имени Стэн серый лис объяснил, что враг построил такие башни по всему материку, и приближаться к ним чрезвычайно опасно.
        - Внутри находится проклятый маг, и он тщательно следит за окружающей территорией, - начал рассказ Стэн. - Подкрасться незамеченным невозможно, башня распознаёт любую маскировку и атакует. Мага защищают несколько десятков элитных проклятых латников в зачарованных доспехах. Наши когти не способны пробить магически защищённый металл, и уничтожить подобные сооружения нам не под силу. Мы потеряли много людей, когда пытались захватить подобные строения, но итог был всегда один. Мы отступали с огромными потерями.
        Вот я и столкнулся с аналогом магических башен, построенных в нашем замке. Словам Стэна можно верить. Если он сказал, что незамеченным подкрасться не получится, значит, так оно и есть. В навыках этого хитрого и ловкого разведчика я убедился лично. Он умудрялся прокрасться мимо проклятого в двух метрах, при этом не будучи обнаруженным.
        - Каков радиус обстрела башни? - уточнил я.
        - Около сорока шагов. Точнее сказать не могу.
        Годится.
        - Кали, наложи взгляд зверя на какую-нибудь птицу, мне нужно знать, что происходит внутри форта, - обратился я к магессе отряда.
        Взгляд зверя - это очень интересное и полезное заклинание, доступное магам природы. После активации волшебник брал под контроль мелкое животное и начинал видеть его глазами. Чаще всего оборотни использовали это плетение на птицах, чтобы вовремя обнаружить врага. Единожды наложенное заклинание давало возможность подключаться к зрению птицы в любое время, и маги оборотней часто оставляли своих подопечных в ключевых местах.
        Прокаченное до максимума заклинание открывало дополнительные возможности. Маг чувствовал всех своих подопечных, и они могли передать ему сигнал тревоги при обнаружении опасности. Тогда волшебник подключался к их зрению и оценивал обстановку. Также дополнительной возможностью, открывающейся при максимальной прокачке этого полезнейшего плетения, является подключение к взгляду зверя других людей. К сожалению, существуют и ограничения. У каждого мага может находиться в подчинении максимум десять животных. И изменить это количество нельзя. Я подсмотрел это плетение и скопировал его себе в конструктор. Возможно, я смогу преобразовать его под огненную стихию и впоследствии использовать. На крайний случай сделаю несколько свитков, такой разведчик пригодится всегда.
        Именно этой особенностью я и хочу воспользоваться, чтобы разведать обстановку в форте врага. Кали никогда не заполняла все свободные слоты для взгляда зверя именно на такие случаи. Маленькая птичка, очень похожая на синицу реальной земли, подчиняясь воле магессы, взмыла в небо и довольно шустро полетела в сторону вражеской башни. Девушка дотронулась до моего плеча и подключила меня к зрению птицы.
        Когда она проделала это в первый раз, я от неожиданности моментально разорвал контакт, настолько непривычными были ощущения полёта. Но за время нашей совместной работы над снижением популяции проклятых я привык. Когда птичка достигла цели и благополучно приземлилась на каменный выступ башни, я увидел внутренний двор форта. Возле ворот стояли элитные латники в количестве 15 штук. За пятиминутное наблюдение они ни разу не пошевелились. И у меня сложилось впечатление, что я наблюдаю за роботами, послушно выполняющими приказ хозяина - стоять на месте и не двигаться.
        А в этой мысли что-то есть. По сути, проклятье является неким зомбированием, подчинением воле некоего кукловода, что скрывается и тайно управляет своими рабами. Интересно, кто же он? Некромант? Демон? Или кто-то доселе невиданный? Может, демоны и некроманты также являются порабощёнными расами и бездумно выполняют чью-то волю? Маловероятно, но возможно. Ладно, прочь лишние мысли, нужно сосредоточиться на деле.
        Плазменный дождь накрыл плотно стоящую группу закованных в сталь воинов целиком, а краем зацепил деревянные ворота. Зрелище получилось впечатляющим. Начну с активации. До этого момента я упражнялся в скорости плетения и никогда не применял заклинание. Как только я закончил последнее движение и сделал активирующий жест, моё видение мира изменилось. Перед глазами возник квадратный участок карты вокруг моего текущего местоположения, радиусом сто метров. На нём были изображены известные мне детали местности, а те участки, мимо которых мы не проходили, были покрыты туманом. Логично, я не знаю, что там находится, значит, и карта мне этого не покажет. Халявы не будет. Масштаб карты менялся по моему желанию.
        Я приблизил интересующий меня участок с детальным изображением форта и местоположением элитных латников. Появился зелёный квадрат 10х10 метров. Ага, это область действия моего заклинания. Расположил его так, чтобы он накрыл группу проклятых и зацепил ворота. Так будет легче идти на прорыв. Мда, заклинание можно применять только в относительно спокойной обстановке. Пока скастуешь, пока наведёшь на цель, успеют прибить пять раз.
        Жаль, не получается включить в область действия и саму башню. Каст. Зрение тут же становится обычным, и мои глаза, впрочем, как и глаза всех вокруг, округляются. Над выбранным мной участком в считанные секунды образуются красно-оранжевые тучи, из которых на землю начинают падать потоки голубой плазмы, ближе к земле, по мере остывания, приобретающей красноватый оттенок.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Вот это да, - шепчет стоящая рядом Наташа. - Красиво и смертоносно.
        Девушка попала в точку. Падающие капли жидкого огня завораживали, а вот попавшим под их действие проклятым не позавидуешь. Ещё бы, 36 000 урона в секунду! Свыше миллиона урона за полный, тридцатисекундный период активности. Плазма с лёгкостью прожигала броню мобов, которые внезапно оказались в смертельной ловушке, из которой не было выхода. Нет, чисто теоретически выйти за радиус действия заклинания они могли, но на практике это оказалось практически невозможно.
        Проклятые хоть и были магически изменены и лишены своей воли, но по-прежнему оставались живыми существами, чувствующими боль. А раскалённая капелька, прожигающая толстый доспех, способна причинить много боли. А если таких капелек много? Меня передёрнуло. Я представил, что может испытать игрок, если попадёт под такой дождичек. Игра становится очень жёсткой. Без прокаченной стойкости в крупных сражениях с применением магического оружия массового поражение нечего делать.
        Из элитных латников не выжил никто. Ворота перестали существовать намного раньше, от нестерпимого жара загорелись прилегающие к ним деревянные стены. Земля была усыпана кратерами и стала напоминать лунную поверхность. Такого эффекта не ожидал никто. Если непрокаченное заклинание четвёртого ранга имеет настолько разрушительное действие, то страшно подумать, что будет на пятом. Армагеддон?
        Несколько секунд после окончания действия заклинания мы просто стояли на месте, осмысливая увиденное. Я опомнился первым.
        - В бой, - коротко скомандовал оборотням и первым ринулся к повреждённому форту. Похоже, проклятый маг был удивлён не меньше нашего. Так как заклинания обрушились на нас, только когда мы сблизились метров до двадцати.
        Обернувшиеся в медведей танки обогнали меня и приняли на поставленную магами защиту первый удар. Волна тёмной энергии, которая распространялась от башни, разбилась о живой волнорез, пробивая проход менее защищённым членам нашего отряда. Мы промчались в образовавшуюся брешь, не потеряв ни единицы хп, а навстречу уже летели новые заклинания. Вижу, как чёрная молния соединяет вершину шпиля башни с несущимся на огромной скорости бурым медведем. Защита не выдерживает, и по округе разносится запах палёной шерсти. Медведь сбивается с ритма, спотыкается и по инерции кубарем катится вперёд. Практически сразу во второго танка врезается сгусток чёрной липкой субстанции, намертво обволакивая грозного зверя и полностью лишая его подвижности.
        Блинком сокращаю расстояние, дорога каждая секунда. Мысленной командой материализую перед собой два заготовленных на магической сети огненных шара. Синергия. Мощный взрыв разносит входную дверь в башню. Врываюсь внутрь башни, успевая скастовать и материализовать в руке огненное копье. Постоянные тренировки с магистром не прошли зря.
        Магический удар оборонявшего башню существа принял на себя заранее наложенный огненный доспех. Проклятый маг находится на втором ярусе и, остервенело размахивая руками, посылает всё новые потоки смертоносных заклинаний. Бросаю в него огненное копьё и вытягиваю руку в сторону ненавистного врага. После активации редкого заклинания по внутренним помещениям башни разносится дикий, неистовый крик боли. Не нравится?
        - У вас есть двадцать секунд, чтобы сблизится и, по возможности, прикончить мага, - кричу я ворвавшимся вслед за мной оборотням, продолжая удерживать противника заклинанием.
        Чтобы подняться по винтовой лестнице и разорвать проклятого, им хватило и пятнадцати. На вражеского мага обрушилась совокупная мощь трёх волков со стальными когтями, работающих со скоростью мясорубки. Проседающая под действием огненной крови полоска жизни моба ускорила своё движение к нулю, и вскоре изуродованное тело мага упало к ногам оборотней.
        Как только это произошло, башня задрожала, на меня посыпались песок и грязь со второго яруса.
        - На выход, живо! - крикнул я и поспешил исполнить собственный приказ. После смерти владельца башня потеряла магическую подпитку и практически моментально рухнула. Оборотни выбегали уже под градом огромных булыжников. Без травм не обошлось, но хорошая регенерация и помощь Виаты помогли справиться с последствиями обрушения достаточно быстро.
        - И лута нам полный ноль, - задумчиво проговорила Наташа, накладывая очередное плетение на раненого волка.
        Да, с лутом система нас прокатила. После плазменного дождя от элитных латников мало что осталось, и собрать лут мы не смогли, соответствующий функционал попросту не включился, а маг вообще оказался погребённым под кучей обломков башни. Можно, конечно, заняться раскопками, но вряд ли получится отыскать останки быстро, а много времени ковыряться в руинах нам не дадут. Такое событие не останется без внимания у руководства вторжением на этот материк, и скоро в этот район прибудет усиленный патруль, чтобы разобраться в причинах случившегося.
        Можно, конечно, устроить засаду и уничтожить отряд с помощью плазменного дождя. Но такое решение может оказаться опасным. Во-первых, нас очень мало, и в том случае, если что-то пойдёт не так, уйти будет проблематично. Во-вторых, после уничтожения форта отряд будет реально большим и организованным по всем правилам, с предварительной разведкой местности, а всех возможностей по обнаружению скрытых засад у проклятых я не знаю. Ну и в-третьих, я не могу быстро активировать плазменный дождь. Пробовал поместить его на магическую сеть, но у меня ничего не получилось. Заклинание отказывалось закрепляться и постоянно срывалось. Причин, по моему мнению, у этого могло быть всего две. Либо это в принципе невозможно, либо уровень пассивного навыка для этого слишком мал. А вообще меня изрядно напрягало отсутствие развития у такого полезного навыка. Где же мне найти учителя? Может Валанда в курсе? Почему я не догадался спросить её об этом раньше? Да и король должен быть в курсе, где обитает обладатель столь ценного и редкого навыка. Где были мои мозги, когда я общался со столь значимыми фигурами в жизни
королевства?
        Взвесив все за и против, решил уходить из этой области. Причем уходить довольно быстро и скрытно. Весь остаток дня мы бежали в среднем темпе под заклинанием иллюзии, а маги ещё и умудрялись подчищать за нами следы.
        Проблема отсутствия развития магической сети неожиданно сдвинулась с мертвой точки уже этим вечером, когда мы собрались у моего магически сотворённого костра, светящего только членам одной группы и не дающего дыма.
        - Я заметила, что иногда ты применяешь одни и те же заклинания с разной скоростью, - подсела ко мне Кали острый глаз.
        - Да, я могу заранее заготовить несколько заклинаний и поместить их в некое пространство, для быстрого к ним доступа… - начал объяснять я, но девушка меня перебила.
        - Я знаю, что у тебя есть магическая сеть, - ошарашила меня собеседница, а потом вообще добила фразой. - Меня удивляет, почему ты используешь всего два заклинания.
        Как выяснилось в процессе нашего общения, для оборотней магическая сеть не является такой уж редкостью. В одном оплоте, расположенном на другой стороне материка, у самого моря, живёт старая волшебница, которая владеет необходимым знанием. Обучает она не бесплатно. Чтобы попасть в ученики, нужно выполнить задание. Оно подбирается волшебницей индивидуально, после общения с претендентом, и обычно достаточно сложное, но всегда выполнимое. Я сделал зарубку в памяти: когда буду очищать этот оплот от заражённых, нужно добиться права стать учеником волшебницы. Если вырастет количество заклинаний, которые я смогу подвесить на магической сети, то мои возможности резко возрастут.
        Следующие полтора месяца мы придерживались такой же тактики. Наша боевая группа путешествовала по материку, уничтожая всех проклятых существ и обильно расплодившихся опасных мобов. Опыт лился рекой, и за это время мы с Виатой подняли по пять уровней, а Страх, отлично вписавшийся в коллектив оборотней, апнулся аж десять раз. Во втором оплоте благодарный за излечение посёлка кузнец подарил моему спутнику броню и шикарные стальные когти, значительно увеличившие защиту и атаку моего питомца.
        Я заметил, что с ростом уровней Страх умнеет на глазах. Он перенимает тактику оборотней и вскоре превратится в самостоятельную боевую единицу, способную эффективно действовать без приказа. Это обстоятельство очень радует. Он уже начал применять свои навыки исходя из текущей ситуации. И делает он это довольно грамотно. Он бегает вместе с разведчиками оборотней и подсвечивает мне врагов, работая неким подобием радара, так что я всегда в курсе окружающей обстановки.
        За время наших странствий по материку Аминорум мы уничтожили ещё четыре вражеских башни. С последней возникли определённые сложности. Проклятые стали умнее, теперь группы защитников не концентрируются в одном месте, а равномерно распределяются по внутренней территории, а как минимум три латника вообще находятся внутри башни. Уничтожить всех одним кастом плазменного дождя стало невозможно. И поэтому, посовещавшись со Стэном, мы временно перестали их атаковать. Последний штурм едва не привёл к гибели половины отряда. Оборотней вытащила Виата. Работая на пределе своих возможностей, девушка не дала полностью опуститься шкале жизни ни одного своего подопечного. После этого случая мы стали осторожней и больше не допускали таких оплошностей.
        Помимо фарма, Наташа успевала забивать инвентарь полезными растениями и выпавшими из мобов ингредиентами, а во время отдыха раскладывала свой походный алхимический стол и обеспечивала группу необходимыми зельями. Её мастерство, которое и так было на достойном уровне, росло с каждым днём. Во втором оплоте она получила в дар несколько новых рецептов и большую рукописную книгу - «Растения и части животных материка Аминорум, пригодные для зельеварения». Книга была снабжена подробными рисунками растений, и девушка во время движения по лесам с большим энтузиазмом обшаривала глазами окрестности в поисках различных травок, а на привалах вместо отдыха бродила вокруг временного лагеря. Мне даже пришлось приставить к ней Страха, так как Наташа в своих поисках могла достаточно далеко отойти от места стоянки.
        Наш арсенал пополнился зельями бодрости, защиты от магии смерти и тьмы, ловкости, силы, выносливости и увеличения физического урона. Все эти зелья, изготовленные из местных ингредиентов, имели лучшие показатели, чем известные ей аналоги. За всё время наших скитаний я выбил около 700 порций магической пыли, благо в проклятых мобах недостатка не было. Запас редкого ингредиента хранился у Стэна. Я сделал это намеренно, на всякий случай. Вдруг очередной бой приведёт к нашей смерти, а возродиться на этом материке мы не сможем. Такого количества оборотням должно хватить на какое-то время, а там, возможно, мастера алхимии изготовят вакцину. В этом случае наш континент не получит столь необходимое нам лекарство, но хоть кому-то жить и бороться с захватчиками будет проще.
        К третьему оплоту мы вышли за три дня до полнолуния. Усталые, замученные непрекращающимися сражениями и отсутствием нормальной еды. Я даже несколько пожалел, что отказался от умения приготовление пищи. Последнее время начали роптать и жаловаться даже опытные бойцы оборотней. Наташа пошутила, что мне удалось довести до изнеможения даже существ с немыслимой регенерацией и выносливостью. Жене также приходилось несладко, но она мужественно терпела все тяготы походной жизни.
        В отличие от нпс, нам было намного легче. По ночам мы выходили в реал и спали в мягкой кровати, ели нормальную вкусную еду, обменивались новостями с братом и постоянно забегающими к нам друзьями. В общем, отдыхали душой и телом от постоянных странствий по влажным джунглям, из обильной растительности которых каждую секунду ждёшь нападения дикого зверя с запредельным уровнем или затаившегося проклятого существа.
        Когда мы пересекли границу поселения, Стэн дал понять, что беспокоить членов отряда ближайшие дни не стоит, оборотни будут отдыхать. Я понимающе кивнул и пообещал, что вызову его только в крайнем случае. Он провёл меня к дому лидера оплота и, попрощавшись, быстро удалился. Быстро сбежал, подумал я, улыбнувшись в душе. Пусть отдыхают. Скоро такой возможности уже не будет. После того как мы очистим третий оплот, нужно переходить к более решительным шагам и начать продвижение вглубь материка, к месту силы. Слишком много времени прошло, из королевства приходят тревожные вести.
        Я вспомнил недавнее собрание лидеров клана, на котором обсуждалось текущее положение дел. За последние полгода мы существенно усилились. Как личным составом, так и оборонительными сооружениями. Наш замок представляет собой монолитное, защитное сооружение, сопоставимое по своим характеристикам со столичным. А по моему личному мнению, превосходящим его. По прочности щита так уж точно. Уровень наших магических башен пока не дотягивает до королевских, но мы работаем над этим. Теперь, когда мы можем свободно перемещаться в Крафорт и Первоград, чтобы закупиться необходимыми ресурсами, развитие замка идёт ураганными темпами.
        Средний уровень ударной силы клана приблизился к 80, и брат решил начать планомерное изучение многочисленных заброшенных тоннелей, буквально пронизывающих окружающие наш замок горы. Стычки с высокоуровневыми мобами начались практически сразу, но бойцы клана, закалённые во множестве сражений, справляются и медленно, но верно отвоёвывают захваченные мобами территории. Результат таких действий последовал практически сразу. Сопровождающие отряды гномы нашли богатейшие месторождения различных полезных ресурсов, в том числе редкие породы строительного камня.
        Клан кинул на разработку и охрану большие силы, гномы и королевство Мемория также прислали своих бойцов и магов нам в помощь. И дело пошло. Каждый день совместными усилиями отвоёвывали всё новые коридоры и делали важные находки.
        Начали восстановление сторожевой башни, некогда охраняющей тропу. Решили сделать небольшой форт, перекрывающий удобную горную дорогу, по которой отряд Стоуна обычно ходил в глубинные рейды. Из мёртвых земель начали прибывать проклятые и мутировавшие существа в больших количествах, и перекрыть им этот путь было жизненно необходимо. За эту работу взялся лично Рундар и обещал, что построенное им укрепление уничтожить будет очень непросто. В конструкции он предусмотрел небольшой стационарный телепорт, так что обороняющие форт воины и маги всегда получат подкрепление в случае необходимости.
        Вокруг леса покровителя долины замкнули кольцо трёхметровой стены, и теперь, прежде чем приступить к возведению замков, многочисленные отряды строителей наращивают её высоту и ширину, а гоблины и кентавры наладили постоянное патрулирование периметра. К ним постоянно приходит пополнение, стекающееся со всех уголков мира. Без работы не оставляют никого.
        Анимус, немного восстановившись, начал оживление своего леса. И с этой задачей он справляется на отлично. Из мёртвого, сухого и безжизненного он превратился в цветущий, зелёный и живой. Волшебным образом обитателям леса начали попадаться на глаза молодые, доселе невиданные, удивительные звери, некогда населявшие эти потрясающие по красоте места. Охотиться на них не осмелился никто. Еду доставляли через стационарный телепорт. Вскоре женщины кентавров и гоблинов начали приносить различные фрукты, овощи, ягоды и грибы, начавшие обильно расти по всему лесу, и поставки извне сократились. Даже наоборот, редкие дары волшебного леса, больше не произрастающие нигде в мире, начали поступать на рынки столицы, вызвав настоящий фурор среди населения. Уж больно вкусными они были и к тому же давали неплохую прибавку к характеристикам. Цена у таких продуктов была большой, и объединённое поселение довольно быстро вышло на самоокупаемость.
        На фронтах наступило относительное затишье. Свободные земли мобилизовали все силы, заключив договоры со множеством кланов игроков. И совместными силами остановили продвижение армии тьмы. По всей линии соприкосновения не утихают бои, но линия фронта держится.
        Времени остаётся всё меньше. Я отогнал тревожные мысли и уверенно постучался в дверь лидера третьего оплота. Нужно как можно быстрее заканчивать это задание и возвращаться домой. Слишком много дел осталось незавершёнными. Нужно укреплять оборону, помогать союзникам, отправляться в империю драконов на поиски принцессы, разведать дорогу к храму Торсунвальда и выяснить, наконец, причину столь бессмысленной войны.
        Глава 5 Остров
        Разговор с лидером прибрежного оплота не занял много времени. Всё было обсуждено уже давно, и мой визит носил чисто формальный характер. До полнолуния ещё несколько дней, а докладывая о нашем рейде, я не стал сильно вдаваться в подробности, ограничившись перечислением уничтоженных монстров и маршрутом нашего движения. Более подробный отчёт предоставит Стэн, когда отдохнёт. Я задал Лане пушистый хвост всего один вопрос:
        - Где найти волшебницу, которая обучает навыку магическая сеть?
        Женщина понимающе ухмыльнулась и ответила:
        - Курана мудрая лань живёт вне оплота, у самого моря.
        Мне показалось это очень опрометчивым решением - отпускать столь ценного специалиста на вольные хлеба и оставлять без должной охраны в полном опасностей мире, но от комментариев благоразумно воздержался. Я могу чего-то не знать и, высказав свою точку зрения, поставлю себя в неловкое положение. А я расту, подумал я в тот момент, раньше не смог бы удержать рот закрытым.
        Почему старушка живет одна, я понял уже через пять минут общения с ней. Настолько сварливого характера мне ещё встречать не приходилось. Она встретила меня словами:
        - Ну, заходи, гость иноземный, наслышана о тебе, великий спаситель и истребитель проклятых. Что потребовалось герою от обычной знахарки?
        Её голос был скрипучим, как ржавая железная дверь. И вроде фраза нормальная, но произнесена она была с таким скепсисом и нескрываемой издёвкой, что сначала я впал в ступор, а потом мне захотелось её придушить.
        - Уважаемая Курана мудрая лань, я пришёл просить взять меня в ученики, - как можно вежливее ответил я, всем своим видом стараясь скрыть истинные мысли.
        - Ученики? - всплеснула руками старая волшебница. - Да чему же я могу научить великого архимага, который одной левой справляется с самыми опасными животинками нашего материка?
        Вот ведь вредная старушенция, продолжает издеваться. На её старческом лице, покрытом сотней морщин, периодически мелькала коварная улыбка, но глаза оставались жесткими, цепкими, оценивающими. А бабка не так проста, какой хочет казаться.
        - Кали острый глаз рассказала, что вы можете обучить меня умению магическая сеть. Я открыл его самостоятельно, но развить дальше не получается.
        - Значит, твоих мозгов хватило лишь на самый простой шаг, печально. Наверное, вы там все немного идиоты?
        Она демонстративно покрутила пальцем у виска. Я в душе скрипнул зубами от такой наглости, но сдержался. Интуиция подсказывала, что старушка специально провоцирует меня, чтобы проверить выдержку. Ни один мускул не дрогнул на моём лице, неужели я научился контролировать мимику? Не добившись реакции, на которую рассчитывала, старушка вздохнула и продолжила.
        - Впрочем, наши балбесы и на такое неспособны. Им бы всё бегать по лесам да сражаться, а учиться, кто будет? Кому передавать знания?
        Я стоически терпел старческое брюзжание, ожидая, когда седая как лунь волшебница перейдёт к делу.
        - Ладно, вижу, что ты человек неглупый, да и с выдержкой у тебя порядок. Не буду тебя больше мучить.
        Через полчаса разговора ни о чём, когда я уже всерьёз начал рассматривать варианты её незаметного убийства, Курана неожиданно проговорила:
        - Кали должна была сказать, что просто так я учеников не беру.
        - Да, она сказала, что вы подбираете индивидуальное задание, - выдохнул я.
        - Как хорошо сказал. И н д и в и д у а л ь н о е, - раздельно проговорила волшебница. - Да, ты прав, и задание у меня будет не из лёгких. Готов услышать?
        - Да, - коротко кивнул я, готовясь к неприятностям. И они незамедлительно последовали.
        - Мне нужна чешуя летающего ящера, - ошарашила меня Курана. Но это оказалось ещё не всё. - Причём чешуя свежая. Если она полежит хотя бы трое суток, то теряет множество своих качеств.
        Это она про дракона говорит?
        - Да где же я её возьму? - вырвалось у меня, а лицо непроизвольно вытянулось от удивления, опровергая недавно возникшую мысль, о том, что я научился контролировать себя. Старушка ухмыльнулась, довольная произведённым эффектом, и пояснила.
        - На одном из дальних островов живёт старый ящер. Место его обитания мне точно неизвестно. Принеси мне его свежую чешую, великий герой, за каждую чешуйку я обучу тебя одному уровню навыка.
        - Внимание, вам доступно задание охота на зверя. Тип: уникальное. Цель: найти пещеру летающего ящера, расположенную где-то на примыкающих к континенту Аминорум островах, и добыть чешую. Количество чешуек 0/8. Награда: обучение у Кураны. Желаете принять?
        Обалдеть, вот это подлянку подкинула волшебница. Так, стоп, почему оборотни сказали, что ни осталось никого кроме них? Если этот ящер является драконом, то я совсем ничего не понимаю. Когда я задал этот вопрос Куране, то получил простой ответ. Дракон, если это был именно он, а не какая-то местная мутировавшая тварь, совершенно одичал. Он летал над островами в поисках пропитания и редко приближался к материковой части континента, а когда всё-таки попадал в поле зрения разведчиков во время пикирования за добычей и поглощения свежего мяса, то у них и мысли не возникало, что это существо может обладать разумом. Оно вело себя как свирепый и опасный хищник. После поедания своей жертвы дракон мог чесать своё четырёхметровые тело о камни, старые чешуйки отпадали и становились добычей оборотней. Но его уже давно не было видно, и редкий магический ингредиент у волшебницы закончился. Делать нечего, пришлось соглашаться.
        У выжившего после войны богов местного населения сохранилось крайне мало информации о расах, ранее населяющих планету. Во время нашего первичного общения мы с Наташей передали им кладезь знаний о реальном положении вещей. Когда мы описывали расу драконов, никто и не подумал, что обитающие на островах ящеры могут являться представителями другого народа. Раньше их было больше, но вели они себя агрессивно, и их практически полностью истребили, устраивая засады целыми прайдами. Почему драконы не вступили в диалог, мне неизвестно, возможно, мутировавшие люди попросту потеряли возможность их понимать, надо разбираться.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Выдвигаться на поиски ящера до полнолуния не имело смысла. Островов возле этой части континента, по рассказам местных рыбаков, много, а исследованы они слабо. На это есть сразу несколько причин. Первая и самая основная - сам ящер. На открытой воде лодки хорошо видны. Хоть они и сделаны с применением магической маскировки, но ящер всё равно каким-то образом их замечает и тут же нападает, ревностно охраняя границы своих владений. Это обстоятельство частично подтверждало мою теорию, что ящер является одичавшим представителем расы драконов, которые обладают огромной магической силой, достаточной для вскрытия маскировки.
        Второй причиной, по которой рыбаки не стремились исследовать острова, являлась подводная хищная фауна. Если возле материковой части было достаточно мелко, и имелись большие скопления рифов, мешающих приближению больших монстров, то на глубине им ничего не мешало сожрать неосторожного рыбака. Маскировочные чары, которые накладывали маги на готовые изделия плотников, помогали лишь частично. Грести приходилось вёслами, и частые всплески привлекали внимание морских хищников.
        Пару оставшихся дней до полнолуния провели за приготовлениями к поискам. Наташа наотрез отказалась оставаться в оплоте, и все мои попытки убедить её в том, что если нас обоих сожрут вместе с лодкой, то испытание будет точно провалено, а если она выживет, то сможет организовать оборотней и с их помощью прорваться к месту силы, не привели к должному эффекту.
        Мы скопили приличную по местным меркам сумму. Часть денег выбивали из мобов, но основной капитал удалось сколотить за продажу частей мобов алхимикам. У плотника купили двухместную лодку, заплатили магам за укрепление дерева до состояния стального листа и наложение маскировочных чар. Как обычно, подсмотрел новое для себя плетение и сохранил его в конструкторе. Эффект у заклинания был интересный. Внешняя поверхность лодки стала мимикрировать под окружающий её фон. По типу хамелеона. По большому счету, я перестраховывался, под иллюзией мы сможем передвигаться относительно безопасно, но лишняя предосторожность никогда не бывает во вред. Также, посоветовавшись с рыбаками, купили большое количество свежего мяса, приправленного пахучими морскими водорослями. Это нужно, чтобы отвлечь хищников от лодки в том случае, если маскировка будет раскрыта.
        Очищение оплота прошло по обыденному, отработанному сценарию. К этому моменту из-за огромного количества проклятых существ на материке накопилось приличное количество противоядий. В каждом доме было сразу по три человека с лекарством, так что мы были готовы практически к любым неприятностям. Но их не последовало. В третьем оплоте выявили меньше всего заражённых проклятьем. И это понятно, уже известных оборотней с этим страшным недугом излечили в прошлое полнолуние, нужное количество противоядий я выделил, а скрытых носителей оказалось всего пятеро. И нашего вмешательства не потребовалось. Отправлять противоядия Валанде пока не стал. Планируется крупный поход к месту силы, и без ранений не обойдётся, за месяц нужно создать много противоядий, чтобы оборотни могли спокойно переждать полнолуние.
        Ранним утром, прихватив с собой лодку, мы отправились к морю. Провожать нас вызвался Стэн, всё время пытавшийся отговорить нас от этой авантюры.
        - Не надо так рисковать, мы поговорим с Кураной, и она даст тебе другое, менее опасное задание, - настаивал он. Оборотень не понимал, что мне самому необходимо увидеть ящера и понять - дракон ли это. И если да, то поговорить.
        - Вы её не переубедите, и ты знаешь это не хуже чем я. Успокойся, Стэн, мы вернёмся. Набирайтесь сил и готовьте новые отряды, как только я пройду обучение у Кураны, начинаем крупный рейд к центру материка, потом будет не до отдыха.
        Больше попыток меня отговорить не было. Перед уходом из оплота я встретился с Ланой и согласовал планы. Крупное наступление на позиции проклятых требует мобилизации сил всех трёх оплотов, и она выдвигается на место встречи с другими лидерами для финальной доработки плана наступления.
        Махнув на прощанье Стэну, который остался у кромки воды, я активировал свиток иллюзии и взялся за вёсла. Предстоит долгая физическая работа. Как жаль, что в магическом мире нет моторного двигателя, на мускульной тяге большой скорости не разовьёшь, и поход может затянуться.
        Остров, на котором обитал ящер, мы узнали мгновенно. Всё побережье белело от разбросанных костей всевозможных форм и размеров. А растительность была выжжена. Он располагался практически в самом центре большой группы островов, километрах в пятнадцати от материковой части континента Аминорум. Добирались мы до него два дня, периодически высаживаясь на попадающиеся на пути участки суши для разведки. На островах мы не обнаружили никого. Только мелкие птички 3 - 8 уровней шныряли в кронах деревьев, причём делали они это абсолютно бесшумно, не издавая ни малейшего звука. Абсолютная тишина, нарушаемая лишь шумом листвы, колышущейся на ветру, да звуками морского прибоя.
        Когда до нас дошло, что на первом же встреченном острове нет ни одного крупного животного, стало жутковато. Похоже, ящер сожрал всех местных мобов. Мы утроили бдительность и тщательно следили за таймером отсчёта до окончания действия иллюзии. Попадаться на глаза ящеру, сидя в крохотной лодке посреди моря, кишащего не менее опасными тварями, очень не хотелось.
        - Как-то жутковато, - призналась Наташа, когда мы подошли вплотную к берегу.
        - Не то слово, - я отпустил вёсла и осмотрел остров, на котором устроил своё логово жуткий монстр. Остров был крупным, с высокой скалой в геометрическом центре. Джунгли, некогда зеленевшие вокруг одиночной горы, сейчас представляли жалкое зрелище. Из выжженной до черноты земли торчали короткие угольки, оставшиеся от некогда прекрасных, экзотических деревьев, растущих на этом континенте. Ветер, дующий от моря, поднимал в воздух тучи чёрного пепла, сплошным, толстым ковром покрывающего расплавленную и превратившуюся в камень землю. И кости, море костей, торчащих из черноты, белели, куда ни посмотри, создавая ужасающую атмосферу. Система не прибавила позитивных эмоций.
        - Внимание, вы вошли в локацию остров смерти. Уровень локации 100+.
        - Иддём? - сглотнув и немного заикаясь, спросила Наташа.
        - Да, но осторожно. Возьми свитки, наложишь на себя отдельную иллюзию. Не высовывайся, вступай в бой только в экстренном случае, если меня убьют, а ты останешься необнаруженной, затаись, сразу не воскрешай, дождись, когда дракон улетит. Если будет охранять труп и время для возрождения будет упущено, возвращайся и попытайся выполнить задание. Не хочу слушать никаких возражений, это приказ, - добавив во взгляд жесткость, не свойственную мне ранее, сказал я, глядя жене в глаза, когда она попыталась открыть рот, чтобы начать спорить. Наташа закрыла рот, не произнеся ни звука, но по её надувшемуся лицу я понял, что она обиделась.
        В это время лодка, дрейфующая к берегу, стукнулась о дно, и я выпрыгнул на песок, покрытый тонкой коркой стекла, треснувшей под моим весом. Звук, прозвучавший в абсолютной тишине, казался настолько чуждым этому месту, что я невольно замер, ожидая немедленного нападения, но вместо этого в голове раздался ужасный голос:
        - Слышшшу и чууую. Явились незваные гости. Кто они? Жалкие волчата? Неееет, кто-то другой, кто-то более интересный, надо подготовить им… - на секунду поток чужих мыслей прервался, чтобы взорваться яростным криком. - …ГОРЯЧИЙ ПРИЁМ!
        Голос дракона, передающий его мысли по ментальному каналу на весь остров, был безумен. То, что это дракон, я теперь уверен практически на 100 %. Осталось убедиться в этом лишь визуально. От виднеющейся вдали скалы отделилась черная точка и начала быстро приближаться к побережью.
        - Ви, найди чистый участок песка, не покрытый стеклянной коркой, активируй иллюзию и затаись.
        Наташа выполнила приказ моментально, умничка, в боевой обстановке она никогда не спорит. Я подхватил лодку и, оттащив её на несколько метров, накрыл иллюзией, если выживем, она нам пригодится для обратной дороги, а сам побежал подальше от девушки, чтобы повысить наши шансы на выживание.
        - Я иду искать, кто не спрятался, я не виноват.
        От этих подслушанных мыслей по телу прокатилась волна мурашек. И это в игре! Похоже, безумный дракон слишком долго провёл в одиночестве, разговаривая сам с собой, и не понимает, что мы его слышим. Моя теория, что оборотни потеряли возможность слышать транслируемые ментально мысли драконов, получила подтверждение.
        Когда чёрная точка приблизилась, сомнений, кем является ящер, наводящий ужас на местное население, не осталось. Это был дракон. Огромный, пятиметровый, чёрный, с неимоверным количеством острых костяных наростов по всему телу, жутко опасный. Его уровень я определить не смог. Система вообще не выдала никакой информации по приближающемуся зверю. Да, именно зверю, разумного в нём осталось совсем мало.
        Как монстр определил направление, откуда мы прибыли, я не знаю, но, достигнув пляжа, он резко начал снижение. Эта картина напомнила мне пикирующий немецкий бомбардировщик, заходящий на позиции советской армии. Дед очень любил фильмы о войне. Только у фашистов не было в распоряжении настолько разрушительного оружия.
        Дракон остановил снижение на высоте 25 метров и раскрыл пасть, выпуская струю пламени, продолжая полёт на умопомрачительной скорости. Как хорошо, что я встречаюсь с такой машиной смерти не в первый раз. Спасибо магистру. Участок песка радиусом метров тридцать охватило пламя, с каждой секундой прожаривая всё больший кусок побережья. Ящер начал атаку в полукилометре от меня, но с каждой секундой он становился всё ближе, даже не думая заканчивать поливать песок морем огня.
        Сплошная волна пламени, высотой не меньше десяти метров, постоянно подпитываясь всё новой смертоносной магией, приближалась с каждой секундой, но мне повезло. Похоже, дракон знал наше местоположение лишь приблизительно, и меня цепляло самым краем заклинания, а Наташа и вовсе должна была избежать первой атаки.
        Если честно, то изначально планировал оставаться на месте, чтобы не выдать своего положения, но жар, который шёл от приближающегося огня, стал невыносим уже в десяти метрах, и я использовал блинк, чтобы избежать серьёзной травмы в самом начале схватки. Во время телепорта наложенная иллюзия потеряла стабильность и отключилась. Дракон тут же прекратил атаку, пролетев метров тридцать, начал набирать высоту и заложил разворот, а до меня донеслись его мысли:
        - Одну блоху нашёл, оказалась прыгучая, второй займусь позже.
        Хоть одна приятная новость, Наташа до моей смерти будет в относительной безопасности.
        - Огонёк, приходи, - прошептали мои губы, и маленький дракончик тут же появился на плече.
        - Привет, где это мы? Ого, я чувствую злобу и смерть.
        - Дружок, ты можешь блокировать направленное на меня ментальное воздействие, а сможешь наоборот? Нужно передать сообщение.
        - Попробую, что говорить?
        - Мы не враги тебе и пришли с миром. Мы Бессмертные с другого континента, на котором сохранилась жизнь и по-прежнему живут твои соплеменники.
        Сообщение было отправлено, и, судя по постоянно отслеживаемой мной ауре зверя, оно достигло адресата. На краткий миг в абсолютно черном переплетении энергий, из которых состояла аура безумного дракона, мелькнула искра света, но она была тут же поглощена окружающей тьмой, а по ушам ударил бешеный рев существа:
        - ЛОЖЬ! Букашка научилась говорить и пытается обмануть меня! Но старого Миреноторга не провести. Я знаю истинную суть людей. УБИЙЦЫ. У меня не осталось ничего, я один, вся семья мертва. Осталась только злоба. Одни пришли в этот мир, чтобы поработить мою семью, не смогли, долго сражался, защищал, не дал себя заразить, другие ударили в спину, убили мою Сифирит, а затем и Лаэнимирит. УБИЙЦЫ. Не верю. Я один. До конца. Я…
        Мысли несчастного существа, потерявшего всю семью, под конец стали рваными и оборвались. Дракон развернулся и пошёл в новую атаку. А я понял, что не давало мне покоя. Аура Миреноторга хоть и была абсолютно чёрной, но выглядела иначе, чем у фальшивой Катарины де Вогель и виденная мной, когда посещал посольство драконов в Крафорте. Теперь я понял, что показалось мне неправильным в ауре посла. Там присутствовал чужеродный элемент. Страшная догадка кольнула сердце. А недавние мысли Миреноторга её подтвердили. Драконы на нашем материке порабощены. Либо полностью, либо только верхушка. Этим и объясняется изменение в их поведении, которое так удивляет гномов. Из защитников этого мира они превратились в причину его падения. Так как без помощи этих существ, обладающих огромной магической силой, некромантам не удалось бы развязать войну и свергнуть богов.
        Интерфейс истерически запульсировал красным цветом, информируя меня о поступлении чрезвычайно важного системного сообщения, но читать его было некогда, на меня с огромной скоростью надвигалась туша дракона, с твёрдым намерением испепелить наглого человечишку, разбередившего старую душевную травму. Его пасть распахнулась, и я увидел, как внутри глотки рождается пламя.
        Понимание, как надо поступить, пришло внезапно. Да, это был большой риск, но другого выхода я не видел. Руки начали плести узоры заклинаний, магические конструкты один за другим зависали перед глазами, удерживаемые моей волей. Когда перед глазами зависли три плетения огненного копья, на меня навалилась дикая усталость, а в голове зашумело. Раньше мне не удавалось одновременно удерживать три заклинания. Держаться, я ещё не закончил. Трясущимися руками я начал четвёртый каст, из носа потекла кровь. Нет, это точно не игра, подумал я и прошептал послание в чат:
        - Ви, приготовься, у тебя будет мало времени, - а потом потрескавшиеся губы добавили, - синергия.
        Четыре заклинания сплелись воедино и гиперзвуковым снарядом ринулись в указанную мной цель, которую подсветило умение знаток анатомии. Они пробили струю пламени, выпущенную драконом, и врезались ему в крыло. Раздался оглушительный взрыв. Ещё бы, придуманная мной комбинация включала в себя три огненных копья, синергичная сумма которых выдала такую потрясающую скорость и взрывной огненный шар для максимального ущерба. Я упал на колени, в голове витал кровавый туман.
        Оторванное крыло дракона отбросило в сторону, а зверь, прекративший изрыгать огонь, камнем полетел к земле, издавая жалобный рев. Но всего этого я уже не видел. Поток пламени, который успел выпустить небесный ящер, достиг моего тела, и каждую клетку наполнила боль. Оказывается, раньше я и не подозревал, что это такое - боль. У меня создалось впечатление, что доспехи из эльфийской стали расплавились на моём теле, и горячий металл полностью выжег кожу, с каждой секундой проникая всё глубже. Не знаю, сколько это продолжалось, но для меня прошла вечность, прежде чем сознание, наконец, отключилось, погружая разум в благодатную тьму.
        Глава 6 Архимаг
        - Игрок Виата применила к вам заклинание воскрешение. Желаете возродиться на месте смерти? Время на принятие решения 60, 59, 58…
        Строка системного сообщения появилась перед глазами, разгоняя мрак. Мозг, ещё терзаемый отголосками пережитой боли, работал плохо, и я никак не мог понять, чего от меня хотят. Зелёные цифры изменили свой цвет на желтый, когда таймер отсчитал 30 секунд, а у меня всё никак не получалось собрать мысли в кучу. Тик, тик, тик. Я видел, как утекают секунды, и просто лежал на месте. Лежал? Я не чувствую своего тела. Тогда, наверное, я не лежу, а парю. Смешная мысль, как человек может парить? Человек? А кто такой человек? Цифра 15 окрасилась красным. Цвет крови и боли. Боль, здесь её нет, хорошо, не хочу обратно.
        - Кир, очнись, - до меня донёсся отдалённый отчаянный крик. Голос был знаком, родной, любимый. Наташа. Вспыхнула яркая мысль: она не справится без меня.
        - Да, - с трудом разлепив губы, прохрипел я.
        Синее небо, яркое солнце. Красивая девушка со слезами на глазах. Она волшебница? Её руки светятся белым. Свечение накрыло меня. Прохладно, хорошо, ничего не болит. Слышу рёв. Кому-то больно. Очень больно. Кто-то умирает. Это дракон. Я сражался с ним. Я убил его. А он убил меня. Что-то изменилось, выгорело в душе.
        Я резко сел на остекленевшем песке. Мне на шею кинулась рыдающая Наташа. Сквозь потоки слёз и рыданий я смог разобрать:
        - Дурак, - она стукнула меня кулачком в нагрудную броню. - Не смей мне больше отдавать такие приказы. Ты представляешь, каково мне было стоять и смотреть, как тебя сжигают заживо?
        Она начала колотить по доспехам из эльфийской стали, которые оказались целы. Я обнял её и крепко прижал к себе. Какое-то время она сопротивлялась, боролась, но потом обмякла и завыла, выпуская все накопившиеся в душе боль и страх.
        Мы просидели так минут пять. Девушку колотило в моих объятьях. Я гладил её по голове, но по-прежнему молчал. Эмоций не было, выгорели вместе с частью моей души.
        - Как ты? - успокоившись, прошептала Наташа.
        - Пока не знаю, - честно ответил я. - Что с драконом?
        - Ты сбил его, оторвал крыло, и он упал метрах в пятидесяти. Когда это случилось, над ним появилась шкала жизни, до этого её не было. Сейчас он умирает, полоска хп постоянно уменьшается. По менталу разносятся крики боли, вперемешку с яростью.
        - Пойдём, надо кое-что сделать.
        - Может, дождёмся, когда дот его прикончит?
        - Нет, мне надо с ним поговорить. Огонёк, можешь прийти?
        - Плохой дракон больше не обидит нас? - раздался в голове испуганный голос стихийного помощника.
        - Нет, больше он никого не обидит, - так же мысленно ответил я другу. На плече возник огненный дракончик, дрожащий, как побитый щенок.
        - Я чувствую его боль, ярость и ненависть, он не будет слушать.
        - Значит, я заставлю его. - В душе полыхнуло.
        - Кир, в твоих глазах загорелось пламя, - прошептала Наташа. - С тобой точно всё в порядке? Не пугай меня ещё сильнее.
        - Для друзей я остался прежним, - улыбнувшись, ответил жене, - а вот врагов не ждёт ничего хорошего.
        Смертельно раненый зверь извивался на выжженной окаменелой земле вперемешку с чёрным пеплом. Его хвост хаотично бил во все стороны, пытаясь нанести удары невидимому противнику, причинившему могучему владыке небес такую невыносимую боль. Не останавливаясь, на ходу выпрямил руку и активировал огненную кровь. Дракон замер на месте, его пасть издала душераздирающий рёв, но он не произвел на меня никакого эффекта. Продолжая применение заклинания, я подошёл вплотную, закинул эссенцию жизни прямо в глотку покалеченному чёрному ящеру и удалился на безопасное расстояние, лишь тогда отменив действие редкого заклинания.
        Аура зверя тут же начала светлеть. С каждой секундой из неё уходила чернота, возвращая разум древнему, могучему ящеру. Эссенция подействовала как анестетик, и дракон перестал испытывать дикую боль, но излечить столь серьёзное увечье была не в силах - это зелье имеет другое назначение. Жизнь по-прежнему покидала Миреноторга с каждой секундой.
        - Спасибо тебе, что вернул мне разум, человек, - прозвучал в голове совсем уже другой, спокойный, ровный голос. - Скоро я встречусь со своей семьёй в вышнем мире и безмерно рад, что они увидят настоящего мужа и отца, а не безумного монстра с искалеченной душой. Выслушай мою историю, бессмертный, у меня осталось всего несколько часов.
        - Ви, сможешь его вылечить? - уточнил я.
        - Только сильнейшие маги людей способны пробить нашу естественную сопротивляемость. Это относится как к боевой, так и к целительной магии. Твоя женщина пока ещё слишком слаба, чтобы исцелить меня. Да мне это и не нужно. Меня ждёт моя семья. Раньше я жил местью и не слышал их, они скучают, как и я, - опередив ответ Наташи, передал поток своих мыслей дракон.
        - Я слушаю тебя, Миреноторг.
        Дракон говорил долго, использовав всё своё оставшееся время. Причины войны, разразившейся несколько тысячелетий назад, и кто являлся её зачинщиком, Миреноторгу были не известны. В те давние времена он был обычным солдатом в армии империи драконов и просто исполнял приказы военачальников и богов.
        У каждого народа, населяющего тот мир, который ещё не был повреждён, был свой пантеон богов, состоящий как минимум из троих небожителей. Боги всегда недолюбливали конкурентов, но никогда не переходили к прямой конфронтации, предпочитая действовать руками своих смертных.
        У драконов существует родовая память, их дети вылупляются из яиц, уже имея обширные знания об окружающем мире и истории расы. Доступ к новым знаниям открывается постепенно, в процессе взросления. Миреноторг вспомнил как минимум десять континентальных войн смертных, начавшихся в результате интриг конкурирующих пантеонов. Драконы вмешивались в разборки других очень редко, чаще всего выступая в качестве миротворцев, и старались гасить конфликты, уничтожающие десятки тысяч разумных. Именно с тех времён и пошли легенды о мудрости небесных ящеров, старающихся всем помогать.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Если находились безумцы, нападавшие на империю, то драконы действовали очень жестко, порой выжигая королевство агрессора подчистую. Об этом также говорилось в легендах, и напасть на цивилизацию драконов отваживался лишь безумец или глупец.
        Последняя война разительно отличалась от всех предыдущих. Она вспыхнула внезапно, на всех континентах планеты. Практически без подготовки. И что самое странное, до сих пор не укладывающееся в голове старого ящера, драконы, всегда остававшиеся в стороне от конфликтов, приняли в ней участие с первых дней.
        Мир как будто сошёл с ума. Союзные королевства разрывали многовековые альянсы и рвали друг друга на полях сражений. Разнообразные расы припоминали старые обиды и шли войной на соседей. Армейские военачальники драконов отдавали странные приказы. Как пример Миреноторг привёл приказ великого легата: помочь эльфийским войскам в войне с орками. Когда совместные силы захватили и уничтожили главный стан противника, объявил, что союзники предали их, ударив в спину. Требуется незамедлительно наказать вероломных букашек и выжечь священный лес, в назидание остальным. Приказ был выполнен, несколько кланов, вместе с символом эльфов, мэллорном, выжгли драконьим огнём.
        Такое безумие творилось около десяти лет, а потом к войне подключились боги, и началось самое страшное. Кто из небожителей первым применил свою силу, Миреноторгу неизвестно. Но именно действия этого неизвестного бога, по его мнению, и привели к столь печальному итогу. Остальным небожителям не понравилось, что конкурент применил божественную силу против подвластных им смертных, и они ответили. Сначала по смертным, а потом и по самим богам.
        Мир содрогнулся. Чудовищные по силе заклинания рвали привычный мир на части, божественная магия в считанные часы могла превратить огромную площадь земли в усеянную трупами, безмолвную могилу. В самом начале смертные поддержали своих богов, встав вместе с ними на поле боя. Но очень быстро поняли, что когда дерутся боги, единственное, что остаётся, - это забиться в щель и молиться, подпитывая силой своих покровителей.
        Так они и поступили. Все оставшиеся в живых смертные отыскивали укромные места и старались выжить. А разъярённые боги убивали друг друга, совершенно не жалея мир, который должны были оберегать.
        В самом конце было послание Торсунвальда, последнего, смертельно раненого светлого бога людей ко всем выжившим в этой мясорубке. И его пророчество о приходе в мир бессмертных. Разумные начали выползать из своих нор и заново учиться жить в изменившемся мире.
        Миреноторг успел забрать из столицы империи свою семью - жену Лаэнимирит и двух дочерей, Сифирит и Маэланит, и укрыться в пещере на вершине горы, в которой он со своим отрядом пережидал одну из ночей во время очередного рейда. Маэланит ещё не успела вылупиться, созревание яйца очень долгое, но физиология драконов позволяла им ментально общаться даже с нерождённым ребёнком.
        Вместе с женой Миреноторг создал мощнейшее защитное плетение, окружившее всю семью непроницаемым коконом и погрузившее их в глубокий сон, продлившийся несколько сотен лет. После пробуждения драконы ужаснулись. Вместо огромного континента - вода с небольшими вкраплениями островов, вместо высокой горы, у вершины которой устроили гнездо в пещере, - жалкий обрубок, возвышающийся над зелёным островом всего лишь метров на 200. Но самое страшное - он не чувствовал соплеменников. В метальном поле планеты царил хаос, связь работала на очень небольшом расстоянии, и выяснить, удалось ли выжить кому-то ещё, они не смогли.
        Начали жить, охотиться, налаживать быт. Обнаружили неподалёку материк. Тогда и почувствовали место силы. Вместе с женой прилетели туда, но оно было уже занято странными людьми, которые не слышали их. Они угрожали оружием, маги даже пробовали обездвижить их заклинаниями. Без должного эффекта, слишком слабы. Не стали вступать с ними в конфликт и улетели. Пусть живут, подумали тогда.
        На обратном пути почувствовали ментальный удар. Миреноторг, опытный воин, смог его отразить, но жена отключилась прямо в полёте. Могучий дракон подхватил супругу и смог донести её до гнезда, где оставил мать на попечение дочери и вернулся, чтобы покарать червя, посмевшего напасть на любимую. Ничему не учатся, мало им войны, мало крови? Что же, это я им обеспечу. Думал тогда Миреноторг.
        Так он в первый раз и встретил вторженцев из другого мира. Но об этом дракон узнал позже. Его ждали и устроили засаду. Совокупный удар трёх некромантов практически пробил ментальную защиту ящера и чуть не поработил его разум. Его спас защитный воинский амулет, распавшийся при этом на мелкие осколки. Следующего удара он ждать не стал и поспешно удалился от опасного материка с его непонятными обитателями.
        Лаэнимирит пришла в себя, и они начали жить дальше, стараясь не приближаться к опасному материку, с обитающими там врагами. Так они прожили несколько лет. Но маленькие островки не могли прокормить двух взрослых драконов и одного ребёнка. О дальнейшем развитии Маэланит не могло быть и речи - слишком мало еды, и поэтому родители придержали созревание дочери. Им пришлось охотиться на материке и стараться не залетать слишком глубоко.
        Но однажды случилась беда. Молодая Сифирит ускользнула от надзора родителей и отправилась охотиться на материк. Она очень гордилась своей добычей, ей удалось поймать вкусного земляного червя, когда тот вплотную приблизился к поверхности. Девочка победно зарычала и приземлилась на песок, не удержавшись от соблазна полакомиться свежим мясом. Тогда-то на неё и напал прайд оборотней, считающих, что уничтожают опасного зверя.
        Когда ментальный зов о помощи долетел до Миреноторга и Лаэнимирит, они сорвались с места и на максимальной скорости отправились на помощь, но было уже поздно. Оборотни успели нанести смертельную рану юному дракону. Весь полёт они слышали, как умирает их дочь, но ничего не могли сделать.
        Обезумев от горя, они выжгли всех, кто находился поблизости, а затем отправились искать города жестоких людей, чтобы свершить свою месть. Ярость затмила осторожность, и, пролетая над каменной башней, Лаэнимирит попала в ментальный капкан. Её разум оказался во власти некромантов. Миренторг понял это сразу. Она изменилась. Даже голос стал другим, чужим, зловещим. Она уговаривала его снять защиту и присоединиться к ней, а потом мы слетаем за Маэланит, и всё будет как раньше.
        Миренаторга как током ударило - это больше не моя Лаэнимирит, она во власти кого-то чуждого, навсегда. Дракон сделал боевой разворот, не раз проделываемый во время армейской службы. И атаковал ненавистного врага, отнявшего у него любимую. Лаэнимирит стояла возле башни. От того места остался только пепел. Разум Миренторга помутился. В один день он потерял всё.
        Дальнейшая жизнь дракона покрыта мутной плёнкой безумия и смутно отложилась в сознании Миренторга. Иногда случались моменты просветления, и он обновлял плетение, сдерживающее созревание яйца, в котором заключена его дочь, понимая, что ребёнок либо не сможет выжить с таким отцом, либо превратится в настоящего монстра. Всё остальное время его разум был во власти двух идей: голод и месть. Он охотился для пропитания на животных и на оборотней - ради мести.
        - Вот так я и жил до сегодняшнего дня, Бессмертный, - тяжело дыша, закончил свой рассказ Миренторг. - Наша возможность общаться ментально стала нашим слабым местом, в которое ударили враги. Больше никто из разумных, населявших наш мир, не мог этого делать, и мы не разрабатывали защиту от ментального вторжения, было незачем, к тому же естественного сопротивления вполне хватало, а потом стало поздно. Мозг остальных народов устроен по-другому, они подвержены ментальному контролю гораздо в меньшей степени, нежели мы. Вас могут поработить лишь на короткое время, но не навсегда. У меня осталась только Маэланит. Больше некому обновлять плетение, сдерживающее её созревание. Она скоро вылупится и погибнет. Умоляю тебя, человек, спаси её, она всего лишь ребёнок, и не заслуживает такой участи. Убереги её от влияния иномирцев. Когда наступит её время, она сможет отложить яйцо, и наш вид не исчезнет полностью. Я вижу на твоём плече стихийного помощника, который способен общаться ментально. С его помощью вы сможете наладить контакт. Что ты ответишь мне?
        - Внимание, вам доступно задание возрождение или забвение. Тип: уникальное, глобальное. Описание: В недрах пещеры Миренторга находится яйцо с возможно последним, непорабощённым драконом в этом мире. Только от вашего решения зависит, будет ли шанс на возрождение у небесных ящеров. Цель: помочь вылупиться будущей королеве Маэланит, подпитывая и делясь с ней магической энергией. Защитить Маэланит от врагов, способных поработить её разум. Награда: неизвестно, вариативно.
        Думал я недолго, ребёнок ни в чём не виноват. И Миренторг прав, она не заслуживает такой участи. Я поглядел на Виату, на щеках которой виднелись дорожки от слёз. Рассказ дракона был наполнен грустью и болью. Она встретилась со мной глазами и решительно кивнула.
        - Мы спасём твою дочь, дракон. И сделаем все, что в наших силах, чтобы уберечь её разум.
        - Благодарю тебя, человек. Теперь я могу уходить спокойно. Она вырастет достойной представительницей нашего народа. Родовая память ей в этом поможет. Прими от меня этот дар и прощай, Бессмертный.
        Искалеченное тело дракона засветилось, и через секунду возле него сформировалось две сферы, переливающиеся всеми цветами радуги. Одна сфера медленно поползла ко мне, вторая - к Наташе. Я стоял не шевелясь и, затаив дыхание, завороженно наблюдал за этим процессом. Сфера прошла сквозь доспех, проникая внутрь тела, в груди сразу стало тепло, а на душе спокойно. Она продолжила движение по моему организму, восстанавливая своим светом повреждённую в последнем бою душу. Сфера замерла в области сердца и растворилась в нём, а перед глазами появилось системное сообщение:
        - Внимание, вы изучили уникальное умение Архимаг.
        - Внимание, умение заблокировано, вы не удовлетворяете требованиям.
        Когда я перевёл взгляд на дракона, его глаза были уже закрыты. Он отправился к своей семье.
        - Спи спокойно, ты это заслужил, - проговорил я и дотронулся до шипастой головы ящера. Его тело моргнуло и растворилось, а в моем инвентаре появились восемь чешуек. Хорошо, а то я уж подумал, что для выполнения квеста Кураны придётся выдирать чешую из мертвого тела дракона. Виата приоткрыла рот, её глаза бегали из стороны в сторону, она изучала полученный дар дракона. Интересно, а что это за умение такое - архимаг?
        И тут до меня дошло, что я испытал первую эмоцию после боя с драконом. Мне стало интересно. Похоже, я начал отходить от пережитого шока.
        Архимаг 0/3 - уникальное умение (если данное умение получит кто-либо ещё, оно перейдёт в разряд редких), позволяющее после полного освоения своей стихии выбрать себе следующую. Внимание, выбирайте стихию тщательно, для освоения второй стихии требуется в два раза больше времени. Внимание, умение разблокируется, когда вы достигнете ранга магистр стихии огня.
        Вот это подарок мне сделал дракон. Возможность применять заклинания другой стихии. Отлично. Это существенно усилит меня. Если у определённых мобов будет сопротивляемость магии огня, я всегда найду, чем их удивить. Осталось только прокачаться до магистра. Улыбнувшись, я перевёл взгляд на Виату, которая по-прежнему сохраняла каменное лицо.
        - Эм, любимая, всё в порядке?
        - Наверное, да, пока ещё не поняла. Лови описание подарка дракона, - еле слышно проговорила Наташа, а в личном чате появилось сообщение:
        - Вы получили уникальный подкласс - боевая медицина. Описание: великие целители древности отлично понимали, что хороший лекарь обладает обширными знаниями, достаточными как для исцеления, так и для причинения вреда. Внимание, вам стали доступны боевые заклинания света.
        - Внимание, вы изучили врождённое заклинание стрела света.
        Заклинание: Стрела света. Модифицируемое.
        Тип: Активное
        Класс: Врожденное
        Ранг: 1
        Описание: Маг выпускает стрелу света, поражающую одного противника.
        Навык владения: Начинающий 1/10. 0/100 применений.
        Урон: 5 (Магия света)
        Требование маны: 30
        - Внимание, вы изучили редкое заклинание ловушка света.
        Заклинание: Ловушка света
        Тип: Активное
        Класс: Редкое
        Ранг: 3
        Навык владения: Начинающий. 0/1000 применений.
        Описание: После применения свет в радиусе пяти метров уплотняется, полностью лишая возможности двигаться всех, кто попал в зону действия. После окончания действия на противника/противников накладывается негативный эффект ослепление, сроком на 10 секунд. Дополнительный эффект - неотразимый. От заклинания невозможно защититься или нейтрализовать его эффект. Дополнительный эффект - ослабление светом. Все противники, оказавшиеся под воздействием заклинания, становятся слабее в два раза. По мере роста навыка владения заклинанием увеличиваются длительность и радиус действия заклинания.
        Длительность действия: 60 секунд. 5000 маны/30 секунд, за продления действия заклинания.
        Максимальная удалённость цели: 30 метров
        Требования: Маг света, ранг подмастерье. Не требует дополнительный слот в оружии. 5 очков заклинаний.
        Возможна мгновенная активация, по мысленному желанию мага. Внимание, для открытия возможности мгновенной активации редкого заклинания вам нужно в совершенстве овладеть этим плетением. Минимальное требование по скорости плетения - 30 секунд.
        Требование маны: 2500.
        - Здорово, - обрадовался я за Наташу. Теперь ты сможешь поддерживать меня в бою не только лечением. Осталось только прокачать твоё врождённое заклинания до приличного уровня, и у тебя откроется масса новых возможностей.
        - Да, теперь ты не сможешь приказать мне отсиживаться в тылу и наблюдать, как мобы превращают любимого человека в подушечку для иголок, - снова перевела разговор на больную тему Виата.
        - Так, если твоя боевая медицина будет отражаться на качестве лечения, отправлю охранять замок, - пообещал я. Угроза подействовала, Наташа реально перепугалась. - Не забывай, что в игре присутствует реальная боль, а дамагеры подвергаются частому травмированию. Я стараюсь максимально тебя от этого защитить.
        - Да я всё понимаю, просто ты не представляешь, что я сегодня пережила. Если бы ты слышал собственный крик. До сих пор мурашки бегают по коже, когда вспоминаю. Ладно, мне не терпится начать применение новых заклинаний.
        - Погоди, воительница. Стрела света начального уровня слишком слаба для этих мест. А на то, чтобы поднять скорость плетения редкого заклинания до приемлемого уровня, уйдет очень много времени. Которого у нас и так мало. Предлагаю заняться прокачкой твоего подкласса, когда вернёмся на наш материк. Может, получится изобрести для тебя что-нибудь мощнее, ведь вряд ли ты найдёшь учителя по боевой медицине.
        - Да, подкласс уникальный, значит, на данный момент я единственная им владею. Хорошо, что я получила врождённое заклинание. Если честно, то во мне немного разыгралась зависть, когда я увидела действие твоего плазменного дождя. Ведь начиналось всё с банальной огненной стрелы.
        - Зависть - плохое качество для человека, - проговорил я назидательным тоном.
        - Болтун, - шутливо толкнула Наташа меня в плечо. - Сам-то чем похвастаешься?
        - Хвастовство не красит мужчину.
        Наташа состроила настолько умилительно-просительную рожицу, что я сдался.
        - Ладно, пошли искать яйцо, по дороге расскажу. Теперь твой муж действительно архимаг.
        Глава 7 Наследство
        Идти по обожжённой до состояния камня земле было легко. Нашему продвижению мешал лишь пепел, постоянно взметающийся вверх от малейшего движения, да обрубки деревьев, об которые мы периодически спотыкались. После того как я рассказал Наташе о даре дракона, закопался в ворох системных сообщений.
        - Внимание, вы узнали причину изменения поведения драконов. Некроманты обладают обширными знаниями в ментальной магии, так как именно этим способом они подчиняют и управляют нежитью. Драконы попали под влияние некромантов и лишились собственной воли. Вы - первый человек, открывший одну из глобальных тайн релиза, вам полагается награда, желаете получить?
        - Воля + 5.
