Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Go! Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Играет чемпион #3 Мир спасен, жизнь прекрасна, тебя все любят и ценят, пусть и спрятали в какой-то медвежий угол якобы в целях безопасности… Но какая же тут скука! Впрочем, только на первый взгляд - свои развлечения есть везде. А уличный этап мирового турниры Битвы чемпионов - это вполне неплохое времяпрепровождение. Особенно учитывая некоторые божественные подарки, которые даже с твоим уникальным стратегическим и тактическим талантом серьезно усложняют жизнь. Новый вызов для простого русского парня из 2010-х в мире будущего… Он же все еще чемпион?
        Антон Емельянов и Сергей Савинов
        Играет чемпион 3. Go!
        Пролог
        Сколько прошло времени с того момента, как я появился в этом мире? Всего ничего. И чего я тогда хотел, просто сидеть и ничего не делать? Так вот я получил желаемое, и мне уже все осточертело.
        После того, как я спас всю планету, неожиданно выяснилось, что мои недавние компаньоны заполучили в свои руки чуть ли не власть над миром. И ведь не зря я всегда подозревал, что меня используют! Конечно, им хватило благородства устроить мне, как им, наверно, казалось, идеальную жизнь. Дом, деньги, свободное время… Саманта так даже порыдала на плече и сказала, что будет скучать. Вот только что мешало хоть одному из них хоть раз ко мне заглянуть? Никто! Не буду же я верить в эти дурацкие истории о том, что за мою голову объявлена награда, что меня ищут преступники по всему миру, что они сначала со всем разберутся, и уже потом я смогу официально вернуться. Нет, конечно - пусть оставят такие сказки для детей! А мне сейчас просто до банальности скучно.
        - Данила, каки дела? - из соседнего магазина показался Стивен, местный бродяга, которому, как ни странно, всегда готовы одолжить бутылку-другую в любом окрестном магазине. Вот и сейчас из его безразмерного пальто торчало сразу два горлышка. - Составишь компанию? Ты же русский, вы все любите выпить.
        - Спасибо, но нет, - я, конечно, живу не здесь, у меня дом за городом в каком-то спальном районе. Но вот там совсем нечего делать, а здесь, на окраине, хотя бы не скучно, да и компанию всегда можно найти. - Сегодня я тут по делу.
        - Чемпиона караулишь, понятно, - Стивен тут же сообразил в чем дело. - Я тогда тоже рядом посижу. Хотя ты знаешь мое мнение: все эти игры - одно сплошное баловство. Кстати, а ты знаешь, откуда они, вообще, берутся?
        Я сначала собирался обидеться на заявление об играх, но последняя мысль меня заинтересовала несколько больше. Все-таки Стивен порой рассказывает такое, что ни в каком интернете не найдешь.
        - Ты же знаешь, что сейчас у каждого вживлен чип идентификации, он и наши деньги считает, и лечит в случае чего, - ну это вроде как всем известно, даже мне. Недавно так даже поставил себе такую штуку, тогда, кстати, и узнал про бои чемпионов. - Так вот, лет двадцать назад кто-то создал программу, которая в свою очередь создавала что-то вроде информационных сгустков, опирающихся на наши чипы да на природные аномалии. Вроде выходов магнитного поля Земли или следов от солнечных вспышек.
        - Так эти сгустки и есть чемпионы? - я про себя подивился тому гению, что смог это не только придумать, но и реализовать.
        - Точно, и именно рядом с одной из аномалий мы сейчас сидим, дожидаясь, пока рядом не сформируется что-то новенькое, - Стивен отхлебнул за раз полбутылки пива и с сомнением глянул на меня. Может, все-таки соглашусь.
        - А, черт с тобой, давай. Все равно, чувствую, сидеть мне тут еще немало, - мне тут же протянули вторую бутылку, оставалось только открыть и удивиться, как на солнце да в кармане пальто этот напиток умудрился сохранить легкую прохладу и свежесть. - Хорошо.
        Сидеть и ждать сразу стало намного приятнее. И дело тут, пожалуй, не в пиве, а в хорошей компании. Пусть Стивен и странный, но поболтать с ним всегда интересно.
        - Ты, кстати, кого хочешь поймать? - бродяга покончил со своей долей и с сомнением глянул в сторону магазина, прикидывая, стоит ли сходить еще за одной или пока просто так посидеть.
        - Да мне все равно, - честно признался я. - Главное, хочу, чтобы попался кто-нибудь редкого класса, а там уже натренирую.
        Это-то не проблема, тем более, с моим-то опытом и мозгами. Кстати, на этот раз я планирую действовать только строго по плану. Никаких импульсивных решений, только выверенные комбинации и стратегии. Если мне и раньше удавалось держаться на высоте, то теперь-то, уверен, все будут просто в ужасе от того, что я им устрою. Все-таки тут, в будущем, слишком спокойно, а чтобы родился настоящий геймер, нужен стресс, давление, умение со всем этим работать и несмотря ни на что побеждать. Вот взять, например, тот первый раз, когда я пришел в компьютерный клуб…
        Внезапно мир вокруг меня как будто остановился, и накрывающую меня пелену ностальгии моментально как рукой сняло.
        - Данила, я тебя искала, - только что передо мной никого не было, а вот стоит одна из мойр, тех, с кем я столкнулся в финале прошлого турнира. И что ей надо?
        - Мне надо вручить тебе награду за победу, - она читает мысли! Вот же зараза, теперь главное - не думать, что у нее толстые щеки. Черт! А теперь - не смотреть ей в глаза и не злить! Вроде, получается, мстить мне никто не стал, а вместо этого мойра продолжила говорить. - Твое решение отказаться от исполнения желания, как оказалось, противоречит равновесию, поэтому мне придется все немного подправить самой.
        Вы получили способность «Проклятье джинна»
        Раз в день ваше случайное желание исполняется
        Исполнение желаний материально и ограничено физическими законами мира
        - Почему моя награда называется «проклятье»? - тут уж я просто не выдержал. Даже если не читать описание, очевидно же, что тут кроется какой-то большой подвох.
        - Просто так вышло, - было видно, что мойра не спешит уходить и наслаждается моей растерянностью. Точно, на толстые щеки обиделась.
        - А что за ограничения? Можно поподробнее?
        - Это означает, что не будет никакой магии, - опять ничего не объяснила мойра, но потом все же решили снизойти до примера. - Допустим, ты пожелаешь найти тонну золота прямо тут у себя под ногами. Чисто физически такое количество драгоценного металла занимает слишком много места, и ей тут никак не оказаться. Поэтому максимум, что тебе достанется после такого желания - это одинокая купюра под скамейкой.
        - А если я пожелаю, чтобы эквивалент этой тонны оказался у меня на счете? - кажется, я понимаю логику.
        - Тогда все может получиться, - улыбнулась мойра, тут же заставив меня задуматься о том, что я, возможно, пропускаю. - Но я не договорила. Любая сила должна быть уравновешена, поэтому к твоему подарку я добавлю силу-противовес.
        Вы получили способность «Контрпроклятье джинна»
        В течение десяти минут после срабатывания проклятья джинна исполняется случайное желание вашего текущего противника. В случае его отсутствия контрпроклятье не активируется.
        Исполнение желаний материально и ограничено физическими законами мира
        И почему, несмотря на вроде бы прямо противоположное название, у меня такое чувство, что и здесь мне подложили весьма крупную свинью? А тут еще и мойра исчезла, видимо, решив, что хватит мне уже ответов на вопросы. Или брылей своих застеснялась, кто ее знает.
        - Похоже, к нам гости, - я даже не обратил внимания на то, что мир вокруг уже вернулся к жизни, когда голос Стивена возвестил о появлении банды Скутера. Между прочим, серьезный местный авторитет, к счастью, у нас с ним мир и взаимопонимание. Я подкидываю ему иногда денег, а он следит, чтобы ни его люди, ни чужие банды меня не трогали.
        - Дэн, а ты что-то к нам зачастил, - Скутер бросил зажатый до этого в руках кусок арматуры кому-то из своих парней, и тот ловко его поймал. - Знаешь, мне тогда, наверно, придется взять с тебя больше денег, ты же не против?
        И так по-доброму смотрит - со стороны и не скажешь, что в районе такого дружелюбного парня вчера нашли одного незадачливого бизнесмена с переломанными ногами. Вот если честно, денег у меня полно, их не жалко. Но, с другой стороны, немного обидно, когда тебя считают обычной дойной коровой. А я и драться-то толком не умею, да и не помогут обычные кулаки против такой толпы. Надо было бы заступаться за девушку, пришлось бы идти ва-банк, а так… Можно, конечно, пожаловаться моим друзьям, и тогда не только Скутера, тут весь город с землей сравняют. Правда, боюсь, вот тогда мне уже здесь больше спокойно пожить не удастся. А опять переезжать - это противоречит моим планам завести чемпиона и выиграть мировой турнир. Отборочные уже скоро, а я еще даже тренировки не начинал.
        - Неужели нужно, чтобы мой намек звучал более убедительно? - Скутер сделал вид, что недовольно морщится, и протянул руку назад, чтобы ему вернули его ломик. - Или тебе нужны еще аргументы?
        Ага, знаю я эти аргументы. Вот бы сейчас ему этот ломик не просто отдали, а так хорошенько взяли да воткнули куда-нибудь.
        - А не пойти ли тебе в жопу? - не люблю сдаваться, даже не в играх. Так что вскочив на ноги, я приготовился задать стрекача, как вдруг ситуация резко поменялась.
        - Чарли, ты что творишь? - я выпустил бандитов из поля зрения буквально на секунду, но вот уже Скутер стоит на коленях с вытаращенными глазами, а лом, как я и представлял буквально пару секунд назад, торчит у него чуть ниже спины наподобие хвоста.
        - Я не знаю, как это произошло, - огромный бугай с детским лицом стоял и разводил руками, как будто не понимая, что только что натворил.
        - Ха-ха-ха! - хриплый смех Стивена разрушил повисшее молчание. - Ну, ты и даешь, Данила! И когда только ты прозналпро планы Скутера и успел подкупить этого малого? Или это гипноз?
        Бродяга продолжал заходиться от хохота, а бандиты, как будто смешавшись еще больше, подхватили своего скулящего босса и рванули в сторону ближайшей клиники. Вот только, несмотря на вроде бы благополучный исход, у меня внутри все кипело от нехороших подозрений. Мойра сказала, что будет исполняться случайное желание. Случайное! И вот секундная мысль воплотилась в реальность. Да как теперь с этим жить? Мне что, теперь нужно следить за всеми своими мыслями? Вот же засада! Стоп, а она же еще потом добавила вторую часть! Получается, Скутер теперь мой противник, и уже его желание может сбыться? Быстро оглянувшись, я немного успокоился, убедившись, что сзади ко мне никто не подбирается.
