Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Ерова Мария: " Невеста Для Ледяного Принца " - читать онлайн

Сохранить .
Невеста для ледяного принца Мария Ерова
        Стать невестой самого настоящего принца?! Да кто же об этом не мечтает?!
        Да вот беда, в груди у него вместо сердца - осколок льда, а чувства его так же холодны, как снег на вершинах самых высоких гор сказочного королевства. И отогреть их может только истинная любовь, что снимет чары с его замёрзшей души, но погубит ту, что подарит её всю без остатка. Так кто решится?!
        Есть желающие?!
        Невеста для ледяного принца
        Мария Ерова
        Пролог
        Ах, Лапландия!
        При одной мысли о том, что завтра она окажется там, Лее становилось всё лучше и лучше. Нет, плохо ей не было и до того, как она узнала, что Иану дали небольшой отпуск, и теперь новогодние каникулы они проведут там - в Лапландии, месте её мечты. Но когда сбываются самые заветные детские желания, пусть и уже во взрослом возрасте, сердце ликует и порхает, словно птица, почуявшая свободу.
        С детства Лея грезила этой волшебной, по её мнению, провинцией Финляндии, но побывать там так и не довелось - отца девушка даже не знала, а мать была не в состоянии обеспечить юной мечтательнице путешествия по свету, денег едва хватало на то, чтобы прокормить себя.
        И Лея это прекрасно понимала. Однако мечтать не переставала, и вот, кажется, была как никогда близка к своей цели!
        И за это, конечно же, стоило благодарить Иана…
        Иан. Вот и сейчас он сидел рядом с ней, за столиком кафе под открытым небом, и нежно гладил пальцами гладкую кожу её рук, не отводя влюблённого взгляда. А она только сейчас поняла, что всё это время опять летала в своих мечтах, совершенно забыв, с кем и где она находится.
        Виновато улыбнулась.
        А Иан, неожиданно потянувшись к ней через весь столик, вдруг поцеловал Лею прямо в губы. Заиграла живая музыка, музыканты появлялись со всех сторон, обступали их, официант тут же подоспел с подносом, на котором парила открытая бутылка шампанского, и наполненные им же бокалы манили соблазнительными пузырьками, шипящими, задорными.
        Иан же, уже обогнув стол, приблизился к ней, опустившись на одно колено и, глядя влюблёнными глазами прямо в глаза, торжественно произнёс:
        - Лея, дорогая моя! Мы вместе уже два года, и каждый день, проведённый с тобой, я был счастлив как никогда раньше! Прошу, выходи за меня замуж!
        На ладони парня как по волшебству появилась маленькая открытая коробочка, в сердце которой, поражая своей красотой и изящностью, сверкало кольцо с огромным белым бриллиантом.
        Девушка ахнула, поражённая не то неожиданным предложением, не то ювелирным изделием, к которым раньше у неё тяги не наблюдалось.
        - Иан, это… так… неожиданно…
        Только и смогла пролепетать она.
        А тот, уже поднявшись с колен и аккуратно завладев её руками, бережно примерял колечко на безымянный палец девушки.
        - Нравится? …
        Лея и вымолвить ничего не смогла сразу, а после, под восторженный взгляд окружающих, что с интересом и даже с завистью смотрели на эту молодую пару, тихо произнесла:
        - Оно… великолепно, Иан! Оно…
        Голова вдруг закружилась, мир крутанулся вокруг своей оси, и последнее, что Лея поняла перед падением в белую пустоту, что теряет сознание.
        «А как же всё хорошо начиналась…» - только успела подумать она.
        Вот только белая пустота оказалась вовсе не обмороком. Да и не пустотой тоже. А темнотой, которая не давала как следует рассмотреть то место, где девушка оказалась.
        Только стало холодно. Очень холодно.
        Часть первая. Глава 1
        Но вскоре глаза привыкли к этой, казалось, кромешной темноте. Дрожа от холода и страха, Лея обняла себя за плечи, пытаясь согреться и успокоиться. Первый шок ещё не прошёл, и девушка дико осматривалась по сторонам, пытаясь понять, куда она угодила. А, главное, как…
        Это была огромная пещера со сводчатым потолком, обросшая со всех сторон сталактитами и сталагмитами, торчащими, словно зубы, в хищных челюстях злобного монстра. А она будто попала в его пасть, которая вот-вот с силой сомкнется, издав хруст её ломающихся костей…
        Но эти ужасы происходили лишь в её воображении. Всё, кроме неё самой, оставалось недвижимо, холодно и мёртво, И жуть, вместо того, чтобы отступать, с ещё большей силой накатывала на девушку.
        - Иан! - крикнула она, однако, не рассчитывая получить ответ. - Кто-нибудь!
        Но эхо разлетелось по странной ледяной пещере, отразившись многократно о её стены, и Лее показалось, что даже воздух задрожал, завибрировал, и где-то в глубине завыло, заурчало, заклокотало её нутро, недовольно, угрожающе.
        Лея замерла, но ненадолго. Стоять на таком морозе в легком коктейльном платьице то ещё удовольствие, и она нерешительно двинулась вперёд.
        Пещера была и вправду огромной, но пустой, ведь кроме вечного льда, сковавшего её пол и стены, да выше обозначенных природных стекляшек, здесь, кажется, не было ничего и никого. Даже выхода или входа, через который девушка могла сюда попасть…
        Зубы уже стучали так громко, что сводило челюсть, но останавливаться Лея была не намерена. Шаг, другой, третий.
        Ноги сами вели её вперёд и, наконец, привели к чему-то новому, необычному в этом одинаково пустом королевстве льда и холода. И сердце девушки застучало в разы быстрее.
        Идеально круглая зала, с теми же наростами льда по всей окружности стен, залитая лунным серебристым сиянием. Лея подняла глаза кверху - здесь, в своде потолка пещеры, зияла значительная брешь, сквозь которую и поступал лунный свет, озаряющий…
        Возвышение посредине залы вначале показалось девушке чем-то вроде сугроба, но подойдя ближе, она поняла, что ошиблась. Это был ледяной саркофаг на снежных подмостках, и Лея, борясь с желанием повернуть назад или, хотя бы, закричать от ужаса, медленно приблизилась к нему, ожидая увидеть чего угодно под стеклянной защитной крышкой, покрытой морозными узорами, вдруг осознала, что её буквально тянет к нему. Физически. И сопротивляться она просто не может…
        Тонкие замёрзшие пальцы легли на край ледяного саркофага, а глаза, преисполненные любопытства и страха, потянулись взглядом к тому, что он скрывал, в полумраке пещеры, за мутными разводами узоров…
        Лея ахнула, но отпрянуть не смогла - та же неведомая сила держала её, заставляя всматриваться в лицо того, кто, казалось, мирно спал, погребённый в саркофаге. Это был молодой мужчина с тёмными, длинными волосами, благородными чертами лица, которые сейчас были покрыты тонким слоем инея, как и брови, и ресницы, и волосы этого человека. Его руки, сложенные на груди, сжимали в своих пальцах рукоять меча, и дивную белую розу, видимо, промёрзшую насквозь, а оттого идеально сохранившую свою форму.
        Лея с сожалением продолжала рассматривать свою находку, всхлипывая, не то от холода, не то от жалости. Кто он был при жизни? Королём? Воином? И почему сейчас покоится здесь, среди льда, а не в земле, как прочие?
        Отчего-то сожаление об этом человеке ранило душу гораздо сильнее, чем должно было, хотя Лея всегда была склонна к эмоциональным переживаниям. Но сейчас это особенно зацепило. Мертвенно-бледное лицо мужчины так и притягивало её взгляд, и она зачем-то продолжала смотреть на него, словно ответ на загадку её появления здесь был как-то связан с этим человеком. Должно быть, так оно и было, вот только разгадать её Лея всё равно не могла, в задумчивости задержав взгляд на плотно сомкнутых глазах мужчины.
        Интересно, какого цвета они были при жизни? Карие? Может быть, зелёные? Или голубые…
        И в тот же миг, словно в ответ на её мысленный вопрос, глаза бездыханного незнакомца распахнулись, воззрившись на девушку сквозь стеклянную преграду, разделяющую их, а Лея…
        Лея едва не задохнулась от собственного крика ужаса, вновь выпав в реальность заботливо державших её рук Иана.
        ***
        - Как же ты меня напугала. - выдохнул ей в лицо Иан, заботливо опуская девушку на кровать. - Милая, я знал, что ты впечатлительна, но не знал, что настолько…
        Лея попыталась улыбнуться. Она не чувствовала никаких признаков болезни или последствий обморока, разве что слабость, вызванная неимоверным ужасом, что ей довелось испытать, пока она была без сознания. Да, злую шутку сыграло с ней собственное подсознание. Надо же было так напугать…
        - Сейчас всё в порядке. Не стоит меня опекать. - девушке в самом деле было стыдно от произошедшего.
        - Я настаиваю на том, чтобы отложить нашу поездку. - серьёзно сдвинув брови к переносице, произнёс мужчина.
        Он был весь такой правильный, практически идеальный - высокий блондин со спортивной фигурой, что из всех напитков предпочитал молочные коктейли с протеином и фрэши, всегда аккуратно подстриженный, опрятно одетый. Иан был остроумен и весьма начитан, он мог блеснуть мудрой цитатой из любой классической книги и поддержать разговор на любую тему, с кем угодно. А в его серых как холодный гранит глазах невозможно было прочесть, о чём он сейчас думает. Но они всегда теплели, когда он смотрел на Лею. По крайней мере, ей всегда так казалось.
        - Но я этого не хочу. - надула хорошенькие губки Лея. - Со мной всё хорошо, я просто понервничала… Иан, это было так неожиданно и мило! Я тронута…
        Пока девушка подбирала нужные слова, тот приложил палец к её губам, призывая к молчанию.
        - Тсс, дорогая! Я не хочу, чтобы ты опять упала в обморок, переполненная эмоциями! - он улыбнулся, показывая тем самым, что шутит. - Однако ты мне так и не ответила, выйдешь ли за меня…
        Лея смущённо отвела взор. Она не знала что ответить, всё произошло слишком неожиданно, и, несмотря на то, что вместе они были почти два года, девушка не была уверена, что готова расстаться со своей свободой.
        Кажется, её подруги только и мечтали об этом - найти подходящего жениха, молодого, красивого и при деньгах. Потом свадьба, белое платье и фата. Затем дети и счастливое будущее, о котором мечтала каждая, кроме самой Леи.
        Сейчас ей хотелось просто жить, наслаждаться этим воздухом и небом, чудесами вокруг, поездками в различные уголки планеты, такие, как Лапландия. А вовсе не обречь себя на узы брака со всеми вытекающими последствиями и обязанностями. В свои двадцать Лее справедливо хотелось пожить ещё немного для себя.
        Конечно же, Иан был старше и серьёзнее, и наверняка уже подумывал о семье. А все подруги Леи пускали завистливые слюни, когда смотрели в его сторону. И называли её дурой за то, что до сих пор не окольцевала его, но…
        Лее вовсе не было дела до мнения окружающих. Но Иан ждал ответа.
        - Что такое? - вновь нахмурился мужчина. - Я сделал что-то не так? Может быть, чем-то обидел тебя?
        - Нет, что ты! - залепетала девушка. - Просто мне нужно время подумать…
        Кажется, её ответ разочаровал Иана, и всё же, натянуто улыбнувшись, он кивнул головой.
        - Я скажу тебе, после поездки. Если ты не против…
        - Конечно, милая. - Иан провёл ладонью по нежной щеке девушки, поднимаясь с края кровати. - Отдыхай, я позвоню позднее.
        Он поцеловал её в лоб, и, не прощаясь, поспешил к выходу. Да, они до сих пор жили отдельно, придерживаясь консервативных взглядов в плане более близких отношений - Иан в своей собственной квартире в центе города, Лея - в съёмной, на самой его окраине.
        Девушка задумчиво проводила парня взглядом. А что, если и правда принять его предложение руки и сердца? Когда-то же надо будет взрослеть. Но, кажется, пока что прощаться со своей свободой ей вовсе не хотелось.
        Она вдруг вспомнила о прекрасном кольце с бриллиантом на своём пальце, что Иан одел ей на руку перед сам её обмороком… А ведь намерения этого мужчины в самом деле серьёзны. Но тут же на ум пришёл другой мужчина, из её кошмара, тот, которого девушка поначалу приняла за мертвеца… Или так и было, но потом он вдруг ожил, распахнув глаза, и сердце неожиданно затрепетало в груди, Лея и сама не поняла, почему.
        Она была уверена лишь в одном: его глаза были не карие, не зелёные, и даже не голубые. Глубокий ультрамариновый оттенок, который ей удалось рассмотреть, невзирая на испытываемый ужас и полумрак ледяной пещеры - её любимый цвет. Как жаль, что этого мужчины на самом деле не существовало, и он был лишь бредовым плодом её запутавшегося сознания.
        За таким бы Лея без раздумий отправилась на самый край света.
        Глава 2
        А ночью её опять мучали кошмары. Она вновь оказалась в ледяной пещере, напуганная, продрогшая, и ноги сами привели её к стеклянному саркофагу, вросшему в лёд. И незнакомец, спящий в нём крепким мёртвым сном, вновь распахнул глаза, напугав её… нет, уже не до ужаса, но всё-таки.
        Рано утром Лею разбудило мяуканье кота, и она, всё ещё какой-то частью своего сознания пребывая во сне, машинально схватила мобильный, чтобы взглянуть на время.
        - Умница, Барсик!
        Если бы не этот меховой комок породы серый тойгер, наверняка, девушка бы проспала. Интересно, почему не звонит Иан?
        Она забегала по квартире, собирая последние вещи, большая часть из которых уже давно была аккуратно упакована в дорожные сумки и чемоданы, даже успела принять душ и привести себя в порядок, после чего услышала писк мобильного телефона.
        - Прости, малыш, я, кажется, проспал… - донёсся из трубки виноватый голос Иана.
        - Я заеду за тобой на такси, мы ещё успеем!
        Впопыхах, наконец-то засунув сопротивляющегося всеми четырьмя лапами и фибрами души Барсика в клетку-переноску, Лея каким-то чудесным образом ухватила все сумки сразу и даже ту, что на колёсиках, и побежала к лифту, затем к уже ожидавшему её такси.
        Они успели.
        И теперь Лея дремала, откинувшись в кресло самолёта, и сквозь неплотно закрытые веки, подмечая, что Иан то и дело смотрит на неё задумчивым взглядом, словно что-то его беспокоит. А ещё он периодически переводит взгляд на кольцо, которое сам вчера и подарил - Лее оно так понравилось, что она и снимать его уже не хотела, словно оно всегда украшало её маленький изящный пальчик. Хотя и понимала, что окончательно сможет принять его лишь в том случае, если ответит Иану «да».
        ***
        Долгий полёт длиною больше чем сутки стал не более чем последним испытанием перед страстным желанием девушки увидеть Лапландию воочию. И вот мечта сбылась! И когда?! Под самое Рождество!
        Рованиеми* встретил их торжественными огнями волшебства и настоящей сказки. Олени в разноцветных упряжках, рекламные плакаты на палатках, торгующих буквально всем - от национальной одежды до пряников, толпы туристов, таких же зевак, как и они с Ианом.
        Лея была счастлива! Она кружилась как маленькая, пытаясь объять глазами всё и сразу, и весело смеялась под сдержанным и снисходительным взглядом своего потенциального жениха.
        - Иан, посмотри! Это же «Свеча сплавщика»! - девушка показала на верхушку моста, видневшегося вдали. - Я читала о нём, мы просто обязаны туда сходить!
        Мужчина кивнул, всё так же снисходительно и почти безэмоционально соглашаясь.
        - У нас обширная программа на эти дни, дорогая моя. Музей «Арктикум», поездка в оленьей упряжке, аметистовый рудник - признаюсь, я давно мечтал там побывать, чтобы увидеть всё своими глазами. И резиденция Санта Клауса. Да.
        Последнюю фразу он произнёс как-то смущённо, что развеселило девушку. Иан, такой правильный и не верящий во всякую ерунду вроде эльфов и фей, ради неё согласился на подобное приключение. Должно быть, он действительно любит. Иначе как бы он переступил через себя, согласившись окунуться в сказку?
        - А как же Дворец Снежной Королевы? - хитро улыбнувшись, подначила Лея. - Там мы тоже побываем?
        - А что, здесь есть и такой… аттракцион? - не поняв шутки, нахмурился Иан.
        - Конечно. - не раскрывая себя, серьёзно ответила девушка. - Это же Лапландия!
        Жалобное мяуканье Барсика в клетке вернуло Лею в реальность.
        - Бедняжка! Ты, наверное, совсем замёрз!
        Весь багаж давно был отправлен в гостиницу, но со своим любимцем Лея не могла расстаться, а уж тем более, доверить его незнакомым людям, а потому взяла его с собой.
        Но, кажется, пришла пора посетить свои временные апартаменты.
        - Я вызову такси. - понимающе проговорил Иан. - А как отдохнём с дороги, обязательно заглянем в какое-нибудь уютное кафе, если ты не против.
        Лея не возражала, улыбаясь с каждым моментом, проведённым здесь, всё шире. Кажется, её мечты всё же начали активно сбываться.
        И она почти забыла и о своём недавнем обмороке, и страшном видении во время него. И даже о том красавчике из ледяного саркофага, что теперь преследовал её во снах, постоянно повторяющихся.
        Как жаль, но тогда Лея ещё не знала, что сказки, в которые попадают наивные юные девушки, бывают разными. Даже в Лапландии.
        Особенно в Лапландии.
        *Рованиеми - город на северо-западе Финляндии, столица провинции Лапландия.
        ***
        В Рованиеми Иан и Лея поселились в одной гостинице, но в разных номерах, и сейчас девушка была этому даже рада. Едва переступив порог чистого и уютного гостиничного номера, она выпустила Барсика «на свободу» и хорошенько накормила. Серый тойгер не возражал, он слопал всю предложенную ему еду и, свернувшись калачиком, мирно уснул на кровати, словно всю жизнь здесь и прожил.
        Лея же, разложив свои вещи по полкам шкафа, принялась изучать красочные рекламные листовки и путеводители, которые они прихватили из аэропорта. Национальные парки, финские сауны, всевозможные экскурсии - пешие и на автомобилях, к различным сокровищам Лапландии… Но больше всего Лею заинтересовали горы. Нет, она была ещё той трусихой, и ни за что бы не рискнула подниматься на такую высоту, но…
        Глаза будто приклеились к снежным макушкам Халти - одной из самых известных гор на границе с Норвегией. А кольцо на пальце неожиданно запульсировало, не больно, но ощутимо сжав палец девушки, что не могло не удивить, но в панику Лея постаралась не впадать.
        Белый бриллиант, потеплев, стал мутным, словно наполненный изнутри паром или, наоборот, инеем, но едва девушка отложила в сторону брошюру с изображением выше обозначенной горы, кольцо «успокоилось» и вернуло себе первоначальный вид.
        - Чудеса… - прошептала Лея, заметив только сейчас, что Барсик, открыв один глаз, за ней пристально наблюдает. - Что скажешь, плут?
        Но плут молчал, лениво подёргивая хвостом, и глаз так и не закрыл.
        - Ну и молчи. - наигранно разобиделась на не него Лея. - Значит, на экскурсию на эту гору я поеду без тебя!
        Барсик, демонстративно зевнув, столь же демонстративно повернулся к ней спиной, всем своим видом показывая, сколь безразличны ему слова хозяйки.
        - Хорошо, что хоть кот самый обычный, без странностей. - заключила девушка. - А то мне начинает казаться, что я медленно схожу с ума…
        Словно в подтверждение её слов, Барсик чихнул, а Лея тяжко вздохнула. Но киснуть и думать о всяких глупостях ей совсем не хотелось.
        - В душ! - скомандовала она сама себе. - Барсик, ты за главного…
        ***
        По возвращении с купальных процедур, девушку ждал сюрприз. Белый незапечатанный конверт лежал на кровати рядом с ленивой тушкой кота, вылизывавшего своё мужское достоинство, с неподдельной гордостью глядя прямо в глаза девушки.
        - Фи, какая невоспитанность! - пожурила его Лея, на что Барсик лишь равнодушно мрыкнул. - Скажи, откуда здесь это? Иан принёс?
        Кот ей, конечно же, не ответил, продолжая своё срамное занятие. И тогда Лея отважилась открыть конверт, чтобы изъять оттуда два пригласительных билета на экскурсию к горе Халти! Причём, транспорт, питание и, собственно, сама экскурсия были включены в пригласительный!
        Девушка взвизгнула от восторга. И как он только смог догадаться?!
        В тот же миг раздался стук в дверь, и Лея поспешила открыть, бросившись на шею вошедшему мужчине.
        - Иан, это так мило! Спасибо! Спасибо огромное!
        Тот, принимая похвалы и ласки как-то слишком смущённо, слегка отстранился, чтобы произнести:
        - Не понимаю, о чём ты, милая…
        - Об этом! - Лея помахала конвертом и пригласительными перед его лицом.
        А когда Иан стал внимательно рассматривать красочные билеты в путешествие по сказке, удивлённо приподнимая брови, Лея и сама вдруг нахмурилась.
        - Это был не ты? Не ты принёс сюда эти билеты?
        Мужчина покачал головой.
        - Не я…
        - Тогда кто? - затихла девушка.
        Иан неопределённо пожал плечами.
        - Может «подарок фирмы»? Ну, то есть гостиницы. Такое бывает… А на какой день запланирована поездка?
        - На завтра. Мы же поедем? - робко поинтересовалась Лея - ей не терпелось там побывать.
        - Конечно. Если ты этого желаешь. - Иан улыбнулся одними только губами. - А сейчас я хотел бы пригласить тебя в ресторан…
        ***
        Ветер дул в лицо, больно ударяя колким снегом, раня нежную кожу, но Лея была по-настоящему счастлива! Группы из нескольких туристов, среди которых были и они с Ианом, зябко ёжились и жались друг к другу, если было к кому прижаться. Не спасали даже добротные тёплые куртки, оснащённые специальной защитой от холода и ветра, так разгулялась ненастная погода.
        Кажется, из всех, только Лея одна и была довольна, и радовалась как ребенок, остальные же, едва выбравшись из автобуса, начали заползать обратно, поближе к горячим термосам и походным пайкам.
        Иан какое-то время стойко мёрз рядом, но когда к ним подошёл проводник и сообщил, что восхождения не получится, заметно расслабился и, кажется, облегчённо выдохнул.
        - То есть как - не получится?! - взбунтовалась Лея. - Но в пригласительном сказано…
        - Мисс! Лезть в такую непогодь в гору - чистой воды самоубийство! - спокойно пояснил гид, и тут же отправился вслед за всеми в автобус, выпить горячего кофе и погреться.
        Даже пяти минут, проведённых здесь, у подножия Халти, оказалось достаточным, чтобы отбить охоту не только лазить по горам, но и смотреть на них тоже. Но только не у Леи.
        Приобняв её за плечи, Иан попытался мягко развернуть всё ещё глазеющую на гору девушку к автобусу.
        - Пойдём, дорогая. Ты слышала, что сказал проводник. Но Лея будто его не услышала.
        - Иан, смотри!
        Её палец указал куда-то вдаль, что терялась за клубами поднимаемого снега, за которыми на самом деле ничего было не разглядеть…
        Мужчина присмотрелся, но ничего не увидел, и тогда вопросительно повернулся к своей спутнице.
        - Что, Лея?
        - Ты не видишь?! Там кто-то есть! Женщина… Ей нужна наша помощь!
        Иан присмотрелся внимательнее. Очередной порыв ледяного ветра, подхватив охапку снега, швырнул её вверх, продолжая завывать подобно голодному зверю. Никого и ничего более.
        Но в тот же миг Лея, словно обезумев, бросилась туда, целеустремлённо сражаясь и с ветром, и с пытавшимися удержать её руками Иана.
        - Стой! - закричал мужчина, но ветер, точно живой, врезался ему в грудь, повалив с ног, и он не сразу смог подняться. А когда ему это удалось, девушки и след простыл.
        - Лея! - закричал он, пытаясь следовать туда, куда как ему показалось, направилась беглянка.
        Но фокус с ветром повторился, вновь опрокинув Иана на снег.
        - Оставь это. - мудрый голос гида их группы раздался над самым ухом, когда тот попытался помочь ему подняться, увидев происходящее из окна туристического автобуса. - Ты здесь уже бессилен…
        - Что?! Но моя невеста ушла туда, в этот снежный буран! - кажется, Иан уже совершенно потерял самообладание, его состояние близилось к панике. - Её нужно найти!
        - Это мороки. - пожилой проводник не спорил и не отговаривал, лишь мудро пояснял. - Духи нойдов или гейду** - как повезёт… Это они заманили её туда.
        - И что всё это значит?! - парень растирал замёрзшие вусмерть руки и лицо, дрожа от холода. - Мы должны отыскать её, Лея там погибнет!
        - Отныне у неё свой путь. Помешаешь - и можешь лишиться жизни! Так говорят легенды. А мы должны вернуться в город, чую, задержимся здесь, беды не миновать.
        Он вернулся в автобус, всем своим видом показывая, что разговор окончен. Но видя, что парень не торопится идти следом за ним, вновь выглянул, чтобы добавить:
        - Здесь нет связи. Возвращайся в город, там вызовешь спасателей. А пока просто нет смысла здесь задерживаться.
        И Иан, ещё раз окинув зловещую гору взглядом, зашёл в автобус вслед за остальными.
        *Нойда (нойд, кебун) - название шамана у народа саамов (лопарей), распространённого на территориях Норвегии, Швеции, Финляндии и севера России. По одной версии саамских поверий, нойды считаются «хорошими» шаманами, которые помогают людям, в отличие от «плохих», гейду (ведьм), способных вредить людям.
        Глава 3
        Лея будто очнулась, замерев на месте. Надо же, и что на неё нашло? Туман мыслей рассеивался в голове, отдавая мозг во власть здравого смысла. Куда она побежала, вырвавшись из рук Иана? Зачем? Ей померещилась какая-то женщина… Да, незнакомка, будто просившая помощи. Её голос до сих пор звучал в голове, моля помочь, но с чего девушка взяла, что именно она это сможет?
        Да и была ли она на самом деле? Лея крепко засомневалась в своём поступке. Возможно, это вой ветра и прекрасное воображение сделали своё дело, и пора было выбираться…
        Девушка порывисто обернулась, и изумление настигло её чётким осознанием того, что отсюда ей не выбраться. Позади того места, откуда она только что пришла, недвижимым великаном высилась каменная гора, словно за секунду она оказалась по ту сторону Халти…
        Телефон… Она сунула руку в карман, доставая мобильный, но связи ожидаемо не оказалось. Здесь он бессилен, впрочем, как и она…
        Лея больно ущипнула себя за руку, но это не помогло. Манипуляция с закрыванием и открыванием глаз тоже провалилась. Что бы ещё попробовать? Может, это всего лишь иллюзия?
        Но всё выглядело настолько реальным, что сомнениям места не осталось.
        Метель улеглась. Это было плюсом, как и явно плюсовая погода на улице - холодно совсем не было.
        - Что здесь происходит? - вслух прошептала растерявшаяся девушка. - Если я не сплю, то сошла с ума? …
        Ещё раз обернувшись на огромную гору, которая, как надеялась Лея, никуда не исчезла, и тяжко вздохнув, девушка двинулась вперёд.
        ***
        Кольцо-подарок Иана с предложением руки и сердца, окутывало руку мягким теплом и мерным мерцанием, словно наполненное волшебством, а ведь так, похоже, оно и было. Всё началось с него, с тех пор, как Иан одел ей кольцо на палец, и Лея свалилась в обморок. А после череда всех событий привела её сюда, в Лапландию.
        Нет, конечно, побывать здесь она планировала уже давно. Все эти детские мечты и грёзы, сказки о Санта Клаусе и Снежной Королеве, здесь обитающих, сделали своё дело. Девочка выросла, и вот, наконец, получила шанс увидеть всё это своими глазами! А кольцу на её пальце, будто только и было это надо. Складывалось впечатление, словно им по пути, или, вернее, кольцо управляло ей, и сейчас оно вело девушку туда, ради чего всё это затевалось.
        Но ведь выбора у Леи и вправду не было. Оставалось взять себя в руки и наслаждаться приключениями. А они, несомненно, ждали девушку впереди с распростёртыми объятиями.
        ***
        Однако стоило хотя бы приблизительно узнать, где она всё-таки очутилась. Слева шла бесконечная череда гор, справа - густой лес, и ни одного человека или даже животного поблизости не наблюдалось. А ведь только ещё утро, но что ей надо будет делать, если к вечеру она так никого и не отыщет?
        Паника медленно подступала к горлу. Лея крепилась как могла, и всё же ей было страшно. Ровно, как и интересно, ведь до сего момента ничего необычного в жизни с ней не происходило, и вот, сбылось…
        А ведь всему есть предел, и этим горам, и этому лесу, и…
        Живот заурчал, намекая, что неплохо бы подкрепиться. Но, порыскав в карманах новенькой куртки, Лея не обнаружила ровным счетом ничего. И, опечалившись, продолжила свой путь дальше.
        Несмотря на то, что здесь было теплее, чем по «ту сторону», как обозначила девушка своё предыдущее местопребывание, всё же, и тут царила зима, и Лея изрядно замёрзла. А ещё она начала думать об Иане, о том, что, наверное, он места сейчас себе не находит, гадая, куда она исчезла. И о Барсике, что остался запертым в номере , и о его неясной судьбе , в случае, если она не вернётся…
        - Что за чушь! Конечно же, я вернусь! - попыталась Лея приободрить саму себя, и чуть не разревелась. Так стало жаль себя…
        Но тут же передумала, увидев вдали… человека!
        Сердце радостно заплясало в груди.
        - Эй! - закричала она. - Подождите!!!
        И бросилась догонять отчего-то вздрогнувшую и в тот же миг исчезнувшую фигуру.
        Но судьба и на этот раз сыграла с ней злую шутку. Белый снег, заполняющий всё пространство своей белизной, сделал перспективу плоской, и Лея не заметила, как ровный и твёрдый покров под ногами вдруг неожиданно закончился. И девушка, проскользнув, неожиданно полетела вниз, по скользкой и ледяной крутой горке.
        ***
        Окончание этого «полёта» оказалось столь же неожиданным и ироничным, если это можно было так обозначить. Лея катилась достаточно долго, от испуга не понимая, не замечая ничего вокруг: мир кружился со скоростью света, и девушка уже боялась за судьбу своего завтрака в нещадно скрутившемся желудке. Но всему, как говорится, приходит конец.
        «Внезапно исчезнувшую фигуру» она заметила в последний миг, когда врезалась в неё, сбивая с ног только что сумевшего подняться парня тяжестью своего пусть и не столь большого веса, но дополненного ускорением. И дальше они продолжили свой полёт вместе.
        Лея - сверху, несчастный под ней - в качестве ледянки под неуклюжей девушкой, намертво вцепившейся в его плечи.
        Летели они ещё недолго, но им это показалось вечностью, и вот, когда идеально гладкая поверхность зло подшутившей над ними горы подошла к своему логическому завершению, их невольный тандем замер, тяжело дыша и не в силах подняться сразу. Лея, уткнувшись носом в незнакомую мужскую грудь, надёжно защищённую меховой добротной накидкой, была пока не в состоянии смущаться или о чём-то сожалеть, а вот организм под ней что-то начал бурчать, и девушке невольно пришлось прислушаться.
        - Что? Что вы говорите? - пролепетала она заплетающимся языком - мир, между прочим, всё ещё крутился перед глазами и не все части тела (например, голова) были ей верны.
        - Я говорю, что не был пока готов к столь близким отношениям. - даже в таком положении в словах говорившего послышался лёгкий оттенок иронии или даже язвительного сарказма. - Но если девушка настаивает, то может полежать на мне ещё какое-то время, я потерплю…
        - Извините. - Лея одним рывком попыталась сесть, но её качнуло в сторону, и она вновь оказалась в горизонтальном положении, но уже рядом со своим невольным попутчиком, причём ровно лицом к лицу.
        И теперь могла хотя бы рассмотреть его как следует.
        А он был молод. Может быть, чуть старше её, лет так двадцать пять - симпатичный, с правильными чертами лица, широкими тёмными бровями и пышными чёрными ресницами, обрамляющими ярко-зелёные глаза, в которых то и дело проскальзывала смешинка. Шапки на нём не оказалось - может, потерял при их феерическом спуске с горы или просто не был любителем головных уборов. В любом случае, в его тёмных, длинной по плечи волосах, уже намёрз снег, и Лею так и тянуло очистить их, но девушка благоразумно сдержалась.
        Он тоже изучал её, смешливо, не скрываясь переводя взгляд с аккуратного носика на пухлые розовые губы, тонкие брови-полумесяцы, и замер лишь когда глаза его узрели её глаза, прозрачные, льдисто-голубые, и всё же необычайно тёплые.
        А потом он сделал то, чего не осмелилась сделать сама Лея - потянул руку к её светлым длинным прядям, выбившимся из-под шапки, и смахнул с них снег.
        И вот тут Лее стало жарко.
        ***
        Да что такого произошло?!
        Ровным счётом ничего. Незнакомец, которого она сбила с ног и на котором, как на салазках, пролетела добрую часть своего пути, дотронулся до её волос, проявив заботу. И всё!
        Всё…
        Почему тогда щёки, как у пятнадцатилетней школьницы, вспыхнули огнём, а сердце зашлось в разы сильнее? И, наверное, лицо у неё сейчас было соответствующее. Парень смотрел на неё с явным желанием съязвить ещё, и озорные искорки в его зелёных глазах плясали, словно чёртики на раскалённых сковородках.
        Надо было выбираться из этой неловкой ситуации.
        - Ты тоже заблудился? - спешно спросила Лея, поднимаясь на ноги.
        Нда, тело ещё поболит после такого свободного падения, но сейчас это было не столь важно.
        - Вроде того. - уклончиво ответил парень, поднимаясь следом.
        А он кроме всего прочего оказался ещё и высок! И спортивен, судя по хорошо сложенной фигуре и широченным плечам. Но разве сейчас об этом нужно было думать…
        - И ты знаешь, в каком направлении нам идти? Хотя бы примерно… - потупив взгляд, спросила девушка.
        Парень усмехнулся и торжественно указал наверх - туда, откуда они только что феерично скатились…
        - Я уже почти поднялся на эту чёртову гору! - вдруг завёлся он, сильно жестикулируя. - Но уже на самом верху поскользнулся, и…
        - Но там ничего нет! - поспешила успокоить его Лея. - Я… потерялась, отбилась от группы туристов и не знаю, как оказалась здесь. Только за моей спиной вдруг возникли горы, и я пошла в этом направлении. Потом увидела тебя, и… дальше ты знаешь…
        - Ты говоришь очень много странных слов. - вновь усмехнулся парень. - Но, видишь ли, там, откуда пришёл я, тоже ничего нет. То есть, горы и лес. И всё. Получается, мы шли навстречу друг другу, но оба в неверном направлении?
        - Хочешь сказать, отсюда нет выхода? - замерла Лея.
        - Хочу сказать, что мы его пока что не нашли. Ведь как-то мы сюда попали.
        - Логично. - согласилась Лея. - И, что будем делать?
        Парень пожал плечами.
        - Искать, что же ещё.
        - Где?
        - В лесу. Вариантов других не вижу…
        И он, не дожидаясь ответа девушки, быстрым шагом направился в лес, казавшийся таким угрюмым и опасным.
        Ну что ж, в лес, так в лес. Лея, потирая вновь замёрзшие руки, посмешила следом. Сейчас её успокаивало только тот факт, что теперь она была не одна. И пусть с этим парнем она была знакома без года пять минут, всё же вместе было гораздо веселее. И безопаснее. Лее очень хотелось на это надеяться.
        Глава 4
        Треск сгорающих веток костра вгонял в задумчивую дрёму, и Лее до сих пор не верилось, что всё это происходит с ней, а не с какой-нибудь книжной героиней очередного любовного романа. Возможно, завтра она проснётся, и поймет, что этого всего не было, сон или продолжение того обморока. Но пока действительность говорила об обратном.
        Благо, в спутники ей достался именно тот человек, который смог практически из ничего развести огонь, добыть питьевую воду (у него была с собой походная фляга) и поймать какую-то птицу, на вид очень напоминавшую обычного голубя. Лея очень любила птиц, и даже всплакнула, наблюдая, с каким деловитым видом парень ощипывает уже мёртвую тушку, дабы им приготовить «сытный мясной обед». Но девушка не ела с самого утра, а потому вкус свежеприготовленного мяса, более походившего на говядину, чем на курятину, заставил её забыть обо всём и просто наслаждаться едой.
        Ели они молча, да и вообще разговора почти не вели, думая каждый о своём, но потом Лею вдруг осенила, что она кое о чём всё же забыла поинтересоваться.
        - Как тебя зовут? - спросила она, но парень тут же настороженно прищурился.
        - Зачем тебе моё имя?
        Лея опешила.
        - Просто… Неужели это такой секрет? Нам нужно как-то обращаться друг к другу!
        - Ты какая-то странная. - продолжал возмущаться этот зеленоглазый чертовски привлекательный тип. - Нельзя говорить своё имя первому встречному, ведь твою душу в этом случае могут похитить и, кто знает, чем это всё может закончиться!
        Лея не сдержалась и рассмеялась.
        - Неужели?! Такой большой, а ещё веришь во всякие страшные сказки про ведьм! И откуда только ты такой свалился на мою голову?!
        - Вообще-то, это ты, причём в прямом смысле, свалилась на меня! - справедливо заметил парень. - Я родился и вырос здесь, в Снегории, и уж поверь моему слову: ведьмы - вовсе не вымысел!
        - Стой, стой, стой! - Лея подумала, что ослышалась, и решила переспросить. - Родился и вырос - где?!
        - В Снегории. - надменно повторил зеленоглазый. - А ты, я вижу, совсем не местная…
        - Что это такое - Снегория? - кажется, девушка вновь ощущала себя сумасшедшей. - Деревня? Поселение? Город?
        Парень закатил глаза, выказывая тем самым своё возмущение.
        - Это страна, деточка! В которой ты сейчас пребываешь, стыдно не знать. Особенно такой большой девочке. - передразнил он её.
        - Нет такой страны! Мы в Лапландии!
        - Расскажи это кроусу, которого ты только что съела! - скривился зеленоглазый, указывая на горку костей, оставленной девушкой за ужином. - Национальная, между прочим, птица! Но уж больно вкусная…
        Лея скривилась, ей в очередной раз стало жалко птичку - жертву их голода.
        - А ты вот откуда такая взялась, это ещё вопрос…
        Зелёные глаза очень пристально уставились на девушку, и от этого Лее стало совсем не по себе.
        - Ладно, расслабься. - хохотнул зеленоглазый. - На самом деле, мне всё равно. Я просто хочу быстрее выбраться отсюда и попасть домой. Меня там, должно быть, невеста заждалась…
        Слово «невеста» неприятно резануло по ушам девушки. Подумаешь, невеста! У этого наглого, вредного, чересчур скрытного парня, который неизвестно чем, но всё же привлёк внимание Леи. И которого она знала всего несколько часов. Но отчего-то сделалось очень грустно.
        - А ты небось уже губу раскатала? - продолжил этот нахал. - Романтика, лес, мы тут одни…
        - Вот ещё. - гордо выпрямилась девушка. - У меня, между прочем, тоже жених есть. Посмотри, какое кольцо он мне подарил!
        Лея, не без гордости, сунула прямо под нос наглого брюнета свою драгоценность и тот, неожиданно схватив руку девушки, впился в кольцо взглядом, долго его рассматривая.
        - Эй, полегче, «мистер-не скажу-как меня-зовут»! - Лея попыталась вырвать руку, но ей это удалось с трудом.
        - Этого не может быть. - процедил брюнет. - Где ты его взяла?!
        - Говорю же, жених подарил! - девушка обиженно потирала свою руку.
        - Повезло тебе… с женихом. - серьёзно ответил парень, отворачиваясь, но тут же повернулся вновь. - Не посчитай это за непристойность, но спать нам придётся рядом. Во-первых, холодно. Во-вторых, в лесу полно диких зверей, и вполне возможны неприятные сюрпризы. Надеюсь, твоего жениха это не оскорбит.
        Лея хмыкнула в отместку, всем своим видом показывая, что чуть ли не каждый день ей приходится спать посредине тёмного леса, в какой-то нереальной сказочной стране с незнакомым парнем, имени которого даже не знает. Ну да ладно.
        - Только попробуй распустить свои руки. - предупреждающе она подняла вверх указательный палец. - И тогда твоя невеста узнает даже те подробности, которых никогда и не было в твоей личной жизни!
        Парень, оценив угрозу, кивнул, точно подыгрывая, и они принялись укладываться возле костра, прижавшись, друг к другу, спина к спине. Лея была уверена, что ей не уснуть в эту ночь. Но очень скоро провалилась в бездонную пропасть сна и ещё не скоро вынырнула оттуда.
        ***
        И вот она опять оказалась в той ледяной пещере, среди сверкающих на морозе сталактитов и сталагмитов. Холодно, до чего же холодно… Стеклянный саркофаг стоял на своём прежнем месте, всё так же вросший в глыбу льда, но что-то всё же изменилось.
        Лея приблизилась.
        В темноте было жутковато и всё-таки ей непременно хотелось выяснить, что сейчас не так. Подойдя ближе, она заметила, что крышки на саркофаге нет - она лежит отдельно, в отдалении, и издалека этого заметно не было. А сам саркофаг пуст…
        Позади послышались приближающиеся шаги, тихие, едва различимые в ударах её с сумасшедшей скоростью бившегося сердца. Нужно было бежать, но она будто вросла в землю, и вскоре ледяное дыхание коснулось её уха, и вкрадчивый голос шёпотом произнёс:
        - Ты моя…
        Лея резко обернулась, чтобы встретиться взглядом с уже знакомыми глазами ультрамаринового цвета, которые казались единственной живой частью бледного лица, покрытого, как и волосы мужчины, снежной наледью. И это было жутко настолько, что девушка не смогла сдержать крик…
        И тогда мужчина вцепился руками в её плечи.
        ***
        - Эй, проснись уже, давай!
        Кто-то тряс её, наверное, с явным намерением вытряхнуть душу из хрупкого тела. Ах, нет, это был всего лишь тот зеленоглазый красавчик, что весьма удачно повстречался ей вчера, но неужели так скоро настало утро?
        Лея непонимающе освободилась от непозволительно близких объятий этого парня, пытаясь проснуться и прийти в себя. Но тот не спешил оставлять её в покое, подозрительно всматриваясь в наконец-то приобретаемое осмысленность выражение лица.
        - Я уж думал, ты не очнёшься! - кажется, у парня от сердца отлегло. - Ну и напугала!
        - А что, собственно, случилось? - невинно хлопая ресницами, поинтересовалась Лея.
        - Я не знаю. Ты закричала во сне, и я долго не мог привести тебя в чувства. И часто с тобой такое случается?!
        Лея покачала головой, не желая делиться с ним ни своими страхами наяву, ни ночными кошмарами. Обойдётся.
        - Но теперь видишь, всё хорошо! И теперь мы можем продолжить путь. - натянуто улыбнулась девушка.
        - Что, и завтракать даже не будешь?...
        «Лея» и «не завтракать» были двумя несовместимыми понятиями, но в сложившихся условиях девушка решила, что ныть и печалиться по поводу отсутствия пищи не стоит.
        - А у тебя есть, что? …
        Парень хитро улыбнулся, и Лею опять царапнуло его непреложное обаяние - вот ведь чувствовало сердце, что её новый знакомый тот ещё фрукт, но при взгляде в хитрющие зеленые глаза эти сети затягивались еще туже.
        Как оказалось, есть. И Лея с удовольствием слопала целую горсть подмороженных лесных орехов, запив водой из фляжки. И тут её вновь потянуло на разговоры.
        - Послушай, мистер-не-скажу-своё-имя. Я тут подумала, ты знаешь, хоть и смутно, куда тебе идти. Но мне явно не туда, так? Скажи, как мне выбраться отсюда и попасть к себе домой?
        Парень ответил не сразу, кажется, что-то обдумывая. А после, напустив на себя беспечный вид, вновь нагловато улыбаясь, произнёс:
        - Думаю, там, куда мы направляемся, ты забудешь о своих проблемах, солнышко. Так что не переживай понапрасну. Всё наладится.
        ***
        И вот они опять пробирались сквозь густой лес, погруженный в сонную дымку зимнего утра, и холод уже не казался Лее таким уж страшным. А, может быть, потеплело и в самом деле. Зеленоглазый шёл впереди, и девушка то и дело любовалась его широкой спиной и плечами, на которые была накинута меховая накидка, под которой виднелась добротная кожаная одежда, скорее всего, тоже утепленная. На ногах же у него удобно сидели высокие тёплые сапоги, и Лея невольно позавидовала и амуниции парня, и той незнакомке, которую он называл своей невестой.
        - Она красивая? - вдруг спросила вслух девушка, сама не ожидая от себя такого.
        - Кто? - не останавливаясь, переспросил вредный красавчик.
        - Твоя невеста.
        На этот раз парню пришлось обернуться, чтобы ответить.
        - Вполне.
        - Блондинка или брюнетка? - не сбавляла обороты Лея.
        - У неё светлые волосы…
        - А имя у неё есть? - кажется, этот допрос уже походил на ревность. С чего бы? Девушке и самой это не нравилось, но остановиться она уже не могла.
        - Она мне его не называла. - кажется, брюнету это порядком надоело, и его голос сделался холодным, почти ледяным.
        - Странные вы люди! - констатировала Лея.
        - А ты слишком любопытная! - парировал зеленоглазый.
        - Но жениться на той, чьего имени даже не знаешь… Это ужасно! Не находишь?
        - Нет. - скривился тот. - Мне всё равно. Как будто я женюсь на ней по собственной воле. Знаешь ли, никто меня не спросил, а потому мне плевать. Узнаю в день свадьбы, всё равно это ничего не изменит…
        Лее вдруг вспомнился Иан, сдержанный, обходительный, не то, что этот несдержанный экземпляр с плохими манерами. Как он там? Наверное, с ума сходит, разыскивая её. А она совершенно ничего не может поделать, вынужденная идти по следу за высокомерным и совсем не галантным выскочкой, да ещё выслушивать всякую ерунду.
        - Такого не может быть. - заявила Лея. - По всем земным обычаям любое знакомство начинается с имени, в этом нет ничего мистического или опасного!
        Зеленоглазый резко развернулся к ней, и этот хитрый прищур его красивых глаз она уже знала: жди подвоха.
        - В таком случае почему ты не назвала мне своё?!
        - Ты не спрашивал. - аргументировала девушка. - Но раз тебе так интересно, я скажу - и вот увидишь! Ничего, ничего, ничего не случится! Это просто имя - не больше и не меньше!
        Парень выжидающе сложил руки на груди, словно брал её на понт. Да только она давно вышла из того возраста, когда что-то делала ради спора. Скорее, ей хотелось показать этому вредному типу, как он заблуждается.
        - Лея. - произнесла она, и тонкое кружево пара, похожее на колечко сигаретного дыма, сорвалось с её губ, изобразив в воздухе восьмёрку, или, скорее, знак бесконечности.
        - Смотри-ка, не соврала. - хмыкнул тот, пока девушка с открытым ртом наблюдала за тем, что сама и сотворила.
        - Что это? … - Лея завороженно наблюдала, как восьмёрка растворяется в воздухе.
        - Твоя печать как показатель истины, здесь это работает именно так. И теперь я знаю твою главную тайну и могу сделать с твоей душой всё, что угодно. - он угрожающе сверкнул своими зелёными глазами, а потом добродушно рассмеялся, пока девушка в испуге подбирала слова вмиг пересохшим ртом.
        - Мою тайну? - кажется, до девушки всё же дошло, как она сейчас сглупила. Это другой мир, какой-то магический, и здесь свои законы и правила. Что же она наделала…
        - Расслабься, не буду я тебе ничего делать. - пообещал зеленоглазый. - Но впредь, если хочешь остаться живой и невредимой, никому, никогда и ни за что не говори своего имени, Лея-ледышка. Не знаю, из какого ты мира сюда попала, но здесь такое не принято. Твоё имя сначала должен произнести кто-то другой, и тогда никто не сможет воспользоваться им против тебя. Но когда ты сама называешь его, то тем самым вкладываешь оружие в руки врага, и твою волю легко подчинить. Как и твоё тело.
        Сказав это, он вновь развернулся и продолжил путь в выбранном ими направлении. Лея же долго не могла прийти в себя и просто молчала, боясь сболтнуть ещё что-нибудь лишнее. Впредь нужно быть осторожнее . Ведь, если верить этому брюнету, одно оружие против неё у него уже имелось.
        Глава 5
        Мистер-зелёные-глаза замер, и Лея в задумчивости едва не врезалась в его широкую спину, но вовремя остановилась. А после ей стала ясна причина, по которой её спутник так резко остановился.