        - Внимание, вы самостоятельно открыли редкий пассивный навык сложная комбинация. Вам стала доступна шкала комбинаций.
        - Удача +2.
        - Стойкость +10 %.
        Так, буду разбираться с полученными плюшками, самое вкусное оставлю на потом и начну с редкого пассивного навыка.
        - Сложная комбинация - редкий пассивный навык, позволяющий комбинировать четыре и более заклинаний. В зависимости от ранга каждое заклинание имеет определённое количество очков комбинации. Когда вы формируете несколько плетений, начинает заполняться специальная шкала комбинаций, чем она больше, тем больше заклинаний вы можете объединить.
        Здорово, теперь я смогу не тыкаться вслепую, а подбирать комбинации осознанно. Я посмотрел на появившуюся в интерфейсе шкалу - 0/100. Понятно, теперь осталось выучить, сколько очков комбинации стоит каждое заклинание, и можно будет поэкспериментировать. К описанию заклинаний добавилась информация о количестве очков комбинации. Самой затратной оказалась синергия. Она занимала сразу половину доступного мне объёма шкалы. Огненное копьё и взрывной огненный шар стоили 15 единиц, кольцо огня - 25, плазменный дождь - 100.
        Привычными движениями сформировал два заклинания огненного шара. Шкала комбинации заполнилась на 30 пунктов, а сбоку появилось короткое описание получившейся комбинации. Ого, теперь я вижу показатель урона и дополнительные эффекты. Добавил к этой связке синергию и прочитал полученное описание:
        Комбинация: Огненный шар(2), синергия(1)
        Суммарный урон: 100
        Площадь поражения: +3 метра
        Дополнительный эффект комбинации: Калечащая травма.
        Перезарядка использования комбинации: 30 минут.
        - Внимание, в данный момент вы не можете использовать комбинацию. До перезарядки осталось 3.32.13….12….11.
        А вот это не очень приятная новость. Применённая мной во время боя с драконом комбинация, состоящая из пяти заклинаний, имеет очень большой откат. Вот почему мне было так плохо, когда я формировал плетения, я прыгнул выше головы. Думаю, что если бы у меня не был открыт атрибут воля, то ничего бы из моей затеи не вышло. Не просто так же она выросла сразу на 5 пунктов. Игровая механика прогнулась под влиянием момента, но большего такого не случится. Теперь меня загнали в рамки логики мира, дали шкалу и строгие числовые значения. Хочешь стать сильнее - развивай шкалу.
        Со сложной комбинацией разобрался, теперь посмотрим, чем одарила система:
        Камень чистого разума.
        Тип: Артефакт.
        Класс: Эпический.
        Уровень: 5
        Качество: Отличное.
        Прочность: 1000/1000.
        Описание: помещённый в башню артефактов эпический предмет защищает разум всех, кто находится в радиусе действия, от внешнего воздействия. Область охвата зависит от уровня замка, в котором установлен артефакт,10 км/уровень.
        Требования: Уровень башни артефактов - 5.
        Цена продажи: 100 000 золотых.
        А вот и временное решение проблемы защиты принцессы от порабощения. Запереть её на всю жизнь в нашем замке и окружающих территориях не получится, так что придётся искать другой способ. Но информация обнадёживает. Если есть артефакт с нужными мне свойствами, то со временем найдём и личный амулет. Также артефакт будет очень полезен, если к стенам замка явятся сильные некроманты. Они не смогут подчинить игроков или нпс и заставить их открыть ворота или устроить ещё какую-либо подлость. А то, что их извращённая фантазия сможет придумать множество способов нагадить ближнему своему, я не сомневался.
        - Саш, делайте упор в развитии замка на башню артефактов. Нам срочно нужен пятый уровень.
        - Так вот, значит, какую ты получил плюшку, о тебе опять глобальный чат прогремел.
        - Да, получил эпик, для возможности использования нужна башня артефактов 5 уровня. Насколько я знаю, мы подняли замок до 5, а башня 3?
        - Да, башня артефактов стоит дорого, думали заняться этим позже.
        - Деньги не жалейте, приоритет этой задаче.
        - Понял, ты как? В порядке?
        - Сейчас уже да, пришлось пережить несколько не самых приятных моментов, но и наградили за это щедро.
        - Давайте там осторожнее, не рискуйте почем зря.
        - Хорошо, - усмехнулся проснувшейся братской заботе я. - Отбой связи.
        - Отбой.
        До вершины горы добирались долго. Это для летающего ящера 200 метров ничто, а для нас - несколько часов сложного и опасного восхождения, да ещё и Наташа постоянно отвлекалась, тренируясь в плетении стрелы света прямо на ходу. Из-за этого она даже пару раз упала, больно стукнувшись коленкой об острый камень, но своих упражнений не прекратила. Её можно понять, сам такой же. Стараюсь использовать каждую свободную минуту, чтобы стать сильнее.
        В пещере Миреноторга было мрачно и жутко. Повсюду, как и везде на его острове, валялись кости всевозможных размеров, среди которых, к своему ужасу, я узнал и человеческие. Безумный ящер не разбирал, кого жрать. В самом углу, на чистом участке скалы и обнаружилось яйцо с заключенной в нём уже несколько тысяч лет Маэланит.
        - Она почти проснулась и голодна, - прозвучал в голове голос стихийного помощника. - Тебе нужно подключить яйцо к твоему магическому источнику, иначе она умрёт.
        Я присмотрелся к яйцу, идентификация вывела подсказку:
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Яйцо дракона. Мана 87/100 000 000.
        Ого, прожорливая малышка. Такое количество маны мы будем заливать долго. И она постоянно уменьшается. Я взял яйцо размерами примерно с две моих головы, и система моментально высветила сообщение:
        - Внимание, вы держите в руках яйцо дракона, вы можете подключить его к своему магическому источнику или уничтожить.
        Убивать ребёнка? Да за кого они меня держат? Я подтвердил желание подключить яйцо к магическому источнику. Оно исчезло из моих рук, и появилась новая вкладка интерфейса. Открыв её, увидел полоску своей маны и бегунок. Ага, мне нужно выделить определённый объём магической энергии, который будет получать детёныш. Мысленно стал перемещать бегунок в разные стороны и остановил его на отметке 1000. Малышке должно этого хватить на первое время, чтобы не умереть. Шкала моей маны разделилась на две неравные части. Меньшая начала стремительно уменьшаться, поглощаемая маленьким дракончиком, а большая осталась нетронутой. Оставаться без маны нельзя, мне предстоит много сражаться, маленькой Маэланит придется пока довольствоваться таким количеством. Я уже придумал, как поступить с дракошкой, когда мы вернёмся в замок, осталось только вернуться.
        Выделенная малышке 1000 была поглощена ею за считанные минуты, и включилась регенерация. Прожорливая Маэланит тут же поглощала каждую восстановленную единичку магической энергии. Вне боя я могу регенерировать 60 маны в минуту. За сутки это чуть больше 86 тысяч. Такими темпами на вылупление потребуется больше трёх лет. Такого количества времени у нас нет. Армия тьмы придёт намного раньше. Но в замке у меня будет гораздо больше возможностей.
        - Огонёк, налаживай контакт с малышкой. Постарайся её успокоить. Про то, что случилось с её родителями, рассказывай, только если сама спросит, и, по возможности, очень мягко.
        - Мы уже познакомились. Я ей понравился, - с неимоверной гордостью в голосе заявил стихийный помощник. - А про родителей и сестру она всё знает. Считала из разрозненных и путаных мыслей отца. Она очень сильная, не сломалась и не потеряла волю к жизни.
        - Отлично, общайтесь, рассказывай ей о текущем положении дел, о нашем клане.
        - Она доверяет тебе. Я на время снял твою ментальную защиту, чтобы она могла лично убедиться в чистоте твоих помыслов. Без этого она и слушать меня не хотела. О людях у неё сложилось крайне негативное мнение.
        И немудрено. Веками подслушивать мысли отца, в которых не было практически ничего кроме агрессии. Как она вообще сохранила разум?
        - Ты молодец, Огонёк, продолжай, а нам пора возвращаться.
        - Стой, Маэланит говорит, чтобы ты забрал сокровища её семьи. Они успели вывезти из своего дома часть имущества и спрятали его в этой пещере. Это единственное, что у неё осталось от родителей, и она просит сохранить их до того момента, как подрастёт. Также она говорит, что ты можешь воспользоваться деньгами на укрепления защиты замка, ведь ей предстоит достаточно долго там находиться. Пока не найдётся способ защитить её разум.
        До чего же разумный ребёнок, подумал я.
        - Куда идти?
        - За мной, я покажу.
        Огонёк сорвался с моего плеча и завис в нескольких метрах впереди. Он не мог далеко отлетать от моего тела, и я последовал за ним, чтобы помощник имел возможность двигаться дальше.
        - Вы куда? - заинтересовалась нашим поведением Наташа, наконец оторвавшись от плетения стрелы света.
        - Пойдём, сама увидишь.
        Мы общались с огненным дракончиком мысленно, и жена не слышала ни слова. Огонёк подлетел к ничем не примечательной стене и продиктовал странную фразу, которая должна была открыть проход. Фраза оказалась настолько сложной для человеческих голосовых связок, что я подарил Наташе минут десять веселья, пока смог повторить её в точности. Как только это произошло, весёлость жены улетучилась мгновенно, сменившись округлёнными от удивления глазами.
        Каменная стена, закрывающая небольшое ответвление основной пещеры, исчезла, открывая нашему взору большую гору золотых монет, рассыпанных по каменному полу. На вершине этой горы возвышались части доспехов, отливающие серебром в магическом свете созданного мной заклинания. Интересно, легенды о любви драконов к золоту, которые дошли до наших дней, реальны? Или ИИ, адаптировавший игру, просто взял этот факт из мифов и фантастических книг? Опять полезли неуместные мысли в мою голову.
        Доспехи, аккуратно сложенные на куче золота, сразу привлекли моё внимание зелёным цветом системного текста. Легендарки, выдохнул я. Сэт легендарок.
        - Это офицерское обмундирование моего отца, - возник в голове голос Огонька, передающего мысли Маэланит. - Я не знаю, сохранился ли хоть ещё один такой же комплект. Они передавались в моей семье из поколения в поколение и были редки даже в те времена. Сохрани их для меня, Кирилл. Я чувствую, что они мне пригодятся.
        Вот же сильная девчонка, покопалась в моих мыслях и узнала настоящее имя.
        - Я сохраню их для тебя, Маэланит. Реликвия вашей семьи не будет утрачена.
        Огонёк передал моё послание, и девочка успокоилась. Дотронувшись до кучи золота, получил системное сообщение:
        - Внимание, вы нашли сокровище дракона, вы получаете 1 000 000 золотых, вы получаете комплект легендарной экипировки - гордость империи. Вы получаете амулет хранительницы рода. Внимание, ограничение по расе, вы не можете использовать комплект в данном виде. Желаете обратиться к магистру кузнецу для его перековки?
        Опа, вот это искушение. Даже беглого осмотра предметов достаточно, чтобы понять, в такой экипировке убить меня будет крайне сложно. Пересилив собственную жабу, которая твердила: моё, моё, не отдам, нажал кнопку нет. Своё слово надо держать. Обещал сберечь семейную реликвию, будь добр исполнять. Не знаю, как бы поступил на моем месте другой игрок, но я сделаю всё возможное, чтобы передать наследство повзрослевшей Маэланит. Да и деньги её буду использовать лишь минимально в экстренном случае. С финансами у нас проблем нет.
        Амулет, незамеченный мной в куче золота, оказался предметом эпического качества и ранее принадлежал матери Маэланит. Из описания узнал, что подобные реликвии передаются в драконьих семьях от матери к дочери и являются неким подобием базы знаний, хранилищем информации рода, его истории.
        Да, драконы очень заботятся о сохранении своего наследия, помимо эволюционных особенностей передачи информации от поколения в поколение, они подстраховались и создали специальные амулеты. Уверен, там хранится более личная информация, касающаяся отдельной семьи, но всё равно такое стремление достойно уважения. Лучше учиться на ошибках своих предков и не повторять их, драконы следуют этим правилам в отличие от людей. Вернее, следовали, пока не попали в ментальное рабство. Интересно, а это состояние обратимо? Не знаю, нужно прояснить этот вопрос. Если Маэланит является потенциальной королевой, то, скорее всего, нет. Да и с чего бы дочери обычного офицера, не имеющей ни капли королевской крови, претендовать на такую роль? Тут возможны все два варианта. Либо она действительно является последним непорабощённым драконом, и освободить от ментального подчинения других её соплеменников невозможно. Либо Миреноторг был не до конца со мной откровенен о своём происхождении. Что же, ответы на эти вопросы способно дать лишь время.
        Обратная дорога до оплота прошла буднично. Под иллюзией нас никто не видел, поэтому проблем не возникло. Как только лодка коснулась берега, из леса выбежал Стэн, лицо его было чернее тучи.
        - Проклятые перешли в наступление, - ответил он на невысказанный вопрос. - Оплот Гуми кровавого клыка полностью уничтожен. Спаслись единицы. Они каким-то образом смогли переместить или создать огромную, летающую костяную тварь, выдыхающую потоки тьмы, которая сжигает всё вокруг не хуже огня.
        - Что с наступлением?
        Стэн отвел глаза.
        - Против такой мощи у нас нет шансов. Пока жив монстр, наступления не будет.
        Я выругался в душе. Как же не вовремя.
        - Я тебя понял, Стэн, мы разберёмся. Ты и твои люди с нами?
        - Да, мы готовы, когда выступаем?
        - Не знаю, мне нужно пройти обучение у Кураны.
        - Так вы добыли чешую?
        - Да, ну и натворили же дел ваши предки.
        Когда Стэн услышал историю Миреноторга, его лицо побелело.
        - У нашего народа тот день вошел в историю как день великой победы над страшным врагом. Мы отмечаем годовщину, в память о погибших. Мне противно. Как они могли убить ребёнка, - еле слышным мертвенным голосом прошептал Стэн.
        - Я никого не осуждаю, времена были тяжёлые, магический фон изменил вас, вы перестали слышать ментальную речь драконов. Расскажи это своим старшим, чтобы в будущем избежать подобных печальных событий.
        - Обязательно.
        На этом и попрощались, мне нужно срочно идти к Куране и научиться использовать свою магическую сеть по максимуму. Эта способность мне очень скоро пригодится.
        Моё обучение продлилось неделю. И, по моему мнению, этот процесс затянулся исключительно из-за вредности Кураны. Непробиваемая бабка, я пытался до нее донести, что времени мало, и с каждым днём опасность, нависшая над её прайдом, возрастает, но она не слушала меня. Часами напролёт заставляя нас с Наташей заниматься. Да, я выторговал открытие навыка и для неё, хотя поначалу старушка и сопротивлялась.
        Нам пришлось изрядно побегать по окрестностям, Курана завалила нас мелкими поручениями, без выполнения которых отказывалась продолжать обучение. Но результат того стоил. Магическая сеть возросла до максимального уровня. Теперь я могу подвесить на неё 10 заклинаний, которые продержатся там 10 часов. Правда, существуют и ограничения. Существует ранговый лимит одновременного нахождения заклинаний. На магической сети могут находиться четыре заклинания первого ранга, три второго, два третьего и всего один четвёртого. Причём максимальное время для заклинаний четвёртого ранга снижено до одного часа, а занимает оно сразу пять слотов из десяти. Вот почему все мои попытки закрепить плазменный дождь ранее оказывались неудачными. Пятый ранг, по словам Кураны, включает в себя слишком мощные заклинания со сложной формулой, и закрепить их на магической сети невозможно.
        После обретения столь ценного знания наши с Виатой возможности существенно расширились, и родился план, как можно справиться с костяным драконом относительно просто и без лишних жертв. В том, что летающей жуткой тварью является именно он, я практически не сомневался. Других существ, обладающих такой мощью, я не встречал, а сталкиваться с костяным драконом мне уже приходилось. Пусть тогда, в катакомбах под храмом, некроманты оживили не взрослого дракона, а подростка, или даже ребёнка, но от этого он не стал менее злобным или опасным.
        К предстоящей охоте усиленно готовились. Виате нужно было как можно быстрее освоить редкое заклинание. На ловушку света я делал большую ставку, но чтобы план сработал, Наташе нужно в кратчайшие сроки освоить мгновенную активацию.
        Подготовиться в полной мере нам не дали. Через два дня, после того как мы закончили обучение у Кураны, в арендованный нами дом пришла Лана.
        - Разведчики обнаружили армию врага на дальних подступах к оплоту. Идут широкой цепью, прочёсывают местность. Сутки, максимум двое, и они нас обнаружат.
        - Сажайте детей и стариков в лодки, с каждой отправьте по одному магу и воину. На островах стало безопасно, можно спрятаться там. Я сделаю для них свитки иллюзий, так что доберутся без проблем.
        - Спасибо, - облегчённо выдохнула Лана. - Нам больше некуда отступать, все взрослые готовы драться за жизни близких. Но больше всего мы опасаемся летающего монстра. Выжившие рассказали, что это настоящая машина смерти. Он достаточно просто проплавил камень скалы, в которой находился оплот, и выжег тьмой всех.
        - Монстра мы берём на себя. Ваша задача - не дать прийти к нему на помощь наземным силам.
        - Для чего помощь наземных сил летающему существу? - изумилась Лана.
        - Увидишь, - туманно ответил я. - Как он появился в прошлый раз?
        - Неожиданно. Мы и понятия не имели, что у врага есть настолько сильное существо. Как только проклятые вычислили местоположение оплота, появился он и начал планомерно прожигать дыру в камне. Поначалу этому не придали особого значения, а когда поняли, что у него получается, было уже поздно. Началась паника, люди пытались спастись от неминуемой смерти и выбегали прямиком на врага, который их безжалостно убивал. Подчинить нас невозможно, и поэтому мы для них бесполезны.
        Я до боли стиснул зубы. Похоже, грань между игрой и реалом для меня стёрлась окончательно. Я не воспринимаю этих людей как неигровых персонажей, слишком уж всё реально.
        - Мы постараемся больше этого не допустить, - пообещал я. - Но мне будет нужна ваша помощь.
        - Слушаю тебя, сделаю всё, что в наших силах.
        Разговор продлился долго. Перед его началом Лана вызвала заместителя и приказала готовить отплытие на острова. Нужно собрать припасы, распределить людей по лодкам и назначить им охрану. Мне приходилось вести разговор, одновременно изготавливая свитки иллюзий, так как собственный запас начал показывать дно. Согласовав план действий, мы приступили к его реализации.
        Эвакуацией решили заниматься ночью, под покровом темноты, для большей безопасности, когда враг был уже на самых подступах к оплоту. Мы пытались всячески замедлить их продвижение, устраивая небольшие диверсии на разных участках, но они как будто чуяли, что совсем близко от нашей базы, и пёрли вперёд, не считаясь с потерями.
        Оплот армия проклятых обнаружила на рассвете. Мы специально слили им его месторасположение, чтобы выманить дракона. Я предположил, что в этот раз они не будут менять план и сразу после обнаружения нашей базы вызовут авиаподкрепление. Так и случилось. Уже через десять минут над райскими джунглями прогремел чудовищный, мертвенный рёв. Мои самые страшные опасения подтвердились. Это был дракон, причём дракон мне знакомый:
        - Сифирит, проклятый костяной дракон. Рейд босс. Уровень 80. Жизнь: 5 000 000. Физическая защита 500. Магическая защита 1000. Умения 3. Дыхание тьмы, некротический выброс, аура боли.
        Вот уроды. Они заставили работать на себя дочь Миреноторга даже после смерти. В душе разгорелось пламя ненависти. Как же я возненавидел выродков, способных на такое. Уничтожу.
        - Внимание, вы открыли скрытую ветку пассивных заклинаний. Эти заклинания доступны лишь сильнейшим волшебникам мира Лаэди. Их невозможно активировать осознанно. Они включаются при определённом эмоциональном состоянии.
        - Внимание, вы изучили пассивное заклинание аура праведного гнева. Эффекты: пока вы находитесь в подобном эмоциональном состоянии, урон от заклинаний вашей стихии увеличивается на 25 %, а расход маны - на 50 %.
        Системное сообщение прочитал мимоходом, сейчас не до него. Буду бить сильнее? Отлично. Сифирит заложила вираж и с огромным ускорением начала пикировать на невысокую скалу, в недрах которой и скрывался оплот. Сейчас он пустовал. Все обитатели покинули его, следуя нашему плану, но проклятым это обстоятельство неизвестно. Они уверены, что загнали оборотней в ловушку, прижав к морю со всех сторон. Пришла пора доказать им, насколько сильно они ошибаются. Бессмертный в гневе, берегитесь!
        Глава 8 Аватар
        Первая попытка насильственно приземлить костяного дракона провалилась. Я решил воспользоваться уже опробованной тактикой и создать комбинацию из двух огненных копий, огнешара и синергии. Но то, что прекрасно сработало на живом драконе, оказалось совершенно бесполезным при атаке дракона мёртвого.
        Для реализации этой задумки я затаился под иллюзией на самой вершине скалы, и когда Сифирит вышла из пикирования, чтобы применить своё умение дыхание тьмы, способное плавить даже крепчайший камень, я ударил. Попал не совсем туда, куда планировал, скорость монстра оказалась слишком высока, а расстояние велико. Вместо основания крыла заклинание ударило примерно в его середину. По раздавшемуся рёву я понял, что костяной твари это не понравилось, и уже был готов приступить ко второй части, как понял, что Сифирит не падает.
        Комбинированное заклинание уничтожило большое количество костей на обширном участке крыла, но я не учёл одну важную деталь. Возможность летать костяному дракону давало вовсе не мускульное усилие, а магия. Вокруг костяного каркаса крыльев дракона на секунду проявился контур крыльев теневых. Именно они и давали возможность мертвому существу летать. Плохо, значит, сломав крыло, я ничего не добьюсь, придётся сражаться с монстром по его правилам, а это очень опасно.
        Всё это я уже додумывал в полёте, так как после применения магии иллюзия с меня слетела, и Сифирит, увидев своего противника, моментально выпустила струю тёмного пламени. Гореть заживо второй раз очень не хотелось, поэтому я прыгнул вниз с пятидесятиметровой скалы. Когда до земли осталось менее десяти метров, использовал блинк, как хорошо, что после применения героического скилла не сохраняется скорость. Я моментально воспользовался новым свитком иллюзии и скрылся в джунглях. Нужно переходить к плану Б.
        До пляжа удалось добраться быстро. Место мы подбирали и готовили тщательно. Основными требованиями были: достаточно большая полоса песка и близко расположенные джунгли.
        - Начинай, - отправил я сообщение Виате. Девушка вместе с несколькими магами оборотней, которые расположились у самой кромки джунглей, активировали свитки иллюзий. Из леса на пляж начали выбегать сотни иллюзорных оборотней, имитировавших полнейшую панику. Они стремились к таким же иллюзорным лодкам.
        Расчёт был на то, что хозяевам Сифирит, которые наверняка способны подключаться к зрению костяного монстра, очень не понравится тот факт, что оборотни пытаются уйти по морю. Они желают уничтожить всех одним ударом, а отлавливать забившихся в щели людей по всему материку и многочисленным островам можно очень долго. Они должны будут отправить дракона уничтожить убегающую добычу без прикрытия, проклятые попросту не успеют к месту событий, они ещё слишком далеко.
        Видимо, некроманты размышляли так же. Сифирит перестала плавить скалу и направилась в сторону пляжа. Она сделала разворот так, чтобы двигаться вдоль моря, и, снизившись метров до десяти, максимально замедлилась. Отлично, именно для этого и нужна была широкая полоса песка. Нужно было максимально замедлить дракона. Ей придётся лететь медленно и поворачивать голову в разные стороны, чтобы иметь возможность поразить максимальное количество людей.
        - Любимая, приготовься, не дай ей выйти за пределы моего заклинания, - написал я жене. Она рисковала больше всех. Дальность действия её заклинания невелика, всего 30 метров, так что ей пришлось затаиться под иллюзией, практически в самом центре пляжа.
        Я внимательно наблюдал за приближением дракона с помощью Кали, подключившей меня к взгляду зверя. Ещё рано, надо подпустить его чуть ближе. Пора. Каст плазменного дождя. Миг, и по ходу траектории движения монстра образовалась стена из раскалённых до немыслимой температуры капель плазмы. Я точно рассчитал необходимое расстояние, не оставив костяному дракону ни малейшего шанса среагировать. Сифирит влетела в область действия заклинания, тут же взревела, больше от обиды, чем от боли, я вообще не уверен, что скелет может испытывать боль, и под градом плазменных ударов камнем рухнула вниз.
        Тут был самый скользкий момент нашего плана, если во время падения она вылетит за пределы действия заклинания, то большого урона причинить монстру не удастся. Именно из-за этого и пришлось согласиться с доводами Наташи и разрешить ей затаиться на пляже. У такого хода был ещё один очень существенный плюс. Пока действует ловушка света, враг становится вполовину слабее.
        Наташа справилась. За несколько дней она не успела освоить редкое заклинание на должном уровне, и мгновенная активация ей была недоступна, но она начала каст заранее, очень грамотно рассчитав время, и к моменту активации плазменного дождя была уже готова. Туша Сифирит врезалась в песок практически у самой границы моего заклинания и по инерции заскользила вперёд, но Виата вовремя активировала собственное плетение, остановив это продвижение.
        Ранее мы не видели, как действует её заклинание, и сейчас заворожено смотрели, как большой, молочно-белый луч света спускается прямо с небес. От него исходило мягкое, умиротворяющее свечение. Отогнав наваждение, я понял, что уже пару секунд стою и ничего не делаю. Сорвавшись с места, бегу к обездвиженному монстру, на ходу формируя огненные копья и шары, отправляя их в ослабленную магией света тварь.
        Рядом бегут отряды оборотней. Сейчас они не могут помочь, плазма не жалеет никого, но когда время действия заклинания пройдёт, ещё останется как минимум тридцать секунд, пока действует ловушка света, для того чтобы нанести как можно больше урона ненавистному врагу, который убил стольких их соплеменников. Каст, каст, каст. Заклинания срывались с моих рук со скоростью автоматной очереди. Огонёк не успевал восстанавливать мне ману, и приходилось изредка пользоваться зельями. Капли плазмы прожигали кости монстра, некогда бывшего обычной, весёлой и счастливой девочкой, насквозь, а в моей душе всё больше разгоралось всепожирающее пламя ярости.
        - Кир, остановись, всё кончено. Ты расстреливаешь уже мёртвого босса, - голос Наташи вернул мой разум на место. В голове прояснилось. Кажется, я потерял связь с действительностью, сколько прошло времени? Я огляделся и увидел испуганно таращившихся на меня оборотней. Самые ближние ко мне отходили с гримасой боли на лице. Открытые участки их кожи были обожжены и в данный момент усиленно регенерировали. На пляже царила напряженная тишина. Кости дракона дымились в десятке метров от меня, а чат мигал красным, сигнализируя о поступлении новой информации. Похоже, что я опять что-то учудил.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Что произошло? - сконфуженно уточнил я.
        - Эм, ты превратился в сгусток пламени, имеющий лишь очертания человека, взлетел метров на пять над землей и начал с невероятной скоростью посылать в костяного дракона огненные шары размером с мою голову. Когда кончилось время действия ловушки света, и Сифирит начала шевелиться, ты вытянул обе руки вперёд, и в неё ударили две струи пламени. Выдержать такой жар было нереально, и все мы попятились назад, а самые ближайшие оборотни получили ожоги разной степени. Ты полностью расплавил череп монстру, и в логах прошла информация о победе. Тогда ты приземлился на песок, стал собой, но продолжил формировать огненные шары и копья, поражая уже мертвого противника.
        - Понятно, надо разбираться, у меня системка мигает, у нас есть время? Проклятые далеко?
        - Наблюдатели доложили, что они развернулись и отступают. Уничтожение костяного дракона произвело на них впечатление.
        - У нас есть силы на контратаку? - этот вопрос адресовался в большей степени стоящей неподалёку Лане.
        - Нет, будет лучше, если мы объединимся с оплотом Кэлона и ударим вместе. Нам нужно какое-то время для подготовки и координации.
        - Действуйте, нужно ударить по проклятым, пока они не опомнились.
        После сегодняшней победы оборотни приняли моё лидерство и признали право отдавать команды. Очень скоро нам предстоит важный бой, но сначала нужно узнать, что это вообще было!
        - Внимание, вам было даровано внеранговое заклинание аватар огня.
        Заклинание: Аватар огня.
        Тип: Активное.
        Класс: Редкое
        Ранг: Внеранговое
        Навык владения: Начинающий
        Описание: Сознание мага полностью сливается со своей стихией, превращая тело в чистое пламя.
        Эффекты: +300 % к урону магией огня. +100 % к скорости плетения заклинаний. Сопротивление магии земли, воздуха, тьмы, смерти +50 %. Сопротивление физическому урону +70 %. Сопротивление магии огня +100 %.
        Внимание, пребывая в форме аватара, вы управляете чистой стихией, она не различает друзей и врагов, будьте осторожны.
        Применение: Один раз в 24 часа.
        Требования: Индивидуальные. Не требует дополнительное очко заклинаний.
        Требование маны: 1000 маны/секунда.
        Ухх, моё второе внеранговое заклинание, да ещё какое. Минус, конечно, есть, нужно быть очень осторожным, чтобы не навредить союзникам, но плюсов гораздо больше. Нужно срочно наращивать количество маны, на данный момент я могу активировать заклинание всего на 10 секунд, а это очень мало. Я заметил, как Наташа стоит у туши босса и прям пританцовывает от нетерпения. Видно, что ей очень хочется узнать, что подарит нам великий рандом.
        - Да лутай уже босса, - с улыбкой проговорил я, и в логах группы тут же появился список полученных предметов.
        Среди кучи ингредиентов, золота и предметов на разные классы я обнаружил два странных свитка. Изучив их описание, я понял, что к нам в руки попало настоящее сокровище. Свитки позволяли изучить любое обычное заклинание своей стихии из огромного списка. Ограничение было только одно - степень владения своей стихией. То есть на данный момент я могу выбирать заклинание в пределах четырёх рангов. Соблазн отложить такое сокровище до того момента, как прокачаюсь до 5 ранга, был велик, но, пролистав список, не смог удержаться.
        Заклинание: Стихийный портал.
        Тип: Активное.
        Класс: Обычное
        Ранг: 4
        Навык владения: Начинающий
        Описание: Маг способен открыть портал в любую точку, в которой ему приходилось бывать, за исключением мест, защищённых от магического проникновения. Длительность действия 10 секунд. Максимальная дальность перемещения зависит от магической силы волшебника. С ростом уровня владения заклинанием длительность действия портала будет увеличиваться.
        Применение: Один раз в час.
        Требования: Мастер во владении стихией. 3 очка заклинаний.
        Требование маны: 500 маны/10 км.
        Отлично, теперь можно экономить уйму времени. Как же давно я ждал возможности выучить это заклинание. Такое желание у меня возникло в самом начале игровой жизни, когда Валанда открыла портал в небольшой форт, чтобы посмотреть, кому хранитель даровал внеранговое заклинание.
        Второй свиток по-честному отдал Наташе, ей надо усиленно развивать ветку заклинаний света, а учителей брать негде. После небольшого совместного мозгового штурма она изучила заклинание третьего ранга световой барьер. Здраво рассудил, что игровой класс Наташи больше заточен на поддержку и лечение, чем на ведение активных боевых действий. Атакующие заклинания можно будет развить из стрелы света, а вот защитные брать негде. Барьер света - это более продвинутый аналог искусственного щита, который выставляли шаманы орков, когда пытались с наскока захватить наш замок. Теперь Виата может наводить дистанционную защиту на большом удалении или же накрывать куполом определённую область и удерживать барьер света, пока есть магическая энергия. Как обычно, существовал подвох. Чем больше площадь барьера, тем больше энергии требуется на его поддержание.
        Благодаря новому заклинанию портала, координировать действия с оплотом Кэлона стало намного проще. Маги оборотней не были знакомы с заклинаниями мгновенного перемещения в пространстве, и приходилось тратить много времени на передвижения. Лана отдала приказ своей армии двигаться к точке сбора, а сама вместе с нами переместилась к оплоту Кэлона.
        Плетение заклинания было сложным. Этот факт меня не удивил, всё же оно 4 ранга, и глупо было бы надеяться, что я смогу активировать портал по щелчку пальцев. Мне пришлось практиковаться не меньше часа, чтобы повторить сложнейший узор. Как только готовое плетение оказалось передо мной, включился интерфейс перемещения. Он представлял собой глобальную карту мира, раскрашенную в два цвета - красный и зелёный. Практически вся планета окрашена красным, туда я переместиться не могу, слишком большое расстояние.
        Тут имелся очень полезный функционал. Как только я фокусировался на определённой точке, куда я потенциально хочу переместиться, то всплывало окошко с расстоянием до неё и требуемым для прыжка количеством маны. Нашёл на глобальной карте наш замок и тихонько присвистнул - 7867 километров. Это мне надо почти 400 тысяч маны, чтобы открыть туда портал. Чисто теоретически такое возможно, существуют накопители с большой ёмкостью, но в данный момент я этого сделать не могу. Такая возможность появляется только у максимально прокаченного заклинания.
        Я мысленно выделил материк Аминорум, и он увеличился. Тут всё обстояло намного проще. На глобальной карте континента, большая часть которого оставалась мной не исследована, отображались наши передвижения. До оплота Кэлона было всего 179 километров, так что он находился в зелёной области. Я выбрал точку возле секретного входа и скомандовал Наташе и Лане приготовиться, у нас будет всего десять секунд.
        Передо мной загорелся красно-оранжевый овал портала, в него быстро нырнули девушки, и я тут же последовал за ними. Знакомое и очень приятное ощущение полёта, сопровождающее каждое магическое перемещение, быстро прошло, и я увидел, как стражники у входа удивлённо таращатся на прибывших столь необычным способом людей.
        Весь остаток дня мы провели в доме Кэлона, обсуждая план атаки на место силы. Оплот вот уже несколько дней был переведён на военное положение, а все способные держать оружие в руках, кхм, и лапах были приведены в состояние повышенной боевой готовности. Так что сразу после нашего прибытия армия оплота отправилась в точку сбора. Мы же могли спокойно заняться планированием, а в нужный час переместиться через портал.
        Огромным преимуществом оборотней был тот факт, что они могли быстро перемещаться в звериной форме, и местные монстры при этом их не трогали. Агрессию проявляли лишь проклятые существа, но когда по джунглям бежит толпа хорошо обученных и тренированных воинов в форме разнообразных зверей, то единичные враги не успевают нанести ни одного удара. Похоже, оборотням надоело убегать и прятаться, они шли сражаться за свой народ, и горе тому, кто встанет на их пути.
        Чтобы прибыть в нужное место, оборотням потребовались всего сутки. Около трёх тысяч людей собрались в непролазных джунглях и затаились. Оборотням был отдан чёткий приказ: соблюдать строжайшую тишину и не обнаруживать себя раньше времени. Командиры отправили лучших разведчиков, чтобы они оценили обстановку. Десятки магов подключились к зрению своих пернатых помощников и наблюдали за каждым шагом врага.
        Когда мы прибыли в лагерь, я уже примерно знал расположение укреплений врага, но первое, что я сделал, - это нашёл Кали. Нужно увидеть всё своими глазами, пока не стемнело. Точнее, не своими глазами, а глазами птицы. В этот раз Кали привлекла к разведке некое подобие Земного ястреба. Я поразился точности и чёткости картинки. Зрение у птицы отменное.
        Мне открылась следующая картина. Вокруг места силы был возведён замок, а некогда окружающие его джунгли вырублены на сотню метров во все стороны. Замок сложен надёжно, стены построены из хорошего камня, приличной толщины, не прошибёшь. По углам имеются четыре башни, с угольно-чёрными боевыми кристаллами на шпилях. Стены усыпаны защитниками. Воины закованы в полные латные доспехи чёрного цвета, маги в просторных чёрных балахонах, скрывающих под собой элементы экипировки. Стоят плотным строем, по всей поверхности стен. Стоят неподвижно, как статуи. Во внутреннем дворе увидел ровные, квадратные шеренги бойцов и лучников. Лиц не видно, все они скрыты шлемами. Шеренги окружают главный донжон, расположенный в геометрическом центре замка. На его вершине стоит одинокая фигура.
        - Кали, мне нужно увидеть его лицо, - попросил волшебницу я, терзаемый неприятной догадкой. Ястреб начал снижаться, и уже через несколько секунд моё предположение подтвердилось. На вершине донжона стоял Таранус. Он стоял с закрытыми глазами и пребывал в некоем подобии транса. Чёрная мантия с длинными рукавами скрывала его руки из вида, но по колышущейся материи я догадался, его пальцы двигались. Капюшон был откинут, я увидел его лысый череп, с вытатуированным на нём пауком, губы что-то шептали. Тёмный маг готовился к бою. Что конкретно он нам готовил, я не знаю, но в том, что это нам не понравится, я был уверен. Интересно, это совпадение, что я постоянно с ним сталкиваюсь, или он каким-то образом меня чувствует? Рано или поздно наша встреча должна будет закончиться схваткой. Не думаю, что это произойдёт сегодня, интуиция подсказывает, что время пока ещё не пришло, а я привык доверять своим ощущениям.
        - Кир, у нас слишком мало сил для этого боя, - написала Наташа личным сообщением, чтобы не опускать моральный дух окружающих, когда солнце зашло за верхушки тропических деревьев и начало темнеть.
        - Знаю, но выбора у нас нет. Именно поэтому не будем переть в лоб, ты же в курсе плана. По-моему, оборотни предложили отличный вариант.
        - В курсе, и считаю его чересчур авантюрным. Ты представляешь, сколько всего может пойти не так? Оборотни покинули этот замок очень давно, все могло кардинально измениться, данные, которые дошли до нынешнего поколения, могли исказиться много раз. Ты не играл в детстве в сломанный телефон? Нет? А вот я играла. Уже к четвёртому или пятому участнику исходное слово, загаданное ведущим, может полностью поменять смысл, а тут прошло не менее двадцати поколений. Данные передавались из уст в уста и никогда не записывались на бумаге, точность их весьма сомнительна.
        - Я всё это понимаю, но другого выбора у нас нет, штурмовать замок обычным способом мы не можем, остаётся только диверсия. А по поводу неточных данных, вот сейчас мы это и выясним, вон идут Кэлон и Стэн.
        Взять столь мощное укрепление в лоб нашими силами было невозможно. Ситуация осложнялась тем, что магия природы является в основном небоевой, а пробить защитный купол, который, я уверен, некроманты незамедлительно активируют после первой же атаки, одним боевым магом в моем лице практически нереально. Наташу в расчёт не беру, её стрела света пока ещё слишком слаба. Тем более что место силы называется так неспроста. Осколок божественного посоха до сих пор выделяет большое количество магической энергии, которая пополняет замковый накопитель маны. Тут надо действовать хитрее.
        - Мы его нашли, - обратился ко мне Стэн. - Древнее заклинание сработало, проход открылся. Завалов пока нет, но далеко продвигаться без тебя побоялись.
        - Отлично, выдвигаемся.
        Наш план строился на знаниях оборотней, ведь именно они строили этот замок вокруг места силы, а проклятые захватили его значительно позже. В семьях лидеров прайдов оборотней эта информация передавалась из поколения в поколение. Существует тайный подземный ход, именно по нему спасались оборотни, когда поняли, что удержать замок они неспособны. Гвардия и верховный маг остались, чтобы задержать врага и запечатать проход за последним беженцем. Последним шёл ученик верховного, которому маг приказал заколдовать тайный вход и наказал передавать формулу открывающего плетения своим потомкам. Последними словами великого чародея были: «Когда-нибудь это знание спасёт наш народ».
        Я остановился у небольшого провала, вглубь которого уходили каменные ступеньки. Возле него собрался отряд Кэлона в полном составе, а также лидеры двух оплотов.
        - Будь наготове, начинайте атаку только после моей команды, - обратился я к Наташе. Она закусила губу, но кивнула. Решение остаться в лагере и не участвовать в походе, ей не нравилось, но она понимала, что по-другому нельзя. На материке всего два игрока, и написать в чат об успехе диверсии и начале общей атаки я могу только ей.
        - Будь осторожен, - проговорила Виата, и слезинка потекла по её щеке. - Как же я не люблю отпускать тебя одного.
        Жена поцеловала меня, отвернулась.
        - Я всегда осторожен, - прошептал Наташе в ухо я, обняв её сзади. - Защити оборотней, теперь, помимо лечения, ты можешь ставить защиту, а маной они тебя обеспечат.
        Отстранившись от девушки, скомандовал:
        - Выдвигаемся.
        И первым спустился по обветшалым каменным ступенькам, предварительно наложив иллюзию и ночное зрение. Битва за материк Аминорум началась.
        Глава 9 Потеря
        В проходе, к моему удивлению, было сухо. Магия надёжно защищала подземный ход от обветшания. Продвигаться было легко, предки оборотней сделали его высоким и широким, чтобы в случае эвакуации не создавать давку. Шли мы быстрым шагом, со слов Кэлона, после того как произнесена правильная магическая формула, открывающая проход, все ловушки деактивируются. Сам лидер оплота шел позади меня. Так как только он знал правильное заклинание, открывающее вход со стороны замка.
        Тайный ход вёл в святая святых любого замка - в комнату управления. Это обстоятельство существенно повышало наши шансы на успех. План был достаточно прост. Уничтожить управляющий кристалл замка и энергетические накопители. Без маны враг не сможет включить защитный барьер, а грозные магические башни, способные наносить чудовищный урон, попросту не будут работать. На мой закономерный вопрос почему, обладая такой информацией, оборотни не предприняли попытку отбить замок раньше, Кэлон ответил, что кристаллы имеют практически 100 % защиту от физических атак. Понятно, сильного урона магией они нанести не могли, а в случае провала второй такой возможности больше не будет.
        Но я не обольщался. Вряд ли комнату управления оставят без присмотра. Охрана будет, и охрана приличная.
        - Кали, пробуй, - скомандовал я волшебнице. Она прислонилась к стене, скрывающей в себе выход, и закрыла глаза. Её губы слабо шевелились, а руки начали плетение заклинания. Приставки к имени у оборотней существуют неспроста. Кали острый глаз получила её из-за своей исключительной особенности связываться с различными животными взглядом зверя. Вот и сейчас она почувствовала за стеной мелкого грызуна и пыталась подключиться к его зрению. Если у неё не получится, то я использую чувство жизни, чтобы иметь представление о защите комнаты управления, но всё же увидеть обстановку своими глазами намного лучше, нежели просто знать количество врагов.
        Через пару минут рука девушки коснулась моего плеча, и я почувствовал, как Кали пытается подключить меня к своему плетению. Её рука дрожала, пробить заклинанием толстую, магически защищённую, каменную породу, да ещё и подключить к плетению другого человека оказалось чрезвычайно трудно. Нужно быстрее осмотреться, пока девушка ещё способна удерживать концентрацию.
        Комната мало отличалась от той, что располагалась в нашем замке. Каменный, круглый постамент, с углублением под управляющий кристалл в центре и три накопителя, располагающиеся вокруг. К сожалению, считать свойства о степени защиты и прочности предметов не получилось, придется действовать по обстоятельствам. Вокруг постамента насчитал двух некромантов, пять личей и три костяных голема. Охрана более чем приличная. Не знаю, какие параметры у големов, но то, что хп у них много, так это точно. Картинка прервалась, а Кали болезненно схватилась за голову.
        - Всё, больше не могу. Пробиться слишком трудно.
        - Ты молодец. Сколько тебе нужно времени на отдых?
        - Пяти минут будет достаточно.
        - Отлично. Кэлон, я не увидел прохода к месту силы. Ты говорил, что спуск к божественному артефакту начинается из комнаты управления.
        - Так и было. Но ты же сам понимаешь, замок могли перестроить. Чудо, что они не наткнулись на скрытый проход.
        - Скажи, а они могли перенести артефакт в другое место?
        - Исключено. Дотронуться до него не может никто. Рядом с ним и находиться-то тяжело, слишком мощный поток энергии испускает божественный предмет.
        - Понятно, значит, нужно будет искать другой проход.
        - Не обязательно. Они могли попросту наложить свои гнусные чары и замаскировать вход.
        - Да, ты прав. Глаза мыши не способны раскрыть магическую маскировку. Возможно, не придётся ничего искать.
        Остаток времени просидели молча. Каждый думал о своём, готовясь к тяжелейшему и опаснейшему бою, от которого зависит существование расы оборотней. Ведь если сейчас они потерпят поражение, то остатки их народа, лишившегося сильнейших бойцов, очень быстро вырежут проклятые.
        - Пора, - скомандовал я, когда отведённое на отдых время закончилось. - Действуем по плану. Я иду первым, вы следом за мной. Первоочередные цели - некроманты и личи, големы слишком хорошо защищены, и быстро их не убить.
        Сделав пару вдохов и выдохов, приказал:
        - Открыть проход.
        Кэлон начал плести узор контрзаклятья, а я приготовился к бою. От меня зависит очень много, на нашей стороне будет фактор внезапности, надо постараться им воспользоваться. Зелёный луч соединил руки Кэлона и кусок стены, возле которой мы остановились. Миг, и участок монолитного камня исчез, а я уже бежал внутрь. Блинк в центр зала, мысленная команда, и в моих руках загораются два плетения кольца огня, синергия. Мощнейший взрыв отбрасывает некромантов и личей и впечатывает их в стены. Костяные големы 98 уровня устояли, сделав лишь пару шагов назад, и тут же ринулись в бой. Я не обращал на них внимания. Моя задача - быстро уничтожить кристаллы. Каст, каст, каст. Быстро опустошив резервы на магической сети, начал формировать всё новые заклинания и отправлять их в цель.
        Сознание отмечало ожесточённое сражение, которое кипело по всему подземелью. Могучие медведи оттесняли от меня костяных големов, чтобы предоставить время на реализацию задуманного. Волки и пантера рвали некромантов и личей, не давая им возможность начать колдовать. Где-то там сражается и Страх. Заматеревший спутник способен действовать самостоятельно. Кали подпитывала маной и одновременно старалась помочь своим соплеменникам, обновляя защитные плетения. Кэлон, наплевав на магию, превратился в громадного и свирепого белого медведя и включился в общую свалку.
        Каст, вот один из накопителей разлетелся на куски. По залу прокатилась волна тёмной энергии. Один некромант умудрился наложить на себя щит и начал осыпать нас потоками боевой магии смерти. Огненный доспех пока держит. Каст, второй накопитель взрывается в своём креплении. Ещё один, если начать наступление на замок сейчас, то будет очень много жертв среди оборотней. Удар энергетического молота, который появился в руках другого некроманта, отправляет медведя в полёт. Ухожу откатившимся блинком, выпускаю огненное копьё и шар в последний накопитель. Брызги осколков. Остался только управляющий кристалл. Там тоже есть запас энергии. Каст, вспышка предвиденья, кувырок в сторону. Мимо пролетает ядовито-зелёный шар и врезается в одного из волков. Слышится жалобный вой, и оборотень падает на каменный пол подвала без признаков жизни.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Некогда, всё потом, сейчас для меня существует только одна цель. Огненный взгляд, два луча врезаются в управляющий кристалл и пробивают его насквозь, останавливаю заклинание, чтобы никого не зацепить, и посылаю огненный шар в образовавшуюся дыру. Взрыв огнешара разносит кристалл на мелкие кусочки.
        - Атака, - посылаю сигнал Виате. И буквально чувствую, как тысячи оборотней срываются с места и мчатся вперёд, на штурм замка. Достаю два оркских кинжала, зачарование огнём, клинки моментально краснеют, ну что, потанцуем? Вступаю в битву с некромантами. Они наиболее опасны. Оборотням удалось перегрузить магический щит, и я двумя точными ударами отсекаю обе руки вражескому магу. Крик боли теряется в общем шуме схватки, тут оборотни справятся сами, кто следующий?
        Через пять минут всё было кончено. Мы потеряли шестерых бойцов. Я и сам был не раз на грани смерти, но меня спасли доспехи, а если точнее, то заклинания, которые я в них встроил. Магическая руда всё-таки великая вещь. Я попросил Наташу интегрировать в два предмета заклинание великое исцеление, восстанавливающее 5 000 хп, а сам поместил огненный доспех в ещё один предмет. Остальные слоты пока оставались свободными, я планировал поместить туда заклинания других стихий.
        Трупы соратников оттащили в проход, выжившие похоронят их по традициям оборотней, сейчас нужно продолжать бой.
        - Держите проход наверх, мне нужно осмотреть помещение с божественным артефактом.
        Бушевавшие потока магии сорвали маскировку некромантов, и проход к осколку посоха Торсунвальда открылся.
        Короткая каменная лестница, и в меня ударил поток божественной энергии. Ноги сами собой подогнулись, и я упал на одно колено. Ну уж нет. Я не сдамся в самом конце. Сделав неимоверное усилие над собой, поднялся и сделал несколько шагов вперёд. Поток энергии резко усилился и буквально прибил меня к полу. Я упал на колени не в силах пошевелиться. До небольшого изумрудно-зелёного осколка оставалось всего несколько метров. Собрав остатки силы, я прыгнул, вытянув руку вперёд. Кончики пальцев чиркнули по божественному предмету, магическое давление пропало, а перед глазами появился текст системного сообщения:
        - Первый шаг глобальной цепочки Альфа выполнен. Вы получили первую часть координат места последней битвы богов. +1000 клановых очков, +5 уровней. Вы получили частицу божественного предмета. Вы можете повысить класс любого предмета до божественный (скрытая награда). Количество собранных координат 1/4. Желаете открыть портал на ваш континент? Внимание, портал будет работать тридцать минут.
        Нет, битва всё еще идёт, сейчас не время возвращаться домой, моя помощь не помешает.
        - Прорываемся наверх, - скомандовал я остаткам отряда. Два оставшихся в живых медведя, одним из которых был Кэлон, взревели и живым тараном ринулись вверх по лестнице, снося на пути толпы скелетов. Кости мобов хрустели под весом могучих зверей, а я и остальные оборотни завершали начатое танками. Заклинания в узком коридоре применять нельзя, так что приходилось работать кинжалами, благо опыта в этом деле мне не занимать.
        Когда мы прорвались в главный зал донжона, услышали звуки боя, которые доносились с улицы. Некогда отвлекаться, нас слишком мало, а в зале полно врагов, которых с каждой секундой становится всё больше.
        - Кали, держать щиты, магов в коробочку, продвигаемся к входным воротам.
        Оборотни выполнили приказ, мгновенно окружив нас кольцом. Медведи начали продвижение сквозь живое море нежити, я, как мог, расчищал им дорогу огнешарами, формируя заклинание в бешеном темпе.
        - Огонёк, нужна твоя помощь.
        - Иду, братик, держись.
        Стихийный помощник появился на моём плече и с ходу начал пополнять запас маны.
        - Кали, все силы на защиту.
        Девушка тут же перестала вливать в меня ману и перенаправила высвобожденные силы на укрепление защиты группы, которая уже трещала по швам под напором толпы нежити.
        Чёрт, не успеваем, слишком медленно, если не открыть ворота, то подкрепления не будет, и нас задавят количеством. Плетение кольца огня, блинк к самым воротам, каст. Столпившуюся там нежить отбрасывает в стороны, у меня несколько секунд. Дверь закрыта на массивный засов. Встаю под него, упираюсь плечами и начинаю его поднимать. Виртуальные мышцы трещат по швам, но силы персонажу хватает, засов медленно поднимается, а потом выходит из пазов и падает к моим ногам. Изо всех сил толкаю одну створку толстой двери, и она начинает открываться. Мою спину начинают рубить оправившиеся от удара скелеты, но я не обращаю на них внимания. Мне нужно открыть ворота.
        Слышу разъярённый рев сзади, сменяющийся хрустом раздавленных костей, и через несколько секунд во вторую створку врезается белый медведь. От удара она распахивается, и нашему взору открывается картина боя, который уже перешёл во внутреннюю территорию замка. Сотни оборотней рвали острейшими когтями металл доспехов проклятых защитников. Медведи буквально втаптывали врагов в каменный пол замка своими мощными, закованными в сталь телами. Повсюду летали десятки стрел, и понять, кто их выпустил - враги или свои, не представлялось возможным.
        - Держать ворота! - крикнул я, и ближайшие бойцы устремились нам на помощь. Общими усилиями мы отворили вторую створку и намертво встали, перегораживая своими телами проход. Со всех сторон нас окружили медведи, защищая от многочисленных атак врага. Я запрыгнул на спину одного из них и с бешеной скоростью заработал руками, отправляя всё новые плетения смертоносной магии во все стороны. Огненный доспех в очередной раз отключился, выработав свой ресурс прочности, и тут же в спину ударила стрела. Пробить эльфийскую сталь она не смогла, но от механики игрового мира никуда не денешься, персонаж начал терять очки жизни.
        Неожиданно меня окружила полупрозрачная плёнка, которая поглощала потоки вражеских снарядов и заклинаний, летящих в меня со всех сторон. Я обернулся и увидел Наташу, она стояла на крепостной стене, и одной рукой удерживая дистанционную защиту, другой плела целительные заклятья, поддерживающие защищающих нас медведей. Так держать, любимая, подумал я и удвоил скорость плетения, хотя ещё секунду назад я думал, что это невозможно.
        Каст, каст, каст. На сложные плетения не было времени, врагов слишком много. Огненные шары срывались с моих рук и, когда достигали своей цели, взрывались потоками раскалённой плазмы, обжигая своими брызгами соседних мобов. Но вместо павших тут же появлялись новые. Да когда же они закончатся?
        Не знаю, сколько времени прошло, по моим ощущениям не меньше часа, но совместными усилиями нам удалось зачистить внутренний двор. Усталые, окровавленные звери, с горящими глазами, начали собираться у входа в донжон. Предстоял штурм последнего укрепления врага.
        - Кир, ты как?
        Ко мне подскочила Наташа и обняла, не обращая внимания на то, что я с головы до ног забрызган чем-то склизким.
        - В норме, а ты?
        - Порядок.
        - Остался последний рывок, и мы изгоним врага! - крикнул я.
        - Неужели? - прозвучал ненавистный голос Тарануса. Некромант появился в воздухе, на высоте десяти метров, и завис в таком положении. - Ты всерьёз думаешь, что этот замок единственное укрепление на этом материке?
        Я не стал ничего отвечать, а просто отправил в него огненное копьё. Оно разбилось об, на секунду проявившийся, магический щит, не причинив Таранусу никакого вреда.
        - Как невежливо, - прокомментировал мои действия некромант. - Разве так поступают с друзьями?
        - Помнится, после нашей прошлой встречи ты обещал найти меня. Так вот я тут, зачем прятаться за щитом? Кстати, давно хотел тебе сказать, ты орёшь как девчонка, не любишь боль?
        Провокация не прошла. Некромант остался спокоен.
        - У тебя не получится вывести меня из себя. Признаюсь, в храме богини я не ожидал от тебя такого хода, и первым моим желанием было раздавить тебя. Но потом, немного подумав, я решил, что поступлю несколько иначе. Смерть - слишком лёгкое наказание для тебя. Сначала я заберу всё, что тебе дорого. Ты защищён от ментальных атак, но что мешает атаковать твоих близких?
        После этих слов Таранус щелкнул пальцами, мою руку пронзила дикая боль, сменившаяся нестерпимым жаром. У меня создалось впечатление, что кожа под броней начала плавиться, но самым страшным оказалось системное сообщение:
        - Внимание, против вашего спутника применено высшее заклинание перерождение. Ваша связь со спутником разрушена.
        Сквозь пелену боли я заметил, как Страх, стоящий рядом со мной, сжался в комок и заскулил. Его тело начало меняться. Шерсть из серебристо-стальной приобрела чёрный окрас. В некоторых местах вместо шерсти виднелись гнойные волдыри. Волк начал увеличиваться в размерах, пока не достиг высоты два с половиной метра. Когти, увеличившиеся до десяти сантиметров, засветились зелёным, из оскаленной пасти капала тягучая слюна. Волк утробно зарычал, еще больше оголив острейшие зубы.
        - Ужас. Некроволк 80 уровня. Спутник Тарануса. Жизнь: 500 000. Защита от физических атак: 500. Защита от магических атак: 500. Умения 5.???
        Вот такое описание выдала мне идентификация. Таранус торжествующе рассмеялся, глядя на мою реакцию. А я всё смотрел на бывшего питомца, пытаясь разглядеть в этом монстре своего волка. Ярость вскипела во мне мгновенно. Думал, что не смогу ненавидеть Тарануса ещё сильнее, но, кажется, я ошибался. Аватар огня включился неосознанно. Миг, я превращаюсь в чистое пламя, взлетаю на один уровень с подлым некромантом и начинаю забрасывать его огненными шарами. Они формируются у меня в руках по одному лишь желанию, без узора плетения, поэтому скорость моих ударов запредельная. Вижу, как магическая защита вокруг некроманта начинает мерцать, ещё чуть-чуть и она отключится. Тогда я вытягиваю обе руки вперёд, и в Тарануса устремляются два огненных потока, по ходу движения сливаясь в один. Огонь полностью обволакивает мерцающий кокон магической защиты врага, и я слышу немного изменившийся возглас некроманта:
        - Я вижу, ты, наконец, осознал мощь магии смерти. Почаще оглядывайся, граф, это только начало. До встречи, Бессмертный.
        А затем он исчез во вспышке портала вместе с некроволком. А по всему замку раздался полный боли крик:
        - СТОЙ, ТРУС!!!
        Но было уже поздно. Замок опустел, лишь притихшие оборотни отходили подальше от исходящего от аватара огня жара. Через несколько секунд мана закончилась, и заклинание отключилось. Я рухнул на каменное покрытие с десятиметровой высоты, но даже не заметил этого. Мысленной командой убрал в инвентарь элементы брони, защищающие руку, и осмотрел её. На том месте, где раньше располагалась татуировка весёлого волчонка, в шутку воткнувшего маленькие коготки мне в руку, обнаружился уродливый шрам, очень похожий на ожог. Эта тварь буквально выжгла спутника из моей души. Он пожалеет. Зря он покусился на дорогих мне существ.
        - Я верну тебя, Страх, - тихо прошептал я. - Чего бы мне это ни стоило.
        Немного успокоившись, я повернулся к ожидающим меня оборотням. Их осталось около тысячи. Эта битва забрала слишком многих.
        - Нужно разделить оставшихся людей на три части. Одна группа идёт за детьми и стариками, нужно как можно быстрее доставить их сюда. Вторая группа готовит к погребению павших. Не дело бросать умерших боевых товарищей. Третья группа собирает трофеи и стаскивает их в комнату управления.
        - Для чего всё это, Бессмертный, мы победили!
        Подошёл ко мне Кэлон и положил руку на плечо.
        - Мы победили в битве, но сил выиграть войну у нас нет. Скоро здесь будут свежие силы врага, ваш единственный шанс выжить - это уйти вместе с нами. Наш клан сможет защитить детей, а сражений с проклятыми хватает и на нашем материке. Воины не останутся без дела. Вы готовы присоединиться к Совету союзных рас?
        - Да, - одновременно сказали Кэлон и Лана.
        - Внимание, дополнительное задание глобальной цепочки Альфа выполнено. Репутация с фракцией оборотней изменена. Текущая репутация союзник 3 уровень. Вы и ваш клан можете покупать или обменивать знания, умения, заклинания, профессии у представителей союзной расы, вплоть до пятого ранга включительно.
        Отлично, я этого и ожидал. Ещё одна раса присоединилась к альянсу. Мы стали ещё чуть сильнее. Чем разнообразнее у нас бойцы, тем больше шансов выстоять в финальной битве.
        Сборы заняли больше трех суток. Кэлона выбрали вождём объединённого прайда оборотней, а Лана заняла пост его заместителя. Лидеры быстро организовали работу, и уже через 15 минут отряд из 200 человек отправился за спрятавшимися соплеменниками. Эта часть заняла большего всего времени. Старики и дети не могут передвигаться быстро. За это время полностью очистили замок от следов битвы. Тела павших сложили перед замком и приготовили погребальные костры. Так оборотни хоронили своих воинов. Обряд провели на закате. Место складирования лута пришлось изменить, уж слишком много его было. Люди стаскивали добычу во внутренний двор. Надеюсь, божественный артефакт позволит открыть портал оттуда.
        Среди кучи металлолома, годного лишь на переплавку, попадались и вполне приличные детали экипировки. Но возиться с добычей не хотелось. Пусть этим занимаются казначеи.
        - Я помогу вернуть твоего друга, - послышался голос Огонька, передающего мысли Маэланит. - Пока не знаю как. Родовая память будет просыпаться постепенно, но кому, как не мне, следует разобраться в такой магии и найти способ обратить её вспять?
        - Спасибо, малышка. Буду рад любой помощи.
        - Вообще-то мне больше трёх тысяч лет, Кирилл. Так что слово малышка не очень подходит моему возрасту.
        Я невольно улыбнулся. Это первая улыбка, которая коснулась моих губ, с того момента, как я лишился Страха.
        - Ты улыбаешься, - заметила Наташа и обняла меня.
        - Да, Маэланит меня немного развеселила.
        Я рассказал любимой девушке суть, и она тоже улыбнулась.
        - Хорошая девочка, она мне уже нравится.
        - Да, я сберегу её, клянусь. Больше он у меня никого не заберёт.
        - Полностью с тобой согласна. Теперь, когда мы знаем его возможности, можно выработать тактику противодействия. Ты сказал, что он применил высшее заклинание. У него должен быть большой откат, не меньше месяца, а возможно, и больше. Иначе это может существенно нарушить баланс игры.
        - Я думал об этом и пришёл к таким же выводам. У нас есть время придумать, как защититься от такого страшного заклинания и как обратить его.
        - Придумаем, Кир.
        Портал зажегся в выбранном мной месте, неподалёку от горы лута. Когда оборотни переместятся в наш замок, за ним придут игроки, соответствующие распоряжения я уже отдал, и люди готовы. Полчаса на всё должно хватить. Пора возвращаться домой, слишком много накопилось дел. Прощай материк, Аминорум, сил, чтобы отстоять тебя, сейчас нет, но если мы выстоим в надвигающейся войне, то обязательно вернёмся, координаты у меня есть.
        Глава 10 Агры
        Следующие несколько дней пришлось разгребать текучку. Дел накопилось много, слишком долго я отсутствовал. Как только разместил беженцев с другого континента в замке, по магической почте пришёл вызов в столицу. Валанда требовала отчёт об экспедиции. Отказаться было нельзя, так что потратил четыре часа на подробный пересказ наших приключений, благо на перемещение в столицу сейчас не требуется много времени. Про ситуацию с драконами решил пока умолчать. Такую информационную бомбу я могу доверить только королю, до того момента как Маэланит будет готова к рождению, ещё есть время, нужно будет встретиться с монархом и обсудить дальнейшую тактику.
        Яйцо с драконессой подключил к замковому накопителю, в надежде, что, питаясь магической энергией, генерируемой божественным артефактом, Маэланит вырастет более сильной. Каждый час она поглощает 200 000 единиц маны, которые восстанавливает накопитель, так что для заполнения шкалы роста потребуется чуть больше 20 дней.
        После нашего разговора я намекнул, что было бы неплохо увидеться с королём. Умная женщина поняла меня правильно и пообещала устроить нам встречу, о времени и дате которой она объявит отдельно. За информацию о другом материке мне начислили +500 к репутации Альфа, +300 с королевством Мемория. Осталось совсем чуть-чуть, и репутация с королевством прокачается до превознесения. Надеюсь, это откроет для клана дополнительные возможности. Репутация с Альфой перевалила за 1500 единиц, а значит, я могу выбрать второе героическое умение, но думать об этом буду в более спокойной обстановке.
        Валанда предупредила, что вскоре к нам в замок прибудет дипломатическая делегация от королевства, для налаживания отношений с новой расой, и отпустила меня. Грамотное решение, я видел, как загорелись глаза женщины, когда я рассказывал об уникальном специалисте, который ведёт работу над вакциной от проклятья. На месте власть имущих я бы предоставил все условия для комфортной работы и доступ к любой информации в этой области. Я, конечно, надеялся, что Сарьян останется в замке, у нас имеется довольно приличная алхимическая лаборатория, но в душе понимал, что в столице, при неограниченном доступе к необходимым ресурсам и знаниям, его изыскания будут проходить намного быстрее.