        - Проклинаю! - цыганка из гадального салона на углу, вышедшая покурить, неожиданно выругалась в мою сторону, а потом, удивленно расширив глаза, скрылась у себя.
        - Чего это она? - Стивен, все еще не решивший дилемму с пивом, удивленно посмотрел в ту сторону.
        - Сумасшедшая, - пожимаю плечами, при этом про себя выдыхая от облегчения.
        В описании было четко сказано: никакой магии. А значит, только что доставшееся мне желание пострадавшего Скутера было просто потрачено зря. По крайней мере, я думаю, что это было именно оно. Да и что еще он может мне сейчас желать кроме проклятий? Хорошо, правда, что он делает это общими категориями, а не представляет что-то конкретное.
        Кстати, надо отметить, в последнее время я стал замечать гораздо больше деталей. Даже не так, не просто замечать, а понимать, почему и как они происходят. И, думаю, это все результат общения с аристократами, один из немногих полезных эффектов. Вполне ожидаемый - все-таки, постоянно находясь рядом с одними из самых умных людей планеты, сложно хоть немного не подтянуть свой уровень - но все равно приятно.
        - Хазяина! - услышав тонкий, но при этом хрипящий, как будто прокуренный голос, у себя за спиной, я чуть не подпрыгнул удивления.
        Резко обернувшись, я увидел, как рядом со мной стоит небольшой гоблин странного желтого окраса.
        - А вот, похоже, и твой чемпион, - довольно сощурился Стивен, глядя на стоящее рядом с нами чудо. - И, судя по всему, он совсем не против стать частью твоей команды. Между прочим, редкий, как ты и хотел.
        Я тут же прищурился и тоже открыл описание все еще стоящего рядом с нами монстрика.
        Гоблин-маг
        Чемпион редкого класса
        Уровень 1
        Что ж, не идеальный, конечно, вариант, да и грязно-желтая шкура смотрится не самым лучшим образом, но сойдет. Я же не просто случайный человек, а значит, смогу победить и с таким помощником. Хотя… один момент лучше уточнить сразу.
        - А почему ты называешь меня хозяином?
        - Хозяина жестокий и подлый, гоблина его сразу зауважал, - судя по всему, он успел появиться как раз во время инцидента со Скутером и, как и Стивен, записал позор бандитского главаря на мой счет. Что ж, больше уважает, будет больше тренироваться, это даже плюс.
        - Хорошо, тогда я принимаю тебя в команду, - нажав соответствующие кнопки на браслете, я официально зарегистрировал своего первого чемпиона. Теперь осталось ему только имя придумать, но сначала пара воодушевляющих слов. - Сейчас ты слаб, но я сделаю тебя сильнее - настоящим воином! Вместе мы станем лучшими и возьмем кубок чемпионов всего мира!
        - Воином? - гоблин почему-то зацепился совсем не за то, что действительно было важно. И чего он так задрожал? - Но я маг, у меня ведь даже посох есть.
        Все еще трясущийся гоблин потряс вытащенным из-за пояса деревянным суком. Жалко смотрится. Все-таки маги никогда не смогут сравниться в своем величии с настоящими воинами. Так что и из этой заготовки я сделаю приличного бойца, а то, что у него сейчас уклон в заклинания - ничего страшного, исправим. Как говорится, у всех свои недостатки.
        И чего он смотрит на меня с таким ужасом? Я что, все свои последние мысли вслух сказал?
        Глава 1. Уличный отбор
        Данила
        Я уже хотел захватить своего боевого гоблина и отправиться на арендованную у городской администрации площадку для тренировок, как Стивен озадачил меня неожиданной просьбой.
        - Ты только смотри, чемпион у тебя на вид совсем дикий, приглядывай за ним, чтобы на людей не напал. А то ведь дисквалифицируют с турнира, и все будет напрасно, - какой неожиданный совет. А главное, сосредоточившись именно на боевой части турнира, я, похоже, упустил из виду такие вот общеизвестные факты.
        - А они могут бить не только друг друга? - если честно, я почему-то думал, что дело обстоит именно так. - Мне казалось, что чемпионы - это что-то вроде оцифрованных иллюзий.
        - И ты полностью прав, - еще больше озадачил меня бродяга. - Вот только учитывая, что эти иллюзии рассчитываются на наших собственных чипах, то и для нас они совсем реальны. А, например, чемпионы-гиганты, рожденные в точке какого-нибудь крупного природного возмущения, способны крушить вообще все вокруг.
        - Ничего себе, - я даже присвистнул. - Так, получается, чемпионов можно использовать как оружие.
        - Можно, - Стивен хитро улыбнулся. - Вот только никто этого не будет делать. В самом их коде прописана метка: стоит тебе напасть на кого-то живого, и она активируется, моментально запрещая тебе участие в любых турнирах.
        - Просто запрет на участие в турнире, и люди соблюдают правило без каких-либо нарушений? - если честно, такая ситуация была для меня несколько удивительной.
        - Именно, - по гордости в голосе бродяги можно было решить, что он сам все это придумал. Да уж, и придет же такое в голову. - Не нужно жестких законов, миллионов полицейских, адвокатов и прокуроров, нужна лишь правильная мотивация, и закон начнет работать.
        Выдавив из себя столь длинную и пафосную речь, Стивен не выдержал и сбежал в поисках нового пива, ну а я вернулся к изначальному плану.
        - Пойдем тренироваться, - я повернулся в сторону гоблина, который, судя по всему, за время нашего разговора успел хоть немного примириться со своей судьбой. Ну да ничего, вот победит он разок, почувствует эйфорию от того, что оказался лучше, и все станет намного проще.
        - Хазаина, - какое-то время мы шли молча, а потом гоблин начал дергать меня за край футболки. - А ты мне имя обещал, помнишь?
        - Раз обещал, значит, будет тебе имя, - на самом деле это довольно важный момент для любого чемпиона. Имя, которое дает мастер, может определить то, как он будет себя воспринимать, так что тут нужно не прогадать. - Известных гоблинов я не знаю, но ты, хоть и желтый, немного похож на орка. Так что назову-ка я тебя гордо и величественно: Дуротан. Вот кто был настоящим воином, не отвлекающимся на бесполезные магические фокусы.
        Рассказывая, я наблюдал за реакцией своего нового питомца. Вот его губы начали шевелиться, как будто пробуя новое имя на вкус, вот начал морщиться лоб… А это, интересно, к чему?
        - А тан - это же вождь у древних скандинавов? - ого, а мой гоблин-то, оказывается, начитанный парень.
        - Точно, - отвечаю, а сам начинаю думать, зачем он, вообще, об этом спрашивал.
        - То есть я Дуротан, вождь дураков? - вот черт, и как он додумался так все расшифровать! Нет, это настроение срочно нужно исправлять.
        - Конечно, нет, - в голове начали лихорадочно прокручиваться варианты. - Знаешь древнюю пословицу «закон суров, но это закон»?
        - Ага, - ну вот, он кивает, а в глазах просыпается интерес. Как же все-таки сложно с этими магами. Неженки! Но ничего, еще придет мое время.
        - Так вот, она в оригинале на латинском звучит как “dura lex sed lex”, то есть ты у нас вождь вовсе не дураков, а, наоборот, настоящих воинов, суровых и жестких! - на мгновение гоблин замер, осмысливая сказанное, а потом его глазки заблестели. И кто говорил, что этим малышам чужда настоящая воинская доблесть?
        Продолжив движение вперед, я заодно отправил запрос через свой чип, чтобы вывести характеристики своего чемпиона. Пора рассмотреть их более детально и, возможно, внести корректировки в мой план.
        Гоблин-маг, Дуротан
        Чемпион редкого класса
        Уровень 1
        Атака - 1
        Стихийная атака (молния) - 5
        Защита - 0
        Стихийная защита - 3
        Жизни - 20
        Экипировка:
        Посох мага - стихийный урон +1
        Способности:
        Удар молнии - электрические разряды наносят урон в размере показателя стихийной атаки
        Развитие:
        Повышение характеристик - каждый уровень
        Получение усилений - каждые 2 уровня
        Эволюция - каждые 10 уровней
        Да уж, с одной стороны, все еще печальнее, чем я думал, а с другой - перспективы с выбранной мной стратегией просматриваются довольно неплохие. Чем меньше начальные показатели, тем проще будет их прокачать. Чем ниже ты находишься, тем проще не упасть, а подняться. А вообще хватит себя утешать, пора приниматься за дело.
        Мы как раз добрались до парка, где я через сайт мэрии зарегистрировал для себя поляну (да, тут просто так никуда не попасть, и я потихоньку начинаю привыкать к этой повсеместной бюрократии). Указав гоблину на ближайшее дерево, сам я расположился на земле и достал заранее припасенные бутерброды. А как они вкусно пахли: целый день пролежав в плотно закрытом пакете, сейчас они источали резкий запах ветчины, сыра и соленых огурцов. Непривычного человека, конечно, может и шокировать, но такие вещи надо просто распробовать. Как лапшу быстрого приготовления или бычки в томате. И, вообще, не среднестатистическим снобам, которые едят рыбьи яйца или сыр с плесенью, меня в чем-то упрекать.
        - А что мне делать? - судя по всему, гоблин был все-таки из тех, кто может ценить прекрасное. Вон как жадно следит за моими руками.
        - Дур, - я решил немного сократить его имя для удобства произношения, - видишь же дерево? Вот теперь тебе нужно просто взять и начать по нему бить.
        - Дур? - мой чемпион впал в некоторый ступор от моей вольности. Неужели эти создания настолько ранимы? Хотя, судя по всему, он все-таки смог справиться с удивлением. - А хозяин прав. Пока я не могу называться повелителем воинов, даже просто прозвище «суровый» это -аванс. Что ж, я не подведу!
        - Тогда начинаем тренировку, - если честно, я не до конца понял такое вот самобичевание, но если оно поможет добиться результата, то почему бы и нет. - Только бить кулаками, без какой-либо магии.
        Последнее пришлось добавить, когда я увидел, что Дур собирается запустить вперед своей молнией. Ничего, я еще отучу его от этих старых привычек.
        - Как только сможешь повысить хоть одну характеристику, угощу бутербродом, - немного подумав, я решил подсластить пилюлю.
        Не знаю, насколько именно еда вдохновила гоблина, но к делу он явно подошел с душой. Конечно, кулаки двигались медленно, а руки чем-то напоминали вареные сосиски, но ритмичные хлопки ударов о дерево внушали оптимизм.
        Через час этого оптимизма стало меньше, через два еще меньше, а через три я начал подумывать, не ошибся ли, поверив тем статьям в интернете о тренировке чемпионов. И как только Дур держится - ведь в отличие от меня ему нужно не просто ждать, но еще и неплохо так выкладываться.