        Лес. Он, наконец, закончился, и Лея облегчённо выдохнула: ей казалось, эти деревья будут преследовать её до конца жизни, и она состарится здесь, среди высоченных стволов и редких кустарников. Но поле, раскинувшееся перед ними, развеяло сомнения. Хотя сугробы, образованные девственно ровными слоями нетронутого снега, добавили новых.
        - Что не так?
        По хмурому лицу брюнета было понятно, что ему что-то не нравится. Он всматривался вдаль, но вряд ли видел больше, чем сама Лея - снег, снег, снег…
        - Мне кажется, здесь таится какая-то опасность. - заявил он, даже не глядя в сторону девушки. - Кажется, я что-то слышал об этих местах, совсем не лестное. Но вот что конкретно - абсолютно не помню…
        - Но ты же здешний. - возразила Лея.- Ты не можешь просто взять и забыть, подумай-ка хорошенько.
        Девушке вовсе не хотелось влипать в очередные неприятности, коими, как она уже поняла, был полон этот магический мир, о котором она ровным счетом ничего не знала. И она была готова всячески помогать вредному брюнету, лишь бы не вляпаться куда-нибудь ещё.
        - Это было очень давно… - словно припоминая что-то, начал он. - Я был совсем ещё ребёнком, когда слышал историю о Снежной пустыне, которая, как ты понимаешь, пустыней совсем не была. Она выглядела совсем как это поле, погребённое снегами, утонувшее в них, и на первый взгляд, лишённое обитателей. Но даже звери боялись заходить туда, нутром чуя, что к добру это не приведёт. Лишь чужаки, люди, не слышавшие об опасностях Снежной пустыни, в своём неведении иногда забредали сюда, но больше никогда не возвращались. И что творилось с ними в этих пустынных землях доподлинно никому не известно.
        Лее отчего-то стало жутко. Нет, разных баек и страшилок она и в своём детстве наслушалась столько, что на пару дней рассказов хватит. Но сейчас, стоя перед невозмутимым открытым пространством, покрытым лишь только одним снегом, ей начало казаться, что слова её спутника относятся именно к этому полю. Но кто знает, кто знает…
        - Ты боишься? - спросила она, но парень лишь гневно сощурился.
        - Я ничего не боюсь, Лея-ледышка. Просто рассуждаю, как нам лучше поступить: идти напрямик или попробовать обогнуть это снежное болото, ведь есть же у него где-то край?
        Лея пожала плечами. Во-первых, она не знала, что тут можно посоветовать. А во-вторых, её начало раздражать такое обращение.
        - Почему ты так меня называешь? - бровь девушки выгнулась сама, она вовсе не хотела показывать своего раздражения.
        - Как - так? - моментально отреагировал тот, разыгрывая из себя дурачка.
        - Я тебе никакая не ледышка, хватит придумывать мне прозвища!
        - Ох, прости! - с наигранным сожалением воскликнул зеленоглазый. - Но тебе так подходит это… сравнение, голубые глаза, светлые волосы…
        - Ты ведёшь себя как ребёнок! - надулась Лея. - Прекрати дурачиться, займись делом!
        - Я пытаюсь, и если бы ты меня не отвлекала…
        Парень, смешно взмахнув руками, в точности как тогда, когда она увидела его в первый раз, резко свалился в сугроб, и его потащило прямо по снегу, словно по волшебству, правда злому и нехорошему.
        - Эй, куда ты?! - завопила Лея, но её точно так же секунду спустя уронило и поволокло что-то не особо хорошее…
        Только вот магия здесь была совершенно не причём. Верёвка, обыкновенное лассо - ловушка для зверей, тянула её за ногу с огромной силой, и после нескольких ударов о снег, девушка почувствовала, что в глазах темнеет, а после её мучениям пришёл конец. И единственное, что она могла понять, что летит сквозь толщу снега, куда-то вниз, может быть, даже под землю, но, слава богу, сознание отключилось, и больше она ничего не видела.
        ***
        Она очнулась в каком-то странном тёмном месте, похожем на погреб с каменными стенами, с низким потолком и факелом вместо светильника на входе. Стало немного жутко, словно Лея попала в какой-то средневековый ужастик, и ей предстояло провести здесь в заточении до конца своих дней. Здесь было душно, однако соломка, подстеленная под ней на полу, была даже свежей. А вот её вреднючему спутнику повезло гораздо меньше.
        Он был закован в кандалы и цепи прочно удерживали его тело в вертикальном положении. На лице зияло несколько свежих царапин и синяков, а ещё раздет по пояс, и даже в таком ужасном положении Лея залюбовалась его мускулистым торсом и поймала себя на мысли, что ей хочется его коснуться. Но пока она могла только устыдиться своих мыслей и ждать развязки истории.
        - Очнулась? - подал голос Зеленоглазый, и Лея вздрогнула от неожиданности.
        - Где мы? - шёпотом спросила она, боязливо посматривая на вход в это жуткое место.
        - У разбойников. - тяжко вздохнув, поведал парень. - Я вспомнил, о чём говорилось в тех страшных сказках моего детства. Это их логово. С виду - обычное поле, нетронутая земля. Но тот, кто ступит сюда, горько поплатится - прямо как мы с тобой, своей свободой, а, может быть, даже жизнью. Говорят, они появляются из ниоткуда, словно из-под земли, а кто-то даже утверждал, что из самих недр Тёмного Властелина Мёртвого королевства… Но я видел их, они просто люди, ничего сверхъестественного, разве что, полное отсутствие совести. Но ведь это не редкость, правда?
        Лея почувствовала, как ему тяжело - и морально, и физически. Он старался выглядеть и говорить бодро, но язык заплетался, а пот так и стекал по гладкой вспотевшей коже, и на него невыносимо было смотреть.
        Девушке сделалось совестно, хотя она понимала, что вряд ли бы смогла что-либо изменить, вернувшись в прошлое. За своей словесной перепалкой они не заметили очевидной ловушки и попались как птицы в силок, уготованный для таких вот нерадивых путников, как они.
        - Я попробую освободить тебя…
        Лея поднялась, ощущая всем телом, что на месте старых синяков, полученных при экстремальном спуске с горы, появились новые. Но сейчас было не до них. Она потянулась к цепям и оковам, что удерживали парня, чтобы с сожалением понять - ей с ними точно не справиться. И вдруг подняв глаза на него, чтобы сообщить столь прискорбную новость, она поняла, что стоит к нему очень близко, и он смотрит на неё в упор, затаив дыхание.
        - Очухались, голубки?!
        Скрипучий старушечий голос резанул по ушам внезапно, и Лея, и Зеленоглазый оба повернули головы на неприятный звук, и девушке пришлось отскочить от парня.
        - Не трудись, милочка, цепи зачарованы…
        Она была похожа на сухую берёзу, что склонилась к земле на старости лет, костлявая, безобразная. Лицо её, испещрённое сетью глубоких морщин, было тёмным, а белки глаз желтоватыми. С зубами тоже были явные проблемы, и те редкие, что еще остались, подобно кольям торчали из скривлённого в недоброй усмешке рта. Одета она была в какие-то разноцветные лохмотья - ну как есть, нищенка, а в руке держала длинный, такой же, как и она, сухой деревянный посох с каменным наконечником в виде головы волка.
        - Кто вы такая и зачем держите нас здесь?! - после первого шока перешла в наступление Лея.
        Старуха окинула её снисходительным взглядом, не удосужив ответа. Вместо этого она подошла к Зеленоглазому, и, окинув его злым взглядом, со всего размаха ударила его своей деревяшкой.
        Парень взвыл от боли, а Лея грубо бросилась на перехват посоха совсем не хрупкой старушки, дабы не допустить второго удара.
        - Да что вы себя позволяете?! - закричала девушка, едва сдерживая напор этого «божьего одуванчика».
        - Пусти! - завопила бабуля. - Не то и тебе перепадёт!
        Но Лея не сдавалась. Она не могла позволить избивать ни в чём не повинного человека, а потому возмущение её возымело некую силу, превратившуюся в физическую. В конце концов, старуха сдалась, отступив.
        - Как ты смеешь защищать его?! - обиженно возмутилась она. - Он - мужчина, а значит - враг! Нечисть!
        И с этими словами бабка сплюнула себе под ноги, а Лея тяжко вздохнула. Вот только организации местных феминисток ей тут не хватало. Однако стоило играть по их правилам - вряд ли эта бабуля командовала здесь одна, и наверняка подкрепление близко.
        - Ха! Да где ты, бабушка, мужчину увидела?! - наигранно громко возмутилась Лея, обернувшись на несчастного пленника, чтобы подмигнуть ему - мол, включайся в игру. - Мальчишка совсем!
        При этих словах парень закатил глаза, а старуха затрясла своим посохом.
        - Ты меня поняла, девочка! Не пытайся заговорить зубы! Мужское естество есть мужское естество! Тут, как ни крути… Мальчик рано или поздно становится мужчиной, а этот..., - она вновь деловито осмотрела подвешенное полураздетое тело, - по мне так вполне созрел!
        Лея не могла не согласиться со старушкой в своих мыслях, но вслух…
        Парень же то краснел, то белел, то есть явно напрягался под столь детальным разбором своей личности, и всё же предпринимал кое-какие попытки освободиться, раскачивая злополучные цепи. Конечно же, безрезультатно.
        - Ну а как без них-то, без мужчин? - вновь начала Лея. - А как же любовь, и продолжение рода? …
        - Вот только для этого они и годятся! - потрясла дряхлым кулачком старушонка. - Собственно, за этим он здесь и есть…
        Глава 6
        Они переглянулись, одновременно изобразив испуг и недоумение на лице.
        - Что?! - подал голос несчастный спутник Леи.
        И ей очень захотелось возмутиться, напомнить этой пожилой феминистке о правах человека, свободе выбора и так далее, и так далее, но… Кажется, здесь о них даже не слышали. Так же, как и о полиции, хотя, наверное, какая-то служба охраны здесь всё же имелась?
        Столько ещё нужно было выяснить!
        Но для начала - выдернуть зеленоглазого красавчика из рук этой женщины. Или не этой…
        Она вошла в помещение вальяжной походкой, молодая, крепкая, упругая, с чёрными как смоль волосами по плечи, перевязанными банданой, золотыми крупными кольцами в ушах и маленькими - в брови и ноздре, кожаной жилетке на голое тело, едва сдерживающей бугорки аппетитно выглядывающей груди и свободных штанах из лёгкой ткани. Дополняли образ широкие полусапожки из замши, украшенные диковинными перьями, на мой взгляд, слишком вульгарно. Но на вкус и цвет…
        Этой юной феминистке на вид можно было дать не больше восемнадцати, однако держалась она свободно и даже в какой-то степени нагло, виляя бёдрами, о которые билось оружие в ножнах - два коротких кривых кинжала и что-то вроде миниатюрного меча.
        Не спеша, она лишь мельком одарила Лею ничего не выражающим взглядом, а сама направилась и к без того напрягшемуся парню, осмотрев его как товар в супермаркете, вплоть от срока годности до внешних показателей качества.
        - Хорош. Беру. - сообщила она после, повернувшись к старухе, а та лишь коротко кивнула.
        Лея собиралась бурно возразить, но тут голос подал сам «объект» обсуждения.
        - Прошу прощения, дамы, но у меня есть возражения на этот счет!
        «Повержен, но не сломлен» - так, кажется, говорят?
        Разбойница надменно хмыкнула, одарив его презрительным взглядом как золотом, и выгнула бровь дугой. А старуха опять сплюнула под ноги. Никаких понятий о чистоте и гигиене!
        - Говори! - приказала воинственная молодуха.
        - Я буду разговаривать с вашим старшим. - в надменности и Зеленоглазый, оказывается, мог не уступать. - Кто у вас здесь главный?
        - ГлавнаЯ. - поправила его разбойница. - Я, то есть. Никаких мужчин, никаких разговоров о мужчинах. Ясно?
        - Но я - мужчина! - попытался возразить пленник.
        - Вот именно! - довольно закончила воинственная брюнетка. - А потому права голоса здесь не имеешь. И тут же обратилась к напарнице. - Приступай, Офелия…
        Кажется, старушка только и ждала этого мига. Она подскочила к парню так быстро, как будто ей было на вид совсем не под девяносто, и направила на него свой деревянный посох. Наконечник в виде волка тут же озарило голубое сияние, а Зеленоглазый болезненно поморщился.
        Однако уже в следующий миг кандалы на его руках раскрылись, и он рухнул на колени, больно ими ударившись. А бабуся начала читать какое-то заклинание, от которого у Леи волосы встали дыбом, так вкрадчиво и зловеще звучал её голос. Сияние на конце посоха всё возрастало, оно словно удерживало парня на полу, и он не мог подняться, только зло сверкать своими красивыми зелёными глазами.
        - Немедленно прекратите! - закричала Лея, вновь оказавшись возле парня и даже пытаясь закрыть его собой.
        - Имя! - не обращая на девушку никакого внимания, потребовала старуха, и источник силы, исходившей от посоха, стал ещё насыщеннее.
        Лея даже почувствовала исходивший от него жар, но продолжала, как могла, закрывать от него парня. Главная же разбойница, сложив руки на груди, не спешила вмешиваться, наблюдая за представлением с ехидной улыбочкой.
        - Лея, пожалуйста… - девушка почувствовала, как губы парня почти что вплотную припали к её уху, и мурашки поползли по коже о этого прикосновения, но вкрадчивый шёпот едва слышно произнёс. - Назови его первой, чтобы они не смогли им воспользоваться. Айсен, моё имя Айсен…
        И увидела уже знакомое облачко пара, только теперь оно выбралось изо рта Зеленоглазого.
        «То-то же, - подумалось девушке, - а то не скажу, не буду».
        - Имя!!! - вновь завопила старуха, а жар от посоха накалился до предела, что стало совсем горячо. - Говори, или я убью вас обоих!
        - Да Айсен его зовут! - крикнула девушка.
        - А её - Лея! - вторил ей парень, довольно сощурившись. - Теперь нет у вас власти над нами! Руки прочь!
        Кажется, до разбойницы только сейчас дошёл смысл происходящего, и недовольство озарило её лицо мрачным гневом.
        Старая Офелия прекратила свою экзекуцию, растерянно уставившись на «начальницу». А та, медленно виляя бедрами, подошла к всё так же сидящим на полу парню и девушке. Но сначала взглянула на провинившуюся ведьму.
        - Ты же сказала, девчонка не знает его имени?! - грозно произнесла она.
        - Она и не знала, когда попала сюда. Клянусь, я видела все её воспоминания! Она не знала!
        - Вон с глаз моих! - распорядилась разбойница.
        - Как скажешь, Грета. - засуетилась старуха, ковыляя к выходу. - Как скажешь…
        И теперь взор её обратился к Айсену, минуя Лею:
        - Думаешь, я без власти над твоим именем не смогу сделать это? - насмешливо и всё же как-то слишком зло произнесла она. - Я получаю всё, что мне надо! Всегда! Когда захочу!
        Разве что ножкой не притопнула - та ещё избалованная девица.
        - И ты будешь моим, обещаю! Но сначала я разберусь с твоей подружкой!
        С этими словами она ухватила Лею за воротник куртки, а когда Айсен попытался помешать ей, Грета ударила его наотмашь так, что он отлетел к стене. И тут же в подвале как по волшебству очутились две разномастные девицы разбойничьей наружности, что надвигались на парня пуленепробиваемой стеной.
        Даже Айсен при их виде нервно сглотнул.
        Кажется, на этот раз они крупно влипли.
        ***
        Грета тащила Лею куда-то по извилистому каменному коридору, всё так же крепко держа её за воротник куртки одной рукой, другой же сжимала подхваченный где-то факел, и девушка в таком положении едва за ней поспевала.
        - Куда мы идём? - жалобно спросила Лея, не надеясь получить ответ.
        - Скоро узнаешь! - пообещала ей разбойница, скрежетнув зубами.
        И вскоре они оказались в какой-то скромной каморке, бедно обставленной разномастной мебелью и заваленной каким-то хламом. Только здесь Грета выпустила её из цепкой хватки, и Лея смогла осмотреться по сторонам. Хотя смотреть тут было, прямо скажем, не на что.
        - Где мы? - машинально спросила Лея.
        - В моей спальне, разве не видно? - огрызнулась разбойница, и полезла в деревянный шкаф, чтобы извлечь оттуда графин с какой-то мутной белой жидкостью и давно не мытый стакан.
        Потом, не раздумывая, плеснула в него содержимое графина и опрокинула его себе в рот одним махом, не поморщившись. И не закусывая.
        Лея скривилась, догадываясь, что это могло быть. Понтикка*, никак иначе. Или что-то вроде этого.
        Подумав, Грета плеснула ещё, но в этот раз протянула стакан девушке, что испуганно замахала руками, отказываясь.
        - Нет, я не буду это пить!
        - Пей, я сказала! - Прикрикнула Грета на неё. - Не бойся, не отравлю. Хотя, какая тебе разница?! Ведь я собираюсь тебя убить!
        Лея поморщилась от её слов и ядрёного запаха пойла в стакане.
        - Зачем тебе это? Мы могли бы договориться…
        Чёрные глаза разбойницы гневно блеснули.
        - Я сказала, пей! Иначе разговора не будет!
        Властная героиня, похоже, привыкла, что всегда и все во всем ей подчиняются. Ну что же, стоило подыграть.
        И Лея, пытаясь не отставать от разбойницы, тоже выпила свою порцию мутной жидкости, едва не умерев на месте.
        Горло и внутренности обожгло настоящим огнем, а глаза полезли из орбит, и Лее казалось, что вот-вот она превратится в огнедышащего дракона.
        Девушка смешно замахала руками, призывая помощь, а Грета, поняв ее по-своему, вновь потянулась к страшному графину.
        - Ещё? …
        Лея отчаянно замотала головой, и до той, наконец, дошло, чего она так отчаянно добивается. Вновь полезла в шкаф, извлекла оттуда сушёные мясо и фрукты.
        Девушка, не стесняясь, начала заталкивать всё это себе в рот, и когда жар от неизвестного пойла слегка прошёл, она спросила охрипшим, слегка надорванным голосом:
        - Как ты только пьёшь это? …
        Разбойница равнодушно пожала плечами..
        - О чём хотела перетереть?
        Кажется, градус в крови совсем не изменил её самочувствия. А вот у Леи загорелась кровь и появилось красноречие.
        - Насчёт мужчин. За что вы с ними так?! Я понимаю, есть отдельные экземпляры…
        - Здесь это не обсуждается. - начала свою шарманку Грета. - Мужчины - наши враги и точка.
        - И всё же. - не отставала Лея. - Как можно жить - без них?! Только подумай, сколько всего ты лишаешься!
        - И чего, например? - нет, всё же глаза молодой охотницы тоже хмельно заблестели. Значит, договориться будет проще.
        - Нууу, те же прогулки под луной - рука в руке, спорим, ты даже не представляешь, что это такое? Когда он смотрит на тебя влюблённым взглядом, нежно касается щеки, проводит ладонью по волосам. А потом… Вы вместе завтракаете, обедаете и ужинаете. И просыпаетесь тоже вместе. А после у вас появляются дети.
        Грета раздражённо фыркнула.
        - Дети у нас и так будут. К чему всё остальное?! Зачем тратить на это своё драгоценное время? Не лучше ли поохотится на оленя или зайца, чем бесцельно мёрзнуть под луной?
        Лея тяжко вздохнула.
        - Да, конечно же, в чём-то ты права, но… Неужели тебе не хочется испытать это чувство - любовь? Любить и чувствовать, что ты - любима…
        Разбойница почесала репу и, достав ещё один стакан, наполнила их оба до краёв.
        - Ну не знаю… - неуверенно выдала она. - Мама говорила, от мужчин бывает одно только разочарование. И дети. Она была атаманшей до меня. А после того, как у неё появилась я, она приказала убить всех мужчин, чтобы не смели даже смотреть в мою сторону.
        «Вот это кардинальное решение проблемы» - подумалось Лее, но сожалеть об убитых разбойниках мужского пола времени не было. И указала Грете на божественный напиток, что развязывал языки и дарил чувство небывалого единения со всем миром.
        Лишь бы не наклюкаться до плохого…
        Но через полчаса они уже сидели как закадычные подружки, глаза в кучу, а язык ещё философствует, да ещё как!
        - Что-то мне расхотелось тебя убивать. - всхлипнула разбойница.
        - Отпусти нас. - пошла в наступление Лея, даже в таком состоянии помня о цели своей миссии.
        - Не могу! - вновь всхлипнула Грета. - Я должна продолжить свой род, и пока других мужчин, кроме этого, в наши края не забредало. А по велению матери, которое она оставила перед смертью, я должна буду убить самца, как только получу желаемое - беременность.
        - Ой, да ладно! - отмахнулась Лея. - Это ты от него что ли рожать собралась? От этого замухрышки?!
        Она постаралась выглядеть невозмутимой, благо, алкоголь в крови позволял действовать не наигранно и непринуждённо. Замухрышки, ага. Сама-то уже слюни пускала на этого Зеленоглазого. Но надо же было его как-то выручать.
        - Смотри!
        Лея вовремя вспомнила про мобильнике в кармане. Связи здесь не было, а вот пара сотен фоток звёзд шоу бизнеса или просто красивых моделей мужского пола давно были скачены для услады глаз ранимой женской души.
        И коварно усмехнулась, протягивая телефон никогда не видавшей такого чуда разбойнице.
        *Финский самогон, понтикка, это домашняя водка, обычно приготовленная из любых сбраживаемых углеводов, чаще всего зерна, сахара или картофеля, превращенный в кильджу и дистиллированный, в идеале, трижды (kolmasti kirkastettu). Говорят, что название понтикка возникло из-за некачественного французского вина из Понтака
        ***
        Девушки воинственной пошатывающейся походкой а-ля супергероини марвеловского блокбастера, немного навеселе, вернулись туда, где некоторое время назад оставили Айсена, который, надо сказать, совсем не скучал в их отсутствие. Барышни - якобы-охрана из свиты Греты без присмотра своей атаманши, узрев настоящего живого мужчину, не могли упустить шанса, и Лея едва не протрезвела, застав следующую картину.
        Полураздетый Айсен лежал на соломе, которая недавно служила подстилкой для нее самой, а вокруг него извивалась пара девиц из разбойничьей шайки. Обе они претендовали на внимание её зеленоглазого спутника, а он, словно в сладкой истоме, отвечал на поцелуи то одной, то другой, но девушек, это кажется, не устраивало. Поначалу они начали отталкивать друг друга от парня, а после одна вцепилась другой в волосы, и началась драка.
        В этот момент Айсен и заметил смотревшую на него во все возмущённые глаза Лею, и виновато сконфузился.
        Грета же, резво подскочив к дерущимся, схватила их за шиворот, и, насильно разведя дам в разные стороны, неожиданно сильно столкнула их лбами. После чего отправила обеих в свободный полет на пол.
        - Я сказала вам охранять его, а не делать то, чем вы тут занимались! -демонстративно отряхивая руки, заявила она, успокаиваясь, и разворачиваясь всем корпусом к Лее. - Забирай своего Заморыша и исполни то, что обещала! Пока я не передумала…
        - Это кто тут заморыш?! - не вовремя решил возмутиться Айсен. - Да я…
        Легкая как пёрышко ладошка с силой накрыла его рот и Лея пригрозила ему пальчиком.
        - Будешь качать права и останешься здесь, в качестве быка-производителя. - тихонько шепнула она ему на ухо. - Или тебе уже настолько здесь понравилось?!
        Боже, опять эта ревность, взявшаяся неизвестно откуда! Но что она могла с собой поделать? Увидев, как Айсена обихаживают эти девицы, она готова была и впрямь его здесь оставить, им на растерзание! Да только вот одной, в чужой сказочной стране ей было не выжить. Хотя и этого поганца отчего-то стало невыносимо жаль.
        Олень мчался по белой гладкой равнине, высунувши язык, а двое его наездников, движимые страхом, всё подгоняли его, словно он был каким-нибудь скаковым конём.
        Оно и понятно, Лее и Айсену не терпелось поскорее убраться подальше от северных воинственных амазонок, что лишь благодаря какому-то чуду согласились их отпустить. И об этом Айсен еще только планировал расспросить девчонку - не иначе она и впрямь была ведьмой. А он так неосмотрительно открыл ей своё имя…
        Но, как ни крути, она спасла его жизнь - разбойницы рано или поздно убили бы его, а он ещё не готов был умирать. Можно сказать, он жить только начал.
        «Спасительница» задремала и даже при такой бешеной скачке, и Айсену пришлось ещё крепче прижать её к себе, при этом сжимая поводья, но эта близость не раздражала его. Напротив, он чувствовал что-то вроде нежности и ответственности за хрупкую фигуру девушки, облачённую в странное нездешнее одеяние. Он, кажется, еще был способен на чувства, что бы там не говорили его родители…
        Холодный северный ветер безжалостно бил по лицу, и Айсен с каждым мгновением всё больше убеждался, как ненавидит холод. Кажется, уже давно он должен был стать частью его, но парень всё никак не мог свыкнуться с этой мыслью. Он мечтал о тепле, которое помнил только в детстве, душистых полевых травах, в которых так любил лежать и смотреть на голубое безоблачное небо в жаркий летний день. О не скованных льдом озёрах, на берегу которых частенько проводил время с отцом. О свежей и буйной зелени оживающих весной деревьев Древнего Вечного леса.
        Девушка что-то пробормотала во сне, невольно отрывая Айсена от созерцания собственных мыслей.
        - Спи, Ледышка. - прошептал он в ответ, зная, что она его даже не услышит. - Ты заслужила отдыха.
        Глава 7
        Утро выдалось тяжёлым - для Леи. Голова гудела как у пьяницы со стажем, хотя в своей жизни она практически никогда не пила. Так, разве что по стаканчику мохито с подругами из университета. Но в последние время они виделись так редко, что, можно было сказать, никогда.
        Она не помнила этой ночи, лишь смутные обрывки того, как жалась к Айсену в поисках тепла, которого, само собой, на покрытой снегом земле было недостаточно, и отблески огня, который парень поддерживал как мог, и страшную жажду и тошноту после страшной выпивки Греты.
        Зеленоглазый пока что вслух не язвил, но косился в её сторону насмешливым взглядом и противной полуулыбкой, которая шла этому подлецу как лучшее украшение этого мира. Она опять сумел поймать какую-то зверушку и сейчас деловито ощипывал её, периодически поглядывая на свою страдающую с похмелья спутницу.
        - Как ты это сделала? - наконец решился он на вопрос. - Как ты выкупила у разбойниц нашу свободу? Кроме того, что поддерживала дружескую…эээ…беседу.
        Ну, нет, он не смог сдержаться и не съязвить. Лея громко икнула, чем только добавила масла в огонь, и Айсен вместо того, чтобы по-джентельменски этого не заметить, громко рассмеялся, чем разозлил Лею ещё больше.
        - Между прочим, мне пришлось пить этот ужасный напиток, чтобы спасти твою неблагодарную задницу! Вернее, мне казалось, что тебя нужно спасать. Прости, увидев тебя с теми вульгарными девицами, я поняла, как ошиблась!
        - Прости, мне пришлось! - передразнил он её, рассмеявшись ещё громче. - Не ревнуй, они не в моём вкусе, Ледышка! И я правда благодарен тебе за спасение…
        - Я?! Ревную?! - наигранно возмутилась Лея. - Да нужен ты мне! Быстрее бы добраться до твоего дома и вручить тебя твоей невесте! Пусть сама тебя из лап похотливых разбойниц вытаскивает в следующий раз!
        Айсен сразу как-то погрустнел, но причины этого Лея не осознала.
        - И всё же как тебе удалось с ними договориться? … - вернул он разговор в первоначальное русло.
        Лея, почувствовав перемену в настроении Зеленоглазого, но всё ещё злясь на него, всё же пробурчала в ответ:
        - Пообещала, что приведу ей целый гарем голливудских звёзд мужского пола для размножения! И даже отдала Грете свой телефон с их фотками… Но ты ведь наверняка не знаешь ни что такое Голливуд, ни что такое телефон… Так что даже смысле нет тебе что-то объяснять!
        Айсен, соглашаясь, кивнул, но тут сама Лея решила взять его в оборот, почти вовремя сообразив, что ничегошеньки не знает о том мире, в которой её угораздило угодить.
        - Расскажи мне о своей жизни и о своём доме. - серьёзно попросила она. - Об этой стране, ведь я ничего совершенно о ней не знаю…
        Парень отвёл глаза, явно пытаясь уйти от ответа, но понимая, что уйти просто так не получится.
        - Понимаешь, я отсутствовал пару-тройку лет, то есть чего-то я уже могу не знать. Мало ли, как изменился мир в моё отсутствие…
        - Но в общих-то чертах наверняка ничего не изменилось? - продолжала настаивать Лея. - Ты назвал эту страну Снегория, так, будь добр, посвяти меня в её тайны и дальше. Давай, Айсен, ведь я теперь знаю твоё имя и могу тебя заставить…
        Шутка вышла так себе, потому как парень дёрнулся и как-то странно посмотрел на девушку, явно приняв угрозу всерьёз. Но, поняв, что она шутит, он слегка расслабился. И огорошил Лею неожиданным ответом.
        - Много будешь знать - быстрее состаришься. Незачем тебе, Ледышка, вникать во всё это раньше времени. На месте разберёшься…
        Лея уже хотела возразить, но сдержала порыв, вовремя заметив, что Айсен замер с куском жареного мяса на палочке, и тревожно всматривается куда-то вдаль.
        - Что там? - её шёпот прозвучал так громко, что парень вздрогнул, но тут же указал ей в маленькую точку на горизонте, на которую при других обстоятельствах Лея не обратила бы никакого внимания.
        - Там кто-то есть. - наконец пояснил он. - И этот «кто-то» очень быстро приближается…
        ***
        Они оба поднялись на ноги - тревога теперь захватила обоих. И даже олень, привязанный к колышку, воткнутому в землю, заметно занервничал.
        - Надо бежать! - заметалась Лея, но парень не двинулся с места, лишь сильнее стиснул зубы.
        - Куда?! Здесь открытая местность, у нас даже спрятаться нет ни малейшего шанса! Я приму бой…
        Лея, окинув его оценивающим взглядом, недовольно скривилась.
        - Герой! У тебя даже оружия нет! Как ты собираешься драться с этим…- она присмотрелась внимательнее, - с этой… кошкой?!
        Расстояние между ними сократилось, и действительно стало понятно, что к ним, причём весьма целенаправленно, приближается огромный белый тигр. Он почти сливался с окружающей его природой, и только тёмные полоски игриво переливались на мощном поджаром теле стремительно приближающимся представителем семейства кошачьих.
        Но парень уже встал в позу, широко расставив ноги и разведя руки в стороны, готовясь к схватке со зверем. Лее же оставалось только закусить губу и переминаться с ноги на ногу перед решающей минутой их неизбежной встречи с диким животным.
        Тигр приблизился, и как бы Айсен не пытался быть умнее и ловчее этого хищника, тот в один прыжок повалил парня в сугроб, не причинив особого вреда, и тут же переключился на девушку.
        Лея завизжала и бросилась в сторону, но не успела сделать и пары шагов, как громадная тушка обрушилась на неё сверху, так же, как и Айсена, сшибая с ног. Девушка упала на спину, и тогда мягкая тяжёлая лапа слегка сдавила её грудь, а хищная морда приблизилась к самому её лицу, опаляя жарким дыханием.
        - Нет, пожалуйста… - взмолилась девушка, понимая, что зверь это зверь и пощады можно не ждать.
        Но шершавый язык словно махровая влажная варежка прошёлся по её лицу, и девушка услышала громкое довольное мурчание, волнами расходившееся по всему телу животного.
        Не веря собственным глазам и ощущениям, Лея уставилась на странное животное, которое, повторив манипуляцию с облизыванием лица девушки, вдруг заговорило человеческим голосом:
        - Муррр, напугалась?! Я уж думал, не догоню тебя! Мурр, ну что ты молчишь?! Не соскучилась?
        Девушка абсолютно справедливо решила, что сошла с ума. Может быть, временно. Зажмурилась. Широко распахнула глаза. Совершенно счастливая морда тигра никуда не делась - он улыбался, по-своему, по звериному, и ждал ответа.
        Поднявшийся из сугроба Айсен пошёл в наступление, пытаясь вырвать невинную деву из лап этого «чудовища», но тигр по-кошачьи ощерился, зашипел, выгнув спину и, предупредительно подняв лапу вверх, вновь обратился к девушке:
        - Лея, может, наконец, объяснишь своему приятелю, что Гринпис не дремлет и бросаться на животных с кулаками карается законом!
        - Б-барсик?! - неуверенно пробормотала Лея, не веря глазам своим.
        - Аллилуйя! - животное театрально закатило глаза. - Ты же не ослепла?!
        - Ты немного изменился… - Лея едва могла говорить от шока.
        - Все мы меняемся… - философски заключил тигр, тут же впившись зубами в собственный бок. - Проклятые блохи! Подхватил их в той третьесортной гостинице, в которой ты меня оставила!
        Айсен прислушиваясь к диалогу этих двоих, наконец-то сделал верный вывод.
        - Так вы знакомы?!
        - То есть то, что мой кот разговаривает, тебя совершенно не удивляет?! - округлила глаза Лея.
        - А должно?! - хмыкнул Айсен. - Здесь и рыбы порой в фонтане заткнуться не могут, что уж говорить о кошках. Разве у вас не так?
        - У них - не так. - загадочно пояснил Барсик, которого теперь называть этим именем язык не поворачивался. Скорее уж, Барс.
        - Что значит - у них?! - от Леи не укрылось это неосторожное замечание. - Мы же с тобой вроде как из одного мира… И как ты смог сюда пробраться? Как нашёл меня?
        - Послушай, я два дня не ел, а ты задаёшь мне сразу столько вопросов, что я рискую упасть в голодный обморок, пока на них отвечаю.
        С этими словами он бесцеремонно подхватил прямо со снега остатки жареного мяса, что уронил Айсен, и в два счёта слопал его под возмущённый возглас парня, совершенно не обращая внимания на его протесты.
        - Конечно, это не настолько много, чтобы насытить мой весьма подросший организм, но зато теперь мы можем перейти к диалогу. Итак, дорогая моя, что ты хотела узнать?
        ***
        А дальше всё пошло как по маслу. Ну, почти. Лея довольно-таки быстро свыклась с новым образом Барсика, перестав удивляться тому, что он теперь не милый пушистый комок, а просто комище в четверть тонны. Да и удивляться было просто некогда, а вот ехать на нём верхом, зарыв руки в плотную белую шерсть весьма приятно. Из минусов было то, что он постоянно ныл и жаловался. Ну не привык кот быть ездовым конём. Зато они заметно разгрузили единственного оленя, и теперь Айсен гарцевал на нём в гордом одиночестве, то и дело бросая на Лею странные взгляды, которые она просто не могла не заметить.
        А, может быть, ему просто хотелось ещё раз съязвить по поводу нового участника их похода. У Айсена и Барсика как-то сразу не сложилось, и они то и дело шипели друг на друга, поддевая и злясь. Всему виной, видимо, была Лея, и каждый перетягивал на себя её внимание как мог. В открытую они, конечно же, старались не цапаться, но стоило девушке отвлечься, как она тут же слышала злобное шушуканье двух своих спутников, которое прекращалось при её появлении. А началось всё с откровений верного Барсика, что начал свой рассказ неспешно, вылизывая бока и потягиваясь всем телом.
        - Я твой фамильяр. - огорошил бывший кот свою хозяйку будничным размеренным тоном.
        - Кто? - опешила Лея.
        - Фамильяр. Твой магический друг и помощник, прошу любить и жаловать.
        - Ага! - тут же встрял Айсен. - Я так и знал, знал!
        - Что ты знал? - невинно хлопая глазами, на самом деле ничего не понимала девушка.
        - Ты хоть знаешь, у кого есть фамильяры?! Кому они служат?! - глаза парня блестели, он словно был на пороге какого-то важного открытия или посвящения.
        - Нет. - честно ответила Лея. - Понятия не имею.
        - Ведьмам! - воскликнул Айсен. - Ты - ведьма!
        Ну, началось…
        Лея демонстративно закатила глаза. А Барсик предупредительно зашипел. По тигриному у него не получалось, видно бытность кота давала о себе знать. Но всё равно получилось весьма убедительно, и Айсен слегка приумолк, одарив фамильяра Леи враждебным взглядом.
        - Не ссорьтесь, мальчики! - примирительно сказала Лея. - Я не ведьма, Айс, расслабься. - А ты, Барсик, не шипи, лучше расскажи, что да как.
        - А я больше ничего не помню. - лениво продолжил тот. - Только то, что случилось со мной после того как меня подарили тебе, и я стал простым котом. Страшно подумать, что стало бы со мной, не попади ты сюда. Твой ненормальный дружок вспомнил обо мне только на следующее утро! Да я чуть с голоду не умер, представляешь, какая безответственность?!
        - Иан? - ахнула Лея, вдруг осознав, что совершенно успела забыть о нём. - Скажи, как он там? Наверное, места себе не находит…
        От Леи не укрылось, что Айсен недовольно поморщился при упоминании имени жениха девушки, а Барсик, вальяжно вытянув заднюю лапу, вдохновенно её лизнул.
        - Носится из стороны в сторону, как ошалелый. Поиски организовал, да куда там! Против магии не попрешь! Но, честно говоря, я даже рад, что ты не ответила ему согласием на предложение руки и сердца. Не нравится он мне. Скучный, правильный. Удавиться с тоски можно с таким. Впрочем этот, - Барсик выразительно ткнул лапой в сторону жадно греющего уши Айсена, - мне тоже не нравится. Не торопись с ним…
        - Но-но! - протестующе высказался парень. - Мохнатых забыли спросить…
        - Барсик! - щёки Леи и без того румяные вспыхнули огнём. - Что ты такое говоришь…
        - Поверь, я знаю от чего котята, то есть, дети, рождаются! - невозмутимо продолжал кот-переросток. - А у твоего нового приятеля на лбу написано, что он задумал. Я обязан предупредить свою хозяйку…
        Айсен раздражённо фыркнул, всем своим видом показывая, насколько слова тигра лишены смысла, а он весь такой белый и пушистый. Не тигр - Айсен. А Лея предпочла сделать вид, что этого разговора и вовсе не было.
        И сейчас они уже приближались к ещё одному очень странному месту, показавшемуся девушке чем-то очень диковинным - за несколько миль они почувствовали терпкий цветочный запах. Но как такое было возможно в этой вечной мерзлоте?
        Однако и мимо пройти им не удалось. Едва спутники подъехали к воротам невесть откуда взявшегося посреди поля замка, их со всех сторон обступили огромные деревья, в одну секунду выросшие из-под земли, плотно - ствол к стволу, и выбора больше не осталось - только постучать в эти самые ворота.
        Глава 8
        Лея тревожно осмотрелась, а Барсик и Айсен почти синхронно приготовились к бою, тревожно напрягшись. Но ворота в тот же миг открылись, и навстречу пришедшим вышла сухонькая улыбающаяся старушка в длинном зелёном платье старомодного фасона и белом чепце, аккуратно устроенном на причёсанной седой голове. Радушная улыбка располагающе светилась на светлом морщинистом лице, а руки были разведены в знак приветствия, словно она пыталась обнять всю компанию разом.
        - Дорогие мои, не пугайтесь! - заговорила она, не встретив ответного радушия на лицах пришедших. - Шалят мои слуги, да это оттого, что редко гостей видят. А вы не теряйтесь, заходите, вот мой дом…
        Лея только успела с любопытством заглянуть вглубь распахнутых ворот, а Барсик едва не сбил её с ног, пытаясь первым попасть внутрь.
        Айсен пытался что-то сказать, но не успел. А после добрая старушка, подхватив молодых людей под руки, настойчиво повела их внутрь вслед за белым тигром, что с кошачьим любопытством уже обследовал двор жилища. Деревянные добротные ворота за их спиной с грохотом закрылись, но бабушка не дала им повода удивиться этому, да и было тут удивиться чему другому.
        Если нужно было описать всё одной фразой, Лея бы ответила: здесь царило лето. Да-да, самое настоящее, жаркое, так любимое девушкой лето! Она обернулась назад, к воротам: там ещё лежал упавший с их одежды и сапог снег, но он уже почти что стал водой. И Лея тоже словно таяла под одеждой, так жарко ей стало! Пришлось расстегнуть куртку и снять походные варежки.
        Внутренний двор представлял из себя один сплошной сад, наполненный самыми разнообразными цветами - георгинами, ирисами, флоксами, гортензиями, тюльпанами, орхидеями и ещё множеством прекрасных природных созданий, названия которых Лея не знала, но, как зачарованная, наблюдала за всем этим разноцветным великолепием.
        Хозяйка же, главным образом наблюдая за девушкой, довольно наполнялась её эмоциями, гордость так и плескалась в её светло-зелёных глазах и Лея чувствовала, насколько она довольна.
        Айсен же, не испытывая подобных чувств при виде этих лютиков-цветочков, недовольно морщил свой нос от переполняющих воздух запахов, перебивающих друг друга, как будто они сражались на дуэли, и с подозрением озирался по сторонам. Устав действовать по чужой воле, он вдруг резко остановился, тем самым не позволяя и остальным идти дальше, и потребовал объяснений:
        - Миледи, кто вы такая и куда нас ведёте? И почему когда везде сейчас зима, у вас тут, извините за нелепое замечание, настоящее лето?
        Пот уже стекал по его лбу, и в меховой накидке и тёплой куртке явно было жарко. Но раздеваться Айсен не спешил, видимо, ещё памятуя о том, как его раздели разбойницы. Мало ли, вдруг без последней одежды оставят.
        - Ох, простите мою память! - старушка наигранно взметнула руками кверху. - Совсем забыла представиться! Я Марта, дриада этого леса. Одна из последних, древнейших.
        А вот теперь стало кое-что понятно, даже Лее, хоть она и была не из местных. Помнится, она читала об этих мифических созданиях - дриадах, духах леса и любой другой растительности, но всегда размышляла о них как о любой другой фантастике. Как видимо, зря.
        - Дриада? - выгнул бровь Зеленоглазый. Было заметно, что он не совсем в это верит. Но, благо, пока держал себя в руках и не шёл на открытый конфликт.
        Старушка улыбнулась.
        - Да, и мы, дриады, ненавидим холод и лютую стужу. С помощью своей магии я поддерживаю здесь стабильно тёплую температуру воздуха, и, как видите, мои питомцы-растения ни в чём не нуждаются! Но пройдёмте в гостиную! Я напою вас цветочным чаем, а вы расскажете мне о последних новостях королевства!
        - Отличная идея! - быстро согласилась Лея, на что Айсен выразительно покашлял, показывая, что идея на самом деле отвратительна.
        Но девушке так хотелось выпить горячего чая вместо осточертевшей талой воды во фляжке Зеленоглазого, что она была готова душу продать за него, не то что вытрясти из Айса какие-нибудь сведения, кстати, и для неё тоже полезные. Но сначала нужно было предупредить где-то потерявшегося кота.
        - Барсик! - громко позвала Лея, но тот не отозвался.
        - О, не беспокойтесь, милая леди! - вновь улыбнулась старушка своей располагающей улыбкой. - Должно быть, ваш котик соскучился по зелёной травке на солнечном лугу. Здесь ему никуда не деться, пусть развлекается…
        - Ладно. - наконец заключил Айсен. - Мы задержимся, но совсем ненадолго, только на чай. Потому что торопимся. Да, Лея?
        Девушка со вздохом кивнула.
        Конечно, как бы ей здесь не нравилось, надо было добраться до дома Айсена. А там уже постараться выяснить, как вернуться к себе домой. Любая задержка в пути предполагала лишний день нервотрепки Иана, ведь он её искал, беспокоился, возможно, даже рисковал своей жизнью. А она собиралась распивать тут цветочный чай и развлекать светскими беседами незнакомую старушку.
        Стыдно, Лея, стыдно.
        Но, самокритика, как говорится, вещь хорошая, хотя и совершенно бесполезная.
        А меж тем они прошли в дивно пахнущий разнотравьем дом дриады Марты, и Лея поняла, что действительно хочет здесь остаться. Хотя бы на пару дней.
        ***
        Лее становилось всё веселее. За третьей чашкой цветочного чая она и не заметила, как язык сам собой развязался, а на душе стало так легко и спокойно, словно она попала в рай. Не умирая.
        И потому ей хотелось поделиться всем и вся с этой доброй феечкой, то есть, дриадой преклонного возраста, чем она собственно, и занималась, выкладывая свою жизнь во всех подробностях чуть ли не с того возраста, с какого себя помнила. Хотя чего там было рассказывать, банальная жизнь обычного человека. Конечно же, до того самого мига, как она попала сюда, в Снегорию. Но та всё равно слушала в пол уха, всё более поглядывая на хмурого насупленного Айсена. И вот наступил момент, когда она к нему обратилась.
        - А почему ты молчишь, милый мальчик? Не хочешь рассказать нам о себе, откуда ты? Как дела в твоём родном доме? Почему ты такой грустный?
        А ведь и впрямь, грустный! Лее в её взбудораженном состоянии захотелось его обнять или даже утешить. Руки сами потянулись к его плечам, но Айсен как-то странно отреагировав, отодвинулся подальше, продолжая смотреть на девушку с опаской. Лею это не смутило, она вновь попыталась его обнять, навязчивое желание пересиливало чувство гордости. Она словно не владела собой, и в конце концов парень вскочил на ноги, пытаясь избавиться от внезапных навязчивых обнимашек.
        - Лея, да что с тобой?! - воскликнул он, глядя на глуповатую улыбку девушки, которая стала только шире. - Ты что, бессемянника объелась?
        Что такое «бессемянник» Лея не знала. Но, кажется, сейчас она вообще ничего не знала. Айсен искоса глянул на старушку, которая всем своим видом показывала, что всё в порядке. А от её приторной улыбки уже воротило…
        - Я прогуляюсь. - сообщил парень, направляясь к выходу.
        Ему и правда нужно было освежиться.
        ***
        Оставшись с девушкой наедине, Марта подлила ей ещё чая из пузатого глиняного чайника, пододвинула поближе пиалу с вареньем из лепестков роз, и когда та потянулась ложечкой за удивительно вкусным угощением, легонько накрыла её руку своей.
        - Лея, милая, скажи, ты бы хотела остаться здесь навсегда?
        Девушку вопрос не смутил. Она и задумываться не стала, энергично закивав головой.
        - Конечно! Вот только… мы, кажется, куда-то шли… Я, Айсен и Барсик… никак не могу вспомнить…
        - Должно быть, тогда это не так уж и важно, верно? Важное бы ты не забыла…
        - Да, наверное… - рассеянно согласилась Лея. - Скажите, Марта, могу я вздремнуть здесь у вас часок-другой? Очень тянет в сон. Должно быть, усталость…
        - Несомненно, дитя моё… Пойдём, я провожу тебя в твою комнату…
        И Лея послушно побрела за доброй женщиной, едва переставляя ноги. Ведь даже после всего выпитого алкоголя с разбойницей Гретой ей не было столь дурно, как сейчас, после обычного цветочного чая…
        «А такого уж ли обычного?» - эта мысль была последней посетившей голову девушки, после чего, широко зевнув, Лея уснула спокойным безмятежным сном младенца. Ей больше не за что было переживать.
        Глава 9
        Айсен, выбравшись на якобы свежий воздух, который таким вовсе не был из-за приторных цветочных ароматов, поработивших здесь всё, пошёл куда глаза глядят, поискать место, где здесь не было цветов. Он не сильно верил в успех своих действий, но попробовать стоило, ибо ему начинало мерещиться, что разноцветные яркие головки наблюдают за ним, поворачивая увенчанные лепестками завязи в его сторону, словно следя, куда он направляется.
        Цветы словно шпионили за ним, и, скорее всего, так оно и было. Марта - дриада, а дриады всегда были на короткой ноге со всякой растительностью. Наверняка она знает сейчас каждый его шаг, куда он направляется, с кем разговаривает. Неприятно, аж жуть берёт. Но и останавливаться он не собирался.
        Через несколько минут вдоль окрестностей замка дриады, парень увидел луг с высоченной изумрудной травой и Барсика, совершавшего на нём удивительные для такой махины кульбиты. А ещё он что-то мурчал себе под нос тигриным басом, то заваливаясь на белый полосатый бок, то вновь кувыркаясь. Ещё один сумасшедший, кроме Леи, на его голову…
        - Эй, котяра! - крикнул он, желая привлечь к себе внимание.
        Но Барсик не отреагировал, продолжая своё нелепое смешное занятие. Тогда Айсен подошёл ближе и вот тут уже почувствовал запах хорошо знакомой ему травы. Он вообще неплохо разбирался в лечебных травах, и знал, что в данном случае сводило с сомнительного ума этого кошака.
        - Эй, заканчивай дурью маяться! - вновь попытался он образумить разнежившегося в инфантильности хищника. - Пора приводить в чувства твою хозяйку и валить отсюда подальше, не находишь?
        Но тигр, подскочив к нему и уже привычным жестом сбив с ног в мягкий ковёр душистой травы, неожиданно лизнул всем своим видом противившегося этому Айсена и, словно Лея несколько минут назад, вытаращил на него свои полные счастья и воодушевления кошачьи глаза.