        Больше дел у меня в столице не было, и я переместился обратно в замок, где уже собралась вся верхушка альянса. Заседание продлилось не меньше пяти часов. Друзья подробно отчитались о проделанной за несколько месяцев работе. По большей части информация была мне известна. Брат передавал основные новости в реале, но структурировать данные и разложить их по полочкам у себя в голове необходимо.
        В последнее время основное развитие замка было направлено на башню артефактов. Денег на это требовалось очень много. Строения высоких уровней требовали уйму чрезвычайно редких и, соответственно, дорогих ресурсов. Ребята подняли её до 4 уровня и копили средства на пятый. Помимо этого, было множество других расходов. Игроков в клане с каждым днём становится всё больше, а каждый новый человек, вливающийся в основу, это расходы на зарплату и экипировку. Дефицит наличности, который у нас образовался, частично можно снять горой лута, добытого после штурма замка, но я приказал 50 % золота отдать оборотням. Они сражались и умирали в этом бою, и я не имею права забрать себе все трофеи.
        Но деньги нам нужны сейчас, а предметы надо ещё успеть реализовать. Поэтому я выложил на стол 100 000 золотых со словами:
        - Использовать исключительно на повышение обороноспособности замка.
        Тор присвистнул.
        - Откуда столько наличности, босс?
        - Скажем так, это вклад от нового члена альянса, который присоединится к нам несколько позже.
        О том, что к накопителю замка подключено яйцо дракона, пока знают только основатели клана. Я временно закрыл доступ в комнату управления всем офицерам. Когда Маэланит накопит необходимое количество магической энергии, её появление будет скрыть невозможно, не держать же ребёнка взаперти круглые сутки, но пока пусть о её присутствии знают как можно меньше людей.
        - Уууу, тайна, - продолжил паясничать неугомонный молотобоец, который к этому моменту достиг уже 80 уровня.
        - Даааа, причем тайна великая, - поддержал его игру я. - Она откроется в полночь, когда луна сменит солнце двадцать раз.
        - Эмм, что? - почёсывая затылок, уточнил Тор.
        - Мы все узнаем через 20 дней, - флегматично проговорила Альга, разрушая загадочную атмосферу.
        - Верно, - вернулся к серьёзному тону я. - А до этого момента нужно максимально укрепить замок, закупить лучшее, из возможного, оружие. Стреломёты, баллисты, боевые кристаллы на магические башни, брать всё самое дорогое и убойное. Надо увеличить количество самих башен. Кстати, нужно построить пару башен на вершине нашей горы, для отражения атак с воздуха. Если денег не хватит, я добавлю.
        Закончил я и обвёл взглядом удивлённые глаза собравшихся.
        - С чего такая паранойя? - уточнил всё тот же Тор.
        - Потому что, когда инкогнито нашего нового союзника будет раскрыто, очень многие захотят прийти в наш дом с не очень гуманистическими намерениями.
        - Бить будут? - поглаживая рукоятку молота, спросил Тор.
        - Попытаются. А наша задача этого не допустить. Я поклялся сберечь союзника и намерен выполнить своё слово.
        Казначеи забрали деньги и уверили, что ни медяшки не будет потрачено вхолостую. Рундар, также присутствующий на заседании, доложил, что работа по возведению крепости на тропе в мертвые земли идёт полным ходом и завершится примерно через две недели. До этого момента требуется усиленная охрана, так как звуки строительных работ привлекают большое количество разнообразных мобов.
        Потом слово взял представитель гномов, отвечающий за строительство укрепрайона вокруг леса покровителя долины. По его словам, крепостная стена, окольцовывающая место обитания Анимуса, составила 10 километров в длину. В данный момент гномы заканчивают один из пяти замков. В строительстве участвуют около трех тысяч гномов, две тысячи людей, ну и кентавры с гоблинами помогают по мере надобности. Помимо этого, набралось около трёх тысяч игроков альянса и не менее тысячи бойцов королевства, обеспечивающих охрану.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Удалось отловить нескольких эльфов, пытающихся проникнуть на охраняемую территорию, - подключился к беседе Мистик, лидер союзного клана Кураж.
        - Это было ожидаемо, - начал отвечать я, но он меня перебил.
        - Ты не понял, эльфами были не нпс, игроки.
        А вот это нехорошо. Как-то я совсем упустил тот факт, что Лорэнтиль, да и многие другие эльфы в самом начале игры раздавали квесты на очистку княжества от проклятых, и наградой там была возможность сменить расу. Сколько же уже прошло времени? Выходит, что после запуска проекта Альфа прошло уже почти два года. Как летит время.
        - Допросили? Что говорят?
        - В основном молчали. Задержать игрока возможно максимум на двое суток, потом его телепортируют в ЛК. Единственное, что обронил один из шпионов, было слово квест.
        Понятно, значит, информация о возрождении мэллорна дошла до эльфов, и они усиленно его ищут. Наша стройка не осталась без внимания, в руководстве княжества идиотов нет, понятно же, что мы не просто так затеяли настолько дорогостоящий проект.
        - Значит, будем считать, что эльфы узнали о местоположении мэллорна. Есть идеи, что они предпримут дальше?
        - Будут стараться и дальше внедрить своих агентов на территорию. Открытого нападения, скорее всего, не будет. Атака на земли графа развяжет войну, а они сейчас и так ослаблены борьбой за власть, - высказала свою позицию глава аналитиков.
        - Предлагаю усилить патрули на крепостной стене, да и вообще по всему лесу. Осмунд, на тебе изготовление артефактов, вскрывающих маскировку. Желательно, чтобы на всей территории леса было невозможно уйти в скрыт.
        - Нужны деньги, производство таких артефактов не из дешёвых. Мы можем создать один артефакт большой мощности и поместить его в строящемся городе кентавров, так он будет под хорошей охраной.
        - Подходит, деньги на производство выделим из казны альянса. Дальше, патрулирование внутри периметра предлагаю поручить кентаврам и оборотням. Они лучше других смогут обнаружить замаскировавшихся разведчиков. Ведь эльфы могут быть незаметными и без скрыта.
        - Принято, - одновременно сказали Кларенц и Кэлон. Лидеры фракций уже успели познакомиться и наладить взаимодействие. Оборотни вообще удивительно хорошо вписались в нашу компанию, а маги природы уже приступили к усилению обороны леса.
        - Крепостную стену предлагаю разделить на участки и закрепить зону ответственности за каждым кланом. Участок стены будет прилегать к замку, для большего удобства, - возражений не последовало, и я продолжил. - Лион, ваш замок уже готов?
        - Да, обживаемся. Осваиваем окружающую нас местность, осмотрели шахту, которую вы обнаружили во время первичной разведки долины. Место богатое, ведём добычу полезных ресурсов. Требуются горняки.
        - Игорь Степанович, можете выделить несколько бригад? - обратился я к лидеру наёмных работников нашего Виртцентра.
        - Да, Кирилл, можем, сегодня перебросим порталом необходимых специалистов.
        - Мы тоже можем предоставить работников, - подключился к беседе Рундар.
        - Мы только за, - ответил Лион. - Условия обговорим после собрания.
        - А как у нас дела в Бессмевиле?
        Ответил лидер города.
        - Отлично, город растёт с каждым месяцем. Многие торговцы предпочитают останавливаться у нас на отдых. Сейчас к торговому потоку присоединились беженцы из свободных земель, и ситуация немного накалилась. Пришлось выделить больше людей на охрану порядка. Мы предпочитаем нанимать нпс для этой работы. Игроки не любят монотонные и скучные задания. Но поток золота в казну идёт довольно стабильный.
        Найт кивком подтвердила, что выстроенная на нашем участке земли гостиница приносит неплохой доход, а уж про городской телепорт и говорить нечего.
        - Понятно, с этим разобрались. Я попросил аудиенцию у монарха, буду выбивать разрешение на присвоение дворянских титулов.
        После этого заявления лица лидеров союзных кланов посветлели. Они уже представляли, как станут баронами.
        - Что с другими кланами? Какая информация от ВАРГа и альянса Русь?
        - По нашим данным, Гром всё ещё в плену у орков. После вашего побега они жестко закрутили гайки, и выбраться не удалось никому. Некоторые кланы задумались о выходе из альянса, раз лидер не способен вести всех за собой, и начали посматривать в нашу сторону, - отчитался Смоук, занимающий сейчас должность главы разведчиков. - Но это ещё не всё. Буквально вчера по всем каналам сети объявили, что клан ВАРГ стал официальным представителем РФ в Альфе, и они будут принимать на работу всех желающих. Скоро количество игроков альянса резко увеличится. Они объявили, что в каждом относительно крупном городе страны начинают работать специальные офисы по набору игроков.
        - Похоже, я был несправедлив к нашему правительству. Возможно, полученные деньги за начальные продажи капсул они использовали для наращивания производственных мощностей и дальнейших зарплат людям.
        - Очень надеюсь, что это так. Но боюсь, что с этим шагом они несколько опоздали, - подключился к разговору брат. - Игроки могут не успеть прокачаться, армия тьмы уже откусила большой кусок свободных земель, и временное затишье на линии фронта скоро сменится новым массовым наступлением. Разведчики приносят данные, что враг накапливает силы.
        - Но, тем не менее, предлагаю сформировать сводный отряд альянса и направить его в Либеро, для помощи. Нам нужно выиграть как можно больше времени на укрепление собственной обороны. Если в наших силах оттянуть вторжение в королевство хотя бы на год, нужно это сделать. За год можно успеть многое. Одну часть координат из четырех мы уже добыли. Кстати, как изменилась комната с глобальной картой? Какая территория следующая?
        - Свободные земли. И тут есть проблемы. Один из разломов находится под контролем армии тьмы. Мы не успели пройти его полностью. На данный момент собрано около половины квест итомов. Два разлома оккупировали альянсы других стран и никого не допускают внутрь, а ещё один заняли союзники ВАРГов.
        - Придётся как-то договариваться. Не затевать же клановые войны.
        - Мы уже пытались. Американцы вообще не хотят никого слушать, а китайцы выслушали нас, но отказали. Они выкупили эту землю у Либеро и считают разлом своей собственностью.
        - Беда, - обречённо проговорил я. - Надо придумать, как их переубедить. Возможно, получится надавить. Подумаю об этом. А пока мне нужен один из разведчиков, который бывал у занятого армией тьмы разлома. В своём походе на другой континент я изучил заклинание стихийного портала. Если я своими глазами увижу какое-либо место, то смогу открыть туда портал. Пока он работает всего 10 секунд, и пройти через него смогут человек пять-шесть, но это лучше, чем красться по вражеским территориям большим отрядом, а со временем заклинания прокачается, и время действия увеличится.
        - Хорошая новость, - сказал Смоук. - Я там был и проведу тебя.
        На этом общая часть собрания завершилась, союзники разошлись заниматься своими делами, а мы перешли к обсуждению внутриклановых проблем. Замок рос ураганными темпами. Без эпического управляющего кристалла мы бы не смогли развиваться столь стремительно. Ведь на строительство новых зданий мы тратили часы, вместо дней или даже недель. С ростом уровня центра управления появилась возможность выполнять сразу несколько задач одновременно.
        За время нашего отсутствия замок, а точнее, уже город, существенно изменился. Ребята отстроили жилой район, и с размещением теперь проблем нет. Причём каждый дом дополнительно украшался божественным артефактом, который придавал ему уникальный вид. Найти два одинаковых строения в нашем городе было невозможно. У нас начали селиться нпс. Мы этому всячески способствовали, выделяя небольшую ссуду на обустройство. В первую очередь приезжали мастеровые, в активно строящемся городе всегда найдется работа для умелого специалиста. Мы принимали разумных любой расы. Наш город начал походить на Либеро, так как у нас можно было встретить представителей практически всех народов мира Лаэди. Ремесленный квартал тоже старались укомплектовывать по последнему слову магической средневековой мысли. Это обстоятельство, скорее всего, и вызывало столь бурный ажиотаж у местного населения. Работать в современной алхимической лаборатории или в кузнице высокого уровня с магической литейной печью намного лучше, нежели в кустарных условиях.
        Очищенный участок Хищного моря снабжал город большим количеством всевозможных морепродуктов и полезных в алхимии водорослей. Опасным монстрам не нравится находиться поблизости от чистых участков, поэтому промысел рыбаков проходит довольно спокойно. На следующей неделе со стапелей должен сойти наш первый военный корабль, с достаточно большим трюмом, и мы попробуем наладить торговлю с главным королевским портом. Команду уже набрали, и игроки ждут с нетерпением начала освоения морских просторов.
        Клан активно растёт в уровнях. Этому очень способствует расположенный рядом монолит - неиссякаемый источник опыта. Добраться до всех его секретов пока не удалось. На более глубоких уровнях этого подземелья населяющие его метеоритные монстры становятся чрезвычайно опасными, и прорваться через них пока не получается. Но со временем мы решим и эту проблему. Уровень основы клана постоянно увеличивается, а бойцы закаляются в ежедневных сражениях. Монолит приносит очень ощутимую прибыль клану, являясь источником драгоценных камней различного уровня и качества. Их добыча связана с определёнными рисками, но игроки и нпс, занимающиеся этим вопросом, давно выработали оптимальный алгоритм действий, придерживаясь которого можно снизить риск несчастного случая практически до нуля.
        Активно фармим подземные лабиринты, с каждым днём продвигаясь всё дальше и дальше, попутно ликвидируя опасных мобов, которые годами жили в этих пещерах, и делаем новые, очень полезные находки. Недавно наткнулись на крохотную жилу магической руды. Редкого металла она содержала мало, но это только начало. Горы пронизаны туннелями на многие километры, и работы предстоит ещё очень много.
        - Кир, у нас новости, - пришло сообщение от Лиона, который покинул замок несколько часов назад. - Разведчики нашли базу агров.
        - Отлично. Давно пора вычистить это гнездо. Труби общий сбор по альянсу. Если бы информация пришла немного раньше, то и расходиться бы не пришлось.
        К рейду готовились несколько дней. Штурмовать город врага решили без привлечения нпс. Союзников стоит поберечь, мы не знаем, как далеко зашло сотрудничество агров с некромантами и сколько у них проклятых кинжалов, жертв может быть слишком много. Тем более что объединённых сил пяти крупных кланов должно хватить, чтобы выжечь логово врага.
        Для нпс мы придумали другую работу. Если получится уничтожить их точку возрождения, то после гибели они будут появляться в ближайших деревнях, там-то и будут дежурить усиленные наряды королевской стражи и арестовывать преступников пачками. Чтобы это организовать, пришлось вновь перемещаться в столицу и договариваться с Валандой. Идею она поддержала и обещала выделить для этого дела волшебников. Они будут держать открытыми порталы в столичную тюрьму. Стражникам останется только хватать возродившихся бессмертных и бросать в портал. На той стороне их будут быстро распределять по камерам.
        Но для реализации этого плана, требуется диверсия. Чтобы незаметно проникнуть на вражеский, хорошо охраняемый объект, нужно взять языка и хорошенько его допросить. Пытки в игре запрещены, но есть и другие способы заставить игрока говорить правду.
        Захватить пленников оказалось очень просто. Смоук обнаружил пару скрытников, наблюдающих за входом в лес, в глубине которого укрылся город агров, а мы с Наташей подкрались под иллюзией, и девушка обездвижила их ловушкой света. Смоук быстро связал аграм руки и использовал свиток заклинания из школы магии тьмы под названием молчание. Заклинание на целый час блокировало игроку возможность общаться через чат. Это заклинание смогла раздобыть у кого-то из нпс Калифа. Далее я открыл портал в условленную точку, где ждали лидеры кланов. За десять секунд в портал успели забежать шесть игроков. Весь остальной сводный рейд пяти кланов, затаившийся в десятке километров от леса, согласно плану, двинулся в путь.
        Лион передал мне свиток с тридцатисекундным заклинанием подчинение, добытый их кланом в одном из данжей. За это время игрок выдал нам все пароли, запрашиваемые при входе в город, а я наложил на себя его личину. Времени остаётся мало, поэтому сделав перепуганное лицо, побежал вглубь леса. На пути встретил ещё один пост. После тщательного осмотра и проверки паролей меня пропускали. Если личину не смогли распознать даже шаманы орков, то куда уж обычным игрокам.
        Добрался до лесного замка минут за двадцать. И с ходу завопил, что нас с напарником атаковали игроки из клана Стражи. После того как я назвал пароль, меня провели к Ларгосу, которому я и пересказал немного отредактированную историю нашего нападения на агров, включая наложение на меня дебаффа молчание, исключающего возможность связаться по средствам чата.
        Пока я докладывал кланлиду Агрессоров, к нему подбежал ещё один игрок и сказал, что другие наблюдатели обнаружили войско противника. Мы рассчитали все отлично, мои слова тут же получили подтверждение из другого источника и не вызвали подозрений. Ларгос приказал всем собираться на стенах замка и вызывать отдыхающих из реала. Он был спокоен. Под его командованием собралось много игроков, и уже минут через пять начали заходить в игру отсутствующие. Также я увидел городской портал, из которого то и дело появлялись игроки с белыми никами, и с каждой минутой их было всё больше. Но самое интересное, что через несколько секунд их имена краснели. Похоже, агры придумали способ, как временно замаскировать свой преступный статус, и получили возможность спокойного перемещения по мирным городам.
        Времени осталось немного, скоро заклинание молчания перестанет действовать, и пленники получат возможность связаться со своими лидерами, нужно срочно найти артефакт, позволяющий аграм воскрешаться в этом городе.
        Я скрылся за одним из строений и накинул на себя маскирующую иллюзию, чтобы не привлекать внимание, так как основная масса людей двигалась к стенам, а мне требовалось двигаться в совершенно противоположном направлении. Город оказался довольно большим, и пришлось по нему поблуждать, прежде чем я увидел высокую треугольную стелу, сделанную из чёрного камня.
        Колодец душ.
        Тип: Артефакт.
        Класс: Легендарный.
        Уровень: 3
        Качество: Отличное.
        Прочность: 1 000 000/1 000 000.
        Описание: Привязывает душу бессмертного и не позволяет ей улететь к ближайшей мирной зоне.
        Цена продажи: 10 000 золотых.
        - Ты думаешь, мы настолько тупые, что не просчитали возможность проникновения в наш город, Кирик? - раздался позади меня ехидный голос Ларгоса. Опа, как это они меня вычислили? Я снял иллюзию вместе с личиной и повернулся к ухмыляющемуся агру.
        - Ну, привет, Ларгос, вот мы и нашли вашу базу, пришла пора закончить эту войну.
        - Эту крепость взять невозможно. Под моим руководством более четырёх тысяч бойцов. И все они оповещены о нападении.
        - Мы собрали больше людей, скоро от этого города останется только пепел.
        - Глупый Кирик, тебе, видимо, не хватает умений, чтобы полностью прочитать свойства этого замечательного артефакта. Он позволяет нам возрождаться мгновенно, не дожидаясь окончания битвы. Не бесплатно, конечно, но это мелочи. С каждой атакой вас будет становиться всё меньше, а наше количество не изменится, скажу даже больше, можно немного доплатить, и после воскрешения мы будем появляться с неплохими баффами.
        Чёрт, правильно мы сделали, решив уничтожить артефакт, если бы попёрли в лоб, могли бы слиться. Вот позору-то было бы. Агры вынесли сводный рейд пяти кланов.
        - Ты не учёл одной мааааленькой детали. Я-то уже здесь, возле этого артефакта.
        - Ну и что ты сделаешь один?
        Он щелкнул пальцами, и вокруг площади с артефактом появилось игроков пятьдесят.
        - Боюсь, ты не знаешь всех моих возможностей, - с улыбкой на губах произнёс я, а в глазах начало разгораться пламя. - Лучше бегите, - зловеще проговорил я изменившимся голосом, а перед глазами всплыло сообщение:
        - Вы желаете снять с локации статус мирной зоны? Внимание, в случае неудачной атаки со счёта клана будет списано 10 000 клановых очков.
        Да, шепчут мои губы, а силуэт становится размытым, превращаясь в чистое пламя.
        Глава 11 Граница
        Лицо Ларгоса мгновенно изменилось. Похоже, видеть нечто подобное ему ещё не приходилось. Одновременно с аватаром огня активирую свою новую геройскую абилку океан маны. Выбирал это умение долго, но пришёл к выводу, что оно мне необходимо. После активации оно увеличивает количество моей маны в пять раз. Применять его можно раз в 5 часов, но время отката можно будет сократить по мере прокачки, так же как и степень увеличения маны.
        Взлетев на высоту пятнадцати метров, я начал заливать окружающее пространство огнём. Отовсюду послышались крики, вражеские игроки, позабыв обо всём, разбегались в разные стороны от неожиданно образовавшегося филиала ада, в который я превратил центральную площадь города агров. Нужно срочно уничтожить артефакт, пока они не опомнились. Я перенаправил огненные потоки на чёрную стелу, и под натиском стихии она начала плавиться. Цифры, шкалы прочности артефакта начали стремительно уменьшаться.
        - Валите его, - бесновался на безопасном расстоянии Ларгос, но его соклановцы практически не реагировали на слова лидера. Все пытались удалиться как можно дальше от нестерпимого жара. Ну а что вы хотели, это вам не мирных нпс вырезать, это война.
        Агры опомнились секунд через двадцать, когда прочность артефакта опустилась до 15 %. В меня ударили потоки стрел и заклинаний. Огненный доспех, подпитываемый изначальной стихией, наложенный мной в самом начале боя, с лёгкостью сдержал этот скудный удар, и завершить уничтожение стелы удалось без ощутимых потерь в шкале жизни. Мне сыграл на руку тот факт, что Ларгос по своей натуре очень самоуверен, и основная масса вражеских игроков в данный момент распределена по крепостной стене. Они попросту не успели прибыть к месту внезапно развернувшегося боя.
        Иконка системных сообщений замигала, ага, значит, за уничтожение артефакта мне досталась очередная плюшка, потом посмотрю, у меня есть ещё около 20 секунд в форме аватара, нужно использовать это время с максимальной пользой.
        Я полетел в сторону ближайших ворот, подобно дракону заливая окружающее пространство потоками огня. Наверное, для стороннего наблюдателя я напоминаю боевой истребитель, или вертолёт, обрабатывающий территорию врага жидким напалмом. Дома агров вспыхивали как спички, температура моих заклинаний, подпитанная яростью, была запредельной. В один момент я так увлёкся, что чуть не упустил момент, когда шкала маны вплотную приблизилась к нулю. Чертыхнувшись про себя, я устремился к земле. Времени, чтобы выбраться за стены и присоединиться к общему рейду, не хватило. Придётся прорываться.
        - Вы далеко? - отправил сообщение брату.
        - Передовые отряды уже видят город, что ты там устроил?
        - Я так сильно соскучился по Ларгосу, что устроил аграм жаркий приём. Артефакт уничтожен. Штурм по плану Бэта. Северные ворота.
        - Принял. Будем готовы.
        Последние секунды потратил на очистку участка приземления. Мне нужно несколько минут для реализации плана. Как только аватар отключился, я выпил флакон маны, вызвал Огонька, и стихийный помощник без лишних слов начал восполнять запас магической энергии. А у меня другая задача. До северных ворот города осталось как раз метров сто, отлично. Я начал каст. Сейчас самое главное - не ошибиться.
        Агры опомнились довольно быстро. Когда они поняли, что действие опасного заклинания прекратилось, то ринулись на меня со всех сторон. Вот одна стрела ударила во все ещё держащийся огненный доспех, вот с неба упал огромный каменный булыжник, отрикошетивший от моей магической защиты. Ещё немного, осталось всего несколько движений, и узор плетения будет закончен. Ногу пронзает дикая боль. Копьё холода вонзилось в коленный сгиб сзади. Знают, куда бить, - в самое уязвимое место. Нога подогнулась, но было уже поздно. Каст.
        На северные ворота и большой участок прилегающей территории обрушился плазменный дождь. Мощь заклинания четвёртого ранга должна изрядно потрепать прочность оборонительных сооружений врага, и сводному рейду альянса будет намного проще пробиться внутрь укрепления. Атака плазменным дождём является сигналом к общему наступлению. В этот миг сотни игроков обрушивают на северные ворота всю мощь альянса. Для этого сосредоточенного удара мы собрали в одном месте практически всех магов и лучников.
        На меня со всех сторон навалились агры. Кольцо огня немного поумерило их пыл, и обожжённые, кричащие от боли люди попадали на землю. Больше желающих вступить в ближний бой с магом огня не было, и на меня захлестнул поток стрел и магии. Я успел отправить в ближайшие группы агров по фаерболу, но на большее меня не хватило. Надо мной образовалось грозовое облако, и с неба начали падать острейшие ледяные лезвия. Темнота.
        - Внимание, вы умерли. Вы не можете воскреснуть до окончания сражения. Желаете переместиться в личную комнату?
        - Да, - прохрипел я. Оказавшись в ЛК, без сил упал на кровать. И меня передёрнуло. Видение, как сосулька вонзается мне в глаз, до сих пор не отпускало. Надо взять на заметку - не поднимать голову вверх, когда с неба летит вражеская магия. Но я своё дело сделал. Агры не могут возрождаться в своём городе, а совокупного урона плазменного дождя и пяти сотен магов и лучников не выдержат ни одни ворота. Когда рейд ворвется в город, агры непременно дрогнут и многие попытаются скрыться. В смелость и самоотверженность шайки Ларгоса верится слабо. Так что в успехе штурма я практически не сомневался. А пока можно изучить системное сообщение.
        - Внимание, вы уничтожили артефакт враждебной фракции, репутация Альфа +50. Текущая репутация 1551.
        Я, конечно, рассчитывал на большее, но, может, после нашей победы плюшки будут побольше?
        Мои предположения подтвердились уже через три часа, когда система позволила мне вернуться в игру.
        - Внимание, альянс ССР выиграл войну с кланом Агрессор. Клан Агрессор расформирован. Для рядовых членов побеждённого клана вводится запрет на вступление в любые сообщества сроком на один год, для офицеров - на три года, для лидера - пожизненно. Всё имущество побеждённого клана переходит победителям. Награда: каждому участнику альянса +1 уровень клана, +2000 клановых очков, тотем альянса. Дополнительная награда: за уничтожение пособников некромантов каждому игроку альянса: +200 репутации Альфа, +300 репутации с королевством Мемория, 10 золотых, заклинание или навык 2 уровня согласно классу.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Вот такое сообщение я получил, как только вернулся в игру, а затем пришло следующее:
        - Внимание, ваша репутация с королевством Мемория достигла своего максимума. Вы получаете статус друг и защитник королевства. Вы получаете +150 к репутации со всеми неигровыми персонажами королевства. Скидка во всех торговых лавках королевства -15 %.
        Здорово, теперь репутация со всеми нпс королевства прыгнула сразу до уважения, это значительно облегчит общение. Но разбираться буду позже. Быстро добежал до стационарного телепорта и переместился в ближайший к месту боя город. Оттуда уже собственным порталом прыгнул сразу в центр захваченного города агров.
        - О, Кир, быстро ты, - встретил меня усталый брат.
        Бой вышел тяжёлым. Ворота удалось проломить сходу, как и планировали, но прежде чем игроки ворвались внутрь, агры успели активировать защитный купол. Заминка была связана с тем, что вход в центральный донжон располагался возле артефакта возрождения. По счастливому стечению обстоятельств, в крепости города не оказалось ни одного офицера, способного активировать защиту, все по приказу Ларгоса вышли наружу, чтобы окружить и уничтожить меня. А после того как аватар огня залил всю площадь потоками магии, быстро пробраться внутрь не получилось.
        В общем, рейду альянса пришлось пробивать трехмиллионный защитный барьер, прежде чем они получили возможность ворваться внутрь. Времени это заняло не очень много. Пять тысяч игроков выдавали колоссальный ежесекундный урон. Но агры сумели организовать очаги сопротивления, центром которых были магические башни, коих насчитывалось пять штук.
        Башни были похуже, чем наши, но всё равно доставили массу неприятностей. Пробить защиту и уничтожить их оказалось непросто. В этом деле незаменимыми оказались маги земли. Заклинание камнепад наносило магическим сооружениям огромный урон. И это немудрено, выдержать удар огромного булыжника, падающего с двадцатиметровой высоты, очень непросто. Но чтобы от применения такого заклинания был толк, надо было сначала сбить магическую защиту. В этом лучше всего проявили себя маги воздуха. Брат с восторгом рассказывал, как воздушные лезвия в буквальном смысле кромсали защиту башен.
        А вот магия воды лучше всего показала себя против живой силы врага. Ледяная волна, заклинание третьего ранга, которое имелось у каждого мага воды альянса, замораживала плотные группы агров, лишая их мобильности, а подоспевшие мили-бойцы уничтожали обездвиженных врагов пачками.
        В какой-то момент враг побежал. И поймать удалось не всех. Но после захвата донжона и подчинения управляющего кристалла в нашем распоряжении оказался полный список игроков вражеского клана. От наказания не уйдёт никто.
        Мы прогуливались по улицам захваченного города, на которых ещё виднелись следы битвы. Магия уже начала очистку и восстановление обороноспособности. Ресурсы для этого уже перебрасывались порталами из хранилищ альянса. Мы решили не сжигать город дотла, как планировали ранее, смысла в этом нет. Лучше, наоборот, укрепить его и сделать хорошо защищённую базу альянса. Совет проводили возле уничтоженного мной артефакта колодец душ. От него остался лишь оплавленный огрызок.
        - Отличный получился рейд, - потирая руки, проговорил Призрак. - Мне ещё не приходилось участвовать в заварухе такого размаха.
        - Нужно нарабатывать опыт магических осад. Интуиция подсказывает мне, что в ближайшие месяцы их у нас будет предостаточно, - ответил я приятелю.
        - Мрачноватый прогноз, но, скорее всего, ты прав, - согласился Мистик. - Нужно ускоряться с зачисткой разломов на территории свободных земель.
        - Да, вы сделали запись начала штурма?
        - Конечно, Кир, ты же выдал нам свиток с заклинанием взгляд зверя. Кстати, насчёт этого, ты можешь снабдить нас такими свитками?
        - В принципе да, нужно только найти время для начертания, а зачем?
        - Понимаешь, у одного нашего мага есть пэт - острокрыл. Это магическая птица, очень напоминающая орла. Мы решили опробовать это заклинание на нём и получили очень впечатляющие результаты. Качество картинки просто превосходное, но самое главное, если использовать пэта в качестве цели для заклинания, то можно делать запись видео. Мы уже смонтировали ролик штурма, записанный с высоты птичьего полёта. Там есть и твоё фаершоу. В плане разведки такая связка будет идеальна.
        - Отлично, отправьте нашего представителя к кланам, удерживающим разломы в свободных землях. Надеюсь, они поймут наш намёк и предоставят возможность добыть тотем. Мы же не собираемся отбирать его навсегда, пусть делегаты делают упор именно на это.
        - Сделаем.
        - По поводу лута, - продолжил я. - Предлагаю вырученные деньги сложить в кассу альянса. Трат предстоит много. Город надо серьёзно укрепить. Расположен он грамотно, и здесь можно долго держать оборону. - По этому поводу возражений не последовало. - Вы продолжайте, а мне надо пробить дорогу к разлому, захваченному армией тьмы.
        Я попрощался со всеми, забрал Виату, Смоука и хотел было телепортироваться в Крафорт, но меня остановил Тор.
        - Босс, на этот раз я не позволю тебя лишить меня самого интересного. Я с вами.
        - Да мы просто разведаем дорогу и вернёмся порталом.
        - Ничего не хочу слышать. Каждый раз, когда ты уходишь в рейд, мне приходится выслушивать восторженные комментарии от твоих спутников. Я с тобой.
        Спорить было бесполезно, поэтому я согласился. Наш путь лежит в Либеро. Мне так и не удалось побывать в сердце свободных земель, хотя изначально я планировал встретиться со своими друзьями именно там. Пришла пора исправить это.
        Телепортироваться в другое государство можно только из столицы. Ну или как получилось у нас с гномами - по личной договорённости на самом высоком уровне. Так что пришлось делать пересадку в Крафорте. Мы прошли в отдельно стоящее здание, где и располагался небольшой стационарный телепорт. Смоук сказал, что существует и грузовой портал между столицами, но нам хватит и обычного.
        Сразу после перемещения в уши ударил многоголосый крик, а чат локации заполнился сотнями сообщений.
        - Ищу пати для кача на злобоглазах, нужны хил и танк.
        - Зелья, покупаем зелья по лучшей цене.
        - Ремонт брони, сделаю быстро и недорого.
        - Зачарование, маг со стажем и хорошо прокаченной профой.
        - Меняю меч на 20 уровень с уроном 30 на аналогичный по параметрам лук.
        - Еда с бонусами к статам от подмастерья кулинарии. Длительность баффов от 60 минут.
        - Ингры, свежие ингры, ещё час назад бегали.
        - Ювелирка, самые качественные вещи в Либеро.
        И таких сообщений и криков великое множество. Я даже недоверчиво покачал головой. Такого количества игроков мне ещё видеть не приходилось. В Крафорте я в основном гулял по верхнему городу, а туда пускают не всех. Живое море людей и представителей других рас бурлило. Все куда-то двигались, что-то делали, заключали сделки и кричали, кричали, кричали. В какой-то момент у меня начала болеть голова.
        Мы протискивались сквозь толпу. Местные порталы располагались на соседней площади, так что пришлось потолкаться.
        - Это центральный рынок, - пояснил Смоук, который уже бывал здесь. - Следите за своим инвентарём, игроки любят прокачивать тут воровство. Нужно заметить факт кражи, иначе статус преступника не появится. Тор, иди первым, будешь нашим ледоколом. Нам туда, - Смоук указал направление движения и пропустил массивную фигуру молотобойца вперёд.
        За прошедшее время Тор изрядно вложился в силу и телосложение. Его плечи стали ещё шире, и своей фигурой он начал напоминать молодого медведя. Он и в жизни парень немаленький, а уж в игре так вообще. Всё же прокачка определённых характеристик существенно отражается на внешнем виде персонажа. На его фоне мы со Смоуком, и уж тем более Виата, смотримся практически детьми.
        Когда добрались до переулка, стало намного проще. Народу стало значительно меньше, и я, наконец, смог более или менее нормально осмотреться. Архитектура Либеро была довольно простой. Может, в более дорогих кварталах дело обстоит по-другому, но то, что я вижу, выглядит скромно. Желтые, невысокие, этажа в три здания располагались довольно плотно друг к другу. Между ними тянулись узкие извилистые улицы, создавая своим переплетением сложный лабиринт, заблудиться в котором можно, даже имея с собой карту. Кое-где попадались обветшалые вывески, с потрескавшейся краской.
        В общем, типичный арабский город в моем понимании. По пути я увидел представителей практически всех народов, населяющих мир Лаэди. Эльфы, гномы, змеевики, гоблины, кентавры, видел даже орка, раздвигающего толпу своим мощным торсом и постоянно хватающегося за свой топор. Встречалось мне и множество прирученных магических животных. Звери жалостливо скребли лапами по экипировке проходящих и просили еду, указывая умными и хитрыми глазами на стоящую рядом миску.
        От обилия звуков и запахов начала кружиться голова, и мне захотелось поскорее убраться из этого города. К счастью, за очередным поворотом обнаружилась небольшая портальная площадь, которую охраняли стражники города во главе с магом. Мы внесли необходимую плату и, к огромному моему облегчению, покинули столицу свободных земель. Краткого знакомства с этим городом мне вполне достаточно, чтобы понять один простой факт: возвращаться сюда у меня нет ни малейшего желания.
        Портал вывел нас к самой линии фронта, к ближайшему форту. Откуда-то издалека доносились звуки битвы.
        - Тут всегда так, - обратился к нам один из стражников, увидев насторожившийся отряд. - Бои практически не стихают. Мутировавшее зверьё лезет практически без перерывов, еле успеваем уничтожать. Иногда среди них маскируется одна проклятая тварь, реже несколько. Бессмертным всё равно, умрут, воскреснут и снова в бой. Но вот если монстр доберётся до одного из нас… - стражник не договорил, но смысл был понятен и так.
        - Спасибо за информацию, - сказал я и достал из инвентаря противоядие. - Держи, пусть у тебя будет на один шанс больше.
        Стражник удивлённо уставился на склянку, а потом перевел взгляд на меня. До этого момента он смотрел вдаль и разговаривал с нами в пол-оборота. Стражник тут же опустился на одно колено и проговорил скороговоркой:
        - Спасибо, милорд. Простите, меня не предупредили, что к нам прибудет граф королевства Мемория.
        - Я здесь с неофициальным визитом. Нужно провести разведку. Не надо особо афишировать наше присутствие.
        - Конечно, милорд. Я буду молчать. Удачной вам вылазки.
        - Спасибо, Генри. Она нам действительно понадобится.
        Больше не сказав ни слова, мы протиснулись в приоткрытые стражником ворота и отправились на вражескую территорию.
        По мере нашего движения портилась погода. Трава из зелёной становилась мертвенно-серой и рассыпалась у нас под ногами. Создавалось впечатление, что из неё попросту вытянули всю жизненную силу. Небо, ещё несколько минут назад голубое, заволокло тучами. Мы как будто перешагнули некую черту, за которой природа умерла и не осталось ничего живого.
        Перед глазами тут же всплыла картина пейзажа, увиденного нами с высоты горного массива Наконечник копья, когда мы в первый раз двигались к Долине смерти, которая раньше имела противоположное название. Тогда природа там выглядела точно так же. Мёртвые земля и деревья и жуткие монстры, захватившие некогда прекрасный край. Насколько же всё изменилось за полтора года! Сейчас наша долина полна жизни, нет, участки мертвых земель ещё остались, но их с каждым днём становится всё меньше. Джокер работает не покладая рук и твёрдо намерен к завершению квеста очистить её полностью. Благо особого дефицита в камнях душ уже нет, добытчиков этого редкого ресурса теперь хватает.
        - Ну что, пора проверить, как работает наша маскировка.
        - Босс, если она сработала на оркских шаманах, то уж от проклятой мелочи она нас точно убережёт.
        Виата застонала.
        - Вот именно поэтому мы тебя никуда и не берём, - прошипела девушка Тору в самое ухо. - Никто не будет каркать.
        Боец опустил голову. Эта его особенность делать неуместные предположения, которые очень часто оказываются правдой, изрядно меня веселила. С легкой руки Виаты его начал подкалывать по этому поводу весь клан, а потом и альянс. Тор - парень с юмором и никогда не обижался на дружеские подначки, но сейчас, похоже, расстроился. А нет, я ошибся, Тор ржёт. Его плечи в полном доспехе ходят ходуном, и поначалу этот спектакль можно было принять за плач, но уже через несколько секунд из-под шлема раздаётся смех.
        - Нашёл время, - стукнула его кулачком по доспехам Наташа и болезненно поморщилась.
        - Что вы расшумелись, враги близко, - раздался шепот Смоука, - все разговоры в чате.
        Между прочим, дельное замечание. Расслабились. А Смоук молодец. Я и не заметил, как он ушел в инвиз и отправился на разведку.
        Активированный свиток маскировки накрыл нас куполом магической завесы, которая полностью гасила все исходящие от нас звуки, и мы двинулись вслед за Смоуком. У разведчика появилось очень полезное умение. Его следы подсвечивались, и члены группы могли спокойно передвигаться по заранее проверенному, безопасному маршруту. Мы двигались по замысловатой, петляющей траектории в среднем темпе, Смоуку приходилось огибать особенно большие группы врагов, чтобы минимизировать риск обнаружения. Если мобы тупо в нас врежутся, то не спасёт никакая маскировка.
        Передвигаться по мёртвому лесу было довольно жутковато. То и дело из кустов доносились подозрительные звуки, чавканье, шорохи, слышался странный потусторонний вой, сменяющийся жутким рёвом. Я ощущал себя актёром фильма ужасов, на которого вот-вот должно быть совершено нападение. Но ничего не происходило, мы уверенно двигались по следу разведчика, всё дальше углубляясь на вражескую территорию.
        К условной линии фронта мы подошли уже после заката. Это был самый опасный отрезок пути. Здесь располагаются основные силы врага. Мы остановились и начали осматривать цепочку костров, уходящую в две стороны. Обойти не получится, проклятые стоят сплошной стеной, и разглядеть край этого живого заслона невозможно. Не удивлюсь, если эта линия идёт по всей протяженности границы. Если раньше нам попадались лишь практически безмозглые, порабощённые или мутировавшие животные, то сейчас предстоит противостоять разумным. И самое плохое, мы не знаем всех возможностей врага.
        - У них магические костры, - пришло сообщение от Смоука. - Пробраться незамеченным не получится. Меня выбьет из стелса.
        - Возвращайся, есть идея.
        Для реализации моего плана пришлось выдернуть к нам Соню. Она оперативно прибыла в свободные земли, переместилась к воротам форта, и я провесил туда портал.
        - Что там у вас за безумная идея? - поинтересовалась подруга. - Хм, может и сработать, - прокомментировала она мою задумку. - Я пошла готовиться. Начинаем по команде.
        - Смоук, вперёд, - отдала команду Соня через десять минут.
        Разведчик пополз вперёд, и когда достиг области охвата магического костра, его ожидаемо выбило из скрыта. Один из охранников его тут же обнаружил и незамедлительно поднял тревогу. Смоук сделал испуганное лицо и стремглав бросился наутёк, не обращая внимания на летящие в него стрелы и заклинания. Хорош, боец, думал я, когда наблюдал за действиями разведчика. В, казалось бы, паническом бегстве Смоука мой опытный глаз разглядел чёткую систему действий. Вот он якобы споткнулся, пропуская над собой особенно мощное заклинание, вот, перепрыгивая через корягу, поскользнулся и упал, а в это время в то место, где он должен был оказаться, ударило сразу несколько стрел. Без интуиции, или даже предвиденья, здесь, скорее всего, не обошлось.
        Смоук благополучно скрылся в ночной темноте и юркнул под защиту нашей маскировки. В эту же секунду мы начали смещаться параллельно линии фронта, нужно как можно быстрее оказаться подальше отсюда. На его поимку бросился отряд из десяти проклятых гоблинов во главе с личем. Когда они пробежали метров триста, то наткнулись на подготовленный Соней сюрприз - иллюзию пехотной сотни, с пятёркой магов в центре. Такое построение мы видели во время рейда по мертвым землям с армейскими частями.
        Проклятые врезались в боевую иллюзию, сотворённую Соней, и с ходу вступили в неравный бой. А лич, бежавший последним, остановился и начал отступать. Его мертвая рука с зажатым посохом устремилась вверх, и он выпустил несколько заклинаний. Они осветили большой участок поля, и ему открылась пугающая картина. Тысячи людей в боевом порядке двигаются по направлению к линии фронта. За прошедшее время Соня очень сильно прокачала магию иллюзий. Пусть на поддержание настолько большой иллюзии у неё уходят все силы, и атаковать она уже не может, но этого нам и не надо. Требуется просто отвлечь вражескую армию, чтобы они сконцентрировали всё своё внимание на другом участке. Именно поэтому мы со всех ног бежим в противоположную сторону.
        Шорох мы навели знатный. По всему периметру зазвучали тревожные сигналы, и к участку предположительного прорыва со всех сторон начало стекаться подкрепление. Наш план сработал, концентрация сил на других участках значительно снизилась. В ранее плотном ряду проклятых появились промежутки, именно в один из них мы и направились. Времени мало, очень скоро враг поймёт, что его обманули, и начнёт активно патрулировать местность. Усовершенствованная мной иллюзия должна справиться. Единственный, кто смог её почувствовать, - это дух, заключённый в магическом тотеме орков, а кроме костров я не смог обнаружить никакой другой магии. Специально тщательно всё проверил магическим зрением.
        Затаив дыхание, мы переступили границу освещённой костром зоны и дружно выдохнули. Ничего не произошло. Аккуратно прокравшись практически вплотную к двум охранникам границы, мы более уверенно пошли дальше. Самая трудная часть рейда позади. Форсирование линии фронта прошло успешно, осталось только добраться до разлома, и можно отправляться спать. Ну и напряжённый же выдался день.
        - Не так уж и сложно, босс, - высказал своё мнение Тор. И как только он это произнёс, метрах в десяти над нами загорелась пара красных глаз. Через секунду ещё одна, потом ещё, и уже через мгновение всё поле зрения было заполнено зловеще красными, двигающимися глазами. Что это за глаза, сейчас неважно, они нас не видели, но явно почувствовали присутствие чужаков, нужно скорее убираться отсюда как можно дальше.
        Но уйти нам не дали. Глаза начали объединяться в одно целое и через несколько десятков секунд сформировали один огромный глаз с демонически красным зрачком в центре. Из него во все стороны разошлась волна красного цвета, и высветилось сообщение:
        - Внимание, вы обнаружены. На вас установлена демоническая метка, передающая ваше текущее местоположение. Длительность эффекта один час.
        - Тор, ну когда же ты научишься молчать в рейде, - обречённо пробубнила Виата.
        Глава 12 Передышка
        - Кир, разлом в пятидесяти километрах отсюда, лови маркер на карту - проговорил Смоук, и на моей карте появился красная отметка. - Один ты имеешь больше шансов оторваться, мы их задержим, сколько сможем, беги. Они утроят бдительность, и когда будет следующий шанс прорваться, неизвестно.
        - Берегите Наташу, при необходимости сделайте всё сами без лишней боли, - Тор кивнул, он понял, на что я намекаю. А тем временем от демонического глаза в небо ударил столб красного света, и окружающее пространство окрасилось багрянцем. Образовавшегося света было достаточно, чтобы рассмотреть обнаружившее нас нечто. Огромный глаз образовался из сотни тел мелких крылатых бесов, теперь понятно, почему изначально было множество отдельных пар глаз. Дальше рассматривать демонов не было времени, я бросил друзьям:
        - До встречи, Ви, ловушку света на глаз, - и бросился бежать в указанную Смоуком сторону, на ходу навешивая на себя защиту. Мне предстоит очень нелёгкий час. Пока на мне висит демоническая метка, скрыться не получится, так что остаётся только бежать.
        Сзади ударил яркий поток света, это Наташа активировала своё редкое заклинание. Она молодец, в кратчайшие сроки довела скорость плетения сложнейшего узора до тридцати секунд и открыла возможность моментальной активации. На миг обернувшись, увидел, как Тор запустил свой молот в обездвиженных бесов. В момент соприкосновения с противником от оружия бойца ударила электрическая волна. Под бога грома косит, усмехнулся я и сконцентрировался на беге.
        Погоню обнаружил уже через пять минут. Одновременное применение заклинаний ночное видение и тепловая сигнатура даёт очень хороший результат. Меня брали в кольцо, наивные. Я двигался, постоянно меняя направление движения, чтобы усложнить врагам прицеливание, в том, что они так же, как и я, способны видеть в темноте, я не сомневался, поэтому, когда до мобов осталось метров двадцать, основная масса стрел и заклинаний пролетели мимо. Остальные же, чиркнув по магической защите, нисколько не уменьшили мою скорость. Каст. Два фаербола срываются с магической сети и врезаются в плотный строй врагов. Блинк им за спину, и забег продолжается, нет смысла вступать в неравный бой, главное - продержаться час, а там можно будет использовать новый свиток иллюзии.
        Этот час дался мне очень тяжело. Концентрация вражеских сил на захваченной территории огромна. Такого количества разнообразных мобов мне ещё встречать не приходилось. Если бы не ночь и периодически активируемое заклинание чувство жизни, позволяющее мне заранее обнаруживать засады и менять траекторию движения, то уйти от погони было бы просто нереально.
        Но, даже имея в своём распоряжении такой чит, как магический радар, я чуть не попался. Меня подловили во время отката заклинания. Всё же за пять минут обстановка может значительно измениться. Меня спасли заранее заготовленные на магической сети заклинания. Проклятые просчитали мою тактику и после очередного блинка сквозь плотный ловчий строй навалились большой толпой. Два огненных кольца, усиленных синергией, разбросали врагов и открыли для меня проход, а активированная полусфера щита помогла пережить тридцать секунд отката микропортала.
        Как только исчезла демоническая метка, я тут же замедлился и активировал свиток иллюзии. Теперь осталось аккуратно обойти все засады и добраться до разлома. Надеюсь, что по мою душу не пошлют новый отряд летающих бесов, с таким неприятным умением.
        Петлять по лесам и полям, уходя от погони, пришлось до рассвета. Чтобы укрыться от настырного внимания бесов, пришлось задействовать свиток личины. Я выбрал образ проклятого орка, мимо которого мы проходили во время форсирования границы, мне удалось его тщательно рассмотреть, и поэтому этот образ получился достоверным. Отряды бесов кружились над районом, где меня в последний раз видели довольно долго. Так что пришлось имитировать активные поисковые действия вместе с остальными проклятыми.
        Когда бесы поняли, что в ближайшей округе меня нет, и расширили зону поиска, я выдохнул. Выбрав момент, скрылся под иллюзией и начал пробираться к разлому. До нужного нам места добрался лишь к полудню, когда сил на что-либо практически не осталось. Чтобы найти укромное место, потратил ещё полчаса.
        - Я на месте, - отправил сообщение брату.
        - Молодчина, Кир, мы специально тебя не отвлекали. Рейд готов, открывай портал в ту же точку, где подбирал Соню.
        - За один заход десять человек не пройдут, придётся пережидать часовой откат, - устало ответил я.
        - Да, - согласился брат, - заодно и отдохнёшь.
        - Принято.
        Я открыл портал, и в него организованно вбежало шесть игроков. Нужно срочно увеличивать время его активности. Десять секунд слишком мало.
        - Ну ты силён, босс, - шлепнулся рядом со мной Тор. - Не думал, что от такой толпы реально уйти.
        - Повезло нахватать полезные заклинания и умения, - скромно ответил я, прикрывая глаза и откидываясь на спину. - Как прошел отвлекающий маневр? - спросил у бойца, но ответа уже не услышал. Организм, оказавшись в безопасности, отключился. Через час меня растолкали, и я открыл новый портал. Рейд ушёл зачищать разлом, а я со спокойной совестью воспользовался камнем возврата. Как же я устал, спать.
        Следующие дни я практически непрерывно создавал всевозможные свитки и занимался конструированием новых заклинаний. Валанда прислала сообщение, что монарх находится в столице эльфов и организовать встречу получится только после его возвращения. Прежде чем отправляться в империю драконов на поиски принцессы, нужно закончить все дела в королевстве, поэтому во время ожидания короля решил заняться полезными для альянса делами. Тем более что Мистик просил наделать свитков с заклинанием взгляд зверя.
        Если честно, то я воспринял передышку с огромной радостью. Находиться в постоянном движении, сражаться, терпеть боль очень непросто. Организм устал, как психически, так и физически. Да и честно, я соскучился по работе в конструкторе. Последние месяцы совершенно не было на это времени. Во время начертания обнаружил возможность создать свиток портала. Для этого нужно выбрать определённую точку на карте, естественно, которую я уже посещал, и ввести желаемое количество маны, которое я хочу потратить на создание свитка.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Я указал точкой выхода укромное место возле разлома, куда пробрался с таким трудом, и влил в свиток 10 000 маны. Теперь, чтобы воспользоваться порталом, нужно будет приблизиться к нужной точке на 100 километров, только тогда свиток станет активным. Работу существенно замедлял откат заклинания. Невозможно создавать свитки портала чаще, чем раз в час. Но за три дня я успел создать большой запас, если мне придётся срочно покинуть королевство, то его должно хватить для завершения прохождения разлома.
        В конструкторе в основном работал с магией огня и света. Союзные отношения с тремя фракциями позволили игрокам свободно покупать большое количество разнообразных заклинаний, что существенно облегчило мне жизнь. Теперь я могу полностью сосредоточиться над усовершенствованием заклинаний собственной стихии и попробовать создать что-либо для Наташи, ведь учителей в боевой ветке магии света взять негде. Я даже предложил девушке изучить умение наставник и стать первым учителем в новом направлении магических знаний. Она обещала подумать над этим.
        По мере роста моих профессиональных навыков и прокачки магического зрения видение структуры заклинаний снова изменилось. Стоило мне разобраться в хитросплетениях энергетических узлов и протянутых между ними каналов, как структура дополнялась новыми элементами. Создание или усовершенствование заклинаний начало напоминать стратегическую, логическую мини-игру. К большому количеству энергетических узлов, подсвеченных определённым, в зависимости от оптимальности распределения энергии, цветом, добавлялись новые узлы, пока ещё не подключённые к общей энергосети. Я часами рассчитывал наилучшую схему, пробовал различные варианты подключения энергетических каналов, чтобы все узлы равномерно горели зелёным цветом.
        К концу первых суток мне удалось создать идеальное заклинание первого ранга. Я экспериментировал над огненной цепью. Пришлось очень сильно постараться, чтобы равномерно распределить энергию, исходящую от ядра структуры плетения, по всем узлам, количество которых увеличилось на 20 % от изначального. Как только все элементы загорелись ровным зелёным цветом, возможность менять что-либо пропала. Заклинание уперлось в потолок своего потенциала, и дальнейшее развитие стало невозможным.
        - Внимание, вы первым создали идеальное заклинание. К описанию ваших заклинаний добавлена новая информация. Вам полагается награда, желаете получить?
        Наградой мне был 50 % прирост к шкале прогресса профессии. Я разом перешагнул на третий уровень и стал опытным конструктором магических структур. Описание заклинаний теперь выглядит так:
        Заклинание: Огненная цепь
        Тип: Активное
        Класс: Обычное
        Ранг: 1
        Навык владения: Эксперт. 10/10
        Потенциал развития: 100%
        Описание: Волшебник создает огненную цепь, длиной 10 метров, и направляет ее в сторону противника или плотную группу противников. Она оплетает цель или цели, удерживает на месте и наносит урон огнем. Магическая цепь стала настолько крепка, что её невозможно порвать.
        Применение: Один раз в 2 минуты.
        Длительность: 20 секунд, урон 100 хп в секунду
        Требования: Уровень 20, ученик магии огня.
        Требование маны: 300
        Здорово, теперь я могу обездвиживать групповые цели. Я просмотрел потенциал развития у всех своих заклинаний и понял, что работы предстоит очень много. Лучше всего дело обстоит с внеранговыми заклинаниями, и это понятно, знание мне передал хранитель мира. Их потенциал развития составляет 95 %. Со всеми же остальными заклинаниями придётся тщательно работать, в данном виде они реализуют лишь порядка 55 - 60 % своего потенциала.
        Всё остальное время до встречи с монархом, в перерывах между начертанием, пытался создать для Виаты новое заклинание магии света и работал над плетением собственного изобретения исцеление огнём. Уж очень мне хотелось довести его до ума.
        За такое короткое время придумать что-то действительно новое я не смогу. Нужно быть реалистом. Магическое конструирование - очень сложная профессия. Поэтому, чтобы усилить возможности Наташи, я решил поэкспериментировать с её заклинанием световая граната. По сути, мне достаточно просто добавить в структуру плетения урон светом, и получится полезное заклинание с массовым поражением.
        Провозился с этим довольно долго, всё же работать с чуждой мне стихией очень трудно. В итоге получилось очень интересное заклинание. Виата сможет мысленно настраивать его в зависимости от ситуации. Я внедрил в структуру три режима работы. Обычное ослепление, объёмный урон светом без эффекта ослепления и одновременное поражение с краткосрочным ослеплением. В момент каста Наташе нужно просто мысленно выбрать один из трёх вариантов.
        Как обычно в этом есть свои тонкости. Если использовать объединённый режим урона и ослепления, то падают поражающая сила и длительность ослепления. Во всём есть баланс. Хочешь получить максимальный урон - использую соответствующий режим, хочешь ослепить врагов - пожалуйста. Можешь получить и то и другое, но эффект будет хуже. Доводить плетение до идеала времени не было, поэтому, когда ценой неимоверных усилий смог подтянуть структуру до 57 % потенциала, решил остановиться. Ведь нужно ещё успеть обучить Наташу обновлённому плетению. Умение наставник развито слабо, и сколько времени будет потрачено, чтобы девушка овладела заклинанием второго ранга у такого посредственного учителя, я не знаю.
        За три следующих дня смог передать знание Наташе и поработать над структурой исцеления огнём. Пришлось пересмотреть принцип действия заклинания. Я создавал его в большой спешке, во время испытания магистра Роланда, да и уровень профессии был крайне низкий. Сейчас же, попытавшись стабилизировать структуру, я понял, что допустил ошибку. Решение пришло неожиданно, как будто в голове щелкнул переключатель. Эта идея меня настолько вдохновила, что я незамедлительно приступил к её реализации. Как ни странно, работа продвигалась быстро. Возможно, мне помог новый уровень владения профессией, но уже к концу третьего дня перед глазами висела стабильная структура с 70 % потенциалом развития.
        Заклинание: Исцеление огнём
        Тип: Активное
        Класс: Уникальное, пока не изучит кто-то ещё.
        Ранг: 2
        Навык владения: Начинающий. 1/10. 1/100 применений.
        Потенциал развития: 70%
        Описание: Маг огня способен почувствовать свою родную стихию в радиусе 100 метров и подключиться к ней. Восстановление очков жизни зависит от силы источника огня и их количества.
        Применение: Один раз в 10 минут.
        Длительность: 60 секунд.
        Требования: Уровень 30, знаток магии огня.
        Требование маны: 1000
        Идеальное дополнение к связке аватар огня и океан маны. Ведь когда я нахожусь в форме аватара, то являюсь воплощённой стихией, и сила такого источника будет огромна. По сути, целую минуту я буду неуязвимым. Даже без исцеления огнём урон проходил маленький, а так я получаю минуту бессмертия. Не зря я столько провозился в конструкторе. Результат просто изумительный.
        От союзников поступила информация, что два из трех альянсов правильно поняли наши намеки и предоставили доступ к разломам нашим рейдгруппам, но американцы уперлись. Никакие доводы на них не подействовали. Они атакуют всех, кто пытается приблизиться к форту, перегораживающему проход к разлому. Что самое неприятное, обойти его невозможно. Разлом располагается в горном ущелье, возле самой границы с драконами. Скалы там практически отвесные, опытный разведчик проскользнуть сможет, а вот рейдгруппа нет. Можно, конечно, попытаться пробить путь так же, как и на территории армии тьмы. Думаю, я осилю такую дорогу вслед за Смоуком, но это малоэффективно. Американцы постоянно чистят разлом, и если заметят посторонних, то навалятся толпой и сольют группу, и будут делать это постоянно. Эх, как не хочется воевать со своими. Но без этого разлома выполнение глобального квеста остановится.
        Ладно, возможно, завтрашняя встреча с монархом поможет в этом вопросе. У свободных земель есть правители, между государствами существуют дипломатические отношения, может, лидеры свободного народа задолжали нашему королю?
        Уже по традиции, король принял меня в одном из парков дворца. После приветствия монарх вопросительно поднял бровь, я отрицательно покачал головой. Осмотр магическим зрением показал, что во дворце появились новые шпионские плетения драконов. Чёрт, как бы мне теперь не пришлось каждый месяц устраивать обход дворца.
        Стефан понял меня правильно, он заговорил о маловажных делах, связанных с развитием графства. Я поддержал беседу и получил одобрение самостоятельно поделить земли на баронства и раздать титулы верным королевству людям. Уверен, что в этом вопросе мне очень помогла взлетевшая до максимума репутация с королевством Мемория. Не думаю, что король раздаёт такие права кому попало.
        Когда закончили с этими вопросами, король предложил прогуляться до небольшого озера, со всех сторон окружённого водопадами. Это произведение искусства только недавно закончили сооружать служащие дворца. Заинтригованный, я направился вслед за монархом, ну не просто так же он меня туда позвал?
        Место оказалось изумительным. Мы прошли по небольшому деревянному мосту, на перилах которого искусный мастер выгравировал изысканный узор, в центр небольшого озера. Там была установлена каменная беседка, а со всех сторон её окружала падающая с четырёхметровой высоты вода. Шум стоял такой, что приходилось напрягать слух, чтобы разобрать слова короля. Потрясающая идея. Даже если шпионы установят здесь следящее плетение, то подслушать разговор будет невозможно.
        - О чём ты хотел мне поведать, граф? - не дожидаясь пока я проверю обстановку, начал Стефан. Я рассказал королю о Маэлонит, и об истинном положении дел в империи драконов. Король слушал меня, мрачнея с каждым словом. Он понимал, насколько могущественным оказался враг, если смог поработить столь сильную расу.
        - Тревожные вести ты принес мне, Бессмертный. Надежда, что моя дочь всё ещё жива, тает на глазах. У тебя есть идеи, что следует предпринять?
        - Да, ваше величество. Прежде чем лезть в логово врага, нужно обзавестись надёжной защитой от ментальной магии. Бессмысленно освобождать вашу дочь, если её разум останется во власти некромантов. Вы знаете, где можно раздобыть амулеты, подобные вашему? Если в нашем распоряжении будет такая защита, то появится шанс выполнить ваше задание, без них, боюсь, это будет практически невозможно.
        - Капля истины, - король стукнул по белому камню, встроенному в свой доспех на уровне сердца, - подсказывает мне, что всё, произнесённое тобой, правда. Я расскажу тебе всё, что знаю об амулетах.
        Мигнуло окошко с системками. Потом надо глянуть. А король откашлялся и начал свой рассказ.
        Картина вырисовывается следующая. Защитные амулеты нашёл далёкий предок Стефана, который после всеобщего раскола основал столицу королевства людей. В те времена армия людей была наиболее сильна, в её кадровом составе насчитывалось много магов, и войску удалось дойти до Эргиля. Когда-то этот город был центром научной жизни империи людей, и предки Стефана рассчитывали, что кто-то смог выжить в кошмарной мясорубке войны богов. Но их мечтам было не суждено сбыться. От города остались одни руины, в которых копошились тысячи мутировавших зверей в поисках еды. Армейская часть простояла там ровно месяц, но обнаружить выживших солдаты так и не смогли. Каждый день приносил новые смерти, поэтому командующий частью принял решение возвращаться. Но в руинах магической академии один юный волшебник обнаружил магическую шкатулку с пространственным карманом, в котором лежали тридцать пять одинаковых амулетов.
        - Если и существует место, где ты сможешь раздобыть амулеты, то только там, - подытожил король. - Я согласен, что без защиты пересекать границу с империей драконов бессмысленно и даже опасно. Если мысли твоих спутников смогут прочесть, то вас тут же убьют, а планы будут раскрыты. И тогда на нас обрушится совокупная мощь драконов и армии тьмы. Проклятые приберегают этот козырь для финальной битвы, и нет смысла провоцировать их раньше времени.
        - Значит, мой путь лежит в Эргиль. Только там я смогу получить ответы на давно интересующие меня вопросы.
        - Поторопись, граф, с каждым днём положение дел становится всё хуже. Власть в княжестве эльфов подминает под себя молодой клан, во главе с бывшим послом великого князя, помнится, ты был с ним знаком.
        - Да, - скрежетнул зубами я. - Ваше величество, как такое возможно? Куда смотрят другие великие дома?
        - А они боятся. Загадочным образом шесть великих домов лишились своих глав. Они просто уснули и не проснулись. Если дому Старших, как они себя называют, активно препятствуют, то у их противников умирает кто-либо из высших представителей. Ещё максимум полгода, и они полностью захватят княжество.
        - Ваше величество, этого нельзя допустить. Существует большая вероятность, что Тарантваэль сотрудничает с проклятыми.
        - Наша разведка пришла к таким же выводам. Нам удалось тайно переговорить с представителями пострадавших. Все говорят, что на телах умерших не было никаких следов. А на такое способен лишь проклятый кинжал. Он поражает и порабощает душу и не трогает тело.
        - Но почему они не сопротивляются? Их же больше?
        - Потому что это единственный дом, в составе которого есть бессмертные. И численность их увеличивается с каждым днём. Тарантиваэль тратит огромные суммы денег на привлечение бессмертных. И их дальнейшее перерождение в эльфов. Когда в твоём распоряжении есть армия единомышленников, которая может воскреснуть в полном составе после тяжелейшего сражения, захват власти - это всего лишь вопрос времени.