        Ваш чемпион повысил силу атаки на 1
        Ваш чемпион повысил защиту на 1
        Ваш чемпион повысил количество жизней на 5
        - Ты смог! - не удержав внутри восторженный крик, я вскочил на ноги и закрутил гоблина в какой-то немыслимой пляске радости. - Если честно, я уже было начал отчаиваться и уже был готов рассматривать вариант развития тебя как мага. Но ты меня не подвел, горжусь тобой!
        И чего у Дура при этом так задрожали губы? Он что, так расстроился?
        Ваш чемпион открыл новую характеристику обычного класса - Подлость
        Повышает шанс заметить начало вражеской секретной атаки, повышает шанс прохождения вашей секретной атаки
        Похоже, черная полоса сменилась белой: не совсем понятно почему, но мой питомец только что стал круче. А ведь я читал, что такие вот дополнительные характеристики - это большая редкость. Что ж, если хорошенько постараться, то неудивительно, что в итоге цель оказывается все ближе и ближе.
        - И что это за непотребства вы тут творите? - Дур к этому моменту отключился от мира, сосредоточившись на ставшем за последние часы еще более пахучим бутерброде, так что к неожиданно решившей с нами пообщаться гостье я повернулся в одиночку.
        Кожаные штаны и куртка, из-под которой неожиданно торчали края классической рубашки, тяжелые сапоги со стальными носами, но при этом на высоком каблуке, полицейский шокер на поясе и розовые волосы - казалось, стоящая передо мной девушка полностью состоит из противоречий.
        - Тренировка, - немного подумав, я решил не обращать внимания на ее тон. Явно же передо мной не простой человек. - Готовлю чемпиона, который возьмет следующий мировой кубок.
        - И ты серьезно считаешь, что всего лишь редкий чемпион да еще после таких никчемных тренировок будет способен победить хоть кого-то? - нет, конечно, определённый резон в ее словах есть.
        У моего Дура усиления (а это и новые способности, и элементы вооружения) можно брать только раз в два уровня. У тех же эпических чемпионов такое можно проворачивать при каждом повышении, а у легендарных так и вовсе по несколько раз за одну степень. Кажется, что при таком раскладе у меня нет и шансов? Отнюдь - именно поэтому я и выбрал для своего чемпиона именно такой тип тренировки. Он станет воином и будет брать верх не за счет многообразия приемов, а исключительно за счет отработки небольшого, но крайне эффективного арсенала. Воин одного-двух ударов. И я знаю случаи, когда такой подход приносил результат. Вот взять, например, короля футбола Пеле: он умел делать только два финта, но никто никогда не знал, какой именно из них он будет использовать, и великий нападающий проходил любых защитников и забивал свои голы.
        - Тебе не все ли равно? Или хочешь бросить нам вызов? - кинув на девушку оценивающий взгляд, я подумал, что нам точно не помешал бы спарринг-партнер. Эта неформалка, конечно, не идеальный вариант, но почему бы и нет. - Если что, я поймал своего чемпиона только сегодня, так что шансы на победу у тебя будут.
        В последний момент я успел сообразить, что передо мной девушка. А они, как известно, жутко не любят проигрывать. Это нам, мужчинам, прежде всего, важен процесс, серьезный противник, азарт, и только тогда победа чего-то по-настоящему стоит. А вот у слабого пола все иначе, они смотрят только на результат. К счастью, я вовремя об этом вспомнил, и теперь у этой дамочки не будет особых поводов мне отказывать.
        - Джессика Галлоувей, завтра в одиннадцать, - тут же повернувшись ко мне спиной, розоволосая незнакомка скрылась в подкатывающих сумерках. А я подумал, что мне тоже было бы неплохо отдохнуть.
        День сегодня был долгим, на завтра план тренировок вполне понятен. А вообще, как же хорошо! Наверно, впервые с того момента, как меня закинули сюда, я чувствую себя живым. Все-таки быть игроком - это на всю жизнь! Немного смущает, конечно, подарок мойры, но с ним вроде бы все просто: если контролировать свои мысли и желания, то можно будет избежать его активации. Для тренированного разума это должно быть не так уж и сложно. Отозвав Дура, я заказал такси и уже через двадцать минут был дома.
        Легкий ужин, застеленная свежим, немного даже хрустящим бельем кровать - можно расслабиться и отпустить свои мысли в свободный полет, тем более, им есть, на чем сосредоточиться. Вот завтра я обязательно выиграю свой первый бой и сам себе докажу, что могу чего-то добиться и без помощи аристократов. А то ведь наверняка сейчас следят за мной и посмеиваются, считая, что без их мозгов, денег и поддержки мне ни с чем не справиться. Фигушки! Я и сам на многое способен! И завтра будет только первый этап - потом отборочные, мировой кубок и, наконец, финал, где я смогу доказать свое право считать себя лучшим. Тут мысли стали совсем расплывчатыми, и тело провалилось в забытье сна.
        Утро наступило как-то совсем неожиданно. Вот я сплю, а вот уже солнечные лучи, ударив в прикрытые веки, сработали как кнопка включения. Пару секунд тело барахлит, будто только что заведённый двигатель, но вот в памяти всплывает сегодняшний вызов - и процесс пошел, моторчик взревел, а я, вскочив на ноги, бросился собираться. Мой первый после столь долгого перерыва бой, сложный еще и тем, что теперь я буду сражаться не сам, а с помощью своего чемпиона. Но да ничего, это не те сложности, что смогут меня остановить.
        Подхватив пару бутербродов, я выскочил на улицу, решив на этот раз прогуляться до места пешком. Тут и мне надо немного проветриться, и будет возможность обговорить с Дуром нашу стратегию на эту схватку. Жалко, конечно, что я не знаю, что за чемпион у этой Джессики, ну да, учитывая мои планы на будущее, это все равно не должно иметь особого значения.
        - Смотри, главное, никогда не трать время на использование твоей молнии. На ее активацию уходит секунды три, лучше за эти мгновения подобраться поближе и несколько раз врезать! - все-таки мой Дур еще довольно слаб, даже несмотря на немного подросшие вчера характеристики, ну да ладно. Пусть привыкает сразу драться как надо.
        - Но ведь даже так моя молния сильнее вжарит? - желтый гоблин он возмущения даже подпрыгивал, пытаясь доказать мне, что его магическое начало тоже имеет право на жизнь. - А сколько раз мне придется бить противника кулаками, прежде чем я смогу снять все его жизни?
        - А много тебе поможет твоя молния, если атаки врага будут быстрее, и ты даже активировать ее не сможешь? - так жалко тратить время на объяснение очевидных истин, но по-другому нельзя. Если твой помощник не может ответить на вопрос, почему он должен делать именно так, а не иначе, то будет зря тратить время на сомнения и переживания, в итоге давая своему сопернику лишний шанс на победу.
        - То есть просто подбегать и бить? - в голосе Дура звучали одновременно обреченность и упорство. Все-таки он нормальный парень, хоть и маг, стержень в нем явно есть.
        - Не забывай, - хоть немного и жалко сейчас портить его настрой, но надо. - Не только подбегать и бить, но еще и пропускать удары, вставать и повторять все с самого начала.
        - Хорошо! - голос Дура звучал не очень уверенно. Было видно: он пытается осознать, что же именно я ему говорю. И правда ведь, такие вещи на самом деле очень сложно понять, их можно только прочувствовать, и как же хорошо, что нам так быстро подвернулся спарринг-партнер.
        В этот момент мы повернули на улицу, ведущую к парку, и я сразу увидел Джессику. Она стояла примерно там же, где и вчера вечером, а рядом с ней в воздухе парил небольшой фиолетовый змей.
        Эрбокианский ядовитый полоз
        Чемпион редкого класса
        Уровень 5
        Стихия - яд
        Жизни - 50
        Выглядит неплохо, но точно ничего заоблачного. Тем более, это явно магический класс, победа над которым как раз поможет Дуру повернуть мозги в нужную сторону. Да и так ли важен уровень, если можно подскочить вплотную и начать сбивать все атаки еще на стадии зарождения. Да, мой чемпион будет слабее прирожденного воина на данном этапе, но и в этом есть кое-какие плюсы. Будучи колдуном, он является гордым обладателем неплохой магической защиты, что, как я надеюсь, поможет избежать эффектов вроде оглушения или замедления. А ведь именно ими чаще всего и пытаются остановить чемпионов ближнего боя. Может быть, я и не все учел, но ведь мелочи можно скорректировать и в процессе.
        - Хорошо, что пришел пораньше, - Джессика наконец-то заметила мое появление. - Значит, сможем быстрее закончить это представление и разойтись. Кстати, надеюсь, ты обратил внимание, что я решила взять своего личного чемпиона, а не семейного бойца. Конечно, шансов у тебя и так нет, но при этом хотя бы твой разгром будет не так страшен.
        Такое чувство, что она из-за чего-то напряжена, но какое мне дело до ее личных проблем - лучше сделать вид, что все нормально.
        - Тогда предлагаю сразу и начать, - я постарался сказать это как можно более спокойным голосом.
        - Поединок! - рявкнула Джессика, запуская своего змея в центр моей тренировочной поляны. И чего она такая нервная?
        - Поединок! - я кивнул Дуру в том же направлении.
        GO!
        В пространстве вспыхнула надпись, подтверждающая законность этого боя, а в воздухе вокруг чемпионов раскрылось что-то вроде защитного купола. Еще один эффект системы - позволяет прикрыть случайных прохожих и инфраструктуру города от потенциальных разрушений. Теперь все эффекты боя будут действовать только внутри, и наружу не сможет прорваться ни одна даже самая сокрушительная атака.
        Что ж, похоже, сейчас мне остается только наблюдать и верить, что мои советы помогут Дуру одержать победу. Начало боя осталось за нами - он резко бросился вперед и даже успел нанести около пяти ударов, прежде чем атака змея, оказавшаяся чем-то вроде кислотного плевка, все-таки прошла. Обидно - несмотря на всю магическую защиту, эта зеленая жижа сняла с тут же сморщившегося от боли гоблина почти половину жизней и даже сбила с ног. А ведь ему сейчас непросто: рожденный для боя на расстоянии и вынужденный сражаться вблизи, сможет ли он все это вытерпеть?
        - Дур! Держись! Помни, что ты мужик! У тебя стальные яйца! - я постарался поддержать с трудом встающего на ноги гоблина криками. И так неожиданно захотелось, чтобы все получилось и чтобы он справился…
        Ваш чемпион открыл новую характеристику легендарного класса - Воля
        Понижает шанс прохождения любых негативных эффектов, срабатывает иммунитет к ментальным атакам. Пока у вас есть жизни, вы будете вставать и подниматься на ноги.
        - Снэк! Сокращай дистанцию и добивай его! - Джессика тоже решила подать голос и совершила типично женскую ошибку, переоценив свои возможности. Ну зачем подходить вплотную и давать нам шанс снова войти в клинч? Надо было просто держать дистанцию, но нет. Впрочем, грех отказываться от такого подарка.