        - Зачем?! Только взгляни, как тут здорово! Бабочки, зелёный лужок, молочка бы ещё… и счастье будет полным!
        И самозабвенно ринулся вновь кувыркаться.
        Айсен, поднявшись, первым делом утёр лицо от липкой слюны животного и стряхнул с себя травинки, прилипшие к одежде.
        - Молочка, говоришь? - буркнул он тихо, сам с собой. - Будет тебе молочко. А заодно противоядие против розовых солей и радужных единорогов. И твоей хозяйке тоже. Отыскать бы здесь корень лукротуса - угощу не хуже дриады…
        И направился в сад у дома, из которого так стремился до этого сбежать.
        ***
        Айсен увлечённо ковырялся в земле лопатой, периодически разгибаясь и утирая пот со лба (тёплую одежду пришлось всё-таки снять), когда услышал позади голос почтенной дриады.
        - Чего ты там так усердно отыскиваешь, милый мальчик?
        Как всегда, слащаво-приторный, словно аромат цветов в её саду.
        - Почему же отыскиваю? Уже нашёл. Корешок один, считай, волшебный.
        - Молодец. - не смущаясь, похвалила старушка.- Лукротус, значит. Да только зачем он тебе? Ты тоже чай пил, и тоже не захочешь уходить скоро. Просто прими как данность.
        Старушка так была уверена в своей правоте и победе, что и в лице не менялась, не испытывая ни мук совести, ни чисто человеческого раскаяния. Хотя это как раз и не удивительно - человеком-то она не была.
        Айсен, криво усмехнувшись, и отбросив лопату в сторону, неспешно отправился навстречу к дриаде. Опять эта улыбка… До чего же раздражает!
        - А что, бабушка, если ты не права. И на меня чай твой совсем не действует, как и магия всего этого места?
        Пришло время Марты ухмыляться.
        - С чего вдруг? Ты что, какой-то особенный? - тонкие брови дриады взмыли вверх.
        - Нет.- ответил ей в том же тоне Айсен. - Просто у меня метаболизм хороший.
        Дриада, сощурив глаза, вдруг потянулась к нему рукой, коснувшись костлявой ладонью груди. Тот не мешал, продолжая наблюдать за её реакцией. Внезапно кончики пальцев Марты заледенели, лёд пополз дальше по тыльной стороне ладони, подбираясь к запястью. И только тогда она с ужасом в глазах отдёрнула руку.
        - Не может быть! - приторной сладкой улыбки как не бывало на исказившемся от страха лице. - Убирайся! Немедленно!
        - Как скажешь. - легко согласился Айсен. - Вот только заберу девчонку и её питомца, и можешь о нас забыть!
        - Они останутся здесь! - грозно воскликнула старушка, забыв на секунду о том, что успела выяснить.
        - Отлично. Тогда и я тоже. Но, учти, чем дольше я здесь нахожусь, тем …
        - Сжалься! - теперь руки дриады сложились в умоляющем жесте. - Моим цветочкам так не хватает человеческого тепла и заботы!
        - Крови, ты хотела сказать! - злорадно воскликнул Айсен. - Знаю я вас, дриад, притворяетесь добренькими феечками, а сами за букет ромашек человека готовы сгубить! Не бывать этому! Сейчас я дам противоядие девчонке и тому мохнатому, что резвится на твоём волшебном лужке, и мы уйдём. А ты не будешь нам в этом препятствовать. Ясно тебе, карга старая?
        Дриада, сникнув, нехотя кивнула. А парень, обогнув её, направился прямиком к дому, намереваясь отыскать Лею, пока старушка не придумала, как ей его обыграть.
        Если ещё не придумала.
        ***
        Барсик и Лея виновато переглядывались, вспоминая произошедшее с ними, и щёки девушки то и дело вспыхивали красным. Скорее всего, и Барсик краснел, только этого не было видно под густой белой с тёмными полосками шерстью, и только это его спасало.
        Айсен был хмур и на разговоры его точно не тянуло. Лея это чувствовала и не лезла с расспросами, потому как произошедшее с ними не коснулось только его - и девушке становилось страшно, когда она думала о том, что бы произошло, не окажись Айсена рядом.
        Милая добрая старушка-дриада оказалась вовсе не такой уж и милой. И точно не доброй. Лея очнулась в каком-то цветочном коконе, счастливая и блаженная, словно её лишили части мозга, отвечающего за самосохранение и критический подход ко всему. Айсен стоял рядом и запихивал ей в рот ложечкой какую-то кашицу из ужасно невкусного растения. А она начала ругать его за это последними словами, но вскоре к ней пришло осознание ситуации в целом, и она послушно доела эту гадость. И тогда последними словами начал ругаться Айсен…
        А потом вдвоём они уговаривали Барсика принят молоко с корнем того же растения… Словно прочтя её мысли, Барсик тихо произнёс:
        - Обманула нас мерзкая старушонка. Валерьянку подсунула…
        - Наверняка, здесь это как-то иначе называется… - так же тихо отозвалась Лея.
        Айсен не комментировал, даже не глядя в их сторону. Ну и характер… тьфу.
        Был ещё последний символичный бой с растениями, что никак не хотели отпускать вкусную «подкормку», которой должны были стать они, и лишь по счастливому стечению обстоятельств, друзьям удалось этого избежать.
        - Айс… - в конце концов позвала Лея вредного парня, который ехал чуть поодаль на таком же, как и он, угрюмом олене. - Скажи, что нам ещё предстоит ожидать от этого странного мира, и чего стоит опасаться?
        Тот нехотя повернул голову в сторону девушки, и лениво произнёс:
        - Всего. И всех, Ледышка. Этот мир так же опасен, как и любой другой. Я так думаю. Любые места кажутся не тем, чем являются на самом деле. Люди выдают себя за других, хищники предстают жертвами. А ты, ты такая доверчивая! Веришь всем и каждому на своём пути. Не понимаю, как тебя до сих пор не сожрали шакалы! Или дикие единороги!
        -Единороги? - лицо Леи вытянулось в полном непонимании. - Эти милые лошадки с разноцветными рожками - они существуют?!
        Айсен раздражённо закатил глаза.
        - Да. Эти, как ты изволила выразиться, «милые лошадки», охотятся стаей на одиноких путников, нападают всем скопом, протыкая своим рогом несчастную жертву… И рога у них, заметь, вовсе не разноцветные! Просто кровь, впитываясь в них, придаёт весьма забавный оттенок…
        - Фу, прекрати! - поморщилась девушка, отгоняя навязчивую картинку, вставшую перед глазами после слов Айсена. - Но тебе-то я могу доверять, так? Ты же меня не обманешь подобно старушке-дриаде?
        Парень, тяжко вздохнув, как-то странно взглянул на неё.
        - По крайней мере, я очень постараюсь. - с язвинкой выдал он, отворачиваясь. - Что-то я устал сегодня. Кажется, пора устраиваться на ночлег.
        Глава 10
        Но в эту ночь Лее не удавалось расслабиться и уснуть. Теперь они спали втроем - Барсик и Айсен по двум сторонам от девушки, и так оказалось намного теплее. Она честно промучилась полчаса, а после услышала звучное сопение своего теперь уже тигра, и поняла, что тот уснул, а она отлежала правый бок. И нужно было повернуться на другой, что она незамедлительно сделала. Тут же встретившись взглядом с так же неспящим Айсеном. Глаза его в полумраке ночи горели как звезды на далёком северном небе, и, кажется, он давно наблюдал за ней, ни капли не смутившись тому, что теперь они быль столь близки. В прямом смысле слова.
        Руки его легли на талию девушки, а губы еле заметно дрогнули, словно он что-то хотел сказать, но не мог никак решиться. Лея же от неожиданности замерла, боясь пошевелиться - нет, страшно ей не было. Наоборот, всё её существо вдруг возжелало, чтобы губы вредного красавчика сейчас прикоснулись к её губам. И никакие разговоры в прошлом о его невесте и женихе девушки не могли остановить её, Лея вдруг ясно осознала, насколько ей понравился Айсен, даже будучи таким вредным и язвительным. Она внезапно поняла, что ещё ни один мужчина до него не затрагивал те струны её души, что зазвучали неведомой мелодией, так сладко согревающей душу девушки. Даже Иан, её идеальный принц на белом фольксвагене - она наивно полагала, что любит его, но… Похоже влюбилась она совсем не в того, кого хотелось ей влюбляться.
        Неужели, Лея?!
        Пока девушка растерянно хлопала ресницами и вела внутренний монолог, пальцы брюнета с талии переместились на щёки Леи, поласкав их, зарылись в светлых волосах. А после Лея всё же почувствовала, как мягкие тёплые губы, на секунду обдав дыханием, слились с её губами, не требуя, но умоляя о поцелуе. И Лея не в силах была отказать.
        А после…
        Лоб Айсена уткнулся в её лоб, и еле различимый шёпот, произнёс прямо в лицо девушки.
        - Пообещай мне, Ледышка, что не оставишь меня, чего бы ты завтра не узнала… Чего бы не услышала обо мне… Ты не отвернёшься…
        Ого, да тут игра в шарады назрела. Но Лея могла лишь кивать в ответ, в голове, после внезапного поцелуя, стоял такой шум, что она слабо понимала, о чём говорит Айсен. И что она ему обещает.
        А ещё Лея ждала продолжения поцелуя, но Айсен предпочёл ему долгий глубокий взгляд, словно изучавший лицо девушки, и она робко позволяла ему смотреть на себя своими красивыми гипнотическими глазами. Но вскоре он спрятал их за веками, тихо прошептав:
        - Пора спать, Лея-ледышка.
        И обнял её, крепко прижав к груди, так что Лея уткнулась носом в его меховую накидку. Ей совсем не хотелось, чтобы эта ночь заканчивалась.
        ***
        Утро настало быстрее, чем Лее хотелось бы. Было тепло, и девушка, почувствовав себя всё ещё заключённой в надёжные и сильные объятия, улыбнулась и распахнула глаза, надеясь сегодня встретиться взглядом с Айсеном в свете утра. Но каково же было её удивление, когда вместо парня она обнаружила прямо перед собой улыбающуюся физиономию Барсика.
        - Привет-привет, красотка! - По-тигриному мурлыкнул он, ткнув в лоб влажным носом. - Надеюсь, ты выспалась…
        - Ааа, - протянула Лея, закрутив головой по сторонам, пытаясь отыскать взглядом их вреднючего, но такого милого спутника. - А где Айсен?
        - Я его съел. - сходу огорошил Барсик, обнажая белые клыки дабы доказать девушке это. - Разорвал на части и насытил свой желудок свеженьким мясом. Он совершенно обнаглел: начал распускать лапы, то есть, руки. Я проснулся, а его мерзкие конечности обнимали тебя! Представляешь, каков наглец!
        - Как съел?! Он мне только начал нравиться…
        - А вот так - съел!
        Но видя, в каком ужасе округляются глаза потерявшей дар речи Леи, он тоненько захихикал, и махнул лапой, что мол, пустое.
        - Да шучу я, шучу! - примирительно замурлыкал Барсик. - Мы немного повздорили, и я сказал ему, что если ещё раз увижу какие-либо части его тела на тебе, то просто откушу их. Теперь я могу себе это позволить.
        Но девушка, кажется, разозлилась.
        - Знаешь что, меховое чудо-юдо?! - грозно заявила она. - В мою личную жизнь с этого момента попрошу не лезть! Я сама могу откусить кому надо и что надо в случае необходимости.
        - Ладно-ладно, - пристыженно прижал уши Барсик. - Но ты бы сначала от одного официально избавилась, колечко-то вон до сих пор при тебе!
        Лея машинально перевела взгляд на руку. Признаться, о кольце она уже успела забыть - так удобно оно сидело на пальце. Подумать только, ни разбойницы, ни дриада-обманщица не покусились на него! А ведь могли бы…
        В тот же момент из-за ближайших деревьев показался Айсен (хвала богам, поле давно закончилось, и они оказались в редком, казавшимся спокойным, лесу). Он нёс охапку хвороста и ещё какую-то дичь местного происхождения. Лея замерла, глядя на него, но парень упорно делал вид, что вчера между ними ничего не произошло, и вёл себя, как и прежде.
        А что, собственно, между ними произошло? Да ничего…
        Лея и сама это понимала, но всё равно душа просила чего-то эдакого.
        Айс и сегодня был не разговорчив, и девушка вдруг поняла, что дело было не во вчерашней переделке, в которую угодили они с Барсиком. Даже совсем не в них. Кажется, Айсен к чему-то готовился, не очень приятному. Или попросту волновался перед встречей с родными, которых не видел много лет. Или с невестой, будь она неладна…
        Лея услышала, как скрипнули её зубы. Неужели и впрямь влюбилась?! Не может быть. Нет-нет-нет…
        Позавтракав в тишине - даже Барсик помалкивал, чуя, что хозяйка не в духе, а их спутник тем более, они отправились в путь. И уже через каких-то два часа, ещё издали им показался огромный величественный замок, уходящий шпилями вверх, в голубое, казавшееся весенним, небо. Он был так красив, так необычайно великолепен, что Лея невольно залюбовалась им, остановившись, разглядывая далёкие, казавшиеся неприступными, стены в синих тонах и сверкающих настоящим золотом отделки. Наверняка там живут настоящие короли! Просто иначе быть не может…
        - Айс, а нас точно пустят туда? - вдруг спросила она, понимая, что даже одета не подобающим образом, чтобы переступить порог такого замка. - Решат, что мы бродяги, и погонят прочь в лучшем случае. А в худшем прибьют на месте…
        Но парень только язвительно улыбнулся.
        - Но надо же проверить, правда?
        Они уже стояли перед огромными воротами, и Айсен без промедления ударил в них кулаком, после чего смотровое окошечко отворилось, и усатое лицо стражника вопросительно уставилось на пришедших.
        - Открывай, Литен. - небрежно бросил парень, и тот послушался, хотя было видно, стражник его не узнал.
        Ворота, вздрогнув, распахнулись, и наша троица вошла внутрь медленным осторожным шагом.
        - Куда милорд изволит направиться? - спросил усатый, подозрительно, но с долей вежливой тактичности, осматривая пришедшую компанию.
        - К королю и королеве, само собой. - Лея удивилась, насколько высокомерно прозвучал его голос. - Да поживее.
        Стражник кивнул, словно о чём-то подозревая, но не решаясь выдать в слух.
        - Как доложить? - вновь осторожность.
        Парень, насупившись, не торопился с ответом. Но после громко и гордо произнёс.
        - Доложите, Его Высочество принц Айсен, собственной персоной.
        Стражник ахнул, изменившись в лице. И тут же перевёл взгляд на в который потерявшую раз дар речи девушку.
        - А миледи? …
        - Моя невеста. - сухо сообщил принц, даже не улыбнувшись. - Исполняй.
        Глава 11
        Произнеся эти слова, Айсен, как ни в чем не бывало, двинулся вперёд, даже не оглянувшись на своих спутников. А Лея, продолжая стоять с открытым ртом, застывшая каменным изваянием, вдруг обратилась к не менее потрясённому тигру, что смотрел на свою хозяйку в ожидании дальнейших инструкций.
        - Ты слышал это, Барсик? - прошептала Лея. Он - кто? …
        - Его Высочество принц… - повторило животное слова Айсена.
        - А кто - я?...
        - Его невеста
        - Ага. - Лея сама себе показалась чуть ли не сумасшедшей. - И что всё это значит?
        Барсик глубоко задумался.
        - Ну, значит, будет свадьба…
        Девушка, окинув его растерянным взглядом, попыталась связать концы с концами.
        - Но меня никто не спрашивал… насчет замужества, согласна ли я…
        - Похоже, здесь это не принято. - философски изрёк Барсик. - Зато у нас появился шанс нормально поесть и отлично выспаться. Йохууу!
        Животина бросилась вслед за Айсеном, поняв, с кем сейчас стоило немедленно подружиться, и Лее ничего не оставалось, как последовать за ними тоже.
        Поравнявшись с Айсеном, Лея попыталась возмутиться, но запыхавшись, голос её подвёл, и она лишь сипло пропищала:
        - Не хочешь объясниться, Ваше Высочество?! С чего вдруг это ты стал принцем, а я - твоей невестой?! Ты ничего не путаешь, случайно?! Или всё-таки чаёк Марты-дриады и на тебя подействовал запоздало, а?
        Парень, и в лице не изменившись, лишь повернул голову в сторону девушки.
        - Извини, я не мог сказать тебе раньше.
        - Сказать о чём?! - вновь завелась Лея. - Что ты наследный принц Снегории или то, что собрался жениться на мне, даже не поинтересовавшись моим мнением?!
        - Я и не собирался на тебе жениться. - надменность всё более просачивалась в тон его голоса. - Просто так надо. Тебе придётся выйти за меня.
        - Что значит - придётся?!
        От новостей, следовавших одна за другой, волосы становились дыбом. Да что здесь вообще происходит?! Нет, не так она мечтала выйти замуж! Не за первого встречного, пусть даже который успел понравится, но… Они знакомы-то всего ничего! А ещё есть Иан, боже, несчастный Иан, который разыскивает её, наверняка не спит ночами и уже, возможно, думает, что её нет в живых!
        - Я - не выйду за тебя! - резко остановившись, заявила она. - Какого чёрта я вообще должна это делать?!
        Айсен, если и злился, то всё же старался сдерживаться, потому, как ещё не перешёл на повышенный тон. Или теперь он думал, что может действовать по своему усмотрению безнаказанно, если он - принц?
        - Всё дело в твоём кольце. - вдруг пояснил он. - Не одень ты его на палец, и для тебя всё могло сложиться совсем по-другому.
        - Что?! - не поверила своим ушам несчастная девушка. - Но его мне подарил Иан!
        - Это моё кольцо, Лея. Оно было зачаровано не мной, но предназначалось для той девушки, которая стала бы моей женой, способной на… не важно, что. Так вышло, прости.
        - Но…
        - А вот и мои родители. - перебил её Айсен, указывая кивком головы в сторону приближающихся к ним богато одетой величественной пары в сопровождении эскорта прислуги. - Сейчас познакомитесь. И, прошу, улыбайся, потому как, кажется, у меня не получится это сделать…
        ***
        Любопытство взяло над девушкой верх, и вот она уже забыв о собственной беде, без зазрения совести рассматривала настоящих короля и королеву, пусть и сказочного королевства.
        Женщина была не слишком высокой, со стройной «кошачьей» фигурой, которую выгодно подчеркивало длинное бежевое платье до пола, отделанное натуральным мехом, более тёмным, но что называется one style. Лицо её милое, курносое, накрыла тень беспокойства, а тонкие брови были сведены к переносице. С губ вот-вот сорвется вежливый вопрос, но серые большие глаза смотрели на только что пришедших с плохо скрываемым страхом или даже отчаянием. Длинные, цвета гречишного мёда, локоны королевы развевались при ходьбе и редкие снежинки, что сыпали сейчас с небосвода, оставались на них неброским украшением уютной красоты женщины.
        Король же был высок - королева едва дотягивала ему до плеча, темноволос и строг. Его узкое лицо обрамляла тщательно подстриженная борода, а в глазах - точной копии зелёных глаз Айсена, плескались обречённость и могильный холод.
        Они шли навстречу сыну, медленно, словно вовсе не желали его здесь видеть. Строгий взгляд плотно сжавшего губы отца и вымученная улыбка матери Айсена - вот что увидела Лея при их приближении. И ей стало так страшно смотреть на ответную реакцию, что, без сомнения, сейчас искажала лицо парня, и девушке захотелось в тот же миг провалиться сквозь землю. Прихватив при этом принца с собой.
        Наконец, встретившись и насмотревшись друг на друга вдоволь, первой молчание решила нарушить королева.
        - Сынок… Вот ты и дома.
        Но сынок лишь криво усмехнулся, всем своим видом показывая, что он ни капли не верит в притворство собственной матери.
        - Мама, вот не надо этой натянутой улыбки и фальшивых слов радости! Я знаю, мне здесь не рады, даже вы, мои родители. - выдал он в лоб, хотя другого Лея от Айсена и ожидать не могла.
        - Не говори так с матерью. - встрял король отрешённо. - Она не виновата в… твоей проблеме.
        - О чём они, Айс? - едва слышно шепнула Лея, но парень был зол, и отвечать не торопился. Он хотел сказать что-то ещё очень язвительное, но королева, как истинная женщина, поспешила смягчить ситуацию.
        - Давайте обсудим всё это позже, за столом. Я уже распорядилась, чтобы повара готовили праздничный ужин. Что бы ты там не думал, Айсен, мы тебе всегда рады, ты наш сын и вот уже десять лет не был дома. Так что прошу располагаться. Но для начала представь нам свою… невесту.
        «И эти туда же» - тяжело вздохнул внутренний голос девушки. - «Если они прибыли вместе, то сразу - невеста?»
        Но пока она решила подыграть и сильно не возражать. Мало ли, а то вдруг здесь до эшафота рукой подать, а ей голова ещё была ой как нужна. Поэтому она робко улыбнулась в ответ на приветливую улыбку матери «жениха».
        - Лея. - представил её Айсен, едва опередив саму девушку - она, кажется, вновь забыла, что не стоит ей произносить своё имя вслух. - Его Величество Кай Первый, король Снегории и Диких земель, мой отец. И моя мать, королева Снегории и Диких земель, Герда.
        Лее вначале показалось, что она ослышалась. Или над ней просто насмехаются. И всё же она решилась уточнить.
        - Серьёзно?! Кай и Герда? Как в той сказке?!
        Непонимание на лице всех присутствующих слегка удивило девушку. И она вдруг поняла, что не совсем корректно обратилась к правящей элите, и виновато закусила губу.
        - Какой сказке?! - Раздражённо произнёс Айсен. - Лея, что ты несешь?
        Он всё ещё нервничал, и ему впрямь было не до сказок. Но и девушка не хотела походить на умалишённую, потому как можно спокойнее пояснила:
        - Андерсена, Ганса Христиана. Неужели никто из вас не читал её? …
        Ах да, ведь это другой мир. И сказки, должно быть, у них другие. Лея всё никак не могла привыкнуть к этому, но впредь решила постараться быть более внимательной к своим словам.
        Однако король, вовсе не отреагировав на слова девушки (по правде говоря, он вел себя так, что её вообще не существует), так и стоял истуканом. А вот королева, приблизившись к Лее и очень мягко взяв её под руку, повела её по направлению к Королевскому замку.
        - Должно быть, очень интересная сказка? - всё так же улыбаясь, спросила Герда. - Надеюсь, я услышу её из твоих уст, милое дитя?
        Лея кивнула и, отыскав глазами резвящегося по двору Барсика, последовала за королевой. Мужчины отправились следом.
        ***
        Лея стояла перед высоким арочным окном в тех покоях, что ей выделили как будущей жене наследного принца, и смотрела вдаль, на гладкое голубое небо, казавшееся весенним, и проплывающие по нему редкие перистые облака.
        Наконец-то её оставили в покое после казавшихся бесконечными процедур приема ванны, подбора платья, соответствующего её новому положению в обществе, и сооружение причёски на её светло-русых кудрях. Поначалу казавшееся волшебным новое приключение к концу опостылело настолько, что Лея только и ждала, когда ахающие по поводу её превосходного вида служанки уйдут к себе или найдут другую жертву косметических и прочих процедур.
        Конечно же, результат её порадовал. После нескольких дней пути и ночевки на мягко выражаясь свежем воздухе, Лея была просто счастлива окунуться в цветочную округлую ванну, манящую своим теплом и просто полежать в ней, не говоря уже о мытье давно немытого тела. Ещё бы над ухом не трещали вездесущие служанки…
        А после ей принесли десятка три самых разнообразных платьев, и она просто устала их мерить. Девушки что-то советовали, обсуждали, а у Леи уже в глазах рябило от разнообразия цветов и фасонов, и, в конце концов, она остановилась на небесно-голубом, с открытыми плечами и более или менее сносным корсетом, в котором возможно было дышать.
        И вот стало тихо, как будто разом выключили все звуки, и теперь можно было спокойно подумать. Обо всём, а, главное, об Айсене и его странном внезапном перевоплощении из обычного несносного паршивца, который волновал кровь больше, чем надо в несносного принца-паршивца всё с теми же вышеперечисленными качествами.
        Теперь стало ясно, почему он не рассказывал о себе и своём доме. Во-первых, она ни за что не поверила бы, это факт. Да ещё и подняла бы на смех. Во-вторых, кажется, Лея угодила в какую-то ловушку, о которой пока у неё было весьма смутное представление. Но все эти слова Айсена, о том, что его тут не ждут и он попросту не нужен, косые взгляды короля и королевы, его десятилетнее отсутствие дома - что-то всё это да значило.
        Но Лее это однозначно не нравилось.
        Разговор о детской сказке про Снежную королеву был отложен до ужина, который, кстати, что-то долго не наступал. Девушке очень хотелось есть, а ещё поскорее разобраться с ошибкой, по которой все вдруг решили, что она - невеста для принца, их ледяного принца, чёрт побери! Да, Айс был хорош, и то, что Лея уже начала испытывать к нему не походило на обычную влюблённость. За эти пару дней она порядком успела прикипеть к вредному зеленоглазому красавчику, но всё ещё тешила себя надеждой вернуться домой.
        Ведь ещё был Иан. Хотя о нём сейчас думать совсем не хотелось. Вот никак. А то, что Айсен имел ввиду её, когда говорил о своей невесте, она и так уже сообразила. Ведь принц тогда ей всё и сказал: и имени невесты не знает, и женится не по доброй воле. Вот так. Получается, что сама того не желая, Лея до кучи нежеланная невеста?
        Эта мысль огорчила её. Хоть замуж за Айсена она первоначально и не собиралась, но и досадной обузой тоже. Нужно будет поговорить с родителями принца, да и с ним самим, и выяснить, в чём конкретно заключена проблема. И решить её как можно скорее.
        В дверь постучали, и уже знакомая Лее служанка, кажется, Ниира, осторожно заглянула в комнату.
        - Её Величество велели мне проводить Вас до обеденной и просили не опаздывать.
        Лея, тут же подобравшись, и с непривычки пытаясь сладить с длинным подолом поистине королевского платья, только кивнула, и пошла туда, куда должна была проводить её служанка.
        Глава 12
        Признаться, без помощи служанки Лея бы здесь заплутала. Сказать, что таких замков она раньше не видела, было ничего не сказать. Огромный, величественный, загадочный - вот три слова, что описывали его с лихвой. А ещё прекрасный, надёжный, несокрушимый.
        Здесь было всё примерно то же самое, что и в исторических фильмах и сериалах, которые Лея любила посмотреть на досуге в своей обыденной жизни. Шикарные гобелены, шелка на окнах, дамы и кавалеры в одежде, очень напоминавшей средневековую. Огромные пространства и залы, освещаемые спускающимися со сводчатых потолков люстрами, фрески и картины из жизни волшебной страны под названием Снегория.
        Настроение вновь было на высоте, Лее хотелось бегать туда и сюда по витым лестницам замка. Открывать арочные двери и танцевать в бесконечно больших пространствах залов, словно она ребёнок и попала сюда не по какой-то закономерной случайности, связанной с кольцом, а из мира грёз, возможно, во сне, или просто в своих мечтах.
        Ей нравилось здесь быть, и Лея чувствовала себя принцессой, только вот с браком с принцем это никак не вязалось.
        Обеденная, как назвала её служанка, была довольно-таки милой комнатой, как девушка поняла, для принятия пищи в узком семейном кругу. Здесь не было пафосной мебели, золотых украшений, прочей чересчур шикарной атрибутики, да и размером под зал она явно не подходила.
        Зато здесь находился настоящий камин, в котором, даря тепло, сгорали поленья, подмигивая красными углями, а на шикарно накрытом разнообразными блюдами столе горели настоящие восковые свечи в канделябрах. Запах овощей и копчёностей едва не свёл девушку с ума, она сама не понимала, как умудрилась не скопировать Голлума из «Властелина Колец»* и не набросилась на все эти вкусняшки с криком «Моя прелесть!».
        Возможно, её остановили только ласковый взгляд Её Величества Герды и, по-прежнему, суровый вид Его Величества Кая Первого.
        - Добрый вечер. - Лея не знала, как ей обращаться к сим персонажам её истории, и поэтому решила начать просто с вежливого приветствия. - А Айсен…
        - Принц скоро будет. - тут же поспешила успокоить её Герда. - Ты, должно быть, знаешь, насколько он не пунктуален…
        - Нет, я… мы… знакомы всего несколько дней. - взволнованно залепетала девушка. - И я сразу хочу сказать вам, что, должно быть, произошла чудовищная ошибка. Я не могу быть невестой Его Высочества… Это просто какая-то нелепая случайность.
        - Ох, милая… - покачала головой королева. - Когда ты узнаешь всю историю целиком, то сама поймёшь, что ошибки быть просто не могло. Кольцо выбрало именно тебя, а значит, именно на тебе лежит эта миссия - стать женой нашего сына. Но не будем торопиться, мы будем постепенно посвящать тебя в это.
        «Ну, точно, Голлум» - подумала Лея. - «Он тоже из-за кольца в историю влетел, и вон, что с ним жизнь после сделала…»
        В тот же момент в дверях показался Айсен, и Лея едва узнала его: высокий, причёсанный, в белоснежных одеждах, расшитых золотыми нитями, при оружии на поясе - настоящий принц! Даже и не скажешь, что это тот самый язвительный неряха, с которым она провела все эти дни до того, как они попали в Королевский замок. Но самым приятным было то, что то же ответное восхищение она увидела в его глазах: Айс явно не ожидал увидеть перед собой такую красавицу после снеговика в пуховике, которым самой себе представлялась Лея со стороны.
        Он замер на миг, губы его дрогнули, готовясь к комплименту, а глаза цвета майской зелени заискрились неподдельным восторгом, и девушка успела раскраснеться, готовясь выслушать тираду приятностей в свой адрес. Но в тот же миг вновь послышались шаги, и в обеденной появилась она - та, что украла внимание принца, перетянув его на себя. Молодая, красивая и рыжая… Злость так и закипела в груди Леи, а ревность готова была уже придушить эту неожиданную помеху. Кто это вообще такая?!
        - Франческа! - воскликнул её жених, и в тот же момент Лея поняла, какое имя будет ненавидеть до конца дней своих.
        - Айсен! - рыжеволосое чудо бросилось на шею её жениха, бесстыдно его обнимая - так, будто они были здесь совсем одни.
        И самым худшим было то, что принц отвечал ей взаимностью.
        Лея, поджав губы, жалела сейчас только об одном - что она не ведьма, как ни пытался тогда доказать Айсен ей обратное. Иначе она без раздумий превратила бы эту девицу в жабу, кем бы она принцу не приходилась!
        * Голлум - один из ключевых персонажей произведений Джона Р. Р. Толкина «Хоббит, или Туда и обратно» и «Властелин Колец».
        ***
        А потом эта рыжая полезла целоваться. К Айсену. На виду у всех. Вот как.
        - Франческа! - королева-мать аж поднялась из-за стола, бросив салфетку, что держала в руках, на стол и скосив испуганный взгляд на Лею. - Что ты себе позволяешь?!
        Златовласая нехотя отстранилась от застигнутого врасплох принца, который, однако, даже не попытался предотвратить поцелуй, и от Леи это тоже не укрылось. Ситуация накалялась всё больше, грозя перерасти из дождичка в ураган. Но тут на выручку снова пришла Герда.
        - Извинись! - потребовала она у этой наглой особы, и та, напустив стыдливого румянца на щёки, опустив глаза, тихо произнесла:
        - Прошу прощения.
        А после, зло зыркнув на Лею, метнулась к своему месту за столом - как раз напротив того, куда указала рукой королева предполагаемой будущей невестке. Айсен же, заметавшись, всё никак не мог определиться, куда ему приткнуться, хотя стол был большим. Но с одной стороны на него смотрела рыжая, с другой - Лея, и, кажется, он не хотел обидеть ни одну.
        - Сядь рядом со своей будущей женой. - строго приказала мать, и принц, облегчённо выдохнув, послушался её, под неодобрительный взгляд успевшей надоесть Лее Франчески.
        Королева опустилась на своё место, обратившись к невесте сына.
        - Прошу простить моей воспитаннице подобную импульсивность, она не со зла. Дети росли вместе, и не виделись несколько лет.
        - А ещё мы хотели пожениться, когда вырастем! - вновь не сдержалась рыжая, и Герда зло шикнула на неё.
        Король, как всегда, казался отрешённым, а Айсен делал вид, что ничего экстраординарного не происходит. Лея почувствовала себя совершенно чужой на этом празднике жизни. Но тут терпение Её Величества подошло к концу.
        - Вон из-за стола, Франческа! - в голосе королевы не проскользнуло ни одной тёплой ноты. - Убирайся! И не попадайся мне на глаза до завтрашнего утра!
        Девушка, покраснев как помидор, выбежала из-за стола, едва не уронив стул, который, как ни в чём не бывало, тут же поставил на место кто-то из прислуги.
        - Не слишком ли вы строги, матушка? - язвительно заметил принц, ожидая, пока служанка наполнит его тарелку тушёными овощами и нальёт в кубок вина.
        - Ты пришёл сюда с будущей женой. - холодно ответила Герда, тут же даря ласковый взгляд немного сконфуженной Лее. - Так будь добр, уважай её, мой милый мальчик. Иначе…
        Она не договорила, взяв в руки столовые приборы, но холод в её голосе был и так всем понятен. Айс, усмехнувшись, последовал её примеру, с удовольствием налегая на овощи и жареное мясо.
        - А теперь, я думаю, самое время послушать сказку, которую ты нам обещала рассказать, милая девочка. - улыбка вернулась на лицо королевы. - Очень любопытно послушать, что рассказывают о нас в других мирах. Возможно, что-то из этого даже правда…
        ***
        А ведь и правда, она будто в сказке очутилась - так подумала Лея, анализируя всё произошедшее с ней в последнее время. Не в какой-то абстрактной, а самой настоящей - о той, о Снежной Королеве! Сначала это казалось смешным, а вот теперь…
        Разбойница, которая могла быть кем угодной той малышке-разбойнице из сказки Андресена - например, дочерью или внучкой. Цветочница-дриада, что едва не заставила их с Барсиком повторить судьбу маленькой Герды, которая счастливым образом смогла выбраться из сладких пут сна коварной волшебницы. И, собственно, Кай и Герда собственными персонами…
        Это слегка не укладывалось в голове. Но списывать такую череду обстоятельств на простое совпадение не очень-то получалось.
        Когда она закончила краткий пересказ почти классического произведения из детства, то в обеденной царила такая тишина, что было слышно, как где-то полушёпотом переговаривается прислуга и тикают механические часы. А ещё сопит нос вредного принца, готовившегося выдать очередную гадость.
        - Хороша сказочка нечего сказать. - тут же подтвердил он догадку Леи, словно мысли её прочёл. - Да только закончилось всё не так гладко, правда, мама?
        Королева одарила его тяжёлым взглядом, но тут же обратила свой взор на Лею.
        - Я думаю, нам лучше прогуляться. - и, заметив, что и Айсен торопится поднимать свой зад со стула, быстро добавила. - Вдвоём.
        - А может быть мне тоже интересно послушать, что ты там собираешься сообщить моей будущей жене! - запротестовал Зеленоглазый, но Герда охладила его пыл одним только взглядом.
        - А с тобой мы поговорим позже. - отрезала она. - Не скучайте.
        И, сделав знак рукой Лее следовать за ней, покинула обеденную. Девушка, не осмелившись перечить, последовала за ней под пытливый взор будущего мужа и равнодушный Его Величества Кая Первого.
        ***
        Какое-то время они шли молча, и девушка вновь наслаждалась красотами Королевского дворца - ничто не могло омрачить её любопытство и чувство прекрасного. А ещё она терпеливо пыталась понять, куда приведёт её Герда, уверенно обгонявшая девушку на пару шагов.
        Минув несколько просторных залов, они оказались в огромной оранжерее, и Лея ощутила некоторое беспокойство - память от встречи с дриадой Мартой ещё была свежа. А потому столь близкое общество растений скорее настораживало, чем вызывало восторг, которого, похоже, ждала от неё Герда.
        - Мой зимний сад. - несмотря на это, улыбнулась королева, грустно, даже тоскливо. - Скажи, ты любишь цветы, Лея? Я без них жить не могу. Но, как видишь, здесь у нас царство льда и снега. Хотя, знаешь ли, не всегда было так…
        Она замолчала, и вот, похоже, настала очередь Леи слушать местную версию сказки о Снежной Королеве.
        - Давным-давно, когда эта земля ещё помнила весну и лето, жили на ней двое юных сердец - юноша и девушка, влюблённые друг в друга. Они выросли вместе, а оттого переплелись они незримыми корнями и ветвями, и жизни друг без друга не представляли. Юноша был принцем, а его сводную сестру все считали принцессой, хоть по крови они и не были родными. Принц и принцесса часто встречались в их общем розовом саду, ухаживая за ним, и это общее занятие с каждым днём сближало их всё больше. Родители принца были счастливы: подходил тот возраст, когда их сын должен был выбрать себе жену, но выбор был очевиден. И никто не был против, наоборот, все только и говорили, как повезло молодым.
        Но однажды, отправившись в лес на охоту, принц исчез, и никто не знал, ни что с ним произошло, ни того, где его искать. На уши было поднято всё королевство, люди, любившие молодого принца, искренне пытались его отыскать, но он как в землю провалился. И уже никто не верил, что найдут они его живого.
        Старые король и королева слегли от горя, а юная принцесса, отчаявшись, отправилась разыскивать его в одиночку, потому как верила, что жив её возлюбленный и ждёт её несмотря ни на что. И, конечно же, она оказалась права - об этом и говорилось в той сказке, что ты рассказывала нам за ужином.
        Да, эта история о нас - мне, маленькой безродной сиротке, полюбившей принца, и Кае, моём возлюбленном, которого я спасла от неминуемой смерти и всеобщего забвения. Только ты уже, наверное, поняла, что эта история немного отличается от твоей, хотя и не имеет противоречий. Просто она не полная…
        Да, я спасла Кая от злой чёрной ведьмы, которую все величают Снежной Королевой. Но не смогла спасти своего сына от проклятия, которым она его наградила нам в отместку, и ты должна об этом знать. Мой сын, мой милый Айсен с каждым днём всё ближе к смерти. И только ты одна можешь ему помочь…
        Глава 13
        - Я?! - воскликнула Лея, и в её широко раскрытых глазах явственно проступил настоящий страх и предательски заблестели слёзы.
        Нет, не может быть! Этот зеленоглазый придурок проник в её сердце и полюбился душе не для того, чтобы взять и умереть от какого-то там проклятия. Так не честно! Но ведь и умирающим он совсем не выглядел. Может быть, королева-мать чего-то напутала?
        - Ты. - спокойно подтвердила женщина. - Это ведь именно тебя выбрало кольцо…
        - Да, я уже что-то слышала… - отмахнулась девушка. - Но как какая-та, пусть и очень красивая побрякушка, может что-то решать?
        Лея уставилась на свою руку, на пальце которой всё так же сверкало кольцо, невероятно роскошное и загадочное.
        - Ты не знаешь всего. - со вздохом продолжила Герда. - Наш мальчик, Айсен, родился вскоре после того, как мы вместе с Каем сбежали от злобной ведьмы, пленившей его, и поженились в тихом семейном кругу. К сожалению, король и королева - родители Кая, не дожили до этой славной минуты, и нам пришлось брать всю тяжесть забот о Снегории на свои плечи. Кай стал новым королём, а я, как ты уже поняла, королевой.
        Но мы были счастливы, и почти забыли о том, что нам довелось пережить. А вот чёрная ведьма ничего не забыла, много лет вынашивая свой злобный план, который, к сожалению, ей вскоре удалось применить в действии.
        И она отыгралась по-крупному, потому как ударила по самому больному - нашему сыну, наслав на него проклятие. Поначалу он был обычным ребёнком, а после мы стали замечать за ним странные вещи. Он изменялся, не как все дети, иначе, становился холоднее в чувствах, резче в словах. Айсен словно превращался в ледовую глыбу - образно говоря, потому как тело его не менялось, а вот сердце…
        Мы собрали здесь всех самых известных и неизвестных магов Снегории, они долго изучали проблему, и пришли к выводу, что через несколько лет, когда сердце нашего мальчика окончательно обратится в лёд, он погибнет. И, как ты понимаешь, мы с Каем не могли этого допустить.
        И тогда мы стали искать способ предотвратить, хотя бы на время, это оледенение.
        И мы нашли решение, ради которого нам потребовалась вся сила и мощь всех магов королевства. Благо, они не отказали нам, и мы исполнили то, что хотели. Айсен уснул, погружённый в глубокий ледяной сон. Тело его, живое, продолжало расти, а сердце, облачённое в эти ледяные доспехи, оставалось горячим - секрет заклинания местных колдунов. Но вместе с ним в вечную зиму превратилась и Снегория. Мы забыли о весне и лете, даже осень стала казаться нам чем-то сказочным и фантастичным, но это была плата за жизнь нашего мальчика.
        Однако и такой сон не мог продолжаться вечно. Поэтому всё теми же магами был создан ключ - кольцо с белым бриллиантом, зачарованное на ту, что смогла бы спасти нашего принца, своей любовью поборов проклятие Снежной Королевы. Его могли одевать и мерить кто угодно, но лишь та, истинная, смогла бы оживить его действие, и разбудить спящего ледяного принца.
        И вот, она передо мной. Ты, Лея, передо мной. Айсен разбужен, а значит пророчество, связанное с ключом-кольцом запущено, и время пошло…
        А Лея… Что Лея? Так и стояла с раскрытым ртом, хлопая ошалелыми ресницами. Она - избранная?! То есть из Голлума её неожиданно перевели в должность Фродо*… Нда, та ещё «радость». Насколько она помнила, перебирая в голове все фильмы и книги об «избранных», все они плохо заканчивали. И как бы ей не последовать их примеру…
        - А если я не справлюсь? - робко протянула она, испуганно глядя прямо в глаза королеве-матери. - Если я не полюблю Айсена настолько, чтобы проклятие спало и он остался жив? …
        - Глупости! - успокоила её женщина, даря умиротворяющую улыбку. - Я видела, как ты смотришь на него, а он - на тебя. Вы уже на верном пути. Насчёт Франчески можешь не беспокоиться. Она хорошая девочка и скоро всё поймёт. А если нет, так я направлю её на путь истинный. Потому что ты - судьба Айсена, и его спасение. Ей придётся смириться…
        - Ваше Величество! - Лея, наконец-то решила, что пора ей прогуляться и отыскать своего несносного кота-переростка, пока он не натворил дел. - Можно я побуду одна и прогуляюсь по окрестностям замка? Мне нужно найти своего фамильяра…
        - О, конечно можно! - благодушно ответила женщина. - Но не стоит беспокоиться: за ним я попросила присмотреть своего фамильяра, Алаю. Верю, они уже подружились…
        - Так вы тоже… ведьма? - осторожно поинтересовалась Лея, поздно сообразив, что, возможно, спрашивать такое не лучшее решение.
        Герда широко улыбнулась, подтверждая её догадку, и не ответила на вопрос.
        - Приятной прогулки, милая девочка. - попрощалась она, давая понять, что разговор окончен. - До скорой встречи.
        *Фр?до Б?ггинс - хоббит, один из главных героев романа «Властелин колец» Джона Р. Р. Толкина. Племянник Бильбо Бэггинса, героя повести «Хоббит, или Туда и обратно».
        ***
        Клочья шерсти летели в разные стороны, словно пушистые хлопья бело-рыжего снега, а шум стоял такой, словно дрались две кошки. Очень большие кошки…
        Одевшись в легкую шубку, любезно предоставленную ей королевой заранее, Лея и впрямь направилась на улицу, подышать и успокоиться. Но, пройдя совсем немного, ей пришлось забыть о проблемах ближайшего будущего и заняться проблемами насущного настоящего. Ведь одной из дерущихся «кошек» был её Барсик.
        Она бросилась туда, попутно сгорая от стыда за своего фамильяра, но, приблизившись, поняла, что он всего лишь защищался. А вот рыжая бестия - настоящая тигрица, дралась не на жизнь, а насмерть, колошматя незадачливого Барсика своими лапами с выпущенными когтями.
        Увидев хозяйку, белый тигр бросился под её защиту, а Лея инстинктивно загородила его собой, выставив вперёд обе руки. И теперь разъярённая хищница надвигалась на неё, обнажив клыки и грозно рыча.
        Но потом, подозрительно присмотревшись, кошка как-то мгновенно остыла, и демонстративно уселась вылизывать свои гладкие упругие бока.
        - И что это было? - в недоумении обратилась Лея к, казалось, забывшей об их существовании, тигрице.
        И та не торопилась с ответом, всерьёз увлекшись наведением красоты, пострадавшей во время драки.
        Хмыкнув, Лея, приобняла Барсика, и уже собиралась уйти с ним, когда услышала голос рыжей забияки.
        - А ты и есть та самая невеста принца, надо полагать?
        Девушка, кажется, одна до сих пор удивлялась тому, что некоторые животные в этом сказочном королевстве могут разговаривать. А потому вздрогнула сильнее, когда эта самая огромная кошечка подала голос.
        - Да. - ответила она. - А ты Алая, фамильяр Её Величества? Та самая, которая должна была охранять и оберегать моего котёнка? …
        Алая возмущённо чихнула от щекотавшей её нос шерсти.
        - Вот ещё, я что, служанка ему? Я смотрела, чтобы он не натворил дел и ничего не испортил! Деревенщина в Королевском замке - та ещё проблема!
        А гонора ей было не занимать. Сразу видно - королевская порода.
        - Подумаешь, Королевский замок! - возмутилась Лея - ей стало просто обидно за оскорбление своего любимца. - Если здесь живут такие невоспитанные кошки, то нам здесь точно не место.
        - И это я-то невоспитанная?! - фыркнула Алая. - Он первый начал распускать лапы!
        Девушка повернулась к своему фамильяру, что уже пристыженно прижимал уши и прятал глаза.
        - Барсик! - воскликнула Лея. - Это правда?!
        Ну, нет, как бы она не любила своего питомца, вопрос уважительного отношения к женщинам всё же стоял у неё на первом месте. Пусть даже если этой женщиной являлась королевская говорящая тигрица, которая, как девушка уже смогла выяснить, сама могла постоять за себя.
        - Я буду говорить только в присутствии своего адвоката… - пробормотал Барсик, явно насмотревшийся сериалов в их прошлой спокойной жизни, а Лея уже не на шутку разозлилась на него.
        - Я тебе покажу сейчас адвоката! - сердито сказала она. - А ну марш в мои покои, там я с тобой разберусь, но чуть позже.
        Тот, больше ни секунды не медля, опрометью бросился по направлению ко входу в замок. О том, что кот не знает, где находятся её покои, Лея не переживала. Он же говорящий, спросит, ежели что. Сейчас её больше волновала тигрица Алая.
        - Прошу прощения. - искренне произнесла она у всё ещё приводившей себя в порядок огромной кошки. - Мне так стыдно…
        - Ой, да ладно! - гордо ответила та. - Я и не таких на лоскутки рвала, плёвое дело. - Прогуляемся?
        - Почему бы и нет? - улыбнулась Лея - тигрица оказалась не такой уж и высокомерной, как казалось вначале. - Покажешь мне окрестности, и где у вас тут что находится?
        - Легко! - оскалилась в улыбке Алая, тут же поднимаясь на лапы. - Только смотри не отставай!
        Глава 14
        Прогулка получилась на редкость продуктивной и интересной. Алая ненавязчиво и без лишних комментариев показала Лее самые интересные места, находящиеся на территории Королевского замка, девушка и говорящая тигрица мило пообщались, и Лея справедливо могла полагать, что в дальнейшем они могут подружиться.
        Но вот пришло время расставаться, и «невеста принца» вдруг вспомнила о Барсике, что, должно быть, заждался заслуженного наказания в её покоях.
        А ещё ей очень хотелось увидеть Айсена. Конечно же, они были знакомы не так много времени, но все последние дни Айс и Лея провели вместе, и она, привыкнув к каждодневному общению, уже скучала…
        То, что рассказала о нём королева Герда, никак не укладывалось в голове девушки. Может быть, это шутка такая? Не смешная и всё-таки… Но избранной ей быть не хотелось. Особенно сейчас, когда она поняла, для чего Айсен притащил её сюда. Нет, он не воспылал к ней любовью, просто принц решил, что это именно она должна спасти его жизнь, а сам, наверняка, грезил о рыжей Франческе, будь она неладна.
        Хотя и сама Лея была хороша! Размечталась об Айсене! И это при живом-то парне, можно сказать, женихе! О котором, к стыду своему, Лея совсем не вспоминала.
        Иан, бедный Иан. Но ведь сердцу не прикажешь. Так ведь?
        И к Айсену это тоже применимо. Лея решила на досуге подумать, как снять это проклятие с вредного Зеленоглазого, а потом уже думать, как вернуться домой. Стало вдруг ясно как день, что до того светлого момента ей никто ничего не скажет и помогать в возвращении на родину не будут - как-никак, принц им важней.