        Тут Стефан прав. Ушастый негодяй с первых дней игры озаботился привлечением игроков на свою сторону. Он всё идеально спланировал, у него было на это время, чёрт, больше пяти лет форы, как это много. А Гронг захватывает власть у орков. Ох, интуиция подсказывает мне, что очень скоро настанут тяжёлые времена. Нужно резко ускоряться и привлекать на свою сторону больше союзников.
        - Я понял, ваше величество. Времени мало, мне нужно подготовиться к тяжёлому походу. Я хотел вас спросить, есть ли у вас хоть какое-то влияние на правительство свободных земель?
        И я рассказал о ситуации с разломом, удерживаемым американцами.
        - Тут я тебе не помощник, граф, - с сожалением развёл руками король. - Свободный совет никого не слушает. Если твои соплеменники выкупили ту землю у совета, то всё по закону, правда будет на их стороне. В случае нападения к ним на подмогу пришлют армейские подразделения, а так как ты являешься графом королевства Мемория, такой агрессивный шаг могут воспринять как объявление войны. Будет умнее договориться. У всех есть своя цена.
        - Спасибо за совет, ваше величество, я как-то и не рассматривал такой вариант.
        - Действуй, граф. Времени у нас остаётся мало.
        На этом наша встреча закончилась. Я поспешил вернуться в замок. Нужно хорошо подготовить рейд. Мы отправляемся в Эргиль. Очень надеюсь, что там нам откроется истинная причина войны богов.
        Глава 13 Адепт
        Последний раз бросил взгляд на практически достроенный форт, перекрывающий горную тропу, и скомандовал:
        - Смоук, на тебе разведка. Идёшь в ста метрах от нас.
        - Есть, босс, - козырнул тихушник и растворился в воздухе.
        - Ещё один клоун, - вздохнула Айси. - Нам что Тора мало?
        - А что я? Я последнее время вообще молчу, - ответил на обвинения молотобоец. Я давно заметил, что между магессой воды и Тором что-то есть. Похоже, они начали встречаться. Поэтому когда формировал рейд, учёл этот факт и предложил Айси присоединиться к дальнему походу. Она хорошо показала себя в бою, когда зачищали храм богини жизни. Девушка приняла предложение с радостью.
        - Ага, после того как Киру пришлось всю ночь уходить от погони, - не удержалась от привычной шпильки Наташа.
        - Так я-то тут при чём? Нас бы в любом случае обнаружили, - обиделся Тор и хотел было сказать что-то ещё, но был остановлен братом:
        - Хватит болтать. Всем внимание. Тут обитают очень сильные твари.
        И словно в подтверждение его слов в рейдчат пришло сообщение от Смоука.
        - Три цели, мутировавшие медведи, 105 уровни.
        - К бою, - командую я. Похоже, нас ждёт очень трудный поход.
        Перед несущимися на огромной скорости медведями возникла каменная стена. Затормозить мобы не успели, раздался удар, по стене пошли трещины. Джокер развеял заклинание, и в оглушённых монстров ударил поток боевой магии. Огонь, лед, земля, тьма и боевые иллюзии Сони. В этом рейде я сделал ставку на магию. Всё же магия в этом мире - это огромная сила. Калифа показала себя довольно перспективным тёмным магом, и я принял решение включить её в состав рейда. Чем разнообразней будет наша магическая мощь, тем лучше. Последним, десятым участником рейда была Альга. Способности девушки в этом рейде нам очень пригодятся. После встречи с королём мне пришло письмо от Валанды, со списком требуемых редких ингредиентов, встречающихся только за Арканским хребтом, которые я должен собрать во время похода. Кому, как не собирателю, заниматься этой задачей. А про её способности анализировать тактическую обстановку и принимать грамотные решения я вообще не говорю.
        На общем собрании рейда, которое прошло незадолго до выхода, решили, что пока концентрация монстров не превысит разумных пределов и продвижение с периодическими боями не будет слишком сильно замедлять поход, надо набирать опыт. Мне нужно нанести огромное количество урона магией огня, чтобы повысить ранг владения своей стихией до максимума и иметь возможность воспользоваться уникальным умением архимаг, даром умершего Миреноторга. Да и уровни набирать жизненно необходимо.
        Медведи испустили предсмертный рык и повалились на землю.
        - Ну вот, а я только разогрелся, - прокомментировал быструю победу Тор. И как уже случалось не раз, реакция на его слова последовала незамедлительно.
        - Ещё две отметки, к вам идут родители убитых медвежат, - пришёл доклад Смоука. - Всем максимум внимания, самец чемпион. Три миллиона хп.
        Схватка выдалась ожесточённой, но довольно краткосрочной. Всё же совокупный урон рейда был огромный. После того как Альга собрала лут и забросила его в седельные сумки ездовых ящеров, мы двинулись дальше. Десять маунтов мы приобрели в столице. Ящеры обладали большей грузоподъёмностью и лучшей проходимостью, нежели лошади.
        Вот таким образом мы и двигались по горной тропе, периодически вступая в краткосрочные схватки со встречными мобами. После рейда армейской части, который случился уже больше полутора лет назад, опасные мобы вновь заполонили окружающую местность, но их концентрация пока ещё остаётся приемлемой, и большими группами они не нападают.
        Двигаться решили пешком. В гористой местности, когда обзор резко ограничен и в любой момент из-за соседнего булыжника может выскочить моб, передвигаться на маунтах неудобно. Поэтому большинство ездовых животных отозвано, а в хвосте идут лишь три ящера, нагруженные припасами для рейда.
        За четыре часа мы добрались до перевала, и рейду открылась печальная картина. Всюду, куда ни взгляни, серо-черная, мёртвая природа. Огромный контраст по сравнению с нашей, с каждым днём всё больше оживающей долиной, полной зелени и буйства красок.
        - Если бы мы не были в магическом мире, я бы подумал, что перед нами выжженная ядерными ударами земля, - прокомментировал увиденное Тор. И с ним нельзя не согласиться.
        - Похоже, что заклинания высшего ранга по остаточному магическому фону не сильно отличаются от радиации. Прошло больше трёх тысяч лет, а природа не смогла справиться с заражением самостоятельно, - добавила Альга. Больше никто ничего говорить не стал.
        Наша группа продолжила движение. Даже несмотря на прошедшие столетия, горная тропа, по которой мы двигались, всё ещё угадывалась, и передвижение было относительно комфортным. То и дело из-за камней на нас выскакивали разнообразные мобы. Смоук чисто физически не успевал обследовать весь путь и замечать притаившихся монстров, тем более что бушевавшая когда-то в этих краях магическая буря образовала огромное количество каменных завалов с полостями внутри, где так удобно прятаться разнообразным мутировавшим тварям.
        Я подстраховывал нашего разведчика и применял чувство жизни сразу по откату, так что большинство нападений на группу не были внезапными. От постоянного использования уровень владения заклинанием повысился. Вместе с этим увеличился радиус действия и сократился откат. Теперь раз в три минуты я просвечивал магическим сканером пространство в радиусе 50 метров. Но у заклинания был и существенный минус. Я чувствовал лишь примерное направление, а не точное месторасположение противника. На открытой местности это не вызывало больших проблем, а вот в горах, где имеется множество укрытий, обнаружение мобов сильно затруднялось.
        Уже к вечеру мы достигли подножья Арканского хребта и решили разбить лагерь.
        - Первая смена - я, Виата, Айси, Тор и Смоук. Вторая смена - Танк, Калифа, Соник, Джокер и Альга. Бережём походную точку респа.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Отдыхающая смена вышла из игры, и мы остались впятером.
        Захват базы агров оказался очень полезным, мы захватили множество рецептов и чертежей, добытых вражеским кланом за два года игры. Среди них нашёлся рецепт создания походного артефакта возрождения. В кратчайшие сроки были собраны необходимые ресурсы и создан столь полезный артефакт. Проблема заключалась в том, что его невозможно убрать в инвентарь, а значит, если все игроки выйдут в реал, то он останется на месте стоянки. Артефакт испускает магическую энергию и тем самым привлекает внимание мобов. В общем, если мы выйдем в реал все, то останемся без артефакта. Мобы его уничтожат. Заглушить магический фон можно заклинанием защитной иллюзии, но оно действует всего два часа, и нужно его постоянно обновлять, поэтому я и решил разбить группу на две смены. Первая остаётся в игре и поочередно дежурит всю ночь, вторая отдыхает в реале. Следующей ночью смены меняются. Дежурство прошло без происшествий, и с рассветом мы продолжили движение, утроив бдительность.
        Дорога до Эргиля проходила тяжело. Сплошная серость и чернота мертвой природы, гнилые леса, полные поваленных и сломанных деревьев, откуда на нас выскакивали жуткие, как по внешнему виду, так и по уровню, монстры. Уже к концу второго дня похода мы перешли на скрытое передвижение. Концентрация мобов резко увеличилась, и если бы мы продолжили движение, вступая в схватки с большими стаями, то наш поход бы сильно затянулся, а это неприемлемо. Мне нужно успеть вернуться в замок к моменту рождения Маэлонит. До этого события осталось две недели, должны успеть, двести километров - это не такое уж и огромное расстояние.
        Но даже под иллюзией полностью избежать внимания мобов не удавалось. Высокоуровневые монстры каким-то образом чувствовали нас, если мы приближались к ним достаточно близко, и нападали.
        В среднем нам удавалось пройти по 25 километров в день. Иногда больше, иногда меньше. Так далеко не забирался практически никто, а если и забирался, то назад вернуться и рассказать об этом не смог. Уровни мобов увеличивались с пугающей скоростью и в окрестностях Эргиля достигли 200. Нападать даже на небольшие группы, состоящие из четырёх или пяти мобов, стало небезопасно. Танк, со своим 80 уровнем, не выдерживал огромный урон сильных врагов. Приходилось делать большие крюки, чтобы обойти особо крупные скопления, а это увеличивало время пути.
        Причину невозврата разведчиков, помимо очевидных опасностей в виде толп шныряющих повсюду жутких монстров, мы выяснили, когда до цели оставалось около 20 километров. Оказывается, у древнего города ранее существовал периметр активной защиты. Обнаружил я его совершенно случайно, когда по привычке активировал магическое зрение.
        - СТОП, - крикнул я, и рейд замер. К этому моменту Смоук двигался вместе с нами, смысла разведывать дорогу не было, мобы были практически везде, а выбирать относительно безопасное направление нам помогало чувство жизни. Если бы этого не случилось, то наш разведчик непременно оказался бы на точке возрождения.
        - Что случилось? - настороженно спросил брат.
        - Защитный периметр города. Всем сделать десять шагов назад.
        Игроки выполнили приказ, а я приблизился к еле заметной магической плёнке, полусферой окутывающей древний город и его окрестности. Король не говорил, что у Эргиля есть хоть какая-то защита. Возможно, информация об этом затерялась в веках, или, что более вероятно, одна из экспедиций случайно активировала эту защиту во время раскопок. Ведь, по известным нам данным, тот поход, о котором говорил Стефан, был не единственным. К руинам города ходили ещё несколько раз и прекратили это занятие только после того, как пропали три группы.
        Но причина того факта, что сейчас защита активна, совершенно не важна. Нужно понять, как её преодолеть. Если честно, то я и обнаружил-то её с большим трудом, с минимального расстояния. Полчаса пытался увидеть хоть что-то, но всё было тщетно. Защитный барьер в магическом зрении выглядел сплошной, монолитной плёнкой, без каких-либо особенностей. Эта плёнка свободно пропускала через себя твёрдые объекты и заклинания, никак не реагируя на факт нарушения границы периметра.
        - Другого выхода, кроме как пройти сквозь неё, я не вижу, - наконец сдался я. - Моих умений явно недостаточно, чтобы понять принцип работы древней защиты.
        - Это может быть опасно, - включилась в обсуждение Альга. - Если взять за основу тот факт, что из этих мест никто не возвращается, то после пересечения границы активируется механизм, уничтожающий всю группу. Вряд ли люди пересекали границу одновременно.
        - Скорее всего, ты права, - согласился я с главой аналитиков. - Но другого способа выяснить, что требуется для прохода, на данный момент нет. Предлагаю унести точку возрождения на пару километров, если защита нас не пропустит, возродимся и будем думать.
        Так и сделали. Смоук отвёл ящера, на котором был размещён артефакт, подальше от периметра защиты, замаскировал его, обновил защитную иллюзию и вернулся.
        - Я иду первым. Ви, если меня атакуют, я воспользуюсь аватаром огня. Около минуты я буду неуязвим и постараюсь уничтожить агрессора. Если атакуют всех сразу, Виата держит щит, Соник вливает ману, остальные по обстановке, у вас есть тактик. Без команды периметр не пересекать. Начали.
        Я сделал шаг и оказался внутри охранного периметра. В голове тут же появились посторонние слова, произнесённые механическим голосом:
        - Вторжение на охраняемый участок. Произвожу ментальное сканирование нарушителя.
        В голову вонзились тысячи иголок, я упал на траву, обхватил голову руками, а из горла вырвался стон.
        - Огонёк, помогай, - пронеслась единственная связная мысль. Стихийный помощник тут же появился, и боль, терзающая мою голову, уменьшилась, но не исчезла полностью.
        - Обнаружено активное противодействие сканированию, подключаю дополнительные мощности.
        Боль ударила с новой силой, практически отключая сознание. Сколько это продолжалось, я не знаю, друзья что-то кричали, стучали по вдруг ставшему твёрдым куполу, но я их не слышал. Все силы уходили на борьбу с бездушным механизмом.
        - Внимание, уровень умения ментальная защита вашего стихийного помощника увеличился, +1. Область действия метальной защиты 10 метров.
        Промелькнуло сообщение, и я с удивлением понял, что боль практически отступила. Она не исчезла полностью, оставшись где-то на задворках сознания, как некий фон, но способность думать ко мне вернулась. Я поднялся и вгляделся в постоянно мелькающие логи:
        - Попытка ментального сканирования 35, неудача.
        - Попытка ментального сканирования 36, неудача.
        И такие сообщения появлялись с завидной скоростью.
        - Назовись! - приказал я, перенаправляя ментальный приказ через Огонька.
        - Управляющий кристалл внутренним оборонным поясом города Эргиль, столицы империи Атланта. Требую незамедлительно снять ментальную защиту для подтверждения полномочий архимага, в противном случае ваша группа будет незамедлительно уничтожена.
        Понятно, это что-то вроде искусственного интеллекта, или программы, которая выполняет заданные ей тысячи лет назад установки. Все архимаги, которые имели право на перепрограммирование, умерли, и кристалл до сих пор выполняет поставленную задачу, хотя она уже давно не актуальна. Надеюсь, самого факта наличия у меня умения архимаг механизму будет достаточно.
        - Огонёк, ты можешь, не снимая общую защиту, открыть управляющему кристаллу лишь часть свойств?
        - Могу попробовать, что открывать? - незамедлительно послышался весёлый голос стихийного помощника.
        - Дай ему доступ к информации о моём уникальном умении и титуле в королевстве Мемория.
        Через несколько секунд Огонёк выполнил мою просьбу, и механический голос произнёс:
        - Полномочия подтверждены, младший адепт. Доступ в подконтрольную зону разрешён.
        Как только механический голос произнёс эти слова, защитный купол стал вновь проницаемым, и до меня донеслись взволнованные крики друзей.
        - Всё в порядке, - успокоил я их. - Доступ в город получен. Дайте мне пять минут, я закончу разговор с управляющим кристаллом и всё объясню.
        - Отчёт о проделанной работе, - потребовал я.
        - Активация: 2894 года 5 месяцев 3 дня назад. Ментальное сканирование подконтрольного пространства: обнаружено 187 разумных объектов, отсутствие адептов и иерархов, активация оборонительных кристаллов и големов. 2892 года 12 месяцев 25 дней назад. Пересечение охраняемого периметра, ментальное сканирование, 85 разумных, отсутствие адептов и иерархов, активация оборонительных кристаллов и големов. 2890 лет…
        И вот таких нарушений за отчётный период насчитывалось больше пятидесяти. Сначала группы людей были большие, затем меньше, а под конец вообще максимальное число разумных, пытающихся добраться до тайн древнего города, не превышало три человека. Или не человека, обитающая в кристалле душа это не уточняла. Моя догадка, что оборонительная система города активировалась случайно одной из экспедиций, подтвердилась. По данным, хранящимся в королевской гильдии магов, архимагов после войны богов у людей не было, а значит, предок Стефана ни при каких обстоятельствах не мог пройти сквозь защитный периметр. В тот момент его попросту не было.
        - Расскажи, из-за чего началась война богов, - задал я главный вопрос.
        - Вашего статуса недостаточно для доступа к секретной архивной информации.
        Так, а вот это неприятно.
        - Как повысить статус? И какая система статусов существует в империи Атланта? - закинул пробную удочку я.
        - Вы ещё не овладели базовой стихией в полной мере, но уже удостоились чести принять частичку перворождённых существ, позволяющую продолжить развитие. Эта ступень соответствует званию младший адепт. Как только вы откроете вторую стихию, вы перейдёте на следующую ступень - старший адепт. Третья стихия - младший иерарх, четвёртая - старший иерарх, - голос остановился, в углу замелькало системное сообщение, а я задумался. Ведь различных направлений магических знаний больше.
        - А дальше?
        - Люди не способны освоить больше четырёх различных магических направлений. Им для этого не хватает времени.
        Всё понятно, человеческие маги не способны на это эволюционно. Описание умения архимаг гласит, что каждую следующую стихию прокачивать значительно труднее, а тела людей, пусть и подпитывающихся магией, не вечны.
        - Какие функции доступны мне на текущем уровне развития?
        - Доступ на охраняемую зону, доступ к карте города, доступ к общей информации по империи Атланта, доступ к обзорным артефактам внутреннего оборонительного пояса, - перечислил голос. Мда, не так уж и много, надеюсь, на уровне старшего адепта, до которого мне осталось расти не так уж и долго, мне откроется гораздо больше возможностей. Я уже хотел было скомандовать рейду двигаться дальше, но механический голос продолжил. - Обязанности младшего адепта: выполнять задания центральной души города, направленные на укрепление обороноспособности города.
        А потом появилось и системное сообщение:
        - Вам доступно уникальное задание душа империи Атланта. Цель: восстановить повреждённый кристалл с душой города Эргиль. Награда: неизвестно, вариативно. Внимание, в случае отказа вы будете понижены в статусе. Желаете принять?
        Выбора мне не оставили, если мой статус понизится, то мы потеряем право находиться в городе.
        - Существуют ли бреши в оборонительном периметре? - продолжил допрос я.
        - Закрытая информация, без одобрения центральной души города разглашать информацию, влияющую на оставшуюся обороноспособность города, младшему адепту я не могу.
        - Ладно, тогда перефразирую вопрос. Могут ли монстры проникать внутрь охраняемой тобой зоны? Чего нам опасаться внутри?
        На какое-то мгновение собеседник подвис, а потом замигала иконка карты, и он всё же ответил.
        - Да, я пометил на вашей карте самые опасные места, так же как и расположение главного форта, в котором находится повреждённый кристалл центральной души города.
        Хоть на этом спасибо, подумал я и решил временно прекратить общение с кристаллом. Нужно ввести друзей в курс дела и найти место под временный лагерь, скоро стемнеет, а ночью, как известно, выползают самые свирепые и опасные монстры.
        Руины города начались примерно через пять километров от защитного периметра. На окраине мало что сохранилось, по крайней мере, на поверхности. Под обломками может находиться всё что угодно, ну а сверху мы обнаружили лишь нагромождения камней, которые всё ещё хранят следы присутствия человека. Булыжная мостовая, уходящая вдаль, усеяна мелкими камнями, песком и всевозможным мусором, нанесёнными ветром за тысячелетия отсутствия жизни. Метров через двести её полностью перегораживает завал, образовавшийся из стен двух соседних домов.
        - Это какая же должна быть сила заклинаний, чтобы сотворить такие разрушения? - поражённо проговорила Виата.
        - Да, больше похоже на последствия ракетной атаки, - согласился с моей женой Тор.
        - Смоук, лови карту города, - я отправил разведчику полученную от кристалла карту. - Осмотри ближайшие безопасные места и подбери наиболее удобное.
        На карте обнаружилось множество кругов различного диаметра и цвета. Насколько я понял, в центре, который окрашен красным, живет какой-то монстр или стая, а от этого места, в зависимости от удаления, находится зона их обитания. Город был буквально усеян такими зонами. Они часто пересекались между собой, но имелись и относительно безопасные места, окрашенные зелёным. Именно туда я и отправил Смоука.
        Разведчик вернулся быстро, уже в первой точке он обнаружил идеальное место под лагерь для небольшой группы. Оно располагалось в неплохо сохранившемся доме. Верхний этаж его был разрушен, так же как и одна из четырёх стен. Зато три другие сохранились, и стоит лишь наложить иллюзию, и единственный проход окажется надёжно замаскирован.
        Потратили минут десять на небольшую уборку. Весь мусор выгребли наружу и на ровном каменном полу установили четыре палатки. Соня наложила иллюзию стены, которая вдобавок к визуальной маскировке гасила и любые звуки. Теперь можно устраивать внутри хоть рок-концерт, никто не услышит. Утомлённый отряд расселся вокруг наколдованного мной костра, который прекрасно освещал помещение и не давал никакого дыма. Несмотря на всё, мы добрались, нужно обсудить дальнейшие планы.
        - Основных целей три, - произнёс я и попросил Наташу визуализировать карту города. Полезнейшее свойство прокаченной картографии. Она может создать что-то вроде голографической проекции карты, которая реагирует на прикосновения. - Храм Торсунвальда и руины академии магов располагаются в самом центре. Туда нам предстоит добраться в обязательном порядке. - Свои слова я сопроводил движением пальца по нужной области на карте. Вокруг неё тут же образовался круг, очень удобная функция. - Форт с центральной душой города располагается рядом, туда нам тоже надо зайти в обязательном порядке. Если провалим квест, то дорога в город будет закрыта, а терять такой перспективный источник информации и ценной добычи очень не хочется.
        Все собравшиеся со мной согласились.
        - Но есть ещё несколько перспективных мест для раскопок.
        Я поочерёдно указал на шесть обычных с виду домов, располагающихся в аристократическом квартале. Все они также подсветились, но уже другим цветом.
        - Здесь проживали самые видные научные деятели города. Имена этих волшебников, которые внесли огромный вклад в развитие магии людей, сохранились в памяти и дошли до сегодняшних дней.
        Эту информацию мне удалось выбить из Валанды. Она даже показала мне сохранившуюся в архивах гильдии магии карту, правда, наотрез отказалась одолжить её на время похода. Но получилась даже лучше. Карта, полученная от кристалла, намного подробнее.
        - Ты намекаешь, что они могли проводить часть исследований у себя дома, и под завалами может обнаружиться хорошо защищённое помещение, где они проводили свои эксперименты? - тут же ухватила мою мысль Виата.
        - Именно.
        - Хм, шесть домов, - задумчиво проговорила Айси. - Четыре стихии, плюс тьма и свет.
        - Да, ты правильно поняла, - подтвердил догадку магессы я. - Там жили последние архимаги человечества.
        - Последние, до этого момента, - поправил меня Тор, - Ты ведь тоже архимаг.
        - Пока нет, мне нужно нанести ещё больше 200 миллионов урона, чтобы стать магистром стихии огня и открыть возможность изучать другое направление магических знаний. - Я заметил, как глаза магов загорелись, идея покопаться в домах архимагов им очень понравилась. - Давайте поступим так. Все вместе изучаем руины храма и академии, потом выполняем квест, и тогда можно будет разделиться и обследовать дома архимагов. Портал провесить не получится, я специально уточнял этот момент. Над городом и окрестностями слишком сильный магический фон, который дестабилизирует работу пространственного заклинания, так что надо успеть сделать максимум за отведённое время. На крайний случай, я уйду в замок камнем возврата, а вы продолжите осмотр города, если такое положение дел одобрит управляющий кристалл. Не факт, что он позволит гулять по городу в отсутствии адепта.
        На этом и остановились. Сейчас была не моя смена дежурства, поэтому мы с Наташей вышли в реал. Нужно хорошо отдохнуть, без боёв точно не обойдётся, и скоро нам понадобятся все имеющиеся силы.
        Глава 14 Страж
        Зашёл в игру немного раньше оговорённого срока. Очень уж мне хотелось пообщаться с кристаллом на тему истории империи Атланта. Информация может оказаться полезной, и я рассчитывал выжать из магического механизма доступный моему статусу максимум. Но прежде всего надо прочитать системное сообщение, полученное во время разговора с кристаллом.
        - Внимание, вы выяснили, что драконы первые появились в этом мире, и в былые времена именно частичка сущности дракона позволяла людям осваивать несколько стихий. Только вам решать, сохранить эти знания в тайне или возродить былое сотрудничество двух рас.
        Об этом можно будет подумать чуть позже. Сейчас эта информация малополезна. Если удастся справиться с вторжением, то тогда и буду решать, стоит ли разглашать эту тайну.
        Рассказ об истории империи Атланта в исполнении бездушного механизма получился сжатый и сухой и больше напоминал полученный ранее отчёт о нарушении оборонительного периметра. Кристалл просто перечислял общедоступные факты из жизни давно уничтоженной империи людей. Но даже из такого рассказа мне удалось узнать много полезной и интересной информации.
        Огромная империя людей, объединившая в себе множество разрозненных королевств на материке, образовалась больше десяти тысяч лет назад. На других континентах на то время было ещё несколько крупных государственных образований, но сравниться по силе с Атлантами никто из людей более не мог. Правящая династия империи вела довольно активную внешнюю политику, постоянно конфликтуя за спорные территории с соседними расами. Кристалл перечислил порядка 40 крупных войн, которые прогремели за время существования империи. Механизм сначала начал перечислять все столкновения, но я его оборвал, это заняло бы слишком много времени.
        Частые войны подстёгивали развитие определённых знаний. Империи нужны были новые, более мощные заклинания и механизмы, чтобы противостоять агрессии и продолжать собственную экспансию. Но однажды всё изменилось. Драконам надоели постоянные войны на материке, и они предложили людям сделку. Человечество выбирает самых мудрых и сильных магов в каждой стихии, а драконы даруют им частичку своей сущности, открывая возможность работы с другими магическими направлениями. Но такая мощь даровалась не просто так. Архимаги давали клятву защищать мир на материке и не имели права участвовать в захватнических войнах. Эту клятву принимал лично бог справедливости Торсунвальд, и он же следил за её выполнением, жёстко карая нарушителей.
        После этого соглашения наступил местный «золотой век», продлившийся около тысячи лет. Атланты получили в своё распоряжение огромную магическую мощь, и нападать на них не решался практически никто. Все военные действия за этот срок развития империи сводились к пограничным конфликтам, прекращающимся с приходом одного из архимагов.
        Так как великие волшебники не имели права разрушать, все их мудрость и сила были направлены на созидание. Империя Атланта стала настоящей жемчужиной континента. Несколько поколений архимагов вывели изумительнейшие виды растений и животных и распространили их на всю территорию империи. Торговцы и гости государства не могли налюбоваться на местную природу, когда посещали Атланту с визитами. Такое великолепие встретить где-либо ещё в мире было невозможно. Магические животные, населяющие леса империи, ценились везде.
        А потом случилась война богов. Кристалл подтвердил слова Миреноторга. Она началась сразу на всех континентах. На Атлантов одновременно напали все соседи, включая драконов, которых люди считали своими союзниками уже почти тысячу лет. Противостоять такому безумию Атланты были не в силах. Имперская армия теряла провинции с огромной скоростью, пока не сконцентрировала все силы в столице.
        Незадолго до войны богов коллективными усилиями архимаги создали кристалл искусственной души. По сути, они изобрели магический аналог искусственного интеллекта. Центральный кристалл принял на себя командование обороной города. Он мог одновременно выполнять сотни различных действий, как земные компьютеры, и эффективность обороны выросла в разы. На тот момент существовало два периметра защиты: внешний и внутренний. В ходе продолжительных боёв внешний периметр был полностью уничтожен, а внутренний значительно повреждён и, потеряв стабильный приток магической энергии, отключился. Что было дальше, управляющий кристалл внутренним оборонительным периметром не знал, но догадаться о произошедшем не сложно. Город практически сравняли с землёй.
        - Печальная история, - прокомментировала Виата, когда я пересказал услышанное от кристалла всему рейду. - Представляете, чего бы достигли Атланты к этому времени, если бы не война?
        Отвечать ей никто не стал. Каждый сосредоточился на своих мыслях.
        - Ладно, пора выдвигаться. Энергии походного накопителя хватит, чтобы сохранить маскировку базы на двое суток. К этому моменту нужно будет вернуться и пополнить его маной.
        - Босс, а почему мы не использовали накопитель во время похода? Было бы намного проще всем отдыхать в реале, - спросил Тор.
        - Для активации походного кристалла требуется назначить определённую местность временной стоянкой. А это возможно сделать лишь раз в 14 дней. Думаешь, мне самому очень хотелось ночевать в игре?
        - Понял. Молчу, - смутился боец.
        - Идём под скрытом тремя плотными группами. Выбираем самые безопасные маршруты. Полученная карта нам в этом очень поможет. Пусть будет дольше, но сейчас главное - не нарваться на сильных мобов. Звуки боя могут привлечь монстров из других зон. Смоук идёшь отдельно, метрах в двадцати от нас, у тебя наблюдательность прокачена как ни у кого другого.
        - И скрытность, - добавил разведчик и активировал свой скилл.
        На то, чтобы пробраться к центральной площади города, у нас ушло часов пять. Двигаться прямолинейно было невозможно. Вымощенные брусчаткой дороги представляли собой сплошные каменные завалы, образовавшиеся после обрушения рядом стоящих зданий. Приходилось постоянно искать обходы, то и дело пересекая границы охотничьих угодий различных стай мутировавших животных. Как ни странно, но проклятых за всё время похода мы так и не встретили. И причину этого мне очень хочется выяснить.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        От города мало что осталось. Встретить более или менее целые дома удавалось крайне редко, и все они уже были заняты тем или иным видом мутировавшего зверья. Самым безобидным мобом, который попался нам на пути, стал мутировавший бездомный пёс 95 уровня. Тварь размерами с матёрого кабана, с гипертрофированными, мускулистыми лапами, острейшими длинными когтями и горящими бешеной злобой глазами. И всё бы ничего, уровень-то не запредельный, но монстры охотились большими стаями, численностью не меньше пятнадцати особей.
        Когда мы проходили у самой границы их охотничьих угодий, один пёс нас почуял. Он принюхался и тут же завыл, призывая на помощь всю стаю. Отбиться без потерь удалось с большим трудом. В такой ситуации бесценной оказалась магия воды. Айси мгновенно применила кольцо холода, заготовленное на магической сети, и на десять секунд приморозила стаю к земле, давая нам время перестроиться и выйти из окружения. Дальше всё было просто. Когда мы прижались к стене полуразрушенного дома и тем самым исключили возможность своего окружения, Виата активировала своё защитное заклинание, растянув его на несколько метров. Маны это отнимало много, но Соня своевременно пополняла запас. Мобы не могли пробиться к нам, и были расстреляны с безопасного расстояния.
        - Откуда у тебя магическая сеть? - спросил я у магессы воды после боя.
        - Ви рассказала мне о Куране. Я нашла вредную старушенцию и буквально выцарапала у неё нужное мне знание. Пришлось приложить немало усилий, чтобы выполнить все её задания и не придушить.
        - Это да, - усмехнулся я и вспомнил постоянные придирки и мелкие, обидные подначки, которые постоянно раздавала нам с Наташей Курана. - Где она разместилась?
        - В зачарованном лесу, соорудила себе хижину вдали ото всех.
        - Ничего не меняется.
        - Кир, подойди, это может быть интересно, - пришло сообщение от Смоука, который умчался проверить логово уничтоженных нами бездомных псов. Оно располагалось в неплохо сохранившемся подвале одного из зданий. Собаки имели довольно приличные габариты, так что протиснуться внутрь нам не составило особого труда.
        Магический свет разогнал полумрак подвального помещения, открывая нам не очень приятную картину. По всему подвалу было разбросано множество костей различной степени погрызанности. В дальнем углу имелся заваленный камнями проход, который вёл куда-то вглубь дома, а возле него клубилось синее облако магического дыма.
        - Точка возрождения мутировавших бездомных псов. Максимальная популяция 15 особей. Время респауна 60 минут. До появления первой особи осталось 56.34, 33, 32…
        Система тут же выдала сообщение:
        - Вам доступно задание ремутация. Цель: найти в руинах города Эргиль зелье, обращающее вспять мутацию животных, и применить его на точке возрождения мутировавших бездомных псов. Награда: возможность приручить стаю.
        - Квест надо брать, петы нужны многим, - тут же понял я перспективность задания. - Если таким же способом можно будет приручить других обитающих в городе животных, то мощь клана и всего альянса возрастёт.
        С питомцами в Альфе всё очень сложно. Купить их нельзя, только приручить своими силами, а на это способен не каждый.
        - Народ, нам привалила новая работа, - сообщил всем Смоук, когда мы вернулись, и рассказал о квесте.
        Мы продолжили путь к центру древнего города, высматривая и отмечая на карте перспективные виды животных. Если нам удастся отыскать несколько порций зелья, то мы вернёмся и постараемся вылечить их.
        Центральная площадь города сохранилась лучше всего. Это связано с тем, что по размерам она сопоставима с футбольным полем, осколки зданий попросту не могли заполнить её полностью. В самом центре площади возвышался пятиметровый каменный голем 254 уровня. Он стоял неподвижно, создавая ложное ощущение безобидности, но моя интуиция била тревогу, стоит нам сделать хоть один шаг по центральной площади города, как голем нападёт.
        - Каменный голем является частью обороны города? - с надеждой спросил я у кристалла, связь с которым работала из любой точки периметра.
        - Нет. Это существо явилось намного позже падения города, проломило один участок обороны и заняло центральную площадь, - как всегда безэмоционально ответил механизм древних.
        - Ни шагу на площадь, - предупредил я группу. - Вступить с боссом в бой мы всегда успеем.
        Я забрался на руины ближайшего дома и осмотрелся. Голем перегораживал путь к крепостной стене форта с выломанными воротами. Форт больше напоминал хорошо укреплённый квартал города или крупный замок, значительно крупнее, нежели в столице Мемории. Высота стен неприятно удивила, по моим прикидкам, не меньше 15 метров. Кое-где она несла на себе следы разрушений, крепостные зубцы оказались оплавлены, но на обозримом мною пространстве серьёзно не пострадала.
        - Похоже, замок штурмовали драконы, от этого и оплавленный камень, - проговорил подошедший брат. - Они оказались не готовы к атакам с воздуха и после того, как пал защитный периметр, были сметены пламенем порабощённых ящеров.
        - Да, скорее всего, так и было, - согласился я с мнением Саши. - Но для нас это значит, что придётся убивать голема. Взобраться по неповреждённой стене не получится.
        - Ты прав, босс, - включился в беседу Смоук. - Я даже отсюда могу разглядеть всё ещё сохранившиеся чары, препятствующие восхождению. Точно такие наложены на столичную стену.
        - А ты откуда об этом знаешь? - с подозрением спросил я соклана.
        - Да случился со мной один конфуз, - неохотно ответил разведчик. - Я поспорил с одной девчонкой, что смогу забраться на стену королевского замка. Уж очень мне хотелось её поразить своими умениями. Но вышло всё наоборот. Как только я применил классовое умение и начал по обыкновению просто карабкаться на стену, получил электрический разряд и отключился. Дебафф прошёл через минуту, и первое, что я увидел, было довольное лицо девушки. Тогда я проспорил дорогую классовую шмотку, девушка тоже играет за разбойницу, но получил предложение от системы изучить умение, позволяющее видеть магические ловушки, не раз пригодившееся мне в дальнейшем. С тех пор я его поднял на максимум развития, и оно говорит мне, что стену просто так преодолеть невозможно.
        - Понятно, значит, нам предстоит сражение с големом.
        - У такого крупного замка не может быть всего лишь один вход, - предположила Альга.
        - Могу пробежаться вдоль стены, - предложил Смоук. - Полчаса, час ничего не решат, а вы пока отрабатывайте тактику на бой с големом.
        - Действуй, - скомандовал я бойцу, и Смоук, моментально слившись с местностью, удалился.
        Весь час, что его не было, мы пытались нащупать слабое место этого монстра. Параметры босса внушали определённые опасения. Главный вопрос: выдержит ли Танк хоть один удар? Про остальных членов рейда я молчу, вряд ли хоть кто-то переживет прямое попадание столь страшной силы.
        Смоук принёс неутешительные новости. Ему удалось найти ещё двое ворот в замок, но все они были целы и плотно закрыты. И всё бы ничего, проломить их прочность значительно проще, чем убить рейдового босса 254 уровня, но эти ворота также охранялись каменными големами. Система не оставила нам выбора. Хочешь пройти внутрь - убей босса и докажи, что достоин. Быстро пересказали Смоуку наши наработки по тактике и заняли исходные позиции. Даже если первая попытка окажется неудачной, мы станем опытнее и после возрождения попробуем ещё раз.
        Я начал плетение плазменного дождя. Коллективно решили зайти с козырей и нанести максимальный урон за первые секунды боя. Когда заклинание было готово, я отправил сообщение в рейдчат:
        - Ви, начинаем.
        Девушка сорвалась с места и устремилась к противнику. Как только она сделала первый шаг по мостовой центральной площади, голем ожил и развернулся в сторону нарушителя. Давай, любимая, ты должна успеть наложить на него ловушку света. Мысленно подбадривал я жену. Расстояние до босса сокращалось с каждой секундой, я был готов активировать плазменный дождь, как только Виата выполнит свою часть плана. Пятьдесят метров до цели. Голем поднимает руку, и в Наташу с невероятной скоростью выстреливает огромная глыба камня. Девушка дёргается в сторону, но полностью уйти от такого стремительного броска не в состоянии никто. Перед Виатой под острым углом загорается защитное поле. Умничка, успела среагировать. Камень отскакивает от наведённой защиты и с треском врезается в груду камней неподалёку, мана девушки, которая отображается в общем фрейме рейда, проседает сразу на 2000 единиц. Плохо, но не критично, должно хватить. Голем начинает разворачиваться, чтобы выставить вперёд вторую руку, но не успевает. Наташа вскидывает руку в жесте активации ловушки света, и босса окутывает ослепительно белым светом,
полностью лишая его возможности двигаться. Каст.
        Над големом сгущаются тучи, и уже через несколько секунд раскалённые потоки плазмы устремляются с небес. Всего этого я уже не вижу. Вместе с остальными мы несёмся по брусчатке центральной площади древнего города, нужно успеть нанести максимальный урон за время действия ловушки света, ведь в этот период монстр вдвое слабее. Каст, каст, каст. Начинаю посылать огненные копья на бегу. То же самое делают и другие волшебники рейда. На застывшего босса обрушивается ураган разнообразной боевой магии. После сближения до оптимальной дистанции начал заполнять шкалу комбинаций. Огненный взгляд, два огненных шара, синергия.
        У меня было время поэкспериментировать с различными комбинациями, и я открыл для себя эту связку. На протяжении действия заклинания, каждую секунду из моих глаз вместо лучей вырываются два огненных шара, усиленных синергией. Такая комбинация наносит чудовищный урон, но имеет пятичасовой откат. Огнешары вклиниваются в общий поток смертоносной магии, которая со всех сторон обрушивается на голема.
        - Тридцать секунд, - проходит предупреждение от Альги. Которая не стоит без дела, отправляя в босса очередной болт из своего монструозного арбалета. Сейчас её способности тактика без надобности, цель всего лишь одна, и опытные соклановцы знают, что надо делать.
        Тридцать секунд, ровно столько времени работает плазменный дождь. Магия высоких рангов наносит урон всем, кто попал в область её действия, поэтому второй свой козырь я решил активировать сразу после окончания действия горячего дождичка.
        - Фаза два, - отправил я сообщение в рейдчат. Оно означает, что всем нужно удалиться от босса на максимальное расстояние.
        Океан маны, аватар огня. Видение мира изменилось. В виде чистого пламени всё воспринимается иначе, исчезают лишние мысли, есть только цель, которую необходимо уничтожить. За долю секунды взмываю над големом и активирую поток пламени. Пространство вокруг босса заполняет огонь. Очки жизни босса резко ускоряют движение вниз, но их всё ещё слишком много. За сорок секунд, что мы вливаем в босса максимальный дамаг, нам удалось снять всего лишь 30 %. Он невероятно толстокож и имеет хорошие резисты.
        Виата потратила 5000 маны, чтобы продлить действие ловушки света ещё на 30 секунд. Мы всё рассчитали. Тридцать секунд действовал плазменный дождь, и минуту я могу провести в форме аватара огня. За это время нужно снизить хп босса до минимума, потому что добивать придётся обычными заклинаниями, все самые мощные, с большим откатом рейд потратил в самом начале боя. Минус, конечно, есть, сразу после завершения действия внерангового заклинания я останусь без маны и какое-то время буду вынужден участвовать в бою чисто номинально, но у меня есть Огонёк, способный пополнить запас, да и по плану Соня переключится с боевой магии на подкачку магической энергии.
        Вспышка предвиденья. Я увидел, как одновременно с окончанием действия аватара огня в меня врезается огромный булыжник, запущенный големом, после такого удара продолжить бой мне уже будет не суждено. Разрываю дистанцию за две секунды до окончания действия аватара и приземляюсь на площадь, сразу уходя в перекат. Камень пролетает мимо, уфф, успел, проносится в голове.
        - Босса забрал, - кричит Саша, после того как активирует классовый скилл провокация, переключающий агро-мобов на танка, и сразу же уходит глухую оборону. Это ещё один классовый навык, приковывающий танка к земле, полностью лишая его возможности двигаться, но повышая защиту от физических и магических атак до 99 %. Брат выиграл нам ещё минуту. Каст, каст, каст. Здоровье босса на 20 %, но его падение резко замедлилось. Все заклинания с большим уроном израсходованы, и маги работают обычными.
        И тут в бой, наконец, вступил Тор. Бойцу пришлось первые полторы минуты наблюдать со стороны. Магия не давала ему возможности сблизиться с боссом. Обычно у созданий из камня хороший резист от физического урона, но Тору, похоже, об этом сказать забыли. Его легендарный молот со страшным треском крошил каменные ноги голема, порой оставляя в теле босса довольно большие выбоины. А после удачно проведённого удара, усиленного скиллом крушитель, голем даже присел на одно колено. Мне на секунду показалось, что босс даже обернулся, чтобы посмотреть, что за букашка посмела уронить такого гиганта.
        На 10 % босс, кажется, отошел от шока столь скоротечной схватки и применил второе умение. Он двумя кулаками ударил по мостовой. От голема во все стороны пошла волна из камня, которая опрокинула весь рейд. На ногах не остался никто. Пока мы, заваленные мелкими кирпичиками, которыми еще секунду назад была вымощена совершенно гладкая площадь, пытались вновь подняться на ноги и продолжить бой, голем размахнулся и ударил по Саше.
        Ситуацию спасла Виата. Она навела дистанционную защиту и не дала боссу прихлопнуть нашего танка, как комара. Каменная рука царапнула по магическому щиту, и босс издал недовольный рык. Каст, каст, каст. В голема вновь отовсюду посыпались заклинания и стрелы. Огонь, земля, лед, тьма - все стихии объединились для достижения одной цели - уничтожить монстра, мешающего нам пройти.
        5%, новый сюрприз от босса. Он активировал заклинание камнепад. На центральную площадь обрушился каменный дождь. Рядом упал камень, размером с мою голову. Я сглотнул и проверил огненный доспех, не хочется получить такой каменюкой по затылку. Вижу, как голем вновь замахивается, чтобы обрушить страшный удар на Танка, Виата в отчаянии машет головой, перевожу взгляд на её фрейм, чёрт, мана на нуле, у неё нет стихийного помощника, восполняющего запас магической энергии, а Соня не успела это сделать. Огненная цепь опутывает ноги босса, и он, не удержав равновесие, падает. Теперь ничто не способно порвать мою идеальную огненную цепь.
        Тор вскарабкивается на ноги голема и бежит по его телу к голове. Прыжок, активация скилла, страшный удар молотом, осколки каменной головы разлетаются во все стороны, босс перестаёт сопротивляться, тишина.
        - Фаталити, - комментирует произошедшее Тор и закидывает свой молот на плечо. - Кто следующий босс?
        Глава 15 Мираж
        Как ни странно, но ничего не произошло. Все игроки уже привыкли к этой особенности молотобойца и сейчас в напряжении осматривали окружающее пространство в поисках новых врагов. Виата даже закрыла глаза, но шли секунды, а нападения не было.
        - Проклятье снято, - осклабился боец.
        - Клоун, - с улыбкой проговорила Айси и, сформировав в руках небольшой снежок, метко отправила его в голову молотобойцу. Снаряд достиг своей цели, и удивлённый произошедшим Тор под дружные смешки соклановцев спросил:
        - Ты как это сделала?
        - Бытовое заклинание, я могу создать на небольшой области снегопад, ну или формировать снежки прямо в руках. Ребячество, конечно, но иногда так хочется вернуться в детство и устроить снежную перестрелку.
        - Ты вообще в курсе, что в перестрелке участвует не один человек? Нечестно, когда снаряды есть только у тебя, - надулся Тор.
        - Ага, с твоей силой ты одним снежком обнулишь мой запас жизни. Нет уж, так безопаснее, - девушка подмигнула бойцу и улыбнулась.
        - Лутаю босса, - вернула рабочую атмосферу Альга.
        Собирательница скинула описание полученного с босса лута, и все углубились в его изучение. Настолько сильных противников нам убивать ещё не приходилось, надеюсь, награда будет достойной. Помимо денег и нескольких предметов редкого и магического качества на разные классы, нашей добычей стал легендарный артефакт:
        Сердце каменного стража.
        Тип: Артефакт.
        Класс: Легендарный.
        Уровень: 4
        Качество: Отличное.
        Прочность: 1000/1000.
        Описание: Помещённое в башню артефактов сердце каменного стража увеличивает прочность всех строений из камня на 50 %.
        Требования: Уровень башни артефактов - 4.
        Цена продажи: 50 000 золотых.
        - Как-то маловато дали за такого громилу, - озвучила общую мысль Виата.
        - Артефакт очень полезный, он значительно усилит обороноспособность замка, - не согласился я. - Да и босс был откровенно слабым. Мы уделали его за пять минут.
        - А если точнее, то ты уделал, - вступила в разговор Калифа. - Не представляла, что игрок может выдавать такой урон.
        - Что есть, то есть, - ответил девушке я и скомандовал, - продолжаем рейд, Смоук, разведка и доклад.
        Фигура игрока тут же растворилась в воздухе, оставив видимым членам рейда лишь размытый силуэт, и быстро удалилась в сторону разбитых ворот главного замка столицы Атлантов. Уже через несколько минут последовал отчёт разведчика:
        - Эмм, тут творится что-то странное, босс. Все строения целы и блестят новой краской, вижу храм Торсунвальда, огромное здание гильдии магов с высоченной башней, не менее 30 метров, большую четырехэтажную казарму, далее находится прекраснейший парк с изумрудной травой и большим количеством ухоженных деревьев, а вдалеке виднеется дворец. Повсюду ходят закованные в латы стражники с неизвестной гравировкой на нагруднике и волшебники с посохами в разноцветных мантиях. Создаётся впечатление, что замок живёт обычной жизнью, и окружающий его город не лежит в руинах.
        - Ничего не понимаю, - недоверчиво помотал головой я. - Если бы башня гильдии магов сохранилась, то мы бы видели её.
        - Кир, скорее всего, это иллюзия, - предположила Соня. - Кто-то наводит морок, другого объяснения я не вижу.
        - Ребаф, и выдвигаемся, - скомандовал я. Пусть самые сильные заклинания на откате, постараемся справиться и обычными.
        Через четыре часа выжившие члены отряда склонились над трупом совершенно невероятного существа. Нашим противником было племя мимикров - магических существ, которые были способны наводить иллюзии огромных размеров. Это племя захватило всю территорию замка Атлантов, и справиться с ними было на порядок сложнее, чем с каменным големом. Уровни у них были относительно небольшие, от 135 до 150. Но их огромное количество и магические способности, которые были у каждого второго мимикра, делали их очень опасным противником.
        Нас обнаружили в тот момент, когда мы прошли сквозь выломанные створки центральных ворот. Все латники и маги, которых имитировали эти существа, синхронно повернулись в нашу сторону и ринулись в атаку. Самым неприятным было то, что иллюзорные заклинания, которыми атаковали маги мимикров, наносили вполне реальный стихийный урон.
        В первые секунды боя нас спасла Виата. Девушка моментально оценила обстановку и выставила дистанционную защиту, которая приняла на себя несколько десятков разнообразных заклинаний, выпущенных мимикрами с большого расстояния. Это действие выжгло практически всю ману хилера, но уберегло нас от первой скоординированной атаки врага. Соня тут же включила подкачку магической энергии, Альга воспользовалась своими умениями тактика и раздавала цели для атаки, а я скомандовал Тору:
        - Подбрось меня как можно выше.
        Молотобец обладал наибольшей силой и без вопросов подбросил меня на пять метров вверх, блинк. Крепостная стена оказалась слишком высокой, и расстояния моего прыжка не хватило, чтобы забраться на неё, но я сумел быстро сориентироваться и ухватиться за край оплавленного камня. Подтянувшись на руках, перевалился через край и начал засыпать противника потоками огня. Делать это с высоты было очень удобно. От ответных атак, которые незамедлительно последовали, уклонялся или прятался за оборонительными зубцами стены, которая была построена как с наружной, так и с внутренней стороны.
        Мой манёвр отвлёк часть вражеских магов, проверяющих на прочность щит Наташи, а огненные шары, начавшие взрываться в самом центре построения мимикров, внесли неразбериху в стан противника. Рейд закрепился у ворот замка, чтобы избежать окружения, и вступил в бой с ринувшимися в атаку латниками. Раздавшийся скрежет металла на секунды ввел меня в ступор. Как иллюзорные доспехи могут издавать реальные звуки? Но думать об этом было некогда. Вражеские маги взялись за меня всерьёз, и, чтобы выжить, мне приходилось прикладывать все полученные от учителей умения.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        От мельтешения заклинаний различных стихий рябило в глазах. Чтобы иметь простор для манёвра, пришлось удалиться от закрепившегося в воротах рейда и лишиться поддержки целителя. Каст, каст, каст. Я отправлял всё новые заклинания в подсвеченные Альгой цели, которая успевала выдавать мне индивидуальное целеуказание и одновременно руководить боем. Надо признаться, она делала это очень грамотно. Я постепенно выбивал магов, которые атаковали издалека, и тем самым уменьшал нагрузку на щит Виаты, которая умудрялась, помимо удержания групповой защиты, ещё и лечить Танка.
        Из казармы выбегали всё новые враги и присоединялись к бою. Друзья держались, но общее здоровье рейда начало проседать, мимикров было слишком много. Через четыре часа непрерывного сражения, когда сил у поредевшей группы практически не осталось, из ворот казармы вышел вожак мимикров со свитой. Существо приняло облик императора. Он был облачен в золотые, полные латные доспехи, с глухим шлемом, имеющим небольшие отверстия для глаз, и мифриловой короной, еле заметно мерцающей голубоватым свечением. В его свите было десять гвардейцев, защищённых не хуже, чем предводитель, и тройка магов, упакованных по высшему разряду. Доспехи латников были окрашены серебром, а мантии волшебников буквально светились от переполняющей их энергии.
        Процессия остановилась на небольшой площади, являющейся перекрёстком дорог, уходящих к замку, храму, гильдии и казарме. Гвардейцы встали полукругом и выставили вперёд щиты, метрах в десяти от них расположились вожак и тройка магов. Потрёпанный рейд, который к этому времени потерял трёх бойцов, выдвинулся навстречу. Мне пришлось спуститься со стены, слишком далеко от неё остановился отряд врага.
        Бой получился тяжёлым. Игроки изрядно вымотались, и практически на всех висел дебафф - отравление зельями. Чтобы не отвлекать Наташу от лечения постановкой защиты, решил связать вражеских магов боем. Это даст группе возможность быстро справиться с гвардейцами.
        Два оркских кинжала загорелись демонически красным цветом, всё же зачарование огнём - наиполезнейшее заклинание. Блинк за спины гвардейцам, руки складываются в жесте, активирующем огненную кровь. Кем бы ни были эти мимикры, но они живые, а значит, у них есть кровь.
        Звук, который издали существа, больше напоминал стрекотание, нежели крик. Окружающее пространство резко изменилось. Вместо аккуратных зданий, буквально блестящих своей новизной в солнечных лучах, проявились руины. Башня гильдии магов была обломана у самого основания и грудой бесформенного камня лежала возле казармы. Во время своего падения она зацепила её, вызвав частичное обрушение строения. Несколько стен казармы уцелели, но имели большие дыры, открывавшие взору обваленные внутренние перекрытия. Секунду назад прекрасный зелёный парк превратился в обугленную пустыню, с обрубками обожжённых деревьев, не превышающих двухметровой высоты. Целым остался лишь храм Торсунвальда. Монументальное строение окутывал полупрозрачный магический барьер, чётко прослеживающийся глазом из-за отсутствия мусора на той стороне.
        Мобы также претерпели изменения. Вместо людей появились странные серокожие существа, голова которых была лишена всяческих органов, исключая глаза. Выглядело это довольно странно и пугающе. Видеть столь необычное существо мне ещё не приходилось. На овальной голове, с гипертрофированной мозговой частью черепа, помимо узких щелочек глаз, не было ничего. Тело было покрыто толстым костяным панцирем, по прочности способным поспорить с некоторыми металлами. Именно из-за этого я и услышал металлический скрежет от соприкосновения с мечом Танка в самом начале боя. Мимикры корчились на земле, продолжая издавать скрежет, видимо, вожак и приближённые маги поддерживают функцию общей иллюзии племени, а моё заклинание сбило им концентрацию. Как хорошо, что редкое заклинание немного подросло, и я смог наложить его сразу на четырех рядом стоящих противников.
        Все эти мысли промелькнули в голове за несколько секунд. Несколько гвардейцев не стали спокойно смотреть, как мучаются их лидеры. И бросились на меня. Танк не смог сконцентрировать агрессию всех мобов на себе, все же наш уровень сильно уступает мимикрам. Продержал огненную кровь активной сколько смог, и когда мобы уже заносили мечи для атаки, развеял заклинание, поднырнул под удар гвардейца и всадил ему раскалённый заклинанием кинжал в ногу. Зачарованный металл пронзил костяную защиту моба с большим трудом, но все же смог поразить плоть. Моб упал на одно колено, а я, не сбавляя ход, двинулся дальше. Нужно покалечить как можно больше противников, пока действует зачарование.
        Несколько быстрых движений клинками, и просто плохой день в жизни племени превратился в отвратительный. Мобы ещё не успели полностью оправиться от пережитой боли, а я добавил им новые, не менее неприятные ощущения. Вожак опомнился раньше своих подопечных и отразил удар направленного ему в ногу кинжала. Жаль, удалось покалечить руки только магам.
        Главный мимикр принял свой прежний облик, видимо, болевой шок прошёл, и магия монстра снова начала действовать. От места его расположения волной начала расходиться иллюзия, преобразуя местный ландшафт. Это обстоятельство не мешало ему с бешеной злобой пытаться достать меня мечом. Я крутился вокруг него, ловкость персонажа позволяла мне уходить от атак моба, но нанести значимый урон не получалось. Иллюзия золотого доспеха лишала меня возможности увидеть уязвимые точки на его теле. Не помогало даже умение знаток анатомии. Я попросту не видел его реальное тело.
        Через какое-то время мне в спину прилетело воздушное лезвие. Предвиденье, сработавшее несколько раз подряд во время боевого танца вокруг вожака, было на откате. Удар принял на себя огненный доспех и отключился, израсходовав запас прочности. Отвлёкшись на магическую атаку, пропустил сильный удар мечом. Нагрудник из эльфийской стали выдержал, а встроенное в него заклинание восполнило запас жизни. Сложил пальцы в жесте активации ослепления и зажмурился. Окружившие меня мобы болезненно застрекотали, а я разорвал дистанцию и блинком ушёл в сторону. Каст, каст, каст. Три огненных шара врезались в ослеплённых мимикров и взорвались, окатив монстров раскалённой плазмой. Стрекотание резко усилилось, а я, не теряя времени, начал плести узор огненного взгляда. Два луча пробили насквозь сразу трёх мобов, которые так удачно выстроились в одну линию. Если бы на их телах были настоящие доспехи, то такой номер у меня бы не прошёл. Заклинание отразилось бы от металла, но это всего лишь иллюзия, и раскалённые до огромной температуры лучи с лёгкостью проплавили костяную защиту монстров. Жизнь вражеских магов просела
сразу на 30 %, и на какое-то время они оказались выведенными из строя, так и не успев принять активного участия в бою.
        К этому времени друзьям удалось справиться практически со всеми гвардейцами, и Альга начала переносить целеуказание определённых бойцов на магов и вожака. Имитирующий императора моб попятился в сторону казармы, выставив впереди себя щит. Ну уж нет, промелькнула мысль у меня в голове, и в моба полетела огненная цепь.
        - Танк, рывок по вожаку, он хочет смыться.
        Брат выполнил команду, разорвав дистанцию с последним оставшимся в бою гвардейцем, с ним справится и Тор. И всей своей могучей тушей врезался в обездвиженного монстра. Звук, раздавшийся после удара, напомнил мне, как локомотив, тянущий за собой несколько десятков вагонов, врезался в застрявшую на путях легковушку. Как-то раз нам с братом довелось увидеть такое зрелище. Саша перекрыл вожаку путь к отступлению, и совместными усилиями нам удалось довольно быстро добить противника и закончить растянувшееся на четыре с лишним часа сражение.
        Усталые игроки расселись на куске стены, отвалившейся от казармы, а Альга начала процесс сбора лута. Его нам досталось прилично. В основной своей массе это были различные части мобов. После инвентаризации мы вычеркнем из списка Валанды много пунктов. Ничего легендарного или эпичного нам не попалось, видимо, у удачи тоже есть определённые границы.
        Пока дожидались возродившихся игроков, попросил Смоука осмотреть руины казармы. Если мимикры обитали внутри, то там должна быть их точка возрождения, может, получится её каким-то способом нейтрализовать? Очень не хочется устраивать подобные зачистки каждые несколько дней. Разбойник потратил на тщательный осмотр здания полчаса и обнаружил её в тюрьме, расположенной на подземном этаже. Вход на лестницу, ведущую вниз, Смоук нашёл практически случайно, она оказалась очень хорошо замаскирована. Даже после гибели вожака иллюзия крепкой кирпичной кладки никуда не пропала, разбойник, привыкший ощупывать стены, буквально провалился в небольшую коморку, в конце которой обнаружилась лестница.
        Осматривать подземелье отправились всем составом, но, кроме точки возрождения мобов и грязных камер, обнаружить что-либо ценное не удалось. Для того чтобы отключить респаун мобов на неделю, хватило всего лишь одного огненного копья, отправленного в светящийся жёлтым светом шар, над которым таймер отсчитывал время до появления мобов. Но был в таком подходе и существенный минус. Через неделю всё племя возродится одновременно.
        Самым большим обломом сегодняшнего дня стало магическое поле, защищающее храм Торсунвальда от нежелательного проникновения. Преграда отказалась пропускать нас внутрь, а в голове возник механический голос кристалла:
        - Внимание, после дезактивации центральной души города все стратегические объекты перешли в режим полной консервации. Под храмом верховного бога располагался накопитель энергии, содержащий в себе частичку его сущности. Она способна обеспечить защиту храму на много тысячелетий. Пока с города не будет снято военное положение, защита останется активной. Отменить его может лишь центральная душа.
        - Начинается, - проворчал Тор, когда я пересказал сокланам слова механизма. - Пришли в город с определённой целью, но придётся выполнять побочные задания.
        - А ты хотел, чтобы тебе преподнесли все секреты на блюдечке? Придётся поработать, - шутливо стукнула его по бронированному плечу Айси.
        - Так уже поработали. Сколько сил стоило сюда добраться, а четырёхчасовой бой?
        - Ладно, хватит возмущаться, - прервал дискуссию я. - Выбора у нас нет, маркер указывает на дворец, центральная душа располагается там. Предлагаю сделать небольшой перерыв и начать расчищать руины гильдии магов. Не факт, что влияние мимикров распространялось на дворец, там мог засесть кто-то поопаснее. Все изучили бытовое заклинание телекинез? - Маги синхронно кивнули. - Тогда приступаем. Если удастся оперативно найти нужные нам амулеты, то как минимум половина задач рейда будет выполнена.
        От верхних этажей здания гильдии магов Атлантов мало что осталось. Создавалось впечатление, что строение разрушили целенаправленно. Как члены первой экспедиции умудрились обнаружить в этой мешанине камня, дерева и стекла амулеты, я не понимал. Вполне возможно, что за прошедшее время положение дел усугубилось, время не щадит никого и ничего, но вряд ли строение древних людей выглядело более приглядно, чем сейчас. Уж слишком много оплавленных кусков камня нам попадалось, тут явно поработали драконы.
        Первые находки начали попадаться уже через час. В основном это были предметы быта: ложки, кубки, множество разбитой алхимической посуды, но встречались и более полезные находки. Калифа нашла редкое кольцо, повышающее сопротивление стихийной магии на 10 %, правда, прочности на предмете осталось всего 3 единицы. Джокер отыскал магический жезл с хорошим уроном, но с такой же убитой прочностью.
        Ещё через два часа Виата наткнулась на небольшую полость. Несколько перекрытий сложились домиком и уберегли книжный шкаф от разрушения. Он был полон книг, и после осмотра Смоуком на наличие магических ловушек это сокровище древних было извлечено из своей гробницы и вытащено на свежий воздух.
        Находка произвела фурор. Что может быть ценнее, чем знания, тем более, если эти знания принадлежат цивилизации, по развитию опережающей ныне живущие. Книги сохранились хорошо. Образовавшаяся под завалами полость стала идеальным хранилищем, которое законсервировало и сохранило столь ценные предметы. Игроки бросили работу и стали рассматривать находки. Названия книг были многообещающими: «Трактат о магическом преобразовании флоры и фауны», «Практическое руководство по плетению чар», «Сборник полезных в быту заклинаний», «Современное магическое искусство», «Теория быстрого построения магических конструктов», и это лишь малая часть полученных нами сокровищ. Быть может, в одной из этих книг отыщется рецепт изготовления защитных амулетов?
        - Что делаем, босс? Продолжаем раскопки?
        Я задумался. С одной стороны, цель не выполнена, амулеты, способные защитить разум от внешнего воздействия, не найдены, но с другой стороны, нельзя зацикливаться на одной цели. Слишком много задач предстоит выполнить.
        - Предлагаю разделиться. Какое-то время здесь будет безопасно, и два-три человека смогут заниматься раскопками без риска отправиться на точку возрождения, а остальные осмотрят дворец.
        Идея всем понравилась. На раскопках остались Джокер и Калифа. Если столкнёмся с сильным противником, всегда можно будет вызвать ребят через рейдчат.
        Выжженный парк встретил нас унылостью, серостью и пустотой. Некоторые участки земли были перепаханы длинными, оплавленными бороздами, тянущимися на несколько десятков метров. Моё воображение тут же нарисовало картину, как пикирующий дракон испепеляет мечущихся по парку людей, пытающихся сплотиться, чтобы дать отпор несущейся с неба смерти. Люди явно не готовились к атакам с воздуха. В окрестностях дворца не было ни единой магической башни, да и вообще каких-либо укреплений.
        Сам дворец сильно пострадал, даже издалека просматривались многочисленные пробоины в стенах и крыше, но каркас здания устоял. Скорее всего, благодарить за это нужно магию. Других причин относительной сохранности этого строения я не вижу. На подступах ко дворцу нам не попалось ни одной живой души, впрочем, как и неживой. Центральные ворота были сорваны с петель и лежали бесформенной кучей рядом со входом. Железное дерево, из которого они были изготовлены, за прошедшие века стало лишь прочнее.
        Главный холл, куда мы попали, миновав входной проём, представлял собой жалкое зрелище. Стены ещё хранили память о былом лоске, и если сильно постараться, то можно представить, как тут всё было устроено в лучшие годы. Я на секунду закрыл глаза, и фантазия нарисовала картину, как по коридорам бегают дети придворных, под чутким надзором многочисленных нянечек и воспитательниц. Как император степенно прогуливается по залу, обсуждая на ходу со своими советниками тысячи вопросов, которые требуют внимания монарха.