        - Дур! Мочи их! - не знаю, о чем в этот момент думал мой гоблин, как именно он провернул следующую атаку, но она ему явно удалась.
        Извернувшись каким-то немыслимым образом, он рванул вперед, но ударил при этом не кулаком, а своим магическим суком-посохом, используя его в качестве самого обычного кинжала. Тут же мелькнула мысль, что не зря мы тренировались вчера до самого вечера - он не стал использовать магию, а даже в такой ситуации врезал как воин.
        Ваш чемпион нанес критический удар (урон Х2) в слабое место (урон Х4), нанесены фатальные повреждения внутренним органам (урон Х4)
        Вы победили
        Ваш чемпион получает 4 уровень
        Ха! Я сделал это! Вернее, не совсем я, но какая разница. С трудом удерживая нарастающую внутри радость и желание высунуть язык, я вежливо поклонился Джессике - все-таки именно благодаря ей я теперь смогу немного усилить своего Дура. Теперь с приличиями покончено и можно уделить время тому, кто это на самом деле заслужил.
        - Иди сюда, чемпион, - я показал ковыляющему ко мне Дуру большой палец. И что это у него при ходьбе начало так ритмично позвякивать?
        Стивен Галлоувей
        Если ты отвечаешь за безопасность семьи, чье влияние распространяется на полмира, пусть и преступного, то времени на себя не остается совсем. Особенно когда рядом с клановыми территориями, куда уже давно не лезет даже федеральное правительство, появляется такой человек. На вид самый обычный парень. Вот только мои люди сразу заметили следы инъекций, изменивших черты его лица, а это может значить только одно - он от кого-то скрывается. Нет, конечно, есть вариант, что он пришел за нами шпионить, но для такого ведь гораздо проще отправить незасвеченного специалиста, чем пытаться изменить внешность. Тем более, вряд ли этот Данила настолько уникален, что ради его участия пошли бы на такой риск провала.
        Хотя, надо признать, что-то в нем есть. И болтать с ним интересно: у него довольно специфический и не замыленный взгляд на мир. Порой кажется, что разговариваешь с ребенком, а через минуту он изрекает такое, от чего у тебя мозги начинают кипеть. Вот и сейчас произошел как раз такой случай. Вернее, даже не один, а парочка. Сначала он каким-то образом воздействовал на Чарли, чтобы тот напал на хозяина своей бригады. Пришлось даже вмешаться, чтобы за столь явное применение силового гипноза его тут же и не прибили. Жалко было бы лишаться такого собеседника, да и заплатил нам какой-то таинственный незнакомец, чтобы с головы этого Данилы на нашей земле не упал ни один волос. А мы свое слово всегда держим.
        Ну да это все лирика. Что меня действительно поразило, так это случившееся уже после нашего расставания - вот где был высший пилотаж. Когда парочка почти скрылась из виду, я смог стать свидетелем наилюбопытнейшей сцены. Вот чемпион Данилы пытается устроить истерику, а тот не просто ее не прекращает силой, не пытается общаться с тем как с взрослым. Наоборот. Использует наивнейшую детскую логику, моментально просчитав психотип доставшегося ему напарника - неплохо сыграно, неплохо. Интересно будет проверить, что же из этой парочки в итоге получится в бою.
        Пожалуй, будет нелишним намекнуть завтра утром Джессике прогуляться в сторону парка, где Данила проводит тренировки (все равно она постоянно в том районе бывает на пробежках). Посмотрим, чем закончится эта встреча, и что-то мне подсказывает, что племянницу будет ждать не очень приятный сюрприз. Впрочем, ей будет нелишним набить шишки, а такой человек как Данила, уверен, прекрасно поможет с этим справиться. Ну а для меня будет нелишним проверить, к чему все это приведет.
        Как бы безобидно пока ситуация не выглядела, к нам на территорию семьи заявился чужак, за которого просили влиятельные люди, и пускать такое дело на самотек я не могу.
        Джессика Галлоувей
        Быть дочкой криминального босса - это сказка. Никакой рутины и строгих обязательств, как у аристократов, но зато при этом можно заниматься, чем угодно, благо возможности позволяют… Бред! И какую только чушь не пишут в дешевых бульварных романах! Хоть с ними и можно скрасить минутку, но ведь ни слова же правды. Хотя… иногда выпадают свободные часы, и у меня получается, вот как сейчас, позволить себе легкую прогулку по родному району. Без обязательств, просто ветер в лицо и брызги от луж на штанинах и сапогах.
        Я уже поворачивала к дому, когда мое внимание привлекла странная парочка. Мастер и его чемпион (между прочим, чемпион-маг!) занимающиеся отработкой ударов как воины ближнего боя. Нет - то, что этот мерзкий даже на вид гоблин бьет по дереву голыми руками, позволяет ему поднимать еще и выносливость с жизнями, что в принципе полезно для любого класса. Но зачем еще тратить при этом время на усиление обычных атак, когда за то же время, можно было бы поднять раза в два больше жизней, да еще и тренировкой стихийной составляющей заняться? В итоге это становится больше похоже на издевательство над чемпионом, а я таких людей никогда терпеть не могла.
        - И что это за непотребства вы тут творите? - раз все это происходит на территории семьи, может быть, стоит навести тут порядок?
        Мастер гоблина что-то ответил, я сама на автомате поддержала разговор - но сознание уже оказалось захвачено неожиданно пронзившей его мыслью. Как он заставил своего гоблина заниматься таким мазохизмом? Конечно, эти зеленые, в нашем случае желтые, карлики относятся к темным созданиям, но эти-то как раз предпочитают доставлять неприятности другим, а не себе.
        А если посмотреть повнимательнее? Так - есть протухшие бутерброды, то есть частично наверняка манипуляция шла с их помощью. Но еда может быть максимум триггером, а что же он, этот незнакомец, использует в качестве основы? И ведь даже не представился мне, никаких манер!
        - Хочешь бросить мне вызов? - а вот теперь он точно нарвался. Хотя, конечно, мне уже и самой интересно, что из всего этого может получиться. Да и заодно можно будет посмотреть, как этот странный парень управляется со своим чемпионом. Есть у меня подозрения, что из этого может выйти что-то интересное. Вон как он меня под конец зацепил, съязвив по поводу уровня своего чемпиона. И ведь как меня воспитывали, а при этом еле сдержалась.
        Оставив гоблина с его хозяином продолжать тренировки, я в предвкушении завтрашнего развлечения по постановке зарвавшихся наглецов на место направилась домой. А там меня практически на входе поймал дядя и удивил легкими намеками, предлагая прогуляться завтра в парке и поискать там что-нибудь необычное. А ведь не встреть я уже эту пару, даже не обратила бы на это внимания. А так, похоже, этот незнакомец заинтересовал не только меня. К сожалению, на дядю так просто не надавишь, он и старше, да и должность соответствующая, так что из новой информации пришлось довольствоваться только именем. Данила Корнев - как же странно оно звучит, как будто так и предвещает неприятности. Да и, такое чувство, что я его где-то уже слышала.
        Впрочем, не буду себя накручивать, а то можно подумать, что я волнуюсь. Ну что может сделать чемпион первого уровня без единого усиления против хотя бы пятого! Да, точно не буду брать клановых бойцов, а то будет совсем не интересно - можно будет обойтись и полозом, что мне подарили на прошлый день рождения. Необычный внешний вид и атаки - против уродца этого Данилы самое то. И еще - пусть у него будет хотя бы небольшая надежда на победу, а то ведь бросил вызов и даже не уточнил, что за чемпион у меня. Вот это самомнение! Нет, такого человека поставить на место - это святое дело.
        За ночь я почти успокоилась и выкинула из головы все ненужные переживания, но утром, когда Данила проигнорировал мой благородный поступок с выбором почти равного ему чемпиона, я уже стерпеть не смогла. Теперь он будет уничтожен, без вариантов. Сам бой начался довольно ожидаемо: тренированный под бойца маг бросился вперед и попытался градом ударов сбить все атаки Снэка. Вот только ему с такой силой ударов для победы было нужно слишком много времени. Даже с учетом повышенной магической защиты было очевидно, что рано или поздно мой полоз доведет до конца свой ядовитый плевок, и бой по факту будет закончен.
        - Дур! Держись! Помни, что ты мужик! У тебя стальные яйца!
        Его чемпион лежит на земле, а Данила кричит ему какие-то странные вещи. И, черт побери, я не вижу в нем того, кто понял, что у него нет шансов на победу. Или он идиот? Или… Ну, конечно, как я сразу не поняла! Он ведь тренирует не столько тело этого гоблина, сколько его разум, превращая весьма посредственного чемпиона в абсолютное оружие. Не могу даже представить, как он сумел промыть этой желтой макаке мозги, однако она, пусть кряхтя от боли, но поднялась на ноги. И это магическое создание! Причем темное! Только эти два фактора должны были его заставить свернуться в клубочек и скулить от боли, вместо того, чтобы вставать и пытаться продолжить бой!
        Ну да ничего это еще не значит! Сила еще на моей стороне, и я еще сокрушу этого выскочку!
        Джеймс Галоувей
        Сестра сегодня выглядела какой-то взвинченной, так что, пользуясь тем, что дядя почему-то освободил меня от дежурства, я решил за ней проследить. Как оказалось, она бросила вызов какому-то чужаку и проиграла. Причем не знаю, кто этот незнакомец, но сделал он ее красиво.
        Сначала показал свою слабость, потом дождался, чтобы Снэк Джессики пошел на сближение. Вообще, это вроде бы как стандартный прием - зажать дезориентированного противника в угол и не дать ему уклониться от последующей атаки и прийти в себя. Все магические чемпионы так поступают, и незнакомец, ясное дело, сумел это предугадать. Не знаю, что за прием они отработали с этим гоблином, но один удар на шестьдесят с хвостиком единиц урона - это сильно.
        Может быть, и мне проверить их в деле? Заодно сестренка будет благодарна. Ее ведь сейчас мало того, что победили, так потом еще и унизили. Но как мастерски этот парень делает вид, что не замечает ничего странного в победе своего чемпиона над в несколько раз более сильным противником. А этот его издевательский светский поклон, не доведенный до конца и в результате поставивший Джессику в один ряд с желтым недомерком! Мы хоть и не аристократы, но правила приличия знаем.
        И как сестренка это стерпела, даже не представляю.
        Гоблин
        Хазаина подлый и коварный. Такому хорошо служить, надо только объяснить, что подлым и коварным надо быть не к Дуру, а только к врагам. А еще он не уважает силу магии, совсем. Но ничего, я втайне натренирую секретный удар магией и еще покажу ее силу.
        А пока придется сражаться руками. Это больно, это обидно, но как же приятно видеть, что мастер искренне переживает за мои успехи. Не стесняется, как другие люди, есть вкусное тухлое мясо вместе со мной, разговаривать, рассказывать, чего он от меня ждет. Видеть равного, а не просто оружие! Может быть, мне с ним и повезло.