        Да и ей, как оказалось, тоже…
        Никого не встретив на своём пути и добравшись до покоев, Лея устало прикрыла за собой дверь. Никого, даже Барсика не было - всё-таки ослушался, олух лохматый или, может, опять влетел в какую-нибудь историю? Ну, ничего. Ему полезно немного подумать над своим поведением. А ей так хотелось сейчас побыть одной. Только бы об этом не пронюхали служанки! Стащить с себя платье и принять душистую ванну она могла и сама.
        Настроение вновь испортилось. Почему-то в голову полезли картинки о том, как Айсен в эту самую минуту обнимает Франческу, а, возможно, даже целует. А возможно…
        Конечно же, это были лишь догадки и плоды нездоровой фантазии. Но ревность разъедала душу, и не думать об этом Лея не могла, по-прежнему вспоминая те холодные ночи на свежем воздухе, в объятиях принца, когда они были только вдвоём. И она, правда, думала, что нравится ему.
        Поднявшись из давно остывшей ванны, Лея обернулась в пушистое длинное полотенце с единственным намерением - побыстрее добраться до кровати и лечь спать. И, если уж судьба обрекла её на подобное испытание, нужно было хотя бы пользоваться по максимуму теми дарами, что параллельно предлагала ей жизнь. Дары, благо, были отличными: давненько она не спала в самой настоящей королевской кровати в самом настоящем Королевском дворце. То есть, никогда.
        А тело ломило от пережитых испытаний, выпавших на долю девушки, и если уж не объятия зеленоглазого вредины, то мягкая перина и подушка вполне сейчас могли его заменить.
        Ночную сорочку она нашла рядом с удивительно искусным для этого мира кружевным бельём, она оказалась длинной, почти в пол, рукава скрывали руки до запястья, а невесомый материал, на ощупь походивший на хлопок, был полупрозрачным, с этаким намёком на что-то более интересное.
        Переодевшись, Лея легко откинула краешек одеяла и буквально обомлела: шипя и изгибаясь всем телом на неё начала подниматься гладкая как лента змея в руку толщиной, буро-зелёного цвета. В намерениях её сомневаться не приходилось, и девушка, с испуга набрав целые лёгкие воздуха, закричала что есть силы, рискуя не только порвать голосовые связки, но и повредить слух случайным слушателям её сольного "концерта", если таким посчастливилось быть где-то рядом с её покоями...
        ***
        Вот только на змею это слабо подействовало. Она продолжала медленно, но верно подниматься в своём завораживающем танце, угрожая девушке тонким раздвоенным языком, словно гипнотизируя перед решающим выпадом. А Лея всё кричала, от ужаса не в состоянии остановиться и где-то на задворках сознания понимая, что убежать не удастся.
        Финальный аккорд - и змея бросилась на девушку, но чья-то рука в мгновение ока перехватила агрессивное пресмыкающееся. Это был Айсен, но взглянув на него, Лея шарахнулась в сторону, словно увидела нечто ещё более пугающее, чем ядовитая змея в её постели.
        Принц сейчас мало походил на себя. Он был раздет по пояс, наверное, потому что готовился ко сну (или, напротив, к более приятному времяпрепровождению с одной рыжей особой). Мертвенно-бледную кожу ещё можно было списать на стресс, полученный из-за страха, что змея подарит смертельный поцелуй его невесте, но вот иней на ней, и на тёмных вьющихся волосах, нарастающий с каждой секундой было не объяснить никакими законами физики…
        Лея перевела взгляд на змею, она ещё дёргалась в кольце плотно сжимавшей её ладони, но уже начинала превращаться в лёд, покрываясь весьма заметной наледью и, в конце концов, прекращая сопротивляться. И когда змея замерла, превратившись в ледяную скульптуру себя самой, Айсен безжалостно разжал руку, и она со звоном ударилась об пол, разбиваясь на много разных по величине осколков.
        И тогда его взор обратился к девушке…
        Лее захотелось провалиться сквозь пол, только чтобы не видеть этот взгляд! Обжигающий холодом, незнакомый и совершенно беспощадный! Это был он - тот мужчина из ледяной пещеры её кошмаров, и как она сразу не поняла?! То же лицо, волосы, рост. Сейчас он мало напоминал её знакомого, которого она сшибла, летя с ледяной горы в самом начале своего приключения - от прежнего Айса осталась только внешность. И глаза, глаза его сейчас сияли ультрамариновой синевой, совсем как в том кошмаре! Куда подевалась весенняя зелень его насмешливых глаз?! А лицо уже кривила недобрая кривая усмешка.
        - Айсен?! - пролепетала Лея, мечтая сейчас лишь проснуться, но никак не получалось, ведь это был не сон.
        Но вместо ответа принц вцепился в её плечи своими ледяными пальцами, и вместе они провалились в беззвёздную бездну холода и страха.
        ***
        Но тьма не была всесильной, и Лея сразу узнала ледяную пещеру, которую уже столько раз посещала в своих кошмарах. Бледный лунный свет ниспадал из щели в потолке, тускло освещая пространство пещеры, возвышение в центре, вросший в лед пустой саркофаг с открытой крышкой.
        И белую ледяную розу, что лежала у основания этого ставшего монументом сооружения.
        Девушка всё ещё была в той тонкой кружевной сорочке, а потому сразу же ощутила на себе все прелести низкой температуры этого места. Да и Айс никуда не делся, по-прежнему сжимая её хрупкие плечи своими холодными как лёд руками и, должно быть, пытался проморозить её насквозь своими синими, словно неживыми, глазами.
        - А ну пусти! - рассерженно воскликнула она, пытаясь сбросить его ладони, но он будто не слышал, и под его пальцами кожа заметно онемела.
        Но Лее вовсе не хотелось повторить участь той змеи, что каким-то совсем не чудесным образом оказалась в её новой постели. Она даже начала подозревать кое-кого, но с этим стоило разобраться позже. Пока её насущной ледяной проблемой был свихнувшийся принц, превратившийся в какого-то безжалостного монстра.
        - Ты моя… - прошептал он незнакомым голосом ей в лицо, но Лея только возмутилась ещё больше.
        - Да твоя, твоя, кажется, мы это уже обсуждали…
        Она не оставляла попыток бороться с навязчивыми объятиями, но Айсен всё настойчивее превращал её даже не в охлаждённое блюдо, нет! В продукт глубокой заморозки. И это надо было прекращать.
        Резко присев, девушка всё-таки смогла воспользоваться эффектом неожиданности и вынырнуть из совсем уж не нежных объятий своего «жениха», но куда ей было бежать дальше? И всё же она побежала, а Айсен, со странной смесью злости и безразличия на лице, последовал за ней.
        Надо ли говорить, что босиком, в длинной сорочке, с сумасшедше рвущимся на свободу сердцем, шансов у Леи не было? Она растянулась на льду раньше, чем принц догнал её, однако подняться не успела - парень навис над ней с торжествующим видом, и его ледяная рука теперь потянулась к её щеке.
        Боль была обжигающей, насколько обжигающим может быть холод. Лея замерла, зажмурив глаза, а насмешливый голос Айсена произнёс ей прямо в лицо:
        - Ты - моя, Лея. Твоя жизнь теперь принадлежит мне…
        И холодные губы впились в её пока ещё тёплые, не сомневаясь и не спрашивая, хочет ли этого девушка. А Лею в тот же миг, пронзило холодом, словно стрелой, попавшей в самое сердце.
        И выбросило в реальность, то есть, в её новые королевские покои, в тёплые объятия настоящего, знакомого ей Айсена, чьи глаза цвета свежей зелени с неподдельной тревогой и страхом смотрели на неё, и короткий вдох облегчения сорвался с них, лишь она распахнула свои.
        Глава 15
        А ещё он почти что лежал на ней, прижимаясь всем своим полуголым телом, и сквозь тонкую ткань сорочки она ощущала постыдное притяжение к этому нахалу, что пытался… Что? Убить её? Заморозить?!
        - Очнулась, ледышка? - нет, его небрежный тон теперь не мог обмануть её, и ноты смущения, проскользнувшие в его голосе, отнюдь, не были фальшивыми. Его сердце, бившееся по ту сторону грудной клетки, совпадало с сердцем Леи почти в унисон, потому что так близки они ещё никогда не были.
        И даже тот первый спуск с горы, проиграл сегодняшней ситуации в пикантности момента, потому как в прошлый раз между ними были серьёзные слои зимней одежды. А сейчас - только полупрозрачная, почти несуществующая ткань ночной сорочки…
        - Слезь с меня! - шепотом потребовала она, нехотя уговаривая себя, что так будет правильно.
        И Айс, будто только что сообразив, в каком положении они оказались, начал подниматься.
        И в тот же момент, едва не срывая двери с петель, в покои ввалился Барсик, с ходу набросившись на ещё не успевшего подняться принца, который вновь оказался опрокинутым на Лею, в той же пикантной позе.
        Кажется, свой промах белый тигр попытался спрятать за стыдливой агрессией, но сделал только хуже: жёсткий удар мягкой лапы вжал несчастного парня в ещё более несчастную девушку, сделав их близость теперь по-настоящему неприличной.
        - Я предупреждал тебя! - кичливо начал он, пытаясь сошвырнуть Айсена с Леи и, само собой, только усугубляя и без того их непростое положение. - Лапы прочь от неё! Вот я тебе покажу!
        Наконец, Лее удалось кое-как набрать полную грудь воздуха, чтобы крикнуть:
        - Барсик, брысь!
        Голос хозяйки для питомца - святое. Кошак замер, прекратив свою экзекуцию, в результате которой пострадал не только принц, но и сама девушка, и Айс этим воспользоваться, чтобы наконец-то выйти из-под власти огромных кошачьих лап и подняться на ноги.
        - Очумел что ли?! - теперь он сам бросился в бой, правда, пока на словах. - Совсем мозги растерял, мохнатый, или с рождения не имел?!
        - Я тебе говорил, что руки поотгрызаю, только сунься к моей хозяйке! - обиженно встал в позу тигр.
        - А я говорила тебе не лезть в мою личную жизнь! - Лея, не дожидаясь ни от кого помощи, тоже уже была на ногах. - А после твоих манипуляций, Барсик, которые ты сейчас провернул, у нас с Айсеном вполне могут появиться дети!
        - Что?! - воскликнули в один голос и кот-переросток, и принц, но Лея лишь неопределённо повела плечом.
        Она ещё от первого шока со змеёй и перевоплощением Айсена в ледяного злодея отойти не смогла, а тут уже это… Пусть тоже немного понервничают. Оба.
        - А это ещё что…
        Взгляд Барсика устремился к бесславно погибшей змее на полу, вернее, к её останкам.
        - Вот с этого и следовало начинать! - тут же распетушился Айсен.
        - А вот и начни. - мудро предложила Лея, на всякий случай накинув на себя одеяло, чтобы не чувствовать себя этакой обольстительницей - принц хоть и злился на котика, а сам то и дело её осматривал, как бы невзначай, а полуголой девушка при мужчинах ходить не привыкла. Конечно , и Айсену, с его идеальным прессом, стоило бы прикрыться, чтобы не смущать девушку ещё больше. - Откуда эта гадина взялась в моей постели и как ты в мгновение ока превратился из нормального человека в рефрижератор без капли совести?!
        Айс, поддевая носком сапога один из тающих ошмётков змеи, тяжко вздохнул.
        - Как раз и собирался тебе об этом рассказать, когда услышал твой крик, разносящийся по всему замку. И, боюсь, правда тебе не понравится.
        - Говори уж. - смиренно попросила Лея. - Всё же правда лучше неведение.
        И Айсен, кивнув, попытался начать свой рассказ.
        ***
        Но Барсик, как всегда, встрял сейчас с совершенно ненужным комментарием.
        - Да, давай, расскажи нам, как всё было. А мы послушаем и решим, верить тебе или нет...
        Глаза Айса сверкнули зелёной злостью - вот кто заводился с полуоборота, только повод дай.
        - Блохастых вообще не спрашивали, если что! - психанул он.
        - Мальчики, не ссорьтесь! - попыталась примирить их Лея, ей сейчас хотелось не разнимать двух кичливых забияк, а выслушать Айсена. Понятно, что это было как-то связано с проклятием, но вот фокус с заморозкой ей совершенно не понравился. Значит, проблему стоило решить как можно скорее. - Барсик, сходил бы, прогулялся. Водички попил бы, у Алаи прощения попросил...
        - Смерти моей хочешь? - тут же ощерился тигр. - Она же это… того… дикая совсем…
        - Ты зато чересчур домашний! Я придумала тебе наказание! Иди и попроси у тигрицы прощения. Заодно и манеры подправишь. И в чужую жизнь перестанешь, хоть на время, свой нос совать!
        - Но…
        - Никаких «но»! - Лея даже ножкой притопнула от такого непослушания, и Барсику пришлось прижать уши в знак неземной скорби, и уныло поплестись к выходу.
        Но кривая усмешка на лице Айсена заставила его рыкнуть, обнажив клыки, и тут же получить очередной негодующий взгляд от хозяйки.
        Когда он скрылся за дверью, Лея спешно обратилась к будущему мужу.
        - Продолжай. Я вся во внимании.
        Тогда принц воздел свои красивые глаза к потолку, словно ища на нём подсказку. Бицепсы на руках и мышцы рельефного живота заиграли, когда он повёл плачами, точно разминаясь, а на деле - собираясь с мыслями, и девушка покраснела. Да, ему было сложно выразить что-то словами, а Лея слюной захлёбывалась при одном взгляде на это тело! Ну, уже ни в какие ворота…
        - Айсен… - чтобы отвлечь себя, поторопила она. - Ты обещал…
        - Да знаю я, знаю… Но сначала расскажи, что поведала тебе моя матушка?
        - Много чего. - задумалась девушка. - Но про такое точно не говорила. Что с тобой произошло, когда ты увидел эту змею в моей комнате? Ты изменился, словно стал другим человеком. Холодным, в прямом смысле этого слова. Чужим. Злым… Ты не помнишь об этом?
        Горькая усмешка на лице Айсена опровергла догадку Леи.
        - Ещё как помню. - признался парень. - Но ничего не могу с этим поделать, как-то повлиять или изменить. Он - оно - моё второе «Я», и есть моё проклятие. Я сдерживаю его, как могу, и всё же иногда теряю контроль. Как сейчас. И с каждым разом оно становится сильнее.
        - Похоже на раздвоение личности. - Пробубнила себе под нос Лея. - Тебя из-за этого усыпили на долгих десять лет?
        Принц кивнул.
        - Усыпили… Мне было пятнадцать, когда это случилось. Я был тяжёлым подростком королевской крови, вечно влипающим во всякие неприятности...
        - И с тех пор, кажется, ничего не изменилось... - не удержалась от комментария Лея.
        - Поверь мне, всё стало гораздо хуже. - озорная усмешка на лице парня вновь подействовала на девушку как афродизиак.
        Ну, кто позволял ему быть таким невыносимо милым?!
        - Я всегда был не таким, как все. По-другому смотрел на жизнь и на вещи, на людей, с которыми совершенно не считался. И не считаюсь до сих пор. Не знаю, что со мной не так. Но этот ледяной урод внутри ещё хуже!
        - Хорошо, что ты хотя бы это признаёшь... - пролепетала Лея, переваривая признание своего "жениха".
        - Да, но… Он тоже я! И когда я нахожусь под его властью, мне это безумно нравится! Так и случилось десять лет назад, не помню из-за чего я разозлился или чего напугался… Но только пришёл в себя, будучи уже ледяным мерзавцем, заморозившим кучу народа! Маги сдержали меня неимоверными усилиями, а после… Ты знаешь. Они заключили меня в этот ледяной саркофаг, против моей воли, и только родители были рядом первые часы и дни, пока я медленно погружался в долгий продолжительный сон. Мне было больно, боги! Как мне было больно! Я молил о пощаде, но никто меня не слушал. Знаешь, родители ненавидят меня точно так же, как и все остальные, и боятся тоже. Не о таком сыне они мечтали и не такого наследника ожидали увидеть на престоле после своей смерти. Ты заметила, как опустошён мой отец? Он словно выцвел, выгорел или, точнее, вымерз изнутри. С ним это сделал я своим поступком. Он ненавидит меня больше, чем мать - она хотя бы притворяется, что любит…
        - Не говори так! - Лея готова была прослезиться. - Ведь ты не виноват! Это всё проклятие…
        - Я это к чему веду, Ледышка… Я ужасный человек и уже принёс своей стране и родным много горя. Но ты дала мне обещание, что не бросишь меня. Помнишь? Ты сказала мне это в ту последнюю ночь перед нашим прибытием в Королевский замок…
        - Помню. - прошептала Лея. - Как же я могу забыть…
        - Так вот, постарайся выполнить своё обещание. И тогда я найду способ отправить тебя обратно, в твой мир, к твоим родным. И жениху… Ты ведь этого так отчаянно хотела?
        Глава 16
        Лея лежала на подушке, а из её немигающих глаз катились слезы.
        С чего вдруг ей было плакать? Ведь история со змеёй осталась в прошлом и её жизни ничто не угрожало. Завтра она поговорит об этом с королевой, на ночь Лее не хотелось никого беспокоить. Да и просто было нужно как следует отдохнуть.
        Айсен. Да, он оказался тем мерзляком из пещеры в её кошмарах, сразу бы могла догадаться. Осталось только выяснить, где эта пещера находится, и каким образом Лея перемещается туда - об этом Айс и словом не обмолвился. А ещё каким образом там оказывается он сам - в своей ледяной ипостаси.
        Но ведь сейчас всё это было не важно, правда? Он сказал, что отправит её обратно, в родной мир, забыв спросить, хочет ли она этого.
        Конечно же, хочет. Но ещё более Лее хотелось услышать признание, что он жить без неё не может. Почувствовать на себе взгляд зелёных глаз, полных не насмешки, а обожания. И повторить тот поцелуй, в их последнюю ночь, проведённую вне стен Королевского замка.
        Но она была ему нужна лишь для того, чтобы снять проклятие. Излечить. Избавить от смерти.
        Ведь здесь у него была Франческа - подруга детства, с которой они собирались пожениться. И, скорее всего, после снятия с Айса проклятия, они исполнят свою давнюю мечту. Принц избавится от нежеланной жены, отправив её восвояси. Чтобы затем заиметь желанную...
        Злость поднялась со дна души Леи.
        Послать бы его да подальше! Ради чего ей страдать и так поставляться?!
        Но Лея иначе не могла. Она обещала, а значит, не имела права подвести того, кому давала это обещание.
        Только вот ей он ничего не обещал…
        Видимо от этого, да ещё от всего пережитого за день, навалилась грусть, и потекли слёзы. Спасть хотелось неимоверно, а вот уснуть не получалось.
        Скрипнула дверь. Лея замерла, вслушиваясь в шаги вошедшего. Может быть, Айсен? Понял, какую ошибку допустил и пришёл попросить прощения. Но едва различимые касания пола мягкими лапами подсказали ей, что это Барсик. Он привычным жестом ухнул на кровать, от чего та заметно вздрогнула и прогнулась - к своему новому весу котик точно не успел привыкнуть.
        Виновато воззрившись на Лею, он жалостливо протянул:
        - Я разбудил тебя? Прости…
        Лея обняла своего любимого зверька, с удовольствием зарывая пальцы в густую приятную шерсть подросшего питомца.
        - Нет, я ещё не спала. - всхлипнула Лея, пытаясь скрыть от того слёзы. Она всё время забывала, что кошки в темноте видят гораздо лучше людей.
        - Так-так, кажется, кто-то всё-таки напрашивается на откус определённых частей тела. - деловито поставил диагноз белый тигр. - Одно твоё слово, и я покусаю его будь здоров!
        - Не надо никого кусать. - девушка ещё сильнее прижалась к своему коту, всё же обнимать такую громадину было в разы удобнее. - Я ему даже не нравлюсь. Он так и сказал: как только я помогу снять ему проклятие, оно поможет вернуться мне домой.
        - Каков подлец! - Барсик сейчас практически шёл на «Оскар». - Но, знаешь, я даже рад этому. Сделаем дело, вернёмся в свой привычный мир и заживём как прежде, ты и я, вдвоём, без всяких там наглых принцев и прочих лишних людей.
        - Ты хотел сказать - втроём?! - подначила его Лея. - Про Иана не забыл?
        Тигр наигранно выдохнул.
        - Зачем он нам, Лея? От этих мужчин одни только не приятности! То ли дело коты…
        И он поднырнул ей под ладонь, выпрашивая ласки, совсем как в свою бытность кота помельче. И девушка задумчиво почесала ему за ухом.
        - Кстати, о мужчина и неприятностях… Ты попросил прощения у Алаи?
        Барсик поморщился.
        - Нет, она и слушать меня не пожелала! Я пытался, но она, оказывается, та ещё стерва… - грустно мурлыкнул он, но сразу оживился, переводя тему. - Давай лучше спать. Утро вечера мудренее.
        И затрещал как трактор на сельхозугодиях весной, чем заставил Лею улыбнуться. Коты они такие коты…
        ***
        А утро началось как атомная война - внезапно вспыхнул свет из-за распахнутых штор, и девичий говор наперебой загалдел разными голосами.
        «Миледи, пора вставать» - «Вы опоздаете на завтрак» - «Её Величество будет недовольна» - «Я сделаю Вам причёску» - «Я приготовлю Вам ванну»
        Ну, рой мух, ей богу…
        Лея с трудом продрала сонные глаза, пытаясь хотя бы вспомнить, где она находится, но десяток посторонних девушек в её апартаментах напрягал хуже будильника.
        Она попыталась спрятаться под одеяло, но её тут же извлекли обратно, попытались усадить, начали что-то на неё надевать, как будто она сама была не в состоянии одеться, как тряпичная кукла, на которую претендовало сразу несколько чересчур активных хозяек!
        «Да что ж вам не спиться-то в такую рань» - в сердцах подумалось ей. - «Вот бы сейчас все разом исчезли!»
        И как по волшебству комната опустела. Лея, замерев, с тревогой осмотрелась вокруг и даже заглянула под кровать. Куда они делись? Не могла же она, своим желанием, сделать так, что все эти девушки куда-то испарились?!
        Или могла?!
        - Нет, нет, нет! - залепетала Лея, поспешно вскакивая с кровати и уже окончательно проснувшись. - Надо найти королеву и объяснить ей, что произошло. Ведь она тоже (как бы) ведьма.
        «Тоже?!» - Лея усмехнулась сама с собой. - «Значит я на самом деле - ведьма?!»
        Накинув лёгкий халатик, Лея, как была босиком, выскочила за дверь в надежде разыскать Её Величество Герду и вернуть пропавших служанок. Она ведь честно не хотела, чтобы вышло так. Да ещё Барсика черти где-то носили.
        Где этот несносный кот, когда он так нужен?!
        Ладно, его она будет журить потом. Сейчас самое главное отыскать королеву, остальное - позже...
        Но, едва завернув за ближайший угол, он метнулась назад. Цель была достигнута - королева находилась возле одной из величественных колонн, но рядом с ней, опустив рыжую голову, стояла Франческа, боясь поднять глаза. А вот с ней Лее совершенно не хотелось встречаться.
        Она уже хотела повернуть назад, когда услышала звонкий шёпот пощёчины, и грозный голос Её Величества Герды произнёс:
        - Какая же ты глупая, Франческа!
        Лея осторожно высунулась из своего убежища, дабы своими глазами узреть, как след о удара начинает гореть на щеке рыжей соперницы.
        - Простите, матушка. Но я не могу спокойно смотреть, как эта наглая девица увивается возле Айсена!
        "Она - Лея- увивается?! Да в жизнь такого не было! А вот кое-кто недавно полез к нему целоваться..."
        - Она его будущая жена! - продолжила королева. - Подложить ей в постель змею было крайне неосмотрительно! Лея могла погибнуть, и тогда...
        - Что - тогда?! - не сдержалась рыжая. - Я и сама могу снять проклятие с принца! Матушка, позвольте мне доказать это!
        Но Герда только покачала головой.
        - Ты - не можешь. Дождись своего часа, девочка. И Айсен будет твоим.
        Вчерашняя горечь опять вернулась к Лее. И королева туда же - королевская семья собралась её просто использовать в своих целях.
        
        Лее расхотелось разговаривать с Её Величеством. Насчёт служанок она поднимет вопрос позже - в конце концов, она сделала это не со зла и совершенно случайно. А сейчас надо было привести себя в порядок и сделать вид, что ничего не случилось. Она сделает то, чего от неё ждут. И пусть только после осмелятся не выполнить её просьбу о возвращении домой!
        Лея не знала, что будет делать, но к тому времени, должно быть разберётся и с этим.
        ***
        На этот раз в опаздывающих оказалась Лея. Оно и понятно, без служанок затянуть корсет одного только платья надо было суметь! И, само собой, она этого не смогла. А причёска… Хорошо, что расчёски, щётки и гребешки для волос не исчезли вместе со служанками! И обувь её размера тоже нашлась в гардеробной.
        Итак, выбрав длинное свело-розовое платье, не оснащённое корсетом, пусть и выглядевшее попроще, обувшись и, как следует, расчесавшись, Лея отправилась в обеденную, не забыв при этом на лицо натянуть самую обворожительную и дружелюбную из своих улыбок.
        Семья была в сборе - как всегда погружённый в себя король, никак не отреагировавший на появление девушки. Королева, отвечающая такой же фальшивой блистательной улыбкой. Вечно недовольный красавчик Айс. И его сводная сестрица, по совместительству, бывшая подружка.
        Они уже приступили к трапезе, верно полагая, что не дождутся Лею, но они ошиблись. И вот поедание омлета и свежих овощей пришлось прервать, дабы обратить свой взор на невесту их дорогого принца, будь он неладен.
        - Милая девочка, прекрасно выглядишь! - воскликнула королева, наигранно восхищаясь.
        Лея присела в реверансе - благо, она в своё время ходила на бальные танцы и была как следует подготовлена к такому повороту событий. Но кто тогда знал, что это пригодится в жизни…
        А после уверенной походкой направилась к своему месту за столом. Непринуждённо и даже кокетливо улыбаясь и всем своим видом излучая
        уверенность и жизнерадостность.
        Айсен не отрывал взгляда от девушки, удивлённо выгнув бровь. А чего он ждал? Уныние в потухших глазах? Следы стресса на потускневшем лице? Ха! Не дождётся!
        Лея расположилась поудобнее, учтивый слуга помог ей пододвинуть стул, а девушка-прислужница едва слышно поинтересовалась, что леди желает откушать на завтрак.
        - Змеи под маринадом у вас не имеется?- чуть громче, чем следовало бы, произнесла Лея, и все пристально уставились на неё.
        Щёки Франчески при этом вспыхнули алым и на одной из них проявился узор от недавней пощёчины. А Герда чуть заметно поджала тонкие губы, но Лея всё равно это заметила.
        Прислужница растерянно уставилась на неё, не зная, как покорректнее сказать "нет" в данной ситуации, но Лея пришла ей на помощь.
        - Да я шучу, моя дорогая! Это все последствия вчерашнего недоразумения! Я обнаружила в своей постели змею! Представляете?! Как она могла туда попасть?!
        Она выразительно глянула на краснощекую Франческу, что стремительно отвела взгляд, вероятно, чувствуя вину за содеянное, а Лею внезапно поддержал Айсен, небрежно покручивая в руках вилку из фамильного серебра.
        - Да, мне тоже крайне интересно, кто подсунул в постель моей невесты это мерзкое создание, которое мне пришлось убить.
        Лея, невинно хлопая ресницами, обратила свой взор на Герду, что так же невозмутимо изобразила удивление на лице.
        - Неужели? Надеюсь ты не пострадала?
        - Нет. - качнула головой девушка. - Благодаря Айсену. Он меня спас.
        Франческа выдала себя с головой, метнув яростный взгляд на принца. Но Лея сделала вид, что не заметила этого.
        И тут финт выкинула королева.
        - И что, позвольте спросить, делал в твоей спальне Его Высочество в столь поздний час?
        Опаньки. А о времени они и слова не говорили. Королева сама догадалась? Или подсказал кто?
        - О, боги! - разозлился Айсен, закатив глаза. - Мы сейчас не обо мне разговариваем, а о змее! И о том, как она попала в постель к Лее!
        - ...как и ты! - прошипела Франческа, вновь теряя контроль над своими эмоциями.
        Но удар по столу крепкой мужской руки успокоил и заставил замолчать всех разом. А ещё повернуться к обычно отрешённому и не участвовавшему ни в каких разговорах и рассуждениях Его Величеству Каю.
        - Мне тоже интересно, как змея оказалась в покоях невесты моего сына. Учитывая тот факт, что змеи в Королевском замке не водятся. Разве что, в переносном смысле...
        Лея от удивления приоткрыла рот, но тут засуетилась королева:
        - Дорогой, тебе нельзя нервничать! Это простое недоразумение, уверена, всему есть логическое объяснение... А тебе нужно срочно принять лекарство! Видишь, девушка жива и здорова, а значит...
        Лея не слушала. Надо так бессовестно выгораживать свою любимицу!
        Что-то перекочевало в рот короля из маленькой, но очень шустрой руки его жены, и он, в момент успокоившись, вновь вернулся на своё место и, как и прежде отрешённо, начал взирать на всех окружающих.
        - А это ещё что такое?! - нахмурился Айсен, как и Лея, сообразив, что дело не чистое. - Чем это ты накормила отца?
        - Не беспокойся. - проворковала Герда. - Это всего лишь успокоительные, лекарь прописал. Его Величество сильно сдал после того, как ты…
        Она театрально закусила губу, мелькнув глянув на Лею.
        - После того, как вы уложили меня в стеклянный гроб аки спящую красавицу! - завёлся принц. - Называй вещи своими именами, мама, здесь все свои.
        Он поднялся со своего места, намереваясь уйти, но, подумав, приблизился к Франческе, и слегка наклонился к ней, прошептав на ухо так громко, что было слышно всем остальным.
        - Ещё раз выкинешь что-то подобное, и я тебе шею сверну, а не змее.
        И вышел прочь, оставив за собой ледяную тишину гробового молчания.
        Глава 17
        Лее бы радоваться, ведь Айс, этот несносный Айс, вступился за неё перед всей семьёй! Не побоялся перечить матери и поставил на место заносчивую рыжую Франческу!
        Но почему-то радостно не было.
        Что-то всё же не так было с её ледяным принцем. Он так непринуждённо и безэмоционально угрожал своей подруге детства, что мурашки бежали по коже при одном только воспоминании об этом. Неужели его сердце и впрямь превращается в лёд?!
        Королева Герда разочаровала Лею совершеннейшим образом. Куда подевалась та девочка из сказки, добрая и самоотверженная, готовая идти за своим маленьким другом хоть на край света? Сейчас она, видимо, та ещё лицемерка, что готова покрывать преступницу, подложившую ей в постель ядовитую змею! Пусть она трижды её воспитанница, это, по крайней мере, очень несправедливо. Да ещё и неизвестно, чем она пичкает бедолагу короля - наверняка чем-то запрещённым, если он всё время выглядит как зомби и почти всегда разговаривает как зомби. Тоже неплохо было бы это выяснить…
        Она направлялась в свои покои, когда была перехвачена принцем - тот появился перед её взором так внезапно, что Лея даже вскрикнула, на что Айсен лишь насмешливо хмыкнул.
        - Пойдем, прогуляемся, дорогая! Мы всё же будущие муж и жена, и все остальные должны уяснить это! Поэтому нам необходимо появляться на людях как можно чаще, так сказать, изображать счастливую пару и глупо улыбаться друг другу. Или чем там обычно влюблённые занимаются? …
        Кажется, он больше не злился на нерадивых родственничков. В его зелёных глазах таилась уже знакомая Лее смешинка, и на душе от этого потеплело.
        - Я только накину шубку. - пообещала Лея. В тот самый момент она успешно забыла о пропавших служанках и обо всём другом на этом свете. Перспектива прогуляться с женихом обрадовала её больше, чем следовало. - Встречаемся через пол часа у ворот замка!
        - Как скажешь, милая. - Айс, похоже, не собирался выходить из выбранной им роли. - Не опаздывай на наше первое свидание!
        ***
        Да, это всё было не всерьёз и не на самом деле, но Лея загорелась желанием прогуляться с принцем под руку на виду у всего двора, а главное - на виду у Франчески. Пусть их брак будет иметь фиктивный характер, но она сделает всё, чтобы эта рыжая заноза поняла: Лея тоже чего-то да стоит. И пусть не было у них с Айсеном общего детства, ребячьих игр и далёкого прошлого, зато может быть ещё ух какое настоящее и будущее! Она тоже имела право на попытку завоевать его холодное сердце.
        Переодевшись в более тёплый наряд, обув сапожки и накинув шубку, Лея поспешила во двор, где, должно быть, её уже заждался принц. Так оно и было, она приметила его издалека.
        Принц стоял у ворот и вдыхал морозный воздух, в тёплом меховом одеянии, уплотнённых тёплых штанах и высоких кожаных сапогах. При оружии - коротком мече в добротных ножнах, видимо, здесь было так принято. Хорош, так хорош, что дыхание перехватывало! И фигура, широкие плечи, молодцеватая выправка. Но нужно было держать себя в руках. Это всё понарошку, всё не всерьёз...
        Заметив Лею, Айсен двинулся навстречу, чтобы предложить ей свою руку, и та с благодарностью оперлась на неё, и они неспешно зашагали по двору, привлекая к себе ожидаемое внимание.
        На них откровенно пялились, кто-то исподтишка, кто-то учтиво и чопорно кланяясь, а вдогонку им слышался шёпот обсуждающих их людей.
        Должно быть, они были красивой парой, потому как Лея часто слышала восхищённые вздохи и явное одобрение со стороны женщин, а мужчины-слуги, те, что помоложе, с иным интересом рассматривали её и, оставляя на время свои дела, провожали невесту принца чуть завистливыми взглядами.
        Лея же улыбалась всем и каждому. И если Айсен шёл как и подобает настоящему наследнику Его Величества с замерзающим в грудной клетке сердцем, девушка же была воплощением самой жизни, словно весна внезапно вспомнила про эти края и решила вернуться - в образе Леи.
        - Как тебе моя семейка, Ледышка? - вдруг насмешливо спросил он, хотя, девушка понимала, насколько неудобно ему было поднимать эту тему. Вероятно, Айс чувствовал вину за родных, и это не давало ему покоя.
        - Бывает и хуже. - попыталась отшутиться Лея. - Главное, она у тебя есть...
        Девушка с грустью вспомнила своё детство. Постоянно расстроенную маму, вечно пропадающую на работе, чтобы прокормить себя и Лею. Отца девочка даже не знала, и сейчас запоздало понимала, что маме для счастья нужно было всего-то устроить свою личную жизнь. Тогда, возможно, у них всё сложилось бы по-другому.
        - Они ненавидят меня. - продолжил принц. - А теперь, наверное, и тебя тоже, за то, что ты пробудила ледяное зло в моём лице. Иначе зачем им тогда было надо пытаться убить тебя с помощью змеи? Ты же не думаешь, что это - простое совпадение?
        - Конечно, не думаю! - фыркнула Лея. - Только здесь дело не в твоей семье, а в твоей подружке: из-за ревности она, видимо, совсем голову потеряла. Смотри, легка на помине!
        Айс повернулся, чтобы тоже увидеть зябко кутавшуюся в меховую шубу Франческу, всем своим видом показывающую чистосердечное раскаяние. Видимо, она вышла во двор с той же целью - прогуляться с принцем, но, завидев его с невестой, молча шла по пятам.
        И тут Лея решилась на отчаянный шаг, а, вернее, вопрос:
        - Скажи мне честно, Айсен, ты любишь её? - выпалила, и самой аж стало страшно от этих своих слов.
        А насмешливые глаза лишь бессовестно полыхнули майской зеленью, прежде чем принц бесцеремонно произнёс:
        - Шутишь, Ледышка? У меня ледяное сердце, я не умею любить. Прости. Я скоро…
        И он, оставив Лею в одиночестве, поспешил к подруге детства, дабы выяснить, ради чего она его побеспокоила.
        А она даже не заметила этого. Его слова ранили сильнее, чем девушка ожидала, а потому так и осталась стоять, бессмысленно глядя себе под ноги и даже не пытаясь сойти с места.
        Пока вдруг не услышала другой незнакомый приятный голос, обратившийся к ней весьма учтиво:
        - Я могу Вам чем-то помочь, милая леди?
        И Лея подняла глаза на незнакомца.
        ***
        «Ничего себе!" - захотелось воскликнуть Лее, но она сдержалась.
        Незнакомец был молод, хорош собой, высок и широкоплеч. Его тёмные блестящие волосы доходили до плеч, а в шоколадно-карих глазах то и дело загорались красные всполохи тлеющих углей, и зрелища более завораживающего Лея не видела.
        Но возглас, прозвучавший в голове, относился, отнюдь, не к внешнему виду очередного симпатичного парня, встретившегося девушке на жизненном пути. А, скорее, к его одежде, слишком лёгкой для того времени года, что царил сейчас в Снегории.
        Легкая кожаная куртка, небрежно накинутая на плечи, была даже не застегнута, и на груди модного парня виднелось жабо рубашки. Штаны на незнакомце тоже были сделаны из лёгкой кожи, и вёл он себя так, словно прогулка по морозу почти голышом (по мнению Леи) не доставляла ему никаких существенных неудобств.
        В другой момент, особенно до знакомства с Айсеном, она бы с удовольствием поболтала. Но сейчас не было ни желания, ни настроения.
        - Нет. - пискнула она, отвечая на вопрос или, скорее, на предложение помощи.
        И тут же развернулась, намереваясь как можно скорее распрощаться с незнакомцем. Но природная неуклюжесть, да ещё свеженький ледок под ногами, сделали своё неблагородное дело. Лея растянулась на льду аки корова из известной поговорки, хотя тут же попыталась подняться. Но не тут-то было.
        Айсен не замечал её потуг на ледовом поприще, всё ещё увлечённый беседой с Франческой. Зато незнакомец по-прежнему был рядом и, надо сказать, времени зря не терял.
        Он легко подхватил будущую принцессу под талию, чтобы поставить на ноги, но когда это уже произошло, выпускать из крепких надёжных объятий совершенно не торопился.
        - А Вы говорили, что помощь не нужна. - он ловко завладел рукой Леи, чтобы в тот же миг поднести холодную ладошку к губам, запечатлев на тыльной её стороне чувственный поцелуй.
        - Бастиан.- словно невзначай, представился он, пытливо заглянув девушке в самую душу.
        А Лею бросило в жар.
        Нет, не от внезапно нахлынувших чувств - боже упаси! Просто ладони этого Бастиана были настолько горячими, что это чувствовалось даже сквозь одежду. Причем, не в переносном смысле.
        И в то же время буквально она почувствовала спиной обжигающий холодом взгляд Айсена. Ну и пусть немного поревнует, ему полезно.
        Кажется, «огненный» ждал ответа, то есть, её имени. Но она ещё помнила про то, что его ни в коем случае нельзя было называть самой, и в ответ пробурчала что-то вроде «аааоооэээ».
        Но Бастиан перешёл в наступление.
        - А вас? …
        - Лея! - как нельзя кстати закричал во всё горло рассерженный принц, бросив свою рыжую Франческу. Он уже спешил по направлению к ним, и девушка не без удовольствия отметила нотки негодования в его голосе.
        Жар ослаб - это незнакомец, наконец, отпустил её, и, не прощаясь, поспешил скрыться., дабы не встречаться с яростью принца. Конечно, все же знают, Лея - его невеста, и излишнее внимание к её персоне чревато последствиями.
        - Кто это?! - потребовал ответа Айсен, едва приблизившись. Кажется, он даже запыхался.
        - Я не знаю. - пожала плечами девушка. - Он представился как Бастиан.
        - Что, так просто назвал тебе своё имя? - хмыкнул Его Высочество. - Какой бесстрашный…
        - Не ревнуй. - колко отозвалась Лея фразой, которую когда-то слышала от него самого. - И не психуй. На нас смотрят.
        Айсен окинул взглядом и впрямь глазеющих на них зевак и вновь подставил согнутую в локте руку своей невесте, через которую она перекинула свою.
        - Мне не нравится, когда вокруг тебя вьются подобные типы. - улыбаясь на публику, сквозь зубы процедил принц.
        - Тогда, больше не оставляй меня одну. - улыбка Леи была более искренней.
        Она не видела, но ощущала на себе провожающий её взгляд загадочного Бастиана. И, как-никак, ей было приятно осознавать, что она кому-то да интересна, не как спасительница наследного принца, нет. А как девушка, которой можно увлечься, потому как она такая вот замечательная.
        Хотя, возможно, и здесь всё было не так просто, как казалось.
        Часть вторая. Глава 1
        Лапландия
        Иан уже около часа смотрел на своё отражение в зеркале, в ванной комнате своего номера, и словно не узнавал - себя. Растрёпанные волосы, многодневная рыжеватая щетина, горящие безумием глаза… Нет, это был не он. Кто-то другой, чья жизнь перевернулась с ног на голову в один момент, когда…
        Он уже не понимал, что происходит. Но вспоминал то, чего, казалось, никогда с ним не было. Другая жизнь? Чушь. Его рационально-размеренное существование отрицало действительность. Он помнил отца, мать, своё детство и… других родителей, настоящих. А ещё другой мир и другую жизнь.
        Но, если всё это имело место быть, почему он забыл? Не могла же память просто взять и вычеркнуть действительно значимое из его головы. Или могла? Но, тогда почему это случилось?
        Кажется, ответ был ему известен. Лея. Девушка, в которую он был влюблён без памяти - по крайней мере, так ему казалось, исчезла там, откуда всё началось. Он страдал, по-настоящему, даже пытался организовывать поиски и поднял на уши всю местную прессу, но всё было тщетно. Лея пропала, бесследно, бесповоротно.
        А он…
        Вначале Иан списывал это на нервный стресс. Он несколько раз возвращался к той горе, которую местные называли Халти, надеясь, что однажды Лея выйдет ему навстречу, хотя и самому уже в это верить надоело. Но девушка была не единственной причиной, почему он утратил сон и покой. Иан ясно осознавал, что потерял что-то важное, ценное; то, что было ему доверено… кем? Он не помнил, впрочем, как и всего остального. Лишь смутные обрывки памяти терзали его день и ночь, не желая возвращаться в полном объёме.
        Но лишь до сегодняшнего дня.
        Это произошло стихийно, неожиданно, да так, что его в буквальном смысле сбило с ног волной нахлынувшей информации. Иан закричал от боли, хватаясь за голову и потеряв сознание. А очнулся он уже совершенно другим человеком.
        Вернее, даже не человеком. А тем, кем он являлся на самом деле. Хранителем, потерявшим свой артефакт и не выполнившим своё истинное предназначение.
        От осознания этого хотелось выть, что он и сделал, а после, взяв себя в руки, он уставился на своё отражение в зеркале, вспоминая всё больше деталей произошедшего. Да так и замер, решая, что ему теперь делать.
        Дурацкий мир, лишённый магии! Вернее, обладающий самыми её крупицами. Всё произошло по его вине. Он не забыл бы о своём истинном предназначении, если бы находился в Снегории. Не потерял бы это чёртово кольцо и не собирался жениться на девчонке, которую ему следовало убить! Так велела хозяйка, поручившая ему это пустяковое дело. Кольцо определило бы избранную, способную спасти принца Айсена. А этого допускать было нельзя. Принц - нежилец. Он не должен был очнуться при любом раскладе!
        Но здесь, за пределами волшебной страны, он стал обычным человеком. Услужливая магическая память заменила истину обманчивыми воспоминаниями, ложью, и, не случись с ним такого коллапса как потеря кольца и сбежавшей невесты, он, должно быть, так и не вспомнил бы, кем является на самом деле.
        Какая ирония!
        Иан-человек был готов на всё ради той, что предназначалась в жертву Иану-хранителю! Он сам вручил ей артефакт-кольцо с предложением руки и сердца, напрочь забыв, как оно вообще оказалось у него. Должно быть, он считал его семейной реликвией или чем-то вроде этого.
        Абсурднее ситуации не предположить.
        Иан усмехнулся сам себе, всё так же не отрывая взгляда от зеркала.
        Снегория.
        Он должен туда вернуться и сделать то, что от него требовалось.
        Отыскать злополучный артефакт-кольцо.
        Убить принца.
        Убить его невесту…
        ***
        Айсен шёл рядом с Леей, но выразительно молчал, бросая взглядом молнии в туда и сюда шныряющую прислугу и разодетую и расфуфыренную знать.
        Злиться?
        Ничего страшного. Иногда полезно вот так ненавязчиво объяснять мужчине, что он не единственный. И раз уж чувствами к будущей жене воспылать он не собирается, найдутся другие, не менее достойные экземпляры на это дело.
        Народу в замке заметно прибавилось, и будущим молодым то и дело попадались на глаза любопытные лица новоприбывших. Лее не нравилось это повышенное внимание к своей персоне, но деваться было некуда: рядом с ней шагал сам Его Высочество принц, а она являлась его невестой, и ничего тут не поделаешь. Пришлось, подобно Айсену, идти с каменным лицом и делать вид, что здесь такое каждый день. И неважно, что сама Лея находилась в замке лишь вторые сутки.
        - Откуда их здесь столько? - подумала она, что подумала, а на деле брякнула вслух.
        - Гости. Постепенно собираются на церемонию бракосочетания из самых далёких уголков Снегории. Все хотят подольше пожить за счёт королевской казны, благо, повод сыскался достойный.
        - На бракосочетание? - брови Леи полетели вверх. - Наше что ли?! А почему так рано?! Я же ещё совсем не готова...
        Принц слишком громко вздохнул.
        - У матушки иное мнение относительно нашей свадьбы. Скорее всего, ты только успела переступить порог Королевского замка, а все писари по её указу уже начали отправлять приглашения по всему свету.
        - А как же... привыкнуть... узнать друг друга получше...
        - Поверь, мне нравится всё это не больше тебя. - устало протянул Айсен. - Но традиции королевства таковы. Представитель каждой из благородных семей должен своими глазами узреть, что всё соблюдено согласно ритуалу и брак законен. Иначе войны, судебные тяжбы и бумажная волокита будет нам обеспечена.
        Лея сморщила носик.
        - И в чем будет заключаться этот ритуал? Каким образом я должна буду снять проклятие? Изгнать того ледяного засранца, что распускает руки, из твоей головы? Чем мне ещё пожертвовать кроме своей свободы? Сердцем, кровью, жизнью? …
        Лея и сама не поняла, как её понесло в театральщину. Но вот Айсен, похоже, принял её слова серьёзно.
        - Думаю, крови будет достаточно…
        - Что?!
        - Боги, Ледышка! В твоём мире кровью на свадьбе не обмениваются?!
        - Нет! - воскликнула Лея. - Это ужасно! А если я упаду в обморок или скончаюсь от остановки сердца?!
        - Но с чего? - удивился Айсен. - Это древняя свадебная традиция. Молодые делают надрезы на своих запястьях, затем смешивают кровь и пьют её из общей чаши.
        Лея почувствовала, как тошнота подкатывает к горлу. Её не просто замутило, голова закружилась, лишь она представила себе, что именно предстоит ей сделать на свадебном обряде. Девушка в секунду ослабла и повисла на руке у будущего мужа, а тот успел подхватить её, а затем поднял на руки, обеспокоенно прошептав:
        - Ледышка, ты чего?
        Но Лея отвечать не торопилась. На руках у Айсена было так легко и уютно, что изображать глубокий обморок было одно удовольствие. А ведь он испугался, ускорил шаг, взбегая вверх по лестнице, чтобы как можно скорее доставить её в покои, уложить на мягкую постель, склониться над ней, с тревогой вглядываясь в побледневшее лицо…
        Главным в этом деле было вовремя распахнуть глаза. Чтобы встретится с его взглядом, этим зелёным весенним теплом, исходящим от его глаз. На секунду ощутить каплю смущения и прерывистое дыхание, срывающееся с тёплых губ. Какой же он ледяной и бесчувственный? Настоящий, заботливый, переживающий… Ну не мог он быть таким холодным, каким старался выглядеть изо всех сил. Просто не мог!
        - Живая! - выдохнул он ей в лицо. - Ну и напугала ты меня!
        - Я боюсь вида крови. - слабо пискнула Лея. - Даже воображаемой.
        - Это я уже понял. - хмыкнул принц. - Вот только деваться всё равно некуда - даже если я потащу тебя на церемонию на руках. Таков обряд, таковы традиции…
        Лея поморщилась, осознавая свою дальнейшею судьбу.
        - И всё же, как это поможет снять с тебя проклятие?
        Айсен пожал плечами.
        - Я не знаю. Видимо, всё дело в магии… Их объединении. Ты же не просто девушка, случайно встретившаяся мне на пути. Ты - избранная, что пришла в наш мир спасти меня. То есть подошла под все критерии жёсткого отбора…
        - Какие такие критерии? - резко оживилась Лея.
        - Ну, ты знаешь… наверное… - смущённый принц - это просто конфетка, подумалось девушке. Ему так шло это милое замешательство и чуть покрывшиеся румянцем щёки.