        Я тряхнул головой. Это игра, я слишком прикипел к этому миру и потерял чувство реальности. Это немудрено, мы проводим в волшебном мире большую часть суток, и совершенно неожиданно реальная жизнь перестала для меня быть настоящей. Серые и блёклые воспоминания заменились красочными приключениями в потрясающем магическом мире.
        От мыслей меня отвлек хруст штукатурки под окованными сталью сапогами друзей, которые начали расходиться по холлу. Некогда рефлексировать, нужно заниматься делом. После беглого осмотра первого этажа мы поняли, что дворец был полностью разграблен. Во всех помещениях царили разруха и полное отсутствие внутренней обстановки. Всё было вынесено подчистую, а то, что посчитали малоценным, разрушено и за прошедшее время превратилось в труху.
        - Вверх или вниз? - спросил брат, когда мы закончили обследование первого этажа и вернулись в центральный холл, откуда было возможно попасть как на второй этаж, так и спуститься в подвальные помещения.
        - Вниз, - принял решение я. - Скорее всего, душа города располагается именно там.
        Я не ошибся, через час блужданий по многочисленным коридорам, переплетающимся в запутанный лабиринт, мы вышли к выломанной железной двери. На её поверхности, впрочем, как и на прилегающих стенах, было множество следов применения магии. Похоже, бой здесь выдался жаркий. Защитники держались до последнего, но силы изначально были слишком не равны.
        Помещение, в котором мы оказались, было увеличенной копией нашей замковой комнаты управления. Видимо, все они создаются по единому принципу. В центре большого каменного стола зияла пустота. Именно там когда-то была установлена центральная душа города. Сейчас от огромного кристалла осталось лишь огромное количество мелких осколков. Ими был усыпан весь пол. Какая же должна быть мощь заклинания, чтобы превратить крепчайший кристаллический материал практически в стеклянную пыль?
        Более в помещении ничего не было. Мы облазили его полностью, но обнаружить что-либо не смогли. Обыск сопровождал лишь хруст осколков под нашими ногами.
        - Они разного цвета, - задумчиво проговорила Альга.
        - Кто? - отрешенно уточнил я. Честно сказать, я был немного обескуражен и не знал, что делать дальше. Мы добрались до нужного места, но задание не обновилось, и где искать новый кристалл, я не знал. Ну не склеивать же нам валяющиеся повсюду осколки.
        - Я насчитала как минимум шесть цветов осколков, из которых ранее был изготовлен кристалл, - пояснила девушка. Я задумался. А ведь она права. Если присмотреться, то можно различить синий, красный, коричневый, голубой, чёрный и белый цвета. В Альфе существует очень чёткая привязка к цвету, это не может быть случайно.
        - Это цвета различных стихий, - догадался я. - Вода, огонь, земля, воздух, тьма и свет.
        - Я тоже так подумала, - согласилась со мной девушка. - Но что это может означать, я понять не могу.
        - Давайте размышлять логически, - предложил я. - Кто мог создать искусственный интеллект?
        - Маги, - одновременно выпалили Тор и Айси. Ребята посмотрели друг на друга и улыбнулись. Да, между этой парочкой определённо что-то есть.
        - А если точнее, то архимаги, - сделал предположение я. - Причём, скорее всего, им пришлось объединить усилия, чтобы создать настолько сложный артефакт.
        - Скорее всего, данная работа заняла у них много времени, - подключилась к рассуждению Соня. - А где лучше всего проводить свои изыскания?
        - Дома, - выкрикнули одновременно все.
        - Точно, лучше всего изобретать в спокойной, домашней обстановке. Там всегда можно сделать перерыв от научных трудов, чтобы выпить чашку чая.
        - Или кубок вина, - поддержал меня брат.
        - Возможно, в домах архимагов сохранились записи экспериментов, с помощью которых мы сможем воспроизвести их действия и воссоздать кристалл души.
        И как только я высказал вслух это предположение, система отреагировала и поделилась информацией:
        - Внимание, уникальное задание душа империи Атланта обновлено. Цель: обыщите поместья шести архимагов империи Атланта, там вы найдёте информацию о способе создания кристалла души.
        Отлично, мы всё равно планировали осмотреть столь интересные места, раскопки продолжаются.
        Глава 16 Разговор
        Остаток дня решили потратить на планомерное прочёсывание помещений дворца. До темноты осталось не так много времени, а соваться ночью в полные опасностей руины города желания не было. К огромному сожалению, обнаружить что-либо ценное нам не удалось. Дворец оказался разграблен полностью. Из многочисленных помещений всё было вынесено подчистую. Лишь сгнившие за прошедшие столетия обломки мебели, осколки стекла, да потрескавшаяся и облупившаяся краска говорили о том, что некогда во дворце жили люди.
        Часа через два мы наткнулись на императорскую сокровищницу. Десятисантиметровые стальные двери, которые до сих пор хранят на себе отголоски наложенных на них чар, были буквально выдраны из своих креплений и отброшены в сторону некой могучей силой. Внутри нас встретила абсолютная пустота. Лишь в самом центре какой-то шутник поставил медную монетку на ребро, как будто издеваясь над будущими охотниками за сокровищами древней империи.
        - Ладно, хватит, уходим, - прекратил я бесполезную трату времени. - Лучше поможем Джокеру и Калифе с раскопками гильдии магов. От этого будет хоть какая-то польза. Смоук, предлагаю тебе продолжить осмотр дворца на предмет тайников самостоятельно, от нас в этом плане пользы мало. Магическое зрение в городе практически бесполезно, слишком сильные потоки энергий бушевали здесь когда-то.
        Мы выбрались из пустынного дворца, в котором не захотели поселиться даже мутировавшие животные, и быстро пересекли мёртвый парк. Сокланы настолько увлеклись работой, что пропустили наше появление. Они с большим энтузиазмом поднимали телекинезом огромные каменные глыбы и складывали их в отдельном месте. Если это действие сопровождалось какой-либо, даже совершенно пустяковой находкой, они восторженно это комментировали.
        - Я смотрю, вам тут намного веселее, чем нам, - поприветствовал археологов Тор.
        - О, вы уже вернулись? Нашли что-нибудь интересное во дворце? - с надеждой спросили они. То, что квест обновился, они уже знали, об этом событии пришло системное сообщение каждому.
        - Глухо, - расстроенно пробурчал Тор. - Все содержимое разграбили очень давно. Смоук остался искать тайники, но надежды особо нет. У захватчиков было много времени, чтобы планомерно прочесать все помещения. Не понимаю, почему они не занялись раскопками гильдии магов.
        - Я думаю, у них попросту не хватило на это времени. Миреноторг рассказывал, что некроманты не давали разумным передышки. Как только заканчивалась одна война, они тут же устраивали раскол и стравливали победителей между собой. А когда к всеобщему безумию подключились боги, об Атлантах все забыли.
        - Кир, американцы, наконец, приняли решение. За доступ к разлому они хотят камень стойкости, - пришло мне личное сообщение от Сэнсэя. Вот же чёрт. Минус 15 % к болевым ощущениям. Терять такой полезный артефакт очень не хочется. Принимать такое решение в одиночку не стоит. Я переслал сообщение Лёши в офицерский чат и сформировал опрос. Пусть решает большинство. Первым проголосовал за то, чтобы отдать артефакт. Сейчас слишком мало времени, чтобы устраивать споры и предлагать что-либо взамен. Они и так затянули с ответом почти на две недели.
        Большинство лидеров клана думали так же. Решили назначить Корта ответственным за прохождение разлома. Пусть формирует рейд и назначает ротацию игроков. Нужно пройти его как можно быстрее, ведь этот разлом - последний. Несколько дней назад пришла новость, что клан успешно справился с прохождением разлома, находящегося на территории армии тьмы. Очень скоро предстоит поход за второй частью координат.
        За оставшийся до темноты час не произошло ничего интересного, и удовлетворённые событиями игрового дня мы с Наташей вышли в реал. После совместного душа, который растянулся аж на сорок минут, мы оделись в домашнюю одежду и спустились в гостиную. Наташа суетилась на кухне, пытаясь за короткое время соорудить нам ужин, так как наши желудки уже начали переваривать друг друга, а я завалился на мягкий диван и полуприкрытыми глазами наблюдал за любимой женщиной, пребывая в блаженном состоянии ничегонеделания.
        Когда по гостиной начала распространяться приятная музыка, означающая, что кто-то неизвестный пытается дозвониться до меня по голофону, я не придал этому событию особого значения. Насладившись хорошей мелодией, я скомандовал умному дому:
        - Принять вызов.
        Передо мной появилась голографическая проекция человека, не узнать которого я не мог. Сонливость сняло моментально, меня прошиб пот, я вскочил с дивана и выпрямился в струну. Где-то на периферии зрения увидел, как округлились глаза Наташи, и она начала судорожно застёгивать домашний халат, который до этого времени был практически распахнут, обнажая некоторые интимные части её тела. Во рту застыл ком, язык моментально высох и ощущался чужеродным элементом.
        - Здравствуйте, Кирилл Демидович, - произнёс человек. Потом обернулся в сторону Наташи, - Наталья Георгиевна, моё почтение.
        Сделав неимоверное усилие над собой, я сглотнул и ответил:
        - Добрый вечер, товари… кхм… господин президент.
        - Прошу вас, обращайтесь ко мне просто Александр Владимирович. Мы же пока не в Кремле, - президент России улыбнулся доброй, открытой улыбкой.
        - Что значит пока? - уловил я суть его фразы.
        - Мне необходимо с вами встретиться.
        - Ккогда? - заикаясь уточнил я.
        - Я понимаю, что вы очень занятой человек, поэтому решил дождаться вашего появления в реальном мире. За вами уже выслан баллистический истребитель, через полчаса он приземлится у вас во дворе. Обещаю, что к рассвету вы вернётесь в свой дом.
        Хм, а как президент узнал, что я вышел из игры? Неужели мы нашли не все жучки? Подумал я, но вслух произнёс всего одно слово:
        - Буду.
        Александр Владимирович пожелал Наташе хорошего вечера и отключился.
        - И что это значит? - по-моему немного испуганно спросила девушка, когда в гостиной повисла напряжённая тишина.
        - Если моя интуиция меня не подводит, то нас наконец-то восприняли всерьёз на самом высоком уровне, - задумчиво проговорил я и пошёл одеваться. Похоже, мне предстоит очень трудный разговор.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - И что, за тобой вот так просто прилетел сверхсекретный баллистический истребитель, способный выходить на орбиту планеты, преодолевать огромные расстояния за считанные минуты, и доставил в Кремль на встречу с президентом? - недоверчиво спросил Лион в чате альянса. Экстренное собрание глав альянса я организовал сразу по возвращении из Москвы.
        - Да, Лион, именно так.
        Какое-то время в чате царила тишина. Никто не решался её нарушить.
        - У нас проблемы? - пришло сообщение от Мистика.
        - Пока не знаю, но скорее всего, нет. Даже наоборот.
        - Кир, да расскажи уже, что было на встрече, хватит нагонять мути, - не выдержал моих туманных изречений Призрак.
        Я собрался с мыслями и начал свой рассказ. Истребитель приземлился прямо в Кремле, удивительная технология, как я узнал несколько позже, - разработка корпорации БОТ. Мы долетели до Москвы за час десять. И это пять тысяч с хвостиком километров. Я намеревался поспать в полёте, чтобы встретить следующий игровой день хоть немного отдохнувшим, но сделать это не получилось. Сразу после старта истребитель свечой взмыл вверх и продолжал набирать высоту, пока не оказался на низкой орбите планеты. Там заработали маршевые двигатели, и меня вдавило в противоперегрузочное кресло, но я не обращал внимания на навалившуюся тяжесть, я созерцал космос. Уже второй раз в жизни моя мечта осуществилась.
        В Кремле меня встретили и незамедлительно провели в небольшой кабинет, в котором меня ждал Александр Владимирович. Я удивился, более в кабинете не было никого. Я думал, что на встрече будет присутствовать гораздо больше людей. Президент пожал мою руку и без вступления начал разговор.
        - Кирилл Демидович, скажу честно. Изначально ваше поведение и ультимативные требования по некоторым вопросам рассматривались нами как банальная жадность и жажда славы. И если бы вы не были настолько уникальным специалистом, - когда президент произносил это словосочетание, его губ коснулась лёгкая улыбка, - то ваши требования не были бы удовлетворены. По сути, вы загнали нас в ловушку. А государство очень не любит, когда его загоняют в ловушку. Заставить вас сотрудничать можно было и силовым методом, но в этом случае качество такого взаимодействия было бы очень низким. Вы бы затаили обиду, скрывали бы информацию, да и вообще работа по принуждению крайне не эффективна. Поэтому мы приняли ваши условия и заняли выжидательную тактику. Нужно было понять, что вы за человек, куда начнёте расходовать очень внушительную сумму денег, - президент сделал короткую паузу, чтобы глотнуть воды и продолжил. - Мы отнеслись к вашим словам о смерти населения планеты в случае провала очень серьёзно, можете не сомневаться.
        - Не сочтите за неуважение, но скажите, тогда почему капсулы стоят так дорого?
        - Вы не представляете, насколько сложно они устроены. Эта технология опережает наши возможности на несколько столетий, а скорее всего, тысячелетий. Причём, насколько смогли разобраться учёные из созданного нами международного центра по исследованию внеземных технологий, нам выдали самую примитивную конструкцию, потенциал этой капсулы поистине грандиозный. Немецкий учёный даже высказал предположение, что с помощью подобных капсул можно перемещаться в пространстве. Представьте, вы ложитесь в капсулу в Москве, а уже через несколько секунд выходите, скажем, на Карибских островах, или на лунной базе, или в соседней солнечной системе.
        - Да, если инопланетяне используют капсулы подобным способом, то это воистину волшебство.
        - Любая развитая технология неотличима от магии, - процитировал Артура Кларка президент. - Но вернёмся к вашему вопросу. Чтобы наладить массовое производство капсул, странам, посвящённым в тайну, пришлось потратить три четверти всех резервных финансовых запасов и значительно урезать социальное обеспечение граждан. Недовольство пожилого населения планеты мы планировали снизить за счёт бесплатного доступа в игру. Через некоторое время, когда их организмы омолодятся, планировали ввести такое понятие, как биологический возраст. Вы понимаете, о чём я говорю?
        - Да, Александр Владимирович. Не будет стариков, снизится социальная нагрузка государства.
        - Да, вы правы, но это ещё не всё. За прошедшие два с небольшим года после массового запуска проекта Альфа мы накопили много статистических и медицинских данных. Скажите, вы заметили в себе какие-либо изменения?
        - Конечно, помимо отличной физической формы, в которой сейчас находится моё реальное тело, у меня отросли волосы на голове.
        - А когда вы в последний раз болели? - немного прищурившись, спросил Александр Владимирович. Я задумался, и вправду, события последних игровых лет полностью вытеснили реальную жизнь на второй план.
        - Думаю, не меньше трёх лет назад.
        - Именно, и вы не являетесь исключением, ни один человек, который активно играет в Альфу, не заболел за время проекта. Скажу больше, инвалиды, полностью парализованные люди, ветераны боевых действий с ампутированными конечностями излечиваются.
        Мои глаза поползли на лоб, с моих губ уже готов слететь следующий вопрос, но президент его предугадывает и отвечает:
        - Да, и конечности отрастают.
        - Поразительно, в информационном центре нам не говорили о таких особенностях капсул.
        Я пригляделся к собеседнику и заметил определённые изменения, произошедшие с президентом России. Из волос ушла седина, спина выпрямилась, под рубашкой угадывается рельефная мускулатура. Александр Владимирович уловил мой взгляд и широко улыбнулся.
        - Да, как видите, и я провожу определённое количество времени в игре. Государственные дела не позволяют мне жить в волшебном мире, как это делаете вы, но прикоснуться к бессмертию и хорошему здоровью хочется всем. Именно поэтому, чтобы заполнить дыры в бюджете, мы и пошли на такой шаг. Реальная стоимость одной капсулы намного превышает выставленный нами ценник. Но аналитика показала, что миллион - это более или менее адекватная цена. Как вы уже, наверное, слышали, мы запустили огромную сеть виртцентров и набираем людей в проект. Если честно, то мы рассчитывали, что у нас будет больше времени на организацию массового доступа в игру. Теперь хочу перейти к самому главному, к ситуации, которая сейчас происходит в Альфе. Вы намного опережаете в развитии созданный нами клан ВАРГ и альянс Русь. Нет смысла отрицать, что ВАРГ в основном состоит из кадровых военных, вы и так об этом догадываетесь. Гром по-прежнему находится в плену орков, а армия тьмы перешла в наступление на свободные земли. Игровому русскому, а в идеале и всему человечеству, нужен единый лидер. Точки возрождения, которые находятся на
территории проклятых, перестают работать. Игроки могут возрождаться только на территории свободных земель или королевства Мемория. В том случае, если армия тьмы захватит все точки возрождения, игра для человечества завершится. Вы готовы стать таким лидером, Кирилл Демидович? - ошарашил меня вопросом Александр Владимирович.
        - Мне нужно несколько минут собраться с мыслями, - честно признался я.
        - Конечно, - учтиво дал мне время на размышление президент. Как-то странно проходит наш диалог, не ожидал такого к себе отношения, ладно, об этом можно подумать немного позже. Так, что мы имеем? Александр Владимирович хорошо разбирается в специфике игры и в курсе происходящих событий. И это нормально. Первое лицо государства просто обязано знать, что творится в игре, от которой зависит жизнь планеты. Внезапно мне стало очень стыдно за подозрения в адрес правительства. Не стоило делать выводов, не обладая полной картиной. Я не задумывался о технической стороне, о сложности устройства капсул, о том, что люди не могут в одночасье бросить все свои дела и погрузиться в игру. Кому-то нужно поддерживать порядок, обеспечивать города энергией и делать ещё очень много другой, не менее важной работы для стабильной жизни страны. Минутка самобичевания прошла, и я направил мысли в более конструктивное русло.
        Если два крупнейших русскоязычных альянса сольются воедино, это откроет массу перспектив. Можно будет переправить новые кланы в нашу долину, высокоуровневых мобов хватит на всех. Открыть доступ к тренировочному полигону, чтобы игроки оттачивали уже изученные ими умения под руководством опытных наставников нпс и учились новым приёмам. Учились биться в одном строю, помогая и поддерживая соседей, учились быть монолитом, глыбой, об которую захватчики обломают зубы. Но меня интересовала вертикаль подчинения.
        - Прежде чем дать ответ, - прервал затянувшуюся паузу я, - скажите, пожалуйста, ВАРГи сотрудничали с кланом Агрессор и замедляли наше развитие по вашему приказу?
        Президент не отвел глаза в сторону.
        - Нет, это была частная инициатива группы военных офицеров, которым не нравилось, что вы отбираете себе лучшие кадры, - честно ответил Александр Владимирович. - Виновники уже наказаны.
        - Если я соглашусь, каковы будут мои полномочия?
        - Как показала практика, в реалиях игры вы разбираетесь куда лучше нас. Так что в Альфе у вас будет карт-бланш. Вы получите доступ к созданной базе игроков, которая пополняется ежечасно, по мере приёма на работу людей по всей стране. Мы предложили заработную плату 50 000 рублей, и желающих набралось очень много. Наши представительства не справляются с наплывом людей, и образовались большие очереди.
        - Нужно успеть, как можно быстрее поднять уровень новичков хотя бы до 30, тогда их можно будет переместить на территорию подконтрольную нашему альянсу. Там развёрнут большой тренировочный полигон и есть опытные инструкторы. Нужно время, чтобы его увеличить и нанять побольше нпс-учителей.
        - Так, значит, вы согласны?
        - Да, - принял решение я. - С военными проблем не будет? Я понимаю, что в реальной тактике ведения войны они разбираются намного лучше меня, но в магическом мире войны ведутся по совершенно другим правилам.
        - Проблем не будет, - заверил меня президент. - Но пообещайте прислушиваться к их мнению, для этой задачи мы подбирали молодых и перспективных офицеров, все они имеют реальный боевой опыт. Согласитесь, чем больше грамотных людей, способных управлять армией вас окружает, тем проще будет во время боестолкновений.
        С этими словами нельзя не согласиться, так что я клятвенно заверил Александра Владимировича, что не буду зарубать все инициативы военных на корню.
        - На каких условиях вы нанимаете людей?
        - Стандартный восьмичасовой рабочий день. Но в договоре есть пункт о сверхурочных. Любой работник, пожелавший остаться в игре, может это сделать. Если за это время он сдаёт в хранилище альянса какие-либо материалы, добычу с монстров или занимается любой другой полезной работой, то в конце месяца его будет ждать премия в размере 30 % от оклада.
        - Я правильно понял, что работники обязаны сдавать всё добытое на склады, а снаряжение выделяется за счёт казны?
        - Да, мы привлекли к этой работе опытных каптеров.
        - Нужно будет много золота, чтобы одеть толпу игроков и направить их деятельность в продуктивное русло.
        - Всё это продумано, нужное количество управленцев уже встречает новичков, распределяет их по группам и отправляет в подходящую для прокачки локацию.
        И действительно, на минуту я забыл, что передо мной не обычный человек, а президент России, умнейший человек, у которого в подчинении находятся не менее компетентные сотрудники.
        - Не переживайте за организацию, этим есть кому заниматься. На вас будет проработка общего курса развития, взаимодействие с нпс, ну и продолжение выполнения главного задания игры. По моим данным, вы договорились с американцами и получили доступ к подконтрольному им разлому.
        - Да, наши рейдгруппы активно набивают квестовые предметы. Скоро отправимся за вторым обрывком координат.
        - Что за координаты? Можете ввести меня в курс дела?
        Не видел смысла скрывать информацию, тем более что правительство первым протянуло руку дружбы, и победа нужна всем людям. Я рассказал о квесте, о событиях на другом континенте, да и вообще о своих мыслях по поводу прохождения игры. Умолчал лишь о присутствии в игре представителей Старших, прежде чем решиться на такой шаг, нужно посоветоваться с Сашей, не могу принимать такое решение в одиночку. Президент слушал рассказ очень внимательно, периодически делая пометки в блокноте.
        - Александр Владимирович, нужно рассказать людям, что случится с нашей планетой в том случае, если мы проиграем, - сказал я в самом конце встречи. - Если люди будут воспринимать Альфу всего лишь как игру, способ заработать денег, попутно омолодить свой организм и излечиться от хронических болячек, то на положительный результат можно не рассчитывать. Когда опасность реальной смерти нависнет над каждым человеком и его семьёй, тогда человек будет выкладываться на 300 %, чтобы не допустить этого.
        - Мы думали над этим, вы представляете, какая поднимется паника? Моментально начнутся погромы, беспорядки, обвал фондовых рынков, анархия.
        - Ну, можно же во время приёма на работу требовать подписку о неразглашении.
        - Кирилл, вы же сами всё прекрасно понимаете, когда информацией владеет большое количество людей, то сохранить тайну нереально. Один по секрету расскажет своей жене, та пойдёт на маникюр и так же, по секрету, поведает эту тайну мастеру, а уже она, всё так же по секрету, начнёт рассказывать всем своим клиентам.
        Я понимал его правоту, но выхода из сложившейся ситуации не видел. Без должной мотивации люди будут развиваться гораздо медленнее, халтурить, отлынивать от работы в игре.
        - Понимаю, но боюсь без этого шага нам не обойтись. По моим данным, меньше чем через полгода в королевстве эльфов к власти придет князь, так скажем, с радикальной позицией по отношению к людям. И существует большая вероятность, что эльфы объявят войну королевству Мемория. Также за время плена у орков я выяснил, что у этого народа есть очень сильный и влиятельный представитель, метящий на пост главы совета кланов. Он придерживается позиции, что люди должны быть поголовно порабощены. Без мобилизации всех сил мы не выдержим совокупного удара эльфов, орков, драконов и армии тьмы. Тем более что множество игроков по незнанию прошли ритуал перерождения и присоединились к эльфам. Для них это просто игра. Кентавров и гоблинов осталось слишком мало, гномы помогут, но этого недостаточно, - выкрутился из сложившейся ситуации я. Может, всё же рассказать, что против нас играют иномиряне, возможности которых сложно представить?
        - Я вас понял, Кирилл, - очень серьёзно ответил Александр Владимирович. - Скорее всего, вы правы. Но к этому шагу нужно тщательно подготовиться. Мобилизовать силы Росгвардии и армии, сделать запасы всего необходимого, наладить надёжную охрану стратегических объектов, оповестить другие государства о неизбежности раскрытия информации широкой общественности и ещё многое другое. Для первичной мотивации к усиленному развитию сегодня же подготовлю указ премировать за каждый набранный уровень
        - Отличная идея, Александр Владимирович! - восторженно проговорил я. Как временная мера такое решение будет идеальным.
        - Пойдёмте работать, Кирилл Демидович, - президент поднялся и вместе со мной отправился к выходу из кабинета. - Нам предстоит сделать очень многое.
        Последней моей мыслью перед прощанием было: «А всё-таки классный мужик управляет нашей страной».
        Глава 17 Фаерон
        - И что это значит для нас? - спросил Лион, когда я закончил рассказывать о встрече с президентом России лидерам альянса.
        - Это значит, что у человечества появился шанс, - совершенно серьёзно ответил я. - За полгода, год можно поднять средний уровень новых игроков до 70 - 80. Если тратить практически все свободное время на фарм. По мере сил будем стараться остановить продвижение армии тьмы. У альянса Русь, который скоро вольётся в наши ряды, есть много толковых специалистов. Сейчас главное - выделить средства для расширения учебного полигона и наём инструкторов. Начинайте готовить всё необходимое, а когда вернемся, я поговорю с королём и попрошу, чтобы он прислал магистра иллюзий для наложения специальных чар.
        - Принято, главнокомандующий, - пришло сообщение от Мистика, которое он сопроводил отдающим честь смайликом в фуражке и с погонами. Я улыбнулся настрою союзников и продолжил.
        - Надо организовать общее собрание, ждать нашего возвращения незачем, клан Стражи будет представлять Найт. С военными в конфронтацию вступать не следует, Александр Владимирович отдал им такой же приказ. По его заверениям, команда специалистов подобралась отличная, у всех людей превосходная подготовка, и есть реальные навыки ведения боя. Пусть для магического мира существуют свои особенности, но отточенные рефлексы останутся с ними, а это огромный плюс.
        - Кир, что-то у меня голова пошла кругом от новостей, - честно признался Призрак. - Сколько всего людей теперь в альянсе?
        - Нас было около семи тысяч, если считать с небоевым населением. В альянсе Русь на сегодняшний день 20 000 человек. В офисах виртцентров уже набрано 40 000, и эта цифра будет увеличиваться с каждым днём.
        В чате воцарилась абсолютная тишина. Лишь спустя минуту пришло сообщение от Лиона:
        - Ты представляешь, как управлять такой толпой?
        - Эту функцию на себя берёт армия. Они встречают игроков, раздают начальное снаряжение, оплачивают первичное обучение у нпс и отправляют на прокачку.
        - Если все нити управления сосредоточены в руках военных, то в чём заключается твоя роль как лидера?
        - Разработка глобальной стратегии прохождения игры, организация обороны точек возрождения. Для этих целей в наше распоряжение будут выделены любые ресурсы, стоит только отправить запрос. По мере набора опыта новые игроки будут распределяться в армейские части под командованием опытных офицеров. Эти части будут, в зависимости от текущей обстановки, прикрепляться к тому или иному городу или отправляться на линию непосредственного соприкосновения с армией тьмы. Там люди получат хороший опыт боевых действий.
        - В теории звучит очень оптимистично, посмотрим, как это всё будет выглядеть в реальности. Конец связи, ждём вашего возвращения с хорошими новостями, - очень туманно закончил обсуждение Лион.
        Я выдохнул, тяжёлое собрание закончилось, у меня ещё осталось несколько минут, чтобы перевести дух. Бессонная ночь давала о себе знать. У меня из головы никак не уходит обмолвка президента о предположениях немецкого учёного. Капсулы способны перемещать людей на огромные расстояния. Возможно ли, что Альфа - это не виртуальная игра, а некий закрытый мир, созданный Старшими? Для нас, конечно, это мало что меняет, ведь, по сути, не важно, находимся мы в виртуальной игре или реальном мире. Игровые законы работают, и ладно. Но в глобальном смысле эти знания очень интересны.
        - Мы готовы, - отвлёк меня от мыслей Тор.
        - Выступаем, - тут же поднялся с обломка стены гильдии магов я. В руинах здания может отыскаться ещё много всего интересного, и мы обязательно продолжим раскопки, но сейчас нужно добраться до жилищ архимагов, а в разрушенном городе небезопасно, нам потребуется мощь всего отряда.
        Моё предположение подтвердилось уже на центральной площади города. Когда наша группа вышла из ворот, мы стали свидетелями массовой схватки нескольких видов мобов. Похоже, крепостная стена каким-то образом гасила все звуки. По-видимому, это до сих пор сохранились наложенные на неё древние чары. Очень полезное улучшение, подумал я, вспомнив, какой шум стоит в Либеро. Ранее эту территорию охранял каменный голем, и монстры не решались предъявлять на неё права. Теперь страж мертв, и стаи, обитающие в ближайших окрестностях, решили расширить свои охотничьи угодья.
        Мутировавшие животные раздирали друг друга до костей, с бешеной злобой вгрызаясь острейшими зубами в своих оппонентов, длинные когти, нередко сверкающие магией, вспарывали плоть конкурентов. Из плотного клубка монстров раздавались визг, скулёж, грозный рык, непонятное стрекотание. В общем, по уровню шума этот бой был сопоставим с главной площадью Либеро.
        - Не будем упускать возможность набрать опыт, к бою. Альга, раздавай цели.
        Несколько секунд, и область с наибольшей концентрацией мобов подсветилась маркером, а рядом с ней появилась иконка огненного шара. Я с огромным удивлением посмотрел на девушку, и не я один.
        - Что? - немного смутилась она. - У меня повысился уровень профессии тактика, теперь я могу рекомендовать использовать оптимальное для данных условий заклинание или умение.
        - Отлично, начали.
        В плотную группу сцепившихся мобов полетели разнообразные заклинания. Звери пребывали в состоянии безумия, разгорячённые дракой, и не заметили нашего приближения. Область схватки буквально взорвалась от применения разнообразных заклинаний с массовым уроном. Помимо своих огненных шаров, я успел разглядеть световую гранату Наташи, каменную шрапнель Джокера и волну тьмы Калифы. Входящий урон был настолько велик, что раненые мобы, находящиеся в центре свалки, даже не успели понять, откуда пришла их смерть. Остатки большой толпы добивали точечными заклинаниями. Компрессия времени Альги во время использования целеуказания дошла до такой степени, что она успевала рекомендовать каждому магу оптимальное заклинание, а воину даже рисовала траекторию сближения с противником. Восхищённые комментарии по этому поводу я услышал от Тора после боя. Насколько я понял, во время бега перед ним появлялась золотистая, петляющая линия, изменяющая свое направление, исходя из текущей ситуации и действий противников. А когда молотобоец вступил в ближний бой, то на периферии его зрения то и дело возникали иконки с различными
боевыми скиллами, подсказывая бойцу, какое умение лучше применить в данной ситуации. И она это делала одновременно для всех членов группы, немыслимо. Скорость обработки информации у этой девушки просто поразительная. Её команды существенно повышают эффективность действия рейда, превращая его из просто сильных бойцов в монолитный, единый организм.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        С большой толпой, ещё несколько минут назад заполняющей центральную часть огромной площади, справились быстро и, не теряя времени, отправились к ближайшему дому архимага. Принадлежность волшебника к определённой стихии указана не была, и мы шли наугад. Все великие маги древности жили в центре города, в непосредственной близости от замка, и дорога к первому маркеру не заняла много времени.
        Не узнать жилище архимага было невозможно. Некогда это была огромная башня, сотворённая из вулканического камня. Я даже на секунду переключился на магическое зрение, но чуть не ослеп от исходящего от остатков могучего сооружения света. Руины башни переполняла магическая сила, именно поэтому рядом с ней мы не встретили ни одного моба. Башню окружала небольшая площадь, радиусом 50 метров. Она была усыпана черными осколками благородной постройки. Архимаг огня, а именно энергию этой стихии я почувствовал, сражался с захватчиками до последнего. На прилегающих к площади зданиях до сих пор сохранились следы копоти, а камень некоторых домов оплыл от запредельных температур, некогда бушевавших здесь.
        Я забрался на крышу дома, чтобы обозреть площадь с высоты, пока не решаясь ступить на неё. Нужно понять, есть ли здесь какой-нибудь защитник. После пяти минут наблюдения и применения заклинания чувство жизни противников обнаружить не удалось. Зато с высоты удалось разглядеть сохранившееся основание, высотой метров пять, и широкую оплавленную дыру в одной из его стенок. Проход блестел переливающейся плёнкой.
        - Данж, - уверенно заявил я.
        - Так чего же мы ждём, босс? - оживился Тор и от нетерпения начал буквально приплясывать на месте. Этими своими действиями он чуть не вызвал обрушение ветхой крыши, на которой мы в данный момент находились. От греха подальше решил спуститься на землю. Пока этот любитель подраться не отправил всю группу на точку возрождения.
        - Идём осторожно, жизни в непосредственной близости я не почувствовал, но это не значит, что здесь нет противников, - скомандовал я и первым ступил на разбитую брусчатку площади.
        Как только друзья последовали за мной, окружающее пространство резко изменилось. На чёрных осколках башни появились красные полосы, от которых начал исходить сильный жар. У меня даже проскользнула мысль, что башня - это живой организм, а появившийся узор на вулканическом камне - это вены и артерии, некогда питавшие его.
        Раздались болезненные крики соклановцев, и они быстро покинули площадь. К своему удивлению, я понял, что исходящее тепло не обжигает меня, находиться возле пышущих жаром камней вполне комфортно.
        - Похоже, здесь стоит защита стихии, - написал в рейдчат я. - Двигайтесь к следующему дому, если ситуация повторится, то разведкой жилищ архимагов смогут заняться только маги.
        - Что за дискриминация по магическому принципу? - пришло сообщение от Тора.
        - Кир, если это так, то у нас проблема. Где мы возьмём мага воздуха?
        - Мда, проблема. Соник, ты сможешь настроить иллюзию под излучения воздушной стихии?
        - Точно сказать не могу, - тут же отозвалась Соня. - Надо пробовать.
        - Других вариантов я не вижу. Двигайтесь по кругу от одной башни к другой.
        Я не сомневался, что остальные жилища архимагов также являются башнями и частью обороны города. Они располагаются вокруг замка на одинаковом расстоянии друг от друга и от крепостной стены. Это обстоятельство показалось мне подозрительным уже в самом начале, когда я получил карту города, а теперь всё стало на свои места.
        - У всех есть свитки маскировочной иллюзии? Отлично, тогда встречаемся у входа в замок.
        Несколько секунд наблюдал, как удаляются друзья. На площадь им хода нет, и поэтому нужно сделать крюк. А потом развернулся и уверенным шагом направился к мерцающей всеми цветами радуги плёнке данжа. Интуиция подсказывает, что меня ждёт очень непростое задание.
        - Внимание, вы вошли в локацию стихийный лабиринт. На время прохождения все чаты отключены.
        Передо мной оказалась стена из чистого пламени, которая в обе стороны уходила за пределы моей видимости. Оценить размер лабиринта не представляется возможным. Напротив оказался небольшой проём - единственное место, откуда можно начать прохождение. Я попытался вспомнить всё, что я знаю о прохождении лабиринтов, но в памяти всплыло лишь правило одной руки. И вряд ли оно поможет мне в магическом мире.
        Я прошёл по каменистой почве до входа и с опаской заглянул внутрь. От стен исходило приятное тепло. Оно как будто успокаивало, убаюкивало, внушало ложное ощущение безопасности. Сразу за проходом увидел коридор шириной метров пять, который на границе видимости заканчивался тупиком. По обе его стороны виднелись многочисленные ответвления.
        Делать нечего, надо идти вперёд. Как только я шагнул внутрь лабиринта, проход за мной превратился в сплошную стену огня. Замечательно, у этого испытания есть только один путь, вперёд. Прогулявшись до тупика, насчитал семь ответвлений. Четыре справа и три слева. Торопиться с выбором не стал, решил осмотреть их более тщательно. И это принесло свои плоды. В бесформенной пляске огня, из которого были сделаны стены лабиринта, возле одного из проходов мне удалось зацепиться взглядом за что-то знакомое. Для того чтобы понять, что меня насторожило, потратил не менее пяти минут. Раз в несколько десятков секунд в хаотичных движениях пламени появлялся знакомый узор огненного шара.
        Потратил ещё полчаса на осмотр других проходов и возле каждого смог разобрать скрытое в пламени плетение. В качестве эксперимента решил первым делом проверить направление с плетением огненной стрелы у входа. Тут может быть несколько вариантов: либо за применение других заклинаний будет налагаться какой-то штраф, либо я вообще не смогу пользоваться ничем, кроме огненной стрелы. Как я буду побеждать монстров столь слабым заклинанием, думать не хотелось.
        В чём заключается фишка лабиринта, я понял, как только сделал первый шаг в проход. Все элементы интерфейса отключились, и я остался без подсказок системы. Теперь я не могу даже считать информацию с противника. На секунду почувствовал себя полностью голым. Как это так, в игре и отобрали интерфейс, являющийся её неотъемлемой частью? Попробовал сформировать плетение огненной стрелы, благо узор у неё несложный, и за время игры он въелся в подкорку намертво. Руки совершили заученные движения с молниеносной быстротой, и из сферы огня, летающей где-то у меня над головой, вырвалась пылающая стрела. Она врезалась в стену огня метрах в десяти от меня и растворилась в ней, не причинив ни малейшего вреда. Ну хоть что-то работает, усмехнулся я и двинулся в путь.
        Как только преодолел десять метров, в проходе за моей спиной вспыхнуло пламя и, постепенно набирая скорость, двинулось вслед за мной. Интуиция подсказала, что этот огонь не будет столь любезен с моим телом и следует поспешить. Я перешёл на бег. Коридор пока шёл прямо, без ответвлений. Неожиданно метрах в двадцати от меня из стены начали появляться огненные фигуры людей. В их руках были зажаты посохи и магические жезлы, и в меня полетели первые заклинания.
        В чём заключается моя задача, я понял мгновенно. Каст, огненная стрела поражает цель, и противник осыпается на землю небольшой горкой пепла. Увернуться от заклинания, новый каст и ещё. Плетения срываются с моих рук как автоматная очередь, но враги всё прибывают. Спасибо магистру Роланду и всем остальным учителям, даже орку, за то, что развили во мне такую ловкость. Без этих навыков уворачиваться и атаковать на бегу я вряд ли бы смог.
        В таком темпе я двигался минут десять. А испытание всё усложнялось. То и дело из огненных стен выстреливал луч, преграждающий мне путь на разной высоте, и мне приходилось либо перепрыгивать его, либо уходить в перекат. И всё это приходилось проделывать под всё нарастающим магическим обстрелом. Если я не буду успевать уничтожать цели, то меня сомнут. Один раз я уже не успел полностью увернуться от соприкосновения с огненным шаром противника, руку обожгло даже через доспех.
        Ещё через пять минут вдали показалась развилка. Из поясняющей иллюзии, которая на мгновение показалась перед глазами, я понял, что левый проход более короткий, но врагов и ловушек там больше, а правый длиннее, имеет меньше препятствий, но двигаться придется быстрее, так как подгоняющая меня стена огня резко ускорится.
        Мне не привыкать к работе на большой скорости, подумал я, пусть будет меньше времени на принятие решения, спасут рефлексы, а если врагов станет слишком много, то могу и не успеть среагировать. На развилке повернул направо и увеличил скорость бега. Прохождение резко усложнилось. Вместо тонких огненных лучей мой путь начали преграждать огненные стены, с небольшим проходом в самых неожиданных местах. Один раз, чтобы преодолеть препятствие, мне пришлось прыгнуть в узкий проем, расположенный на высоте полутора метров руками вперёд.
        Через сорок минут, ругаясь как портовый грузчик, я вывалился в большой зал, в центре которого стоял человек в роскошной мантии, расшитой красно-оранжевым узором. Потратив не меньше минуты, чтобы отдышаться, морщась от боли в обожженных местах, приблизился к незнакомцу. Как ни странно, но я не чувствовал в нем угрозы. Человек был стар, но не имел седины, волосы на голове были чернее угля, а на лице красовалась аккуратная треугольная бородка. Глаза с живым интересом наблюдали за моим приближением.
        - Я смотрю, в Эргиль наконец-то вернулись маги, - еле слышно пробормотал человек. - Кто ты? - добавил он уже громче.
        - Кирик де Стар, граф королевства Мемория, с кем имею честь разговаривать?
        - Какой-то ты странный, граф, - не ответил на мой вопрос собеседник. - Да и королевства такого я не знаю. А ну-ка, посмотрим.
        Волшебник неуловимым взгляду движением сделал несколько пассов руками, и мне в голову вонзились тысячи иголочек. Как же они все достали, взбесился я, чуть что, так сразу лезут копаться в мозгах, хватит, надоело.
        - Огонёк, нужна твоя помощь, - превозмогая боль, подумал я. На плече тут же появился стихийный помощник, и неприятные ощущения уменьшились. Собрав всю волю в кулак, я начал ментальную борьбу с незаконным вторжением в свою голову. В уголках губ пожилого волшебника появилась лёгкая улыбка. Она напомнила мне, как дедушка, точно так же, еле заметно улыбался, когда я пытался донести ему какую-то, несомненно, важную для ребёнка информацию. Давление на мой мозг резко усилилось, и из горла вырвался стон. Ну уж нет, сдаваться я не намерен. Всё больше подогревая разгорающийся в душе пожар, я ударил в ответ, вложив в удар всю накопленную ярость. По залу прокатилась незримая ментальная волна, старик немного пошатнулся, но устоял, а давление на мой мозг прекратилось. В правом углу поля зрения на несколько секунд возникла полупрозрачная иконка, горящая ярко-красным цветом. Похоже, я снова совершил что-то неординарное, и система отсыпала новые плюшки, раз сообщение об этом пробилось через заблокированный в этой локации интерфейс.
        - А ты силён, юный архимаг, - с улыбкой проговорил пожилой волшебник. - Садись, поговорим.
        Он сделал движение рукой, рядом с нами появились два кресла из чистого пламени, и первым, со старческим кряхтением, уселся в одно из них. Я повторил его движение и удивился, насколько комфортно сидеть в таком кресле.
        - Я старший иерарх империи Атланта - Фаерон ла Сур…, впрочем, принадлежность к дворянскому роду уничтоженной цивилизации более не имеет никакого значения. Можешь обращаться ко мне иерарх Фаерон, или старший иерарх.
        - Но как вы можете быть живы? - недоумевал я.
        - Ооо, я выразился не совсем корректно, молодой человек. Я был когда-то старшим иерархом Фаероном, а сейчас являюсь всего лишь слепком его души. Вижу в твоих глазах непонимание, я поясню. Незадолго до падения империи мной и моими коллегами был изобретён способ копирования сознания, и мы назвали его слепком души. Заключённый в специальный кристалл слепок был способен сохранить знания и память волшебника. Наше открытие произвело фурор. Кристаллы, содержащие в себе память и многолетний опыт магов, по эффективности на порядок превосходили повсеместно распространённые, бездушные управляющие кристаллы. Мы научились обезличивать слепки души. Для эффективной работы нам были нужны лишь опыт и способность молниеносно принимать стратегически оптимальные решения для выполнения конкретной задачи. В этом деле эмоции были бы лишь помехой.
        Я вспомнил равнодушный, механический голос кристалла, ответственного за оборонительный периметр, и понял, о чём говорит иерарх.
        - Но у вас же сохранилась личность, - заметил я.
        - Да, - не стал спорить Фаерон. - Я сделал это намеренно, за несколько секунд до разрушения своей башни и гибели тела, чтобы сохранить накопленные за несколько столетий знания.
        Информация, что слепок души Фаерона хранит накопленные им за жизнь знания, очень обрадовала. Осталось только понять, как эти самые знания заполучить.
        - Что вы знаете о причинах войны, иерарх Фаерон? - закинул пробную удочку я.
        - Не так быстро, старший адепт, - пожилой волшебник укоризненно покачал пальцем. - Я тебя не знаю. Не знаю, что происходит в мире, башня была полностью разрушена, и у меня не осталось никаких средств для коммуникации с внешним миром. А вдруг ты пособник врага?
        Тут не поспоришь.
        - Я могу вам рассказать, что мне известно, а вы сделаете некоторые выводы.
        - Начнём с этого, а дальше будет видно.
        Он устроился в кресле поудобнее и приготовился слушать. Я мысленно вздохнул и начал рассказывать свою историю с самого начала, с момента моего рождения в мире Лаэди возле небольшой деревушки под названием Пограничная.
        Говорить пришлось долго, по моим прикидкам, не менее четырёх часов, попутно отвечая на уточняющие вопросы Фаерона. Он не знал ничего о бессмертных, пророчество умирающего бога прозвучало уже после гибели его тела, и пришлось долго объяснять, из какого мира мы прибыли. К концу моего рассказа я чувствовал себя выжатым, как лимон. Фаерон умел задавать правильные вопросы.
        - Общую картину я уловил, старший адепт, - ошарашил меня новостью Фаерон. Чёрт, как же непривычно обходиться без интерфейса. - Давай поступим так. Чтобы получить доступ к моей лаборатории, тебе нужно собрать ключ. Он состоит из пяти частей. Первую часть ты заслужил, когда прошел полосу препятствий. Соберёшь оставшиеся, тогда поговорим.
        После этих слов Фаерон исчез, а вместе с ним пропали и столь удобные кресла. Чертыхнувшись, я поднялся с каменного пола, потирая ушибленное мягкое место. На том месте, где сидел иерарх, я заметил небольшой огненный сгусток. После того как я до него дотронулся, он растворился, и в одной из стен образовался проход.
        Он вывел меня в общий коридор лабиринта, в котором стало на одно ответвление меньше. Интерфейс заработал, и я с нетерпением открыл системные сообщения:
        - Внимание, вы частично активировали уникальное умение архимаг. Для полной активации вам необходимо получить звание магистр в изначальной стихии.
        - Внимание, вы выбрали второе направление магического развития - ментальная магия. +3 слота под заклинания первого ранга, +2 слота под заклинания 2 и 3 рангов, +1 слот под заклинания 4 и 5 рангов.
        - Внимание, вы изучили заклинание деструктивная ментальная волна.
        - Воля +2
        - Удача +1
        - Разблокирована шкала ментальной энергии (мудрость/3).
        - Разблокирована характеристика ментальная сила.
        - Внимание, вами изучен редкий пассивный навык ментальное плетение.
        - Внимание, вы - первый игрок, овладевший ментальной магией. Вам полагается награда, желаете получить?
        Вот это мне отсыпали, приступим к подробному изучению плюшек.
        Глава 18 Проверка
        Ментальная магия - редкое направление магического искусства, которое использует скрытую, ментальную мощь мозга разумного. Склонность к ментальной магии встречается крайне редко, а её изучение и развитие невероятно сложно и подвластно лишь сильнейшим волшебникам. Защититься от ментальных атак, не обладая специальными знаниями, невероятно трудно. На это способны лишь разумные с сильной волей или повышенными природными данными. Амулеты, ограждающие от ментального воздействия, лишь усиливают собственную защиту разумного. Ментальная магия позволяет считывать мысли, эмоции, потаённые страхи, внедрять в мозг разумных ложные воспоминания, события, подменять реальность. Также вам станут доступны боевой телекинез и левитация.
        У меня аж дух захватило от открывающихся перспектив. Не знаю, как эта магия будет влиять на игроков, не представляю, как можно считать чужие мысли, но даже если применять её против враждебных нпс, то это даст мне значительное преимущество. Если верить многочисленным фильмам, то ментальные способности являются одними из сильнейших во всех супергеройских картинах.
        Заклинание: Деструктивная ментальная волна.
        Тип: Пассивное.
        Класс: Уникальное.
        Ранг: 2
        Навык владения: Начинающий. 0/200 применений.
        Описание: При попытке ментального воздействия на ваш разум организм мгновенно формирует деструктивную волну энергии, которая наносит обратный ментальный урон. Он зависит от степени владения заклинанием и ментальной силы персонажа.
        Применение: Без ограничений, при наличии требуемого количества ментальной энергии.
        Требования: Ментальный маг, ранг знаток.
        Требование ментальной энергии: 30
        Заклинание: Ментальная атака.
        Тип: Врождённое.
        Класс: Уникальное.
        Ранг: 1
        Навык владения: Начинающий. 1/10 0/1000 применений.
        Описание: Маг атакует врага сгустком ментальной энергии, способным игнорировать любую стихийную магическую защиту. Ментальная атака может приобретать любой внешний вид по желанию волшебника.
        Применение: В зависимости от скорости плетения заклинания.
        Урон: 30 + урон оружия*ментальная сила.
        Требования: Ментальный маг.
        Требование ментальной энергии: 10
        Заклинания очень интересные. Жаль, что пока я не смогу воспользоваться деструктивной волной, но сам факт, что у моего разума появилась такая защита, несомненно, радует. Нужно как можно быстрее добраться до звания магистр магии огня и начинать прокачивать ментальную ветку магии. В противостоянии с некромантами это знание может оказаться решающим. Шкала ментальной энергии насчитывает 184 единицы, для начала этого будет достаточно, но сделал себе зарубку на будущее - более активно вкладывать свободные очки характеристик в мудрость. Также система подсказала, что скорость восстановления ментальной энергии равняется 1 единице в минуту. Со временем она повысится, но зелий, восстанавливающих запас, пока не существует. Это логично, если среди людей нет ментальных магов, то и зелью взяться неоткуда.
        Ментальная сила (8) - характеристика, отвечающая за урон ментальных атак мага. Внимание, характеристика ментальная сила не может быть больше уровня персонажа. С этим всё понятно, в кратчайшие сроки нужно максимально повысить числовое значение новой характеристики, чтобы иметь приличный урон ментальной магией. У меня как раз скопилось 15 нераспределённых очков. Я моментально вложил их все в характеристику ментальная сила.
        Ментальное плетение - редкий пассивный навык, который позволяет не тратить время на построение магического узора. Волшебник представляет нужное ему плетение, и оно мгновенно материализуется. Требования: экспертное владение заклинанием. Внимание, навык расходует ментальную энергию. Первый ранг - 2 единицы ментальной энергии, второй ранг - 4 единицы ментальной энергии, третий ранг - 8 единиц ментальной энергии, четвёртый ранг - 50 единиц ментальной энергии, пятый ранг - 100 единиц ментальной энергии.
        А вот это реально крутой навык. Теперь я смогу мгновенно кастовать обычные заклинания. Конечно, я ограничен количеством ментальной энергии, и применять его постоянно не получится, но в критических ситуациях, когда счёт идёт на секунды, он позволит мне выжить. Я тут же решил проверить его в деле и представил плетение огненного шара.
        - Внимание, вы не можете воспользоваться навыком ментальное плетение для формирования заклинаний третьего ранга. Для формирования плетений третьего ранга повысьте уровень навыка.
        А вот и мои любимые ограничения от халявы. Всё и сразу в этой игре ты не получаешь никогда. Нужно стараться, работать над собой и только тогда добьёшься желаемого результата. Такое же сообщение я получил, когда попытался сформировать плетение второго ранга. И лишь когда представил плетение огненной цепи, моя попытка увенчалась успехом. В метре от меня мгновенно сформировалось нужное плетение. Очень удобно, признал очевидное я, существенно экономит время. Осталось лишь развить этот навык до приемлемого уровня.
        Ну и напоследок системная награда за изучение ментальной магии. Ментальная сила +10, +5 очков заклинаний, по одному заклинанию первого и второго ранга на выбор. Неплохо, ментальная сила сразу подскочила до 33. С моей сферой огня я буду наносить довольно ощутимый урон даже заклинаниями первого ранга. С выбором заклинаний решил повременить. Лучше это сделать в спокойной обстановке, после обстоятельного разговора с Маэланит. Драконам эта магия подвластна, и она сможет дать мне дельный совет по её развитию.
        Так, разбор плюшек закончен, нужно продолжать прохождение лабиринта. Времени и так потрачено много, а требуется раздобыть ещё четыре части ключа. За следующие восемь часов на моем игровом теле появилось столько ожогов, сколько не было за всю предыдущую жизнь. Испытания оказались крайне сложными, и пройти их все мне не удалось. Хорошо, что, для того чтобы собрать ключ целиком, было достаточно справиться с пятью. В случае гибели во время прохождения меня выбрасывало в общий коридор, и доступ к этому испытанию закрывался.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Как показала практика, без системного интерфейса формировать плетения гораздо труднее. До сегодняшнего дня я думал, что мои движения отработаны до автоматизма, но это оказалось не так. Когда не видишь узор, очень сложно оценить правильность плетения. Если с огненной стрелой проблем не было совершенно, из-за простоты её узора, то с другими заклинаниями всё обстояло гораздо сложнее.
        Первый срыв заклинания стоил мне жизни. Огненный шар, который должен был расчистить мне путь, не появился в руке, и на полной скорости я врезался в группу огненных духов. От разрывающей тело боли моё сознание отключилось, и в себя я пришёл уже в общем коридоре. Именно тогда я и узнал, что в случае провала у меня становится на одну попытку меньше. В следующей попытке я действовал более осторожно, и она увенчалась успехом. Но с каждым разом задания становились все сложнее, и к тому моменту, как мне осталось раздобыть последнюю часть ключа, остался всего один проход.
        Я намеренно оставлял его как самый крайний вариант, так как возле входа не обнаружил никакой информации о разрешённых к использованию заклинаниях. С неприятным предчувствием я сделал шаг вперёд, интерфейс уже привычно мигнул и отключился, а вход запечатала стена огня.
        Впереди показалось движение, и уже через несколько секунд на меня бежало море разнообразных мобов, причём не все из них были сотворены из огня. Пока мозг анализировал ситуацию, руки начали каст огненного шара. Заклинание врезалось в набегающую толпу и обдало ближайших монстров потоками раскалённой плазмы. Раздался слитный крик боли. Именно крик, как будто я применил заклинание против людей. Меня это не смутило, руки формировали всё новые плетения и отправляли их в цель. Всё пространство наполнилось душераздирающими криками и вонью палёной кожи и жареного мяса. Меня замутило, да что это за испытание такое?
        Толпа всё не заканчивалась и когда уже была готова захлестнуть меня, я рефлекторно пожелал использовать блинк и мысленно выбрал место, в которое хочу переместиться. Мир по обыкновению мелькнул, и я, ухватившись за огненную лиану, свисающую с огненной стены, левой рукой, завис на высоте шести метров. Руку обожгло дикой болью, у меня создалось впечатление, что я засунул её в раскалённые угли, сознание заволокла дымка, но мозг по-прежнему выполнял последнюю команду. Каст, каст, каст. Свободная правая рука продолжила формировать и отправлять в цель огненные шары, а врагов не становилось меньше. Вот уже весь коридор оказался заполнен ими полностью, и мобы начали забираться друг другу на плечи, чтобы добраться до меня.
        Краем глаза заметил, как докрасна раскалился наруч из эльфийской стали, руку я перестал чувствовать еще десять секунд назад, и дальнейшее мучение не имеет смысла, всех врагов победить не получится. Но я решил держаться до конца. В моём состоянии сплести заклинание огненного кольца оказалось чрезвычайно трудно, но мне это удалось. Привычным импульсом отправил его на магическую сеть, которая по-прежнему была со мной и исправно работала, хоть в данный момент я и был лишен возможности её видеть. Огненным шаром расчистил себе место в десяти метрах и переместился туда, одновременно активируя кольцо огня.
        Волна пламени распространилась во все стороны, выжигая вокруг меня всё живое, а ноги подогнулись, и я упал на колени. Половина тела, которая вплотную прилегала к огненной стене, превратилась в сплошной ожог и отказывалась двигаться. Монстры ринулись на меня по обожжённым трупам своих предшественников с яростными криками на непонятном мне языке. И тут в голове мелькнула мысль: какой же я идиот, рядом имеется огромный источник огня, а у меня есть отличное заклинание, которое зависит от этого фактора.
        На остатках воли я скастовал исцеление огнём и сразу почувствовал, как мне полегчало. Раны моментально затянулись, а боль ушла. Даже наоборот, я почувствовал небывалый приток сил. Родная стихия, из которой сделаны стены лабиринта, пришла мне на помощь.
        - Интересное плетение, а ты не безнадёжен, юный архимаг, - прошелестела в голове чужая мысль, но я отвлекаться было некогда. Попытался активировать аватар огня, но заклинание отказалось работать в этом странном лабиринте. Тогда сплёл огненный взгляд и направил его в набегающую толпу. Два огненных луча прошли сквозь плотный строй мобов без особого сопротивления, и пространство вокруг меня взорвалось новыми криками боли.
        Ближайшим монстрам, которые не попали под смертоносные лучи огненного взгляда, оставалось преодолеть всего лишь несколько метров. Времени на новый каст не было. В руках блеснули кинжалы, мысленно воспроизвёл плетение зачарования огнём, и моё оружие мгновенно раскалилось, потанцуем.
        Сколько продлилось сражение, я не знаю. В эти минуты, или, может быть, часы, мой мозг превратился в компьютер, выполняющий определённую функцию и не отвлекающийся на посторонние раздражители. Но вот очередной удар кинжалом встретил лишь пустоту. Противники закончились, и я осмотрелся. Весь пол был завален тушами убитых монстров, а я залит кровью с ног до головы. Меня аж передёрнуло, в некоторых заданиях, конечно, присутствовала кровь, но это уже перебор, слишком всё реалистично. Я сглотнул и почувствовал привкус металла. К горлу подступила тошнота, но я удержался.
        Откуда-то сверху спустился сгусток огня. Пятая часть ключа, сразу догадался я, но прикасаться к ней не спешил. Мне было интересно, что скрывается за поворотом, откуда появлялись мобы. Чтобы добраться до него, пришлось шагать прямо по телам монстров, которые почему-то не спешили исчезать. Заглянув за поворот, я от удивления опешил. Там обнаружился всего-навсего небольшой пустой коридор, метров двадцать в длину. А откуда набежало столько мобов?
        Ответ на этот вопрос я получил, когда решил обследовать коридор более тщательно. В его тупике, в переплетении огня обнаружил овал портала, а в голове снова возник голос Фаерона:
        - Это магический репликатор. Он моментально возрождает всех монстров, убитых магией. Каждый волшебник, а боевой маг особенно, должен уметь чувствовать, когда применять магию, а когда физическую силу. Вижу, что хоть ты и прибыл из другого мира, но идёшь правильным путём. По заветам древних, которым следовали Атланты, в каждом человеке должна быть гармония. Человек не сможет получить большую магическую мощь, если его тело заплыло жиром, и он не способен пробежать и сотни шагов. И наоборот, тренируя исключительно тело и не развивая разум, человек не станет хорошим бойцом. Во всём должен быть баланс. До встречи в моей лаборатории, юный архимаг, надеюсь, ты дойдёшь.
        О как. Так это ещё не всё? Я-то думал, что ключ - это и есть пропуск в лабораторию Фаерона, но, по-видимому, мне приготовили ещё одно испытание. Я не ошибся. Как только последний огненный сгусток занял своё место, у меня в руках оказался огненный ключ, а в тупике общего коридора обнаружилась замочная скважина.
        Ключ занял положенное ему место, и открылся проход. Мои глаза расширились от удивления. Огненная стена плавно переходила в каменную, а та уже метров через пятнадцать терялась в темноте неосвещённого коридора. Если предчувствие меня не обманывает, то ключ открыл доступ в настоящий лабиринт.
        Я уверенно сделал шаг вперёд, и перед глазами появилась иллюзорная проекция Фаерона.
        - Ключ получил ты, странник, но это не конец пути.
        Коль ум остёр, то лёгок будет он.
        Но если ошибёшься, берегись, сраженье предстоит тебе.
        И лишь победа даст тебе пройти.
        Иерарх прочитал стихотворение, как я догадался собственного сочинения, торжественным тоном и растворился в воздухе. Тут всё понятно, мне предстоит не только найти правильный путь, но ещё и отвечать на загадки соскучившегося по общению слепка сознания. Других вариантов всё равно нет, так что, заполнив магическую сеть разнообразными полезными заклинаниями, благо в этот раз лишать меня интерфейса Фаерон похоже не собирается, я отправился блуждать по лабиринту.
        Совершенно ровные, серые, как будто искусственные стены, сделанные из бетона, создавали ложное ощущение своей надёжности. Но это было совершенно не так. Уже через десять метров один из кирпичиков, из которых был сделан пол, щелкнул, а из гладкой стены без каких-либо отверстий выстрелила стальная стрела. Если бы не предвиденье, то она вонзилась бы мне в глаз. Не спасла бы даже реакция, буквально вбитая в меня учителями.
        Дальше я двигался намного осторожнее, постоянно просвечивая окружающее пространство магическим зрением. К слову, это помогало слабо. Все ловушки, которые мне посчастливилось активировать, были механическими и совершенно не отображались в магическом зрении. Тут могла спасти только реакция. На первом же перекрестке вновь появилась полупрозрачная фигура Фаерона. Он небрежно махнул рукой, и перед моими глазами появилась следующая строчка:
        - 6636 - 3, 8118 - 4, 2242- 0, 3316 -?
        А далее пошел минутный отсчёт. Блеск, задания ещё и на время. Догадался, как решить эту задачку, я не сразу. Отвык я решать подобные задания на логику. Когда до конца отведённого мне времени осталось всего пять секунд, я уверенно произнёс:
        - Мой ответ - один.
        Фаерон кивнул и исчез. Тут и надо было всего лишь подсчитать количество кружочков в цифрах, но на то, чтобы понять это, у меня ушло довольно много времени. Нельзя расслабляться, иерарх может появиться в любое время и загадать более сложную загадку.
        Вот так я и продвигался по странному лабиринту, периодически отвечая на вопросы древнего волшебника. Везло мне не всегда. Некоторые вопросы были слишком заковыристые, и мне попросту не хватало времени, чтобы найти правильный ответ. Тогда лицо Фаерона хмурилось, а из ближайших проходов на меня бросалась большая группа мобов, отбиться от которой без потерь удавалось не всегда.
        Самым неприятным в этом лабиринте оказался тот факт, что тут была отключена естественная регенерация, а выпитые зелья не прибавляли ни единички к жизни или мане. Чем чаще я ошибался, тем меньше очков хп оставалось у персонажа. Когда я это понял, то начал экономить магическую энергию и отказался от применения затратных по мане заклинаний. Благо, что большинству мобов хватало обычной огненной стрелы.
        Мне даже на секунду закралась в голову шальная мысль, что здесь происходит все как в реале. Мобы умирают от единственной раны в правильном месте. Если, конечно, допустить тот факт, что в реальности можно стрелять огненными стрелами. За четыре часа моих блужданий по лабиринту я окончательно выбился из сил. Мозг отказывался работать, и я стал чаще ошибаться, что в разы усложнило моё положение. У меня закончилась мана, и в последнем бою пришлось орудовать кинжалами. Я даже с содроганием вспомнил месяцы плена у орков, когда я был практически полностью лишен возможности пользоваться магией.
        Не знаю, как так получилось, но следующий перекрёсток оказался последним. Вдали уже виднелась обитая железом дверь. Передо мной снова возник силуэт Фаерона, и с легкой ухмылкой древний волшебник задал свой последний вопрос:
        - Чем можно поделиться только один раз?
        До усталого мозга не сразу дошёл смысл вопроса. Шестерёнки в голове отказывались проворачиваться, вдобавок ко всему, ужасно болело всё тело. В последнем бою я получил несколько серьёзных ранений, и сейчас шкала жизни тревожно мигала красным. Время утекало с неимоверной быстротой. Вот уже прошла половина, а у меня нет никаких идей. Боюсь, ещё одного боя я не переживу.
        - Мнением, - принял я решение, других вариантов у меня не имелось.
        - Сожалею, но это неправильный ответ, юный архимаг.