        Вот только первый бой я, похоже, проиграю. Как я ему и говорил, я слишком слаб, чтобы пытаться встать на одну доску с теми, кто уже чего-то достиг. Один удар, и тело перестает слушаться. Как же хорошо будет сжаться в комок и ничего не делать! Я даже не слышал ни слова из того, что говорил мастер, сознание пропадало, пока странный звон в штанах неожиданно все не остановил. Двигаться как будто стало не так удобно, как раньше, но я смог подняться. И не только.
        Не знаю как - никогда раньше одного желания не было достаточно, чтобы с первого раза да на моем уровне повторить прием одного из высших чемпионов. Но я смог! Может быть, я особенный? Избранный? Интересная мысль, над этим точно стоит подумать.
        Но сначала лучше напомню, что мы еще не завтракали.
        Саманта Холлинз
        Данила, я скучаю. Как же ты там? И когда же все, наконец, наладится, чтобы мы смогли снова встретиться!
        Это начало, чтобы вы смогли примерно представить, какой будет эта часть)) Надеемся, что у нас получится сохранить дух серии и при этом привнести в нее что-то новенькое. Если честно, раньше такой уверенности не было, поэтому и брали паузу. А вот сейчас - она появилась, и очень верим, что третья часть будет лучше всего, что было до нее)))
        Регулярные обновления будут по средам каждую неделю. И да, можно поставить лайк, репост, ну и так далее))) Нас как авторов это очень вдохновляет. А чем больше вдохновения, тем более безумные приключения ждут Данилу)))
        Глава 2. Кошачий туз
        Данила
        - Может быть, теперь можно и позавтракать? - Дур старался выглядеть солидно, но было видно, как прямо изнутри в виде неловких ужимок прорывается гордость за свою победу. К счастью, беспокоиться о ранах не было никакой необходимости. Стоило бою закончиться, как экран вокруг арены пропал, одновременно восстановив все повреждения недавним соперникам.
        - Точно! Ты заслужил, как минимум, пару тарелок… Что ты больше всего любишь? - я с интересом оглядел своего чемпиона, вот только ответить тот так и не успел.
        Рядом раздался яростный цокот удаляющихся каблучков - похоже, наша соперница оказалась не так хороша, как думала, а жизнь еще не научила ее держать удар. Вот только на этом ничего и не подумывало заканчиваться: стоило девушке скрыться за углом, как рядом как будто из воздуха (вот это навыки скрытности!) появился парень, чем-то на нее похожий. То ли чертами лица и одеждой, то ли розовой шевелюрой?
        - А давай теперь со мной? - он смотрит, вроде бы, и с интересом, но тут же видно, что по большей части это притворство. Впрочем, какое мне дело до чужих тараканов, а вот новый спарринг-партнер был бы не лишним. Только сначала надо будет воспользоваться новыми уровнями и провести новую тренировку уже с их учетом.
        - Завтра, давай в двенадцать? - я сделал пометку в блокноте, чтобы не забыть, и немного сдвинул время, чтобы не пришлось нестись в спешке, как сегодня. Все-таки возможность поспать по утрам - это святое.
        Увидев, что мой новый знакомый молчит и не возражает, я подхватил Дура за лапу и потянул в сторону ближайшей столовой. Не знаю, как это чудо пищевой индустрии тут появилось, но, несмотря на никак не соотносимый со здоровым пищеварением внешний вид, готовили тут вкусно. Себе я взял пюре с котлетами, а Дур, внимательно, принюхавшись ко всем блюдам, остановил свой выбор на кипятке и пакетах с лапшой. Вот ведь мнительное создание - не доверяет готовку чужим, ну да его выбор. А мне пора подумать, какой вариант развития для него выбрать.
        Очки повышение характеристик - 3
        Очки усилений - 2
        Что ж, с первым все понятно - я уже давно понял, что в любых играх люди, охочие до несуществующей в обычной жизни магии, недооценивают воинов, а те, между прочим, при грамотном развитии легко дадут фору носителям роб. И, вообще, настоящий мужик не должен бояться встретить противника лоб в лоб. Так что - все в силу, благо на тренировки это никак не повлияет: базовые показатели и повышенные за счет уровня в этой игре вполне разумно рассчитывают по отдельности.
        Сила 2 + 3
        Вот и хорошо, теперь у Дура будет атака на уровне воинов-новичков, что при показанном им комбо позволит нам замахнуться на очень серьезных противников. А вот с усилениями не так все просто. С одной стороны, можно было бы выбрать на них способности: что-нибудь вроде мощного удара или кровотеченья. Вот только разве имеет смысл вкладываться в начальные самые слабые навыки? Уже скоро - мы же не собираемся останавливаться - от них не будет особого прока, так не потратить ли выпавшие мне шансы на усиления более рационально. Уверен, та же Кристина одобрила бы мой выбор.
        Открыть список оружия
        К сожалению, чемпионы не могут использовать подручные предметы, а лишь специальное вооружение, но выбор его крайне широк. Наверно, сотни вариантов мечей, копий, булав и другого холодного оружия а также брони всех размеров и расцветок. Опять же у всего этого есть требования по уровню, что вроде бы сужает мне пространство для маневра, но это только, если бы я действовал в узких рамках, в которые загоняют себя обычные игроки. Уверен, если я дойду до вершины турнира, где играют уже знакомые мне по Пантеону аристократы, там будет совсем другой уровень, но пока - я лучший просто за счет того, что могу смотреть шире.
        Первым делом, настроив фильтры, я подобрал для гоблина боевой крест. Нет, у меня не было никаких планов по переквалификации его в целители или паладины, само оружие - это просто случайность, меня интересовал только бонус к скорости передвижения, что доставался его владельцу в качестве компенсации за понижение атаки в два раза. Благословение «миролюбие» - и ведь придумал же это кто-то. Минус? Вовсе нет - в бою можно использовать уже что-то нормальное, а для того, чтобы сократить дистанцию с противником вряд ли найдется что-то лучше даже на высоких уровнях.
        А теперь задача номер два - главная опасность в сражениях с серьезными противниками это контроль. Оглушения, проклятья ужаса или страха, паралич - в общем, все, что лишает возможности управлять своим телом, и фактически является гарантией поражения. Для Дура это не так страшно из-за его стихийной защиты, но все равно это не панацея. Она не так уж и высока, да и гарантии дать не может. Поэтому мне нужно что-то, способное прикрыть от подобной опасности. Какие-то серьезные навыки опять же будут доступны только на более высоких уровнях, а вот найти предмет с соответствующим зачарованием, думаю, вполне возможно. Так и оказалось.
        Дур только покончил с третьей тарелкой лапши, как, пролистывая список, я наткнулся на один интересный щит. Шанс блока - ноль, защита - ноль, зато дает пять зарядов на поглощение любых проклятий. Пожалуй, надо брать. С таким комплектом мой гоблин превратится в серьезного противника для очень и очень многих типов чемпионов.
        Ваш чемпион может открыть новую характеристику обычного класса - Жирность
        Повышает массу тела, понижает подвижность
        И, будто подтверждая мой выбор, судьба решила сделать мне небольшой подарок.
        - Еще лапши! - я тут же позвал к нам официанта и заказал добавки, вызвав у Дура чуть ли не влюбленный взгляд. Похоже, он пока не понимает, что ему грозит, но, наверно, это и к лучшему. Не будет лишних споров, а я-то точно знаю, что для него будет полезнее. Да, он станет не таким симпатичным и быстрым, но второе мы компенсируем за счет креста, плюс дополнительная масса повысит выносливость и силу атаки. Ну, а насчет красоты все еще проще - девушки любят победителей, так было, так есть и так будет всегда.
        - Ну что, перекусил? - дождавшись, пока гоблин все-таки получит задуманное мной усиление и обзаведется брюшком, я собрался продолжить тренировки.
        К счастью, обжорство никак не сказалось на трудолюбивости моего чемпиона, так что тот с готовностью вскочил на ноги, пару секунд потратил на осваивание нового центра тяжести и последовал за мной.
        - Итак, смотри, - я прямо в пути решил начать теоретическую подготовку к следующему бою, - у тебя есть сильное одиночное комбо, поэтому я подготовил тебе пару вещей, которые помогут тебе его провести, избежав любых вражеских хитростей.
        Странно, и почему упоминание о недавнем успехе, так смутило Дура? Передав ему любовно выбранные мной элементы экипировки, я пристально уставился еще больше занервничавшему гоблину прямо в глаза.
        - Понимаешь, - было видно, что мой желтый напарник с трудом подбирает слова, - я не знаю, как это у меня получилось. Один раз видел такое у высших чемпионов, но вот, что у меня выйдет все это повторить, очень сомневаюсь.
        Что ж, это печально, но не смертельно. Успокоив гоблина, я разбил всю нашу тренировку на несколько блоков: часть времени мой подопечный пытался вспомнить свой утренний успех, потом учился бегать, меняя на ходу оружие, и бить. Ну и, наконец, активировать заряды с щита по моей команде. Каких-то ярких успехов не было, но потренировались мы неплохо, даже смогли подтянуть еще немного атаку и защиту. Единственное, что смущало это преследующий меня какой-то странный, то ли стальной, то ли хрустальный перезвон. Может быть, показаться врачу? Впрочем, когда я для этого еще найду время.
        Вечером я для продолжения саморазвития включил Дуру видео со своей первой игры в Пантеоне, ну а сам завалился спать. Как говорится, утро вечера мудренее, а еще, если честно, я немного перенервничал и хотелось как следует отдохнуть. Вот, когда сам сражался, такого не было: все-таки быть тренером это чертовски непростая работа. Сначала выкладываешься, а потом только и можешь, что наблюдать, ожидая сработают ли твои установки или нет.
        Утро встретило меня звоном будильника и все тем же надоедливым звоном, уже второй день преследующим меня. Вот ведь, а я так надеялся, что посплю, и он пропадет, но, видимо, не судьба. Такова участь любого профессионала, что в спорте, что в играх - главная опасность таится не в физических травмах, а в эмоциональных. К счастью, хотя бы мой подопечный проявил себя самым лучшим образом: он проснулся перед самым рассветом и, сосредоточившись на зарядке, поднял силу еще на единицу.
        Сила 4 + 3
        А ведь мы с каждым днем выглядим все внушительнее и внушительнее. А новый поединок поможет закрепить результат, и, если повезет, то еще и получить пару уровней. Кстати, надо будет подумать, не поискать ли мне еще и диких чемпионов для сражений - не будет же мне все время везти на случайных соперников. Прокручивая в голове возможные варианты, я неспешно шагал к парку. На этот раз не было необходимости тратить время на обсуждения - мы вчера отработали все, что нужно, так что можно было немного повитать в облаках.