        - Вообще-то, нет. - она же не врала. Так, намёточки в голове были, но конкретно… Выкладывай!
        Айс вновь усмехнулся.
        - У избранной должно быть доброе сердце. - начал он.
        - Это понятно. Кто же со злым сердцем пойдёт тебя, такого вредину, спасать?
        Принц, приняв шутку, улыбаясь, продолжил.
        - Она должна обладать магией.
        Лея опять вспомнила о пропавших по её вине служанках. Нда, нехорошо получилось. А Айс между тем всё перечислял:
        -… и быть невинной телом.
        Пришла очередь Леи краснеть и старательно отводить глаза под ставшим жарким взглядом принца. Похоже, собственные слова раззадорили его не на шутку.
        - Это всё? - очень понадеялась Лея.
        - Насколько мне известно…
        - Ясно. - чтобы поскорее перевести тему с неудобной на деликатную. - Айсен, у меня тут такое дело…
        ***
        Принц смеялся во весь голос, и Лея только сейчас поняла, что впервые видит его настолько весёлым. Айсен даже держался за живот, а из глаз его текли слёзы. И да, он не мог остановиться.
        Девушка лишь растерянно улыбалась и ждала, когда приступ веселья Его Высочества прекратится.
        Но шла минута, вторая, третья, а принц всё гоготал, и Лея, наконец, не выдержала.
        - Айс, не пойму, чего такого смешного я сказала. Наоборот, у нас проблема. Люди исчезли. И я не знаю, как их вернуть.
        - Нда, проблема. - сквозь смех, пробормотал наследный. - Очень умно было сделано.
        - Так ты поможешь или нет?! - начала терять терпение девушка.
        - Прости, я... не предупредил. - наконец начал объясняться Айсен. - Ты не сделала ничего дурного, это не магия. Вернее магия, но не твоя.
        - А чья? - опешила Лея.
        - Дворцовая. И эти девушки никуда не исчезли. Дело в том, что в замке работает определённое количество прислуги. Содержать нереально много людей никакой казны не хватит, но работы, сама понимаешь, тоже полно. Поэтому нам пришлось как-то выходить из положения. Дворцовые маги создали такую штуку, которая способна множить человека на несколько копий. Эти служанки - вовсе не служанки, а их временные пространственные копии. Магия множит их, считывая с оригинала, на какое-то время, чтобы они успели выполнить всю предназначенную им работу. Позже копии исчезают, а на следующий день магический множитель всё повторяет. Никуда ты никого не отправила, Ледышка. Просто силой мысли или голоса смахнула надоедливую программу - я сам так постоянно делаю, потому что меня раздражают посторонние в моей комнате. Это нормально, так и было задумано изначально.
        Лея выдохнула. Хвала всем богам! Она не стала злой ведьмой, обрекающей на страдания несчастных девушек. Или она вообще не ведьма?!
        - А как же тогда моя магия? Что с ней?
        Айсен удивлённо изогнул бровь.
        - Я понятия не имею. Возможно, она просто ещё не пробудилась. Здесь я точно не специалист.
        Лея задумалась. Возможно, снятие проклятия как-то связано с этим. Но это лишь предположение, которое нужно взять на заметку. А вот этот вопрос девушка хотела задать будущему супругу уже давно.
        - Айс, почему на тебя не подействовало сонное зелье дриады Марты, а нас с Барсиком едва не посвятило в хиппи сказочного королевства? Я уже готова была принять мир во всём мире и выкурить трубку мира вместе с каким-нибудь вождём местного индейского племени...
        Принц, хитро прищурившись, вероятно решал, отвечать или нет. Но кристально-чистые глаза будущей принцессы, такие большие и наивные, жаждали ответа.
        - Дело в том, Ледышка, что на меня не действует ни один вид магии, кроме магии имени. Врождённое свойство. А в ледяной саркофаг меня заталкивали именно с её помощью - кто, как не родители, давшие мне это имя, могли так жестоко использовать его кроме меня...
        В этот миг Лея смогла как следует прочувствовать всю горечь обиды, что Айсен таил на своих, по сути, самых близких людей, и ей была понятна эта обида.
        Но тогда у разбойниц… - припомнила девушка сцену с посохом престарелой ведьмы.
        - Я притворялся. - озорство вновь блеснуло в глазах невозможного принца. - Не мог же я выдать себя раньше времени.
        - Ах ты, хитрец! - засмеялась Лея, и тут её осенило. - Пригласим на свадьбу тех разбойниц? Я им обещала мужской гарем и всё такое.
        - С ума сошла?! - встрепенулся Айсен. - Хотя, чтобы побесить дражайших родителей…
        Он окончательно развеселился - в голове его созрел хитроумный план.
        - Пойду, сообщу об этом писцу. - принц весело направился к двери, чтобы привести его в исполнение. - Спасибо за идею, Ледышка!
        Глава 2
        Он ушёл, а на сердце заметно потеплело. «Вот тебе и ледяной принц» - подумала девушка, блаженно вытягиваясь на кровати, прижав к себе подушку с кружевными оборками. В идеале, на её месте сейчас должен быть Айсен, но за неимением последнего... Но момент осмысления своих чувств к Его Ледяному Высочеству длился недолго, потому что Лея почувствовала какой-то настойчивый запах.
        Вначале ей показалось, что потянуло гарью. А потом она вдруг поняла, что ей вовсе не показалось...
        Интересно, а у них тут предусмотрена сигнализация?
        А, может быть, это очередная проделка Франчески? Могла ли эта рыжая бестия спалить весь королевский замок, лишь бы насолить ей, избранной сопернице, невесте принца?
        Оббежав все свои немаленькие покои, заглянув в гардеробную и под кровать, девушка решилась высунуть нос за дверь, верно определив, что источник неприятного удушающего запаха находится именно там...
        ...и наткнулась на своего нового знакомого.
        - Бастиан? - удивилась Лея.
        Парень, казалось, смутившись, почему-то спрятал руки за спину, и виновато улыбнулся.
        - Лея! Как я рад Вас видеть...
        В его загадочных глаз вновь засияли всполохи тлеющих углей, в полумраке это было то ещё зрелище, и девушка им откровенно залюбовалась.
        - Что Вы тут делаете? - она закрутила головой в поисках кого-нибудь ещё, но здесь они оказались одни.
        - Я просто заблудился. Не подскажете, как пройти в гостевые покои?
        Тон его голоса был подкупающе мягок, и всё же Лея насторожилась и не спешила сломя голову помогать человеку, которого не знала от слова совсем.
        - Боюсь, здесь я Вам не помощник. - честно ответила она. - Я сама здесь два с половиной дня, и даже меньше, поэтому Королевский замок мне плохо знаком.
        - Какая жалость… - девушке показалось, или в голосе этого странного парня послышалась ирония. - Тогда, возможно, нам стоит получше изучить его вместе?
        Он серьёзно сейчас?
        Это подкат такой или что?
        Да, Бастиан был приятной наружности и всё такое, но Лея просто не могла понять, как можно так бессовестно делать подобные намёки невесте самого принца?
        Она уже было открыла рот, чтобы указать наглецу его место и маршрут направления, но в этот же миг из-за угла показался Айсен, что шёл рука об руку со звонко смеющейся Франческой. Да и сам принц, надо сказать, был свеж и весел.
        Завидев свою невесту в компании всё того же наглеца, что посмел подойти к ней на улице во время прогулки, он резко остановился и изменился в лице.
        Случилось это оттого ли, что Айсен был застигнут врасплох, либо ревность вновь взыграла в ледяных жилах принца, но Лея опомниться ему не дала.
        Нет уж!
        Она схватила под руку слегка растерявшегося Бастиана, и, не обращая внимания на сверкающего гневным взглядом принца, громко произнесла:
        - Отличная идея! Идёмте! С радостью приму Ваше предложение!
        - Куда это ты собралась? - прошипел, бледнея, Айсен.
        - Должно быть, туда же, куда собирался ты! - не растерялась Лея.
        Эти двое готовы прибить друг друга взглядами пока их стушевавшиеся спутники молча наблюдали за разворачивающимся на их глазах действом.
        - Тогда пойдём вместе! - заявил принц.
        Лея не понимала, как Айс до сих пор держит себя в руках и не перевоплощается в ледяную свою ипостась. Но остановиться не могла.
        - Ладно! - зло согласилась она. - Так и быть!
        И сильнее стиснула своей рукой горячую руку Бастиана. Айсен же в свою очередь подал руку Франческе - та усмехалась, её забавляла злость Леи, и она явно ей наслаждалась.
        После чего они вчетвером прошли в следующий зал, направляясь к Зимнему Саду Её Величества.
        ***
        Молчаливая странная процессия из четырех человек двигалась быстро, словно молодые люди вовсе не прогуливались, а сдавали спринт, и неуютно было каждому из присутствующих.
        Лея и Бастиан были впереди, когда до них долетел чересчур громкий голос Франчески:
        - Айсен, это вообще - кто?
        А вот Его Высочество быть любезным и вежливым даже не пытался.
        - Не видишь? - зло хохотнул он. - Новый ухажёр моей невесты.
        Лея, невозмутимо усмехнувшись, повернулась к нареченному, дабы задать вопрос:
        - Интересно узнать, а где старый? Или ты себя имел ввиду?
        Краешком глаза девушка уловила, что Бастиан откровенно веселится, хоть и пытается ради приличия сдержаться. Рядом с ним было жарко, до такой степени, что даже капельки пота начали выступать на лбу. Надо же, этот "ухажёр", как изволил выразиться принц, был полной противоположностью холодного Айсена.
        В тот же момент Франческа фыркнула, показывая смехотворность слов Леи.
        Но Айс не поддержал её - он злился и, похоже, ревновал по-настоящему.
        - Я не ухажёр. Я твой будущий муж. А ты позволяешь себе...
        - Не больше, чем ты себе! - перебила его Лея. - К тому же, я предупреждала...
        - Почему ты тогда просто не вышвырнешь его из замка? - вновь "прошептала" подруга детства.
        - Потому что законы гостеприимства, будь они неладны, не позволяют мне сделать этого! - сквозь зубы процедил принц. - И магия, что подпитывает эти законы...
        Ух, что-то новенькое! Лея об этом не знала. Но сразу захотела выяснить, повернувшись за разъяснением к Бастиану. А тот без лишних слов понял её. Догадливый малый!
        - Дело в том, - начал объяснять он, что гость, приглашённый в дом хозяином, автоматически получает магическую защиту, в том числе и от самого хозяина. Каждый человек и не человек, приглашённые по доброй воле, должны чувствовать себя в безопасности и быть в безопасности - это и есть непреложная магия гостеприимства. Она автоматически отменяется, если гость совершит что-то дурное против хозяев, тогда никто и ничто ему уже помогать не станет.
        - Ааа, как интересно! - протянула Лея.
        Так вот почему до сих пор Айсен не бросился на него с кулаками и лишь скрипел зубами, зло прожигая дырку в явно бесившем его госте. Вернее, промораживая, он же всё-таки ледяной принц!
        - Давай тогда просто уйдём! - очередной шёпот Франчески заставил Лею напрячься, но у принца, кажется, было своё мнение по этому поводу.
        - Нет. - жёстко отчеканил он. - Это мой замок, и я сам буду решать, куда и когда мне идти.
        Рыжая поджала губы, кажется, она хотела под шумок всё же остаться с принцем наедине. Возможно, он был бы не против, если не пришлось тогда в данном случае оставлять наедине свою невесту с этим типом. И все это понимали.
        Внезапно Айсен хлопнул в ладоши, и в Зимнем Саду появилась прислуга - пардон, её проекция, Лея уже знала, которая тут же получила задание насчет вина и закуски. В общем, принц решил накрыть поляну, чем удивил буквально всех.
        - Хотите поближе познакомиться с соперником, Ваше Высочество? - впервые за всё время разговора съязвил Бастиан.
        - Ты мне не соперник, Бастиан, прошу прощения, не помню чьего ты рода! - высокомерно бросил Айс.
        - Лютиус. - не обращая внимания на дерзость принца, сообщил парень. - Ваша матушка пригласила наш род одним из первых…
        - И ты примчался как можно скорее, только бы побольше пожить за счёт Королевского замка. - констатировал Его Высочество.
        Атмосфера самого зала всколыхнулась, словно возмущённая словами принца.
        - Айсен, осторожно! - предупреждающе воскликнула Франческа, когда мебель, да и сами стены, заплясали невидимыми волнами.
        - О, неужели я посмел обидеть нашего дорогого гостя? - скривившись, продолжал паясничать принц. - И что мне за это будет?
        Невидимый кулак попал точно в цель, сбив заносчивого принца с ног, заодно приложив о ближайшую стену. Франческа завизжала, а Лея сжалась от страха, решив, что сейчас перепадёт и им, но действо остановилось. Значит, вот как работала эта магия гостеприимства. А ещё говорил, что на него действует только магия имени!
        Айс, очухавшись, ошарашенно смотрел на карусель крутившегося вокруг него мира, а после, сквозь заложенные ватой уши, он попытался восстановить фокус, правда, бесполезно…
        Кто-то протянул ему ладонь, и учтивый голос ненавистного Бастиана вежливо произнёс:
        - Помочь, Ваше Высочество?
        Глава 3
        Айсен тихо застонал, просыпаясь, и тут же потянулся к шишке на лбу, которая, собственно, и была причиной жуткой головной боли.
        - Живой? - голос Леи раздался откуда-то сбоку.
        Девушка с кресла перемахнула к нему на кровать, чтобы положить грелку со льдом на злополучную шишку - видимо, нехитрое медицинское приспособление съехало на подушку во время сна.
        - Не дождётесь… - Айс оставался Айсом.
        Конечно же, всем опостылевшую «прогулку» пришлось прервать и на время забыть свои разногласия, хотя… Принц не желал ни чьей помощи, хоть и нуждался в ней отчаянно. Нагрубив званному гостю, он добился того, что магия гостеприимства хорошенько приложила его головой. Но показывать свою слабость для Айсена было смерти подобно. Он отбивался от всех как мог и только Лея, на правах уполномоченной невесты, смогла пробить брешь в защите этого упрямого барана. Она во всеуслышание заявила, что если он помрет по собственной глупости, замуж девушка за него не выйдет, и точка. И пока принц вникал в смысл произнесённых ей слов, Лея смогла уволочь Айсена в его же покои, и уложить на кровать до прихода доктора.
        Врач, естественно, магически одарённый, диагностировал сильный ушиб и велел отдыхать Его Высочеству как можно больше, в тишине и покое. Но Лея не могла заставить себя уйти, по-настоящему разволновавшись за своего жениха. Хоть он и раздражал порой хуже некуда и сам был повинен в своём теперешнем состоянии, но видеть его таким девушке было просто больно.
        Доктор нашпиговал его какими-то лекарствами и откланялся, сказав, что придёт по первому требованию, если понадобится. А Айсен уснул, смешно сопя во сне, Лея же устроилась в большущем кресле и от нечего делать начала осматривать владения принца, в которых оказалась впервые.
        Здесь было довольно уютно и всё же сказывалось долгое отсутствие хозяина. Не на чистоте, нет! Она здесь была идеальной. А вот сама атмосфера, которую Лея ощущала каким-то внутренним чутьём, была холодной, словно не живой.
        Из приметного здесь имелся большой действующий камин, в котором неспешно полыхало кровавое пламя и чуть слышно потрескивали дрова. Интересно, огонь здесь тоже магия поддерживала? Так же покои принца заключали в себе несколько полок с книгами, их могло бы быть и больше, но что-то Лея ни разу не почувствовала тягу Айсена к чтению, и скорее всего книги здесь были просто предметом интерьера. Несколько дверей вели ещё куда-то, должно быть, в ванную и гардеробную, другие комнаты, девушка проверять не торопилась. Да и не вежливо было исследовать здесь всё, пока хозяин спал мирным сном розового младенца.
        Мысли Леи постепенно унесли её к последним событиям и людям, а конкретно, к Франческе и Бастиану.
        Ну, с рыжей всё было понятно. Она якобы любила Айсена без памяти и делала всё, чтобы он был с ней. Но когда случилась беда, она тут же стушевалась и улетела в свои покои с ссылкой на стресс, даже не попытавшись помочь так называемому «любимому». Хотя Лея была даже рада этому - никто не мешался и не лез под руки, когда они вдвоём с Бастианом поднимали Айса на ноги. А потом тащили его практически на себе.
        Бас (Лея сократила слишком длинное по её мнению имя нового знакомого) ни капли не жалел заносчивого высокомерного засранца, но выполнял всё, что девушка от него требовала. И даже умудрился вечером позвать её на свидание, дружеское, конечно же, на что Лея лишь возмущённо отмахнулась от него. Придумал, тоже! Гулять под звёздами, когда несчастный Айсен лежит с больной головой и жалобно стонет (в её фантазии). Нет, конечно же ей и самой хотелось проучить вредного принца, но не сейчас. Сейчас ей хотелось быть с ним и только с ним. Ведь она, кажется, на самом деле втюрилась…
        - …а ещё говорил, что магия на тебя не действует. - проворчала Лея.
        Айс гневно хмыкнул.
        - Она и не действовала. Я просто хотел побесить этого типа, чтобы знал своё место…
        - Побесил? - усмехнулась девушка. - Молодец!
        - Я ничего не понимаю. - не сдавался Айсен. - Что-то тут не так. А, Ледышка?
        Сейчас он выглядел таким растерянным, что Лее захотелось пожалеть его ещё сильнее. Она потянулось рукой, чтобы пригладить выбившиеся на лоб курчавые пряди, а он вдруг перехватил её руку и резко потянул на себя, стребовав поцелуй. Его губы были мягкими и тёплыми, и Лея не сопротивлялась, наслаждаясь долгожданным прикосновением не только губ, но и душ. А после принц немного отстранился и, глядя ей в лицо, прошептал.
        - Я не отдам тебя ему!
        - Почему? - осмелела Лея, сама не замечая, как выпалила следующее. - Ведь ты меня не любишь. А он, возможно, питает ко мне интерес…
        - Потому что ты моя, Ледышка! - перебил её парень. - Моя! И не смей больше подпускать его к себе так близко… Иначе я за себя не отвечаю.
        «Ага, сейчас» - подумала про себя Лея. - «Посмотрим на твоё дальнейшее поведение».
        Но вслух ничего не сказала, прижавшись к мерно вздымавшейся груди принца. А он машинально обнял её и даже (о, боги!) провёл рукой по волосам, а после прижал Лею к себе ещё сильнее. Кажется, его опять клонило в сон, да и девушку тоже.
        Они не заметили, как уснули, обнимая друг друга так нежно и искренне.
        А после наступило утро.
        ***
        Сквозь никем не занавешенные с вечера шторы в комнату пробрался солнечный луч, щекоча кончик носа Его Высочества, отчего тот тихонько чихнул и проснулся. А вот Лея, всё так же крепко спала, прижимаясь к нему во сне, и Айсен почувствовал…
        Да разве он мог что-то чувствовать?!
        Но, если бы мог, наверняка он назвал бы это нежностью, всепоглощающей, необъятной, от которой так тепло становилось в вечно ледяной груди. Разве он заслуживал такую невесту? Она осталась с ним на ночь лишь потому, что переживала. Потому, что боялась, что с ним что-то случится нехорошее. Уснула в его ледяных объятиях, не помышляя о большем.
        Удивительная, невозможная, совершенная. Его Ледышка.
        Айсен горько усмехнулся, признаваясь себе: совсем не его. Пара невинных поцелуев ничего не меняла. Понятно же, что она любит того, своего настоящего парня из другого мира, ведь по дороге к Королевскому замку все уши прожужжала о нём. И поэтому он должен будет её отпустить. Неизвестно как, но должен…
        Да, собственно, почему сейчас он об этом размышляет? Ведь сам он не способен любить, матушка с детства не уставала повторять это, объясняя юному принцу его истинную сущность. Проклятие не позволяло Айсену быть обычным человеком, жить как все и… любить как все. И он свято верил в это до того дня, как повстречал Лею, потому что никогда раньше не испытывал ничего подобного. И, если он не мог любить по-настоящему, то как тогда называлось то чувство, что он испытывал к девушке?
        Солнечный луч не спешил покидать спальню, которая вскоре должна была стать их общей. Хотя бы для всеобщего мнения. Солнце придавало поистине волшебное сияние сонному, такому умиротворённому лицу Леи, и он не удержался, проведя по нежной коже щеки своей ладонью, вновь ощущая, как грудь наполняется живительным теплом. А ведь они бы могли стать настоящими мужем и женой, если б не этот тип, что умудрился вручить ей его же кольцо в качестве предложения руки и сердца. Почему-то сейчас захотелось придушить его особенно сильно.
        Лея во сне зашевелилась, закинув на него по-собственнически ногу и что-то промурлыкав. И Айсен не смог устоять, потянулся к её губам, желая всего лишь коснуться их, но вошёл во вкус и не смог так скоро оторваться, причём, когда он уже осознал это, огромные голубые глаза вовсю смотрели на него изучающе. И, кажется, никто не был против.
        Однако принц, застигнутый врасплох, замешкался. И теперь две маленькие ладошки сами ухватили его за голову, не отпуская далеко, чтобы вновь приблизить их губы в ответном поцелуе…
        - Ага, попался!
        Этот возглас влетающего в покои Барсика заставил подскочить обоих, едва не столкнувшись лбами. Или всё же стукнувшись - Айсен вскрикнул, хватаясь за слегка уменьшившуюся шишку на лбу, которая теперь вновь грозила вырасти, а Лея схватилась за сердце.
        - Теперь я точно тебя покусаю! - шипел белый тигр, щерясь на принца.
        «Ох уж эта меховая шкура! Ну и получит он у меня, защитничек! Такой момент испортил!» - только и успела подумать Лея ещё не отошедшими от сна мозгами, переполненными гормонами любви, как вслед за котом-переростком в покои принца ввалилась добрая часть прислужниц с открытыми ртами и горящими любопытством глазами.
        Конечно! Это надо ж! Застать Его Высочество в одной постели с невестой! До свадьбы! Немыслимая пошлость!
        Лее было на это плевать, ведь между ними, кроме поцелуя, ничего не было. Но вот, расталкивая толпу любопытных барышень, на «сцену» вышла сама королева Герда, и такого ужаса в её глазах никто никогда не видел!
        Игра была потрясающей: она некоторое время будто не могла говорить, всем своим видом показывая, сколь мерзко и унизительно для неё поведение сына и его невесты. А потом махнула рукой, выпроваживая насмотревшихся на шоу зевак и офигевшего от поворота событий Барсика (нет, он не ожидал «подкрепления», мечтая разобраться с наглецом сам!). И когда все лишние ушли, Герда тяжко вздохнув, обратилась к одинаково раздражённо смотревшим на неё молодым людям.
        - Вы одеты, ну что ж. - словно разочаровавшись из-за этого факта, произнесла она. - Хотя бы не придётся тратить на это время.
        - Может, избавите нас от нотаций, Ваше Величество? - закатил глаза Айсен - вот только строгой мамочки ему сейчас не хватало!
        - Прости, мой сын, но нет. - высокомерно произнесла королева. - Ввиду того, что вы сейчас…хм…устроили, я приняла решение приблизить дату свадьбы! Дабы как можно скорее смыть этот позор с нашей семьи… Особенно это касается тебя, Лея!
        - Но мы ничего дурного не делали! - возразила девушка. - Мы просто спали в одной кровати…
        - Вы просто СПАЛИ! - передразнила её Герда. - Но всё, с меня хватит вашей взаимной дурости. Свадьба будет послезавтра и не днём позже!
        Дверь хлопнула, а Айсен с Леей недоумевающе переглянулись.
        - Ну и ладно. - отчеканила девушка. - Месяцем раньше, месяцем позже…
        Принц пожал плечами.
        - И чем раньше снимем проклятие, тем раньше ты будешь свободна…
        Лее показалось, или в его голосе действительно промелькнула грусть? Или это были отголоски от очередной ссоры со строгой матерью?
        Настроение, как ни странно, не испортилось. Утренний поцелуй всё ещё горел на губах, и одно воспоминание о нём грело душу и веселило бабочек в животе.
        И всё же стало немного грустно. Как жаль, что всё это очень скоро закончится…
        ***
        Почему-то Лея не удивилась, после возвращения от Айсена обнаружив в своих покоях Бастиана - наглости этому, в прямом смысле, горячему парню было не занимать. Он сидел в одном из глубоких кресел и выжидающе смотрел на неё. Словно муж, целую ночь прождавший возвращения блудной жены. Вот только момент: мужем он ей не был. Да и парнем тоже. Так, случайный знакомый, нагло влезший в её жизнь.
        Не поведя и бровью, Лея попыталась пройти мимо, делая вид, что присутствие этого типа нисколько не смущает и не удивляет её, но тогда Бас подскочил, в секунду возникнув рядом. А девушка оказалась прижатой к стене его сильными огненными руками - жар проходил сквозь одежду, обжигая кожу.
        Парень сердито провёл носом, втягивая воздух возле лица и шеи девушки, и недовольно фыркнул. Лея от такой наглости и слова не смогла проронить, лишь нервно хлопала пушистыми ресницами, и всем своим существом сопротивлялась захватчику.
        А он, вдруг слегка угомонившись, не торопился выпускать её из нескромного плена, взгляд его стал дерзок и игрив, и губы, приблизившись к губам девушки, зашептали ей с неким упрёком:
        - От тебя несёт им за несколько миль. Хвала всем святым, принц ещё не успел сотворить с тобой то, о чём ты несомненно, пожалела бы…
        - А ну, пусти! - будто очнувшись, начала вырываться девушка. - И руки свои от меня убери, нахал!
        Бастиан нехотя разжал пальцы, отступая на шаг. Но тут же схлопотал звонкую пощечину, не успев сориентироваться.
        Огонь полыхнул в его глазах, напугав Лею, но парень тут же взял себя в руки.
        - Он тебе не пара, неужели ты не видишь?! - громко отчеканил он.
        - Да ну? И кто же мне пара?! Может быть, ты?! - Лея злилась по-настоящему. Еще один нашелся советчик, как ей жить и за кого выходить замуж.
        - Может и не я! Но только он - точно нет! - не отступал Бас. - Айсен опасен, для тебя - в первую очередь! Ты видела его в деле…
        - В каком ещё деле?! На принце проклятие, которое я должна помочь снять…
        - Но какой ценой?!
        Лея устало оттолкнула его, не желая продолжать бесполезный спор. Глаза Бастиана стали всё больше напоминать тлеющие угли, приобретя красноватый оттенок. Видимо, он едва держал себя в руках. Но девушке более не препятствовал и рук не распускал. А она просто подошла и опустилась в то кресло, в котором минуту назад восседал сам «огненный мальчик».
        - Тебе-то какое дело, а? - вопросила она, глядя на него исподлобья. - Мы знакомы всего несколько часов, и я не вижу с твоей стороны особых причин за меня волноваться. Как и мне за тебя…
        Бастиан опустил глаза - видно, возразить ему было нечего. Но лишь для того, чтобы вновь поднять их на Лею, почти мгновенно.
        - Ты мне нравишься, Лея. Очень. - его признание смутило девушку и она покраснела до кончиков корней волос. - И я не считаю, что ты должна рисковать собой, лишь только для того, чтобы спасти ледяную задницу наследника Снегории. Ты достойна лучшего. Без баек об истинном предназначении и проклятии. И я не отступлю в борьбе за твоё сердце, хоть ты и права - мы знакомы всего несколько часов, но мне их хватило, чтобы понять, какой ты человек.
        - Я не понимаю, о каком риске ты говоришь и на что надеешься, но, очень прошу, спустись с небес на землю: у нас с Айсеном свадьба через три дня!
        Бастиан отчего-то загадочно заулыбался.
        - Не поверишь, но именно это я и сделал, чтобы увидеть тебя воочию. И я не пожалел об этом, ни на секунду!
        Лея опять проморгала момент, когда он очутился рядом. Да не просто так, а умудрившись чмокнуть её в губы! И тут же отскочил назад, спасаясь от очередной пощёчины, которую, несомненно, девушка уже пыталась ему вручить, замахнувшись маленькой белой ручкой.
        - Не смей ко мне прикасаться! - от возмущения голос был тихим, как шипение змеи, но Лея сладить с собой не могла.
        Бастиан же заметно развеселился, довольно улыбаясь.
        - И прекрати уже пользоваться своей магией! Постой…
        Девушку только что осенила потрясающая мысль.
        - Вчера, когда Айсена приложило о стену, это ведь был ты… Ты! - Лея обвинительно ткнула пальцем в его сторону.
        - Боже упаси, ты сама всё видела! - наигранно возмутился Бастиан. - Он нарушил магические законы замка, и вот результат…
        - На него не действует ни один вид магии! - продолжала распаляться невеста принца. - А значит…
        - Сто-стоп-стоп! - остановил её парень. - На Айсена - человека, возможно, и нет - это почти все знают. А вот на того ледяного засранца, что сидит внутри него - ещё как действует…
        - Ты хочешь сказать, что вчера ему удалось вновь выбраться наружу?! - удивилась Лея.
        - Хочу сказать? Нет, не так. - усмехнулся Бас. - Я говорю, что вчера приложил все вои силы, чтобы вытянуть ледяную сущность принца наружу. Неужели не заметила?
        Лея покачала ошеломлённо головой.
        - Но… зачем?
        - Чтобы показать тебе, насколько может быть опасен тот, кому ты собираешься отдать свою руку и сердце…
        Лея замерла - последние слова Бастиана прозвучали в полнейшей тишине и на полном серьёзе. А он ведь и правда волнуется, этот «огненный мальчик»…
        Разговор обещал быть продуктивным, но тут его прервал скрип открывающейся двери.
        - Мужчина на выход. - не здороваясь, произнесла Алая, презрительно глянув на Баса. - Приказ королевы Герды. Никого не подпускать к невесте Его Высочества до свадьбы. Особенно лиц мужского пола.
        - Даже принца? - удивилась Лея.
        - Особенно принца. - устало выдохнула Алая. - Только в крайнем случае и под моим личным контролем. Поэтому - дверь там…
        Бастиан, хмыкнув, направился к выходу. А тигрица, зевнув, легла на коврик у кровати Леи, свернувшись клубком.
        - Будь добра, не шуми. - сонно пробормотала она. - Я сегодня не выспалась.
        И девушка, застонав, рухнула в кресло. Час от часу было не легче.
        Глава 4
        А потом в дверь протиснулся виновато скукожившийся Барсик. Одного взгляда на него было достаточно, чтобы проникнуться к животному жалостью, но Лея злилась, а потому жалеть его не собиралась. Заметив Алаю, он напряжённо замер, а потом обратился к Лее, смешно выпучив кошачьи глаза:
        - А она тут что делает?!
        - Охраняет меня. - девушка всем своим видом показывала свою невозмутимость. - От посягательств на мою честь лиц мужского пола.
        Тигрица, приоткрыв один глаз, слушала их диалог в пол уха, пока что не вмешиваясь.
        - Но… - морда Барсика вытягивалась от досады и недоумения. - Это же моя работа!
        - Была. - издевательски хмыкнула Алая, не выдержав. - А теперь брысь отсюда.
        Она вновь закрыла глаз, тем самым объяснив, что разговор окончен. Тигр поднял полные обиды глаза на свою хозяйку.
        - Как же так? Меня и - «брысь»?!
        Сердце Леи всё же сжалось от жалости.
        - И знаешь, кто в этом виноват?! - воскликнула она. - Ты! Ты устроил утром спектакль в покоях принца, в очередной раз беспочвенно обвинив его во всех смертных грехах!
        - Я? - наигранно ахнул Барсик. - Я пытался предупредить тебя, о том эшелоне барышень во главе с королевой! Но когда увидел, что этот гад тянет к тебе свои гладкошёрстные лапы, то не сдержался, прости…
        - Бла-бла-бла! - закатила глаза Алая. - Да ты просто ревнуешь! Подумал бы хоть секунду своими скудными мозгами, что человеческим самкам нравится, когда самцы к ним тянут свои гладкошёрстные лапы!
        - Не говори глупостей! - зашипел белый тигр. - Кому это надо?! Лее?! Она пока что в своём уме, чтобы вестись на такое!
        Но выразительный взгляд хозяйки мгновенно охладил его пыл, и Барсик вновь виновато прижал уши.
        - У нас с Айсеном свадьба через три дня!
        -Вот когда официально поженитесь, тогда и я буду молчать в тряпочку! - заявил кот-переросток, одним рывком оказываясь на кровати девушки. - И никуда я отсюда не уйду, ведь это я - фамильяр Леи, то есть её официальный защитник. А ты, - он обратился к Алае, - если хочешь, можешь тоже остаться. Не имею ничего против.
        И демонстративно растянулся на постели, сунув белую голову под руку любимой хозяйки.
        Алая лишь фыркнула, отвернувшись. Лее показалось, или в её глазах промелькнуло что-то похожее на зависть? Но спросить прямо в лоб девушка не могла, слишком гордой была молодая тигрица.
        Она обняла Барсика, уже прощая ему все грехи на свете. Тигр замурчал, а Лея вдруг поймала себя на мысли, что уже скучает по вредному принцу. И ей очень хотелось встретиться с ним…хм… без свидетелей.
        ***
        Снежная Халти встретила его своим величием и неприступностью, и Иан долго смотрел на неё издалека, не решаясь подойти сразу. Будто гора была каким-то божеством, недоступным и гордым, которого стоило бояться и уважать. На деле же Халти являлась единственной преградой на пути в другой мир - Снегорию, его родину, забытую им с помощью магии, защищающей своего хозяина. Но теперь он жаждал вернуться домой.
        Незаконченное дело для Хранителя подобно клейму позора, что сжигает изнутри. Их сущность безжалостна, она связывает Хранителя с доверенным ему артефактом, и эта связь душит похлеще удавки, накинутой на шею. Особенно, если артефакт находится далеко.
        Иан медленно приблизился, пытаясь вспомнить, как ему дался переход оттуда сюда. Память всё ещё подводила, казалось, он вспомнил всё, но на деле некоторые воспоминания, такие, как это, всплывали неясной мутью, и ему приходилось напрягаться, чтобы расставить всё по своим местам.
        Откуда-то сзади послышались шум и крики. Сразу несколько автобусов с туристами прибыли поглазеть своими глазами на эту гору - одно из чудесных мест Лапландии. «Как не вовремя» - раздражённо подумал мужчина.
        Пар облачком вырывался изо рта, сегодня было как никогда холодно. А этим зевакам всё нипочём, лезут сюда как мухи на варенье, чуют, что место волшебное. Хотя наверняка и не догадываются об этом. Как и он сам, когда «впервые» оказался здесь с Леей.
        Интересно, девчонка о чём-то догадалась?
        Кривая усмешка против воли возникла на лице Хранителя. Если и так, то ей просто повезло. Девочка была несмышлёным младенцем, когда её переместили из Снегории, вместе с кольцом и фамильяром в этот мир. Она физически не могла помнить, что там произошло.
        Иан вдруг вспомнил её совсем маленькой, и после, когда Лея уже расцвела и они стали парой. Он заботился о ней, ухаживал и думал, что они станут семьёй. Человеческий мир без магии так глуп и наивен! Кажется, девушка отвечала ему взаимностью. Но отвечать на предложение руки и сердца не торопилась - словно сама судьба отводила её подальше от Иана. Словно она чувствовала, что не всё так просто и её судьба находится в совершенно другом месте. Том самом, куда Хранитель ни в коем случае не должен был её допускать.
        Но что-то пошло не так…
        Туристы разгалделись, подходя ближе, и вспышке фотокамер и разноязычные голоса порядком стали надоедать Иану. Внешне спокойный, он был готов сорваться, но сдерживал себя изо всех сил. Это всё отголоски его ложной человеческой сущности, люди слишком эмоциональны, а потому столь не живучи.
        Но пора было завершить начатое дело до конца.
        Иан, положив обе ладони на ближайшие каменные выступы Халти, медленно выдохнул и сосредоточился на своих ощущениях. Камень, на ощупь холодный и твёрдый, вдруг стал мягким, а вскоре и вовсе неосязаемым, словно растворился, исчез, и ладони мягко вошли в пустоту. В лицо ударил холодный воздух с той стороны горы, Хранитель улыбнулся, почуяв знакомые запахи. Вот она, Снегория…
        Но умиляться и радоваться было некогда. Почти потерянную связь с артефактом он почувствовал как никогда сильно: кольцо кричало о себе, манило, звало.
        Следовало отыскать его как можно скорее. И положить конец страданиям тех несчастных, что встанут у него на пути. И в голове вновь заиграло заезженной пластинкой:
        «Смерть принцу. Смерть его невесте…»
        Глава 5
        Конечно же, ни о каком покое и речи идти не могло, когда на носу свадьба, объявленная во всеуслышание вздорной нетерпимой королевой. Даже пострадать нормально нельзя, помечтав об очередном поцелуе с будущим мужем! Едва Лея настроилась на это, поудобнее устроившись в кресле, как её покои наводнила толпа королевских швей, направленная сюда всё той же королевой.
        Девушка хитро прищурилась, намереваясь провернуть тот же финт, что провернула недавно со служанками, но затея не удалась. Швеи целиком и полностью оказались из плоти и крови, и удаляться из комнаты не были намерены. Пришлось подчиняться и изображать из себя безвольную куклу, пока эта толпа снимала с неё мерки и трясла перед её глазами образцами ткани, как будто Лея хоть каплю понимала в королевских свадебных тканях и платьях из них.
        И вот, наконец, все они ушли, пообещав вернуться завтра - конечно, времени на примерку не оставалось, ведь ненавистная свадьба вот-вот должна состояться. Тут тебе не до капризов и прочей мелочности.
        Ну почему нельзя просто расписаться как в нормальном цивилизованном обществе? Зачем тратить столько денег, сил и времени на какую-то там липовую церемонию, после которой им с Айсеном всё же суждено будет расстаться?
        Мысль об этом вновь больно кольнула Лею в самое сердце. Но другая тут же перебила её и оказалась более интересной: предполагает ли фиктивный брак, создаваемый исключительно для снятия проклятия, исполнение супружеских обязанностей?
        Раньше как-то она не задумывалась об этом, но приближающийся день торжества навёл на вполне логический вопрос.
        А хотела бы этого сама Лея?
        Щёки вспыхнули красным от одного воспоминания от поцелуя с Айсеном, его прикосновений к её коже и осторожных объятий, совсем не дружеских, но и абсолютно не пошлых. Никто и никогда не целовал, не касался и не обнимал Лею так, как зеленоглазый принц. И никто не вызывал в ней столь постыдных откровенных желаний.
        И тут ответ на вопрос: да, она хотела бы стать настоящей женой ледяного принца. Познать не только его душу, но и тело. И от осознания этого щёки девушки стали совсем пунцовыми, ей сделалось жарко, словно рядом вновь оказался Бастиан.
        Но ни о нём, ни об Иане думать совершенно не хотелось. Впервые за всё время Лея поняла, что ей совершенно всё равно на других мужчин. Только Айсен. Её ледяной принц, сумевший слишком прочно укорениться в горячем сердце не привыкшей к холоду девушки.
        ***
        Теперь Лея чувствовала себя пленницей, которая никуда не могла пойти без сопровождавшей её Алаи и Барсика, гордо следовавшего рядом и всем своим видом показывающим, кто здесь настоящая охрана.
        Кошки вели себя более или менее хорошо, переговаривались, бывало, сквозь зубы, но в открытое противостояние не переходили, и на том было спасибо. Они сопровождали её повсюду, и не отставали ни на шаг, и, надо сказать, их присутствие работало отменно: приезжие гости если и не шарахались, то весьма почтительно не приближались к невесте Его Высочества, а иные и вовсе обходил стороной, едва завидев приближение столь необычной компании.
        А Лея с нетерпением ждала обеда, чтобы поскорее увидеть Айсена - ну не будут же их и за столом прятать друг от друга? Что за дурацкие устои? Они с принцем вот-вот станут мужем и женой, и, даже если между ними что-то такое и произошло, это не было поводом разделять их. Им не по пятнадцать лет, чтобы вот так можно было распоряжаться их временем и свободой!
        Как оказалось, она ошибалась. Об этом ей сообщила Алая, в очередной раз вылизывая свою и без того безупречную шёрстку.
        - По законам Снегории, жених и невеста не могут видеться три дня до свадьбы - это плохая примета. - равнодушно сообщила она.
        - Три дня?! - воскликнула Лея. - Это ж... так долго!
        Она прикусила губу, прикидывая, сколько протянет без Айсена, когда её депортируют обратно на родину. Если депортируют. Если сейчас три дня были для неё чем-то невыносимо долгим и безрадостным.
        - Дурацкая страна, дурацкие законы. - проворчал Барсик. - Нет, я конечно, рад, что этот наглец тоже взят под контроль…
        Тигр осёкся под грозным взором хозяйки.
        - Но ты достойна лучшего. - продолжил он свою речь, уже старательнее подбирая слова.
        Алая лишь равнодушно выслушивала обоих, не встревая с комментариями. Было видно, что ей такая служба тоже не по душе, но ослушаться королеву…
        Обед Лее и правда принесли прямо в покои, но она почти ничего есть не стала, окончательно сникнув. Да что же это такое? Как же её угораздило влюбиться? А теперь вот страдай от того, что не видишь этого зеленоглазого. И ещё хуже от того, что не представляешь, как жить без него дальше…
        Так же прошёл и ужин, и с наступлением ночи стало уж совсем тоскливо. И захотелось подышать свежим воздухом. Лея, вздохнув, направилась к балкону. Барсик, посапывая на её же кровати, даже не шелохнулся. А вот Алая лениво потянулась и намылилась идти следом.
        - Могу я хотя бы на балконе побыть в одиночестве? - не выдержала девушка, резко высказав опешившей тигрице всё то, что накопилось за день. Уж оттуда-то я, наверное, не сбегу?!
        Алая мягко отступила на пару шагов назад.
        - Как скажешь.
        И равнодушно вернулась на своё место, положив голову на вытянутые передние лапы.
        Лея вовсе не хотела грубить благородной тигрице. Но ей действительно очень хотелось побыть одной, и потому она не сожалела о содеянном.
        Свежий северный воздух обжог лицо прохладной волной, но это было лучше, чем духота опостылевших за день королевских покоев. Холодный ветер, подхватив пригоршню снежинок, швырнул их в девушку, словно заигрывая, но она лишь зябко обняла себя за плечи - одеться бы потеплее, но возвращаться совсем не хотелось. Хорошо хоть догадалась накинуть на плечи лёгкую накидку, всё теплее, чем в одном тонком платье. На несколько минут её, пожалуй, хватит.
        Девушка закрыла глаза, пытаясь насладиться тишиной и прохладой, отвлечься от мыслей об Айсене, но тут в её голове настойчиво зазвучал голос принца, он звал её, обращаясь по имени.
        - Лея…
        Она вздохнула. Нет, это просто невыносимо. И уже похоже на помешательство. Но голос продолжал звать её, и она вдруг сообразила, что это ей не мерещится.
        - Айсен?! - обрадованно воскликнула она и тут же опасливо покосилась на дверку балкона, не услышал ли кто её. - Ты где?
        - Здесь я, у стены, слева от тебя…
        Лея выглянула с балкончика, чтобы потерять дар речи: принц стоял, прижимаясь к округлой стене спиной, раскинув руки, и ни за что не держался.
        - Ты что творишь?! - наконец, отмерла девушка. - А если ты сейчас упадёшь вниз?!
        Айсен посмотрел вниз, словно только сейчас осознал, что несколько этажей его родового замка это вовсе не шутка. Но и вида не подал, что боится.
        - Я соскучился. - пояснил он, улыбаясь во все тридцать два, и у Леи всё внутри потеплело.
        - Но как ты там оказался?!
        - Я перебирался от балкона к балкону. - гордо заявил её жених, хвастаясь, как какой-нибудь мальчишка. - и если моя дорогая матушка думает, что я буду действовать по её правилам, то она сильно ошибается…
        «Ах вот оно, в чём дело» - подумала Лея. - «Всё это лишь ради того, чтобы позлить мать».
        А она-то уж размечталась, что он на самом деле скучал по ней.
        Но, с другой стороны, было множество гораздо более лёгких способов побесить королеву, не рискуя жизнью. Может, он на самом деле, как и она, уже не представлял свою жизнь без Леи? …
        - Айс, спускайся! Я боюсь за тебя! - её посыл был искренним и, принц, который к слову сказать, едва удерживал себя на месте, это принял и оценил.
        - Рад был увидеть тебя, моя Ледышка!
        А вот это «моя» было даже лучше, чем признание в любви. Лея провожала взглядом его побирающуюся к своим покоям фигуру, когда услышала другой голос, тоже знакомый, и так же зовущий её по имени:
        - Лея!
        Он повернула голову вправо, чтобы заметить его - Бастиана, что точно так же, как и Айсен минуту назад, едва держался за выпуклость округлой стены и улыбался ей как герой-любовник на первом свидании.
        - А ты что тут делаешь?! - не сдержалась девушка, с укором глядя на это чудо природы. Вот ему точно холодно не было - стоит в себе в курточке на голое тело, и хоть бы хны.
        - Я соскучился… - сообщил он. - По тебе…
        - Ты в своём уме? - крикнула ему Лея, с опаской косясь совсем в другую сторону - ту, в которую только что отчалил Айсен. Но принца уже не было видно, и, скорее всего, слышать он их тоже не мог.
        - Шутишь? - а огненный ещё и издевался. - С тех пор как увидел тебя впервые - нет!
        Несмотря на весьма ощутимый холод, Лея вдруг поняла, что вновь краснеет.
        - Уходи! Иначе нам обоим не поздоровится! - раз попытка воззвать к его разуму провалилась, остался крохотный шанс обратиться к его совести.
        - Что, даже не поцелуешь меня? … - Бастиан скорчил скорбную мину.
        От такой наглости Лее и самой стало жарко.
        - Убирайся! Кыш! Уходи! - злость в отношении наглого ухажёра никак не желала становиться настоящей. Как ни крути, а девушке было приятно его внимание.
        - Тогда - как скажешь! - и Бас, распрямив в разные стороны обе руки, легко и непринуждённо полетел вниз.
        ***
        - Бастиан!!!
        Этот крик наверняка поднял на ноги всю округу и, вероятно, уже частично спящий Королевский замок. Лея зажала свой рот рукой, поздно сообразив, что она наделала, а после, вцепившись в перила балкона, чтобы до боли в глазах пытаться рассмотреть то, что творилось на земле. Вернее то, во что после падения должен был превратиться Бастиан…
        Сердце гулко ударяло в груди, готовясь к худшему.
        Но парень появился внезапно, поднырнув между рук девушки, и тут же впившись губами в её губы, стребовав жаркий, в прямом смысле, поцелуй. От растерянности Лея даже не смогла оттолкнуть его, наоборот, инстинктивно вцепилась в его плечи руками. А после ошарашенно взглянула в самодовольное лицо бесстыжего ухажёра, в глазах которого вновь переливалась лава разбуженного вулкана. И, кажется, Лея догадывалась, что это значит.
        - … но -как? - хрипло вырвалось у неё. Полное непонимание ситуации ввергло в шок посильнее чем фокусы всем известного Копперфильда.
        - Понравился сюрприз? - Бастиан улыбался, а Лее захотелось столкнуть его обратно.
        - Ты - не человек… - догадалась она.
        - Не совсем. - уклончиво пояснил он. - Но для тебя я могу быть кем угодно.
        Бастиан вновь потянулся за поцелуем, но тут же схлопотал по лицу. Похоже, пощёчины по этой красивой физиономии тоже скоро войдут в привычку.
        - Тогда побудь пустотой! - сердито заявила девушка. - У меня свадьба через три дня, а ты позволяешь себе подобные вольности!
        - Подумаешь, фиктивная свадьба с ледяным принцем! - хохотнул Бас. - Пойдём со мной, и я покажу тебе, что такое настоящие чувства и взаимное притяжение… Хотя, кажется, ты и сама уже это ощущаешь…
        Ох уж эта белая кожа! Хорошо, что в темноте не видно, как то и дело её щеки превращаются в два наливных красных яблочка. А всё от того, что была в словах парня определённая доля правды. Что делать, если на улице было так холодно, а в его бессовестных объятиях очень даже тепло, тут хоть тресни.
        - У-хо-ди… - тихо прошептала Лея, отводя глаза.
        - Как скажешь. - кажется, этого парня нельзя было просто так вогнать в уныние. -Но ты всё же подумай, так ли тебе нужен этот бесчувственный болван Айсен. Или, может, подойдёт кто-то погорячее?
        С этими словами Бастиан вновь сиганул вниз, не прощаясь. Но на этот раз Лея оставалась спокойна, понимая, что с ним ничего не случится.
        Возвращаясь в свои покои, девушка наткнулась задумчивым взглядом на Алаю - в отличие от храпящего Барсика, тигрица даже не дремала.
        - Ты всё слышала, да? - догадалась Лея, понимая, чем ей это грозит.
        Алая хмыкнула.
        - И кого же из этих двоих предпочитает твоё сердце? Огонь и лёд, как символично..