        Иллюзия исчезла, а вместо неё метрах в двадцати от меня появилась человеческая фигура. Я узнал её мгновенно, и в душе вспыхнуло пламя. Это была Миранэ.
        Мои кулаки автоматически сжались, а тело рванулось вперёд. Уставший мозг не стал размышлять, как такое могло случиться, как девушка, облачённая всё в тот же скафандр, в котором я её видел на инопланетной станции, оказалась в лабиринте разрушенной столицы Атлантов. На её лице я разглядел смесь изумления и страха. Она что-то говорила, но язык был мне непонятен. Да и мне было откровенно плевать на её слова. У меня осталась только одна мысль - сделать ей как можно больнее.
        Интуиция забила тревогу, когда мой кулак уже летел в сторону её лица. Происходит что-то неправильное. Она совершенно не пытается защищаться. Из глаз текут слёзы, а губы продолжают что-то шептать. Мой кулак останавливается в сантиметре от носа девушки. Его окутывает тонкая плёнка огня. Когда это я успел активировать огненный кулак? Мотаю головой. Миранэ не может быть здесь, да и не стала бы она стоять на месте. На мой мозг вновь оказывается воздействие.
        - Огонёк, приходи, нужна твоя помощь.
        Но стихийный помощник не ответил. Надо справляться самому, понял я задумку Фаерона. Хватит рассчитывать на помощь друзей. Нужно становиться сильнее.
        Я до рези в глазах начал всматриваться в лицо девушки, которая продолжала что-то говорить на неизвестном языке. Её глаза блестели от слёз, стоп, вот оно. Мы с Миранэ сидели достаточно близко, и её глаза точно не были голубыми.
        - Наташа? - удивлённо произнесли мои губы, когда до меня, наконец, дошло, кто стоит передо мной. Девушка облегчённо выдохнула, а её губы растянулись в улыбке. Такой знакомой и родной.
        Морок моментально развеялся, окошко с системными сообщениями замигало, но мне было не до него. Ноги Наташи подогнулись, и она начала заваливаться. Моей реакции хватило, чтобы поймать её в полете и мягко уложить на землю. Она была сильно потрёпана. Одежда испачкана кровью и порвана в нескольких местах, на лице следы копоти и множество царапин.
        - Как ты тут оказалась? - спросил я, после того как достал из инвентаря флягу с водой, и напоил жену. - Что произошло?
        Она с жадностью опустошила флягу и прижалась ко мне. Её тело била мелкая дрожь. Мы просидели так минут пять, я не решался настаивать, а любимая не была готова говорить.
        - Вторая башня оказалась светлой. В смысле, там раньше жил архимаг света. Действуя по твоему примеру, я преодолела стихийную защиту и вошла внутрь. Далее были испытания, - Наташу передёрнуло от одних лишь воспоминаний. - Мне удалось получить ключ, но вот лабиринт пройти не получилось. И тогда сознание Лайтинга предложило сделку.
        - Кажется, мне не понравятся её условия.
        - Я в тебе не сомневалась, - улыбнулась девушка и покрепче прижалась ко мне.
        - Ну-ка расскажи подробности.
        - Он считал из моих мыслей информацию о тебе, закрыться я не смогла, древние маги слишком сильны, и не поверил, что ты сможешь узнать меня в чужом обличье. Я с этим не согласилась, и мы заключили пари. Если ты справишься, то мне открывается доступ в лабораторию, если нет - смерть персонажа, без права на создание нового.
        - Наташ, ты сдурела, соглашаться на такие условия? А если бы ненависть к Миранэ затмила мне разум? Ты представляешь, что бы я почувствовал, если бы причинил тебе боль?
        - Но ты ведь всё сделал правильно, зачем думать о плохом? Это было моё решение, и я о нём не жалею.
        Неожиданно рядом с нами открылся портал, созданный из света. Наташа тут же вскочила, поцеловала меня в губы и, крикнув: - До встречи, - нырнула в него. Секунд пять я осмысливал произошедшее, а потом, выругавшись, открыл окно с системными сообщениями.
        - Внимание, вы изучили заклинание ментальный блок.
        Заклинание: Ментальный блок.
        Тип: Пассивное.
        Класс: Обычное.
        Ранг: 1
        Навык владения: Начинающий. 1/10 0/1000 применений.
        Описание: Сознание волшебника оберегает ментальный блок, теперь врагам намного сложнее повлиять на ваш разум и внедрить ложные явления и образы. По мере роста владения заклинанием ваша защита будет становиться всё сильнее.
        Применение: Пассивно, при наличии необходимого количества ментальной энергии.
        Требования: Ментальный маг.
        Требование ментальной энергии: 10
        Отлично, теперь у меня появилась хоть какая-то защита от вторжения в мой разум. Как только родится Маэлонит, нужно будет устроить тренировки этого заклинания. Как же хочется отдохнуть, но предстоит ещё очень серьёзный разговор с Фаероном. С кряхтеньем поднялся с земли и похромал к виднеющейся метрах в двадцати приоткрытой двери. Посмотрим, что поведает мне древний маг.
        Глава 19 В башне
        За дверью оказался полупрозрачный, переливающийся овал портала, вступив в который, я испытал знакомое чувство полёта и уже через мгновение оказался в развалинах башни, а перед глазами всплыло системное сообщение с описанием награды за успешное прохождение данжа:
        - Внимание, вы прошли локацию стихийный лабиринт. Награда: +2 уровня, подтверждённое звание старший адепт в иерархии империи Атланта, доступ в лабораторию архимага Фаерона, вариативно, в зависимости от разговора со слепком сознания старшего иерарха.
        Ох, не в таком состоянии стоит разговаривать с Фаероном. Хоть регенерация и включилась, и несколько выпитых подряд зелий здоровья пополнили шкалу жизни, но усталость никуда не делась, сложный и длительный по времени рейд даёт о себе знать, голова просто отказывается нормально функционировать.
        В руинах башни обнаружить что-либо ценное не удалось. Магический удар, который привёл к обрушению, был настолько силен, что шансов сохранить целостность не осталось ни у одного предмета. Подняв голову вверх, увидел затянутое тучами небо. Всё, что чисто теоретически могло сохраниться после атаки драконов, давно сгнило и превратилось в хлам под действием естественных факторов.
        Магическое зрение подсказало, что в дальнем конце башни есть заваленный камнями проход на подземный уровень, и мне пришлось потратить по меньшей мере полчаса, чтобы его расчистить. Каменные ступеньки, сделанные из того же загадочного вулканического камня, опускались довольно глубоко под землю. Закончились эти ступеньки глухой стеной, на которой был всего один элемент, выбивающийся из общей картины, - отпечаток человеческой руки. Я мысленно улыбнулся, похоже, эту особенность современные люди переняли у древней империи.
        Приложив руку к отпечатку, почувствовал ментальное давление, которое очень быстро закончилось. Похоже, это некое подобие сканера, считывающего информацию и проверяющего допуск на объект. Допуск у меня был, на абсолютно гладкой стене появились огненные линии, которые через несколько секунд сложились в контур двери. Камень между ними исчез, и моему взору открылась лаборатория древнего мага.
        Разрушительные магические энергии, бушевавшие некогда на поверхности, не смогли пробиться сквозь толстый слой породы, и лаборатория осталась нетронутой. По периметру большого квадратного помещения были установлены массивные столы, заваленные разнообразной мелочью и большим количеством бумаги. Между столами располагались высокие стеллажи, за стеклом которых виднелось множество различных предметов: книги, порошки разных цветов в стеклянных банках, части монстров, плавающие в различных жидкостях, кристаллы различных размеров и ещё куча всевозможной мелочёвки, не поддающейся опознанию с ходу.
        Центр лаборатории был пуст, лишь на каменном полу вырезан портальный узор. Стоило мне сделать шаг внутрь, как появился силуэт Фаерона. Древний волшебник принялся расхаживать по помещению, заложив руки за спину, и произнёс, когда я приблизился к нему:
        - Неплохо, молодой человек, очень неплохо. Не каждый маг способен обуздать свой гнев, тем более маг огня. О взрывном характере огневиков в наше время слагали немало шуток.
        - Почему вы выбрали именно этот образ? - не выдержал и спросил я.
        - Прежде чем ты закрыл свой разум, мне удалось увидеть лишь одну девушку, к которой ты питаешь не самые лучшие чувства. Я, конечно, мог копнуть чуть глубже, но тогда ты бы почувствовал моё вторжение, и застать тебя врасплох не получилось бы.
        Тут он был прав, к Миранэ я предпочитаю относиться так же, как она относится ко всему человечеству.
        - Пока ты проходил испытания, у меня было время обдумать твой рассказ и, сопоставив его с известными мне данными, сделать определённые выводы.
        Фаерон продолжил расхаживать по лаборатории, размышляя на ходу, он мне напомнил одного университетского профессора, который имел точно такую же привычку.
        - Причины войны богов стали мне отчасти понятны. - С этого момента я превратился в слух. - Осталось лишь понять, как некроманты попали в наш мир, ведь преодолеть защиту богов извне было невозможно.
        - Эмм, вы хотите сказать, что кто-то помог им проникнуть в наш мир?
        - Да, юный адепт, некромантией разумные баловались и в наши времена, по большей части это пристрастие коснулось людей, уж слишком заманчива возможность взять под контроль армию мертвых, но мы старались пресекать их деятельность. Не всегда получалось обнаружить такого мага быстро, они очень умело маскировали магические излучения, но и развиться до высоких уровней мы им не позволяли. Дело в том, что для повышения мастерства им нужны были человеческие жертвы, а пропажа людей быстро привлекала наше внимание.
        - А могла деятельность наших некромантов спровоцировать агрессию иномирцев?
        - Маловероятно, - с сомнением проговорил Фаерон. - Хотя…
        Маг задумался, я его не прерывал.
        - Если бы волшебник смог развиться до высокого уровня владения запретным знанием, то он смог бы… - Фаерон перешёл на совсем уж неразборчивый шепот.
        - Смог бы что? - не выдержав, всё же прервал поток его мыслей я.
        - Смог бы призвать сущность из другого мира. А уже эта сущность, вселившаяся в мага и поработившая его, обладая всем спектром запретных знаний, смогла бы набраться силы, подчинить драконов, с их помощью внедриться во все государства, поссорить их и тем самым спровоцировать войну богов.
        Пазл в голове сложился. Теория Фаерона очень хорошо объясняет произошедшее в этом мире. Допустим, что ранее жил некий волшебник, причем, скорее всего, человек, так как дракон, прилетевший к нашему замку, как-то обмолвился, что именно люди являются причиной гибели этого мира. Теперь я знаю, что он, как и все остальные представители его народа, являются всего лишь марионетками в чужих руках, которым, скорее всего, известно истинное положение дел. Так вот этот гипотетический волшебник либо из корыстных побуждений, либо по глупости и незнанию совершил некий ритуал, в результате которого в его душе поселилась сущность из другого мира. Подобное тянется к подобному, так что предположим, что в него вселилась сущность высокоразвитого некроманта из другого мира, у которого накопилось очень много знаний.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Эта сущность начала делиться знаниями, всё глубже проникая в сознание мага, пока в определённый момент не перехватила контроль над телом. Если рассуждать логически, то существует много способов не оставить следов многочисленных убийств и экспериментов над людьми. Самый банальный и простой - это использовать для своих изуверских исследований рабов. Рабство в этом мире существует до сих пор, спасибо оркам, а в древние времена, скорее всего, было распространено повсеместно.
        Как только контроль оказался захвачен, начался второй этап. Скорее всего, память мага оказалась доступна вторженцу, а маги обычно люди неглупые и знающие. С драконами в те времена общались довольно тесно, и информация о том, что они используют ментальную магию, скорее всего, не являлась большим секретом. Использовав сильную сторону магии смерти, неизвестную в этом мире, защиты от которой не было ни у кого, сущность постепенно подчинила себе драконов. Либо всех, либо сначала только верхушку. Здесь, как я знаю из рассказа Миреноторга, врагу помогли эволюционные особенности расы драконов.
        Затем, с помощью способности небесных ящеров принимать облик любого существа, враг внедрился во все государства этого мира и начал войну. Только так можно объяснить одновременное начало боевых действий сразу на всех континентах. Сильные государства помогли истребить драконы, Атланты тому свидетели. Кто-то из богов не стерпел уничтожения своего электората и применил силу, ему ответили другие, и понеслось. Когда не осталось никого, защита мира ослабла, и сущность смогла открыть дорогу своим соплеменникам в этот мир.
        Вот такая картинка сложилась у меня в голове. Единственное, чего я не могу понять, это почему некроманты не уничтожают оставшееся население Лаэди с помощью драконов? Ведь чего проще? Нагнать толпу ящеров и выжечь всё живое. Причина этому наверняка есть. И нужно поскорее её выяснить.
        - Такая версия имеет право на жизнь, - согласился со мной Фаерон, когда я поведал ему о своих мыслях по этому поводу. Никаких системных сообщений я не получал, так что подтверждений моим мыслям не было. - Но сейчас причины произошедшего малозначимы, сейчас важнее решить, что делать дальше, - выдал здравую мысль слепок души древнего мага.
        - У меня есть задание восстановить ваше изобретение, - поведал я архимагу цель своего визита. - Нам нужно проникнуть в храм Торсунвальда, возможно, там удастся получить больше информации, но храм окружает непроницаемый барьер, снять который может лишь работающий кристалл центральной души города.
        - Честно скажу, адепт, у меня нет особого желания управлять разрушенным городом.
        Такого поворота я, честно сказать, не ожидал. Слепок сознания древнего мага ведёт себя как самостоятельная личность, со своими мыслями и желаниями. Это, конечно, логично, что Фаерон не хочет оставаться в разграбленном городе, без каких-либо перспектив, но мне-то что делать?
        - Могу предложить вам выход, - внезапно пришла мне в голову идея. - Город в любом случае нельзя оставить без защиты, слишком много опасных знаний могло сохраниться в руинах, а как я вам уже рассказывал, не все бессмертные стремятся помогать этому миру. Вы рассказываете мне, как восстановить кристалл души города, а я забираю вас с собой. Думаю, совместными усилиями мы сможем интегрировать ваше сознание в управляющий кристалл моего замка. Нам бы очень пригодились ваши знания в грядущей войне. Пока мы будем обследовать храм Торсунвальда, вы сможете оценить ресурсы города и, по возможности, восстановить защитный периметр. Так мы не допустим чужаков к древним знаниям, - выпалив всё это на одном дыхании, я с замиранием сердца стал ждать ответ древнего волшебника. Если привлечь на свою сторону настолько могущественную личность как архимаг, то наши шансы на победу существенно возрастут.
        - Твоя идея мне нравится, адепт, - через мучительные пять минут тишины ответил Фаерон. - Я по своей натуре исследователь. Находиться всё это время в информационном голоде было невыносимо для меня.
        - Внимание, вам доступно уникальное задание мощь древних. Цель: интегрируйте сознание древнего архимага Фаерона с управляющим кристаллом вашего замка. Внимание, Фаерон является неигровым персонажем, и в том случае, если вы отдадите ему управление замком, он получит возможность пользоваться ресурсами хранилища по своему желанию. Соглашаясь выполнить задание, вы соглашаетесь с этими условиями. Желаете принять?
        Ухх, а вот это подстава. Отдать управление замком, пусть и дружественно настроенному, но всё-таки постороннему существу. Мало ли что может измениться со временем? Может, он только прикидывается нормальным и добрым, а на самом деле только и ждёт возможности вырваться из этой, по сути, тюрьмы.
        - Одно дополнение, - не смог сразу принять решение я.
        - Слушаю тебя.
        - Прежде чем воспользоваться дорогостоящими ресурсами или начать строительство чего-либо в замке, вы согласуете это со мной или с любым другим основателем клана и объясняете, зачем это надо сделать.
        Фаерон хмыкнул, а перед глазами появилась системка:
        - Репутация с Фаероном +20, текущая репутация дружелюбие 10/50
        Условия квеста изменились, и я их принял.
        - Очень хорошо, молодой человек, - волшебник потёр руки и продолжил. - А теперь к делу. Восстановить разрушенный кристалл души города невозможно, нужно создавать новый. Для этого необходимо объединить слепки душ всех архимагов. Не знаю, успели ли мои коллеги сделать экстренное сканирование сознания перед смертью тела, но в их башнях должен храниться запасной, обезличенный кристалл. Проблема заключается в том, что попасть в их лаборатории ты не сможешь, там стоит такая же стихийная защита, как и у моей башни. С этим тебе придётся разобраться самостоятельно. Как только все кристаллы будут у тебя, возвращайся ко мне, я скажу, что делать дальше.
        - Внимание, задание душа империи Атланта обновлено. Цель: соберите у себя слепки сознания пяти архимагов и вернитесь к старшему иерарху Фаерону.
        - Я так понимаю, лишнее усиление нам не помешает? - проговорил архимаг, когда я уже направился к выходу из его лаборатории.
        - Да, усиление никогда не бывает лишним, - ответил я иерарху, обернувшись.
        - У меня есть рецепт одного очень интересного зелья, - волшебник махнул рукой, и на одном из столов подсветился небольшой, свернутый в трубочку листок бумаги. - Возьми его, думаю, оно тебе пригодится.
        К моему огромному сожалению, помимо свёрнутого листка забрать что-либо со стола не удалось. Остальные предметы попросту не идентифицировались системой. Халявы, как обычно, не будет. Похоже, эти предметы можно получить только с позволения их хозяина.
        - Задание ремутация обновлено. Вы получили рецепт зелья, позволяющего излечить мутировавшую фауну города Эргиль.
        Высветилось сообщение, как только я развернул листок бумаги. Отлично, то что нужно. Похоже, мы сможем раздобыть для клана несколько видов пэтов. Поблагодарив архимага за подарок, я вышел из развалин его башни.
        - Дополнительная награда за прохождение стихийного лабиринта: возможность интегрировать слепок души архимага Фаерона с управляющим кристаллом замка Прайм. Бонус от симбиоза: +20 % к ёмкости каждого накопителя маны, +25 % скорости возведения построек замка, +40 % к эффективности оборонительных сооружений замка, +50 % к точности поражения магическими башнями, +30 % к дальности обстрела магическими башнями.
        Высветила сообщение система, напомнив тем самым, что за прохождение испытаний полагалась и вариативная награда, зависящая от результатов разговора с архимагом. Оказывается, интеграция слепка души Фаерона с управляющим кристаллом замка даёт довольно ощутимую прибавку к параметрам. Здорово, поход в столицу империи Атланта был явно очень хорошей идеей.
        Недовольное бурчанье Тора я расслышал уже тогда, когда пробирался сквозь выломанные ворота замка. Заинтересовавшись, что же могло вызвать столь бурное раздражение молотобойца, я решил подкрасться и понаблюдать. Открывшаяся мне картина вызвала улыбку на лице. Вместо яростных сражений и великих подвигов Тор, впрочем, как и остальные игроки, имеющие немагический класс, сидел на обломке стены, зарывшись в книги. Пока друзья дожидались нашего возвращения, Альга заставила их заниматься полезным делом - разбором найденной библиотеки, с маркировкой книг по степени ценности хранящейся там информации.
        - Хватит возмущаться, иногда нужно задействовать не только мускулы, - не выдержав, произнёс я, одновременно развеивая заклинание иллюзии. Смоук меня, конечно, обнаружил, но я подал ему сигнал, чтобы он молчал.
        - Да кто же спорит, босс, - радостно захлопнув книгу, пробасил Тор, - но не восемь же часов подряд! Альга - изверг, не дала мне продолжить раскопки гильдии магов и посадила всех за книги, кто вообще сделал её старшей?
        - Без магов эффективность раскопок крайне низкая, - ответила девушка на мой вопросительный взгляд, - я и решила не тратить время зря и заняться полезным клану делом.
        - Молодец, - похвалил я её. - Все продолжают изучать книги, а Танк пока опишет мне, что было после нашего расставания.
        Тор чуть не заплакал, но послушно открыл книгу и начал старательно водить пальцем по строчкам. Читать он явно не любил. Брат улыбнулся и вкратце пересказал, что случилось с группой, после того как я остался возле башни Фаерона. По сути, рассказывать было нечего, друзья просто обошли замок по кругу, оставляя возле каждой башни по одному магу. Уловка с магией воздуха сработала, и Соня, благополучно преодолев стихийную защиту, прошла внутрь башни. Больше пока не вернулся никто, чат у игроков не работает, и узнать, что происходит внутри, ребята не могли.
        Я пересказал свои приключения, порадовал возможностью усилить замок магическим искусственным интеллектом и хотел было присоединиться к друзьям и помочь им в разборе книг, но был отправлен братом в палатку - отдыхать. Мои вялые попытки к сопротивлению были пресечены на корню, и стоило моей голове коснуться мягкой подушки, как сознание отключилось. Через какое-то время я почувствовал возле себя шевеление и, приоткрыв один глаз, увидел, как ко мне под одеяло забирается Наташа. Девушка поёрзала немножко, устраиваясь поудобнее, и моментально засопела. Вымоталась бедняжка, подумал я и вновь провалился в сон.
        Проснулся я от одуряюще приятного аромата кофе, который доносил слабый ветерок в приоткрытую палатку. Словно зомби я вывалился из палатки и, не открывая глаз, пошёл в сторону приятного запаха. Раздались смешки, и я, наконец, открыл глаза. Ребята сидели вокруг магического костерка и завтракали, желудок призывно заурчал, и я с удовольствием присоединился к соклановцам.
        Пока ел, обратил внимание на кучку разноцветных кристаллов, которые лежат возле костра.
        - Неужели, это то, что я думаю? - сделав мощное глотательное движение, спросил я.
        - Да, - улыбнувшись, ответил брат. - Все справились с заданием, и у нас есть полный набор обезличенных кристаллов со слепками душ архимагов.
        Я восхитился профессионализмом друзей. Пройти настолько сложный данж с первого раза - очень хороший результат. Но немного подумав, приуныл. Неужели полученные мной знания ничего не стоят, и я не выделяюсь из массы хороших игроков? Ведь мне пришлось столько всего перенести. Начиная от мучительных тренировок у магистра Роланда, заканчивая изуверским вбиванием знаний в плену у орков. И без всего этого можно было обойтись? Ведь друзья справляются не хуже меня.
        Мотнул головой, отгоняя от себя минутный порыв эгоистической ревности. Ребята вкалывают не меньше меня, пусть их тренеры не столь высокого уровня, но это не умаляет их заслуг, и нужно лишь порадоваться, что у меня подобралась настолько сильная команда.
        Сокланы возвращались в разное время, и большинство сейчас отдыхает, решил не терять времени и, собрав кристаллы, отправился обратно к Фаерону. Истории об их похождениях можно послушать чуть позже.
        Древний маг неимоверно удивился столь быстрому выполнению его задания, и когда я по его просьбе положил все кристаллы в центр лаборатории, подсветил мне один из накопителей маны, встроенный в стену.
        - Для процесса сборки мне потребуется магическая энергия, - пояснил он свои действия. - Тебе необходимо заполнить накопитель полностью.
        Перекачивать ману пришлось минут двадцать, накопитель вмещал 100 000 единиц. Когда процесс завершился, Фаерон по-стариковски кхекнул, хрустнул пальцами рук и принялся плести чрезвычайно сложный узор. Я заворожённо наблюдал за его работой. Настолько быстрой и точной работы мне ещё видеть не доводилось. Королевские маги, за работой которых я наблюдал во время похода по мёртвым землям, и рядом не стоят с этим уникумом. Все его движения плавно перетекают одно в другое, сливаясь в единое сложнейшее плетение. Мне даже показалось, что часть движений волшебника позаимствована из боевых техник рукопашного боя, и он делает их лишь для придания касту особой изящности и красоты.
        С каждым новым движением один из кристаллов поднимался в воздух и зависал перед Фаероном. Движение рукой, и два кристалла, сблизившись, начали как бы сплавляться между собой. Этот процесс сопровождался яркой двухцветной вспышкой от соприкосновения двух стихий. Первыми Фаерон соединил свет и тьму, затем начал интегрировать стихийные кристаллы. Когда все они заняли свои места, оставив лишь один незанятый участок, предназначающийся для стихии огня, архимаг несколькими движениями закончил плетение и растворился в воздухе. На том месте, где он только что стоял, появился пылающий огнём кристалл, а перед моими глазами зависло сложнейшее разноцветное плетение.
        - Активируй его, юный архимаг, - прошелестел в голове голос Фаерона. К такому повороту событий я, честно сказать, готов не был, но быстро сориентировавшись, нашёл участок плетения, над которым волшебник трудился в самом конце своей работы, и заметил, что там не хватает одной энергетической линии. На подгибающихся ногах приблизился к плетению и одним движением руки завершил построение магической формулы. Последний элемент занял своё место, собранный воедино кристалл испустил волну радужного света, которая, ударившись о стены, разбросала и уничтожила всё, что там находилось, но не причинила мне никакого вреда. Через десять секунд буйство магических энергий прекратилось, и на подставленную мной руку опустился разноцветный, ромбовидный кристалл, размером с человеческую голову, содержащий в себе память и знания шести великих архимагов древности.
        - Задание душа империи атланта выполнено. Награда: +2 уровня всем членам отряда. Репутация с нпс фракцией архимаги древности повышена. Текущая репутация союзник 1 уровень. Вы и ваш клан можете покупать или обменивать знания, умения, заклинания, профессии у представителей союзной фракции, вплоть до третьего ранга включительно. Для получения доступа к информации архимаги могут потребовать выполнение соответствующего по сложности задания. Внимание, доступ к заданиям от нпс фракции архимаги древности возможен лишь при интеграции кристалла души с управляющим кристаллом замка. Внимание, объединённый кристалл души обладает колоссальной магической мощью. Пока он находится у вас в инвентаре, все живые существа, как нпс, так и обычные монстры, находящиеся в радиусе километра, чувствуют столь сильный предмет и будут стремиться его уничтожить. Разрушение объединённого кристалла души приведёт к утрате знаний и провалу задания мощь древних. Внимание, любая форма телепортации вместе с кристаллом души невозможна.
        - Не подведи нас, юный архимаг, - раздался у меня в голове незнакомый голос.
        - Не подведи, не подведи, не подведи… - повторились слова ещё несколько раз.
        Вот это мы попали, как преодолеть расстояние до нашего замка, если все мобы в радиусе километра будут сбегаться, словно мотыльки на огонь? С улицы раздались подозрительные звуки. Я выскочил наружу, терзаемый неприятными предчувствиями, и забрался на высокий обломок башни. Интуиция меня не подвела, из многочисленных развалин выбирались толпы мобов, они, не обращая внимания друг на друга, смотрели на меня глазами, полными ярости. Самый смелый сделал первый шаг на площадь, окружающую разрушенную башню архимага огня. К моему глубочайшему удивлению, ничего не произошло, стихийная защита более не функционирует. Как только Фаерон объединил своё сознание с остальными кристаллами, она отключилась, и монстрам ничего не мешает расправиться с одиночкой, у которого в руках находится столь лакомый предмет.
        - Эммм, мне бы не помешала ваша помощь, - написал я сообщение в рейдчат.
        - СРОЧНО, - крикнул я, когда первые ряды мобов ринулись в атаку.
        Глава 20 Прорыв
        За десять минут он очистил прилегающее ко входу в комнату управления пространство, и Фаерон, отключив энергетический барьер, впустил защитный механизм внутрь. Голем занял позицию возле входа и замер в неподвижности. Я залюбовался плавными обводами удивительного изобретения древних. Подключив к процессу осмотра идентификацию, узнал, что голем имеет 200 уровень и является гвардейским стражем дворца с фантастическими параметрами. Вот почему он с такой лёгкостью расправился с толпой 100+ уровневых мобов.
        - Эх, уцелел всего один гвардеец, - с явным сожалением проговорил Фаерон. - Но для обороны от мутировавшего зверья этого хватит.
        - Много элементов обороны сохранило работоспособность? - поинтересовался я.
        - Нет, от былой мощи города остались лишь жалкие, разрозненные осколки. - Не отрываясь от работы, ответил Фаерон. - Я не стал отвлекать волшебный интеллект от работы, а сосредоточился на иллюзорной карте города. На которой то и дело начали загораться разрозненные элементы защиты, вводимые в строй архимагом. Энергии по-прежнему было в обрез, и оказать существенную помощь сражающимся на площади друзьям не представлялось возможным, но судя по отметкам, которые отображались на иллюзорной карте города, они и так неплохо справляются, по крайней мере, на респ не ушёл никто.
        После того как объединённый кристалл души занял свое место в комнате управления, приток новых монстров прекратился, а с уже образовавшейся толпой рейду удалось справиться за два часа. Усталые друзья присоединились к нам с Фаероном ещё минут через двадцать. Группе нужно, по крайней мере, несколько часов на отдых, прежде чем соваться в храм Торсунвальда, а в идеале вообще назначить вылазку на завтра. Мы потратили все самые мощные заклинания с длительным откатом во время отражения атаки мобов, а что нас ждёт внутри, неизвестно, в храме богини жизни нас встретили не очень приветливо, и стоит перестраховаться.
        Пока друзья вяло переговаривались друг с другом и отдыхали от тяжёлого боя, подошел к Наташе и вручил ей свиток с рецептом, полученным от Фаерона. Изучить его самостоятельно, не имея профессии алхимик, я не могу, так что нужно узнать, какие потребуются ингредиенты для создания зелья, избавляющего от мутации. Виата погрузилась в процесс изучения нового рецепта, и я не стал её отвлекать.
        - Как прошли ваши испытания? Удалось раздобыть что-нибудь интересное? - обратился я к магам отряда. Ребята быстро пересказали нам свои похождения. Из их слов следовало, что преодолеть защиту было сложно, но не запредельно. Не знаю, с чем связан этот факт, с тем, что в остальных башнях обитала обезличенная душа, или с другими фактами, но недавний укол эгоизма, который, чего греха таить, терзал меня и сейчас, прошёл. Не уверен, что другие справились бы с прохождением заданий Фаерона, мне удалось преодолеть все задания практически на пределе своих возможностей.
        За прохождение башни ребята пополнили свой арсенал заклинаниями 4 ранга, тем самым существенно повысив свою магическую мощь. Айси достался ледяной шторм - мощнейшее заклинание, наносящее чудовищный урон холодом, увидеть его применение мне не довелось, она активировала его на центральной площади, когда я уже перебрался через крепостную стену, но, по словам друзей, зрелище впечатляющее.
        Калифа получила заклинание оживление теней. С его помощью на определённом участке можно материализовать все тени врагов на 5 минут, причём характеристики теней будут в два раза превышать оригинал моба. Очень полезное заклинание. Джокер изучил камнепад. Из описания я понял, что это заклинание очень похоже на мой плазменный дождь, но вместо раскалённого огня на врагов с большой скоростью падают камни размером с человеческую голову. Соне повезло немного меньше остальных, ей попалось не иллюзорное заклинание, а усиливающее, так сказать, по её основной специализации. Бафф попался чрезвычайно мощный, накладываемый одновременно на всю группу - групповой алмазный доспех. Раз в сутки Соня сможет на 10 минут повысить сопротивляемость физическому и магическому урону группы на 70 %. Так вот почему я получал столь незначительный урон, когда медленно летел на обломке стены дома. Соня опробовала новое заклинание.
        Но больше всех повезло Наташе, благодаря её безрассудному поступку, поставившему под угрозу её виртуальную жизнь, она отхватила редкое заклинание 4 ранга полное восстановление. Когда она доведёт его каст до автоматизма, то раз в 18 часов сможет по щелчку пальцев восстановить здоровье любого игрока или нпс. Причём, помимо полного восполнения всех шкал - жизни, маны и бодрости, с цели будут сняты и негативные эффекты. Мне, конечно, не хочется поощрять такое поведение, но не восхититься полученным заклинанием я не мог.
        В общем, остались довольны все, за исключением воинов, которые занимались изучением книг и плюшки не получили.
        - Кир, советую тебе изучить эту книгу, - протянул мне потрёпанный фолиант брат. Я принял из его рук книгу и прочитал название - «Стихия огня, от любителя до мастера. Расширенный курс для высших магических академий». Пролистав несколько страниц, я не сразу отошел от шока. В этой книги оказались подробные рисунки узоров множества заклинаний первого, второго и третьего рангов.
        - Это настоящее сокровище, спасибо, - ничуть не покривив душой, поблагодарил брата. С такой книгой я смогу вдумчиво подобрать себе несколько новых полезных заклинаний и оставить место для ментальных плетений. Всё же общее количество заклинаний сильно не увеличилось, и надо подбирать их с особой тщательностью.
        - Найденная нами библиотека оказалась очень богата на полезную информацию, там отыскались точно такие же учебники по всем магическим направлениям. Меньше всех повезло воздушникам, эта книга серьёзно повреждена, и многие страницы нечитабельны, но, может, гильдейские маги найдут способ восстановить их.
        - Я закончил анализ сохранившей работоспособность инфраструктуры и вывел все доступные мне элементы на карту города, - проговорила проекция Фаерона, внезапно появившаяся возле меня. Мы столпились вокруг иллюзорного макета разрушенного города, на котором разными цветами мигало порядка десяти отметок, разбросанных по приличной площади. Зелёным, говорящим об абсолютной исправности, цветом была помечена всего лишь одна цель. - Это малый охранный каменный голем. Судя по всему, он оказался под завалом и не смог выбраться, так как особых повреждений механизм не получил, то голем ушел в режим ожидания с минимальным потреблением энергии. Если его откопать, то в нашем распоряжении будет ещё один сильный охранник. Остальные механизмы серьёзно повреждены и требуют ремонта. Без специальных навыков вы его сделать не сможете, поэтому они бесполезны.
        - Что насчёт восстановления периметра? Есть идеи, как обеспечить надёжную охрану от нежелательного проникновения? - спросил я у Фаерона.
        - Идея есть, но реализовать её будет сложно, да и 100 % уверенности у меня нет, - замялся магический интеллект.
        - Можете изложить суть проблемы?
        - В моей памяти сохранилась информация о двух секретных стратегических запасах, сделанных императором на экстренный случай. Все они находятся за пределами города, в хорошо защищённом и охраняемом подземном убежище, и судить об их сохранности я не могу. Но то, что там должны храниться боевые кристаллы, способные заменить разрушенные в охранном периметре, знаю точно. Если их не разграбили, то там можно найти много всего интересного и полезного.
        Блеск, нам предстоит отыскать и проникнуть в древний бункер, и интуиция мне подсказывает, что ничего хорошего внутри нас не ждёт.
        - А в чём подвох? - настороженно спросил я.
        - А подвох в том, что их охраняют как минимум трое вот таких гвардейцев, - он указал на застывшего возле входа металлического голема, - а допуск есть лишь у императора и членов его семьи.
        Все непроизвольно повернули головы к механизму древних. Друзья могли лицезреть, что осталось от мобов после работы гвардейца, а я дополнил увиденное красочным описанием. Впечатлились все.
        - Это, конечно, всё отлично, но, босс, ты спросил у нашего нового знакомого о цели похода? - отвлёк меня Тор от мыслей, как справиться с тремя големами 200 уровня.
        - Эмм, если честно, то нет.
        Все головы повернулись на меня, а мне ничего не оставалось, как сконфуженно улыбнуться.
        - И что это за цель? - поинтересовался Фаерон.
        - Нам нужны амулеты, способные защитить разум от ментального воздействия. Первая экспедиция, организованная в Эргиль, нашла шкатулку с такими артефактами в руинах гильдии магов. За прошедшие века они практически выдохлись, а общий враг часто применяет ментальное подчинение, нужна защита.
        - Помню, уже непосредственно после нападения мы начали разработку подобных амулетов, первые версии получились довольно сырыми и неудобными в использовании, требовалось большое время для симбиоза плетения с человеческим мозгом, но функцию свою они выполняли. К сожалению, доработать наше изобретение и поставить его производство на поток нам не позволили. Некроманты оказались очень хорошо осведомлены о нашей силе и предпочли уничтожить империю в самом начале войны.
        - Вы поможете нам? Сможете изготовить новые? Или, возможно, общими усилиями мы сможем доработать магическую формулу? - полупредложила, полуспросила Виата. Фаерон пристально посмотрел на неё, мотнул головой, как будто отгоняя назойливую мысль.
        - Вряд ли ваши маги смогут мне помочь, - с изрядной долей скепсиса в голосе ответил девушке архимаг. - Если вы так радуетесь обычным учебникам по магии, которые изучали на младших курсах магической академии Атлантов, то мастерство ныне живущих волшебников находится на гораздо менее развитом уровне, нежели знания доступные мне. После слияния сознаний всех архимагов мои возможности резко усилились. Давайте поступим так. Хоть мы и стали союзниками, но подстраховаться я просто обязан. Я передам вам рецепт изготовления защитных амулетов после того, как вы интегрируете кристалл души в ваш замок. Если вы погибнете во время штурма императорского склада, у вас будет стимул вернуться за мной.
        - Мы бы в любом случае вернулись за вами, - возмутился недоверию я.
        - Молодой человек, я пережил уничтожение и разграбление своего дома и тысячи лет существовал в замкнутом пространстве разрушенной башни, о каком доверии может идти речь? Может, всё, что вы рассказали, искусно отрепетированная провокация, цель которой - завладеть знаниями древних.
        Тут мне крыть было нечем, пришлось согласиться с требованием Фаерона.
        - Договорились, - обратился к архимагу я, а сам подумал, что перед внедрением его сознания в управляющий кристалл Прайма, нужно перепрограммировать божественный накопитель так, чтобы любое изъятие маны согласовывалось с одним из глав клана. Полностью доверять существу, столетия заключённому в башне, нельзя. Мало ли что случилось с его виртуальными мозгами. Но вслух озвучил совершенно другое:
        - Сегодня в храм Торсунвальда не пойдём, дождемся откат умений и заклинаний, но чтобы не сидеть на месте, предлагаю прогуляться и откопать каменного голема, лишним он точно не будет.
        Глава 21 Храм
        Время до рейда в храм верховного бога прошло довольно буднично. Голема откопали быстро. Место его захоронения располагалось не так далеко от дворца, а поголовье рядом обитающих мобов нами было серьёзно сокращено. Как только мы заполнили опустошённый за прошедшие столетия накопитель, располагающийся в теле голема, механизм моментально активировался.
        Мастерство древних магов впечатлило всех. Охранный механизм выглядит внушительно. Так же как и его металлический собрат, по габаритам он неотличим от обычного, хорошо тренированного человека. Заготовку создавал очень талантливый и искусный скульптор, знающий анатомию человеческого тела на отлично. Грудь, руки и ноги голема были защищены странным серым металлом. Он был невероятно тонким и в точности повторял все изгибы механизма, но сомневаться в прочности и защитных свойствах этого материала не приходилось. Вооружен 125-уровневый страж двумя обоюдоострыми топорами, по габаритам лишь немногим уступающими оркским.
        Фаерон переподчинил голема мне, и в интерфейсе появилась дополнительная командная панель, позволяющая управлять новым юнитом. Больше нам в городе делать было нечего, и мы вернулись к развалинам гильдии магов. До темноты ещё есть время, и тратить его впустую слишком расточительно. Защита храма Торсунвальда исчезла, и здание манило нас к себе. Я практически слышал его зов:
        - Войди внутрь, и тебе откроются все тайны мира.
        Но я удержался, тайны никогда не открываются просто так, их приходится буквально выгрызать зубами, проливая море виртуальных пота и крови. Неугомонные игроки продолжили раскопки, бурно обсуждая любую, даже самую банальную находку. Айси откопала золотую монету империи Атланта, и девчонки сбежались посмотреть на находку. Всё же женщины остаются собой в любом мире. Мне кажется, любовь к драгоценностям и всяким побрякушкам заложена в них на генетическом уровне. Я же, сбросив в инвентарь опостылевшую броню, облокотился на нагретый солнцем камень и погрузился в изучение магического учебника. Голем патрулировал прилегающую территорию, так что можно было спокойно заниматься повышением своей магической грамотности.
        Этот процесс настолько меня увлёк, что опомнился я уже с наступлением темноты. Я поймал себя на мысли, что читать стало неудобно, и не помешает активировать ночное зрение. Я перевёл взгляд на развалины гильдии магов. В воздухе горели несколько световых шаров, довольно неплохо разгоняющих сумерки, а игроки по-прежнему увлечённо разбирали завалы.
        Пока меня никто не отвлекает, нужно структурировать полученные знания. По мере изучения нового материала я понял, насколько поверхностны были мои магические познания. В империи Атланта к образованию юных волшебников относились очень серьёзно. Они не просто заучивали нужные плетения, а подробно изучали структуру каждого заклинания. Автор учебника неустанно повторял, что без понимания принципов построения магических формул маг не добьётся высот и не раскроет и половины своего потенциала силы.
        В начальной главе книги подробно описаны заклинания первого ранга. Прежде чем перейти к изучению структуры, автор подробно описывает историю создания плетения, эффекты, способы применения, известные комбинации. Далее идёт подробнейший рисунок магической структуры, со всеми узлами и энергетическими линиями, с пояснениями, почему нужно их прокладывать именно таким образом.
        За время изучения книги уровень владения профессией подскочил на 2 %, и это я просмотрел лишь плетения первого ранга, решив впитывать информацию последовательно. На данный момент у меня занято всего шесть слотов под заклинания первого ранга из тринадцати. В книге описано восемнадцать обычных плетений, многие из которых мне очень понравились. Проблема заключается в том, что свободных очков заклинаний у меня не так много, всего шесть, а впереди меня ждут более сильные магические конструкты, да и место для ментальной магии нужно оставить.
        Меня заинтересовали сразу четыре заклинания. Блуждающий огонёк - маг создаёт небольшой сгусток пламени, который летает вокруг врагов и отвлекает их внимание. При должной прокачке огонёк способен сбить каст вражеского мага. Огненный шаг - увеличивает скорость бега и делает невозможным обнаружение следов. Огненная земля - небольшой участок земли диаметром пять метров превращается в раскалённые угли. Каждый враг, оказавшийся в области действия, получает ежесекундный урон огнём. Огненная капля - после каста на врага обрушивается небольшая капля огня. Заклинание привлекло простотой плетения, его можно применять достаточно часто. Если я когда-нибудь заполню все слоты ранга и отправлюсь за уникальным заклинанием, мне нужно иметь в своём арсенале разнообразные плетения, которые помогут мне справиться с любой задачей.
        От изучения чего-либо пока воздержался, нужно прочитать книгу полностью, а потом уже делать выбор, к тому же свободные очки заклинаний понадобятся для активации ментальных плетений. Эх, нужно скорее повышать уровни, очков развития катастрофически не хватает.
        - Кир, сводный отряд альянса выдвинулся в вашу сторону, - отвлекло меня от размышлений сообщение Лехи. - От нашего клана отправилась Найт, от Гарнизона - Сандра, также принял участие Мистик, а Призрак послал свою заместительницу, зовут Недотрога, по его словам, отличный обоерукий боец. По твоей просьбе включили в состав рейда представителя ВАРГов, парень молодой и толковый, к тому же маг воздушник, ник Аэрус. Готовим договор слияния наших альянсов, подключили юристов, чтобы всё было оформлено грамотно.
        - Отлично, молодцы, продолжайте работать, - похвалил друга и, поднявшись с порядком остывшего каменного обломка, отправился в палатку, предварительно предупредив всех, что выхожу в реал. Нужно хорошо отдохнуть перед завтрашним походом.
        Здание храма выглядит абсолютно неповреждённым. На нём нет ни одной царапины или выбоины, хотя уже в пяти метрах от входа, где ранее располагалось защитное поле, площадь буквально перепахана от бушевавших когда-то давно энергий. Стоило нам пересечь незримую черту, отделяющую храм от остального города, как отряд буквально вдавило в землю. Все попадали на ровно уложенные кирпичики брусчатки, нисколько не изменившиеся за прошедшие столетия. Сопротивляться божественной магии, которая всё ещё осталась в храме, некогда бывшим домом одного из сильнейших существ этого мира, нам не под силу.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Чувствую на тебе печать моей жены, - внезапно прозвучал властный металлический голос в моей голове. И судя по взглядам, которыми обменивались обездвиженные друзья, его слышал не только я. - Хм, ты касался обломка моего посоха, интересно. - Продолжил читать мои достижения, словно открытую книгу, подавляющий волю голос. - Можешь зайти, смертный, раз Зиала отметила тебя, значит, ты достоин, по крайней мере, разговора.
        Сковывающая меня магия перестала действовать, и я поднялся, но остальные остались лежать на камне безвольными куклами. Попытавшись отправить сообщение в чате, получил системное уведомление, что в этой локации обмен сообщениями невозможен.
        - Освободи моих друзей, они не будут входить внутрь, - громко произнёс я в пустоту.
        - Нет, всё останется так до конца, - ударил по ушам голос бога и уже тише добавил, - а потом я решу, что с вами делать.
        Как-то мне не очень понравилась эта его фраза «до конца». Но спорить с голосом у меня желания не было. Прежде чем подняться по ступенькам храма, положил игровые тела друзей в более удобные позы. Лежать лицом на холодном камне было очень неприятно, а сколько продлится разговор, я не знаю.
        Внутри храма горел магический свет, и по-прежнему отсутствовали следы сражения. В центре огромного зала располагается гигантская, пятнадцатиметровая статуя мужчины, подпирающая собой крышу строения. Если каменного голема создавал талантливый скульптор, то статую бога сотворил гений. Она было настолько детализирована, что даже с такого расстояния я мог рассмотреть каждую морщинку на суровом лице мужчины. Глаза статуи горели яркой синевой, на голове красовалась корона, а тело скрывал серебристый плащ, из-под ткани которого виднелась лишь одна рука, держащая посох.
        У ног статуи располагалась большая чаша, в которой горел странный, радужный огонь. Я залюбовался удивительным зрелищем. Пламя меняло свой цвет каждую секунду, порой создавая изумительнейшие сочетания. Я заметил, что огонёк совсем маленький, высотой всего в полметра, а пространства в золотой чаше остаётся ещё много. Видимо, раньше, во времена расцвета, она была заполнена волшебным огнём целиком.
        Всё оставшееся помещение было пустынно, лишь на стенах я разглядел выгравированные барельефы. Среди них я узнал лицо Зиалы и догадался, что тут изображены младшие боги пантеона. Помимо богини жизни я насчитал ещё три изображения.
        - Вейран - бог смерти, Ниали - богиня удачи и Марган - бог войны, - вновь раздался голос в моей голове. Когда Торсунвальд, или некая другая сущность, разговаривающая со мной, произносил имена своих коллег, возле соответствующего барельефа на секунду вспыхивал радужный огонёк. Как мне надоело, что каждый норовит забраться в мою многострадальную голову. Нельзя что ли говорить нормально, по-человечески? От оглушительного смеха я чуть не оглох. Отсмеявшись, голос пояснил:
        - Боюсь, что если я заговорю с тобой реальным голосом, твоё тело распылит на атомы. Я даже не уверен, сможешь ли ты воскреснуть.
        - Тогда не будем это проверять, - тут же пошёл на попятную я, кто знает этих богов, может, реально, от одного слова наступит смерть персонажа. - Но как ты можешь быть жив, боги же уничтожили друг друга?
        - Я не совсем жив, точнее совсем не жив. Моё тело смертельно ранено и умирает. После обращения к выжившим я потратил последние силы, чтобы создать сферу отрицания и поместить в неё своё тело. Время внутри сферы течёт ничтожно медленно, а пока жив хоть один бог, чужеродные сущности не могут развернуть полномасштабное вторжение. Пока горит огонь в моём храме, некроманты не могут активировать мост между мирами, и у разумных есть шанс отстоять своё право на жизнь.
        - Ты можешь рассказать о вторжении, как это случилось?
        - А ты наглеешь, человек, в былые времена за такое обращение я мог наложить вечный дебафф, уменьшающий параметры персонажа на 99 %, если говорить понятным тебе языком.
        Я сглотнул, и действительно, чего-то мой борзометр сегодня зашкаливает. Не хочется получить божественное проклятье.
        - Я хотел сказать, не могли бы вы мне рассказать, как произошло вторжение в этот мир.
        Торсунвальд продолжил более радушным голосом.
        - На самом деле ты практически до всего дошёл своим умом, ошибки были лишь в незначительных деталях. Жаль, истинный смысл происходящего открылся мне слишком поздно. Иномирная сущность, завладевшая разумом молодого и талантливого волшебника, смогла скрыть природу своего происхождения даже от богов. Я до последнего боя был уверен, что причиной нашей вражды была конкуренция за умы разумных, зашедшая слишком далеко. К огромному сожалению, сущность, не принадлежащая этому миру, была скрыта от взора богов. Вероятное будущее было окутано пеленой тумана, тогда я думал, что это связано с непредсказуемостью действий своих конкурентов, и стремился их уничтожить, впрочем, как и они нас.
        - Вы сказали молодой и талантливый маг, не некромант?
        - Нет, обычный юноша, ну, не совсем обычный, для своего времени он был гением, чей эксперимент случайно открыл кратковременное окно в другое измерение, из которого в наш мир проник всего лишь один дух.
        - Вы знаете, как его звали?
        - Сейчас он называет себя Властелином, и совершенно не важно, кем он был раньше, это уже совершенно другое существо. Он исполнил свой план лишь частично, по задумке Властелина, боги должны были уничтожить сами себя. И больше никто не помешал бы армии его голодных сородичей высосать жизнь из планеты, что они уже проделывали не раз. Но мне удалось победить верховного бога враждебного пантеона и наложить непреодолимую для него сферу отрицания, - голос Торсунвальда замолчал.
        - Но как вы это узнали? Вы же всё это время находитесь внутри сферы.
        - Властелин не может мне навредить, сфера не допустит этого, но он смог переместить её в своё убежище. Сфера спокойно пропускает любые звуки. Он часто приходит и рассказывает, что сделает с моим миром, с населяющими его разумными. Его раса является энергетическими паразитами. Они перемещаются от одного мира к другому и порабощают, или уничтожают всё живое. Всё зависит от эволюционных особенностей расы-жертвы. Он подробно мне рассказал, как стравил все народы между собой, теша своё самолюбие и понимая, что я уже ничего не смогу сделать. Как спровоцировал атаку бога леса, покровительствующего эльфам, замаскировав гибель его верующих под атаку конкурирующего пантеона драконов. Мне ничего не оставалось, как слушать его рассказ и в бессильной злобе проклинать свою глупость и глупость своих собратьев. Вражда между пантеонами была всегда, но раньше мы использовали для интриг смертных и никогда не применяли свою силу друг против друга. Мой пантеон был самым большим, но сила отдельно взятого бога значительно уступала верховным покровителям других рас. Первой пала Зиала, ты видел, как это случилось:
хитростью проникнув в её храм, рабы Властелина заманили её в аватар и уничтожили его. Вместе с ним моя жена лишилась большей части своей силы и не смогла ничего противопоставить последовавшей атаке на её божественную сущность. После смерти Зиалы мы стали слабее, и когда пришла пора финальной битвы, не справились.
        - Я могу как-нибудь вам помочь? - спросил я, после того как прослушал откровения умирающего бога.
        - Нет, никто не в силах мне помочь, с такими ранами не справилась бы и богиня жизни.
        Торсунвальд замолчал, я буквально почувствовал, как воспоминания о любимой причиняют ему невероятную боль.
        - Смерть Властелина предотвратит вторжение его соплеменников? - задал я следующий, не менее важный вопрос.
        - С его гибелью некому будет активировать мост между мирами. Связи со своей расой у него нет, эксперимент человеческого мага выдернул его сущность случайно, и остальные не знают куда. Его смерть не исключает возможность вторжения в будущем, но к этому времени, возможно, в этот мир придут новые боги, более разумные, нежели мы, и смогут защитить его.
        - Как убить Властелина?
        Вот она - цель проекта Альфа. Со смертью Властелина этот мир будет спасён.
        - Это будет непросто. Он очень хитёр и осторожен. Предпочитает оставаться в своём убежище и действовать руками марионеток. Властелин набрал огромную мощь, впитав часть силы развоплощённых богов, и практически сравнялся с нами по могуществу. Пробить его защиту сможет лишь оружие бога.
        - Ваш посох можно восстановить?
        - Нет, смертные не в силах это сделать, но выход есть.
        - Какой?
        Почему приходится вытягивать информацию клещами, подумал я.
        - Потому что я не доверяю смертным, - прогрохотал голос Торсунвальда. Упс, я и забыл, что он может читать мои мысли.
        - Так ведь я не обычный смертный. Я пришёл из другого мира, и в случае смерти этого, погибнет и мой. Мне незачем вас обманывать, я хочу спасти свою планету, а для этого мне надо защитить Лаэди.
        Торсунвальд замолчал, видимо, обдумывает сказанное мной и попутно сканирует мою память. Пусть, скрывать мне нечего. Я даже максимально открылся, чтобы показать чистоту своих помыслов.
        - Внимание, ваше репутация с богом справедливости Торсунвальдом повысилась, +50, текущая репутация дружелюбие 40/50.
        Ого, похоже, я прошёл проверку.
        - Хорошо, я поверю тебе, смертный, - донёсся до меня спокойный, уверенный голос существа, принявшего решение. - Там, где прошла последняя битва, остались тела моих братьев и сестёр. Марган, как истинный бог войны, не выпустил оружие из рук даже после своей смерти. Властелин не может им воспользоваться, это право надо заслужить. Он не смог даже прикоснуться к оружию брата. Тебе нужно найти его, - окно с системными сообщениями призывно замигало, всё потом. - Положи руку на алтарь, - приказал Торсунвальд.
        Сглотнув виртуальную слюну, я положил свою руку на край чаши. Радужный огонёк, до этого момента располагавшийся в её центре, пришел в движение. Мгновенно переместившись вплотную, он запрыгнул на мою руку. Я почувствовал приятное тепло, и через несколько секунд обзор закрыло системное сообщение:
        - Внимание, на вас наложено божественное благословение, все ваши характеристики навсегда увеличиваются на 20 %.
        Вот это я понимаю бафф, ошарашенно подумал я, а Торсунвальд, усмехнувшись моим мыслям, продолжил:
        - Теперь ты сможешь поднять оружие Маргана, и когда будешь достоин, воспользоваться им, либо передать это право другому, линии вероятностей подсказывают мне, что такой вариант возможен. Но если ты решишься на такой шаг, выбирай союзника тщательно, я вижу в твоём окружении скрытого врага.
        - Кто? - только и смог произнести я, ошарашенный полученной информацией.
        - Не знаю, у меня практически не осталось сил, а враг умеет маскироваться. Им может оказаться любой. Будь осторожен.
        - Буду, - пообещал я. Об этом подумаю несколько позже, очень хорошо подумаю. - Как мне найти логово Властелина?
        - Мой посох связан со мной. Когда ты найдёшь все восемь осколков, то узнаешь, куда Властелин забрал моё тело. Он не знает, что притащил в своё укрытие, говоря твоим языком, шпионское устройство. Защити свой разум, его марионетки не должны узнать об этом, иначе он скроется, и найти его новое логово будет уже невозможно. Он очень силён, прежде чем решиться на атаку, тебе нужно набрать больше силы. Я тебе в этом помогу. Вижу, ты не смог воспользоваться частичкой моей сущности, полученной у первого найденного осколка посоха?
        - Не смог, - подтвердил я. Все попытки улучшить какой-либо предмет заканчивались системным сообщением, что данное действие пока мне недоступно.
        - Прими мой дар, и прощай, Бессмертный.
        Радужный огонёк окутал сферу огня, из моего инвентаря исчезла частичка божественной сущности, цвет отображения масштабируемого предмета изменился, а я очутился на площади перед храмом. Рядом со мной стояли ничего не понимающие друзья, еще секунду назад валяющиеся на земле, а вокруг храма вновь появилась непроницаемая плёнка защиты. С замиранием сердца я открыл свойства моего нового оружия.
        Название: Сфера чистого пламени
        Тип: Оружие
        Класс: Божественный, масштабируемый
        Прочность: Неуничтожимый
        Урон 100 + уровень = 177
        Интеллект +5*уровень = 385
        Мудрость +7* уровень = 539
        Мана +60* уровень = 4620
        Жизни +40* уровень = 3080
        Защита от магии +10%
        + 10 000 к прочности щитов (Огненная кожа, защитная полусфера и огненный доспех)
        +10 % к урону магией огня
        Количество слотов под заклинания: Без ограничений.
        Божественные свойства: Оружие может принимать любую форму по желанию владельца с сохранением всех параметров. Оружие возвращается к владельцу по его желанию. Оружие игнорирует 50 % защиты цели.
        Невозможно украсть/сломать/потерять.
        Требования: Личный дар игроку Кирик де Стар от бога справедливости Торсунвальда.
        Цена: невозможно продать.
        Я стоял на месте, разглядывая зависшую в метре от меня сферу, внутри которой бушевал радужный огонь, и не мог вымолвить ни слова. Друзья попытались задать мне вопросы, но увидев моё изменившееся оружие, притихли. Я подсчитал, какой урон смогу выдавать за удар, и от полученных цифр немного завис. Выходило, что использовав кольцо огня, урон от которого на максимальном уровне развития достиг 120, я нанесу порядка 26 тысяч урона всем в радиусе действия. И это от одного заклинания. Огненные шары, которые я могу кастовать каждые пять секунд, теперь наносят по 20 тысяч урона в радиусе трех метров, а ещё есть урон обжигающего дебаффа. Боюсь даже представить, что натворит плазменный дождь или аватар огня.
        - Эмм, босс, - отвлёк меня от мыслей Тор. - Ты ничего не хочешь нам рассказать?
        - Да, хорош зависать, Кир, - поддержал бойца брат. - Что удалось узнать?
        Пересказ событий в храме не занял много времени. Умолчал я лишь об одном, о том, что в нашем клане притаился враг. Что делать с этой информацией, я пока не знал. Слова бога поселили в душе тревогу. Нужно все обдумать в спокойной обстановке, пока я не начал подозревать всех подряд.
        - Можешь показать свойство твоей обновлённой сферы? - с любопытством спросила Наташа. Я выполнил её просьбу, и народ завис точно так же, как я несколько минут назад, осмысливая новую информацию.
        - А что значит, может принимать любую форму? - первой отошла от шока Айси.
        Я мысленно приказал сфере измениться, и уже через мгновение в моей руке оказался кинжал с полуметровым радужным лезвием и удобной деревянной рукояткой. Следующая мысль - и кинжал превратился в боевые перчатки с радужными шипами, ещё одно изменение - и на грудной пластине брони появилась перевязь метательных ножей.
        - Здорово, - восхитилась девушка. - Думаю, усиление твоего оружия нам очень поможет в борьбе с охранниками тайника императора. Гвардейцы чрезвычайно сильны, справиться с ними будет непросто.
        - Ты права, усиление произошло очень вовремя. Раз драться в храме Торсунвальда не пришлось, предлагаю направить нерастраченную энергию на вскрытие кладовки императора.
        Друзья поддержали меня слитным криком, и, оставив каменного голема во дворце, чтобы не рисковать древним механизмом, мы отправились по координатам, переданным нам Фаероном.
        Строки системного сообщения, полученного во время разговора с богом, грели мне душу. Наконец-то я узнал, что нужно сделать, чтобы победить:
        - Внимание, для победы вам необходимо найти оружие бога войны Маргана, и заслужить право им воспользоваться. Но знайте, что любое оружие это лишь инструмент. Судьба этого мира зависит от того, в чьих руках он окажется.
        Что же, надеюсь моя рука окажется достойной.
        Глава 22 Добыча
        - Крит х3, вы нанесли взрослому хитинозавру 154 уровня 97 456 единиц урона. Жизнь 0/ 1 500 000. Взрослый хитинозавр убит.
        И это был обычный каст огненного шара. Я пребывал в блаженном состоянии эйфории. Обновлённое оружие было идеальным. Я мог в одиночку, не особо напрягаясь, раскидать группу мобов из 10 - 15 особей, превосходящую меня по уровню вдвое. По предварительной договорённости с друзьями, мы шли открыто и довольно шумно, чтобы провоцировать агрессию мобов. Этим мы достигали сразу двух целей: разведка перспективных для будущего приручения особей и прокачка владения магией огня. До заветного звания магистр во владении основной стихией мне осталось набрать 250 миллионов урона, и с обретением божественного оружия эта цифра начала резко уменьшаться.
        Также значительно увеличилось доступное мне количество магической энергии. Шкала маны выросла практически до 20 000 единиц. Вместе с геройской абилкой океан маны я смогу пребывать в форме аватара огня около двух минут. Даже страшно представить, что я смогу натворить за это время. Руки чесались опробовать мощные заклинания, но из-за длительного отката делать это я не стал. Нужно приберечь этот козырь.
        До места, где раньше располагался первый склад императора, добрались быстро. Всё же в нашем распоряжении не так много времени, и путь к маркеру, обозначенному Фаероном на карте, был довольно прямолинейным. Мы остановились возле огромного кратера, диаметром не меньше пятисот метров. Он был частично заполнен грязной, серо-коричневой водой.
        - Ты уверен, что в этом мире не изобрели атомную бомбу? - нарушил всеобщее молчание Тор. Что сказать, молотобоец озвучил всеобщую мысль. Эта воронка очень напоминала место взрыва ракеты огромной мощности.
        - Здесь нам делать нечего, - разочарованно проговорил я. Эх, шансы заполучить сокровища древних сократились ровно вдвое. - Теперь придётся огибать половину города, вторая отметка располагается в противоположной от нас стороне.
        До второй точки добирались часов пять. Продвижению сильно мешали толпы мобов, концентрация которых вне защитного периметра города сильно возросла. Всё же боевые артефакты существенно сдерживали наплыв монстров. Поэтому мы старались держаться вплотную к охранному контуру. Это не уберегало нас от затяжных боёв полностью, но минимизировало шанс нарваться на серьёзную стаю.
        Вторая заначка императора уцелела. По крайней мере, пейзаж этой местности ничто не нарушало. Фаерон обозначил лишь примерную область расположения склада. Точной информации в его базе данных не было. Чтобы отыскать вход, потребовалось довольно длительное время. Атланты умели делать надёжные убежища, скрытые от посторонних глаз. Нам на помощь пришли Альга и Смоук. В арсенале собирательницы оказалось очень хитрое поисковое умение, позволившее локализовать район нахождения подземных сокровищ, а скрытник отыскал замаскированный вход.
        Как только прочность каменной плиты, усиленной магией, перегораживающей вход, опустилась до нуля, чего мы добивались добрых сорок минут, раздался оглушительный вой сирены, и из образовавшегося провала стремительно выскочили три неясные тени. Такой вариант событий мы предусмотрели, Соня заблаговременно наложила на группу баффы, но среагировали на молниеносный выпад гвардейцев с опозданием. Металлические големы двигались очень быстро. Их тела, сделанные из серебристого металла, постоянно изменяли свою форму, и создавалось впечатление, что они созданы из жидкости. Как в одном старом фильме про термитора, или как-то так, не помню уже, он почему-то очень нравился деду, а я смотрел его за компанию.
        Первым отправился на респ Смоук. Парень привык, что в инвизе его обнаружить практически невозможно, и поплатился за это. Три механизма буквально исполосовали его ударами, когда тихушник попытался зайти им за спины. Шкала жизни у игрока этого класса небольшая, так что Виата не успела даже завершить каст лечилки, а делает она это очень быстро. Когда Соня, по приказу рейдлидера, наконец, активировала алмазную кожу, стало намного легче. Всё же узор у заклинаний 4 ранга очень заковыристый, а времени на тренировки было мало. Но даже несмотря на 70 % резист к физическим и магическим атакам, големы 275 уровня наносили ощутимый урон. Охранники сокровищ императора были посильней уцелевшего гвардейца, если за 10 минут мы не обнулим их шкалу жизни, то нам крышка, промелькнула в голове паническая мысль, но я отбросил её и скомандовал:
        - Всем разорвать дистанцию.
        В глазах зародилось пламя, мгновенно окутавшее всё тело. В форме аватара истинный огонь не щадит ни друзей, ни врагов. Две струи плазмы врезались в серебристые силуэты мобов. Удивляться произошедшим изменениям не было времени, я сосредоточился на бое. Огромный входящий урон мгновенно перекинул агрессию големов на меня, и я с удивлением заметил, что их тела выдерживают чудовищную температуру без малейших следов деформации. Да они даже не потеряли мобильности, носятся вокруг меня, как будто ничего не изменилось, и с невероятной скоростью наносят удары конечностями, превратившимися в острейшие клинки.