        - Ты опоздал! - мой вчерашний знакомый уже был на месте и, казалось, был готов растерзать меня. И чего он так? Всего же на минуту задержался - нервный он какой-то. - Запомни мое имя, Джеймс Голлоувей, и мой чемпион размажет твоего в пух и прах.
        Голлоувей, ну точно, вчерашнюю девчонку же звали так же. Теперь все понятно: нервные срывы у них, наверно, семейное.
        - Значит, ты брат, Джессики, - я с трудом вспомнил имя, но надо же хоть иногда стараться вести себя вежливо. - Меня зовут Данила Корнев. Может быть, начнем?
        Последнее предложение я сделал, поняв, что моя попытка сгладить острые углы не оказала нужного эффекта. Даже чемпион этого Джеймса недовольно загудел - хотя понять, чем издает звуки этот гигантский парящий в воздухе глаз, было довольно непросто. Вот у моего бехолдера так хотя бы щупальца были и рот, а этот больше похож на какую-то урезанную версию.
        Темный призрак, Кофф
        Чемпион редкого класса
        Уровень 19
        Стихия - проклятья
        Стихийная атака (тьма) - 3
        Жизни - 200
        Кстати, интересный момент. Дур подрос в уровне, и я теперь вижу немного больше информации о противниках, неплохой бонус, надо сказать. Как минимум, теперь я сразу знаю имя чемпиона Джеймса и силу его атаки. А исходя из последнего и других цифровых параметров, несложно догадаться, какой стратегии эта парочка любит придерживаться. Благодаря большому количеству жизней, этот глаз-призрак успевает наложить как можно больше проклятий на своих соперников, а потом даже его небольшая атака позволяет расправиться с беспомощными жертвами. Не самый приятный подход, но довольно популярный в мире чемпионов - на голую силу, как я, тут мало кто ставит. И я рассчитываю показать им, как же они заблуждаются.
        - Поединок, - голос Джеймса звучал как будто даже устало.
        - Поединок! - надеюсь, мой громовой крик настроит Дура на нужный лад.
        GO!
        И над чемпионами уже привычно раскинулся защитный купол. Если в прошлый раз пусть недолго, но бойцы присматривались друг к другу, то в этот раз все началось в мгновение ока. Вот гоблин вытащил крест и, ускорившись, понесся к призраку, вот и тот начал действовать, раздувшись в стороны, а потом сжимаясь и выстреливая в нашу сторону какими-то сгустками. Впрочем, почему какими-то? Из описания напарника Джеймса очевидно, что это проклятья!
        - Щит! Щит! Щит! - небольшая пауза, а потом еще одна короткая очередь на три заряда.
        - Щит! Щит! - я даже среагировать не успел, пропустив на Дура одно из проклятий, к счастью, оказавшееся всего лишь обычным замедлением.
        Учитывая, что мой боевой гоблин оказался уже вплотную к своему противнику, особой роли это не сыграет. А вот новые проклятья нам отражать уже нечем, и это проблема. Что характерно, Дур даже задумываться ни о чем подобном не стал, сосредоточившись на рукоприкладстве. Его кулаки мелькали в воздухе пусть еще и не очень быстро, но хотя бы уже не напоминая издевательства над инвалидами. Значит, решение надо искать мне - что ж, на то я и мастер - и желательно сделать это побыстрее, а то призрак начал раздуваться, явно готовя какую-то подлую атаку.
        - Забеги ему за спину! - неожиданно в голову пришла мысль, что при ударе из непросматриваемого сектора, шанс критического удара, а заодно и срыва способности противника повышаются.
        Тут же, следуя натренированным вчера схемам, Дур выхватил добавивший ему прыти крест, метнулся за спину призраку и ловким ударом сбил тому уже почти доведенную до конца подготовку к атаке.
        Активация подлости, удар со спины +10% шанса крита, удар во время применения способности +10% шанса крита
        Ха, все-таки неплохие навыки у моего чемпиона, даже несмотря на то, что он всего лишь маг. Да, и я хорош. Как я ловко догадался начать бить в спину. Теперь, если сбить еще одну атаку, то победа, уже можно сказать, будет за нами. И наш противник это тоже явно понял - вон как побледнел. А ведь явно рассчитывал на уровни своего чемпиона, как на гарантию своего превосходства. Что ж, будет знать, с кем связался, макака лысая.
        Не успел я закончить эту мысль, как бледность на лице стоящего напротив меня сноба сменилась растерянностью - его рука, нацелившаяся в растерянности почесать голову, неожиданно отщипнула клок волос. Он что, начал лысеть? Неужели, еще и в макаку превратится? Вот стоило один раз расслабиться, и сразу же такой провал. Хотя нет, с превращением точно ничего не будет - как сказала мойра, никакой магии. Так что лысеть - можно, а вот обратная эволюция - нет. Но стоп, если сработало мое желание, то сейчас может сработать и его. Неужели, такой блестящий бой сейчас превратиться в поражение? Ведь, о чем еще можно думать в такой момент?
        - Мряу! - не успели, ни я, ни Джеймс ничего предпринять, как из помойного бака, чудом оказавшегося на территории схватки, вылетели сначала обычный уличный кот, а потом и его призрачная копия. Живой зверек тут же задал стрекача, и вот созданный по его образу и подобию чемпион явно был намерен вмешаться в схватку.
        - Держись, прозрачный братан! - грозно мяукнул он и усиленно зашевелили лапками. - Сейчас я тебе помогу одолеть это желтое недоразумение!
        На мгновение я испугался, что этот котяра и вправду сможет мне помешать, но, присмотревшись, понял, что на самом деле ничего страшного не случилось.
        Призрачный помойный кот
        Чемпион обычного класса
        Уровень 1
        Всего лишь первый уровень и даже класс самый низший - стоило ему приблизиться, как Дур смог отправить его в нокаут одним ударом, так что в итоге вся эта суматоха только сыграла мне на руку. Все отвлеклись, Джеймс так и не успел подумать ничего опасного, ну а мой чемпион воспользовался случаем и все-таки оставил арену за собой.
        Вы победили
        Ваш чемпион получает 6 уровень
        Какое же это приятное чувство. Понимать, что ты лучше своего соперника, отдаваться ситуации и позволять каждой частичке своего тела транслировать удовлетворение и блаженство. Проигрывать - это, конечно, гораздо сложнее. Вот и Джеймс, как и его сестра, не смог справиться с этим испытанием и лишь молча развернулся, чтобы широкими шагами уйти поскорее подальше. Побитые призрак и кот, печально переглянувшись, потянулись за ним следом.
        Что ж, похоже, на повторные поединки мне вряд ли стоит рассчитывать, а, значит, почему бы, раз впереди еще почти целый день, не потратить его на драки с дикими чемпионами. Конечно, я планировал их немного попозже, но раз выпал такой случай, то почему бы и не форсировать подготовку.
        Но сначала перекусить! Это теперь не только способ подкрепиться, но и хорошая традиция!
        - Не отставай, ушастый, - я махнул рукой, задавая направление, и гоблин, в момент раскусивший цель нашей прогулки, в припрыжку устремился ко мне.
        Джеймс Галлоувей
        Как же меня раздражает этот тип. Когда он общался с Джессикой, это было даже забавно, но стоило самому оказаться под прицелом его едких фразочек, и привычное спокойствие моментально дало сбой. Но и кто бы тут удержался? Сначала он делает вид, что ищет для меня место в своем расписании (при том, что с предложением сестры он согласился сразу!), а потом берет и опаздывает. Причем так вызывающе, ровно на минуту: как бы показывая, если захотел бы, то мог и успеть, но ты этого не стоишь.
        Сначала я подумал, что это его стиль, но очень быстро стало понятно, что этот хитрец просто хотел, чтобы я не стал сдерживаться, а сразу отправил бы призрака в бой. Если честно, наверно, я и сам позволил ему загнать себя в эту ловушку, переоценил свои силы. Но кто бы мог предположить, что его чемпиону, несмотря на всего пятый уровень, хватит сил, чтобы пережить мою фирменную серию проклятий. И ведь я уже сталкивался с подобными щитами и специально шестым пустил самое мощное заклинание из арсенала призрака, так этот сопливый гений догадался принять на себя простейшее замедление, чтобы сэкономить заряд, как раз на такой случай.
        Ловко сыграно - после этого фактически бой был сделан. Но ведь этот засранец сделал вид, что ничего не заметил и даже как будто искренне радовался банальнейшему ходу с ударами в спину. Хотя надо сказать, он и здесь оказался на высоте. Обычно у таких атак есть шанс в тридцать процентов не прервать заклинание - не много, учитывая, что чемпионы-войны сыплют ими со скоростью швейной машинки, но все же это шанс. Так вот Данила каким-то образом умудрился повысить вероятность сбоя практически до ста процентов: какая-то подлая способность, синхронизация ударов с тактами заклинания и, наконец, самый обычный лишний вес. Кто бы знал, но, как я только что увидел своими собственными глазами, жир на гоблине прибавлял его ударам инерцию, в результате сбивая все попытки призрака колдовать прямо на корню.
        Интересно, он прикупил информацию по этой методике на черном рынке или открыл сам? Но как же обидно проигрывать! Запустив руку в волосы, я неожиданно вырвал целый клок… Я лысею? Это от нервов? Или еще чего похуже? И почему всё на меня вот так сразу навалилось? А еще это неминуемое поражение? Ну, почему не может быть так, чтобы призраку кто-то взял и помог?
        Дальше случилось, вообще, что-то непонятное. Непонятно откуда вылез чемпион помойного кота и попытался влезть в драку, закономерно получил по морде и почему-то решил, что я стал его хозяином? Да как, черт побери, столько странностей могут происходить вокруг самого обычного человека? Нет, это точно не нормально! Надо будет обязательно обсудить этого Данилу с дядей, а заодно и подумать, может быть, получится включить его в наши планы.
        Вот, стоило успокоиться, и мысли сразу потекли в нужную сторону. Как говорит отец, чем сильнее противник, тем больше пользы он принесет, если заставить его работать на себя. Вот и мне надо всего лишь превратить этого парня в своего человека.
        Но сначала - срочно нужно в больницу! Выпадающие волосы, если кто узнает, засмеют ведь!
        Джессика Галлоувей
        Еще с утра мне казалось, что пойти за братом - не самая лучшая идея, но дядя постоянно намекал, что хочет поговорить о вчерашних приключениях, а уж этим заниматься у меня точно не было никакого желания.
        Но как оказалась, сегодняшняя прогулка вышла даже интересней, чем я могла только предположить. Началось все с того, что Данила назвал Джеймса моим братом. То есть, посчитал его как бы не самостоятельной личностью, а внес в одну иерархию со мной, причем на более низкий уровень. Если честно, это могло бы выглядеть даже как извинение, вот только мой вчерашний соперник, похоже, поставил своей целью вывести брата из себя. Что ж, учитывая разницу в уровнях их чемпионов, это вполне логичная идея.