        Лея прислушалась к себе. Но сомнений не было. Бастиан был горяч и дерзок. Но при одном воспоминании об улыбке Айсена внутри всё переполнялось волшебными ощущениями любви и счастья. Нет, она даже не сомневалась.
        - Айсен. - тихо произнесла она. - Я… выбираю его.
        Ей показалось или тигрица расстроилась? Тяжкий вздох тоже вызвал у Леи недоумение, ведь Алая была фамильяром матери принца и априори должна быть на его стороне?
        - Хорошо. - наконец произнесла она. - Тогда я должна тебе кое-что показать, чтобы ты окончательно уверилась в своём решении. Или изменила его. Ты готова, Лея? Только предупреждаю: тебе это вряд ли понравится.
        Девушка, предчувствуя неладное, всё же кивнула, соглашаясь. Во-первых, банальное любопытство ещё никуда не делось. А во-вторых ей стало интересно, что же ещё такого скрывают от неё обитатели Королевского замка. Но, возможно, это было очередной проверкой её совести на пригодность быть невестой Его Ледяного Высочества…
        Глава 6
        Алая вела Лею длинными тёмными коридорами, уводящими в подвалы замка - тигрица предупредила об этом заранее. Здесь воздух был затхлым, сырым и ещё более холодным, отчего девушка то и дело вздрагивала, зябко растирая замёрзшие плечи и ладони. Они спускались всё ниже и ниже, и вскоре настигли самых нижних ярусов Королевского замка. И места мрачнее Лея за свою жизнь не видела.
        Цепи, намертво прикреплённые к стенам, решётки, ржавые конструкции, напоминающие пыточные инструменты, наполовину вросшие в землю, освещались тусклыми факелами, огонь которых поддерживался не иначе как магией.
        Лея шла очень осторожно, боясь сделать очередной шаг и ненароком наступить на скелет или, не дай бог, какой-нибудь фрагмент тела. Ей вовсе не нравилось находиться здесь, но Алая ни за что не повела бы её на столь «увеселительную» прогулку, не будь на то действительно веской причины. И девушка, кажется, уже всё передумала, но так и не смогла найти её.
        Тигрица, мягко ступая своими огромными лапами, периодически поворачивала голову, чтобы убедиться, что Лея не исчезла, не убежала и не потерялась в катакомбах мрачных подвалов замка. Но на разговоры ни ту, ни другую не тянуло
        - Ещё немного, потерпи…
        А у Леи уже зуб на зуб не попадал. Всё-таки зима была не её временем года, хоть и безумно любила девушка в детстве сказки о Снежной королеве. А вот теперь ещё угораздило влюбиться в ледяного принца, просто одно к одному! Но было поздно жаловаться и пенять на судьбу. Да и, собственно, не очень хотелось.
        - Скажи хотя бы, куда мы идём? - выпуская облачко тёплого пара изо рта, попросила Лея.
        - Уже пришли. - безэмоционально сообщила тигрица. - Смотри.
        И пропустила девушку вперёд.
        Поначалу Лее показалась, что она попала в какой-то музей стеклянных фигур, выставленных в композиции, размещённые в хаотичном порядке по огромному пространству ледяного зала. Это было великолепное зрелище, столь утончённой работы девушке ранее наблюдать не доводилось.
        Вот женщина, прижав ладонь к груди, смотрела на небо, замерев в восхищении, другой рукой удерживая маленького ребёнка. Вот старик вёл под узды лошадь, что упиралась, но кто из них двоих был упрямее, тяжело было сказать. Вот ватага ребятни, замершая в движении, лица удивлены, возможно, напуганы. А один из мальчиков растянулся на животе перед остальным, вероятно, упав…
        Она ходила от фигуры к фигуре и поражалась красоте и точности исполнения. Их было так много, что, казалось, здесь собрано целое поселение, вернее, его ледяная копия, и было даже немного жутко от реалистичности ледяных копий…
        - Нравится? - спросила Алая, не удержавшись.
        - Очень. Но… Я не понимаю. Если это музей или как у вас называется подобная выставка работ, почему всё это спрятано от глаз людей? Понимаю, должна быть определённая температура для того, чтобы исключить на ледяные фигуры разрушающее воздействие, и всё же… Можно же как-то организовать это там, наверху?
        Тигрица смотрела на неё испытывающим взглядом.
        - Ты так и не поняла?
        Лея развела руки в стороны.
        - А что я должна была понять?
        Тигрица покачала головой, ожидая, что Лея сама догадается.
        Девушка вернулась к ледяным статуям. Они были восхитительны, точны до неприличия. Совершенны. Даже мелкие детали лица, такие как брови и ресницы, глаза, скулы, нос… Как вообще возможно было сотворить такое из льда? И кто же мастер?
        А озарение накрыло её внезапно. Айсен. Лея вспомнила его признание в том, ради чего его заключили в ледяную гробницу на долгие десять лет. Он погубил множество людей - заморозил, потеряв контроль над своей ледяной сущностью. Этим неведомым скульптором был он, но теперь Лея вздрагивала, покрываясь липким потом, осознавая, что когда-то эти фигуры изо льда были живыми людьми.
        Видя смятение на её лице, мудрая Алая начала пояснять.
        - Вижу, кое что Айсен всё же рассказал тебе. - начала она. - Да, все эти люди - жертвы нашего дорого принца. Вернее, те, кого нам удалось сохранить хотя бы в таком виде. Ведь, замораживая, Его Высочество обычно разбивал свои жертвы на тысячи осколков…
        Алая замолчала, а Лея почувствовала, что её сердце пропустило удар. Чудовище. Её принц, её будущий муж был самым настоящим чудовищем.
        Но ведь она знала это, не так ли? Нужно быть честной с собой. Айсен ничего не скрывал. Разве что поначалу. Но за это время она и успела к нему привязаться, прорости в него чувствами, срастись сердцем. Теперь поздно было что-либо менять или на кого-то пенять. Ведь Айс был её чудовищем. Единственным и любимым.
        - Алая. - позвала Лея, хотя тигрица и без того очень внимательно изучала её лицо, не отводя взгляда. - Это ничего не меняет. Я выбираю его…
        ***
        И вот, наконец, день свадебного торжества настал. Слишком быстро или медленно, Лея и сама понять не могла. Но уже стояла перед зеркалом в роскошном платье цвета небесной синевы, длинном, пышном, с тугим, но удобным корсетом и открытыми плечами. Подол свадебного туалета был украшен живыми розами, восходящими к атласному поясу и мерцал в утреннем свете тысячью маленьких звёзд, и на зрелище это невозможно было не любоваться.
        На вопрос девушки, почему платье не белое, ей, как иномирянке, охотно пояснили, что белое платье невеста надевает на вторую часть церемонии, а потому оно будет дожидаться её, как только брак признают законным.
        Лёгкая длинная фата, закреплённая на собранных в высокую причёску волосах, каскадом струилась по хрупким белым плечам, дополняя образ безупречной чистоты и невесомости. Лея не узнавала сама себя, потому как красавица в вечернем платье казалась ей самим совершенством, которым она себя никогда не считала.
        Надоедливые швеи, наконец, самоликвидировались, со всеми своими прибамбасами в виде ниток, иголок, ножниц и подобной ерунды, дав время невесте побыть одной. Ну, почти одной. Алая-то никуда не делась. А вот Барсика, как представителя мужского пола, отправили в свиту принца. Оказывается, по закону снежного королевства, все мужчины в этот день должны служить «поддержкой» Его Высочеству, даже хвостатые.
        Лея улыбнулась, представив, как Бастиан, словно фрейлина, выхаживает вокруг Айсена, пытаясь ему угодить. А тот с надменным видом высокомерно отвергает всякую помощь и капризно ёрничает.
        Ни того, ни другого девушка не видела с того самого момента, когда они встретились на балконе в её покоях. Видимо, мужчин и на пушечный выстрел не подпускали к дверям невесты принца или самих сторожили не менее щепетильно, чем её саму.
        Налюбовавшись собой, Лея подошла к окну, чтобы наблюдать, как практически всю территорию заполонили приглашённые из разных земель Снегории - те, кому уже не нашлось места в огромном Королевском замке. О нет, им не было скучно! Люди веселились вовсю, распевая весёлые песни и танцуя, жаря мясо в огромных передвижных жаровнях и запивая их различными напитками, а потому обиженных, Лея полагала, там не было.
        В дверь со стуком вбежала служанка, за которой следом шла сама королева Герда. Надо сказать, выглядела будущая свекровь не хуже самой невесты, красивая, нарядная, ухоженная, со своей приторной дружелюбной улыбкой, которой на самом деле вовсе не являлась.
        - Милая моя! - наигранно воскликнула она, лыбясь во все тридцать два. - Я вижу, ты достойна занять место супруги моего дорогого сына! Выглядишь прекрасно!
        - Спасибо. - сухо поблагодарила Лея. Сейчас ей можно было всё. Волнение невесты штука такая, списать на него под шумок можно было что угодно.
        - И, так как здесь, к сожалению, нет твоей матери… к Айсену тебя поведу я!
        Лея натянуто улыбнулась, раздосадованная подобной перспективой.
        - Это тоже такой обычай? - на всякий случай уточнила она.
        - Да. - Герда легонько подхватила её под руку. - И это такая честь для меня…
        Девушка едва осознала, что королева уже ведёт её к выходу. И запаниковала. Нет, не истерикой, но ступор напал на неё знатный. И если её сейчас начнут о чём-либо спрашивать, то она и двух слов не свяжет, так вдруг она напугалась предстоящей церемонии.
        - Ну же, смелее. - подначивала её Герда, буквально волоча за руку. - Это не так уж и страшно.
        А когда Лея оказалась в самом верху лестницы перед целыми сотнями разряженной публики, она едва не сиганула назад, и даже платье уже подобрала, чтобы не споткнуться ненароком. Но Герда с силой стянула пальцы на её руке, удерживая на месте. А сердце испуганной птицей забилось внутри, пытаясь разбить свою клетку. Но голос, донёсшийся откуда-то снизу, такой знакомый и родной, успокоил её в одну секунду, заставив перестать сопротивляться.
        - Лея!
        Она машинально повернула голову, чтобы встретиться с принцем взглядом. Айсен поднимался к ней вприпрыжку, торопливо и обеспокоенно, но девушка уже и не убегала, ожидая его.
        Боги, каким же красивым был её Айсен! В белом торжественном наряде, расшитом золотом мундире и облегающих брюках, высоких чёрных сапогах и весь такой аккуратный и причёсанный, словно модель из прошлого века в её настоящем мире!
        И как тут поверить, что она - простая девушка из другого мира, его невеста? Невеста ледяного принца Снегории…
        Но красивее всего была его счастливая улыбка. Он улыбался так широко, так искренне, и протягивал ей свою руку в белой перчатке, что Лее вообще расхотелось куда-то уходить. Она всецело всем хотела сейчас быть рядом со своим женихом, на этой липовой свадьбе, которая сейчас такой совсем не казалась, и не думать больше ни о чём.
        И вот самая красивая пара на земле показалась перед гостями, и зал замер. Даже музыка перестала играть, столь красивым было это зрелище: молодой принц с будущей женой, облачённые в свадебные наряды, держась за руки, дали в полной мере собой налюбоваться.
        А после раздались бурные аплодисменты, музыканты вернулись к своей работе, и Лея с Айсеном, переглянувшись и ещё раз улыбнувшись друг другу, помахали залу руками. И будущая принцесса, наконец, успокоилась.
        Она даже стала всматриваться в лица гостей, и очень скоро обнаружила среди них нахмуренного Бастиана. Он, подобно Айсену, был неузнаваем в роскошной одежде и с гладко зачёсанными обычно непослушными волосами, и не отрывал взгляда от неё, сверкая углями-глазами, от которых мурашки шли по коже. Но сегодня был не его день, ведь Лея, кроме как об Айсене, и помышлять ни о ком не могла. И она поспешно отвела свои глаза от греха подальше.
        В самом дальнем углу девушка обнаружила Его Величество Кая - он как всегда был отрешён и даже не пытался изобразить радость или веселье на своём лице. Интересно, что же всё-таки за таблетки подсовывает ему Герда, чтобы он всегда был в состоянии «полузомби»? С этим тоже нужно будет разобраться, сразу после свадьбы.
        В зал ввалилась толпа размалёванных девиц - пожаловали разбойницы! Айс и Лея, переглянувшись, захихикали как самые настоящие заговорщики - маленькая пакость удалась. Охрана сопротивлялась, но девушки махали перед их носом неподдельными приглашениями и развязано, сдабривая речь нецензурной бранью, рвались внутрь, ближе к молодым.
        Герда, всё ещё стоявшая за спиной, одарив Айсена недобрым взглядом, сердито поспешила на выручку охране
        А вот Франческа, не скрываясь, ревела на всеобщем обозрении, заливая слезами подол своего красивого фиолетового платья, и Лее даже сделалось её немного жаль. Ну не отдавать же ей теперь Айсена, когда, кажется, между ними уже всё налаживается? Может быть, и не отправит он её никуда после снятия проклятия. Иначе, зачем были нужны все эти поцелуи, подвиги с передвижением на балкон и ревность, если между ними не было даже ничтожной искорки взаимопритяжения?
        Но о грустном сейчас думать совсем не хотелось.
        Местный ведущий объявил о начале танцев, и Айсен, галантно, подхватив Лею за талию, тем самым подал пример всем остальным, и музыка закружила их в восхитительном вальсе, отрывая от земли, на которую, честно говоря, Лее возвращаться не хотелось.
        Принц был умелым партнёром, вёл изящно и смело, а Лея ещё раз мысленно возблагодарила школу танцев, которую она посещала с самого детства. Обожающих взглядов только прибывало, и вот все расступились, освобождая место для Его Высочества и его невесты, и все любовались только на них, их прекрасную пару, напоминающую волшебный цветок, который то раскрывался при отдалении партнёров, то вновь превращался в бутон, складывая нежные лепестки, когда они приближались друг к другу.
        - Айс… - шепнула при очередном таком сближении Лея. - Спасибо. Я счастлива…
        А принц только ещё шире улыбнулся и в глазах его засияли озорные искры. И в следующее приближение он шепнул ей на ухо:
        - Кажется, я тоже, Ледышка…
        И Лея, в радостном порыве, но подчиняясь законам танца, метнулась в сторону, и среди приглашённых увидела до боли знакомое лицо, мельком, совершенно случайно, но её будто молния пронзила. Она споткнулась, запнувшись, но Айсен подхватил её, мгновенно почувствовав состояние девушки:
        - Что случилось, Ледышка?
        А Лея, вцепившись в плечи жениха, уже вовсю высматривала среди толпы того, кого совершенно не ожидала увидеть на этом празднике.
        - Там был Иан. - тихо зашептала она. - Помнишь? Тот парень, который сделал мне предложение…
        - Но этого не может быть! - завёлся принц. - Может, ты обозналась?
        Лея завертела головой.
        - Мне не по себе, даже если это так…
        Кажется, её волнение передалось и принцу. Теперь они уже вдвоём вертели головой по сторонам, но Лея никого не находила, а Айсен просто не знал, как Иан выглядит.
        - Пора начинать церемонию! - немного нервно провозгласила Герда, видя некое замешательство молодых и не понимая его причины.
        Айсен и Лея, в сотый раз переглянувшись, решительно взяли себя в руки.
        Нужно было довести дело до конца.
        Глава 7
        Священник в длинном белом одеянии, с замысловатым головным узором на голове, что-то говорил, значимое и торжественное, но Лея не слушала, пропуская мимо ушей его слова, заметно нервничая. Как же ей хотелось сейчас, чтобы поскорее это закончилось, все разъехались по домам, а она осталась с Айсеном наедине - так казалось привычнее и спокойнее.
        Принц держал её за руку перед каким-то подобием алтаря - Лея не знала, как в Снегории он правильно назывался, и машинально кивала и отвечала «да» на все вопросы, которые задавал ей священнослужитель. Айсен примерно делал то же самое, только вид его был весьма серьёзен, а не испуганный, как у неё, но что она могла поделать? Ведь, сама того не желая, она предала Иана, и, возможно, так подсознание давило на неё самым пагубным образом, взывая к совести.
        Но ведь она на самом деле полюбила другого, просто до встречи с Его Вредным Высочеством Лея и не подозревала, что значит - любить.
        Но тут голос священника словно вытащил её из транса собственных мыслей. Вопрос был обращён к Айсену, но касался и её:
        - Согласен ли ты, мужчина, взять эту женщину рода людского в жёны?
        - Согласен. - Айс нежно улыбнулся одной только Лее.
        - Согласна ли ты, женщина, взять этого мужчину рода людского в мужья?
        Девушка на секунду призадумалась, но особо нервы будущему мужу трепать не стала.
        - Согласна…
        Но тут священник решил обратиться ещё и к третьей стороне, то есть ко всем приглашённым и хозяевам банкета сразу.
        - Есть ли среди вас те, кто выступает против данного союза перед богами и людьми и считает его незаконным?
        Сердце Леи неожиданно замерло. Во второй раз за этот день в огромном торжественном зале повисла кристальная тишина, и стало по-настоящему страшно. Первым делом взгляд невесты метнулся к всё ещё утирающей глаза носовым платком Франческе - та, может быть, и была рада помешать торжеству, но бдительная мамаша Герда стояла рядом, готовая в любую секунду заткнуть рот своей любимице.
        А вот Бастиан мялся рядом, так же готовый в любую секунду разрушить их свадебный обряд, но он тоже держался, хотя глаза его и горели оранжево- красным магическим свечением - тоже неспроста.
        И вроде как бы всё шло по плану, но тут произошло то, чего Лея так боялась увидеть - вперёд вышел Иан собственной персоной. Иан! Ей не померещилось.
        Вот только откуда он здесь взялся?!
        - Я против данного союза! - громко воскликнул он, и Айсен шагнул вперёд, не сумев сдержать возмущённого порыва. Но Лея крепко схватила его за руку, удерживая на месте.
        - По какому праву? - было видно, что священник не ожидал такого поворота событий, но спросить был обязан. - Ты вообще кто такой?
        Иан, неспешно выйдя в центр зала и встав прямо напротив Леи, зло усмехнулся. И девушка с трудом узнавала в нём того милого, обходительного, столь правильного парня, что так красиво ухаживал за ней несколько лет и даже сделал предложение руки и сердца. А теперь… Его будто подменили. На лице кроме злости не отражалось ни одной эмоции, взгляд словно нож, стальной и холодный, да ещё эта кривая усмешка…
        - Иан… как ты сюда попал? - тихо спросила она, с трудом подняв на него взгляд - лицо залила краска стыда.
        - Должно быть, так же, как и ты. - спокойно ответил он. И тут же продолжил. - Я жених этой девушки, а потому не могу допустить её свадьбы с другим человеком, даже если это сам принц Снегории.
        В толпе поднялся шум, но Лея, понадеявшись на Герду, вдруг поняла, что оттуда помощи можно не ждать - королева подобно толпе стола и смотрела на действо, разинувши рот, и вмешиваться не торопилась.
        - Это правда? - обратился священник к Лее, и толпа жадно ждала ответа.
        - Нет. - девушка собрала всю волю в кулак. - Иан делал мне предложение, в том, другом мире, откуда мы родом. Но я не успела на него ответить, а потому невестой ему не была.
        - Слышал? - тут же подключился Айсен, как всегда, не церемонясь. - А теперь вали отсюда, с тобой будет разговор позже.
        Кажется, все моментально успокоились, настроившись продолжать церемонию.
        Но мужчина, вновь усмехнувшись, никуда уходить не собирался.
        - И всё же я настаиваю. - произнёс он громко. - Лея пойдёт со мной.
        Кажется, для Айса это стало последней каплей. Он, резко развернувшись, подлетел к незваному гостю, схватив того за грудки.
        - Лея моя. - произнёс он отчётливо, чтобы не дай бог тот чего недослышал. - И ни тебе, никому другому я её отдавать не собираюсь!
        Но Иану хватило одного лёгкого удара, чтобы принц оказался за несколько метров от него, врезавшись в украшения зала и повалившись на пол. Лея вскрикнула, не сразу поняв, что происходит, а этот новый Иан уже наступал на неё, потянув руки к тонкой белой шее.
        И злая улыбка его не предвещала ничего хорошего.
        ***
        И тут началось настоящее паническое столпотворение!
        Гости, крича, разбегались в страхе, иные, замерев, наблюдали с открытыми ртами, не в силах сдвинуться с места, а резвая охрана уже пробивала себе путь сквозь метущуюся толпу, что напрочь отрезала все пути к принцу и его невесте.
        Барсик оказался первым. Едва подобравшись к своей несчастной хозяйке и её мучителю, он бесстрашно бросился на врага, сбивая его с ног. Лея тоже упала, зайдясь сумасшедшим кашлем, но Иан тут же вновь оказался на ногах, намереваясь закончить начатое.
        Огромный кот оказался ему слабой помехой. Одним ударом, точно так же, как и в случае с Айсеном, он отправил Барсика в нокаут, и Лея с ужасом осознала, что, возможно, навсегда потеряла верного друга и домашнего любимца.
        - Продолжим… - издевательски протянул Иан, и Лея, так и не сумев подняться, поползла от него, пятясь задом, по холодному полу, понимая, что ей уже никто не поможет.
        Но плитка под Ианом внезапно покрылась льдом, и он едва не поскользнулся, с трудом удержав равновесие. А из-под грудки сорванных украшений, атласных ярко-алых гобеленов поднимался ледяной монстр Айсен, весь покрытый инеем с головы до ног, наростами льда на коже, и с посиневших губ сорвалось злое проклятие, и в Хранителя полетел первый ледяной посыл смертельного холода.
        Он впечатался в Иана, оставив глубокий ледяной шрам на груди, но тот, лишь с досадой осмотрев его, бросился на Айсена, по ходу меняясь в размерах, разрастаясь на глазах, превращаясь в ещё более коварного монстра с каменными бицепсами, что показались из разорванной одежды на плечах.
        - Голем! - закричал кто-то, и в то же момент подоспела охрана, тыкая в огромное чудище своими копьями, казавшимися детскими игрушками по сравнению с великаном.
        Но это только разозлило Иана. Он как мощный Халк из известного фильма смёл за раз человек десять, раскидав их словно пешки по шахматной доске, на развороте отбросил ещё несколько, но тут вновь подоспел Айсен со своей ледяной атакой, и тогда Иан предпринял однозначно разумный для него ход. В один прыжок он оказался возле Леи, что так и не смогла выбраться из места потасовки, и сейчас была самым уязвимым звеном.
        Иан, резво для такой туши увернувшись, легко подхватил её, теперь имея в своём распоряжении весьма эффективный щит, и злорадно рассмеялся.
        - Я всё равно убью вас, жалкие людишки! - прогоготал он. - И начну с твоей невесты, Ваше Высочество!
        Айсен зарычал, а воздух затрещал от усилившегося мороза. Стены начали покрываться наледью, с потолка свешиваться сосульки. А глаза принца стали ярко-ультрамариновыми - было видно, он окончательно теряет контроль над собой. Но это придавало ему силы. Атака на монстра усиливалась, он теперь не боялся навредить девушке, в таком состоянии Айсену было всё равно, лишь бы уничтожить противника, посмевшего поднять на него руку.
        Лея поняла, что пропала. Если её не грохнет бывший, то уж настоящий точно сумеет, и она уже мысленно попрощалась с жизнью, перестав вскрикивать каждый раз, когда голем-Иан перемещался, уворачиваясь от очередной атаки ледяного принца.
        Похоже, этот сумасшедший Халк только разогревался. Возможно, ему было скучно даже с таким противником, как Айсен, а потому он решил поиграть с ней в баскетбол, подбрасывая девушку в воздух, и она могла просто упасть в любой момент и разбиться. Но кого это сейчас волновало…
        Звон разбивающегося стекла на секунду отвлёк всех от завлекательной игры «убей Лею», и осколки цветных витражей осыпались на головы противников разноцветным дождём. Лея, измученная и смирившаяся с судьбой, всё же нашла в себе с илы удивиться: это был настоящий огнедышащий дракон, дыхнувший на сражавшихся всей силой своих немалых лёгких, от чего Айс резво так откатился в сторону, а Иан громко зарычал.
        Дракон приближался - огонь был всего лишь отвлекающим манёвром, и вот, «игрушка Лея» внезапно ощутила, что сменила хозяина. Когтистые лапы прочно удерживали её порядком натерпевшееся тело, а пол стремительно удалялся от глаз, а после они покинули замок, и вот прекрасные небеса уже маячили перед её взором, и девушка понимала, что вот-вот лишиться чувств.
        Это было даже очень хорошо, потому что быть съеденной драконом в сознании ей бы вряд ли приглянулось. А так, в бессознательном состоянии, хотя бы будет не больно...
        ***
        Бой на какой-то миг прекратился, оба противника безмолвно уставились на брешь в разбитом куполе замка, в которой виднелся быстро удаляющийся дракон с зажатой в лапах Леей. А после голем пронзительно закричал, ослеплённый яростью потери своей добычи, и бросился на Айсена, чтобы выместить на нём всю свою злость. Но принц как никогда был сейчас хладнокровен - в прямом смысле слова тоже. Он легко ответил на гневный выпад Иана, выставив вперёд обе ладони, по которым уже пробирался магический холод, превратившийся в результате в невидимый, но весьма ощутимый снаряд.
        Голем вновь закричал, на этот раз от боли. Гнев делал его слепым и недальновидным, слишком уязвимым для точных ударов ледяного принца. И тот не брезговал этим пользоваться, раз за разом швыряя в каменное чудовище свои магические посылы.
        Но сдаваться голем не был намерен. Резво, как обезьяна, он очутился на лестнице, затем переместился на белоснежные перила, с них с одного прыжка оказался на одной из свисающих с потолка люстр.
        А потом он бросился на Айсена, сбивая его с ног. Рукопашная продолжалась не без помощи магии, сейчас принц не чувствовал боли, только холодную и расчётливую ненависть, и бил противника на поражение, хоть тот и превосходил его сейчас в размерах раза в три.
        Неуклюжий голем рычал и пытался нападать, но в результате всегда получал отпор и чаще защищался. Он не уставал, но Айсену это порядком надоело, и в какой-то момент он вытянул руку вперёд - она затрещала от жуткого мороза, превращаясь в чистый лёд до прозрачного состояния. Принц довольно осмотрел её, словно любуясь, а после размахнулся и ударил нападающего Хранителя кулаком в грудь, пробив камень насквозь.
        Иан замер - такой дикой боли испытывать ему ещё не доводилось. Мороз побежал по его каменным жилам, парализуя тело. Полоски льда змеями расползались, ломая изнутри, и вдруг, вздрогнув, голем осыпался на пол кусками камня, тем самым прекратив своё бренное существование в этом мире. С Хранителем было покончено.
        А Айсен стоял всё так же, не опуская своей руки, немилосердно пронзившей каменное сердце голема. В его ультрамариновых глазах полыхала ненависть, нет, он ещё не готов был прекращать этот бой и требовал продолжения! С новым противником или целой сотней противников - сейчас он жаждал убивать, крушить, замораживать всех подряд. О, эта истинная свобода! Зачем ему нужно было избавляться от проклятия?! Ведь проклятие - это та, другая жизнь, лишённая этой силы, магии, что делала его почти что неуязвимым! А так он был силён. Его уважали и боялись. И только один человек был способен лишить его этой силы - Лея, его невеста. И если она представляла угрозу, от неё следовало избавиться…
        Что-то глубоко внутри воспротивилось этой мысли. Айсен не до конца понимал, что именно, но жажда заглушить это чувство любыми средствами, показалась сейчас самым необходимым желанием.
        Или всё же он ошибался? «Убить Лею» - навязчиво повторял один внутренний голос, но второй отчаянно сопротивлялся.
        «Спасти Лею» - ведь она попала в лапы к дракону.
        Эта двойственность чувств раздражала, и Айсен, уйдя глубоко в себя, не заметил, как к нему начали прокрадываться люди, среди которых была его мать и несколько придворных магов.
        Заклятие прогремело неожиданно, заложив уши. Айсен дёрнулся, будто его ударило током, пытаясь сопротивляться, но речитатив сразу нескольких голосов оказался сильнее. Принц, не устояв, упал на колени, пытаясь закрыть уши руками, но слова всё равно долетали до его сознания, ослабляя, лишая его воли. С трудом повернув голову, он заглянул прямо в лицо Герде - та была напугана и встревожена, но ни капли сострадания на её лице даже не намечалось.
        - Мама… - прошептал из последних сил он, но королева лишь нервозно поджала губы.
        - Так будет лучше, сын мой. - Её холодный голос причинил боли больше, чем заклинание всех магов вместе взятых. - Раз твоей спасительницы больше нет, тебе придётся опять уснуть…
        Глава 8
        А очнулась Лея в раю. Ну, это она так решила, потому как было тепло, светло, где-то журчала вода и на разные диковинные голоса пели птицы.
        Вот только лежать было не совсем удобно, жёстко. И тело болело как после…
        Чёрт! Она резко вскочила, вспомнив всё, что произошло.
        Иана, оказавшегося совсем не тем, за кого он себя выдавал. «Заледеневшего» Айсена, вторая сущность которого всё-таки смогла выбраться наружу. Барсика, так самоотверженно её защищающего. И дракона, что унёс её в своих когтистых лапах подальше от места сражения.
        Да, дракона…
        - Ладно. - вслух произнесла она, пытаясь успокоиться. - Нужно для начала выяснить, где я нахожусь.
        Ласковое солнце пробивалось сквозь щели в каменных стенах грота, и откуда-то веяло сладким ароматом фруктовых деревьев и морем. Холодно не было, значит, Лея сейчас находилась далеко от Снегории. Её изрядно испачканное и помятое свадебное платье когда-то небесно-голубого цвета, сейчас более походило на одежду какой-нибудь нищенки, и стало даже обидно, что свадьба с Айсеном не удалась.
        А ведь так хорошо всё начиналось.
        Выход из пещеры тоже имелся - большой, широкий, и, кажется, его никто не охранял. Поэтому девушка уверенно отправилась к нему, посмотреть, что же находится за пределами этого грота. Но, сразу на выходе завидев надвигающуюся на неё фигуру, Лея от неожиданности взвизгнула и отпрянула назад.
        - Лея, это я!
        Бастиан. От сердца отлегло не сразу. Но что он здесь делает? Раздетый по пояс, словно дразнит её своей притягивающей взгляд мускулатурой, прокаченным прессом, сильными руками. Вместо привычного костюма - свободные штаны из лёгкого материала бежевого цвета, на ногах - сандалии. Робинзон Крузо на максималках.
        - Бас… что всё это значит? Где дракон? И что мы тут делаем?
        Только сейчас девушка заметила, что парень держит в руках тарелку мелко порезанных фруктов и глиняный сосуд с водой. Кажется, неожиданное столкновение с Леей его тоже слегка выбило из колеи.
        - Ну? Чего молчишь? - потребовала девушка ответа, теряя терпение.
        - Ты так ничего и не поняла, да?
        Бастиан, казалось, растерялся ещё больше. А Лея наконец-то запустила мыслительный процесс в мозгу.
        - Постой, хочешь сказать, что ты и есть тот самый дракон?!
        Бас широко улыбнулся.
        - Я думал, ты давно догадалась…
        - О, неееет…
        Вот только огнедышащих не хватало на её бедную голову!
        - Немедленно отнеси меня обратно! Там Айс, он…
        - Ни за что! - воскликнул Огненный, но тут же сбавил обороты. - Прости, Лея, но я не могу.
        - Но почему?! - девушка не улавливала логики. - Айсен в беде! И Барсик, и все остальные…
        -Тебе им не помочь. Я знаю, что ты сейчас злишься на меня, но ты должна кое-что узнать. Вернее, кое-кого выслушать. Всё очень серьёзно, Лея! Прошу, просто поверь…
        - Да как же я могу тебе верить?! - совершенно вышла из себя девушка. - Похоже, ты только и делал, что обманывал меня! Всех! Врун! Лжец! Пройдоха! Ты ведь соврал и принцу тоже - когда он спрашивал про твой род. Ты назвал чужую фамилию. А может, и имя тоже не твоё?!
        - Моё. - обиженно заверил её Бастиан. - Это было нужно для дела. Пожалуйста, Лея. Ты могла погибнуть.
        - Так. - вновь попыталась успокоиться невеста принца. - Давай уже того, кого я должна выслушать, и покончим с этим. Потому что как только я сделаю это, ты отнесёшь меня обратно, к моему жениху!
        Бас, глядя на неё исподлобья, долго не решался на ответ.
        - Если только она позволит…
        - Она? - переспросила Лея.
        - Да. Моя госпожа. Элеонора. - сухо подтвердил Бастиан.
        - И когда же ждать её, твою госпожу?!
        Лея поймала себя на мысли, что ревнует. Кого? Бастиана?! Нет-нет-нет. Это уже слишком…
        - Как только ты успокоишься ровно настолько, чтобы услышать её слова без фильтра обиды и предвзятости. А пока здесь, с тобой, побуду я. Кстати, это мой настоящий дом, так что, располагайся, будто он твой. Я не шутил по поводу своей симпатии, и до сих пор смею надеяться, что смогу отвоевать твоё сердце у ледяного принца Айсена чего бы мне это не стоило…
        Лея хмыкнула. А этот дракон не промах. Вот только вряд ли у него получится хотя бы даже произвести на неё впечатление - свободных мест в её сердце, кажется, уже не осталось. Всё оно целиком и полностью принадлежало тому, кто, возможно, в эту самую минуту рушил родной замок и убивал ни в чём не повинных людей.
        А, может быть, его уже не стало с тяжёлой подачи Иана-голема…
        Вот только думать об этом совершенно уж не хотелось.
        А потому, пожалуй, стоило отвлечься на Бастиана.
        ***
        Оранжевое яблоко закатного солнца клонило за горизонт, разливаясь медной лавой по гладкой и манящей своим спокойствием поверхности казавшегося бесконечным моря, на которое вот уже не один час любовалась Лея. Ей было хорошо и спокойно вопреки всему, и даже мысли об Айсене, Барсике и всех остальных приняли философскую направленность и достаточно оптимистичный подход к ситуации. Девушка вдруг осознала, что не стоит хоронить всех раньше времени, ведь она попросту не знает, что случилось дальше, после её вынужденного ухода, а потому стоило надеяться на лучшее.
        Тёплый песок приятно грел тело и ладони, она даже смогла расслабиться и насладится новыми ощущениями, ведь после вечного холода Снегории это место поистине казалось настоящим раем. Бастиан, всё это время был рядом, но старался держаться на расстоянии. Он наблюдал за ней, своей пленницей - а Лея считала именно так, хотя понимал, что деваться ей некуда. Разве что, утопиться в этом море. Но кто добровольно будет топиться в раю?
        Наконец, Бас осмелился приблизиться, держа в руках две самодельные деревянные тарелки, полные жареного мяса, запах которого, разливаясь по острову, уже изрядно обеспокоил ноздри и желудок девушки. Фрукты фруктами, но вот от настоящей мясной пищи Лея никогда не отказывалась, искренне сочувствуя веганам, ведь те не способны были оценить, насколько вкусна может быть эта пища. Парень улыбнулся, жестом приглашая к трапезе, и девушка не могла уже злиться, с жадностью набросившись на сочные кусочки мяса, поджаренные со всех сторон.
        
        - Ещё бы белого вина пятнадцатилетней выдержки, и было бы совсем идеально… - улыбнулась Лея, пошутив.
        Но Бас, усмехнувшись на её слова, пошарил в песке рукой, извлекая на свет божий запечатанную бутылку.
        - Как раз берёг на такой случай. - пояснил он, выдёргивая деревянную пробку и протягивая бутыль Лее. - Знал, что когда-нибудь пригодится. Извини, но фужеров у меня нет.
        Девушка приняла её, отхлебнув прямо из горлышка.
        Вино оказалось терпким, полусладким, отдающим вкусом неизвестных Лее ягод. Как раз подходящее - не слишком крепкое, но для снятия усталости и стресса самое то.
        Бастиан тоже сделал глоток, возвращая сосуд своей «пленнице».
        - Это вино очень популярно среди знати Снегории. - вдруг пояснил он. - Оно носит название «Кровь дракона», потому как распаляет жар в венах и заставляет сердце гореть.
        - Надеюсь, не в прямом смысле? - улыбнулась Лея. Голова уже приятно кружилась, а в груди и правда поднимался неведомый до этого момента жар.
        Бастиан, сверкнув огненными глазами, вдруг протянул девушке открытую ладонь, на которой тут же появились языки пламени. Девушка завороженно смотрела на это зрелище, а дракон довольно наблюдал за ней, незаметно пододвигаясь всё ближе. От этого становилось ещё жарче - от огня ли, или от его близкого присутствия, дополненного вином, но чтобы окончательно не потерять голову в этом раю, Лея вдруг попросила:
        - Расскажи мне.
        Бас поднял на неё удивлённый взгляд.
        - О чём?
        - О том, что произошло на нашей с Айсеном свадьбе. И почему мой бывший парень из другого мира вдруг оказался каменным монстром, пожелавшим меня убить? И обо всём другом тоже…
        Бастиан, не желая отвечать, устремился взглядом к морю, сделав вид, что пристально его изучает. А он был красив, этот дракон, и Лея залюбовалась его точёным профилем, прямым носом и тёмными волосами, что легонько покачивал лёгкий прибрежный бриз.
        - Она просила меня ничего тебе не рассказывать, до поры, до времени. - наконец признался Бастиан. - Потому что должна рассказать сама. Объяснить. И да, я должен был выкрасть тебя со свадьбы, именно для этого я там и появился - а уж точно не для того, смотреть, как Его Высочество уводит понравившуюся мне девушку…
        Лея закусила губу, чтобы не улыбнуться.
        - Но ты же меня тогда не знал. Значит, должен был выкрасть с какой-то другой целью? - догадалась она.
        - Да. Как только бы вы стали мужем и женой, и ты помогла снять ему проклятие, я бы всё равно унёс тебя оттуда. Чтобы помочь…
        Он остановился.
        - Всё, больше ни слова.
        Но Лея уже хмурила брови.
        - Но почему?!
        - Это не моя тайна. Госпожа уже в пути, скоро она прибудет и всё расскажет тебе сама.
        - Откуда ты знаешь? - девушка нервничала, почему-то опасаясь предстоящей встречи. - Может быть, её ещё неделю не будет…
        - У драконов отличный нюх. - усмехнулся Бас. - Я уже чую её запах. Потерпи ещё совсем немного, и ты получишь ответы на свои вопросы. Прошу, наберись терпения.
        Лея тяжко вздохнула. Хорошо говорить - наберись терпения. Гораздо сложнее это сделать.
        Но ведь выбора не было, так ведь?
        Глава 9
        Море, наползающее на берег, играло всеми оттенками белого и голубого, шипя, рисовало пеной причудливые узоры, которые тут же стирало своими захапистыми лапами. Пытаясь ухватить гладкий, давно утрамбованный песок, в бессилии своём отползало назад, чтобы с новыми силами вновь повторять свои бесконечные попытки выбраться на сушу...
        Лея честно пыталась уснуть в эту ночь, но у неё ничего не получалось. Мысли то и дело возвращали её к Айсену, их бою с Ианом, и к тому, что, возможно, произошло после её исчезновения.
        Бастиан, конечно же, был рядом, добросовестно исполняя роль няньки-надсмотрщика, но Лея краем глаза подмечала, что он то и дело поглядывает на небо - наверное, драконам, как и птицам, жизни без него не было. И не терпелось полетать.
        Но девушка не предлагала ему сделать это. Во-первых, Бас мог подумать, что она попытается сбежать в его отсутствие. А во-вторых, раз уж она страдала по его вине, пусть он тоже страдает по её. Хотя страдальцем он совсем не выглядел.
        А ещё Бастиан периодически посматривал на Лею, словно ожидал каждый раз увидеть в её взгляде что-то такое, после чего можно будет сорваться с места и набросится на неё с поцелуем. Жар так и кипел внутри, но девушка была задумчива и холодна, молчалива, и ему приходилось снова смотреть на небо, моля его о чуде.
        А когда на мистически чернеющем небосводе, словно веснушки на лице девчонки весной, высыпали звёзды и они вдоволь налюбовались ночным морем, Бастиан ненавязчиво предложил Лее отправиться спать, и спорить она не стала.
        Но так и не уснула, ворочаясь с бока на бок на подстилке из ароматной свежей травы, что принёс сюда заботливый парень. А потому, устав отлёживать бока, она поднялась и пошла к морю.
        Бас к тому моменту уже крепко спал, но едва Лея шагнула за импровизированный порог жилища-грота, он торопливо поднялся, чтобы последовать за ней.
        Они молчали. Просто смотрели на яркие звёзды, что стали ещё заметнее на синем полотнище неба с приходом ночи. Слушали море, довольно урчащее, с хищным шипением покоряющее берег. И каждый думал о своём. Наверное…
        - Любишь их? - вдруг спросил Бастиан, и Лея не сразу поняла, что он имеет ввиду. А после проследила траекторию его взгляда - ну, конечно же, дракон говорил о ночных светилах, шикарном украшении наступившего времени суток.
        - Да, конечно. - ответила девушка. - Разве их можно не любить?
        Ответом ей была тёплая улыбка Бастиана. Наверное, он думал о том же.
        - Какие они? Звёзды в том мире, где ты выросла…
        - Такие же. Холодные, далёкие и прекрасные. А ты, любишь звёзды?
        - Да. - кажется, этот разговор поднимал Бастиану настроение. - Но я люблю их рассматривать с чуть более близкого расстояния.
        - Как это? - удивилась девушка, не сразу поняв подвох.
        - Хочешь, покажу? …
        Глаза парня таинственно сверкали красноватыми угольками и были не менее удивительны, чем те самые звёзды, о которых они сейчас говорили.
        - Давай! - вырвалось у Леи, прежде чем она сообразила, что это значит.
        Но Бас ухватился за её ответ сразу же. Выпрямившись во весь рост, он воздел руки к небу, словно прося его благословления, и начал превращаться в дракона, увеличиваясь в размерах, изменяясь настолько, что девушка и представить себе не могла. Шея вытянулась, ноги изогнулись в коленях, руки перевоплотились в огромные кожистые крылья, а всё тело покрыла блестящая чешуя, похожая на золотые монеты величиной в ладонь. И только глаза, отдающие красным золотом, остались прежними.
        Завороженная этим зрелищем, Лея долго не могла прийти в себя, и Бастиан дал ей время рассмотреть свой новый облик в подробностях. А после склонился перед ней, предлагая взобраться на спину.
        Девушке было страшно, но отказываться от такой возможности она не хотела. Кое-как взобравшись на спину дракона, она постаралась покрепче уцепиться за выступы брони на его хребте руками, и посильнее прижалась ногами к его телу. Зажмурила глаза, понимая, что тот приготовился к полёту и вот-вот взлетит, а рискнула открыть их лишь, когда почувствовала, что они набрали приличную высоту.
        Сердце давно колошматило где-то в области пяток. Но от лицезрения такой красоты с высоты птичьего полёта она никогда раньше не была в неповторимом, просто непередаваемом восторге! Да, ей доводилось летать на самолёте, но смотреть в окно иллюминатора не то, что ощущать живые потоки холодного воздуха, что развевает твои волосы. Знать, что вот это всё пространство вокруг тебя - небо, настоящее, живое, и ты сейчас являешься его частью, хрупкой и уязвимой, но зато полноправной.
        И звёзды. Бастиан знал, чем подкупить её сердце, ведь раньше она даже мечтать не могла хоть на дюйм приблизиться к ним. А сейчас она скользила по небу на спине огромного дракона, и любовалась ими, чуть-чуть возросшими в размерах, но даже столь ничтожная толика волшебства наполняла её душу необычайной радостью, как будто все мечты детства взяли и в одночасье сбылись. И всё благодаря этому «огненному мальчику».
        Дракон скользил плавно и очень осторожно, и кроме прохладного ветра, обдувавшего её плечи, другого дискомфорта Лея не испытывала. Они провели в небе остатки ночи, не заметив, как подкрался рассвет. И в лучах восходящего солнца стало очевидно, что внизу их уже ждут.
        А значит, пришло время спуститься с небес на грешную землю.
        ***
        Уже приближаясь к земле на мерно парящем Бастиане в ипостаси дракона, Лея увидела её, эту женщину небывалой красоты, терпеливо ожидавшую их внизу и встречавшую её, незнакомку, тёплой и доброй улыбкой. Она была прекрасна словно сама весна - высокая, статная, со светлой кожей и контрастирующей с ней длинными тёмными волосами, блестящими и густыми, будто только сошла с экрана телевизора из рекламы какого-нибудь суперского шампуня.
        Глаза её, глубокого синего цвета, смотрелись холодными льдинками на красивом лице с правильными чертами, и на вид ей было чуть больше, чем самой Лее, но девушка знала: это обманчивое чувство. Потому что во всём облике красавицы-брюнетки, её несомненном достоинстве, выражающемся во взгляде, позе, движении женщины, читалась мудрость не двух и даже не трёх десятков лет.
        Одета женщина была в лёгкое летнее платье белого цвета с крупными красными цветами, что добавляло всему её облику жизнерадостности и яркости. Такая лёгкая, воздушная и в то же время величественная, она напоминала богиню из древнегреческих мифов. Но была при этом из плоти и крови, как и все присутствующие на этом острове.
        - Госпожа! - радостно воскликнул Бастиан, успевший уже перевоплотиться обратно в человека. - Как я рад вас видеть!
        Он резво подбежал к распахнувшей объятия красавице, которая тут же обняла его, ласково погладив по голове. «Ну нет, между ними точно нет любовной связи» - определила Лея, всё это время наблюдающая за этими двумя. И в душе довольно отлегло, хотя девушка и была уверена, что любит Айсена. Но вот внимание Баса ей очень даже льстило, хоть это и было эгоистично.
        - Здравствуй, Лиэлея. - Первой поздоровалась женщина, подходя ближе к слегка смутившейся девушке - чьим это именем она её назвала?
        - Моё имя Лея. - без обиды, даже слегка робко, поправила её она. На что госпожа улыбнулась только шире.
        - Понимаю. Твоё истинное имя было сокрыто от тебя, но… Это долгий и трудный разговор. Поэтому позволь представиться. Меня зовут Элеонора, я и есть та самая Снежная Королева, которой тебя так все пугали…
        - Снежная Королева? - вытаращила глаза девушка. - Но…
        - Я же говорю: разговор будет долгим. - Элеонора взяла её за руку, очень осторожно, ненавязчиво. - Бастиан, мальчик мой, будь добр… Приготовь нам с Леей чего-нибудь на завтрак.
        И дракон послушно кивнув, удалился.
        А Снежная Королева повела девушку на берег, но с другой стороны грота, где ей ещё не доводилось бывать. Там, на берегу моря, был тоже потрясающий вид, только ещё дополненный двумя удобными деревянными креслами и столиком между ними. Как раз удобно принимать и пищу и разговаривать.
        - Постарайся выслушать меня до конца, хорошо, Лея? - попросила её женщина, и не было в этой просьбе ни нажима, ни требования, что очень располагало.
        И девушка согласно кивнула.
        - Начнём, пожалуй, с главного. - проговорила Элеонора. - Как ты уже, наверное, поняла, родом ты из этого мира - Снегории. Ты родилась здесь, и я очень бы хотела сказать, что и выросла. Но мы обе знаем, что это не так.
        Женщина печально опустила глаза, ожидая реакцию девушки.
        - Но… как?! - воскликнула Лея. Глаза её заметно округлились. - Это просто невозможно!
        Элеонора улыбнулась.
        - В нашем мире возможно всё. Но, пожалуй, я начала всё же не с того. Я хотела бы рассказать тебе нашу историю - меня и настоящего короля Снегории, Кая. Уверена, Герда преподнесла тебе эту историю совсем под другим соусом…
        Лея нахмурилась. Версию Герды она действительно знала. Но неплохо было бы выслушать обе стороны. А вдруг чего нового узнает.
        - Готова? - глаза Элеоноры полыхнули слабым светом - видимо, она волновалась.
        - Готова. - подтвердила Лея, кивнув. - Я вся во внимании…
        ***
        Сегодня было холодно как никогда. Стояла такая стужа, что даже птицы не рисковали покидать свои гнёзда, а звери готовы были мириться с голодом, лишь бы не покидать свои норы, ибо вероятность погибнуть от холода была слишком велика. Мир звенел кристальной морозной тишиной, и в нём сейчас было так непривычно без обычных звуков, всё время сопровождавших её прогулки по Волшебному лесу.
        Но молодая королева всё равно была весела. Мороз не заботил её, она его попросту не ощущала, хоть и носила лёгкую шубку и тёплый головной убор. Скорее это была дань роду людскому, чтобы не шибко отличаться от людей, хоть и жила она одна в огромном хрустальном замке, спрятанном от глаз в горах Снегории.
        Лео жила совершенно одна, сколько себя помнила. И королевой её считали птицы да звери, ведь других подданных у неё просто не было, и слышала она от них, её верных друзей, что люди её боятся и какие только гнусные слухи не распускают о девушке, живущей далеко в горах.