        Эти монстры умудряются пробивать мою защиту даже в форме аватара, немыслимо. Как же могла пасть империя, имевшая в своём распоряжении таких защитников? Продолжая заливать всё вокруг потоками плазмы, я поднялся в воздух, чтобы уменьшить входящий по мне урон, и на всякий случай активировал исцеление огнём. За те двадцать секунд, что я оставался неподвижным, они умудрились снять с меня 20 % жизни. Но это решение оказалось ошибочным. Потеряв цель, големы бросились к отступившим на приличное расстояние соклановцам. Видимо, в их программе есть соответствующие установки. Успел запустить в одного из них огненной цепью. Идеальное заклинание, усиленное мощью аватара и божественной сферы, намертво сковало ноги механизма, и он пропахал своим телом метров пять. Идея, как поступить, родилась, как обычно, спонтанно. Я трансформировал сферу в радужный кинжал, усилил его зачарованием и, мгновенно сблизившись с противником, вонзил его в тело моба.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        По резко уменьшившейся шкале жизни голема, а также по обугленной дыре, образовавшейся в его груди, я понял, что прошёл крит, но, к сожалению, повторить удар не получилось. Зачарование отключилось, а обычными ударами добиться нужного эффекта не получалось. Моя атака вновь переключила внимание мобов на меня, но по посеревшей иконке Джокера я понял, что произошло это не сразу. Дело принимает плохой оборот, скоро время действия аватара закончится, а мы так и не уничтожили ни одного противника, всё же снять 50 миллионов хп за две минуты - задача, граничащая с невозможностью. Но добить поврежденного голема я успею точно, если их останется двое, то шансы выжить увеличатся.
        - Ви, готовь ловушку света, - отправил сообщение Наташе и активировал огненный взгляд. Из моих глаз вырвались уже не огненные лучи, а лазерные. Теперь у меня реально навык как у супермена, промелькнула в голове дурная мысль. Моя атака приносила ощутимые плоды. Под напором смертоносной магии древний металл дрогнул. В теле голема появились заметные глазу углубления, которые увеличивались с каждой секундой. Шкала жизни охранника резко побежала вниз и опустошалась одновременно с окончанием действия заклинания, минус один.
        - Давай, - кричу я Наташе, за секунду до отключения аватара, и резко разрываю дистанцию, чтобы не попасть в область действия заклинания жены. Противники замирают в неподвижности, ловушка света действует безотказно. Освобождаю заранее заготовленный на магической сети плазменный дождь.
        - Максимальный дамаг по цели, - слышу команду Альги, а один из големов, с наименьшим количеством жизни, подсвечивается маркером. Плазменный дождь, усиленный божественной сферой, превращается в плазменный тропический ливень. Капли разбушевавшейся стихии превращаются в сплошной поток, буквально заливающий пространство морем расплавленного огня. Но проклятые железяки держатся, капли стекают по серебристым фигурам, а не прожигают их насквозь. Да из чего же они сделаны? В бешенстве думаю я, а руки продолжают формировать новые плетения. Каст, каст, каст.
        Действие плазменного дождя заканчивается, и Айси активирует ледяной шторм. Что же, действительно завораживающее зрелище. Ещё секунду назад залитая огнём земля замерзает от запредельно низкой температуры. Вокруг обездвиженных големов закручивается ледяной смерч, внутри которого всё живое перемалывают в труху миллионы мельчайших льдинок. Силуэты врагов скрываются в этой смертельной круговерти, но их контуры подсвечивает умение Альги, и мы продолжаем посылать заклинания, не боясь промахнуться.
        Шкала жизни второго голема опускается до нуля, и маркер перемещается на последнего. Время действия ловушки света заканчивается, и охранник имущества императора срывается с места. Его встречает сокрушительный удар молота Тора, усиленный умением. Боец дождался своего часа и не упустил возможности поучаствовать в веселье. Электрический разряд, в совокупности с мощнейшим ударом, отправляет древний механизм в нокдаун. Десять секунд голем вне игры. Всё это время на него обрушиваются удары легендарного молота, а до нас доносится бурчанье Тора:
        - Я тебе, - удар, - покажу, - удар, - как убивать, - удар, - моих друзей. Дебафф проходит, и ситуация кардинально меняется. Руки голема трансформируются в два не менее массивных молота. И вот уже Тор отступает под градом ударов, отразить или увернуться от которых у игрока не хватает ловкости. Побитого молотобойца оттесняет в сторону Танк, принимая на щит удар голема. Краем глаза отметил, как на нём образовалась внушительная вмятина. Брат проводит связку ударов, которая завершается активацией навыка. Его полуторный клинок окутывается светом, и по мобу проходит крит.
        Справиться с последним големом нам удаётся лишь через десять минут. Без мощнейших заклинаний пробить невероятную защиту охранника удаётся с большим трудом. После отключения алмазной кожи пришлось изрядно понервничать, но Наташа больше не позволила отправиться на респ никому.
        - Прошу тебя, ничего не говори, - взмолилась Айси, когда увидела, что Тор собирается открыть рот. Молотобоец немного подумал, пожал плечами, мол, не очень-то и хотелось, но всё же промолчал. Она определённо оказывает на него хорошее влияние.
        - Что такое адамантит? - спросила у всех Альга, уже успевшая метнуться к трупам мобов и собрать лут. - Моей идентификации не хватает, чтобы прочитать свойства этого металла.
        Она материализовала три небольших металлических слитка, по внешнему виду неотличимых от тел охранников императорской собственности. Увидев загадочный металл, Танк впал в профессиональный экстаз, он отобрал у девушки один из них и буквально обнюхал каждый миллиметр.
        - Это определённо какой-то сплав, - сделал вывод брат после пятиминутного исследования. - Мне не приходилось слышать ни о чём подобном, а я учился у мастера кузнеца гномов. Он устраивал мне многочасовые лекции о разнообразных материалах, но информации о металле, способном изменять свои свойства и трансформироваться по желанию, у гномов нет, или она засекречена.
        - Возможно, это изобретение древних Атлантов, информация о котором была утрачена вместе с гибелью этого народа, - предположил я. - Тем не менее, находка очень ценная. Изучив его свойства, возможно, удастся восстановить формулу и наладить производство подобных големов. Нужно будет спросить у Фаерона.
        На этом обсуждение находки закончилось, пора посмотреть, какие тайны и богатства скрываются в заначке древнего императора.
        - О-ХРЕ-НЕТЬ, - очень медленно и с чувством проговорил Тор, когда мы спустились метров на двадцать под землю. После того как зажглись сразу четыре осветительных шара, разгоняя мрак подземелья, нашему взору предстал большой зал, в полу которого были выбиты углубления различных размеров. В каждом углублении, отражая магический свет, блестел боевой кристалл.
        - Полностью с тобой согласен, дружище, - похлопал по спине молотобойца я.
        - Сколько их тут? - заворожённо спросила Виата, ни к кому конкретно не обращаясь.
        - По 35 малых, средних и больших боевых кристаллов каждой стихии, - ответила Альга.
        - СКОЛЬКО? - вырвалось у меня непроизвольно. Честно сказать, к такому результату нашего похода я готов не был.
        - Джекпот, босс, - Тор хотел сказать что-то ещё, но Айси так на него посмотрела, что боец предпочел не заканчивать фразу.
        Тщательно изучив доступную информацию по кристаллам, удалось выяснить, что малые кристаллы используются для крафта оружия, средние можно интегрировать в крепостные стены, если во время постройки конструктор предусмотрел специальные крепления. Именно это проделал Рундар со стеной нашего кланхолла. А большие боевые кристаллы устанавливаются на магических башнях. По мощности они превосходят виденные мной аналоги. Даже в башнях возле королевского дворца стоят менее мощные.
        Разграбление арсенала императора не заняло много времени. Ценный груз был распределён по инвентарям, а что не поместилось, сложили в седельные сумки маунтов. Более ничего ценного в хранилище не обнаружилось. Пока мы с боем прорывались обратно в центр города, в голове крутились мысли, как возрастёт обороноспособность Прайма и укрепрайона, окружающего зачарованный лес. Кстати, давно пора придумать ему название. Нужно отдать распоряжение, чтобы креативные люди подготовили несколько вариантов, и провести общее голосование альянса.
        Всё оставшееся время до подхода подкрепления у нас не было практически ни одной свободной минуты. Виата старалась изготовить сложнейшее зелье по рецепту, переданному мне Фаероном. Уровень её навыка был на высоком уровне, но поднять профессию до уровня мастер девушка пока не смогла. После того как она поднялась до подмастерья, развитие резко замедлилось, для дальнейшего роста было уже недостаточно готовить общедоступные зелья, нужно экспериментировать, создавать собственные рецепты, улучшать формулы уже известных. А с нашим образом жизни на это совершенно не оставалось времени. Поэтому Наташа, высунув от старания язычок, отмеряла точное количество ингредиентов на мерных весах и старалась изготовить зелье, способное обратить мутацию местных зверей. Процесс шёл медленно, на её уровне владения профессией шанс удачного крафта сильно резался, а те немногочисленные успешные попытки на выходе давали зелье очень низкого качества, с минимальным шансом на успех.
        Наташа сильно расстраивалась этим фактом, но не опускала руки. Она расходовала тонны редких ингредиентов, но уверенно шла к поставленной цели. В этом ей очень помогала одна из найденных древних книг «Тайны искусства алхимии», оказавшаяся чрезвычайно полезной в этом нелёгком ремесле.
        В отсутствии лекаря группе было намного сложнее, но мой резко увеличившийся урон помогал быстро справляться с высокоуровневыми мобами. Нашей задачей было восстановление защитного контура. Процесс сильно замедляло отсутствие связи с охранным кристаллом души на повреждённых участках. Магический интеллект, отвечающий за оборону, снабжал нас кучей полезной информации по способам ремонта, и если на небольших участках это не вызывало особых проблем, то, когда мы восстанавливали почти километровую дыру в периметре, при возникновении сложностей приходилось возвращаться в зону уверенного приёма сигнала, чтобы уточнить тот или иной момент.
        Нашей работе мешали постоянные нападения агрессивной фауны. Особенно это чувствовалось в непосредственной близости от незащищённых участков. Местная живность вытоптала хорошо заметные тропы в этих местах, и нам часто попадались мигрирующие внутрь города стаи. Их привлекал повышенный магический фон, который до сих пор ощущался в разрушенной столице Атлантов. Выяснилось, что пребывание внутри города делает мобов сильнее, поэтому они стремились попасть туда всеми доступными способами.
        - Кир, если перекрыть все дыры, то мобы соберутся в большую толпу и проделают новый проход. Они не перестанут пытаться прорваться внутрь, - подошла ко мне Альга во время отдыха перед началом работы над последним участком.
        - Я думал об этом, - устало ответил девушке. Вымотался за последнюю пару дней я изрядно. - Я хочу перепрограммировать защитный кристалл, чтобы он реагировал лишь на разумных. Надо оставить мобам несколько проходов с разных сторон города. Так они не будут пытаться разрушить оборону периметра, ведь преодолеть ментальную защиту города непросто. Гораздо легче пройти по относительно безопасному маршруту. В этих местах будет много конкурентов, и за право прохода мобы будут устраивать массовые разборки, что уменьшит их приток внутрь города.
        - Неплохая идея, - одобрила Альга мои наработки. - Ты уже обсудил это с душой периметра? Твоих полномочий на это хватит?
        - Да, но это получится сделать только после того, как мы замкнём цепь кристаллов. Древние маги спроектировали этот защитный периметр как единое целое. Каждый элемент синергично усиливает всю систему. Именно поэтому кристаллы разных стихий чередуются. Нам следует скопировать данную тактику, когда будем модернизировать оборону наших замков. Как только последний элемент займёт своё место, душа оборонительного периметра получит дополнительные мощности и сможет изменить базовые настройки. Он оставит проходы в наиболее популярных местах. Мобы смогут спокойно там проходить, но если это попытается сделать кто-нибудь из разумных, то мгновенно активируются боевые кристаллы.
        - А откуда на всё это берётся энергия? - поинтересовалась прислушивающаяся к разговору Наташа.
        - Из окружающего мира. Под городом установлен какой-то уникальный артефакт, способный улавливать и накапливать энергию. И извлечь его оттуда невозможно, - опережая следующий вопрос, проговорил я. - Для этого нужно обладать императорским уровнем доступа.
        - Жаль, - мечтательно проговорила Виата. - Насколько это могло бы облегчить нам жизнь.
        - Всё в наших руках, осталось лишь сделать соответствующее открытие, - закончил обсуждение философской мыслью я.
        По времени уложились впритык. Как с периметром, так и с зельем. Как только активировался последний кристалл защитного контура, мне в личку пришли сразу два сообщения. Одно от Виаты, другое от Найт. Первая говорила, что у неё получилось создать зелье с хорошим шансом обратить мутацию вспять, вторая сообщала, что им осталось пройти всего 10 километров.
        Отписав обеим девушкам, что они молодцы, мы направились отдыхать, предварительно приказав магическому интеллекту пропустить сводный отряд альянса. Встреча случилась уже на следующий день. Когда я увидел приближающуюся к дворцу Атлантов толпу игроков, то немного опешил. Альга, воспользовавшись своим умением компрессии времени, успела подсчитать количество вновь прибывших и отправила мне сообщение с точными данными. Двести пятьдесят шесть игроков. Подавляющее большинство из которых маги. Огромная сила по меркам магического мира. Альянс воспринял мою просьбу всерьёз и отправил практически всех относительно прокаченных игроков с магическими способностями.
        После обмена приветствиями мне представили игрока ВАРГов.
        - Так вот ты какой, знаменитый Кирик, - одновременно с рукопожатием проговорил Аэрус. - Рад знакомству.
        - Взаимно, - немного покривив душой, ответил я. Всё же осадочек от истории с аграми остался. По-видимому, он уловил моё настроение и заверил, что виновники того инцидента давно наказаны, тем самым повторив слова президента. - Проехали, тем более что особо навредить они нам не смогли. Как добрались? - спросил я, чтобы сменить тему разговора.
        - Не без трудностей, - признался Аэрус. - Концентрация серьёзных монстров огромная. Не проходило и несколько часов, чтобы кто-нибудь не улетел на респ. Изначально нас было больше трехсот. Переносная точка возрождения не всегда справлялась с нагрузкой.
        Кажется, я уже упоминал, что Альфа не любит халявы и обыденности? По-моему, да. Вот так со всем. Существовал определённый суточный лимит доступных возрождений на походной точке. Все, кто умерли после его выработки, улетали к ближайшей зелёной зоне.
        - Когда выдвигаемся обратно?
        - Скоро, мы практически закончили все дела в городе. Осталось доделать один квест и можно выдвигаться. Дорога будет трудной, так что сегодня отдыхайте.
        - Я бы хотел присоединиться и помочь. Заодно узнаем друг друга получше, это будет полезно для общего дела.
        - Не возражаю, - немного подумав, согласился я. Парень вроде нормальный, а налаживать контакт с представителем силовых структур страны нужно.
        Получив свободу, игроки разделились на группы и, проигнорировав совет об отдыхе, направились изучать окружающую территорию. У них свои головы на плечах, главное, чтобы к моменту, когда настанет время выдвигаться в обратный путь, у людей остались силы.
        - Выход назначен на послезавтрашнее утро, общий сбор на закате. Кто не явится, исключается из рейда и лишается процента с добычи, - отправил я сообщение по альянсу, поняв, что игроков не остановить. Народ дорвался до неизведанной локации, полной всевозможных скрытых плюшек, и не собирался терять время впустую.
        По многочисленным просьбам время выхода пришлось отодвигать дважды. Неугомонные игроки отыскали большое количество квестов и слёзно умоляли позволить им их завершить. Пришлось идти на уступки. Тем более что Виата практически всё свободное время тратила на усовершенствование своих алхимических навыков и умудрилась изготовить около десятка зелий с 90 % шансом обратить мутацию зверей и приручить мобов. Информация о перспективных видах поступала постоянно. Рассыпавшиеся по городу игроки, снабжённые соответствующими указаниями, обеспечили сбор необходимых данных.
        В итоге, к концу рейда, в моём инвентаре оказалось семь точек возрождения дружественных существ. Из описания следовало, что такую точку необходимо поместить в хорошо защищённое место, соответствующее определённым требованиям, в зависимости от вида животного, и зарядить под завязку магической энергией. Точка будет «созревать» какое-то время, и через определённое количество времени образуется стая первого уровня, во главе с вожаком. Стае будет подконтрольна определённая область, она будет расти и развиваться, повышая уровни, как рядовых особей, так и всей стаи в целом. Для членов альянса животные будут помечены зелёным, дружественным маркером, и если игрок заслужит доверие определённой особи, то она станет его петом.
        Первыми нам удалось излечить и приручить стаю броневепрей - дикую помесь кабана и броненосца, с внушительным показателем брони. У меня создалось впечатление, что эти животные были выведены Атлантами искусственно, под определённую задачу. Потом мы присоединили старых знакомых - бродячих псов. После обратной трансформации они превратились в теневых псов. Проанализировав характеристики животных, я пришёл к выводу, что они будут идеальными разведчиками. Среди способностей хорошо прокаченных петов я обнаружил возможность уходить в режим стелса и подсвечивать врагов.
        Следующим пополнением стала стая ледяных пантер. У пета будут хороший урон льдом, скорость и ловкость, но мало хп. Нам невероятно повезло, один из игроков обнаружил стаю странных птиц. После излечения от мутации система назвала этих существ стихийными соколами. Они могли летать с огромной скоростью и атаковать магией воздуха. Предпоследней находкой была стая панцирников. Эти хищные животные очень сильно напоминали земную черепаху, конечно, если бы реальные черепахи были сплошь усыпаны острейшими костяными шипами. У животного после определённой стадии прокачки появится умение, привлекающее агрессию окружающих мобов, да и защита панциря отличная. В общем, это будет ходящий танк.
        Но жемчужиной нашей коллекции стал редкий по классу стальной медведь. На его берлогу случайно набрёл один из исследователей города. Мишка настолько впечатлил своим внешним видом, что решение о его приручении не вызвало сомнений. Могучий зверь был сплошь покрыт стальной шерстью, пробить которую будет очень непросто, а острейшие когти не оставляли сомнений, порвёт кого угодно.
        - Все готовы? - спросил я в командирском чате. Лидеры отрядов провели перекличку и отрапортовали о готовности своих людей к началу похода. Мысленно выдохнув, я одним движением извлёк объединённый кристалл души из штатного крепления и убрал его в инвентарь. Вместо него установил кристалл, который ранее отвечал за оборону внешнего периметра. С повышением моего статуса в иерархии архимагов империи Атланта я получил такую возможность. Теперь у механизма будет гораздо больше возможностей. За оборону города я был спокоен. Осталось только пробиться домой.
        Глава 23 Тёмный
        До границы с городом добрались без происшествий. Об этом я позаботился заранее. Маршрут движения был зачищен от большинства мобов, так что уничтожить единичных монстров не составило особого труда.
        Проблемы начались сразу за периметром защитного контура. Мы выбрали место форсирования обороны города вдали от оставленных кристаллом троп, но после того как цепь боевых артефактов была восстановлена, прошло слишком мало времени, и мобы не успели перестроиться под новые реалии мира. Целые толпы высокоуровневых существ бродили вдоль защитного контура, пытаясь найти брешь в обороне. Периодически такое массовое скопление разных монстров приводило к ожесточённым схваткам, но чаще всего мобы, привлечённые эманациями повышенного магического фона города, сбивались в огромные разношёрстные стаи и двигались вдоль границы.
        Вот на такую стаю мы и нарвались. Почувствовав артефакт в моём инвентаре, мобы потеряли остатки самообладания и хлынули на нас огромным потоком. Их не остановил даже жесточайший ментальный удар, сгенерированный магическим интеллектом города. Импульса хватило, чтобы выкосить первые ряды и снять от 5 до 40 % хп более удалённым целям, но это была капля в море. Наши размышления оказались верны. Если мобы не найдут проход, то они его проделают сами.
        Надо искать плюсы во всём. Мы увидели, на что способны боевые кристаллы древних. При первых признаках опасности они взлетели на высоту десять метров и разразились серией мощнейших магических импульсов. Игроки распределились по периметру и поддержали защитный контур города дружным залпом.
        Истребление стаи заняло минут тридцать. Не представлял, что с таким количеством мобов можно справиться настолько быстро, но факт остаётся фактом. Поразительная мощь артефактов при поддержке сотен игроков - вот формула успеха. Жаль, что далее мы будем лишены этого козыря. Сами, всё сами.
        - До встречи, Центральный, - обратился я к кристаллу, когда рейд покидал охраняемую зону города. Я решил дать имя безликому кристаллу. Пусть сейчас это всего лишь тень былой души разумного, с чьего сознания когда-то был сделан слепок, но у каждого существа должно быть хотя бы имя.
        - До встречи, старший адепт, - раздался в голове механический голос. Вернёмся ли мы ещё сюда? Неизвестно, скорее всего, нет, но Центральный будет и дальше охранять покой умершего города, до конца исполняя намертво вбитые приказы.
        Дорога до Прайма слилась в непрерывную череду сражений. Мобы сбегались со всей округи, а их тут было много, очень много. Для передвижения использовали тактику, подсмотренную у армейских частей королевства Мемория. Мы заняли круговую оборону, выстроившись в двойную цепь. В ядре располагались хилы, маги поддержки и нагруженные лутом маунты. Если мобов было мало, то работал один ряд. Израсходовав запас маны, маги менялись местами и восстанавливались, пока коллеги продолжали уничтожение противника. Если концентрация монстров возрастала, то рейд останавливался на месте, маги земли формировали каменный круг, высотой в метр, на который становились волшебники, идущие во втором ряду, и совокупными ударами ликвидировали угрозу уничтожения нашей группы. Тактика хорошо себя зарекомендовала, потери, конечно, были, но мощности переносной точки возрождения пока хватало.
        Нас не оставляли в покое даже ночью. Кристалл объединённой души не переставал привлекать к себе внимание мобов даже после моего выхода в реал. Отсутствие передвижений положительно сказывалось на концентрации мобов, но респаун в области действия артефакта никуда не делся, и дежурящей смене приходилось постоянно отстреливать возрождающихся монстров.
        Знаковое событие произошло у самых Арканских гор. Шкала нанесённого урона заполнилась, и перед глазами, минуя все защитные фильтры, установленные мной, всплыл текст глобального системного сообщения:
        - Внимание, общемировое сообщение. Игрок Кирик де Стар первым заработал звание магистр. Это деяние заслуживает соответствующей награды.
        А потом пришло уже личное послание от вездесущей системы:
        - Анализ достижений игрока. Генерация награды. Выполнено. Репутация Альфа +500, текущая репутация 2201, репутация со всеми фракциями +200. + 1 заклинание пятого ранга на выбор (не требует очков заклинаний для активации), +1 редкое умение на выбор (не требует дополнительный слот под умения).
        - Внимание, умение архимаг активировано, 1/3. Вторая специализация ментальная магия. Текущий ранг ученик. Для перехода на следующий ранг вам необходимо нанести 150 миллионов урона ментальной магией.
        - Внимание, к списку ваших умений добавлено новое - владение ментальной магией. Добавлен один дополнительный слот. Умения 16/16.
        От усталости я буквально валился с ног. Так что осмысление произошедшего решил оставить на потом. Сейчас главное - добраться до замка и отрубиться часов на пятнадцать, а лучше на двадцать. Дорога домой выдалась крайне напряжённой и выматывающей и заняла две недели. Я даже попросил уменьшить поток маны, выделяемый божественным накопителем для подкормки Маэланит, так как если бы магическая энергия продолжила поступать в прежних количествах, то я бы точно опоздал к моменту её рождения, а делать мне это категорически не хотелось.
        Пока мы с боем пробивались к Прайму, рейдовые группы, наконец, зачистили последний разлом в свободных землях, и нашему клану стал доступен следующий шаг в глобальной цепочке Альфа. Но так как практически вся верхушка альянса в данный момент отсутствовала, решили отложить прохождение до нашего возвращения.
        Петляющая горная дорога сделала очередной поворот, и от удивления у меня расширились глаза. Перед моим взглядом предстала высокая стена, перекрывающая ущелье, по которому мы двигались. Стена была сложена из тёмного камня и еле заметно подрагивала в предзакатном сумраке голубоватой магической защитной плёнкой. Чуть поодаль, из-за стены, выглядывала магическая башня, смотрящаяся не менее эффектно. У меня сложилось впечатление, что могучее строение мелко вибрировало, как будто хищный зверь перед атакой. Одно неверное движение жертвы - и на неё обрушится накопленная ярость.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Как только мы сблизились с фортом, ворота открылись, и нам навстречу вышел Рундар. Губы его были растянуты в приветливой, дружеской улыбке.
        - Ну что, начальник, принимай работу, - проговорил гном и протянул мне руку. Я с удовольствием её пожал, земные традиции прижились в волшебном мире, по крайней мере, нпс, тесно общающиеся с игроками, начали перенимать у нас некоторые жесты.
        - Сон, еда и душ, уважаемый Рундар. И только потом я буду в состоянии поговорить о делах.
        - Всё понимаю, не смею больше задерживать, - правильно понял моё состояние гном.
        Последние километры до замка мы передвигались на морально-волевых. Местность была давно подготовлена к нашему прибытию, и, вскочив на свободных маунтов, мы, небольшим отрядом, без приключений добрались до Прайма. У меня создалось впечатление, что нас встречало всё население города, по-другому назвать такую толпу игроков и нпс я не смог. Народ всех возможных рас вывалил на улицу и, столпившись вдоль дороги, выкрикивал что-то приветственное. От этого зрелища я получил такой эмоциональный заряд, что усталость многодневного похода сняло как рукой. Нереально крутое впечатление. Тебя ждут, в тебя верят. От такой поддержки за спиной вырастают крылья.
        Осталось последнее дело, и можно будет отдохнуть. Канал подпитки Маэланит перекрыт, до её полного насыщения магической энергией осталось несколько тысяч единиц, малышка ждала уже очень долго, подождёт ещё чуть-чуть, пока я отдохну, не хочется, чтобы она родилась без меня. Но сейчас мне нужно закончить квест и интегрировать душу Фаерона с управляющим кристаллом замка. Очень надеюсь, что для такого действия существует специальный функционал.
        Оказавшись в комнате управления, я замер возле карты замка с объединённым кристаллом души. Мой усталый мозг кольнула тревожная мысль, нет, даже не мысль, а тень мысли - я что-то упускаю. События в столице империи Атланта развивались столь стремительно, что у меня не было времени как следует всё обдумать. Никак не получается ухватиться и понять причину своего беспокойства. Разноцветный кристалл в моих руках был тёплым, от него исходили импульсы спокойствия.
        - Ну что? Не получается? - спросила Виата немного изменившимся голосом и тем самым нарушила тишину. Девушка еле слышно покашляла, как будто прогоняя легкое першение в горле, и уже обычным голосом сказала - Кир, ты как хочешь, а я спать. Жду тебя в реале.
        Вслед за девушкой разошлись и остальные.
        Я решительно протянул артефакт и коснулся им управляющего кристалла. По моей просьбе Сэнсэй перепрограммировал божественный накопитель, создав внутри него отдельное пространство, имеющее одностороннюю связь с общей магической энергией. При необходимости можно отдать команду, и внешние каналы откроются. В это пространство поступит точно отмеренное количество маны, а изнутри таких каналов попросту нет, и архимаг будет вынужден обосновывать необходимость каждой единички энергии. Об этой просьбе не знал никто, я попросил Лёшу не сообщать эту информацию никому.
        - Вы желаете интегрировать артефакт объединённой души с управляющим кристаллом замка? Внимание, данное действие будет необратимо.
        - Интегрировать сознание Фаерона в защищённое пространство, - решаюсь я. Кристалл исчезает из моих рук, а перед глазами всплывают строки сообщения:
        - Задание мощь древних выполнено. Ваша награда:+20 % к ёмкости каждого накопителя маны, +25 % скорости возведения построек замка, +40 % к эффективности оборонительных сооружений замка, +50 % к точности поражения магическими башнями, +30 % к дальности обстрела магическими башнями.
        Через несколько секунд рядом со мной появилась проекция Фаерона. Древний маг осмотрелся, приветливо улыбнулся и проговорил:
        - Я вижу, ты выполнил свою часть сделки, юный адепт. А я выполню свою, - Фаерон махнул рукой, и рядом со мной появился туго скрученный свиток пергамента. - Я немного усовершенствовал рецепт. У меня было на это время. Теперь привязка к амулету происходит мгновенно.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил старого волшебника я, убирая свиток в инвентарь. Совесть уколола сознание. Перед тем как интегрировать душу архимага с управляющим кристаллом, я заполнил защищённое пространство энергией полностью, так что древний волшебник почувствует, что оказался в энергетической ловушке не сразу. Именно поэтому ему без труда удалось воплотить свиток с так необходимым мне знанием. Я поступил по-свински? Обманул доверившееся мне существо? Да, я немного подстраховался, ведь это наш дом, и отдавать все рычаги управления неизвестно кому не хочется. Ведь если Фаерон не замышляет нам зла, то сможет объяснить, для чего ему нужна энергия, и её получит. Всё довольно просто.
        - Уважаемый Фаерон, вы пока обживайтесь, а мне требуется отды….. - договорить я не успел. Проекцию Фаерона окутало белым маревом, он издал крик боли и исчез с негромким хлопком. На его месте появился незнакомый пожилой волшебник с длинной бородой, в острой, конической шляпе и с деревянным посохом в руках.
        - Ну и долго же ты добирался до замка, бессмертный, - проскрежетал его старческий голос. - Ты не представляешь, сколько мне потребовалось сил, чтобы старик Фаерон не прочухал о моем существовании. Я чуть не растворился в его сознании.
        Седобородый волшебник махнул рукой, и меня впечатало в стену лучом света. Я не мог пошевелить ни одной мышцей, тело полностью парализовало. В логах прошла информация о негативном эффекте, но, к моему удивлению, не было таймера отсчёта. Он что, может держать меня в таком состоянии вечно?
        - Кто ты? - еле слышно проговорил я, с огромным усилием разжав челюсти.
        - Силён, адепт, - со злорадной усмешкой ответил незнакомец. - В империи меня знали как иерарха Лайтинга, но мне никогда не нравилось это имя. Мне больше нравится имя, которое мне даровал Властелин, - Морул. В переводе с древнего языка это означает тёмный.
        Вот, что не давало мне покоя. Во время испытания Наташа же сообщила, что договорилась с неким Лайтингом, а я не придал этому значения. Но почему во время рассказа о прохождении она больше не упоминала об этом?
        - Что ты сделал с Фаероном? - с ненавистью произнёс я. Параллельно отправляя в офицерский чат сигнал тревоги.
        - Он спит, старик возомнил себя самым сильным, но оказался слеп. Обмануть его было очень просто. Впрочем, как и всех остальных. Идеалисты, - пренебрежительно скривился Морул, - они так предсказуемы. Никто не мог представить, чтобы маг света обратился к тьме, ну разве не глупцы? - Лицо Морула исказила гримаса ненависти. - Но больше всех меня бесил маразматик Фаерон, он зарубал все мои инициативы на корню, консерватор чёртов. То не положено, то запрещено, это слишком рискованный эксперимент, - передразнил манеру речи Фаерона Морул. - Пришлось обратиться к альтернативному источнику информации. Властелин умеет награждать своих верных слуг. Всего лишь и нужно было - отключить защиту города. С моим уровнем доступа провернуть это было не сложно.
        - Но ты проиграл. Властелин бросил тебя умирать. Ты был всего лишь пешкой в его игре.
        - Да, ты прав. Это было неприятно. Но зато я знал, что случится, и смог заранее скопировать своё сознание. Признаюсь, хоть Фаерон и был занозой в заднице, но голова у него варила. Полезное изобретение. Как же долго я ждал прихода людей в развалины города. Влезть в голову твоей соплячки было очень просто, но даже так она чуть не испортила мне всю игру. Девчонка проболталась, но, к счастью, ты оказался слишком глуп, чтобы понять происходящее.
        В этот момент в комнату управления ворвалось человек десять. Они быстро сориентировались, и в Морула полетели заклинания. Эффекта было ровно ноль. Они попросту прошли сквозь тело волшебника, не причинив ему вреда. В ответ он презрительно махнул рукой, и игроки присоединились ко мне, зависнув у стены безвольными куклами.
        - Глупцы. Куда вам тягаться с моей мощью. Современные маги слишком слабы, вам бы играть в своей песочнице в куличики и не лезть в дела взрослых. Возомнили себя великими чародеями, - он рассмеялся, а я пришел к однозначному выводу - мужик безумен. - Я уже успел оценить ресурсы и потенциал этого замка. Спасибо, ты проделал хорошую работу, но более вы мне не нужны.
        - Ты не учёл один факт, Морул, - уже более свободно двигая челюстью, сказал я. - Мы не просто маги и воины, мы - бессмертные, которые пришли из другого мира. Мира, который сильно отличается от этого. В котором люди, в большинстве своём, не доверяют друг другу и любят подстраховываться. И я тому прямое доказательство.
        Всё это время я следил за расходом магической энергии, а безумный волшебник, наоборот, совершенно не обращал на это внимания. Он был уверен, что подключён к божественному артефакту и не нуждается в контроле расхода маны. Что же, все люди ошибаются. Когда в комнату управления пришла подмога, и расход энергии резко возрос, шкала маны обособленного отдела стремительно начала опустошаться. Не так уж и много её я выделил для тестового подключения.
        - Что происходит? - недоверчиво пробормотал Морул, когда я оторвал сначала одну, а потом и вторую ногу от стены и медленно подошёл к фантому древнего мага. - Куда делась энергия?
        - Видишь ли, пособник врага, я решил, что не стоит открывать доступ к практически неограниченному количеству магической энергии малознакомой сущности. И создал отдельное, безэнергетическое пространство. Ты в ловушке, Морул. Без магической энергии ты всего лишь безвредная, злобная тень, не способная никому причинить зла.
        От раздавшегося яростного крика собравшиеся лидеры клана чуть не оглохли. Вслед за криком пришёл поток ругательств. Ох, как же он разозлился. Старик бесновался минут десять, выливая на нас тонны древнеатлантского мата.
        - Посиди-ка денёк взаперти, - успел вставить предложение в череду ругательств я. - Мы слишком устали, чтобы выслушивать твои проклятья, позже поговорим.
        Покинув комнату управления, я с наслаждением уселся на лавочку, расположенную в тени большого дерева, у самого входа в донжон. Рядом плюхнулась поникшая Виата. В её глазах стояли слёзы.
        - Я ничего такого не помню, - всхлипнула девушка. - Даже разговор с тобой во время испытания как будто в тумане. Что он со мной сделал, Кир?
        - Скорее всего, изменил твою память. Вероятно, Властелин обучил его способам воздействия на разум, и это свойство осталось с ним даже после смерти реального тела.
        - А почему он не попытался подчинить нас сейчас? - спросил Тор.
        - Это как раз объяснимо, - ответила Найт. - Мы успели улучшить башню артефактов до пятого уровня и активировать камень чистого разума. Теперь никто не сможет влезть нам в голову.
        - Хоть одна хорошая новость, - буркнул я. - Нужно придумать, как избавиться от врага и вернуть Фаерона.
        - Есть и плохая новость, Кир, - угрюмо сказал брат. - Этот гад получил админский доступ к функционалу управляющего кристалла. От склада и энергии ты его отрубил, отличное решение, кстати. Самостоятельно начать строительство враг не сможет, но теперь, при заказе новой постройки или улучшения, он может отменить указание. Если не избавиться от паразита, то он стопорнёт наше развитие.
        - Беда, - только и смог выговорить я.
        - Саш, голова совершенно не работает, давай отдохнём, соберёмся вместе часов через десять, и будем думать. Тем более к мозговому штурму присоединится Маэланит, а в её распоряжении родовая память. Пусть не вся, но, возможно, ответ найдётся.
        Так и решили, я передал рецепт амулета, способного защитить разум от чужеродного воздействия, главе крафтеров и со спокойной совестью нажал кнопку выход.
        Совет альянса шёл уже несколько часов. Накопилось много вопросов, требующих усиленного внимания. Начали с основного. Нужно решить, кто отправится за второй частью координат. В этот раз обязательного участия лидера не требовалось, и я решил переложить ответственность на подчинённых. В игровых навыках членов ближнего круга я уверен, а для меня найдётся не менее важная задача. Нужно освободить принцессу из плена драконов.
        Максимальный состав участников - семь человек. Лидером был назначен Призрак, парень доказал свою компетентность. Также в состав рейда вошли: Сандра, Найт, Тор, Мистик, Клык, мейн танк ВАРГов и собственно Аэрус. ФСБшник зарекомендовал себя как грамотный командир с высокими как игровыми, так и реальными навыками. Пообщавшись с ним во время похода, я не пожалел, что принял предложение президента. Аэрус передал много очень полезной информации по развитию альянса Русь, классовому составу, планах подготовки игроков и ещё о многом другом. Я же, в свою очередь, тоже держал слово и не утаивал общедоступную офицерам информацию. О реальном доверии пока говорить рано, но взаимопонимание друг с другом мы наладили.
        - Ладно, с этим решили, - подытожил Танк. - Следующий вопрос: распределение боевых артефактов. В нашем распоряжении осталось по 20 кристаллов каждой стихии для интеграции в крепостные стены, по 35 малых и столько же больших.
        - Средних кристаллов на покрытие всей площади стен, окружающих зачарованный лес, не хватит. Максимальное удаление друг от друга 50 метров, максимум, на что нам хватит, - это шесть километров, а ещё есть замки Стражей и Гарнизона, которые требуется защитить не менее надёжно, - отчитался наш завскладом. Пока мы отдыхали после тяжелого рейда, Корт провёл инвентаризацию всего поступившего лута и лучше других владел информацией.
        - Предлагаю в первую очередь надёжно защитить замки, они станут опорными пунктами обороны, а для создания оборонительной цепи кристаллов можно закупить материалы у королевства. Уважаемая Валанда, мы можем рассчитывать на помощь гильдии?
        Я решил, что помощь столичной гильдии нам необходима, и пригласил опытную волшебницу на наш совет. Ответила она не сразу, взяв небольшую паузу для обдумывания.
        - Я успела изучить предоставленные образцы боевых кристаллов погибшей империи и могу с уверенностью заявить, что наши на несколько порядков хуже. Чтобы понять принципы работы и скопировать технологию, потребуется время, и, скорее всего, много времени. Возможно, мы найдём подсказки в найденных вами книгах. Спасибо, что дали доступ к библиотеке древних моим сотрудникам, граф.
        Валанда уважительно склонила голову. А я тут же получил личное сообщение от Сэнсэя, в котором он сообщил, что удовлетворил запрос от гильдии магов на доступ к информации, который поступил практически сразу после моего выхода из игры.
        - С этого дня альянсу бессмертных открывается возможность пользоваться аукционом гильдии магов.
        - Внимание, вы получили доступ к закрытому аукциону гильдии магов. Разблокировался соответствующий отдел в здании аукциона.
        Тут же выскочило системное сообщение, подтверждающее слова Валанды.
        - Граф, король Стефан уполномочил меня сделать вам предложение о выкупе части больших кристаллов разных стихий, для повышения обороноспособности магических башен столицы.
        - Кристаллы будут предоставлены бесплатно, - безапелляционно заявил я. - Король помог нам в самом начале, да и потом отношение к малознакомым пришельцам из другого мира было на высоком уровне. Добро мы помним. Да и, честно сказать, находимся в одной лодке: чем сильнее Столица, тем больше шансов отразить нападение врага.
        - Я вас услышала, граф, - немного изменившимся тоном сказала Валанда. - И непременно передам ваши слова монарху.
        - Уважаемая Валанда де Сата, я пригласил вас на собрание не только ради договора о поставке боевых кристаллов. У нас сложилась одна очень неприятная ситуация, справляться с которой своими силами мы будем непозволительно долго. Мы просим у вас совета.
        А потом я рассказал волшебнице о кристалле души, Фаероне и поддавшемся тьме Лайтинге. Валанда внимательно выслушала рассказ и попросила о встрече со слепком сознания древнего архимага.
        - Продолжайте без меня - обратился я к собравшимся представителям альянса. - Валанда, прошу следовать за мной.
        Обсуждение дел альянса продолжилось, а мы спустились в комнату управления, где в энергетической ловушке нас дожидался уже успокоившийся Морул. Старик выглядел абсолютно нормально и степенно вышагивал по каменному полу, заложив руки за спину.
        - Ооо, молодой адепт расписался в своём бессилии и позвал более опытную подружку, - с кривенькой, издевательской усмешкой проговорил Морул. - Вы ничего не сделаете со мной. Ваши знания и умения находятся на школьном уровне времён расцвета империи Атланта. Я захватил управление этим замком, и без моего желания на подконтрольной территории вы не сможете построить даже курятник. Нам предстоит долгое и плодотворное сотрудничество, адепт. Наше общение будет происходить по рыночным законам. Ты - мне, я - тебе. И только так. Я буду говорить, какие мне нужны ресурсы для моих экспериментов, и после того как их получу, так уж и быть, разрешу строительство необходимого тебе объекта.
        - Выйдем, граф. Я увидела достаточно.
        Мы покинули комнату управления и устроились на лавочке. Валанда пребывала в задумчивом состоянии, а я не смел отвлекать её от мыслей. Похоже, она вела какую-то внутреннюю борьбу. Женщина кивнула своим мыслям, принимая решение. Отточенными движениями рук сплела магическую формулу, которую я бессовестно подсмотрел и сохранил в конструкторе, а вокруг нас образовалась полупрозрачная синяя плёнка, отсекающая все звуки. Ого, полезное заклинание.
        - Скверная история, - прокомментировала ситуацию Валанда. - Но из неё есть выход. Король говорил, что показал тебе каплю истины. Хранитель мира что-нибудь сообщил тебе по этому поводу?
        О да, сообщил, в голове тут же всплыло системное сообщение, которое я изучил уже после разговора со Стефаном.
        - Внимание, вы удостоились чести быть приобщённым к тайне. Капля истины - чрезвычайно редкий артефакт ушедшей эпохи. За прошедшие тысячелетия было сотворено всего два таких предмета, один из которых достался королю людей. Пока владелец не укажет на него, для стороннего наблюдателя он будет всего лишь украшением. Артефакт позволяет определить со 100 % вероятностью, говорит ли собеседник правду.
        - Понятно, значит, ничего конкретного тебе неизвестно, - ещё больше задумалась Валанда, когда я пересказал ей текст системки. - То, что я тебе сейчас расскажу, является государственной тайной, за исполнением которой следит лично хранитель мира и жестоко наказывает за её разглашение, - обескуражила меня Валанда. Да кто она такая? Если в её голове хранится столько секретной информации. - Секрет создания и поддержания работоспособности капли истины - одна из самых охраняемых тайн людей. Если ты передашь сведения, полученные от меня, без прямого разрешения монарха, то хранитель заблокирует твою магию.
        Я сглотнул, суровое наказание.
        - Я понимаю ответственность и готов хранить тайну.
        - Начну немного издалека. Каплю истины изобрёл младший сын первого главы гильдии магов новообразованного королевства Мемория. Произошло это совершенно случайно. Его отец, который, естественно, был сильным магом и имел звание магистр, умирал, а сын находился рядом. На тот момент талантливый юноша был обладателем крайне редкого умения ловец духов и смог увидеть, когда душа отца отделилась от умершего тела. Парень был очень привязан к отцу и не желал смириться с его смертью. Используя всю свою силу, он поймал душу отца и заключил её в амулет, созданный из редкого минерала. Так и появилась на свет капля истины. Парень лишился всех своих магических способностей, но создал уникальный артефакт. Намного позже хранитель сообщил, что где-то в мире кто-то случайно повторил этот эксперимент, и капля истины стала не уникальной, а крайне редкой. Для поддержания работоспособности артефакту требуется скармливать души магов. Артефакт получает определённый заряд, в зависимости от силы волшебника.
        - Ты хочешь сказать, что короли людей на протяжении двух тысячелетий скармливают души магов артефакту? - услышанное не укладывалось в голове. - Ведь в этом случае магии в мире становится всё меньше.
        - Ты не прав. Связь магии с душой временна. С того момента, как ты открыл мне эту тайну, я хорошо изучила все доступные материалы. Артефакт питается лишь душой, а во все времена находились волшебники, предпочитающие творить зло. Своими деяниями они лишили себя права на посмертие. Я всё сказала. Если хочешь избавиться от незваного гостя, тебе нужно говорить с королём.
        - Валанда, кто ты на самом деле? Ну не может обычный капитан магической ветви столичного гарнизона знать столько секретов.
        Валанда выразительно на меня посмотрела и проговорила.
        - Я дочь короля, - очень тихо сказала женщина. - Внебрачная, - добавила она почти шёпотом, когда я уже хотел спросить, как такое возможно. - Мама была очень красивой девушкой, ты видел её портрет. Король влюбился как мальчишка, но пропасть в социальном статусе не позволила им быть вместе. Она вышла замуж за отца, когда уже была беременной. Король тайно помогал ей, а после смерти отца открыл мне этот секрет. Теперь его знаешь ты, не подведи меня, граф, - закончила рассказ Валанда, одним движением развеяла прикрывающий нас магический купол и, резко встав, направилась к замковому телепорту, оставляя меня в шоковом состоянии, переваривать свалившуюся как снег на голову информацию.
        - Ну делааа, - прошептал я минут через пять, когда сказанное немного улеглось в моём сознании. Ладно, осмысливать информацию буду позже, пора будить Маэланит, малышка уже заждалась.
        Глава 24 Маэланит
        Поднявшись в свою личную комнату, я достал из инвентаря яйцо дракона, которое поместил туда сразу после возвращения из столицы Атлантов. После того как я открыл ментальную магию, получил возможность общаться с Маэланит напрямую, без помощи стихийного помощника.
        - Ты готова, малышка? - мысленно передал сообщение принцессе драконов я.
        - Кирилл, сколько раз тебе говорить, что я не малышка, я представительница высокоразвитой цивилизации, которая намного старше тебя, и да, я готова, уже как несколько тысяч лет.
        - Как скажешь, малышка, - согласился с дракошкой я и, уловив эманации веселья собеседницы, мысленным импульсом перенаправил поток маны божественного накопителя. Шкала созревания яйца заполнилась, и в чате появились красные буквы глобального системного сообщения:
        - Внимание, общемировое событие. В мире появилась новая сила. Старт континентального ивента - защита избранного. Защитникам новой силы отводится шесть месяцев на подготовку, потом инкогнито будет раскрыто, и армия тьмы узнает о местоположении своего врага.
        Но я не обращал внимания на это сообщение и посыпавшиеся вопросы в чате. Я с нескрываемым интересом уставился на яйцо, в центре которого образовалась большая трещина. Ещё несколько секунд, и плотная скорлупа распалась на две части, я в первый раз увидел Маэланит.
        - Ты просто восхитительна, - без преувеличения сообщил я дракошке. И это было правдой. Её чешуя имела золотой окрас и переливалась в лучах магического света. Она очень забавно уселась на деревянный пол личной комнаты и закрутила длинный хвост, оканчивающийся костяным наростом, вокруг своих лап. Её голова наклонилась немного в сторону, а на меня смотрели изумительнейшие тёмно-синие, словно морская бездна, глаза.
        - Спасибо, - прошелестел детский голосок у меня в голове. - Я пока не умею транслировать свои мысли другим людям и имитировать речь, как это делают взрослые драконы, так что пока я буду общаться только с тобой. Ты приготовил всё необходимое?
        - Да, - тут же ответил я, выходя из подобия транса, в который впал после рождения Маэланит. Я отдал мысленный приказ, и в специально подготовленном углублении личной комнаты появилась большая гора золотых монет.
        Мне пришлось воплотить порядка 400 000 монет, чтобы соорудить для малышки место для сна. Дело в том, что драконы любят золото не просто так. Оно ускоряет их развитие. Маэланит поведала мне, что когда дракон закапывается в гору золота или, в том случае, если золота недостаточно, ложится сверху, то включаются эволюционные особенности их расы. Используя свою магию, дракон нагревает металл и отдыхает, согретый его жаром, способным обжечь любое другое существо. Новорождённые драконы очень слабы, впрочем, как и любые дети, и без такой подпитки могут умереть.
        Маэланит рассказала и ещё об одной особенности такого, кхм, отдыха. Золото способствует пробуждению родовой памяти. И чем больше времени драконы одной семьи были в контакте с золотом, тем лучше становится связь. Именно поэтому драконы очень не любят расставаться со своими сокровищами. Чтобы накормить своей энергией чужой металл, требуется очень много времени. Малышка неуверенно, пошатываясь, спотыкаясь и падая, проковыляла к куче золота и довольно проворно закопалась, оставив на поверхности лишь кончик носа. Уже секунд через двадцать от металла повеяло теплом, а в голове возник сонный голос Маэланит:
        - Спасибо, Кирилл, ты настоящий друг, не представляешь, как мне надоело томиться в яйце. Мне надо отдохнуть хотя бы десять часов, а потом мы с тобой поговорим и решим, что делать дальше.
        Она сладко зевнула, и поток её мыслей прервался. Золото нагрелось ещё сильней, и находиться в собственной личной комнате уже стало некомфортно. Я отметил, что хоть драгоценный металл и раскалился практически докрасна, но плавиться не торопится. Всё же магия драконов невероятно удивительна, и мне очень повезло, что я прикоснулся к этой тайне.
        - Кир, ты решил игнорить весь клан?
        Пришло личное сообщение от брата, тем самым разрушив волшебную атмосферу момента. Пора возвращаться к текущим делам клана и альянса.
        - Ваше величество, добро пожаловать в клановую цитадель Прайм, крайний оплот королевства Мемория.
        Переговоры со Стефаном в Крафорте прошли успешно, король согласился помочь с нашей проблемой. В магическом мире не любят разводить политесы, и уже на следующий день монарх прибыл в замок.
        - Впечатляющие результаты, за столь короткий период времени, граф, - с явным одобрением в голосе проговорил Стефан, когда мы провели ему краткую экскурсию. Король прибыл с большим количеством охраны, возглавляла которую Валанда де Сата. Высокоуровневые нпс-гвардейцы оперативно распределились по окружающему нас пространству и контролировали каждое движение игроков.
        - Спасибо, ваше величество, - учтиво ответил я на слова монарха. - Пройдёмте внутрь донжона, мне необходимо поведать вам очень важную информацию.
        - Веди, граф, - немного удивлённо скомандовал Стефан. - Валанда, составь нам компанию.
        Я нахмурился, предполагалось, что о Маэланит будет знать лишь король. Видимо, мои мысли отразились на лице.
        - Я доверяю ей, - очень серьёзно посмотрев на меня, сказал король.
        Чёрт, когда же я научусь держать свои эмоции под контролем? Я кивнул, соглашаясь с решением монарха.
        Во время визита в столицу я ни словом не обмолвился о рождении дракона, неподконтрольного проклятым. Решение открыть Стефану правду о Маэланит мы приняли в процессе общения с принцессой драконов после её пробуждения.
        Когда я вернулся в ЛК через двенадцать часов, Маэланит ещё спала. Моё появление её разбудило, из кучи золота показалась её мордашка, она сладко зевнула, при этом из горла дракошки вырвался сгусток пламени, закоптив потолок моей личной комнаты.
        - Сильна, подруга, - с улыбкой проговорил я. - Не успела появиться на свет, как уже можешь выпустить струю пламени, способную сжечь наш замок.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Ой, - пискнул испуганный детский голосок. - Это вышло случайно.
        - Да не переживай. Выспалась?
        - Да, родовое золото творит чудеса. Я чувствую себя уже намного лучше. Спасибо, что сохранил его.
        - На здоровье, мы в одной лодке, как говорится у нас на родине. Вот твой завтрак.
        Я выложил из инвентаря кусок мяса буйвола. Маэланит задрожала от нетерпения, всё же до конца скрыть свою хищную натуру не получается даже у драконов. Из её горла вырвался ещё один сгусток пламени. Огонь равномерно прожарил внушительный кусок мяса, и она с жадностью на него набросилась. Шашлык исчез с молниеносной скоростью, а удовлетворённая трапезой Маэланит улеглась на гору золота, свернувшись в клубок, как котёнок.
        - Теперь можно поговорить, Кирилл. Я отправляюсь с тобой. Мне нужна неделя, чтобы окрепнуть и попрактиковаться. Всё равно раньше вы не успеете изготовить нужное количество защитных амулетов.
        - Стоп, о чём ты вообще говоришь?
        - О походе в земли моих сородичей, конечно.
        - Исключено, - безапелляционно заявил я. - Это слишком опасно, и как ты себе представляешь поход с дракончиком на руках? Тебе не кажется, что это может вызвать подозрения? И вообще, как ты узнала про поход? Ведь в замке активирован артефакт, защищающий разум от чужеродного воздействия?
        - Очень смешно, Кирилл. Но без меня вы не справитесь. Родовая память просыпается. С каждым днём я буду узнавать что-то новое. Такие знания будут вам необходимы. Я не маленькая девочка, коей ты меня считаешь. Я пробыла в яйце несколько тысяч лет, общалась с матерью, отцом и сестрой, пока это было возможно. Они многое рассказали о мире, о наших законах и традициях. Когда я позволила тебе забрать себя из гнезда, между нами образовалась связь, прочнее которой нет ничего на свете. Я признала тебя родственником и полюбила как брата. Артефакт защищает от враждебно настроенного вмешательства, наша связь работает по-другому. Я могу улавливать твои мысли, настроение, тревоги. Со временем ты тоже научишься этому, я тебе помогу. Мне нужна неделя. Я освою превращение и смогу принять облик человека, тогда мы и отправимся в путь. И не спорь, я уже всё решила, - добавила Маэланит, когда увидела, что я хочу возразить.
        - Вот и что мне с тобой делать? - задал я риторический вопрос в пустоту. - Ты хоть понимаешь, что мы идём в самое логово врага? Если они почувствуют твоё присутствие, то незамедлительно нападут и в этом случае либо убьют, либо поработят, что, на мой взгляд, ещё хуже.
        - Я всё понимаю, Кирилл, но я должна сделать это. Мне надо понять, во что проклятые превратили мой народ.
        - Хорошо, - скрепя сердце пришлось согласиться с её решением. - Я не вправе запрещать тебе бороться с захватчиками, но пообещай во всём меня слушаться. Если скажу: беги - ты побежишь, если попрошу спрятаться - спрячешься, если ситуация станет безнадёжной, то я открою портал в безопасное место, и ты войдёшь в него по первому моему требованию. Согласна на такие условия?
        - Согласна, - тут же получил подтверждение я. - Если с этим закончили, давай займёмся твоим развитием. Я тут увидела, что хранитель даровал тебе право на изучение нескольких заклинаний, у меня есть идеи по этому поводу.
        Заклинание: Огненная река.
        Тип: Активное.
        Класс: Обычное.
        Ранг: 5
        Навык владения: Начинающий. 0/15 применений.
        Описание: Волшебник, достигший максимальной силы в своей стихии, получает право пользоваться самыми мощными заклинаниями. Маг сжигает весь запас магической энергии и на 30 минут лишается возможности его восстановить. В зависимости от уровня развития заклинания в желаемой точке появляется исток огненной реки. Она начинает постепенно расширяться в указанную волшебником сторону и достигает десятиметровой ширины. Огненная река за несколько десятков секунд распространяется на длину 150 метров, изгибаясь по желанию волшебника. Длина и ширина реки увеличиваются по мере повышения мастерства владения заклинанием. Внимание, огненная река не может протекать сквозь города и любые другие селения разумных.
        Урон: 200*сила оружия + интеллект/секунду.
        Длительность действия: 60 минут.
        Применение: Один раз в 7 дней.
        Максимальная удалённость начальной точки: 500 метров
        Требования: Маг огня, ранг магистр.
        Требование маны: Весь запас, блокировка восстановления 30 минут.
        Заклинание: Ментальный шок.
        Тип: Активное.
        Класс: Обычный.
        Ранг: 1
        Навык владения: Начинающий. 0/400 применений.
        Описание: Маг направляет мощный ментальный импульс на своего врага, на некоторое время дезориентирующий его и лишающий возможности двигаться. Длительность действия зависит от уровня владения заклинанием.
        Применение: Один раз в пять минут
        Длительность действия: 8 секунд
        Требования: Ментальный маг, ранг ученик.
        Требование ментальной энергии: 10
        Заклинание: Боевая левитация.
        Тип: Активное.
        Класс: Обычный.
        Ранг: 2
        Навык владения: Начинающий. 0/500 минут.
        Описание: Ментальный маг получает возможность передвигаться по воздуху, используя ментальную энергию. Скорость передвижения зависит от уровня развития заклинания.
        Применение: Без ограничений, при наличии требуемого количества ментальной энергии.
        Требования: Ментальный маг, ранг знаток.
        Требование ментальной энергии: 1 единица ментальной энергии в секунду.
        Вот такие заклинания мне помогла подобрать Маэланит. Я, конечно, надеялся, что получится изучить ментальные плетения, позволяющие влезть в голову разумным и управлять их мыслями, но подруга сообщила, что эти заклинания откроются мне только на более высоком уровне развития. Ладно, дорасту, лишь бы хватило времени. Надо усиленно использовать ментальную атаку, чтобы повышать уровень владения этим невероятно полезным видом магии.
        Маэланит посоветовала мне изучить заклинание массового ментального шока, когда я получу возможность оперировать плетениями третьего ранга. Я склонен с ней согласиться. Это заклинание прекрасно впишется в мой стиль игры и существенно расширит мои возможности. Защита от ментальной магии есть только у некромантов. Используя блинк, я смогу оказаться в центре вражеского построения и мгновенно освободить плетение массового ментального шока. Это выведет из строя большое скопление врагов на длительный срок. Где взять столько времени?
        Над выбором редкого умения долго думать не пришлось, как только я открыл список, предоставленный системой, то не сомневался ни минуты, а Маэланит полностью поддержала мой выбор.
        Феникс - редкое умение, подвластное лишь магистрам магии огня. После смерти вы можете воскреснуть на месте гибели в течение 60 секунд с полными шкалами, но без ранее наложенных усилений. Воскрешение сопровождается мощным взрывом огня, который наносит урон исключительно вражеским целям. Умение феникс сбрасывает таймер перезарядки всех доступных вам заклинаний. Перезарядка умения 48 часов. Внимание, данное умение не совершенствуется.
        Шикарное умение. В критический момент, когда все козыри израсходованы, можно не бояться игровой смерти, а наоборот, ускорить её, чтобы полностью восстановиться и вернуться в бой полным сил.
        Мы проговорили ещё несколько часов, прежде чем юная драконесса утомилась и вновь закопалась в родовое золото. Она рассказала много интересных фактов из мирной жизни драконов, существенно повысив мою осведомлённость в этом вопросе.
        - Позвольте представить вам принцессу драконов Маэланит, единственную непорабощённую представительницу этого народа, - торжественно произнёс я, когда король и Валанда вошли в мою личную комнату. Сказать, что нпс пребывали в шоке, это ничего не сказать. Король замер как статуя, устремив свой взор на вершину большой кучи золота, на которой восседала моя названая сестра. Она приняла свою любимую позу: села на задние лапы, выставив передние перед собой, а хвостом оплела их несколько раз. Валанда открывала и закрывала рот, не в силах вымолвить ни слова, и судорожно перебирала в руках край своей мантии, расшитой серебряным узором. Первой молчание нарушила Маэланит:
        - Ваше величество, моё почтение, уважаемая Валанда де Сата, граф де Стар очень много о вас рассказывал, рада знакомству.
        Маленькая дракошка очень хорошо имитировала речь. Её вытянутая мордочка открывалась и закрывалась, создавая впечатление, что она произносит слова вслух, но на самом деле Маэланит транслировала их ментально. Быстро учится, подумал я.
        - Рад приветствовать вас, Маэланит, на землях нашего королевства, - наконец опомнился король. - Граф не предупредил меня об этой встрече.
        Стефан нахмурился и грозно посмотрел на меня. Я поёжился, под взглядом монарха мне стало неуютно, на мгновение захотелось упасть на колено и отдаться воле короля. Ого, харизма у этого нпс просто запредельная.
        - Не вините графа, это было сделано ради моей безопасности, - вступилась за меня Маэланит. - Только тут я могу быть уверена, что тайна о моём появлении на свет сохранится. В комнату бессмертного можно попасть только с его позволения.
        - Валанда, прошу вас надеть этот амулет.
        Я протянул женщине первый изготовленный нами защитный артефакт по рецепту Фаерона. Я планировал передать его Маэланит, но Валанда скоро покинет наш замок, а во дворце есть драконы, способные проникнуть в её разум.
        - Вы уже успели изготовить первые амулеты? - неподдельно удивился король. - Ты же передал нам копию рецепта меньше суток назад.
        - Мы не сидим сложа руки, ваше величество, - с гордостью за клан ответил я.
        - Принцесса Маэланит, ваш отец был императором драконов? - начал разговор король, после того как Валанда сотворила несколько удобных кресел. К своему стыду, я не продумал этот момент, и в моей личной комнате практически не было мебели.
        - Нет, мой отец был старшим офицером. Наш род не имел кровной связи с императорским домом.
        - Тогда почему граф представил вас как принцессу?
        - Потому что в данный момент я единственная представительница империи, сохранившая собственную волю и доступ к родовой памяти. По нашим законам я имею право называть себя принцессой. Если удастся освободить от ментального рабства более старших и опытных драконов или отыскать других представителей нашего народа, защитивших себя так же, как мои родители, то я сложу с себя данные полномочия. Пока же этого не произошло, я самая старшая, свободная представительница империи драконов. Выживание расы превыше всего. У нас ещё есть шанс.
        - О каких защитных средствах идёт речь? Можете ввести меня в курс дела?
        Маэланит кратко пересказала королю историю Миреноторга. Пока представители королевства Мемория слушали рассказ о судьбе родителей и сестры Маэланит, я думал, что очень маловероятно, что удастся отыскать ещё одного свободного дракона. Если кто-то и пережил бойню войны богов, то обязательно попал под влияние некромантов. Огромная удача, граничащая с чудом, что нам удалось отыскать и защитить Маэланит.
        - Что вы планируете делать дальше? - спросил король, после того как принцесса закончила свой печальный рассказ.
        - Я отправляюсь с графом на поиски вашей дочери, - обескуражила Маэланит собравшихся, как меня несколькими часами ранее. - Без меня у Катарины нет ни единого шанса. Я умею чувствовать своих соплеменников. Ментальная сила дана нашему народу от природы, но война богов нарушила ментальную целостность планеты, и связь теперь работает на очень коротких расстояниях. Я смогу оценить количество врагов, но для этого мне нужно максимально приблизиться к столице. Я владею родовой магией трансформации и могу принять любой облик, а защитный амулет не позволит поработить мой разум.
        - Граф, отвечаешь за союзницу головой, - король не стал отговаривать Маэланит. - Вы правы, знать примерное количество врага - жизненная необходимость. По нашим данным, в столице империи драконов не менее 8 000 жителей. Это огромная сила, справиться с которой у нашего королевства нет никаких шансов. А есть ещё отшельники, предпочитающие селиться удалённо. Информации об их количестве и вовсе нет. Валанда, поступаешь в распоряжение графа и принцессы, - неожиданно обратился король к своей незаконнорождённой дочери, а потом добавил, обращаясь уже к нам. - У моей дочери очень серьёзная врождённая ментальная защита. Поэтому множество секретной информации стекалось именно к ней. Теперь, когда в нашем распоряжении есть амулеты, это защита возрастёт многократно и станет крепче магической стали. Валанда расскажет вам все, что известно об империи драконов на сегодняшний день, она снабдит вас картами их земель и всем необходимым в этом походе. Всем необходимым, - добавил Стефан, сурово посмотрев на женщину. Та согласно кивнула, подчиняясь воле своего короля и отца. - Спасибо вам, Маэланит, за уже оказанную и
будущую помощь. Если нам суждено пережить вторжение и отстоять этот мир, люди этого не забудут.
        - Мы приложим все силы, чтобы вернуть вам дочь, и заодно разведаем обстановку. Враг будет повержен, - ответила юная драконесса.