        Тут, скорее, удивительно, что ему это удалось. Хотя делал он все, надо сказать, на самом высоком уровне - бил сразу в нескольких плоскостях. Лично мне больше всего понравился момент, когда его чемпион выхватил крест, судя по всему, с наложенным заклятьем ускорения. И где только откопал такую штуку? Обычно для таких целей берут кинжалы, у тех самый большой бонус, вот только, как оказалось, и у подобного необычного выбора есть свои плюсы. Джеймс, видимо, на одних инстинктах решил, что это инструмент для очищения священников, в итоге усилил напор и загнал себя в ситуацию, когда лишился всей энергии на атаки. Ну, а Даниле просто оставалось не дать ему ее накопить.
        А еще… Я неожиданно поняла, что его чемпион использует только обычные атаки. Он ведь, получается, мог бы уже давно все закончить вчерашним комбо, но не стал использовать. Почему? Заметил меня и решил таким образом извиниться? Хотя нет, это уже, скорее, флирт, чем просто признание своих ошибок. А этот Данила с каждой минутой становится все интереснее и интереснее - может быть, это и не позор вовсе, что я ему вчера проиграла.
        В любом случае, думаю, ничего не случится, если я и дальше буду за ним приглядывать. Выглядит это, конечно, немного глупо, но можно же порой позволить себе маленькие женские слабости?
        Гоблин
        Вчера хозяин показал мне видео своей победы в какой-то войне. Огры, орки, личи и драконы - все подчинялись его воле и крушили создания света. Как же это было величественно! А сейчас он решил уделить все свое время только мне - так что я теперь просто не имею права его подвести!
        Он оставил мне свой знак - рука невольно потянулась в сторону паха - а я сделаю все, чтобы помочь ему выиграть этот турнир.
        К счастью, сегодняшний бой оказался довольно прост. Бей, а все уловки хозяин взял на себя. Да, он, конечно, хитрее и умнее, но и я обязательно смогу доказать свою полезность. Надо будет только проследить, чтобы этот помоечный кот и не подумал к нам привязаться. Он, конечно, вроде бы как стал чемпионом розовласки, но я-то видел, как он смотрел на хозяина. Нет, такие существа нам в команду точно не нужны. Сварить бы из него супчик, вот это было бы дело. Хотя менять вкуснейшую лапшу на суп из кошатины. Только если ради дела.
        Я уже почти полностью погрузился в поедание обеда победителей, лишь краем уха слушая то, что говорит хозяин. А то вдруг прикажет на кого напасть, а я не услышу - а это, я вам скажу, не дело.
        - Пойдем охотиться на диких чемпионов, - сознание выхватило из потока очередную фразу и внутри все как будто застыло.
        Дуэли - это одно, если ты проиграл, то всего лишь потерял уровни, но остался цел. Но вот в настоящих сражениях (а с дикими чемпионами не бывает дуэлей, там все по-настоящему) проигравший развеивается навсегда. Неужели, хозяин считает, что я готов? Или это проверка моей решимости? Точно! Не зря же он дал мне эти видео вчера, он показал, как высоко планирует забраться, и теперь уже мне надо показать свою решимость.
        Страшно аж жуть! Но этот легкий звон снизу. Он как будто успокаивает и придает сил. Да, я справлюсь. Ведь не просто же так я стал повелителем суровых и отважных!
        Саманта Холлинз
        После исхода с планеты корабля с теми, кто вроде бы как правил миром, вся эта неподъемная ноша неожиданно упала на нас. Мне всегда казалось, что я готова ко всему. Вот только с этой задачей не удалось бы справиться никому из нас, ни вместе, ни поодиночке. Вернее, не так - не удалось бы справиться еще год назад, но сейчас, когда каждый из нашей небольшой команды прошел через встречу с Данилой, любые проблемы начали выглядеть решаемыми. И, главное, мы сами научились загонять наших противников в такие ловушки, что им не помогали ни связи, ни триллиардные состояния.
        - Иногда мне кажется, а не к этому ли он хотел нас подготовить? - я и не заметила, как сказала последнюю фраз вслух.
        - Перес, Шаотян и Мамонтов почти дожали всех наших противников в ООН, на фондовых рынках я тоже вроде бы все контролирую… - сидящая рядом Кристина прекратила набрасывать основные тезисы по текущей ситуации и посмотрела на меня. - Сначала у меня тоже были такие мысли, потом мне начало казаться, что он ушел от дел, чтобы защитить нас от еще большей опасности, а сейчас я думаю, что он просто отдыхает. Решил развеяться от серьезных дел. Ты же читаешь отчеты его охраны, он же, вообще, ничем не занимается.
        - Но мы же сами предложили ему скрыться на время, чтобы мы смогли разобраться со всеми, кто начал охоту за его головой. Ты же помнишь, заказы на него оказались у всех наемников мира, и с тех пор мало что изменилось, - с одной стороны в чем-то я согласна с Кристиной, вот только мой Данила не из тех, кто будет просто прожигать жизнь. Не может в его поведении ничего не быть.
        - А когда он нас слушал? Он же всегда все делал по-своему, а тут неожиданно принял все наши доводы и затаился, - Кристина почти кричала, да и что-то внутри готово было согласиться с ней.
        - Сейчас он неожиданно заинтересовался битвами чемпионов, - Жюли, закончившая подготовку плана информационной поддержки всей нашей активности на завтра, решила присоединиться к разговору. Кстати, вот кто бы ожидал, что бывшая актриса окажется в этом так хороша? Но ни для кого из нас встреча с Данилой не прошла бесследно.
        - А может отправим к нему пару тафгаев? - неожиданно предложила Кристина. - Если это просто блажь, то они быстро вернут его на землю, ну, а если Данила чем-то занялся всерьез, то, уверена, никаких проблем эти мордоворты ему не доставят. Заодно и сами сможем хоть немного понять, что же он задумал?
        Немного странно звучит: отправлять к своему другу людей, специализирующихся на травмировании очень часто не готовых к обычной драке мастеров чемпионов прямо во время дуэлей… Но это же Данила! Тем более, что-то мне подсказывает, что сказанное Кристиной это вовсе не вопрос.
        - Ты же их уже отправила? - пристально смотрю на дель Майо и сразу вижу ответ.
        Вроде бы ничего страшного, слова итальянки звучат логично, но почему же так мерзко на душе? Данила, может быть, есть что-то, что мы еще не поняли и именно поэтому ты пошел дальше один?
        Глава 3. Неотразимый
        Данила
        В столовой мне удалось повысить Дуру жирность на один уровень, и пусть это, скорее всего, мне только кажется, но звук колокольчиков стал тише. Может быть, моя психика зачла мне доброе дело - а накормить голодных это точно в этот список - и стала немного успокаиваться? Если честно, было бы очень хорошо. А то даже сомневаюсь, стоит ли в таком состоянии принимать серьезные решения вроде повышения характеристик моему чемпиону.
        Впрочем, отходить от выбранной стратегии я не намерен - так что два новых очка характеристик отправились в силу, тут же повысившуюся с семи до девяти. Интересно, а будет какое-то достижение, когда доберусь до десятки? А то что-то я не нашел информации по этому поводу. Вернее, наоборот, ее было настолько много, и вся такая разная, что непонятно, чему можно верить. А теперь очко улучшения - естественно, опять никаких заклинаний и способностей, вместо этого я открыл раздел с музыкальными инструментами. Как раз Дур взял пятый уровень, и можно будет выбрать что-то из этого ассортимента. Между прочим, чертовски полезная вещь: играешь или поешь что-нибудь, и твой чемпион получает усиление. Вернее, он играет или поет, что в свою очередь накладывает довольно серьезные требования на умение разумно мыслить. К счастью, пусть мой Дур и не самый сообразительный на свете, но пару стишков, уверен, он сможет осилить. Магическая родословная должна же накладывать свой отпечаток, как я надеюсь.
        Желтая гитара
        Может одновременно накладывать до трех усилений
        Ограничения: нельзя использовать постоянные строки, только собственное сочинение
        Тут мой взгляд, скользящий по огромному списку возможный вариантов, неожиданно привлек такой подходящий по цвету инструмент. Впрочем, это точно не самое главное: учитывая, что стандартно на этом уровне можно использовать только одно усиление, возможность повесить сразу три - это, конечно, круто. Но вот ограничение, конечно, смущает. Я-то думал, что мы просто заучим пару куплетов наизусть и все, а тут придется импровизировать. С сомнением посмотрев на гоблина, уже начавшего походить на небольшого сумоиста, я все-таки решился и, выбрав гитару, протянул ее Дуру.
        - Держи, по дороге опробуем, - надо сказать, что мой чемпион не проявил ни капли волнения, просто взял, повесил инструмент за спину и продолжил поглощать свой обед победителя.
        Вот это нервы, на душе сразу стало как-то спокойнее. Мы точно справимся, по-другому и быть не может. Тем более, гоблин мне, судя по всему, достался музыкальный: вон, даже во время еды сидит и напевает.
        - Мы грызем сопли врагов, мы жуем сопли врагов, страшно и невкусно, - это, конечно, не Пушкин, но, если прислушаться, определённый ритм есть. Чем-то даже на хокку похоже, надеюсь, для активации благословений этого окажется достаточно.
        К сожалению, мое благостное настроение длилось недолго. Стоило нам выбраться из столовой и направиться в сторону леса на окраине города, где можно легко найти парочку диких чемпионов, как выяснилось, что осознанно петь или даже просто рассказывать стихи у Дура не получается. Стоило гитаре оказаться у него в руках, а мне попросить воспроизвести хотя бы пару строк, как на гоблина нападал самый настоящий ступор. И мне ведь даже за него не придумать - чертовы ограничения, и что же теперь делать? Впрочем, стоп, надо успокоиться. До этого же он пел, значит, и сейчас сможет, нужно просто настроить его на нужный лад.
        - Дур, а можешь попробовать бренчать и одновременно рассказать мне, что любит есть народ гоблинов? - в тот же раз все во время перекуса случилось, может быть, и теперь это нам поможет.
        Мой чемпион тут же немного встрепенулся, провел пальцами по струнам, выдав несколько душераздирающих нот, а потом попробовал пропеть…
        - Мы грызем воловьи кости… - тут он сбился, явно не найдя рифмы. Ну или просто растерялся.
        - А попробуй не «кости», а «жилы» сказать, - такая же подсказка ничего не испортит, я думаю. А слово «жилы» можно зарифмовать со словом «силы». Ну-ка, посмотрим, что выйдет.
        - Мы грызем воловьи жилы, - гоблин опять на мгновение замер, но очень быстро нашелся и закончил куплет. - Вот я толстый и красивый!