        Люди называли её ведьмой, потому что ей была подвластна магия льда и холода. Люди утверждали, что у юной королевы ледяное сердце. Но это было не так. Да, она могла повелевать стужей, зима была её стихией, а холод лучшим другом. И всё же сердце её было горячим, оно умело любить, а, значит, все эти слухи были не больше чем враньём.
        К тому же, Элеоноре было всё равно, что о ней думают люди. Ведь главной её заботой были и оставались дикие звери и птицы.
        Вот и сегодня, узнав, что в Волшебный лес пришёл мороз, какого не было уже много десятилетий, она собрала обоз с пропитанием, чтобы помочь им пережить этот холод. Для королевы это было не больше, чем увеселительная прогулка, ведь холод был ей не страшен. И если она могла хоть чем-то помочь…
        Насыпав в плошки зёрен и развесив по ветвям нити с салом, разложив мясную снедь и сено под разными деревьями, Элеонора всё дальше заходила вглубь леса, не уставая удивляться красоте окружающего её мира, природе, что казалась юной королеве истинным волшебством. И вдруг, в этой хрустальной, белоснежной тишине, ей послышался звук, похожий на стон, и Лео замерла, прислушиваясь, не показалось ли ей.
        Но тут она увидела его…
        Молодой, одетый в добротные меха, мужчина лежал на снегу, по которому вдаль тянулся кровавый след, уходящий вглубь леса. Он был совершенно один, безоружен и беспомощен, ранен и, похоже, обречён на смерть. И не вмешиваться бы юной королеве в роковую судьбу этого несчастного, но…
        Девушка так поступить не могла. Что бы про неё не говорили люди, она не была бесчувственным чудовищем, а значит, обязана была помочь.
        Мужчина был без сознания, и Лео призвала все свои силы, чтобы дотащить волоком несчастного до обоза. Ледяные лошадки, что были созданы её магией, уже заждались своей хозяйки, но при появлении девушки недовольно зафыркали, почуяв чужака.
        - Потерпите, милые! Он в беде!
        Королева водрузила несчастного на обоз, укрыв одеялами, что укрывали сначала снедь для животных, и велела лошадкам мчать во весь опор - время было на исходе.
        В её замке было тепло и уютно, хотя Элеонора и редко разводила камин. Теплоту, в которой нуждались её домашние любимцы обеспечивала магия. Но сейчас ей требовалось больше тепла, и она, уложив мужчину на толстую шкуру прямо перед камином, разожгла огонь и подбросила побольше дров. А после занялась его раной.
        Она оказалась не такой уж глубокой, скорее, более неприятной. Кожа была вспорота от щиколотки до колена - вероятно, от более сильного повреждения мужчину спасли высокие добротные сапоги из грубой кожи. Как он смог получить её, Лео не знала. Возможно, попал в чей-то хитроумный капкан, это уже было не важно.
        Мужчина то и дело стонал, не приходя в себя, но его беспамятство было сейчас лучшим вариантом - боль так было переносить гораздо легче. И пока Элеонора обрабатывала и зашивала рану, он не очнулся…
        Глаза Элеоноры стали совсем тёмными, как грозовое небо в июле, она была настолько поглощена своими воспоминаниями, что, кажется, немного забылась.
        - Но потом-то он… ожил? - осторожно спросила Лея, ненавязчиво выдёргивая Снежную Королеву из пучины собственных мыслей.
        - Да, конечно. - грустно ответила женщина. - Кай пришёл в себя тем же вечером, но был очень слаб и обессилен. Он попросил воды, но ничего не стал есть. А потом проспал всю оставшуюся ночь как убитый. Зато утром ему стало гораздо лучше.
        - Что же с ним всё-таки произошло?
        - Он не вдавался в подробности. - вздохнула Элеонора. - Сказал только, что, понадеявшись на своё знание Волшебного леса, принц далеко ушёл от своих в погоне за зверем. Но в результате зверя он не поймал и заблудился, пробыв в лесу достаточно времени, чтобы рана начала неимоверно болеть, а он сам замёрз. По правде говоря, он был обречён.
        - И если бы Вы его не нашли…
        - Да. - оживилась Элеонора. - Он сказал точно так же. И был непомерно благодарен мне за спасение, хотя я ничего такого особенного для него и не сделала. Кай ещё хромал, его рана зажила не сразу, и он не торопился в дорогу. Признаюсь, я тоже не хотела, чтобы он так скоро покинул меня. Оказывается, я столько потеряла, не общаясь ни с кем, кроме своих животных - принц оказался интересным собеседником. И целыми днями напролёт он рассказывал мне о себе, своей жизни, порядках его Королевства и даже о ней, Герде, девочке, что выросла вместе с ним…
        Я привязалась к нему, сама не понимая, зачем. Ведь ему суждено было уйти, его там ждала родня, Королевство и… любимая. Но и Кай мрачнел день ото дня, понимая, что расставание неизбежно. Нога его подживала, а он словно опять хотел заболеть, лишь не покидать мой Хрустальный замок.
        - Так он остался с Вами по своей воле? - почему-то Лея была совсем не удивлена. Сравнивая сейчас Герду и Элеонору, она начала понимать, что к чему.
        Снежная Королева улыбнулась.
        - Всё началось с его признания вечером, накануне того дня, когда я думала, что потеряю его. Он подошёл ко мне, притянув к себе за талию, а после заправив волосы мне за спину. Его поцелуй был неожиданным и самым желанным подарком для меня, ведь я даже мечтать не могла… А после он сказал, что любит меня, и ни за что никогда не оставит. Даже ради Королевства и своих родителей. Даже ради неё, Герды, девочки, что выросла вместе с ним…
        Глава 10
        Пламя бросало длинные тени на тела, что не уставали наслаждаться друг другом, упиваясь блаженством и любовью. И даже после того, как дрова в камине прогорели, и от них остались только тлеющие угли, они не спешили отрываться друг от друга. Месяцы, проведённые вместе, не охладили их пыл, они всё так же жаждали друг друга, и даже больше. Их притяжение было взаимным, и, казалось, ничто уже не способно разрушить эту связь.
        Кай смотрел на неё, свою Лео, как на богиню. Он нежно касался её рукой, проводя ладонью от шею к груди, поглаживал спину, и словно не верил, что она принадлежит ему, только ему. Девушки красивее он не встречал, но сейчас её внешняя красота была лишь приятным дополнением к душе Снежной Королевы - да, он полюбил её всем сердцем, и теперь не мог помыслить даже дня жизни без неё. И хотя Элеонора уговаривала его навестить родных, чтобы хотя бы сообщить им, о том, что он жив и здоров, Кай знал: покоя они ему не дадут. И лучше уж похоронят его заочно с почестями, чем узнают о нём хоть толику правды.
        Зарывшись носом в её тёмные как смоль волосы, принц втянул их аромат, привлекая девушку к себе ещё ближе.
        - Любимая…- протянул он, наслаждаясь мгновением.
        Но Лео вдруг отстранилась.
        - Я должна тебе кое что рассказать. - улыбаясь, сказала она, и в её красивых льдистых глазах заплясали огоньки нежности.- У нас будет малыш. Я уже чувствую его. Потрогай…
        С этими словами она взяла руку Кая и положила себе на живот.
        - Чувствуешь?
        А принц чувствовал, что сейчас взорвётся от переполняющих его чувств и эмоций. Ребёнок… У них будет ребёнок!
        - Ты рад?!
        Кажется, она и так всё понимала, но девушке очень хотелось услышать это от любимого мужчины.
        - Рад ли я?! - он вскочил на ноги, увлекая её за собой, и закружил, как пушинку. - Я счастлив, Лео!!! Я просто счастлив…
        Они засмеялись, едва не задыхаясь от нахлынувшего на обоих восторга. Их любовь только крепла, и будущий малыш был живым тому доказательством.
        А вот этого Лея совсем уж не ожидала. Шок - это по-нашему?! Вот это поворот…
        - У вас с Его Величеством Каем должен был появиться ребёнок?!
        - У нас Его Величеством Каем появился ребёнок. - поправила её Элеонора. - Айсен - наш сын, Лея…
        И вот тут девушка почувствовала, что её челюсть отпадает ниже некуда. Снежная Королева - мать Айсена? Как такое возможно?!
        - Но как он тогда попал к Герде и зачем Вы наслали на него это проклятие?! - не сдержав эмоций, воскликнула Лея.
        - О, неужели ты думаешь, что я поступила бы так с собственным сыном?! - ответила вопросом на вопрос Элеонора. - Впрочем, ты не дослушала мою историю, и если тебе не интересно…
        - Прошу, продолжайте! - взмолилась девушка. - Я во всём должна разобраться!
        - Хорошо. - вздохнув, продолжила Снежная Королева. - Кажется, уже весь мир смирился с потерей Кая, но только не она - его сводная сестра, что настырно продолжала разыскивать его, и, надо сказать, ей это удалось. Она появилась в то утро, застав нас спящими в обнимку, и какой это был скандал! Но в конце концов ей всё же хватило ума сделать вид, что она смирилась. И всё время косясь на мой уже выросший живот, она принялась уговаривать Кая вернуться домой - лишь для того, чтобы показаться родным. А после, по её словам, он мог делать, что угодно и возвращаться куда угодно.
        Кай хмурился, но я не влезала в их беседу, понимая, что он сам должен решить, как ему поступить. В конце концов, Герде удалось уговорить его, и я с тоской думала о том, как проживу эти несколько дней - ехать с ним я не могла, потому как застать роды в дороге это не лучший вариант.
        - Почему же тогда он уехал? Оставить Вас одну, на сносях, тоже вариант так себе. - возмутилась Лея.
        - Во-первых, я была не совсем одна - мои верные звери были рядом, как и всегда. А во-вторых, как оказалось, пропажа принца плохо сказалась на здоровье короля и королевы. Родители Кая умирали, и, конечно же, он не мог с ними не попрощаться. Поэтому я отпустила его, с тяжёлым сердцем, но надеждой на то, что вскоре он вернётся. Кай был даже согласен на то, что трон после смерти его родителей перейдёт к Герде.
        -Но… что же случилось?! Что могло произойти?! - девушка просто терялась в догадках.
        - Едва Кай уехал, мой мальчик пожелал явиться этому миру, и, о боги, в тот миг я стала самой счастливой матерью на свете! Да, я любила его отца! Но любовь к нашему сыну оказалась ещё сильнее, ведь раньше я не знала, что это такое - быть матерью. Айсен родился абсолютно здоровым, и самым красивым ребёнком на земле. Он унаследовал цвет моих волос и глаза своего отца, а это значило, что любовь наша была равнозначна по силе, ведь наш малыш, плод нашей любви, был похож на нас обоих. Я любовалась им, просто не могла наглядеться! И ждала возвращения Кая, чтобы и он наконец смог увидеть нашего сына, и почувствовать ту родительскую любовь, что переполняла меня!
        Но вместо этого, в одну из долгих холодных ночей, на пороге Хрустального Замка, вновь появилась она…
        - Герда?! - догадалась Лея.
        Элеонора кивнула.
        - Я проснулась от тихого плача Айсена - она стояла посреди нашей комнаты и держала ребёнка на руках. А в руках у неё сверкал заговорённый кинжал, который она прижимала к горлу моего мальчика!
        «Только дёрнись» - сказала она. - «И я перережу твоему сыну горло!».
        И тогда я стала умолять её не делать этого. Я валялась у неё в ногах, вымаливая прощения и пощады, а она ехидно улыбалась, наслаждаясь моим унижением.
        «Так и быть» - позже сказала она. - «Я сохраню твоему сыну жизнь, но заберу его с собой. Теперь он будет моим сыном. Поверь, это справедливая плата за то, что ты хотела отнять моего суженого! А будешь пытаться вернуть хоть одного из них - мальчика будет ждать смерть! Каю я скажу, что ты умерла при родах. Он оплачет тебя, и я утешу его очень скоро».
        «Оставь мне хотя бы сына!» - взмолилась я.
        Но Герда здраво рассудила, что Кай не оставит попыток вернуться ко мне, и не соглашалась на это ни в какую. И мне пришлось уступить…
        - А что с проклятием? - голос девушки уже охрип - так больно отдалась в её груди эта страшная история.
        - Не было никакого проклятия. - горько сказала Элеонора. - Поняв, что я больше никогда не увижу своего мальчика, я попросила у будущей королевы дозволения в последний раз поцеловать его. И вместе с тем поцелуем я отдала ему всё, что имела - мою магию, властвование над миром льда и холода, надеясь, что Герда об этом не узнает раньше времени. Но она узнала. Именно её бесславные попытки вытравить эту магию из Айсена привели к тому, что Сила внутри моего сына взбунтовалась против него самого. Он до сих пор не может ей управлять, и это уже однажды привело к страшной трагедии… Мой сын опасен, Лея. И в первую очередь, для тебя. Поэтому я пыталась предотвратить ваше сближение. Это я попросила выкрасть тебя с собственной свадьбы.
        - Но.. как же… проклятие? - Лея непонимающе замотала головой. - Да, Вы сказали, его нет, но я же могла как-то помочь ему? Проведя этот дурацкий свадебный ритуал и что там ещё от меня требовалось…
        - Могла. - холодно ответила Снежная Королева. - Но это убило бы тебя, Лея. Цена свободы принца от своей ледяной сущности - твоя жизнь. Но тебе ведь никто не говорил об этом, правда?
        ***
        Девушка взглянула на Элеонору так, будто это женщина собиралась убить её.
        - Вы лжете… - прошептала девушка, хотя сама понимала: Снежная Королева не врёт. Об этом говорил и её прямой взгляд, и скорбь в голосе - она действительно переживала и сочувствовала. - И Айсен знал об этом?
        Казалось, вот-вот весь её напридуманный ванильный мир рухнет в одночасье. Ответь сейчас Элеонора «да», и Лея потеряет веру и в человечество, и в любовь, и во всё остальное.
        - Думаю, нет. - покачала головой женщина. - Он бы не пошёл на такое, зная о последствиях. Мой мальчик хоть и тяжёл на характер, но не лишён собственного достоинства. К тому же, он полюбил тебя, Лея. Полюбил по-настоящему…
        От сердца немного отлегло, и всё же успокаиваться было рано.
        - Вы-то откуда это знаете?
        - Я знаю об Айсене всё. - хитро улыбнулась Элеонора. - Не думала же ты, что я оставлю его без пригляда на попечение этой стервы Герды? Да, ей удалось обмануть Кая. Он даже поверил в то, что я умерла при родах, хоть и приезжал много раз на то место, что было нам двоим домом. Но Хрустальный Замок исчез вместе с моей магией. Как ты видишь, даже климат здесь поменялся. С магией льда и холода ушла и зима.
        В этот момент к ним подоспел Бастиан, он накрыл на столик что-то вроде скатерти, на неё выставил тарелочки с нарезанными фруктами и кокосы, с заранее проделанными отверстиями для питья.
        - Моему горю не было предела. - продолжила Снежная Королева, когда, закончив, приготовления, дракон опустился у её ног, и она ласково потрепала его волосы, продолжая поглаживать. - Я лишалась любимого человека и сына. Но жизнь попыталась компенсировать мою потерю. Резкое потепление в этой части Снегории привело к тому, что вечные льды очень скоро растаяли, обнажив миру свои сокровища, которые хранились здесь многие сотни лет. Одним из таких сокровищ стало яйцо дракона, найденное мной в одну из своих прогулок. Я была удивлена и поражена, но вот чего действительно не ожидала, так это то, что вскоре из этого яйца на свет покажется малыш - дракон. Я назвала его Бастианом, и вырастила как собственного сына…
        Лея перевела взгляд на довольного парня - он разве что не мурлыкал от удовольствия.
        - Получается, Айсен и Бастиан - сводные братья? - улыбнулась девушка, вспоминая, как эти двое терпеть друг друга не могут.
        - Это не так! - тут же вспылил Бас и глаза его полыхнули красными углями. - Этот ледяной засранец мне не брат!
        - Тише, милый. - по-матерински успокоила его Элеонора, возвратив на место и приобняв. - Айсен всего лишь жертва обстоятельств. Да, во многом он опасен, но в том нет его вины. Ах, если бы не Герда…
        - А что с Ианом? Вы ведь знаете о нём?
        - Вот мы и добрались до твоей роли во всём этом, моя девочка. - вздохнув в очередной раз, продолжила Элеонора. - Ты уже знаешь, когда Айсен впервые не совладал со своей силой, со своей сущностью, и та выбралась наружу, погубив много десятков людей, единственно верным решением было погрузить моего сына в долгий ледяной сон. И как бы больно мне не было осознавать суть происходящего, я понимала, что это было единственно верное решение, которое приняли Король и Королева. Спасибо и на том, что Герда просто не убила моего мальчика, пока он находился в таком состоянии. Конечно же, у неё имелись свои цели на этот счёт: она сама желала править Снегорией, Кай теперь ей только мешал. Но убить его она не могла - может быть, потому что ещё любила. А может быть, потому что ей в этом случае пришлось убивать бы и Айсена - он был единственным наследником. И тогда она придумала коварный план: Кая Герда начала пичкать зачарованными успокоительными (благо, магов в её подчинении было предостаточно). А Айсен, опять же, благодаря обстоятельствам, выпал из жизни на долгие десять лет. Но к тому времени у Герды появилась
приёмная дочь.
        - Франческа! - не сдержалась Лея, и щёки её вспыхнули. - Знаю-знаю…
        - Несмотря ни на что, дети были дружны. Но мамочке Герде, как обычно, в их тесной дружбе виделась сплошная выгода: выйди Франческа замуж за Айсена, и она попыталась бы управлять им, а заодно Снегорией, через дочь. Всё что ей было нужно - это власть. Ради неё она не побрезговала бы ни чем. Но отвести глаза простым людям, чтобы не рисковать своим положением, всё же стоило. И вот тогда было создано то кольцо, что и сейчас ты носишь на пальце.
        Лея непроизвольно взглянула на него, а Бастиан недовольно забурчал что-то себе под нос. Ревнивый дракон…
        - Но, возможно, ты не знаешь, Лея, законы магии таковы: она не может создать замок, к которому рано или поздно не подберётся ключ. И в данном случае таким ключом стала ты, Лея. Ты появилась на свет не простым способом: тебя создала магия. Крохотный младенец, который должен был вырасти и спасти принца. Ты и только ты могла и можешь сделать это. Изначально. Но защитить себя тогда ты бы не сумела. И, зная Герду уже как свои пять пальцев, мне пришлось вмешаться и отправить тебя в тот, другой мир, в котором о магии говорят как о сказке. Конечно же, королева не знала, кто причастен к твоему похищению. Поэтому она заставила магов призвать каменного голема и наречь его Хранителем кольца, дав ему задачу - не подпускать тебя к священному артефакту и за тысячу миль. Увы, законы мира, лишённого магии, внесли свои коррективы в его сознание: Иан забыл и о своём истинном предназначении, и о том, что он даже не человек. И, насколько я понимаю, сам вручил тебе это кольцо…
        - Да, всё так и было! - подтвердила Лея. - Но, потом он, видимо, вспомнил… И решил убить меня!
        - Это суть природы Хранителей. - развела руками Элеонора. - Мы не можем его в этом винить. Герда подстраховалась как могла. В любом случае, она или добилась бы смерти Айсена. Или снятия с него проклятия с твоей помощью: ты неминуемо погибла бы, а он в результате женился бы на Франческе. И доступ к власти был бы у королевы в каждом из этих двух вариантов.
        - Но почему я ничего не помню? Если я родом отсюда, из Снегории?
        - Ты была слишком мала. Как и твой котёнок, Барсик, твой фамильяр. Я не хотела оставлять тебя в том мире совсем одну, без единой родственной души. И, как видишь, вы по-прежнему вместе.
        При упоминании Барсика сердце болезненно ёкнуло - вдруг он и правда, погиб? Но пришлось стиснуть зубы - сейчас не время раскисать.
        - Судя по вашему рассказу и тому, что говорил мне Айсен, у нас разница в возрасте должна быть пятнадцать лет! - девушка, не смотря ни на что, ещё дружилась с математикой.
        - Время в Снегории и мире, лишённом магии, идёт по-разному. Здесь оно более медлительно, там - несется чуть ли не с бешеной скоростью. Сейчас ты и Айсен примерно ровесники, там ты бы уже опережала его, возможно, на несколько лет…
        - Но зачем вы всё мне это рассказываете? - Лея недоумённо покачала головой. - Разве Вы не хотите спасти Вашего сына?
        Элеонора заглянула ей прямо в душу.
        - Очень хочу. - наконец, ответила она. - Но не ценой твоей жизни.
        - Почему ты должна умереть, чтобы кто-то жил?! - встрял Бастиан. - Чтобы он жил?! Прошу, оставайся здесь, со мной! На острове тебе ничего не грозит! Я буду защищать тебя, и заботится о тебе, ничего не требуя взамен! С меня не надо снимать никакие проклятия! Всё просто…
        Элеонора слушала и молчала, не вмешиваясь в его пламенную речь. Должно быть, сердце её сгорало в скорби по сыну, настоящему сыну, и всё же она ставила справедливость превыше собственных чувств.
        Лея же сжалась в комок, будучи в смятении чувств и эмоций. Почему судьба обошлась с ней так жестоко? Почему ей надо было умереть, чтобы её любимый продолжал жить, не превращаясь в ледяного монстра? Столько «почему» и ни одного ответа.
        Надо было на что-то решаться.
        - Я хочу побыть одна. - попросила она, и Бастиан, тревожно и чуть раздражённо нахмурившись, попытался возразить, но Снежная Королева остановила его.
        - Пусть Лея подумает. Это её жизнь, ей и распоряжаться.
        И девушка сделала несколько шагов к кромке воды, отдаляясь от собеседников.
        Глава 11
        Ах, море, море…
        Ну ни чудо ли? Смелое, дикое, непокорное. Но при том спокойное и величественное, как сама жизнь в её лучшее время. Но случись сейчас шторм - так ли спокойно будет оно? Невозмутимо и расслабленно?
        Такой шторм бушевал сейчас в душе Леи, и она не могла просто взять и расслабиться, как не пыталась. Айсен, её Айсен был в беде, а она стояла здесь на берегу и наслаждалась прекрасными видами, пляжем, даже, чего греха таить, обществом Бастиана. Она даже сейчас чувствовала его прожигающий взгляд на себе, хотя и просила на время оставить её в покое.
        Но Бас был горяч, во всех смыслах. Да, его чувства пылали как костёр в ночи, их невозможно было не заметить. И с ним бы Лея чувствовала себя в разы желанней, в разы любимей. Как малодушно сейчас было думать об этом! Другая на её месте уже мчалась бы назад, в Королевский дворец, спасать своего жениха. А она стоит и рассуждает, чья жизнь важнее - её или Айсена.
        Надо решаться. Если она действительно любит, то отдаст то, что требуется от неё, даже если Лея никогда больше не увидит этого неба. Этого моря. Этой жизни…
        Она уже решилась, собираясь развернуться, но горячие ладони Бастиана удержали её за плечи, спина оказалась прижатой к его груди, а тихий голос зашептал прямо на ухо, опаляя дыханием.
        - Не делай этого, прошу… Принц не достоин твоей любви и твоей жизни. А ты важна мне, я люблю тебя, Лея! А он, хотя бы раз, говорил тебе то же?! Уверен, что нет. Ты… ты забудешь его. Он холодный, он не умеет любить, а ты достойна лучшей участи! Я вновь прошу тебя: останься! Я подарю тебе такую любовь, что ты вовек не вспомнишь о своём ледяном принце!
        Лея едва переводила дыхание, внимательно слушая речь Бастиана, понимая, что он во многом прав. И да, Айсен никогда не говорил, что любит её, даже утверждал обратное. Но чувства самой Леи были неоспоримы. Она любила Айсена, даже зная о том, что это не взаимно. Ведь сердцу не прикажешь, и Бас лучше всех должен был это понимать.
        - Смотри, что там? - внезапно её внимание привлекла точка на горизонте - кто-то не слишком маленький плыл в их направлении, но разглядеть в подробностях пока не представлялось возможным.
        Дракон нахмурился, всматриваясь, а после неожиданно стал перекидываться в свой истинный облик.
        - Это Алая! - крикнул он, поясняя Лее и в то же время привлекая внимание своей госпожи, которая тут же бросилась к ним на берег.
        А когда Бастиан принёс в когтях почти обессилившую тигрицу и как можно бережнее уложил её на песок, женщины поспешили к ней, чтобы оказать посильную помощь.
        А тигрица, силясь не потерять сознание из последних сил, тихо протянула:
        - Лея, поспеши… Айсен вот-вот умрёт…
        ***
        Лею трясло мелкой дрожью, хотя на улице было жарко, но ощущение холода нещадно преследовало её. Рассказ Алаи о том, что произошло после того, как Бастиан унёс её подальше от творящегося в Королевском Замке хаоса, потряс девушку до глубины души. Смерть Иана, оказавшегося каменным големом, не сильно огорчила её. Она скорбела о человеке, которого когда-то знала, что был вежливым и обходительным, и, кажется, любил Лею. Но когда он превратился в страшного каменного монстра, то попытался убить её и Айсена, и в этот момент жалости к нему не осталось.
        Но самым страшным оказалось то, что он спровоцировал выход ледяной сущности принца, и та заняла место настоящего Айсена, чтобы победить голема. Но вот уступать вновь не собиралась.
        Герда подсуетилась, и ей с помощью магов удалось застать принца врасплох, чтобы вновь погрузить ледяного Айсена в глубокий морозный сон. Он сопротивлялся, но оказался бессилен против сильнейших магов Снегории. Им удалось справиться с ним, но что-то пошло не так. Королева заявила, что принц умирает, и без Леи они практически бессильны что-либо сделать.
        Все сидели вокруг тигрицы на корточках, слушая её, и лишь изредка переспрашивали и уточняли детали.
        - Что с Барсиком? - голос Леи охрип от перенапряжения. Она готова была уже сорваться с места, но сначала необходимо было выяснить все детали.
        - Его посадили в клетку, чтобы не мешался под ногами. - с грустью сообщила тигрица. - Но он жив и почти даже не пострадал. А мне удалось сбежать под общую шумиху, чтобы предупредить тебя… Не думаю, что Герда действительно хочет твоего возвращения. Смерть принца сейчас ей только на руку.
        - Я что-то не особо понимаю. - нахмурилась девушка. - Ты фамильяр королевы, но помогаешь нам…
        - Алая - мой фамильяр, Лея. - грустно улыбнулась Элеонора, погладив тигрицу рукой. - Она втёрлась в доверие и следила за Гердой и Айсеном по моей просьбе. Как и Бастиан.
        Ах вот оно что… Оказывается, эта троица изначально была повязана, и как Лея раньше не догадалась?
        - Как мне остановить разрушительное действие магии теперь, когда принц спит? - обратилась она напрямую к Элеоноре. - И, вообще, обязательно выходить за него замуж, чтобы это прекратилось?
        Снежная Королева поднялась, выпрямляясь, и, подав Лее руку, отвела в сторону. Бас провожал их таким взглядом, будто готов был сорваться с места, но Алая его остановила.
        - Успокойся. - сказала мудрая тигрица. - Мы сделали всё, что смогли. Теперь Лее самой решать, как будет правильно…
        … Элеонора отвела девушку достаточно далеко, чтобы их не могли услышать ни тигрица, ни дракон. У неё не было секретов от своих верных друзей и соратников, и всё же дело, касавшееся невесты принца, было слишком деликатным.
        - Совсем нет, Лея. - пояснила женщина, едва они остались одни. - Ритуал предполагает слияние душ и тел, и я вижу, что первый этап - то, что объединил ваши души, уже пройден. Осталось второе…
        Девушка густо покраснела, не в силах совладать с чувством стыда - всё-таки свою первую и, должно быть, последнюю, брачную ночь ей не слишком-то хотелось с кем-либо обсуждать.
        - Свадьба была нужна лишь для того, чтобы провести ритуал благородно, по всем традициям Снегории. Но, если хочешь знать, это всего лишь формальность, совсем не обязательная в нашем деле.
        
        - А что, если это не сработает? Я не ощущаю в себе и толики магии, о которой все мне тут говорят! - нервозности только прибавилось, Лея уже просто не могла говорить спокойно.
        - Она проснётся именно в тот момент, когда это будет нужно. Но, Лея, ты же понимаешь, что после этого тебе придётся проститься с этим миром? Со своей жизнью? Ты готова к этому?
        Элеонора была искренна, но девушку вдруг прорвало на истерический хохот. Готова ли она умереть?! Сотню раз «НЕТ»! Но если это спасёт её Айсена… Тысячу раз «ДА»…
        - Бастиан, неси меня к нему! - крикнула она, подзывая молодого дракона.
        Нужно было торопиться.
        - Я не понесу тебя навстречу собственной смерти! - прорычал сквозь зубы он.
        - Бастиан. - строго произнесла Снежная Королева. - Это выбор Леи…
        И тому не оставалось больше ничего, как подчиниться своей госпоже, ослушаться которую он просто не мог.
        ***
        Полёт был достаточно долгим, но Лея не думала об этом. На спине Бастиана-дракона было уютно и тепло, и это немного успокаивало. Для человека, летящего на верную гибель, так вообще просто незабываемо, как последние счастливые моменты недолгой жизни.
        Приземлившись на окраине, достаточно далеко от Королевского замка, чтобы не привлекать лишнего внимания к себе, Бас обратился в человека и долго не мог заставить себя отпустить Лею, держа за руки.
        - Подумай ещё раз. - глаза-угли раскалялись, когда он говорил это, становясь кроваво-красными. - Лея, это твоя жизнь!
        - Я всё уже решила. - девушка, дрожавшая скорее от нервозности, чем от холода, была рада этому последнему ускользающему из её жизни теплу, исходящему от горячих ладоней Бастиана. - Честно, Бас, мне это нравится не больше, чем тебе! Я не хочу умирать, я хочу жить, но… Если по-другому нельзя, если только так можно спасти Айсена… Я люблю его, понимаешь? Я просто не смогу жить без него…
        Дракон, пристально смотревший в её красивые голубые глаза, вдруг отвёл свой взгляд.
        - Раз так, Лея, то и я здесь бессилен. - тихо проговорил он. - Но тогда позволь сделать тебе прощальный подарок. Я верю, он тебе пригодится. А если нет, то… я хотя бы буду честен наедине со своей совестью, что сделал всё зависящее от меня, чтобы уберечь тебя от беды.
        Лея кивнула - ей, по правде говоря, было уже всё равно, ведь и жить-то осталось всего ничего.
        Бастиан, получив её согласие, поднял вверх правую руку, которая тут же покрылась драконьей чешуёй и выпустила длинные острые когти. Лея с интересом наблюдала за этим действом, пока Бас не поднёс один из своих когтей к её груди.
        - Будет немного больно. - остановившись, предупредил он. - Но не бойся. Такой подарок дракон способен подарить лишь единожды в жизни, своей возлюбленной, потому как истинная любовь в его жизни случается лишь один раз. Это символ моей любви, и сколько бы тебе не осталось жить, Лея, знай: я всегда рядом. Даже если меня ты уже никогда не полюбишь…
        С этими словами он вонзил коготь в грудь девушке, она охнула от боли и неожиданности, но Бастиан тут же отдёрнул руку, ставшую опять человеческой. А Лея схватилась за сердце, по которому разливался огненный жар, расходившийся теперь по всему телу.
        - Как горячо, Бас, что ты наделал?!
        - Сейчас пройдёт, потерпи. - попытался успокоить её парень, но она махала перед собой руками, будто пытаясь охладиться. - Это искра огня дракона, она согреет тебя даже в самый лютый мороз твоей жизни.
        Жар и правда пошёл на убыль, и когда это произошло, Лея крепко обняла дракона, поцеловав его в щёку.
        - Спасибо за всё, Бастиан! И прости, что выбрала не тебя. Ведь ты мне всё-таки дорог…
        Бас кивнул, принимая её слова.
        - Беги. - выдохнул он еле слышно. - Тебе пора.
        И Лея, ещё раз обняв его, побежала к огромным воротам Королевского замка.
        Глава 12
        Стража пропустила её без проблем - кажется, все до единого в Снегории были предупреждены об особом положении невесты Его Высочества. И только одних из них, самый молодой и ещё безусый, открыв от удивления рот, с чисто детской непосредственностью, спросил:
        - Вы живы, Ваше будущее Высочество? А нам сказали, Вас сожрал страшный и огромный дракон…
        И тут же получил по железному шлему со стороны затылка от товарища по вахте.
        - Ага, сожрал. - легко и почти бездумно ответила Лея. - А потом я его…
        - Простите, сожрали? - поправив от удара съехавшее забрало, вновь ляпнул молодой стражник, получив новый удар, и забрало вернулось на прежнее место.
        - Порвала. - улыбнулась Лея. - Простите, мальчики, я бы и рада поболтать, но меня ждёт мой принц.
        И Лея помчалась дальше.
        Она уже почти добралась до замка, когда путь ей преградила разъярённая Герда - должно быть, ей уже донесли о прибытии Леи. Она была одна, без своей свиты, что красноречивее некуда говорило о её нежелании придать дело огласке.
        - Ты никуда не пойдёшь! - не здороваясь, заявила она, от прежней фальшивой доброжелательности не осталось и следа. Зато ярость её была очень правдоподобна. - Принц спит глубоким сном, нечего его беспокоить!
        Но девушка была настроена решительно.
        - Как можно родной матери так беспечно относится к жизни собственного сына?! - отозвалась в свою очередь девушка. - Ох, да я, кажется, забыла, что ты Айсу вовсе не родная мать!
        Герда оторопела, изменилась в лице, поняв, что Лее сейчас известно больше, чем надо. Но после быстро взяла себя в руки.
        - О, да ты, я вижу, хорошо теперь осведомлена! Гораздо лучше, чем при первой нашей встрече! Только не думай, что это что-то решает! Знаешь, благодаря кому я не смогла родить собственного ребёнка?! Во всём виновата та стерва, что вначале увела моего любимого мужчину, а после и вовсе пыталась оставить Снегорию без правителя! Когда Кай исчез без следа, я одна искала его с верой в то, что найду! А прогулки в тридцатиградусный мороз то ещё удовольствие для молодой нерожавшей девушки! В результате я поняла, что никогда не смогу иметь собственных детей, и Айсен стал для меня родным, и я растила его как своего собственного!
        - Лжешь! Ты украла ребёнка у его матери, солгав его отцу, что она мертва! А Айсен тебе нужен был для достижения своих целей, власть - вот что тебе действительно дорого! Поэтому прочь с дороги. Я спасу принца, чего бы мне это не стоило!
        - Ты умрёшь! - зло зашипела королева.
        - Ну и пусть! - воскликнула Лея. - Зато он будет жить, и все вскоре узнают, что это ты виновна в его проклятии! А теперь прочь с дороги!
        - Ни за что! - теряя остатки здравого смысла, Герда бросилась на девушку, в рука её, отливая бронзой, сверкнул нож, который до этого мига она прятала в складках своего пышного платья.
        Лея поняла, что выхода у неё нет, когда сильная, как у мужчины, рука Герды сомкнулась на её шее, а другая занесла над ней кинжал.
        Но королева вдруг обмякла, осев в одно мгновение, а прямо за ней Лея обнаружила испуганно вытаращившую глаза Франческу. Рыжая держала в руках маленькую, но крепкую скамейку, которой и приложила названную мать, кажется, сама от себя не ожидав такого поворота. Лея на всякий случай сдалась, ожидая, что сейчас прилетит и ей, но тут Франческа заговорила.
        - Я всё слышала! - заявила она, будто оправдываясь. - Прошу, спаси его, Айсен очень плох!
        - Почему ты мне помогаешь? - не веря своим глазам и ушам, осторожно спросила девушка.
        - Не тебе - ему! - бросила та. - Я… люблю его, и не хочу, чтобы с ним случилось что-то очень плохое…
        Лея уже было сорвалась с места, как Франческа вновь окликнула её.
        - Ту змею подложила тебе не я! - крикнула она ей вдогонку. - Это всё была идея Герды, и та сцена, где ты подслушала нас тоже! Я никогда не желала тебе смерти…
        Лея ей коротко кивнула, но сейчас ей на это было совсем всё равно.
        Спасти Айсена - вот это действительно, что было важно.
        ***
        Как отыскать его в бесчисленном множестве коридоров и залов, Лея не думала. А вот теперь столкнулась с настоящей проблемой, ведь Алая не сказала, где прячут Айсена, а спросить самой она не догадалась. Зато, кажется, она знала, где отыскать Барсика…
        В добротных конюшнях Королевского замка царил порядок, лошади получали отличный уход, их мыли и чистили, кормили отборными кормами, и всё же для вольного и свободолюбивого тигра здесь было не совсем подходящее место.
        Барсик лежал, положив голову на лапы, за крепкой стальной решёткой, прутья которые были толщиной с черенок от лопаты. Счастливым он не выглядел от слова совсем, наоборот, скорее настолько несчастным Лея никогда в жизни его не видела. Оно и понятно, мало того, что они попали на её свадьбе в такой переплёт, так ещё несчастный кот не знал, ни где его хозяйка, ни что с ней.
        - Барсик! - крикнула Лея, и тот моментально вскочил, едва умещаясь в тесной клетке.
        - Лея! Леюшка! - казалось, он сейчас сойдёт с ума от счастья. - Живая, ты живая! Я уж и не надеялся!
        Девушка просунула пальцы сквозь решётку, погладив его по морде. А он от избытка чувств облизал её холодные пальцы.
        - И ты живой! - Лея почувствовала, как горячие слёзы застилают её глаза. - Ничего, всё скоро закончится, и всё обязательно будет хорошо…
        Верила она сейчас себе? Спорный вопрос. Для неё точно нет. Но вот для её фамильяра… Айсен обязательно позаботится о нём, когда она избавит его от проклятия ледяной магии.
        - Скажи, ты знаешь, где держат принца? Алая мне всё рассказала…
        - Да. В подвалах замка. Но надо спасаться, Лея. Мы ему уже не поможем, Айсен обречён. Выпусти меня скорее, и я, кажется, знаю, как нам сбежать из Снегории…
        Но девушка медленно распрямилось, старательно отводя глаза.
        - Лея, ну же, поторопись! - нервно заёрзал кот.
        - Барсик, я… не могу уйти. Я должна помочь ему…
        - Кому?! - не сразу сообразил фамильяр. - Айсену?! Да ему теперь только чудо поможет!
        - Значит я стану этим чудом… прости…
        - Лея, нет! Лея! Выпусти меня! Лея!
        Не девушка убегала, стараясь не оглядываться. Барсика обязательно выпустят, но сейчас он будет пытаться мешать ей исполнить предначертанное. А этого она допустить не могла.
        На территории замка началась какая-то возня. Должно быть, Герда очнулась и наврала с три короба, очерняя имя Леи. Но девушка сдаваться не собиралась, теперь главной её целью стало попасть в подвалы Королевского замка - скорее всего, в тот зал, где стояли ледяные фигуры когда-то давно замороженных принцем людей.
        Благо, сейчас она была не в изодранном свадебном платье, а вполне себе обычной одежде, которую предоставил ей откуда-то из закромов Бастиан, и внимание сильно не привлекала. Если идти тихо и особо не дёргаться, на неё не сразу обратят внимание, и есть шанс быстро добраться до Айсена.
        Держась в тени стен замка, она быстро пробралась к чёрному ходу, слыша откуда-то визгливый голос Её Величества, дающий распоряжения. А потом вскрик Франчески - девчонка попалась злобной мамочке, и сейчас ей, должно быть, не поздоровится. Но жалеть её было некогда.
        Благо, охраны сейчас здесь тоже не наблюдалось - видимо, Герда собрала всех, чтобы дать им соответствующие инструкции. Или Лее просто повезло. Юркнув в неприметную дверь, Лея оказалась в темноте, но вскоре, сразу за поворотом, отыскала факел, и начала свой путь по артериям подвала замка. Решительность или наитие вело её по верному следу, но вскоре она оказалась в том самом зале, куда так стремилась попасть. И она не ошиблась: огромный саркофаг стоял теперь посреди ледяных фигур и она, бросившись к нему, тут же остановилась, задержавшись взглядом на мертвенно-бледном лице своего возлюбленного. Жив ли он ещё? Или ледяное Зло подчинило его полностью, не оставив от милого зеленоглазого парня и следа?
        Но рассуждать особо долго было нельзя. Она с силой отшвырнула ледяную крышку саркофага, и до боли сжав кольцо на своей руке, повернула его несколько раз вокруг пальца, почувствовав, что уже теряет сознание, проваливаясь в бесконечную пустоту тёмного бесконечного сна.
        Но в тот же миг она распахнула глаза и не удивилась, обнаружив себя прижатой к груди ледяного принца, всё ещё лежавшего в том самом гробу, в подвале Королевского замке. Он, лукаво улыбаясь во все тридцать два, однако, с небывалой нежностью всматривался в её лицо, словно не веря, что это уже не сон.
        - Ты вернулась, Ледышка… Вернулась ко мне…
        Лея, пытаясь унять скорбную горечь по самой себе, улыбнулась в ответ.
        - Конечно. Ведь у нас ещё не было первой брачной ночи, Ваше Высочество. А такое событие я пропускать не намерена.
        - Но свадебный ритуал так и не был завершён… - попытался возразить принц, но Лея тут же перебила его.
        - Завершим потом. Я вот лично не хочу больше ждать ни секунды. Пошли наверх! Ты же не против?!
        Айсен, улыбнувшись ещё шире, поднялся из своего временного пристанища в виде саркофага, и тут же подхватил девушку на руки.
        - Раз ты этого желаешь, моя королева…
        И очень скоро они оказались в его покоях, незамеченные никем и ничем.
        И, кажется, в этот самый миг, Лея как никогда была просто счастлива
        Глава 13
        Только сейчас, при свете дня, Лея заметила, что Айсен не выглядит прежним. Нет, это был её Айс, всё тот же зеленоглазый вредный мальчишка с улыбкой, за которую она готова была отдать не только все свои мечты, желания, прежнюю, теперь казавшейся никчёмной, свободу… Жизнь! Она готова была отдать за него жизнь…
        Он целовал её жарко, наверное, не так, как положено ледяному принцу, попутно снимая с себя одежду, а потому и сам не сразу заметил, насколько прозрачной стала его кожа, через которую теперь проступали фиолетовые венки и красные капилляры. Айсен был бледен, словно из него выкачали добрую половину крови, и теперь он в ужасе уставился на свои руки, что секунду назад так жадно прижимали Лею к себе.
        Заметив это, девушка обхватила его лицо ладонями, заставляя взглянуть себе в глаза.
        - Боги, что со мной, Ледышка?!
        - Это проклятие. - прошептала девушка. - Но я знаю, как его снять! Меня не просто так не было рядом с тобой всё это время, и я кое-что выяснила. Но сначала давай, пожалуйста, завершим то, зачем мы здесь. Никогда не думала, что буду говорить такое мужчине, но… Без этого просто не получится.
        - Лея, если ты затеяла эту игру только ради спасения меня… - начал было упираться упрямый принц, но девушка быстро остановила его.
        - Никаких игр, Айс! Я люблю тебя и делаю это лишь из любви к тебе…
        Холодные губы Айсена не дали ей договорить, завершив столь пламенную речь девушки долгим поцелуем. Настойчивые руки принца показали Лее, насколько он сильно желал их близости, всё ещё пытаясь быть нежным, меж тем, он стал нетерпелив и настойчив, и она поймала себя на мысли что хочет этой близости не меньше Айсена.
        Возня с одеждой заняла несколько секунд, их губы, их тела, словно сорвавшись с поводка, устремились навстречу друг другу, и порывы нежности перехлестнулись с цунами страсти. Айс и Лея сами не заметили, как оказались в постели, неумело и в то же время настойчиво изучая друг друга, чуть смущённо, но безоговорочно доверяя, и наслаждаясь. А когда настал тот самый момент близости, которого так раньше боялась, а сейчас попросту о котором забыла Лея, боль пронзила всё её тело. Но она быстро растворилась в последовавших вслед за ней ласках и наслаждении, о котором девушка даже не могла подозревать! С Айсеном ей было так хорошо, так безумно приятно, что она умудрилась забыть не только о боли, но и о том, что вот-вот расстанется с жизнью…
        Счастливый до кончиков корней волос принц повалился рядом, тяжело дыша, но всё ещё наслаждаясь ощущением только что испытанной близости. Блаженная улыбка разливалась по его лицу, а рука сама потянулась к девушке, что лежала близко, очень близко, и всё его существо желало быть с ней каждой клеточкой тела, касаться её, не отпускать от себя ни на миллиметр…
        Но что-то с ней было не так…
        Айсен вскочил на локтях, с тревогой всматриваясь в такое ставшее родным лицо, до каждой родинки, до чёрточки. Лея улыбалась, но слабо, она будто исчезала, но на деле леденела - ему ли было не знать! Всё её тело, прекрасное, обнажённое, окутывало белое магическое зарево. Оно словно что-то вбирало в себя, и этим «что-то» была ледяная магия принца…
        - Лея, нет! Что мы наделали!!! - закричал он, в испуге хватаясь за собственные волосы. - Не смей, не вздумай, умоляю, Ледышка…
        Помимо осознания того, что он свободен от убивающей его магии, в душу ворвались и все ощущения, чувства, так старательно сдерживаемые ей все последние годы. Айсен ощущал это физически, и ему плакать хотелось, и кричать, и биться головой о стену, понимая, какую ошибку он допустил.
        - Ты обманула меня!
        - Я люблю тебя… - тихо произнесла девушка. - Прости, это так, но иного выхода не было…
        Она вздрогнула от боли, причиняемой ей чужеродной магией, постепенно превращающей её в ледяное изваяние. А принц, прижал её к себе, пытаясь согреть - его руки на редкость горячие, теперь не выглядели болезненными или бледными, Айсен, напротив, перевоплощался в настоящего здорового человека.
        - Я не позволю тебе бросить меня! - закричал он ей в лицо, но горячие слёзы, сорвавшиеся с его щёк, ударились о гладь льда, покатившись по нему обжигающими каплями.
        Крик боли и отчаяния, казалось, пронзил Королевский замок насквозь, его услышали все - и Герда, всё ещё безуспешно пытавшаяся отыскать Лею. И Барсик в его заточении в клетке конюшни. И даже Его Величество Кай, на миг обретший осознанность в глазах и вскочивший со своего Королевского Трона, чтобы поспешить на яростный зов своего единственного сына.
        Но когда перед дверями покоев Его Высочества собралась огромная толпа придворных, они открылись в повисшей тишине, показавшейся всем хрустальной, и на люди вышел принц, державший на руках прекрасную ледяную статую - последнее и самое трагичное из его деяний.
        Но никто не смотрел на неё. Робкий шёпот пронёсся по толпе, набирая оборот, становясь всё громче.
        - Проклятие снято… снято проклятие… - принц спасён… - спасён Его Высочество… Проклятия больше нет…
        И громкие аплодисменты, казалось, сотрясли всё пространство Королевского замка. Это было последней каплей.
        Принц, прижав ледяную статую девушки к себе ещё сильнее, ринулся назад, в свои покои, не желая сейчас видеть эту неподдельную радость на счастливых лицах своих подданных.
        Ведь так больно, как сейчас, ему не было никогда в жизни.
        ***
        Море бездушно качало на своих волнах огромное тело дракона с распластанными по воде крыльями, бездумно смотревшего в светлое рассветное небо и, казалось, сгоревшего изнутри. Да, огонь не мог причинить ему вреда, ни при каких обстоятельствах, но чувство потери и душевная боль обжигали, порой, сильнее его родного пламени.
        Бастиан думал о ней - хрупкой девушке, что проникла в его сердце глубже, чем ему вначале казалось, и вот который день он мог думать лишь о том, что не сделал ничего, чтобы уберечь Лею от неминуемой гибели. Он оказался слабым, никчёмным, ни на что не годным защитником той, что смогла вызвать в нём чувство, пусть и безответной, любви. Нельзя было отпускать её, нельзя было давать право выбора. Схватить, утащить прочь подальше и от мира, и от ледяного принца, которого она так наивно пыталась спасти. Драконы во все времена так и делали, не спрашивая ни у кого разрешения и не обращая внимания ни на мольбы, ни на жалость. Так почему он не смог поступить так, как его предки?
        Ответ был очевиден. Элеонора. Этой женщине, своей госпоже, он был обязан жизнью. Попав к ней в руки крохотным детёнышем, едва умевшим производить горячий пар изо рта, он справедливо считал её матерью, пока, с годами, всё не встало на свои места. Конечно же, это знание ничего не изменило. Он по прежнему любил её как мать и во всём подчинялся, как своей госпоже, но, кажется, лимит его подчинения был исчерпан.
        Бас понимал. Снежная Королева хотела спасти жизнь собственному сыну, а потому обрекала Лею на тот жертвенный поступок.
        Обрекла не подло - она просто рассказала той всю правду без утайки и предложила сделать выбор. Но разве Лея смогла бы поступить иначе?
        У этой девушки, поистине, должно быть огромное сердце, ведь кто ещё, кроме неё, отважился бы на такое?!