        - Да будет так, - закончил обсуждение этого вопроса король. - Ну что, граф, а теперь пойдём заниматься твоей проблемой. Валанда, ты с нами?
        - Я бы предпочла остаться и пообщаться с принцессой, если она, конечно, не против.
        - Просто Маэланит, уважаемая Валанда де Сата, и да, я не против.
        - Валанда, - улыбнулась женщина.
        - Вот и ладно, - пробасил Стефан. - Веди, граф.
        У выхода из личной комнаты дежурили двое гвардейцев 250 уровня. Они пристроились позади нас безмолвными тенями, а когда мы подошли ко входу в комнату управления замком, заняли караульное место по бокам от двери.
        Морул пребывал в прекраснейшем настроении. Он расхаживал по комнате, еле слышно напевая себе под нос какую-то песню. Сейчас настроение-то мы ему подпортим, злорадно подумал я.
        - Ты уже допрашивал его, граф? - без предисловия начал Стефан.
        - Пытался, ваше величество, но у предателя невероятно скверный характер, а у меня не было рычагов давления.
        - Что же, теперь они у тебя есть. Поговорим? - обратился король к Морулу, с лица которого исчезла улыбка.
        - Я смотрю, мальчишка никак не смирится с реальным положением вещей, - нарочито разочаровано, на выдохе, проговорил Морул. - Надо же, он добрался до местного царька. Если обезьяна нацепила на голову корону и объявила себя королём, то это значит только одно - она является королём обезьян.
        - Я понял, о чём ты говорил, граф, - совершенно спокойно выслушав оскорбления от древнего мага, обратился ко мне король. - Второй более адекватный?
        - Да, ваше величество. Фаерон всячески помогал нам во время похода, и это именно он передал нам рецепт создания защитных амулетов.
        - Что же, тогда нужно вернуть столь ценного союзника.
        Монарх людей обнажил свой меч, всё это время пристёгнутый к его поясу, и приблизился к иллюзорной проекции Морула. На его лице застыла презрительная усмешка, он не сомневался в своей безопасности. А зря. Король дотронулся до белого камня, встроенного в доспех, и с легкостью вытащил его из специального крепления. Ловким движением он вставил артефакт в рукоятку своего оружия, и меч мгновенно окутало белоснежное сияние. Лицо Морула мгновенно изменилось, такого страха мне ещё не приходилось видеть никогда.
        - Капля истины, откуда… - более он не успел сказать ничего. Меч короля проткнул попятившуюся проекцию врага и за несколько секунд впитал сущность предателя.
        - Ох и силён же он был, - проговорил Стефан, когда извлёк артефакт из рукоятки меча. Капля истины пульсировала белым светом, как будто переваривая поступившую энергию. - Заряда его души хватит лет на 50 непрерывной работы.
        Именно в этот момент в комнате появилась проекция Фаерона. Он уставился на артефакт в руках короля и сделал несколько шагов назад. Лицо его стало твёрдым, как скала, а в глазах начало разгораться пламя.
        - Не стоит переживать, уважаемый Фаерон, - обратился к архимагу король и уверенным движением вставил каплю истины обратно в специальное углубление на грудной пластине. По доспехам прошел мощный белоснежный импульс, похоже, что функция этого артефакта не ограничивается детектором лжи. - Королевство Мемория относится к друзьям с большим уважением и безжалостно к своим врагам. Граф поручился за вас. Его слову я доверяю.
        Фаерон заметно успокоился, из его глаз исчезли искры. Все же маги огня обладают взрывным характером и заводятся с пол-оборота.
        - Рад слышать это, монарх. Не имею чести быть с вами знаком.
        - Стефан де Вогель. Добро пожаловать в королевство Мемория.
        - Старший иерарх империи Атланта, архимаг Фаерон. Спасибо, что уничтожили душу Лайтинга. Я был слишком слеп и не разглядел предателя у себя под носом. Он набрал невероятно много силы у своего повелителя.
        - Наш общий враг коварен, вы не единственный, кого он смог одурачить. Мою дочь выкрали из дворца, её место занял замаскированный дракон, а я был настолько занят делами, что если бы не граф, - кивок в мою сторону, - то не смог бы распознать подмену.
        - Мы всё недооценили опасность, - согласился с ним Фаерон. - Даже боги.
        - С приходом бессмертных у нас появился шанс. - В этот момент оба мужчины посмотрели на меня. - И бессмертные вас не подведут.
        Ну а что тут ещё можно сказать.
        Король общался с Фаероном наедине не менее часа. Судя по его довольному лицу, когда он покидал мой замок, разговор прошёл хорошо.
        - Я думаю, ему можно доверять, - сказал Стефан, перед тем как телепортироваться в столицу. Что же, не могу с ним не согласиться. В этот же день Фаерон получил доступ к свободному перемещению по всей подконтрольной управляющему кристаллу территории и довольно внушительное количество магической энергии в личное пользование. Архимаг имеет колоссальный жизненный опыт и самое главное - военный опыт. Он получил карт-бланш и неограниченный бюджет на модернизацию и оптимизацию обороны Прайма. Да и вообще, его советы по развитию, как замка, так и отдельно взятого мага, будут незаменимыми. Выяснилось, что Фаерон занимал профессорскую должность в высшей магической школе империи и имеет огромный опыт в воспитании молодых волшебников. В общем, работа закипела.
        Всё свободное от построения планов время я проводил на полигоне и массово истреблял мобов. Мне необходимо срочно повысить уровень владения ментальной магией хотя бы до уровня знаток, чтобы иметь возможность пользоваться заклинаниями 2 ранга. Наши планы мы строим исходя из этого факта, так что пока не прокачаюсь, мы не отправимся в путь.
        Я раз за разом тренировался формировать вновь изученные плетения, буквально вбивая их в своё сознание. Руки должны работать автоматически, без участия мозга. С ментальными плетениями особых проблем не было. Низкоуровневые заклинания не отличаются особой сложностью, и тренированный мозг схватывает их на лету, а вот с огненной рекой проблемы были. Сложнейшее объёмное, многоуровневое плетение запоминалось с большим трудом. Малейшая ошибка приводила к мгновенному срыву каста, а следующий можно было сделать лишь через полчаса, когда вновь активируется регенерация. Я даже пробовал пить зелье маны, но шкала оставалась пустой. Это правило было невозможно обойти даже на полигоне, приходилось пережидать откат, работая с ментальными плетениями.
        Активировал плетение 5 ранга всего один раз, на следующий день после разговора с королём, так сказать, чтобы посмотреть вживую. Впечатлились все. Когда плетение было полностью сформировано, перед глазами возникла карта местности, точно такая же, как при активации плазменного дождя. На карте я указал точку истока и провёл изогнутую линию - русло будущей реки. От точки истока, которую я расположил в непосредственной близости от ворот замка для лучшей видимости, по расходящейся траектории побежали потоки жидкого огня, очень быстро заполняя начертанное мною русло.
        Тридцать секунд, и перед взглядами сотен игроков и нпс появилась огромная, стопятидесятиметровая огненная змея, извивающаяся практически под прямыми углами и перекрывающая подход к нашим оборонительным укреплениям. От огненной реки исходил сильный жар, который чувствовался даже на стене, невероятная мощь. Это заклинание поможет выиграть целый час, за который ни одно живое существо не сможет приблизиться к нашим стенам.
        - Ну ты даёшь, босс, - с нескрываемым восторгом проговорил стоящий рядом Смоук. - Ещё пара таких заклинаний, и на тёмном властелине можно ставить крест.
        Я улыбнулся, оптимизма у игроков не отнять.
        - Кир, можешь подойти в зал совещаний, у нас проблема, - пришло сообщение от брата. Пришлось топать пешком, на тридцать минут я полностью лишён маны.
        В зал совета, расположенный на верхнем уровне донжона, который мы построили относительно недавно, я прибыл последним. Помимо Танка, тут были: Корт, Лион, Призрак, Недотрога и Стелс, заместитель Аэруса.
        - Начнём, - проговорил брат, когда я занял место за общим столом. - Как только мы выяснили, что для прохождения главного квеста нужно проходить разломы, то начали активно заниматься этим вопросом. До недавнего времени полной уверенности, что требуется зачистить их все, не было. Когда Кирик и Виата добыли часть координат, в задании говорилось, что это первая часть из четырёх, и мы предположили, что нужно пройти половину имеющихся в мире разломов, но после похода в Эргиль стало очевидно, что придётся пройти все.
        - Ближе к делу, Танк, - поторопил брата Призрак. - Мы это уже обсуждали.
        - Хорошо. Территорию свободных земель мы зачистили, сводный рейд альянса уже на пути ко второй части координат. С территорией гномов всё обстоит относительно хорошо, на данный момент пройдено 8/10 разломов. Стараниями Кирика и других лидеров, сумевших, наконец, вырваться из плена орков, на их территории зачищено 9/10 разломов. Самый последний тотем придётся добывать с боем. Орки не устраивали туда рейды, но его примерное местоположение нам известно. С территориями драконов всё обстоит сложно. Достоверной информации о том районе у нас нет. Чешуйчетоголовые ящерицы пускают к себе очень ограниченное число игроков. Они работают с несколькими кланами, у которых не очень хорошая репутация.
        - Агры? - перебил я брата.
        - Очень похоже на то.
        - А ведь это идеальное прикрытие, - вступил в беседу Лион. - Драконы не пускают никого, кроме агров, и они могут спокойно получать и сдавать проклятые кинжалы. По сути, у агров есть идеальная локация для прокачки, где практически отсутствует конкуренция.
        - Как думаете, драконы позволяют аграм зачищать разломы? - спросила Недотрога. - Если да, то это может существенно упростить нам задачу.
        - Поясни свою мысль, - попросил заместительницу Призрака я.
        - Тотемы можно отобрать. Либо тайно выкрасть, либо захватить замок, тогда нам не придётся зачищать их самостоятельно. В описании предмета нет информации, что его невозможно украсть, нужно это проверить.
        - Хорошая идея, - поддержал инициативу я. - Выясните, с какими кланами работают драконы и где располагаются их замки. Не думаю, что это будет слишком сложно, вряд ли чешуйчатые разрешат своим марионеткам начать строительство в глубине своих земель.
        - По поводу кланов, без проблем, - ответила Недотрога. - Поставим наблюдателей у границы, и всё станет понятно. А вот поиском замков придётся заниматься вам. На территорию драконов хода нет. Они каким-то образом обнаруживают нарушителей и моментально их уничтожают.
        - Понятно, к нашим целям добавляется ещё одна. С этим решили, продолжай, Танк.
        - Следующая проблема - это земли эльфов. Игроки, переселившиеся в эльфийские леса и сменившие расу, по приказу нпс уничтожают рейдовые группы, отправленные на зачистку разломов. Причём за убийство игроков-людей они не получают метку преступник, даже наоборот, по данным разведки, им начисляют бонусные очки, которые они могут обменять на золото. Нам пока удалось добыть всего лишь один тотем.
        - Пожалуй, пришла пора открыть карты, - взял слово Стелс. - Мы предвидели такое развитие событий и выделили достаточно большое количество сотрудников, которые внедрились в эльфийские круги. Они снабжают нас всей необходимой информацией. Многие из них занимают достаточно высокие посты в иерархии вражеских кланов и в нужное время, по сигналу, смогут одновременно выкрасть необходимые нам тотемы. Можно не отвлекаться на земли эльфов.
        А работать с госслужбами очень выгодно, подумал я.
        - Одной проблемой меньше, подытожил Танк. Но главная остаётся. Земли кентавров и гоблинов под контролем врага. Нам надо проникнуть на территорию армии тьмы. И как это сделать, я пока не знаю.
        Глава 25 Империя
        Огромный ящер с подозрением осмотрел нашу дипломатическую грамоту, открывающую доступ на территорию драконов. Честно сказать, находиться рядом с врагом было неуютно. В его ауре бушевала тьма, она хаотически клубилась и была лишена малейшего подобия некой структурированности. Ничего общего с равномерно светящейся, упорядоченной аурой Маэланит. Магия смерти полностью изменила драконов, аура, считай, разрушена и перемешана с тёмной энергией. Скорее всего, вернуть им разум не получится. Теперь, когда у меня появилась возможность сравнить изменённую ауру с эталонной, я это понял.
        - Вам разрешается двигаться только по этой дороге, - прогрохотал голос ящера. - Максимальный срок пребывания в империи десять дней. Если не уложитесь в этот срок, будете уничтожены. Соответствующую метку я вам поставил. От мутировавшего зверья отбиваетесь самостоятельно, в наших краях его не много, но немногочисленные стаи иногда выходят на охоту. Проезжайте, - небрежно бросил пограничник, закончив небольшой инструктаж. Мда, гостеприимством от них так и прёт. Хорошо, что вообще пропустили, честно сказать, были у меня сомнения на этот счёт. Но официальные посольские грамоты, выданные королём, всё же сработали.
        Наш выход пришлось отложить на неделю. Мне требовалось время, чтобы отработать плетение ментальных заклинаний второго ранга и новые заклинания стихии огня, которые я выбрал, закончив изучение учебника, найденного в столице Атлантов, а Маэланит искала способ скрыть свою ауру от соплеменников. Ведь если ауры вижу я, то не исключено, что и рабам властелина подвластно такое умение. Всё же драконы обладали огромной магической мощью, и знать все их возможности мы не могли.
        Свободных очков заклинаний хватило на изучение всего двух плетений. Я выбрал огненную стену второго ранга и взрыв пламени третьего. Огненная стена привлекла возможностью ограничить продвижение противника на определённом участке. Прокаченное заклинание способно продержаться около получаса. Кастуется оно довольно быстро, и во время боя можно обезопасить себе тылы. Взрыв пламени привлёк хорошим уроном и возможностью материализовать плетение в любой точке области действия. Если огненному шару нужно было преодолеть расстояние до врага и существовала вероятность уклониться от атаки, то новое заклинание появлялось в желаемой мной точке и через несколько секунд взрывалось. Причём взрыв получался приличный, ударная волна разбрасывала попавших под действие заклинания мобов на большом расстоянии, и существовала 20 % возможность нанести калечащую травму. Я долго выбирал между взрывом и волной пламени, но всё же остановился на нём. Волну пламени я изучу, как только накоплю нужное количество свободных очков.
        С вопросом маскировки ауры нам помогла просыпающаяся родовая память юной драконессы. Маэланит фанатично тренировалась и довольно быстро увеличивала свою магическую силу. Она находилась в медитативном трансе, закопавшись в родовое золото по двенадцать часов в день, а всё оставшееся время проводила на полигоне, усердно применяя полученные знания на практике. Названая сестра научилась изменять свою ауру и маскировать её под человеческую. Почему порабощённые враги не используют это умение, я не знаю. Возможно, враг слишком высокомерен и убеждён, что другие разумные не способны обнаружить их шпионов в чужом обличье, а может, причина в другом, но это обстоятельство играет нам на руку.
        - Бедняги, у них отсутствует связь со своим родом, - прошелестел в голове голосок Маэланит, когда мы благополучно миновали границу империи драконов и неспешно поехали по отличной дороге.
        - Что это значит? - также мысленно уточнил я.
        - Теперь я понимаю, почему они не умеют скрывать свою ауру. Чтобы откопать это знание, мне пришлось проникнуть в глубины родовой памяти. Это знание хранилось очень глубоко. Ментальное подчинение разрушило связь дракона со своим родом, и этот источник информации оказался заблокированным. С драконом остались лишь те знания, которые были с ним на момент подчинения. Ранее нам не было нужды скрываться, поэтому и информация о маскировке была не востребована.
        - Это хорошо, что у врага отсутствует доступ к базе данных драконов, это существенно облегчает нам задачу. Победить врага с определённым, не увеличивающимся набором заклинаний и умений значительно проще, чем постоянно совершенствующегося.
        - Не расслабляйся, Кирилл, наша магия намного сильнее, чем у всех остальных народов. Даже простейшие заклинания могут наносить большой урон, а как ты знаешь, мы можем использовать любую стихию. Во время сражения с моим отцом тебе невероятно повезло. Безумие затмило его разум, он превратился в дикого зверя, который использует в основном грубую силу. Случись вам биться во времена его службы в армии, я бы не поставила на твою победу. Опытный офицер, закалённый в сотнях сражений, способен разогнать небольшую армию людей.
        - Хорошо, малышка. Буду держать ушки на макушке, а хвост пистолетом.
        Молодая девушка, чей образ приняла Маэланит, недовольно наморщила носик, она не любила, когда я её так называл, и очень смешно возмущалась.
        - Вы опять мысленно болтаете, не посвящая в свои планы всех остальных? - Наташа заметила, как изменилось лицо Маэланит, и сразу догадалась о ведущемся между нами диалоге. - Это нечестно. Я тоже хочу иметь возможность говорить с тобой по мыслеречи.
        Теперь уже Виата надула щёки. Я вообще заметил, что Наташа начала сильно ревновать меня к Маэланит и беситься, когда мы вели ментальные диалоги. С чем это связано, я пока не понял и относился к ситуации с юмором.
        - Вот станешь архимагом, тогда и поговорим, - отшутился я. Помимо двух девушек, в нашем походе к столице империи драконов приняли участие Смоук и Голд. На лидера наших стелсеров ляжет задача по скрытому поиску принцессы, а у мага воздуха в арсенале есть очень полезное поисковое заклинание, которое поможет отыскать замки кланов, сотрудничающих с некромантами.
        Из рассказа Валанды мы узнали, что драконы любят высоту и предпочитают селиться в горах, поэтому их столица представляет собой цепь искусственно созданных высоких горных пиков, которые образуют правильный круг большого диаметра. Ящеры проплавляют ходы в горной породе, создают обширную сеть подземных проходов и оборудуют себе пещеру, где могут проводить очень длительное время в медитативном трансе. Как она выглядит изнутри, не знает никто, драконы не любят гостей и никогда не пускают в своё жилище никого постороннего. Маэланит поведала, что, как правило, стены и потолок жилища драконов покрываются золотом, для лучшего взаимодействия с родовой памятью. В былые времена драконы могли не выходить наружу годами, эволюционная особенность этой расы позволяла им ментально общаться на большом расстоянии и предупреждать друг друга об опасности или нарушении границ.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Внутри периметра собственно и располагается сам город. Эволюционные особенности расы драконов не позволяют им собственноручно или, если точнее, собственнолапно добывать и перерабатывать полезные ископаемые, поэтому для работы в отраслях, где необходима тонкая моторика, они используют магически созданных существ. Чаще всего это разнообразные каменные големы. Драконы придают им разные формы, в зависимости от задач, которые перед ними ставятся. Наиболее популярными являются насекомоподобные образы, имеющие множество конечностей. Благодаря этому они могут быстро передвигаться и имеют хороший кпд при горных работах. Магически усиленные лапы способны с невероятной скоростью перемалывать горную породу в поисках полезных металлов.
        Вся остальная территория империи представляет собой смесь изумрудно-зелёных лугов, на которых драконы разводят животных, очень похожих на земных буйволов, и обширных горных массивов. Как сообщила Валанда, драконы поддерживают экосистему своей территории магически и следят за качеством зелени, коей питается их будущая пища.
        - Давай, Голд, - скомандовал я, когда мы отъехали на приличное расстояние от границы. Парень картинно похрустел пальцами и начал плетение. Поисково-боевое редкое заклинание четвертого ранга, которое маг получил в награду за выполнение сложного квеста, идеально подходило для наших целей. Через пять минут перед нами завис воздушный фантом, способный подниматься на высоту до ста метров и удаляться от создателя на расстояние до 70 километров. Он имеет прямую связь с Голдом, и соклановец может смотреть глазами фантома. Парень получил заклинание недавно и еще не успел прокачать его на максимум, но пользу можно извлечь уже сейчас.
        Подчиняясь воле Голда, фантом полностью растворился в воздухе, став его частью, и начал стремительно удаляться в сторону, попутно набрав максимальную высоту. Отметка дружественного объекта на карте подсказывала нам о его местонахождении.
        - Хорошая скорость, - прокомментировал событие Смоук.
        - Да, он может развивать скорость до 50 километров в час, и это не предел. На максимуме развития он станет способен атаковать, - поделился информацией Голд.
        - Эх, мне бы такого помощника, - мечтательно проговорил глава стелсеров клана. - Разведчик-диверсант, сказка.
        Первый результат мы получили уже через 15 минут. Голд взволнованно произнёс:
        - Первый есть. Вижу замок, вплотную примыкающий к горе. Максимум третьего уровня, построек не очень много. На донжоне флаг с изображением кулака, с которого капают капли крови. Ты был прав, он расположен не очень далеко от дороги.
        - Наши клиенты.
        Разведка альянса сообщила, что Кровавый кулак - это один из двух кланов, представители которого спокойно пересекают границу империи. Причём ни на одном игроке не висит метка убийцы. Либо драконы способны каким-то образом её маскировать, либо все игроки этих кланов прошли перерождение и сменили расу. От игры можно ожидать чего угодно. Система могла выдать умение, которое на некоторое время превратит игрока в дракона, а во время перерождения запугать пожизненным баном аккаунта в случае разглашения любой информации об империи.
        - Оставляй сателлита для наблюдения и продолжай поиски.
        Наиполезнейшее свойство фантома. Он мог оставить в определённой точке тайного наблюдателя сроком на сутки. Обнаружить его можно, есть способы, но для этого нужно знать, что возможность наблюдения существует в принципе. К тому же сателлит не может находиться на большой высоте всё время своей работы, раз в час ему необходимо снижаться до минимальной высоты.
        Второй замок Голд обнаружил через полтора часа в противоположной от дороги стороне. Англоязычный клан BadBoys прокачал свой замок значительно лучше. Как только мы выяснили название, то сразу же обратились к спецслужбам, которые целенаправленно собирали информацию обо всех кланах игры. Коллеги Аэруса сообщили много интересного об этих кланах. Оказалось, что наиболее печальная ситуация со смертностью нпс наблюдается именно в районе, вплотную прилегающем к границе империи, и, скорее всего, связана с деятельностью этих двух кланов. Поймать их на горяченьком не получалось, они действуют очень осторожно и никогда не оставляют свидетелей. Метка убийцы после активации проклятого кинжала не появляется, а пересекать границу империи они имеют право в любом месте.
        - Отлично, оба замка расположены не так далеко от границы со свободными землями. Когда придёт время, сможем быстро добраться до них и выкрасть всё необходимое.
        - А ты уже знаешь, как нам незаметно пересечь границу? - уточнила Наташа.
        - Да, есть несколько идей. На таможне я обнаружил уже знакомый глаз с комбинированным заклинанием, его обезвреживать я научился давно, если граница империи охраняется таким же способом, то проблем быть не должно. Ну и потом у нас есть Маэланит, она может маскировать ауру и сможет наложить нужное заклинание на диверсионную группу. Проникнуть в столицу таким способом вряд ли удастся, но пощипать агров мы сможем.
        Дорога в империи хорошая, ездовой маунт успокаивающе цокает по ней копытами, а мысли переключаются на тревожные темы. Армия тьмы заметно активизировалась, из глубины земель пришло большое подкрепление, и линия фронта рухнула под напором тысяч монстров. Орды нежити практически без остановки двигаются к Либеро и очень скоро осадят столицу свободных земель. Город хорошо укреплён и сможет продержаться долго, но если ничего не изменится, то падёт так же, как и столица кентавров. Враг будет по миллиметру снижать прочность крепостных стен и со временем прогрызёт себе путь внутрь. У игроков было слишком мало времени на нормальное развитие, а каждая смерть - это потеря с таким трудом заработанного опыта. Если альянс в полном составе бросит прокачку и встанет на защиту города, тогда, возможно, удастся оттянуть его захват ещё на несколько месяцев, но такое поведение нерационально. Игрокам нужно учиться сражаться, если отправлять в бой плохо подготовленных людей, то они лишь бездарно сольются и потеряют опыт. Время, нам нужно больше времени. Но давать его нам Старшие не собираются, я буквально чувствую, как
сгущаются тучи, ещё чуть-чуть, и война выйдет на финальную стадию.
        Чем занимаются эльф и орк, я знаю, загадкой для меня остаются планы дракона и Миранэ. Встретить представительницу рода хомосапиенс мне пока ещё не довелось. Могу предположить, что она не стала входить в игру раньше её официального старта и становиться нпс, просто незачем. Нет, за пять лет она смогла бы добиться высокого положения в королевской иерархии, но свергнуть короля у неё вряд ли получилось бы. В отличие от орков, где властвует культ силы, у человечества слишком сильно всё завязано на династии, а принадлежность к монаршему роду сгенерировать невозможно. С эльфом тоже всё понятно. Он сделал ставку на жадность людей и с первых дней официального старта стал набирать игроков для своей армии. По данным спецслужб, в основном это геймеры из других стран, хотя встречаются и представители России. В последнее время государственные пиарщики начали глобальную компанию по информированию населения страны. По всем каналам и днём и ночью постоянно звучат призывы играть честно, не соглашаться на смену расы, не вступать в сговор с некромантами, ведь от этого зависит наше будущее, и тому подобные
высказывания. Всё это сопровождается красочными роликами из игры и выглядит впечатляюще. На мой взгляд, этот шаг сильно запоздал, но лучше поздно, чем никогда.
        Если русские игроки хоть немного прислушиваются к своим СМИ, и с каждым днём русскоязычных агров становится всё меньше, то остальные страны, как всегда, бойкотируют начинания нашей страны. После того как пропал острый дефицит вирткапсул, в разговорах иностранных политиков всё чаще начал проскальзывать скепсис по поводу происхождения Альфы. В многочисленных ток-шоу репортёры с пеной у рта доказывали, что это всего лишь хитрый пиар-ход русских, и на самом деле никаких пришельцев не существует, что Альфа - это всего лишь обычная игра, а эффект омоложения - это секретная фармразработка, которую тестируют на людях. И всё больше людей, в основном европейцев и североамериканцев, склонны этому верить. Влияние СМИ в этих странах всегда было огромным, а уровень доверия к зомбоящику колебался на 70 %.
        Скорее всего, это не случайно. Уровень развития Старших позволяет с лёгкостью взломать банковские счета и заплатить журналистам, чтобы исказить реальную картину происходящего. Сейчас для этого даже не нужно встречаться лично. Хватит обычного сообщения, подкреплённого переводом на внушительную сумму. По указу президента, в нашей стране такой материал не пропускают в эфир, по крайней мере, на центральных каналах, но в других странах властвует свобода слова. Каждый может говорить, что думает, и не важно, где истина. От этих мыслей я начал заводиться, и Маэланит это почувствовала.
        - Что с тобой, Кирилл? - прозвучал вопрос в моей голове.
        - Тревожно на душе. Новости из нашего мира не радуют. Основная масса людей не верит, что от исхода противостояния с армией тьмы зависит их судьба. Для многих ваш мир - это всего лишь игра, созданная для их развлечения. Помощи ждать неоткуда, придётся справляться своими силами, - также мысленно ответил я.
        - Но ведь у тебя много сторонников, почему остальные соплеменники не верят вам?
        - Наше общество слишком разобщено. На нашей планете существует большое количество государств, со своими законами, традициями, укладом жизни, верой. И каждое из них считает своим долгом навязать свою точку зрения всем окружающим. В нашем мире правят деньги и власть, а человеческая жизнь мало что стоит. Те, у кого они есть, готовы пойти на что угодно, чтобы сохранить и то и другое, и цена этого их мало волнует.
        - Меня удивляет, как вы ещё не уничтожили сами себя.
        - В какой-то момент истории мы были очень близки к этому. В нашем мире существует оружие, способное уничтожить жизнь на всей планете, и не так давно мир остановился в шаге от катастрофы. Два сильнейших государства того времени уже были готовы вцепиться друг в друга, но разум всё же превзошёл жажду власти.
        - Мы не сильно отличаемся от вас, - через несколько десятков секунд молчания проговорила Маэланит. - Нас смогла поссорить всего лишь одна чужеродная сущность, вторгнувшаяся в наш мир. Я не ответил, а что тут скажешь?
        Дорога до столицы драконов продолжилась и была невероятно спокойной. На нас никто не нападал, не пытался убить, мы просто ехали в среднем темпе, чтобы выносливость маунтов оставалась в зелёной зоне. Довольно часто в нашем поле зрения попадались каменные големы, которые патрулировали территорию империи. Драконы ревностно следят за безопасностью и стараются уничтожать мутировавших зверей, пока те не успели размножиться. Поначалу меня удивляло отсутствие проклятых на территории империи, но немного подумав об этом, пришёл к выводу, что это логично. Врагу просто незачем концентрировать здесь силы. Драконы и так находятся во власти некромантов, а привлекать к себе внимание до поры до времени они не хотят. Как только карты будут вскрыты, то перебросить армию порталом не составит особого труда.
        Видели мы и пролетающих в небе драконов. Всякий раз при виде соплеменников Маэланит хмурилась, но ничего не говорила. В эти моменты я улавливал от неё еле заметные ментальные импульсы, похоже, она пыталась сканировать драконов, и либо у неё ничего не получалось из-за большого расстояния, либо результаты были весьма удручающими. Торопить сестрёнку я не стал, как только будет что сказать, Маэланит поделится информацией.
        За день мы проходили около 130 километров, а до столицы империи было порядка 350. Дорога петляла между гор, которые были покрыты изумрудной зеленью травы примерно до середины. На склонах мы замечали большие стада огромных животных, которые мирно паслись под присмотром нескольких големов. Идиллия, райские земли, где вечно царят мир и спокойствие. Именно такое складывалось впечатление, и если бы мы не знали истинное положение, то заподозрить неладное было бы невозможно.
        Сателлитов Голда враг обнаружить не смог, и за время их работы было собрано немало полезных разведданных. В непосредственной близости от каждого замка обнаружился вход в портал. Игроки вражеских кланов заходили внутрь по одному, ничего не опасаясь. После того как в инвентаре оказывался проклятый кинжал, игроки вливались в группу и целенаправленно двигались к границе. Я злорадно ухмыльнулся. Недолго им осталось безнаказанно убивать нпс. Информацию о местонахождении их замков и излюбленных точках пересечения границы я слил альянсу, и в том районе уже курсируют несколько диверсионных групп. Сладкая жизнь агров закончилась. К этому моменту уже поступило несколько докладов об уничтожении вражеских игроков. Лидеры групп сначала опасались получить метку убийцы, но этого не произошло, и люди успокоились. Охота на агров открыта. Жаль, что не получится их забанить, лучше перехватывать врагов до того, как они активируют кинжал, чтобы сохранить жизни нпс.
        Пока мы двигались к столице, игроки альянса перебросили в эту область множество боевых групп, усиленных новичками, чтобы полностью перекрыть проход к деревням нпс. В лесах, граничащих с империей, много высокоуровневых мобов, и можно совместить приятное с полезным.
        Помимо порталов, вражеские игроки часто наведывались к ближайшим разломам. За сутки наблюдения сателлиты обнаружили пять из десяти. Проходы располагаются в небольших, одиноко стоящих горных пиках. Все они находятся в непосредственной близости от границы со свободными землями. Этот факт показался мне очень подозрительным, жаль, что радиус действия сателлита не очень большой и не получится обследовать всю границу, но идея о причинах столь странного расположения разломов у меня появилась.
        Если предположить, что некроманты могли выбирать места появления разломов, то картина вырисовывается следующая: нет смысла разбрасывать разломы по всей территории полностью подконтрольной империи. Драконы вырастили небольшие одинокие горы вдоль границы, через одинаковые промежутки. А некроманты активировали там разломы. Когда правда о драконах станет общедоступной и они открыто вступят в войну, из разломов хлынут потоки проклятых существ, которые обрушатся на плохо защищённые тылы. Я поделился своими соображениями с представителями альянса, и многие согласились, что картина, нарисованная мной, весьма вероятна.
        Чтобы не тратить время пути понапрасну, я не вылезал из конструктора заклинаний. За три дня дороги я смог улучшить структуры нескольких заклинаний. До идеальных довести их не смог, моих навыков для такой тонкой работы пока ещё не хватает, но результат моих стараний налицо, урон огненного шара возрос на 10 пунктов, а радиус действия кольца огня увеличился на три метра.
        Уже в середине третьего дня пути на горизонте показались высокие горы, а ближе к вечеру мы достигли своей цели. Искусственно созданные горы отличались от естественных, большое количество которых мы проезжали за время пути. Если в природе изобиловали плавные обводы, сглаженные тысячелетними ветрами, то творения драконов выглядят грубо. Абсолютно ровная скала, без каких-либо уступов, выглядит чуждо и больше напоминает стену. Она имеет квадратный вид, и создаётся впечатление, что прямоугольник камня попросту выдвинули из земли и оставили в таком положении. Соседние горы мало чем отличались от императорской, самой высокой и самой неестественной.
        Когда мы преодолели узкое ущелье, нам открылся потрясающий вид на уютную зелёную долину, расположенную внутри каменного кольца. Она лежит как бы в углублении, и с этой точки нам удалось разглядеть её полностью. Солнце уже покраснело и практически опустилось за скалы, но света пока ещё было достаточно, чтобы рассмотреть эту красоту. В самом центре долины мы заметили огромное строение, по площади сопоставимое с десятью футбольными полями. Вокруг виднелись здания поменьше, но их было не очень много. Всё остальное пространство было покрыто зеленью, с вкраплениями небольших озёр. Создалось впечатление, что мы попали в райскую долину. Мы спешились и подошли к краю обрыва.
        Повсюду парили сотни, нет, даже тысячи драконов. Я проследил взглядом за двумя небольшими силуэтами. На огромной скорости один из них улепётывал от второго, выписывая в воздухе невероятные пируэты. Дети, играют, подумал я, на секунду позабыв, что передо мной враги. Маэланит застонала и схватилась за голову, из её глаз текли слёзы. Прекрасная картина вытеснила из головы все мысли.
        - Что случилось? - обеспокоенно спросил у названой сестрёнки я и поддержал её, чтобы малышка не упала на землю.
        - Это всё обман, - сквозь слёзы проговорила Маэланит. - Иллюзия. Эта долина пропитана страхом и смертью. Я чувствую не более 100 своих соплеменников. Их души безумны, они не выдержали вторжения в свой разум и потеряли себя. По сути, это живые трупы, полностью подконтрольные Властелину. Остальные всего лишь мираж, фикция, созданная, чтобы внушать страх всем посетителям. Моего народа более не существует. Теперь я знаю это точно. Я последняя.
        Маэланит не выдержала и разрыдалась в голос, уткнувшись в моё плечо. Я обнял девушку и прижал к себе. Тело принцессы била мелкая дрожь. Наташа подошла и обняла Маэланит с другой стороны.
        - Мы отомстим, - еле слышно прошептала моя жена ей на ухо. - Властелин заплатит за искалеченные души и миллионы жертв.
        - Месть - это не выход. Месть множит зло, а не уменьшает его. Властелина нужно непременно остановить, но не ради мести, а ради мира, ведь он никогда не остановится.
        - Хорошие слова, сестрёнка, - я погладил уже почти успокоившуюся Маэланит по голове. - Теперь нам известна причина, по которой Властелин не обрушил мощь драконов на свободные королевства. После войны богов у него осталось слишком мало порабощённых солдат, и это обстоятельство даёт нам шанс.
        Глава 26 Могильник
        Дорога привела нас к монструозному сооружению уже в сумерках. Идеально. Ночью с нами встречаться никто не будет, и у нас будет возможность всё разведать. Мы специально рассчитывали прибыть в столицу империи драконов именно ночью, так как уверенности, что нас не выставят прочь сразу после встречи, не было. По сути, эта встреча была фикцией, поводом для инфильтрации в глубь вражеской территории и доступом к столице. Нет, король Стефан совершенно официально уполномочил нас сделать драконам предложение о союзе против армии тьмы, но исход этих переговоров всем известен заранее.
        Мы остановились в небольшом здании, предназначенном для размещения человеческого посольства. Находиться здесь постоянно драконы никому не позволяли, но провести несколько дней, пока высочайшее начальство соблаговолит принять послов, разрешалось. Как только оказались внутри, осмотрелся магическим зрением и тут же увидел следящее плетение.
        - Ты можешь что-нибудь сделать с прослушкой? - мысленно спросил у Маэланит.
        - Да, - практически сразу услышал ответ драконессы. - Это простейшее, хоть и многосоставное следящее плетение, оно эффективно только против других рас, которые практически не способны его обнаружить. Тебе невероятно повезло, не каждый человек, обладающий магическим зрением, в силах увидеть нашу магию. Готово. Теперь посторонние наблюдатели увидят, что мы разбили лагерь и легли спать.
        - Можно говорить спокойно, - уже вслух произнёс я. Маэланит обезвредила следящее плетение. Оно тут было, как мы и предполагали.
        - Ты всё ещё не можешь вызвать фантома? - спросил я у Голда.
        - Нет, он развеялся, врезавшись в магический барьер в километре от столицы, а с тех пор, как мы пересекли защитный периметр, иконка заклинания вообще потемнела.
        - Плохо, я очень надеялся, что фантом поможет нам разведать территорию. Смоук, твой выход, помимо своего инвиза, используй маскировочные свитки, они должны полностью погасить все исходящие от тебя излучения. Лани, затемни ему ауру, чтобы никто не смог обнаружить нашего лазутчика.
        - Почему Лани? - неподдельно удивилась юная драконесса.
        - Потому что в боевой обстановке нужно использовать короткие имена, слишком долго каждый раз выговаривать Маэланит, привыкай.
        Мне кажется, сестрёнке понравилось новое имя, она уже хотела приступить к выполнению задания, как Виата скомандовала:
        - Стоп, я думаю, это здание не только прослушивается, но и просматривается насквозь, враг ожидает от нас чего-то подобного. Если одна аура вдруг погаснет, то возникнут подозрения.
        - Умница, вовремя остановила, - похвалил я жену за сообразительность. - Лани, есть идеи, как поступить?
        - Да, - Маэланит сосредоточилась, и аура Смоука отделилась от его тела и зависла в воздухе. - Я скопировала ауру, одновременно замаскировав оригинал, - прокомментировала она свои действия. - Иллюзия продержится два часа, у меня пока ещё слишком мало опыта, ты должен вернуться до её исчезновения, иначе враги обнаружат, что нас стало на одного меньше.
        - Принято, - сказал Смоук и тут же растворился в воздухе, а нам осталось лишь ждать его возвращения и надеяться, что он не попадётся.
        Основным местом поиска принцессы Катарины является императорская гора. Если драконы сохранили ей жизнь, то находиться она может только там. Смоук, используя свои навыки, сможет отыскать её гораздо быстрее. В зависимости от того, где держат Катарину, будем составлять дальнейшие планы.
        Маэланит погрузилась в транс в попытках подключиться к ментальному полю планеты, связь с которым в столице империи оказалась на удивление стабильной. Если ей удастся это сделать, то она сможет получить больше информации о численности врага. То, что все драконы являются врагами, теперь неоспоримый факт. Вернуть им разум невозможно, Лани уверена в этом на 100 %.
        - В столице сейчас находятся 94 дракона, - заговорила Маэланит, не открывая глаз. - Практически все они спят в своих пещерах. Для поддержания иллюзии заселённости города хватает нескольких особей. - Я заметил, как губы Лани дрогнули, когда она произносила слово особи, она перестала называть их соплеменниками. - Также чувствую присутствие чего-то тёмного, опасного. Пробую определить место. - Лицо Маэланит нахмурилось, я заметил выступившие капельки пота. - Вижу странные, еле заметные зеленоватые нити, - через несколько минут продолжила Лани. - Их много, они тянутся от жилищ драконов к вершине императорской горы. Это рабский поводок, канал ментального подчинения. На вершине горы находится кукловод, к нему стекаются все нити управления. Вижу ещё 18 нитей, идущих из-за пределов города.
        Отлично, Маэланит выяснила точную численность врага, нам предстоит уничтожить 112 драконов. Хотя не факт, что все нити управления порабощённой расой заякорили на одного некроманта. Лани ойкнула и открыла глаза, на её лице была смесь испуга и облегчения.
        - Чуть не попалась, - прокомментировала она резкий обрыв контакта с ментальным полем.
        - Как думаешь, если убить некроманта, на которого завязано управление драконами, это нам поможет?
        Маэланит ненадолго задумалась и ответила:
        - На какое-то время да. Если оборвать ментальный поводок, то потерявшие постоянный контроль рабы могут разбежаться. Скорее всего, именно это и произойдёт. Драконы разлетятся на большое расстояние, но разума в них не осталось. Это будут свирепые хищники, опасные звери, подчиняющиеся примитивным инстинктам. Они будут добывать себе пропитание любым доступным способом, а взрослому дракону нужно очень много еды. Но поводок никуда не исчезнет, со временем другой некромант сможет вернуть контроль, правда, процесс этот не быстрый, привязка довольно сложна.
        - Ты сможешь привязать их к себе?
        - Нет, технология привязки известна только Властелину и его ученикам, - практически мгновенно ответила Лани. В её голосе не было сомнений, так что этот вариант пришлось отбросить.
        - Скажи, без поводка они будут активно применять магию или станут действовать как твой отец?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Полной уверенности у меня нет, но скорее всего, они будут полагаться на грубую физическую силу и примитивный огненный поток, как наши далёкие предки.
        - Спасибо, это очень важная информация, ты молодец, - похвалил сестрёнку я и начал набирать сообщение в офицерский чат альянса. - Внимание, чрезвычайно важная информация. Срочно организовать как минимум 10 групп драконоборцев. Состав 10 игроков. Пять магов, один хил, один танк, остальные лучники или арбалетчики. Все игроки 60+, лучше больше. Вновь образованным группам прибыть на тренировочный полигон для отработки тактики противодействия дракону. Вводные для настройки полигона предоставлю Корту. Подробности при встрече.
        - Я так понимаю, мы идём убивать некроманта, - прочитав сообщение, очень серьёзным тоном проговорила Виата.
        - Да, но не все. Для Маэланит будет другое задание.
        Последовали бурные возражения со стороны драконессы, но я строго посмотрел на неё и произнёс:
        - Ты обещала во всём меня слушаться. Пока мы отвлекаем внимание, ты должна освободить принцессу Катарину. Это наша основная цель. Я обещал королю, что сделаю всё возможное, чтобы её вытащить. Кстати, ты тоже обещала помочь.
        Маэланит открывала и закрывала рот, но крыть ей было нечем. Так и не найдя слов, она насупилась и отвернулась. Хорошо, хоть с этим разобрались. Я связался с Кортом и попросил настроить полигон. За основу взял опыт, полученный у магистра Роланда. Физические параметры драконов он воспроизвёл отлично, а в плане магии добавил заклинание поток огня, которым меня атаковал Миреноторг, если Лани права, то это будет единственное плетение, которым будут пользоваться драконы. Всё, осталось дождаться возвращения Смоука и не лопухнуться во время атаки на некроманта.
        Глава разведчиков уложился в отведённый ему срок. Он неожиданно вышел из скрыта за минуту до окончания таймера, и Маэланит поместила его ауру на положенное место.
        - Нашёл принцессу в самом центре горы. Она неподвижно лежит на постаменте, погружённая в искусственный сон, или что-то в этом роде. Главное, что она дышит, значит, жива.
        - Это может быть иллюзия, приманка, - сказала успокоившаяся Маэланит. - Ты прав, Кир, только я смогу распознать настолько качественный морок.
        - Смоук, подстрахуешь Лани. Что бы ни случилось, но она должна выбраться.
        А потом отправил личное сообщение: - Если не получится вытащить Катарину, сделай всё, чтобы Маэланит ушла.
        - Принял, босс, - пришёл короткий ответ.
        - Как выглядит императорская гора изнутри?
        - Разветвлённая сеть огромных тоннелей. При необходимости ящерицы смогут спокойно перемещаться внутри, а в центральном зале, где я обнаружил Катарину, драконы вообще могут спокойно устроить футбольный матч.
        - Охрана? - уточнил я.
        - Големы, очень много големов высоких уровней.
        - Маэланит, ты сможешь незаметно создать морок Катарины?
        - Создать смогу, но насколько это будет незаметно для охраны, не знаю.
        - Плохо, если вас обнаружат, то отбиться будет очень сложно.
        - Ты меня недооцениваешь, Кир, я всё же драконесса, а охранники - обычные големы, если знать принципы их создания, то справиться даже с армией таких существ не составит особого труда, - а потом сказала намного тише, - в теории.
        Это её осторожное уточнение не добавило уверенности, но других вариантов всё равно нет.
        - Портальная магия внутри долины не работает, - напомнил я Маэланит, - чтобы переместиться в безопасное место, вам нужно будет удалиться от столицы на километр.
        - Я помню, Кир, не нуди, обсуждали же много раз, если нас обнаружат, буду действовать по плану Б.
        Я хмыкнул, быстро же она учится.
        - Лани, можешь проделать тот же фокус со всеми нашими аурами одновременно?
        - Легко, - она закрыла глаза, и через несколько секунд ауры отделились от тел и зависли в нескольких метрах. Как она это делает? Я не вижу ни структуры применённого заклинания, ни самого плетения. Всё же драконы - уникальные магические существа, чья магия основана на совершенно других принципах.
        - Всем активировать свитки баффов.
        Дождавшись выполнения, скомандовал:
        - Двинулись, и пусть нам повезёт.
        Во время продвижения нам постоянно попадались каменные големы-стражи довольно внушительного 125 уровня. Их количество неприятно удивило. Малейшая оплошность, и нас сотрут в порошок. Но наша маскировка, усиленная родовой магией драконов, пока справлялась со своей задачей. Маэланит молодец, не мог не признать я. Без её помощи у нас не было бы ни единого шанса.
        Смоук привёл нас к огромному проходу в горе. Его края оказались гладкими, а окружающий камень оплавленным. Вот это мощь, восхитился я. Это какая должна быть температура, чтобы плавить камень? Нужно срочно сокращать поголовье драконов. Даже один ящер, обладающий полной силой, способен натворить много бед. Чем меньше их останется, тем больше шансов будет у человечества.
        Передвигаться по огромным коридорам было комфортно. Ни одного постороннего предмета, способного выдать наше присутствие, на полу не обнаружилось, и мы довольно быстро добрались до развилки.
        - Нам налево, - прошептал мне на ухо Смоук и указал на ответвление основного прохода. - Двигайтесь всё время по центральному коридору, никуда не сворачивайте, он спирально закругляется и оканчивается на вершине.
        Я кивнул, и разведчик, махнув рукой Маэланит, продолжил движение.
        - Удачи, Лани, не рискуй понапрасну, - ментально попросил названую сестрёнку.
        - Хорошо, Кирилл, я буду очень осторожна, - пришёл ответ, и они скрылись за поворотом. В душе поселилась тревога. Я видел её в последний раз, пришла дурная мысль. Мотнув головой из стороны в сторону, загнал просыпающуюся панику на задворки сознания. Мы справимся, должны справиться.
        Как и говорил Смоук, центральный коридор привёл нас на вершину горы.
        - Вот чёрт, - не сдержавшись, выругалась Виата. И с ней нельзя было не согласиться. Повсюду были разбросаны кости, море костей. От самых маленьких, принадлежавших мелким грызунам, до огромных - драконьих. Среди этого пиршества смерти я не обнаружил ни одного черепа, и мне это обстоятельство показалось странным, но когда мы углубились внутрь этого ужасного могильника, загадка разрешилась.
        - Ты не забыл, что мы бессмертные? - вложив максимум доступного мне презрения в эту фразу, вступил в диалог с некромантом я. - Смерть для нас - это обыденность. Уже через несколько секунд я появлюсь в своём замке и начну строить новый план по твоему уничтожению.
        - Вот вечно ты забегаешь вперёд, - нарочито расстроенно сказал Таранус. - Я хотел эффектно поставить тебя на место в самом конце нашей встречи, но придётся огорчить тебе немного раньше. Видишь ли, мой учитель всерьёз обеспокоен наплывом неумирающей мелюзги, которая замедляет продвижение его армии. Вы думаете, он тупо сидит на своём троне и ждёт, когда людишки в сверкающих доспехах и с пафосными лозунгами ворвутся в его цитадель и попытаются избавить мир от вселенского зла? Могу тебя разочаровать, мой господин очень умён и знает такое, что трудно даже представить. Всё это время он искал возможность избавиться от угрозы в лице бессмертных. Всё же к пророчествам богов стоит относиться всерьёз. И ты знаешь, он добился некоторых успехов. И ты будешь удостоен чести опробовать новое изобретение на своей шкурке.
        Таранус начал сложное плетение, у меня осталось несколько секунд. По коже пробежал холодок, интуиция буквально взвыла, сигнализируя о крайней степени опасности. Ну уж нет, так просто я не дамся.
        - Приготовиться, я сейчас активирую аватар огня. Постараюсь быстро уничтожить големов, а потом отвлеку некроманта. Прорывайтесь вниз, нужно вытащить Маэланит, - отдал последние распоряжения в рейдчат и уже был готов активировать связку своих заклинаний, как пришёл слабый ментальный сигнал от Лани:
        - Кирилл, не начинай бой, тяни время, у меня есть идея, мы скоро.
        Что она там придумала? И кто это мы? Чёрт, мгновения утекают, нужно принимать решение.
        - Отбой, у Лани есть план, ждём.
        Решение доверить свою судьбу нпс-драконессе далось с большим трудом. Интуиция уже орала в голос, что вот-вот произойдет что-то очень неприятное, но если я кому и могу доверять, то это ей. Это не люди, у которых всегда найдутся оправдания своим поступкам и предательствам. Человек вообще способен заглушить свою совесть и убедить себя, что так было правильно, я действовал ради общего блага, или у меня не было выбора. Выбор есть всегда, и я его сделал.
        Таранус закончил каст, и в меня ударил луч зелёного света. Ожидаемой боли не было, луч окутал меня на несколько секунд, а когда визуальные эффекты завершились, система выдала свой вердикт:
        - Внимание, вы попали под действие уникального заклинания проклятье смерти. В том случае, если вы умрете в течение 24 часов, то все ваши характеристики будут навсегда уменьшены на 85 %. Вы не сможете экипировать никакие предметы классом выше обычных.
        Самые страшные ожидания подтвердились. По сути, это навсегда запоротый персонаж. Инвалид, не способный ни на что стоящее.
        - Как тебе подарок моего Властелина? Правда, полезное заклинание? - продолжил издеваться Таранус. - Оно пока ещё несовершенно. Скоро учитель доработает структуру, и мы сможем проклинать вас тысячами. До этого прекрасного момента осталось совсем недолго. Свои минусы есть, не спорю. Часто применять его, к моему огромному сожалению, нельзя. Хранитель мира бдит, но мы ведь никуда не спешим.
        Ой, как всё плохо. Если некроманты начнут применять массовое проклятье во время ожесточённых боёв, то это труба. Высокоуровневые игроки в одночасье превратятся в ни на что не способных слабаков. И, похоже, начнётся всё это с меня.
        - Кир, врубай аватар и на полных парах гони к границе, оттуда уйдёшь порталом, - видимо, Наташа пришла к точно таким же выводам.
        - Нет, Ви, без меня у Лани не будет ни единого шанса.
        - Кир, да очнись же, от тебя очень многое зависит, а она всего лишь нпс.
        - Для меня нет. Для меня она такая же реальная, как и ты. И я обещал её защитить. Если мы перестанем быть людьми, потеряем такие важнейшие свойства нашей души, как сострадание, преданность, любовь, а оставим лишь жажду жизни, прагматизм, предательство, ненависть, корысть, то зачем тогда вообще спасать человечество. Я не могу так поступить.
        - А вот и наша гостья, - ещё шире улыбнулся Таранус. Он развёл руки, и костяные монстры, охраняющие проход, расступились. Мимо них прошла Катарина в окружении пятёрки големов. Маэланит нигде не видно, неужели произошло непоправимое?
        - Я жива, не волнуйся, Кирилл, - словно в ответ на мои мысли, пришёл, на удивление, чёткий сигнал от Лани. - Големы - это морок, я маскируюсь под одного из них. Напиши сообщение Виате: когда мы будем проходить мимо неё, она должна будет незаметно мне кое-что передать. По какой-то причине мне очень трудно связаться с ней ментально.
        Выполнив просьбу Маэланит, я начал ждать дальнейшего развития событий, её задумка стала мне отчасти понятна.
        Големы продолжили конвоировать Катарину к трону Тарануса. Всё верно, они должны оказаться как можно ближе. Мелкими шажками я тоже начал сокращать дистанцию. Когда всё завертится, нужно будет подстраховать сестрёнку.
        - Как спалось, ваше высочество? - участливо поинтересовался Таранус. Катарина смерила его настолько презрительным взглядом, как умеют лишь высшие аристократы, и ничего не ответила.
        - Кир, будь готов применить ментальный шок на некроманте и связать цепью волка, - прозвучал напряжённый голос Маэланит в моей голове. - Я отвлеку внимание дракона, а ваша задача - максимально быстро убить ученика врага. Сбежать, как раньше, он не сможет, об этом я уже позаботилась.
        - Умница, Лани, береги себя, не подставляйся.
        - Вы посмотрите, какая гордая, - продолжил веселиться некромант. - А если так?
        Я почувствовал исходящий от него ментальный поток, а потом по площади разнёсся его зловещий шёпот:
        - На колени перед хозяином.
        Ничего не произошло. Катарина всё так же осталась стоять на месте, не предприняв ни малейшей попытки выполнить приказ. Я заметил на её шее защитный амулет и ухмыльнулся, Лани подстраховалась. Факт неповиновения его воле настолько обескуражил Тарануса, что он на несколько секунд опешил.
        Теперь за близких я спокоен, встречаюсь взглядом с некромантом, с лица которого пропала снисходительная ухмылка. Краем глаз замечаю яркие вспышки в небе, Маэланит продолжает воздушный бой. Моя огненная рука складывается в жесте активации редкого заклинания. Применять огненную кровь в форме аватара мне ещё не приходилось, но всё когда-нибудь случается в первый раз. Невидимое заклинание врезалось в магическую защиту некроманта, и от удара его ноги проскользили по камню полметра, но защита справилась. Первый раз редкое заклинание не достигло своей цели.
        - Ты думал, я позволю тебе второй раз причинить мне боль? Ты слишком предсказуем, человек. Сегодня ты превратишься в никчёмного слабака, а твоего дракона я лично пытками доведу до безумия, прежде чем полностью подчинить своей воле.
        Как только он упомянул Маэланит и то, что собирается с ней сделать, в душе разорвалась атомная бомба. Я взревел не хуже разъярённого дракона и, продолжая перегружать защиту некроманта редким заклинанием, активировал огненный взгляд. Два лазерных луча врезались в, казалось бы, непроницаемый кокон, окружающий Тарануса, и на нём начали появляться трещины, а на лице некроманта - испуг. Продолжая неистово реветь, я поддерживал активность обоих заклинаний своей волей. В голове загудело от запредельной энергетической нагрузки, но вот спустя несколько секунд, показавшихся мне вечностью, защита врага не выдержала и взорвалась миллионами осколков, которые разлетелись во все стороны, уничтожив набегающих со всех сторон скелетов. Заметил, как купол, поставленный Катариной, исчез, и девушка упала на землю без чувств. Голд выступил вперёд, преградив собой путь к раненым девушкам. Настоящий боец, промелькнула в голове мысль.
        Таранус сделал шаг назад, он явно не ожидал, что я смогу пробить его защиту. Огненное копье, еще одно, враг с легкостью отбил заклинания. Издалека его не поразить, он слишком силён. Отвечать не пытается, понял, что в этой форме я практически неуязвим. Секунды утекают с невероятной скоростью, времени осталось мало.
        Мысленная команда, и полыхающая радужным пламенем божественная сфера, которая всё это время висела в метре над моей головой, исчезла, а в моих руках появились радужные клинки. Миг, и я уже на земле, кружусь вокруг некроманта и наношу удар за ударом в уязвимые точки, подсвеченные умением знаток анатомии. Отвлекающий удар, укол вторым кинжалом в стык доспеха, блинк за спину, вогнать оружие под рёбра, разорвать дистанцию, и всё по новой. Таранус шипит от боли, но отразить все мои молниеносные атаки не успевает. Удар, удар, удар, клинки моментально трансформируются в боевые перчатки, активирую огненный кулак и разряжаю накопленные очки ярости. Комбинация ударов, усиленная очками ярости, наносит огромный урон, но это капля в море, я снял с некроманта всего 15 % жизни.
        В какой-то момент его кожа начала плавиться, не выдержав невероятного жара, исходящего от моего тела, но вражеский маг как будто не замечал этого, в его глазах бушевало изумрудное, безумное пламя. В моих руках вновь появились кинжалы, окутанные радужным пламенем, и я снова закружился вокруг некроманта, используя каждую секунду, чтобы ранить ненавистного врага.
        Мощный выброс магии смерти отбросил меня от Тарануса. Его сила была настолько велика, что я перевернулся в воздухе несколько раз и, проскользив по каменному полу, врезался в треснувшее основание трона. С кряхтением поднялся на ноги, минус 40 % жизни. Некромант точно рассчитал свой удар, последовавший сразу после окончания действия аватара огня. Мана на нуле, выпив зелье, набросил на себя огненный доспех, находящийся на магической сети, и активировал полусферу защиты.
        - Огонёк, помогай, срочно нужна мана, - стихийный помощник мгновенно появился на моём плече, и магическая энергия хлынула бурным потоком, заполняя опустевшую шкалу.
        - А теперь моя очередь, - прошипел Таранус, на обугленное лицо которого начала нарастать некротическая кожа. Она сделала его образ ещё более неприятным, хотя я думал, что это уже невозможно. Маг смерти выпускал одно заклинание за другим с огромной скоростью. Они наносили чудовищный урон, за какой-то десяток секунд полностью опустошили прочность только что активированной полусферы защиты. За это время я не мог думать ни о чём, кроме обороны. Коварные заклинания некроманта то и дело норовили обогнуть полусферу защиты и ударить в спину, так что приходилось быть постоянно начеку.
        Полусфера исчезла, Таранус поднял руки вверх и резко опустил их. На меня обрушился многотонный камень, придавив своим весом. Огненный доспех уберёг от урона, но моя подвижность резко ограничилась. Таранус картинно, словно дирижёр, поднял светящиеся зелёным пламенем руки вверх, видимо, намереваясь таким пафосным жестом закончить мою игровую жизнь.
        Неожиданно откуда-то из кучи костей, находящихся сбоку от некроманта, выпрыгнул Страх. Его стальная челюсть сомкнулась на плече мага и сбила его с ног. Волк начал с остервенением мотать головой из стороны в сторону, а Таранус, который не мог похвастаться мощным телосложением, трепыхался в бульдожьем захвате спутника, словно тряпка. Пока враг отвлёкся, скастовал бытовое заклинание левитации и приподнял придавившую меня глыбу.
        Уже оказавшись на ногах, услышал жалобный скулёж. Посмотрев в ту сторону, где ещё секунду назад волк рвал некроманта, увидел, как растворяется тело Страха, проткнутое остриём посоха Тарануса. Спутник ушёл на перерождение, выиграв для меня несколько секунд.
        Некромант улыбнулся и одним движением отправил в меня копьё смерти. Оно преодолело разделяющие нас десять метров с невероятной скоростью. Мне не помогли ни предвиденье, ни многодневные изнурительные тренировки. Увернуться я не успел. Копьё смерти пронзило моё бедро, не заметив ни огненный доспех, ни броню из эльфийской стали, которую, если верить системному описанию, невозможно пробить. Не успел понять, что случилось, как следующее копье пронзило второе бедро, и мои ноги подкосились. Я упал на колени, а невыносимая боль ударила по каждой клетке организма, парализуя тело и мысли.
        Есть, как же я надеялся на такой результат. Нужно выждать десять секунд, раньше возрождаться нельзя, мы договорились, что Лани начнёт действовать именно через десять секунд после моей смерти. 53, 52, 51… Маэланит зашевелилась, ещё чуть-чуть. Сестрёнка мгновенно приняла человеческий облик и накинула цепочку запасного защитного амулета на шею Виаты. Миг, и девушки исчезают во вспышке микропортала, чтобы через секунду оказаться возле тела Катарины. Ещё один миг, и вокруг них образуется серебристая защитная сфера, пора. Да, я желаю воскреснуть.
        Раздался оглушительный взрыв, сопровождающийся пением неизвестной птицы, но обращать внимания на визуальные эффекты воскрешения некогда. Краем глаза замечаю, как огромного зелёного дракона отбрасывает от меня метров на семь, его полёт сопровождается диким криком боли раненого зверя, некогда, всё потом. Океан маны, аватар огня. За несколько секунд сближаюсь с отброшенным взрывом и оглушённым некромантом и активирую огненную кровь. Теперь у него нет защиты.
        Округу оглашает дикий, потусторонний крик Тарануса, столь ужасного крика мне ещё слышать не приходилось, прочь эмоции, надо закончить дело. Огненный взгляд. Два лазерных луча врезались в грудь мерзкому чудовищу, лишь по недоразумению когда-то названному человеком, и его крик усиливается, хотя ещё секунду назад я думал, что такое невозможно. Шкала жизни Тарануса стремительно начала уменьшаться. Мощь божественной сферы в совокупности с внеранговым заклинанием аватар огня немыслима.
        Этого мало, слишком медленно. Собрав всю свою волю, вытянул вторую руку в сторону лежащего и корчащегося от боли некроманта. Каст, я применил внеранговое заклинание очищение огнём. Непрерывный поток огня ударил в тело Тарануса, полностью скрыв его из вида, но я знал, что он там и что он умирает. Активация сразу трёх мощнейших заклинаний одновременно не прошла бесследно. Меня буквально сжигало изнутри. Из горла вырвался дикий, первобытный крик. Терпеть, ещё немного, терпи, Бессмертный.
        - Внимание, глобальное сообщение: игрок Кирик де Стар первым уничтожил некроманта. Слава герою! Это деяние заслуживает щедрой награды.
        Поле зрения заволокло ворохом системных сообщений. В топку сообщения, одним движением смахнул системки в архив, бой ещё не окончен. Пока я уничтожал некроманта, Астарион пришёл в себя и растерянно сидел на остатках разрушенного взрывом зиккурата. Он странно мотал головой и никак не мог понять, что случилось. Сжигающий меня изнутри огонь усиливался, похоже, я надорвался, но останавливаться нельзя. Я завис перед мордой зелёного дракона и зажёг в каждой руке по огненному шару. Мы были настолько близки друг к другу, что я увидел у него в глазах своё отражение и ужаснулся. Угольно-чёрный, выгоревший силуэт, с зажжёнными огненными шарами в руках и горящие демоническим огнём глаза.
        Мы смотрели друг на друга долгие десять секунд. А потом Астарион развернулся и после небольшого разбега взлетел, мгновенно растворившись в ночной темноте. Чутьё зверя, лишившегося ментального поводка, подсказало, что он встретился с кем-то более опасным. Астарион предпочёл сбежать, и я несказанно рад такому решению, так как сил на ещё одно противостояние у меня не осталось. Остатки воли меня покинули, и я рухнул с пятиметровой высоты в груду костей. Последним, что уловило моё сознание, были системные сообщения, написанные кроваво-красным цветом:
        - Внимание, фракция Орки объявляет войну королевству Мемория и свободным землям. Пока длится война, каждая смерть от руки орка сопровождается запретом на вход в игру сроком на 24 часа.
        - Внимание, фракция Эльфы объявляет войну королевству Мемория и свободным землям. Пока длится война, каждая смерть от рук эльфа сопровождается запретом на вход в игру сроком на 24 часа.
        Старшие всё же добились своего. Ну что же, повоюем, промелькнула последняя мысль, и сознание отключилось.
        КОНЕЦ ЧЕТВЁРТОЙ КНИГИ. ПРОДОЛЖЕНИЕ СЛЕДУЕТ.
        Послесловие @books_fine
        Эту книгу вы прочли бесплатно благодаря Telegram каналу @[email protected]_fine( У нас вы найдете другие книги (или продолжение этой).
        А еще есть активный чат: @[email protected]_fine_com((Обсуждение книг, и не только)
        Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора наградой, или активностью.
        СТРАНИЦА КНИГИ:История Бессмертного-4. Конец эпохи. Часть перваяИстория Бессмертного-4. Конец эпохи. Часть первая(https://litnet.com/ru/book/istoriya-bessmertnogo-4-konec-epohi-chast-pervaya-b271011?_lnref=I76xib-3)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к