        И именно поэтому она должна была остаться жить. Но забери он её силой, Лея возненавидела бы его. Ну и пусть - сейчас, когда Бастиан упустил свой шанс, он думал лишь о том, что сплоховал. Зато она бы жила. И, возможно, со временем простила его…
        - Бастиан. - Элеонора могла приближаться незаметно, когда хотела.
        Её голос отвлёк дракона от скорбных мыслей, но отвечать он не торопился. Злился. Но был вынужден держать всё в себе.
        - Могу я чем-то помочь?
        Бастиан, обратившись в человека, вышел из воды навстречу своей госпоже. Капли скатывались с его гладкой загорелой кожи, а грудь часто вздымалась, выдавая то напряжение, которое дракон силился побороть, хотя бы внешне.
        - Да. - тихо произнёс он, подходя ближе. - Верни жизнь Лее, это всё, что мне нужно.
        Элеонора печально опустила глаза.
        - Ты же знаешь, это не в моих силах…
        - Знаю. - Бастиан подавил тяжёлый вздох. - И оттого легче не становится.
        Он попытался отвернуться, но Лео удержала его.
        - Перестань казнить себя…
        - Прости! - не сдержавшись, всё-таки воскликнул он. - Что не могу жить и радоваться жизни как прежде, после того, как моя любимая девушка умерла!
        - Лея спасла Айсена. И мне не передать, насколько я благодарна ей за это! Но в этом мире у девушки было своё предназначение, и она сделала то, для чего появилась на свет…
        - Лея сделала это ради любви к твоему сыну! - глаза-угли начали опасно сверкать, хотя Снежная Королева и знала, Бастиан для неё не опасен, как бы не злился. - Ты не знала её так, как я! За те недолгие дни, что мне удалось быть просто рядом… Она, не задумываясь, сделала то, чего даже не попыталась сделать ты за все эти долгие годы без Кая и вашего сына! Лея не побоялась пойти навстречу смерти, чтобы спасти своего любимого!
        Элеонора задрожала всем телом, сжав руки в кулаки.
        - О, ты слишком жесток, Бастиан! И не справедлив! Все эти годы я оберегала своего сына, спасая его от Герды! Она жестока и тщеславна, думаешь, она бы не исполнила своё злое обещание, нарушь я договор?!
        - Но ты даже не попыталась! - закричал Бастиан, распаляясь. - Люди смертны, их жизнь коротка и стремительна, как горение спички! Но прожить столько лет вдали от того, кого, как ты говоришь, любишь всем сердцем, наблюдая за ним лишь в снеженый магический шар, это ещё хуже, чем ни разу не рискнуть, чтобы изменить что-то! Я бы лучше сложил свою голову, но не стал играть по чьим-то правилам, подчиняясь злобной ведьме, отказавшись от дорогих мне людей!
        - Он прав. - оба повернули голову в сторону незаметно подошедшей Алаи, мягко ступающей огромными лапами. - Ты даже не попыталась, хотя у тебя было предостаточно времени, Элеонора…
        Снежная Королева поджала губы и опустила ресницы, мокрые от слёз.
        - Возможно, вы правы. - мягко произнесла она. - Я трусила все эти годы, боясь не только за жизнь Кая и Айсена, но и свою… Но пора этому положить конец. Я больше никому не позволю страдать и погибать по моей вине. И если мне суждено погибнуть…
        - Этого не случится! - сразу же воодушевился Бастиан. - Я буду с тобой, до конца!
        - И я! - тут же поддержала их тигрица.
        Элеонора, обняв обоих по отдельности, забралась на спину Баса, успевшего перевоплотится в дракона.
        - Покажем этой ведьме, кто здесь настоящая Королева! - воскликнула Алая, когда дракон подхватил её мощными когтями и начал подниматься в небо.
        Лео же лишь покрепче прижалась к чешуйчатой шее своего приёмного ребёнка, и ничего не ответила.
        Им предстоял долгий полёт к тем, кого она не видела очень много лет.
        ***
        Тёмная тень появилась на горизонте безоблачного зимнего неба цвета парного молока, и, приближаясь, она росла в размерах, всё больше напоминая дракона.
        Бастиан не собирался церемониться со стражей и воротами. Куда проще было просто миновать их, забравшись на территорию Королевского замка по воздуху.
        Конечно же, их триумфального появления никто не ожидал, а потому среди стражников вновь поднялся шум, и бравые защитники замка самоотверженно бросились на перехват нарушителей границ. Правда, очень скоро их ждал конфуз - сражаться против огнедышащего мало кто умел, да и желающих научиться нашлось не так уж и много.
        Дракон недовольно отфыркивался, но палить замковую дружину пока не торопился, хотя и мог. Сделав круг в воздухе, он приземлился, для начала выпустив из своих крепкий объятий недовольную и всем знакомую тигрицу. А после пригнулся, чтобы с его спины сошла величественная женщина.
        И тут о драконе почти все забыли. Такой красивой, утончённой красоты местным стражником видеть ещё не доводилось. И даже те, кто в красоте, кажется, совсем ничего не понимал, стояли, раскрыв рты, любуясь на сошедшее с небес чудо - Элеонора и впрямь была божественно красива и как магнит притягивала к себе внимание.
        А когда она заговорила, улыбнувшись, мужчины и вовсе вытянулись по стойке смирно, внемля её прекрасному мелодичному голосу, колокольчиком зазвучавшему в повисшей тишине.
        - Мы не причиним вам вреда, если вы не будете нападать на нас первыми. Мой дракон и моя тигрица будут вести себя крайне осторожно.
        - С какой целью прибыла прекрасная госпожа? - главный из стражников разве что слюни не пускал, не в силах оторвать взгляда от посетившей из красавицы.
        - Я прибыла к своему возлюбленному, Его Величеству королю Каю Первому… И своему сыну Айсену.
        Эта её фраза словно отрезвила стражников, и они вновь схватились за свои копья, опасливо покосившись на мгновенно отреагировавшего дракона и ощерившуюся Алаю.
        Но Снежная Королева лишь улыбалась, глядя куда-то за спины воинственных защитников Королевского замка.
        - Не сметь! - грозный голос, раздавшийся вскоре, совсем выбил из равновесия бравую дружину - к ним спешил, нет, бежал сам Его Величество Кай! И каждый из присутствующих солдат мог поклясться, что он сто лет не видели короля в таком расположении и бодрости духа.
        Время словно остановилось. Как и король, бежавший навстречу своей возлюбленной, которую считал давно погибшей, по своей вине. Но теперь Кай смотрел и не верил своим глазам. Прижав руку к груди, он пытался успокоить разошедшееся не на шутку сердце и осознать, что он не мёртв, и Лео - не иллюзия его сознания, отравленное зачарованными таблетками. Она же не могла и шага сделать навстречу, так лицезрение давно утерянного возлюбленного пригвоздило Элеонору к земле, и только взгляд её будто живой источник так и тянулся к Его Величеству через время и расстояние застывших секунд.
        Но миг, и Кай оказался рядом, не веря, до конца не осознавая, что это - правда. Обхватил руками щёки, заглянув в небесной синевы глаза… И набросился с поцелуем, долгим и таким невероятно страстным, что кровь вспыхнула в жилах огнём.
        Они не произнесли ни слова, слова просто были не нужны сейчас, в этот момент, который, к сожалению, не мог длиться вечно. Все, кто находился рядом, с умилением смотрели на происходящее действо, пока едва уловимый свист разрывающей воздух стрелы не раздался в воздухе.
        И крик Элеоноры, последовавший за ним, громовым раскатом взорвал хлипкую умилительную тишину.
        Глава 14
        Кай, почувствовав резкую боль, охнул, резко оседая.
        Элеонора, вначале не поняв, в чём дело, попыталась удержать его, но древко стрелы, торчащее из спины короля, рассказало всё как есть. Началась паника, ещё одна стрела, предназначавшаяся Снежной Королеве, была остановлена резвым крылом дракона, в которого в мгновение ока превратился Бастиан, пытаясь укрыть от всех напастей разом свою госпожу.
        Дракону стрелы были не страшны, но Лео пыталась вырваться из-под его защиты, чтобы помочь бледнеющему на глазах Каю, и тот сдерживал её как мог.
        Охрана, как всегда, кроме толкучки ничего не организующая, бросилась в ту сторону, откуда, предположительно, орудовал стрелок. Но Алая, прижав уши, уже мчалась туда, опережая всех, хотя стрелявшего человека и след простыл.
        - Лео… - прошептал Кай, когда не сумевшая сдержать горьких слёз женщина бросилась ему на грудь. - Наш сын… спаси его… она не остановится, зная, что ты здесь… Это Герда…
        - Что? - не поняла вначале Элеонора, но смысл вскоре достиг её понимания. - Нет… Бастиан!
        Но дракону не надо было ничего объяснять, хотя он и опасался оставлять свою госпожу без прикрытия.
        - Лети скорее! Спаси Айсена, умоляю! - однако видя, что дракон мешкает, Снежная Королева собрала всю волю в кулак. - Со мной всё будет хорошо, я должна помочь Каю!
        И Бастиан, внемля просьбе Элеоноры взмыл в воздух.
        - Лекаря! - Едва он удалился, закричала Снежная Королева начавшей собираться толпе. - Скорее, королю нужна помощь!
        ***
        Со скорбным выдохом Айсена, наружу вырвался пар из его лёгких. Холодно, очень холодно… Раньше он не замечал этого, просто не ощущал. Но сейчас вместе с уходом магии появилось столько всего нового - ощущений, запахов, даже, мыслей, что принц едва себя сдерживал, чтобы не впасть в бесконечное отчаяние. Да, он был бы просто счастлив, если бы мог разделить этот новый мир с той, что его подарила. Но, к сожалению, по иронии судьбы, именно ей пришлось отдать свою жизнь за то, чтобы он мог почувствовать всё это.
        Окна в его покоях были глухо занавешены, и камин не горел вот уже несколько дней. Стеклянный саркофаг с телом возлюбленной Его Высочества стоял посредине спальни, и ледяная фигурка Леи казалась в нём такой маленькой, хрупкой, и принц почти не отходил от неё, со скорбью осознавая, что сходит с ума. Ну и пусть, может быть хоть тогда станет легче, и жизнь перестанет быть мукой и бесконечным отчаянием.
        Огромный белый тигр растянулся у его ног, он вздрагивал при каждом движении принца и приподнимал голову, если тот поднимался на ноги. Странное дело, казалось, при жизни девушки эти двое терпеть друг друга не могли, но когда её не стало, они всё время проводили рядом, почти не разговаривая, но оттого молчание было ещё ценнее. Скорбели оба и оба мёрзли, не желая покидать тело своей возлюбленной и хозяйки, до конца не смирившись со страшной потерей.
        Шум, донёсшийся со стороны двери, заставил отмереть обоих. На пороге, не дождавшись приглашения, показалась Герда - вид её был крайне встревоженным.
        - Айсен, дорогой! - запричитала она. - На твоего отца напали! Возможно, даже убили… Та самая ведьма, что в детстве наложила на тебя проклятие! Она явилась сюда на огненном драконе, чтобы забрать её!
        Её палец указал на спящую беспробудным ледяным сном девушку в стеклянном саркофаге.
        - Что ты несёшь?! - тут же подорвался Айсен.- Что с отцом?! И зачем ей Лея?!
        Но Герда уже обратила свой взор к готовому бросится в бой тигру.
        - Барсик! Алая предала нас. - скорбно сообщила она. - И теперь мой фамильяр служит Ледяной ведьме. Только ты сможешь её остановить…
        Тигр, зарычав, бросился в открытую дверь, поверив на слово злобной королеве, ведь сейчас его рассудок был не в том состоянии, чтобы здраво рассуждать. А Герда, избавившись от него, таким образом, вновь переключилась на Айсена.
        - Мальчик мой, теперь Снегория в твоих руках! Спеши! Ты нужен своему отцу, если он, конечно, ещё жив, и своему народу! Убей Ледяную ведьму! Очисть мир от этой напасти! И отомсти за свою погубленную невесту…
        Но увидев, что принц мешкает, глаз не отрывая от саркофага, она вновь пошла в наступление.
        - Не переживай, я присмотрю за твоим сокровищем. - картинно опустила ресницы Герда, изобразив на лице такую скорбь, что не поверить было невозможно.
        Принц, зло сверкнув взглядом, вслед за Барсиком направился к выходу - разобраться что к чему, и, наконец, выпустить пар.
        Убить Ледяную ведьму? Легко! Да пожалуйста! Хоть голыми руками!
        Ведь это по её вине погибла его Лея и, возможно, отец тоже.
        Так свершится правосудие!
        Айсен твёрдо вознамерился поставить точку в этой истории.
        ***
        Оставшись в одиночестве, рядом со стеклянным гробом Леи, Герда спешно закрыла двери на все замки, и только тогда с облегчением выдохнула. Все её планы летели в бездну, а ведь всё так хорошо начиналось! Девчонка, явившись в Королевский замок, всё же сделала своё дело, хотя уже тогда Её Величество могла справиться с проблемой сама. Делов-то оставалось! Ждать, когда окончательно промерзнет сердце надоеды-принца, который пошёл весь в мамашу, несносную, настырную дрянь! Герде пришлось всё этот время жить с ним под одной крышей, изображая заботливую мать, но что оставалось делать?! Кай и так с ума сходил по своей потерянной любви к Ледяной ведьме, а ребёнок хотя бы на какое-то время возвращал его к жизни, но со временем это стало просто лишним. Произошло это тогда, когда Айсен нанёс отцу невыносимый удар, превратив несколько десятков людей в ледяные скульптуры. И тогда появились успокоительные, позволяющие не только вернуть покой душе короля, но и очень мягко отстранить его от власти. «Ручной» Кай был согласен со всем, вернее, он потерял интерес ко всему, и Герда могла творить, что хотела. Но Айсена так
просто она убить не могла, это было бы слишком подозрительным. Для этих целей у неё имелась глупышка Франческа, что с детства была безумно влюблена в ледяного ублюдка, и эта любовь совсем недавно вышла боком Герде. Только подумать, мерзавка предала её, решив помочь Лее! Она готова была даже пожертвовать свою любовь сопернице, лишь бы Айсен остался жив! И теперь гнила за это в холодных подземельях темницы, ведь принц о ней даже не вспоминал…
        Но всё сложилось довольно удачно: принц избавился от магии, а девчонка теперь спала вечным сном в стеклянном гробу, и под ногами не путалась.
        И вот сегодня явилась она - та, что на корню загубила её, Герды, жизнь, и теперь пришла отнять то, чего королева Снегории добивалась так долго и упорно, не жалея ни сил, ни жизней…
        Идея подстрелить Элеонору издалека обернулась неудачей: она промахнулась и попала в Кая. Возможно, он уже мёртв, и тогда её тоже ждёт смерть - если, конечно, кто-то смог понять, кто стрелял в спину короля. Если же нет, то Герде предстояла роль горькой безутешной вдовы с браздами правления Снегорией на плечах - увы, наследный принц тоже пребывал в трауре и заботиться о стране просто не мог. А вот она могла, и даже тайком мечтала о таком повороте событий.
        Но всё опять пошло наперекосяк, хотя она и смогла быстро взять себя в руки. Возможно, Айсену удастся убить родную мать - магии он лишился, но дурости ему было не занимать, пока принц будет разбираться что да как…
        Герда зло усмехнулась и подошла к саркофагу, небрежно сдвинув с него крышку, пренебрежительно уставившись на Лею.
        - Ты мой последний козырь, дитя, и будь уверена, я тобой воспользуюсь в своё благо!
        И, резко развернувшись на каблуках, Герда направилась к окну, чтобы своими глазами видеть всё происходящее на площади внизу.
        И пока что королеву всё устраивало.
        
        Глава 15
        Барсик и Алая столкнулись в прыжке, тут же покатившись кубарем по ступеням крутой лестницы, словно сражаясь не на жизнь, а на смерть. Два грациозных хищника были великолепны и ужасны одновременно: ощеренные пасти, полные острых зубов, когти, готовые разорвать любого, кто встанет на их пути и взгляды, полные решимости и ненависти к неприятелю.
        Да, они сражались на равных, и всё же Барсик был более осторожен. Он боялся, страшно боялся навредить тигрице, хотя и понимал, что должен победить её любой ценой. А вот Алая не боялась. Она боролась со всей самоотверженностью и совершенно не давала спуску белому тигру, зная, что на счету каждая секунда.
        И вот ей удалось повалить его, заняв позицию сверху, опасно разинув пасть над мордой незадачливого тигра.
        - Предательница! - завопил Барсик, не сдержав эмоций.
        - Что?! - опешила Алая. - Герда напала на короля, а ты защищаешь её?! Вот уж не ожидала от тебя!
        - Она сказала, что на короля напала Ледяная ведьма! - чуть стушевался белый тигр. - А ты встала на её сторону!
        - Какой же ты идиот! - Алая не удержалась и треснула ему лапой. - Главная злодейка здесь Герда! А Снежная Королева никакая не ведьма, она настоящая мать нашего принца, Герда оболгала её и сейчас… где она сейчас?!
        Барсик, глядя на неё недоверчиво, решался, стоит рассказывать Алае правду или нет - кажется, он весьма существенно запутался.
        - Она сейчас с принцем, в его покоях…
        - О, нет…
        - Что значит - настоящая мать?... - ещё больше загрузился белый тигр.
        - То, что Айсен сейчас в огромной опасности! - раздражённо воскликнула Алая. - И, если не хочешь помогать, тогда хотя бы не путайся под ногами! Не то я расцарапаю твою симпатичную морду в клочья, клянусь, ничего меня не остановит!
        - А она у меня симпатичная?...
        Но Алая, уже оставив его, бежала по направлению к покоям принца. Когда Барсик догнал её, она в слепой ярости бросалась на запертую изнутри дверь, грозя разбить лапы в кровь.
        - Алая, остановись! - призвал он её затуманенный разум к здравому смыслу. - Так ты ничего не добьёшься!
        И та, сделав ещё несколько выпадов на дверь, обессиленно остановилась, с трудом переводя дыхание.
        - Прислушайся… - шёпотом произнёс тигр.
        И два мохнатых уха почти вплотную прислонились к двери, пытаясь уловить, что же там происходит, в глубине покоев Айсена.
        ***
        Айсен, вылетев вслед за тигром, решил пойти другим путём, не тем, которым они обычно пользовались, справедливо решив, что Барсик и Алая столкнуться именно там, и он оказался прав. Звуки борьбы были слышны даже здесь, но у принца сейчас была своя, другая миссия, и он должен был довести её до конца.
        Он увидел её издалека - прекрасную незнакомку, чьи темные волосы раздувал ветер, а лицо было залито слезами. Лёгкое платье Ледяной ведьмы было слишком лёгким, летним, и никак не вязалось с холодом зимы, царившей повсюду. Но её трясло… от холода ли? Кажется, судя по слухам, мороз Ледяной ведьме был нипочём…
        А потом он увидел, как отца укладывали на носилки, и прибавил шаг, не в силах сдержать бушующие внутри эмоции. Поравнявшись с процессией, он почувствовал, что женщина замерла, не в силах отвести от него слишком странного взгляда. Почему её до сих пор не взяли под стражу?! Неужели она успела всех здесь околдовать?!
        - Взять её, немедленно! - громко распорядился он, зло скрипнув зубами, со страхом и тревогой скосив глаза на бледное лицо отца. Жив ли? Или он опоздал?
        - Но, Ваше Высочество, она здесь не причём… - вступился за ведьму старый охранник. - Это всё королева…
        - Что ты такое говоришь?! - закипел принц. - Я сказал взять под стражу Ледяную ведьму! Исполняйте, пока она не успела попытаться убить здесь ещё кого-нибудь…
        Оставшиеся стражники угрюмо обступили Элеонору, хотя она и не пыталась сопротивляться.
        - Как ты вообще посмела прийти сюда после всего, что натворила?! Ты почти разрушила нашу семью, наслав на меня проклятие! Но нет, тебе и этого показалось мало! По твоей вине погибла моя невеста, теперь ты решила убить отца, маму, меня и захватить власть в Снегории?! Это твоя цель?
        Снежная Королева не отвечала: в её больших прекрасных глазах дрожали слёзы, а губы, кажется, потеряли способность говорить. Она взгляда не могла оторвать от принца, и слова вымолвить тоже не могла. А Айсен, не понимая такой реакции, растерянно и настороженно ждал ответа.
        Внезапно огромная тень на миг заволокла холодное зимнее солнце, возвращался дракон. Айсен выхватил меч, готовясь сражаться на смерть, но тот очень скоро предстал перед ним в облике человека. Очень не любимого им человека…
        - Ах вот вы где, Ваше Высочество. - со стороны Баса любви к Айсену тоже не прибавилось. - Госпожа, Вы в порядке?
        - Ах вот ты чей прихвостень! - принц больше не ждал ни секунды, напав на дракона, но тот очень резво увернулся, отпрыгнув от выпада меча в его сторону.
        - Слабак! - поддразнил его Бастиан. - На безоружного с мечом!
        И тогда Айсен откинул оружие в сторону.
        - Давай так! - дерзко бросил он. - Только и ты тогда без своих фокусов!
        - Давно пора выяснить отношения, Ваше Высочество!
        И парни сошлись в рукопашной.
        - Немедленно прекратите! - закричала Элеонора. - Айсен! Бастиан! Сейчас не время и не место!
        Но её никто не слушал. Короля, наконец, унесли, а стражники и остальные зеваки с азартом и упоением наблюдали за схваткой двух мужчин, одним из которых был недавно расколдованный принц, теперь начисто лишённый своей ледяной магии, а второй - дракон, из последних сил сдерживающий свою огненную суть, рвущуюся наружу.
        И всё же эта сила делала Бастиана сильней, даже будучи в обличии человека. Конечно же, он пропустил пару ударов от своего соперника, но при этом Айсен нещадно обжог свои руки, и махать кулаками ему стало в разы сложнее.
        Элеонора больше не вмешивалась, но вздрагивала при каждом ударе, независимо от того, кем он был нанесён - Басом или Айсеном.
        - За что ты сражаешься, Дракон? - психанул Айсен, получив очередной ожог от соприкосновения с телом Бастиана. - До сих пор не можешь простить мне, что Лея выбрала меня?!
        - Ты сгубил Лею!!! - огонь полыхнул из глаз Бастиана, он не сдержался. - Но она сама сделала свой выбор! А сейчас я сражаюсь за свою мать, которая , к моему великому сожалению, приходится матерью и тебе тоже!
        - Что?!
        Айс пропустил удар, и не смог удержать равновесия, грохнувшись на спину. А Бастиан уже навис над ним, с единственным желанием - покончить с принцем раз и навсегда. В кроваво-красных глазах не осталось никаких человеческих чувств, лишь ненависть, приправленная как ядом яростью.
        - Бастиан, нет! - Элеонора, вырвавшись из рук державших её стражников, бросилась к двоим своим сыновьям - родному и приёмному, и вцепилась в плечи дракону. От них тут же пошел пар, женщину обожгло это прикосновение, но зато Бастиан тут же пришёл в себя, испуганно уставившись на свою госпожу и отпустив изрядно потрёпанного принца.
        Но Его Высочество будто и не заметил, что его только что пытались убить.
        - Это ложь! Моя мать - королева Герда! - завопил он протестующе.
        - Ты себя в зеркале-то видел? - устало произнёс Бастиан, помогая Элеоноре подняться. - Надо же столько лет быть беспросветным идиотом! Герда тебе врала, преследуя свои цели, а ты защищаешь её! Взгляни на себя и на Элеонору: вы одно лицо! Только дураку это не понятно!
        Айсен и впрямь ошарашенно уставился на Снежную Королеву: отрицать очевидное не имело смысла.
        - Но как такое возможно?! - совершенно растерявшись спросил принц. - Если ты моя мать, то как я попал к ней?
        - Это долгий разговор, мой мальчик. - тихо произнесла Лео. - Сейчас гораздо важнее, куда подевалась Герда. Ведь это именно она стреляла в твоего отца… И я справедливо полагала, что теперь она захочет избавиться от тебя…
        - Она отослала Барсика, фамильяра Леи, сразиться с Алаей, а меня - остановить вас… Боги…
        -Что?! - почти в один голос воскликнули Элеонора и Бастиан.
        - Она осталась в моих покоях вместе с телом Леи, превращённым проклятием в лёд... Что если она решит избавиться от неё, чтобы отмстить всем нам? …
        - Ты что, до сих пор хранил её тело вместо того, чтобы достойно похоронить?! - тут же вспыхнул Бас.
        - Я очень надеялся, что однажды произойдёт чудо, и я смогу вернуть свою невесту к жизни! - столь же резко ответил Айсен. - Я хотел найти средство…
        - Его просто нет, и если бы ты…
        Договорить дракону не дали - кто-то закричал, указав куда-то в сторону окон замка, и все обратили свой взор именно туда. На одном из балконов, сияя ослепительной, но очень злой улыбкой, стояла сама королева, привлекая к себе внимание и нетерпеливо поджидая, пока компания подтянется к ней поближе. А когда это произошло, Герда, наигранно вздохнув, начала свою речь…
        ***
        - Итак, мой милый Айсен, я вижу, вы немножко успели поболтать, и ты проникся сочувствием и участием к Ледяной ведьме! Предатель!
        От такой наглости опешил даже принц.
        - Предатель?! Столько лет ты издевалась надо мной, показывая откровенную нелюбовь к якобы твоему единственному сыну, а, оказалось, ты мне даже не мать! Не хочешь объясниться, «матушка»?
        - Я не хотела потерять своего возлюбленного, твоего отца Кая! - ни капли не смущаясь, выпалила она. - И ради этого готова была даже терпеть его ублюдка в своём доме и называть его сыном, лишь бы мой король был на толику счастливее, потеряв свою ледяную шлюху!
        Элеонора гордо молчала, предпочитая сыну самому узнать эту другую сторону той женщины, которую почти всю свою жизнь он считал родной матерью. Но Айсен не был столь терпелив.
        - Замолчи! - тут же вступился он за Снежную Королеву. - Просто закрой свой проклятый рот! Я вижу, насколько ты любила моего отца! Выстрелив ему сегодня в спину…
        - Я целилась не в него! - взвизгнула Герда, потеряв самообладание. - Я хотела покончить раз и навсегда с ней! С той, что однажды украла у меня Кая, и сегодня попыталась сделать это вновь! Я его законная жена и королева Снегории! Только я могу править после него…
        Её речь стала запутанной, истеричной, а оттого смысл её фраз стал уж совсем очевиден.
        - Ты всегда хотела только власти! - прямо обвинил королеву Айсен. - Если бы ты на самом деле любила моего отца, то отпустила бы его с той, кто действительно дорог сердцу!
        Герда зло расхохоталась.
        - Неужели?! Ты и сам не веришь в свои слова, мой мальчик! Скажи, отдал бы ты Лею, будь она жива, тому дракону, что сейчас стоит за твоим плечом?! Я отвечу за тебя: нет! Ты готов был убить его, лишь бы твоя ненаглядная принадлежала только тебе!
        - Не правда! - заорал во всё горло Его Высочество. - Да, я бы сражался за неё как мог, но последнее слово всё равно оставил бы за Леей! Я отпустил бы её, скажи мне она, что Бастиан ей дороже! Я бы сделал это, даже будучи во власти ледяного монстра, потому что Лея уже была для меня всем!!!
        - Ложь! - не сдавалась королева. - Ты такой же лживый, как и твоя мамаша, что бросила тебя и Кая, чтобы спасти свою шкуру! Ей было плевать на вас обоих, и она с такой лёгкостью отказалась от этого бренного груза матери и жены, что даже я посочувствовала им обоим!
        Айсен лишь на секунду скосив глаза в сторону Элеоноры, напуганную, ошарашенную словами злой королевы, еле заметно качнул головой - нет, он не верил больше ни единому её слову!
        - Сдавайся, Герда! - потребовал он. - Всё равно ты поплатишься за содеянное, это всего лишь дело времени!
        - Конечно! - все почуяли, как интонация женщины резко изменилась, став более приторно-сладкой. - Но только я вначале уничтожу то, что желала уничтожить ещё в самом начале!
        И с этими словами она с трудом подняла ледяную статую, в которой все с ужасом узнали Лею, и, приложив ещё немного усилий, швырнула её через перила, в свободный, но очень недолгий полёт на землю.
        Глава 16
        Айсен почувствовал, что пропустил удар сердца. Ещё. И ещё один. Ледяное тело Леи стремительно приближалось, и вот сейчас оно, зацепив кого-нибудь из них, возможно, даже покалечив или убив, разобьётся вдребезги. Вместе с его горячим живым сердцем. И тогда всё станет тьмой, горькой, беспросветной, отчаянной тьмой.
        Лея уже была мертва. Но её ледяное изваяние хотя бы согревало его истосковавшуюся душу своим присутствием, и было не так больно, не так одиноко без неё, любимой. Единственной. Желанной.
        А сейчас всё это грозило превратиться в тысячи ледяных осколков, потому что шансов спасти её ледяное тело просто не было. Кто-то кричал, дергая его за руку, но Айсен не ощущал этого. Он не видел больше искажённое злостью лицо королевы, что исчезло с балкона, но не по своей воле. Двое уставших, но весьма разъярённых тигров, схватив её зубами, тащили, чтобы отдать под стражу, опоздав на какие-то там сотые доли секунды до того, как она совершила непоправимое. Конечно же, она ответит за свои преступления, но вот Лею будет уже не вернуть. Никогда…
        Казалось, надежда уже была мертва, и реанимировать было уже нечего. Но тут, словно из пустоты, навстречу стремительно падающему ледяному телу, поднялись огромные кожистые крылья. Бастиан ловко извернулся, переворачиваясь в полёте, чтобы суметь ухватить свою хрупкую и опасную добычу. Ему это удалось, и теперь он летел вниз спиной, угрожая придавить собой всех, кто окажется снизу. Но даже в таком неудобном положении, уже возле самой земли, дракон сумел удержать равновесие и не ухнуть всей массой своего тела об лёд земли, при этом сохранив свою ношу в целости и сохранности. А потом уже более аккуратно шмякнулся, не получив при этом серьёзных увечий.
        В том месте, где его когти соприкасались с Леей, повалил пар, и ему пришлось поскорее опустить её на землю, чтобы не нанести ей ещё больше вреда. Айсен бросился к нему, он уже был рядом со своей ледяной невестой, когда Бас вновь перекинулся в человека, и к ним подоспела Элеонора.
        - Я твой должник! - серьёзно произнёс принц, с благодарностью воззрившись на дракона. - И прошу прощения за всё, что я говорил и делал плохого тебе!
        - Это не ради тебя. - тихо ответил Бастиан.
        - Я знаю. - кивнул Айсен. - И всё же, прими мою благодарность от всего сердца!
        Элеонора наблюдала за ними, своими детьми, что в одну минуту вдруг стали взрослыми. Не физически - морально, оба. Для них ещё был шанс подружиться и наладить отношения. Позже. Потом. Когда всё это забудется.
        А потом Снежная Королева перевела взгляд на прекрасную обнажённую статую изо льда, пристально приглядевшись.
        - Смотрите, что это? …
        Оба повернули головы в указанную тонким пальчиком Элеоноры точку, так же пристально, как и она, всматриваясь.
        - Это… огонь?! Но как?!
        Внутри ледяной статуи, еле заметным маячком, мерцало крохотное пламя. Скорее даже искра - такую кроху было трудно назвать пламенем, и всё же она им была. Словно маленькая жизнь пульсировала в самом ледяном сердце девушки, не давая той окончательно превратиться в лёд.
        - Это искра огня дракона! - неожиданно оживился Бастиан, пытаясь пояснить всё как можно скорее. - Я подарил её Лее перед тем, как мы попрощались… навсегда. Когда она пошла на верную гибель, чтобы спасти тебя… Она всё ещё горит! Госпожа, это значит…
        Он не договорил, ожидая ответа женщины. Элеонора же, поднявшись и явно нервничая, подошла ближе к девушке, собираясь с мыслями. Айсен же даже боялся задавать вопросы, одной лишь интуицией понимая, что появилась надежда.
        - Отойдите оба! - властно приказала Снежная Королева и, выдохнув, как перед последним боем, опустила обе ладони на руку Леи.
        Белый пар начал подниматься с того места, где их кожа соприкасалась, и Айсен, приняв это за тревожный знак, дёрнулся, желая прекратить начатое. Но Бас легонько удержал его, знаком показав не вмешиваться, и тот, борясь с собой, отступил на шаг.
        Пара становилось всё больше, он оседал на коже ничем не прикрытых рук Элеоноры и становился льдом, тонким, серебристым, отчего она и сама вскоре начала напоминать ледяную скульптуру. Но боли ей это не причиняло, даже наоборот. Магия, а это была именно магия, легко прощалась с чуждым ей телом и возвращалась к истинной хозяйке, радостно трепеща в своём почти незримом полёте. И вот уже иней выступал на щеках и губах женщины, однако, вскоре он впитывался в кожу, гармонично насыщая её своей силой.
        Элеонора в полной мере ощущала в себе эту магию. Она была рождена вместе с ней и воспринимала себя наполовину пустой, лишившись драгоценной Силы. Но сейчас всё становилось на свои места. Последние капли ледяного дара перетекли в её тело, Лео почувствовала это, словно канал закрылся, чтобы ненароком не прихватить лишнего, не принадлежащего ей волшебства.
        Радость переполняла её, и она, втянув в себя воздух, какое-то время наслаждалась давно забытым ощущением энергии холода, что равномерно расходилась сейчас по её телу. Но движение извне вернуло её на грешную землю. Рука Леи в её ладонях дёрнулась, и девушка открыла глаза, испуганно захлопав ресницами.
        ***
        Яркий дневной свет ударил в глаза, но Лее вовсе не хотелось их закрывать. Кажется, она проспала так долго, что отлежала себе все бока. Хотелось потянуться, а ещё лучше, поскорее встать и сделать зарядку, чтобы потянуть затёкшие мышцы, как следует размяться после длительного сна.
        Её порыв не был оценён, крепкая рука потянула её обратно в постель, нежно, но безоговорочно прижав к горячей, мерно вздымающейся груди.
        - Никогда, ни за что больше так не делай…
        Как же она соскучилась по этому вредине! Любимому, зеленоглазому, несносному Айсену! И улыбка озарила её лицо искренней радостью и любовью. Она прижалась к нему ещё крепче, не зная, почему вдруг ей так хочется почувствовать это прикосновение, зарыться в его объятиях.
        - Мне приснился такой странный сон! - тихим, хриплым голосом начала девушка. - Будто на нашей свадьбе объявился Иан, оказавшийся големом. Он попытался нас убить… А потом я попала в лапы к дракону! Представляешь, Айс? Им оказался Бастиан, твой «любимчик», а потом… Я повстречала саму Снежную Королеву! И она оказалась не такой уж плохой, как все мне здесь рассказывали. И вообще, она сказала мне, что на самом деле ты - её сын… И ещё много чего… Представляешь?
        
        Лея приподняла голову, чтобы видеть глаза принца - он же смотрел на неё, не отрываясь. В зелёных изумрудах застыло непреодолимое море печали и нежности, их странная смесь рождала оттенки скорби и… любви, привязанности, надежды.
        - В чём дело, Айсен? - девушка нахмурилась, что-то в принце определённо изменилось. Он стал другим - не внешне, хотя это отражалось и на внешности тоже. Но это чувство касалось именно его внутреннего мира, незаметного, но ощутимого душой или сердцем.
        - Тебе это не приснилось, Лея…
        И тут она вспомнила всё. Сердце забилось сильнее, воспоминания хлынули в голову рекой, отдавая девушку во власть эмоций. Она всхлипнула, почувствовав, как Айсен всё сильнее пытается прижать её к себе, успокоить, разделить боль и страх.
        - Всё прошло, Ледышка, теперь всё позади… - ласково шептал его голос, пока она билась в невидимой для глаз истерике собственных мыслей, вспоминая всё - от их первого раза до момента ледяной смерти, проклятия, которое она забрала себе, чтобы спасти любимого…
        - Но, если я жива, значит, ты опять в опасности…
        - Нет! - поспешил успокоить её Айсен. - Нет. Магия вернулась к Элеоноре, это благодаря ей ты вернулась к жизни. Как и все те несчастные, чьи ледяные фигуры хранились в подвалах замка... И благодаря дракону тоже…
        При упоминании Бастиана, принц заметно погрустнел. А после взял холодные ладошки в свои непривычно горячие руки, и продолжил.
        - Лея, это он спас тебя. Бастиан-дракон. Та искра, что он зажёг в твоём сердце, не дала ему окончательно замёрзнуть, и вот ты здесь, со мной. Но я хочу спросить тебя, прямо сейчас, пока ты не совершила очередную ошибку… С кем из нас ты хочешь быть? Кто тебе дороже? Этот парень доказал мне, что достоин тебя, и доказал не раз. А я только и делал всё это время, что портил тебе жизнь. Отравлял её своим проклятием и, чего уж скрывать, своим ужасным характером! И, если с первым всё оказалось проще, то со вторым, увы, всё по-прежнему. И всё же перед тем как ты уснула вечным ледяным сном, я не сказал тебе кое-чего самого важного. Я люблю тебя, Лея-Ледышка. Я. Тебя. Люблю.
        Лея, кажется, забыла, как дышать. Это точно был её Айс? Или его всё-таки подменили? А, может быть, она всё же умерла и попала в рай, где всё почти так же, только гораздо-гораздо лучше? Хм…
        - Так кого ты выбираешь, Лея? - осторожно поторопил её Айсен. - Меня или Бастиана?
        - Я уже устала повторять это всем! - воскликнула Лея возмущённо, хоть ей и нравились такие перемены в вечно язвительном и насмешливом принце. - Я бесконечно симпатизирую Басу, и да, он стал одним из моих самых близких друзей за последнее время, но… В тебя я влюбилась ещё в тот миг, как сшибла на этой треклятой горе сразу после проникновения в Снегорию! В тебя, зеленоглазого вредину, что только и делал, что язвил направо и налево, всем своим видом показывая, насколько заледенело его холодное сердце! Но я это сделала, Айс! Я смогла отогреть его и доказать тебе, что и ты не можешь вечно противостоять своим чувствам! Я отдала тебе всю себя в надежде, что моя смерть дарует тебе избавление от проклятия! Я сделала то, от чего меня пытались отговорить… Так какого чёрта ты спрашиваешь у меня теперь, кого я выбираю?!
        До Айсена, наконец, дошло, какую глупость он сморозил, и чтобы обвинительная речь его сварливой невесты побыстрее прекратилась, он просто поспешил с поцелуем, что в ту же секунду показал магический фокус и Лея забыла, что ещё собиралась сказать. Но это было уже и не важно, ведь, как оказалось, они настолько соскучились друг по другу, что одним поцелуем здесь было не обойтись.
        Эпилог
        Лея вновь крутилась перед зеркалом в спальне своих покоев, её не оставляло стойкое ощущение дежавю, ведь совсем недавно она проходила через всё это. Только теперь страшно не было, лишь чуть волнительно, и на ней, вместо небесно-голубого, было надето белоснежное свадебное платье - ни на какое другое она больше сегодня соглашаться была не намерена!
        Сегодня наряжаться и приводить себя в порядок ей помогала сама Элеонора, и Лея была этому только рада! Настоящая мать Айсена мило улыбалась и совсем не походила на двуличную Герду, девушка ей доверяла буквально во всём.
        Лео и сама светилась от счастья - неделю назад они обвенчались с королём Каем, брак с Гердой был магически разорван, а сама злобная интриганка сослана на далёкий остров, в полную изоляцию от общества и подальше от Снегории. Лее её не было жаль, её козни едва не стоили жизни им всем, включая и отца Айсена, но, хвала богам, всё обошлось и далее сложилось самым лучшим образом.
        И вот теперь настала их с Айсом очередь соединить сердца и души.
        Элеонора подошла поближе к девушке, помогая расправить кружева на шикарном декольте, лишь слегка обнажающем роскошную грудь и плечи невесты.
        - У меня такое ощущение, что я выдаю замуж свою дочь! - поделилась она впечатлениями, и Лея заметила, что у неё слёзы стоят в глазах. И тоже расчувствовалась и обняла свою будущую свекровь.
        - Должно быть, потому что я выхожу замуж за твоего сына… - предположила она.
        - Нет, думаю дело в другом. - Снежная Королева не переставала улыбаться. - Наверное, в том, что я всегда хотела иметь такую дочь, как ты, Лея. И вот, моя мечта постепенно сбывается.
        - Я постараюсь быть достойной дочерью. - Лея смахнула с лица вырвавшиеся наружу непрошенные слезинки.
        - Не надо, милая! - ласково протянула Элеонора. - Просто будь собой, ведь ты совершенна! А теперь нам пора. Готова?
        Лея кивнула.
        - Тогда - в добрый путь!
        Айсен вновь поджидал их уже у основания лестницы. А гостей нисколько не убавилось, даже стало больше. Подумать только, никакие монстры не пугали их так, как возможность пропустить королевскую свадьбу! И следовавший за ней королевский пир…
        Приняв маленькую ладошку своей невесты из рук матери, Айсен восхищённо скользнул по ней взглядом и повёл её в центр круга. Уже заиграла музыка, и танец молодых не заставил себя долго ждать, но в этот раз Лея была полностью готова.
        - Нравится платье? - спросила она тихо, когда плавные движения музыки привели их друг к другу, на что принц хитро улыбнулся.
        - Да. Но без него гораздо лучше…
        Лея покраснела, засмеявшись, и смущённо отвела глаза.
        Принц же сделал вид, что ничего не заметил, однако уже начал мечтать об окончании вечера, когда они вновь смогут остаться только вдвоём. А после были клятвы и признания, и когда священнослужитель, на этот раз без помех, объявил их мужем и женой, все заметно расслабились.
        Когда опять зажурчали звуки чарующей мелодии, и Айсен уже был готов закружить свою молодую жену в танце, её буквально из-под носа умыкнул нагло улыбающийся Бастиан.
        - Этот танец Её Высочество обещала мне! - нисколько не краснея, заявил он.
        - И когда это она успела? - сморщил свой красивый нос Айсен. - Мы всё время были рядом!
        - Не ссорьтесь, братики!
        Узнав, что Бастиан и Айсен, пусть не по крови, но всё же приходятся друг другу роднёй, Лея не успевала подшучивать над ними, припоминая их прошлые сопернические отношения.
        При слове «братики» сморщились уже оба. А Лея, взяв Бастиана под руку, мило улыбнулась обоим.
        - Я подарю тебе танец, мой огненный дракон, только если позволит супруг…
        Супруг, гордый своим новым званием, слегка смягчился.
        - Ну хорошо, только один танец и не танцем больше! - скрипнул зубами он скорее по привычке. С Басом они уже более или менее поладили, и лишь когда на горизонте появлялась Лея, ревность так и норовила вновь вклинится между вполне дружескими отношениями.
        Но теперь Айсен был полноправным мужем своей Ледышки и можно было слегка расслабиться. К тому же, Лея и впрямь относилась к Бастиану как к другу и тот, похоже, успел с этим смириться.
        От прикосновений дракона сразу же стало жарко - в прямом смысле, и Лея старалась двигаться не так быстро, чтобы не вспотеть. Бастиан же одарил её грустной улыбкой - притворяться, что чувства его испарились в одночасье, он не собирался.
        - Не жалеешь? - тихо спросил он, ловя её взгляд своим, но Лее нечего было скрывать.
        - Нет. - улыбнулась она. - Я счастлива, Бас! Наконец-то счастлива!
        Они замолчали, и как-то в один миг сфокусировались на стоящей поодаль печальной фигурке одинокой девушки. Её рыжие локоны и красивое платье бросались в глаза издалека, на неё обращали внимание кавалеры, но вид девушки был так печален, что никто не решался подойти и хотя бы заговорить.
        - Может, пересмотришь свои взгляды насчёт «навечно несчастен и одинок»? - кивнув в сторону Франчески, предложила Лея.
        - Предлагаешь мне замутить с Франческой?! - усмехнулся Бастиан. - Серьёзно?
        - Она оказалась не такой уж и плохой на самом деле… Подумай только! Пойти против той, что воспитала тебя в качестве собственной дочери, против той, что была твоим гарантом свободы и крыши над головой в этом мире! Это многого стоит. Она сделала это ради Айсена и поплатилась за то своим положением, променяв роскошные покои на сырость темницы!
        Бастиан смотрел на Лею чуть насмешливо, чуть снисходительно, и улыбался.
        - Не могу поверить своим ушам. - наконец, вымолвил он. - Её самоотверженный подвиг, по твоему мнению, должен подхлестнуть меня на отношения с этой особой?
        - …ну, и рыжий цвет её волос будет прекрасно сочетаться с огнём в твоих глазах, и отражать его в полной мере!
        Тут уже Бастиан весело и от души рассмеялся в полный голос.
        - Ты удивительная, Лея! - воскликнул он после. - Ладно, если ты так считаешь, я попробую!
        - Да? - обрадовалась девушка. - Вот и отлично! А мне пора возвращаться к своему супругу. Видишь, как Айсен смотрит на нас сейчас? Того и гляди пронзит своим взглядом. Хорошо, что он избавился от своей магии, иначе…
        
        Они оба захихикали, и танец подошёл к концу. Бас подвёл за руку Лею к законному мужу и, вежливо поклонившись даме, зашагал в сторону по направлению к Франческе.
        - Куда это он? - прижимая Лею к себе после мучительно долгого танца с драконом, спросил Айсен.
        Она же, обвив его шею руками и мимолётно прикоснувшись к любимым губам, тихо произнесла.
        - Я очень счастлива, Айс! Просто безумно! И мне хочется, чтобы все вокруг были счастливы! Я подумала, почему Бас и Франческа должны страдать, ведь пока это длиться, мы с тобой тоже не будем знать покоя!
        - О, боги! - засмеялся принц. - И ты решила свести этих двоих? Не думаю, что из этого что-то получится…
        Но в тот же миг он обернулся, чтобы застать обсуждаемую пару за милой беседой. Бас улыбался и Рыжая уже не выглядела такой потерянной и одинокой.
        - Хотя… - продолжил Его Высочество. - Я всегда забываю, что ты у меня настоящая волшебница! И все твои желания обычно исполняются в срок…
        Но подольше полюбоваться становлением новой любви им просто не дали. В центр зала вышли король и Снежная Королева, мило держась за руки. Смотреть на вмиг ожившего после прекращения коварного вмешательства Герды Кая было одно удовольствие.
        - Сын мой и дочь моя! - начал, улыбаясь, свою речь король. - Верные мои подданные и слуги! Сегодня великий день, не только потому, что мой единственный сын женился на своей избраннице - милой и нежной Лиэлее, что спасла его от верной гибели - как когда-то спасла меня моя жена Элеонора! Я хочу сообщить вам, что готов передать бразды правления Снегорией Айсену - теперь он ваш король!
        - Отец! - воскликнул принц. - Не слишком ли рано…
        Но король поднял раскрытую ладонь вверх, жестом останавливая его.
        - Магия вернулась к Элеоноре, а это значит, что скоро всё в Снегории вернётся на свои места: зиму сменит весна, за ней придёт лето. И только там, где будем жить мы вместе с Снежной Королевой, всегда будет холодно. Поэтому мы приняли решение вернуться в родные края Элеоноры. Прошу понять нас, дети мои…
        - Конечно, отец! - произнёс Айсен, понимая, что этим двоим хочется покоя и навёрстывания потерянного времени.
        - Мы сделаем всё, как Вы скажете, Ваше Величество. - поддержала его Лея.
        Король обнял их, передав эстафету своей жене - той тоже не хотелось прощаться, но по-другому быть не могло. Теперь Айсен стал полноправным королём Снегории.
        - Я не уеду, пока ты не бросишь букет! - улыбнувшись, сказала Элеонора Лее.
        - А можно уже сейчас?! - оживилась девушка.
        - Конечно! - Снежная Королева подозвала слугу и тотчас распорядилась, чтобы букет невесты как можно скорее был доставлен Лее.
        Незамужние девушки, хихикая и смущаясь, вытягивались в шеренгу, другие же гости отступали назад, чтобы почтить древнюю свадебную традицию, существующую во всех мирах. Они готовились ухватить главный свадебный козырь, чтобы следом за счастливой новобрачной устроить свою личную жизнь, и потому были настроены решительно.
        Откуда-то из толпы вынырнули двое тигров - белый и рыжий, довольные и весёлые. Никто и внимания на них не обратил, захваченные азартным моментом. Лея, повернувшись к девушкам спиной, нервничала не меньше каждой из них, ведь передача эстафеты замужества - дело серьёзное, как ни крути. А получить свадебный букет из рук самой королевы - а теперь она стала именно ей, наверняка считалось удачей вдвойне!
        И вот миг настал.
        - Раз! - громко воскликнула Лея, начав отсчёт. - Два! Три!
        Букет полетел в толпу наряженных девиц, которые с криками и визгом бросились в борьбу за него. А потом в зале раздался всеобщий хохот.
        Лея стремительно повернулась, чтобы узнать, кому же достался главный свадебный трофей и по какому поводу смех, и тут же застала следующую картину, которая и её заставила улыбнуться.
        Алая, с крепко зажатым свадебным букетом в зубах, была просто неотразима!
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к