        Ваш чемпион получает благословение «Неотразимость»
        Его тело начинает излучать энергию «красоты»
        Время действия 1 час, использовано 1 усиление из 3
        Есть! У нас получилось - благословение, конечно, вышло так себе, но тут же главное уловить суть, а всего остального можно будет добиться и тренировками. Просто теперь у нас помимо упражнений на силу и технику добавится еще и музыкальный класс. Довольный тем, как все складывается, я решил догнать количество усилений до максимума.
        - А теперь на выносливость! - кричу марширующему рядом и весьма довольному своим успехом Дуру. - Что еще едят гоблины?
        - Мы мешаем грузди с пивом, мы отважны и красивы, - тут же прокричал в ответ мой чемпион.
        Ваш чемпион получает благословение «Неотразимость ур. 2»
        Его тело начинает излучать энергию «красоты» в усиленном режиме
        Время действия 1 час, использовано 2 усиления из 3
        Да уж, вот это называется получили благословение. Оба раза и оба в минус - и зачем мне эта красота? Сила и выносливость - вот это было бы неплохо, а так считай, что ничего и нет. Хочется надеяться, что хоть с третьего раза все получится.
        - Попробуй что-нибудь про скорость атаки, - надеюсь, мне удалось добавить в голос хоть немного энтузиазма, а то, если честно, особой веры в успех третьей попытки у меня нет. - Что еще едят гоблины?
        - Мы едим гнилые щи, - тут же начал чемпион, а у меня наконец-то появилась надежда. Все-таки щи и красота не рифмуются. Ну, вообще. Вроде бы. - Мы красивы, как моржи!
        Ваш чемпион получает благословение «Неотразимость ур. 3»
        Его тело начинает излучать энергию «красоты» в боевом режиме
        Время действия 1 час, использовано 3 усиления из 3
        Да черт! Вот высказать бы сейчас Дуру все, что я о нем думаю, так ведь нельзя. Замкнется и вообще петь перестанет. Пусть сначала почувствует уверенность в себе, а потом уж перейдем к конкретным ошибкам. Но боевая красота - вот же дичь!
        В этот момент впереди раздалось подозрительное шуршание, и мои мысли из музыкальных сфер перебрались в практическую плоскость. Похоже, нам попался первый дикий чемпион, и теперь нас ждет настоящая тренировка. Что ж, посмотрим, что из этого выйдет - ускорившись, я вылетел на лесную поляну и с интересом оглядел нашего будущего противника.
        Вернее, двух противников. Посреди огромной поляны гуляли сразу два диких чемпиона: ящерочеловек в сопровождении миньонов и одинокий двухголовый великан, при виде которого я сразу с грустью вспомнил о Клаусе. Решено: будем тренироваться с ним - хотя нет, приглядевшись, я неожиданно осознал, что перед нами девушка-великанша. Ну да какая разница: все равно нападать на целую толпу, мне кажется, для Дура будет еще рановато, а с одним противником все проще и понятнее. И самому надо бить только в одну сторону, и удары в ответ тоже могут прилететь только оттуда. После недавно прослушанных хитов не хотелось бы ставить перед моим чемпионом невыполнимых задач.
        - Готов? - получаю в ответ уверенный кивок. - Тогда в атаку!
        Наша цель, конечно, внушает, но разве это повод отступать?
        Лесной гигант, Саша
        Дикий чемпион редкого класса
        Уровень 29
        Стихия - физический урон
        Атака (физика) - 60
        Защита (физика) - 10
        Жизни - 1000
        Кстати, в моем видении описаний опять добавилась новая строка, а я задумался, уж не погорячился ли я. Очевидно же, что такой разрыв в уровнях и характеристиках нам с Дуром точно не преодолеть: да с его силой он такую защиту будет пробивать разве что критами. Впрочем, небольшая взбучка ему не повредит: как говорил один верховный главнокомандующий, головокружение от успехов - штука крайне вредная. А заодно пусть посмотрит в деле на настоящего бойца, пусть и девушку - эх, мне бы такого чемпиона. Но приходится работать с тем, что есть.
        А тем временем, неуклюже заковыляв, гоблин двинулся вперед, сотрясая землю своими весьма потолстевшими ногами. На мгновение даже мелькнула мысль, а не перекормил ли я его, но Дур в этот момент как раз уловил свой в очередной раз сместившийся центр тяжести и существенно ускорился. Все-таки зря я волновался: раз те же медведи легко разгоняются до шестидесяти километров в час, и это по дереву вверх, то разве приличный гоблин не сможет повторить такой же подвиг, да еще и по горизонтали?
        И вот Дур с крестом наперевес добрался до своей необъятной цели и попробовал нанести первый удар. Если честно, я даже до конца не смог понять, это он так и задумывал - удар ногой в прыжке, или просто поскользнулся. Как бы там ни было, лучше ему быть поосторожнее. Учитывая силу атаки нашей противницы, одна ошибка, и все будет кончено: пусть у нас уже почти сорок жизней, вот только сейчас никакой роли это уже не играет.
        - Соберись! - кричу я.
        - Рррр! - гоблин попытался оскалиться и вернуть себе сбившийся боевой настрой.
        - Какая лапочка! - великанша расплылась в ответ в самой настоящей улыбке и попыталась… Нет, не ударить, а обнять моего чемпиона. Она что, психованная? Или это действие той самой непонятной неотразимости?
        - Не дай ей себя схватить и дерись! - Дур явно растерялся, но я, подумав, что грех не воспользоваться такой возможностью, приказал ему продолжать. Что ж, пусть риска теперь в этой схватке и не будет, но превратить бой в тренировку - почему бы и нет.
        И вот я теперь сижу, жую прихваченные еще из дома бутерброды, а Дур пыхтит и пытается, удерживая дистанцию, провести то просто серию ударов, то свое так ни разу не повторенное с первого боя комбо. Красота! И вид тут неплох, и старание моего подопечного радует, и, что самое главное, неожиданное открытие пришлось очень кстати. Как оказалось, в бою с сильными противниками параметры растут гораздо быстрее, чем если просто бить по дереву, как мы делали раньше. Прошло всего полчаса, а наша статистика стала гораздо круче.
        Гоблин-маг, Дуротан
        Чемпион редкого класса
        Уровень 6
        Атака - 7 (собственная сила) + 5 (за очки характеристик) + 1 (за каждые пять уровней)
        Стихийная атака (молния) - 5 + 1
        Защита - 4 + 1
        Стихийная защита - 3 + 1
        Жизни - 55 + 5
        Неплохо так: мы еще не взяли первую эволюцию, а уже обошли по параметрам того же призрака, с которым вчера сражались. Чем не повод для гордости? Хотя, скорее всего, я не учитываю то, насколько сильно его розоволосый хозяин вложился в свои навыки. Вот сейчас у меня появились бонусы за взятие пятого уровня, у того таких плюсов было уже несколько, но все равно разница в силах была не такая уж и существенная. Вопрос - куда же он тратил все полученные очки? Загадка.
        Впрочем, мне есть чем напрячь мозги и помимо этого. Стоило силе подняться до десяти, то, как я в глубине души и надеялся, меня тут же порадовали достижением. Правда, оно оказалось не совсем однозначным, и теперь вот надо напрягать мозги, пока кто-то развлекается обычной беготней да маханием руками.
        Ваша сила достигла 10, можно выбрать вариацию усиления
        Стальные мышцы - усиливает скорость и силу удара
        Толстые кости (уникальное, ситуативное) - усиливает массу удара
        Вот вроде бы во втором случае написано «уникальное» - и все внутри кричит «бери». Но смущает тот момент, что я до конца не могу представить последствий. С мышцами-то, наоборот, все предельно ясно - выбирай и получишь то, что нужно любому воину: силу и скорость. А толстые кости? Что такое масса удара? А ведь Дур и так стал немного медленнее, чем раньше - не загоню ли я себя в итоге в тупик? Впрочем, чего это я? Стал жирным - будет больше двигаться и меньше есть, отменим завтрак и включим в рацион утренние пробежки, вот и все дела. Да и скорость можно прокачать… Решено!
        Вы выбрали вариацию «Толстые кости»
        - Это ты, значит, Данила Корнев? - я так увлекся размышлениями, что не заметил, как у меня за спиной появилась парочка типов в неприметных в городских условиях костюмах-тройках. А вот в лесу, конечно, их наряды смотрелись чуть ли не по-попугайски.
        Не дожидаясь ответа, первый из незнакомцев призвал броненосца, у которого, судя по параметрам, были прокачаны только броня да жизни, и кинул мне дуэль. Странно все это, но лишний опыт для Дура мне не помешает. Без атаки, как бы ты ни защищался, рано или поздно обязательно проиграешь. Серьезно, такое чувство, что единственная цель этого чемпиона - тянуть время.
        - Дуэль! - стоило мне согласиться, как Дура и броненосца тут же окружил привычный защитный купол. А вот потом началось то, чего никто не ожидал.
        Обиженная, что у нее отобрали ее партнера, великанша взревела и бросилась на так и не представившегося мужика. Вот ведь незадача, и как я об этом-то даже не подумал. Тот, конечно, оказался неплох - рванул в мою сторону, как спринтер, пытаясь уйти с линии удара даже чуть ли не раньше дикого чемпиона. Вот только у лесной обитательницы ноги оказались подлиннее - она почти мгновенно догнала испортившего ей свидание любителя дуэлей и ловким ударом в челюсть оглушила его. А потом досталось и второму - вот надо было просто подождать, пока великанша успокоится, но тот тоже полез вперед и заслуженно выбыл из игры. Все-таки надо хоть немного знать матчасть - не могут чемпионы вредить людям. Оглушить разок - это предел допустимого вреда, но точно ничего более. Но все равно как-то неудобно получилось.
        Вы победили
        Ваш чемпион получает 9 уровень
        Тут я не смог сдержать довольную улыбку. Потерявший хозяина броненосец растерялся (видно, мозги и умение драться самостоятельно ему никто не развивал), подставил незащищенное пузо, и Дур завершил бой чуть ли не в мгновение ока. Дальше оставалось только подхватить его за лапу и поскорее утащить подальше от впавшей в меланхолию великанши. Учитывая, в какой раж она вошла, продолжать нашу тренировку, пожалуй, не стоит. И так мы сегодня уже многого добились, пора и отдохнуть. Мне кажется, мы заслужили. Вот только, как оказалось, наши приключения еще не закончились: стоило нам выбраться из леса, как оказалось, что на опушке нас поджидает Джессика. И как только нашла-то?
        - Данила, - ну хотя бы имя запомнила, и то плюс. - У меня есть для тебя предложение. Как насчет того, чтобы завтра вместе со мной принять участие уже не в этих уличных драках, а в настоящих рейтинговых боях?
        Такие простые слова, а в голове у меня сразу же как будто набат забил. Я ведь хотел попросить кого-то из моих старых знакомых помочь туда попасть, но потом передумал и решил самостоятельно набивать третью эволюцию, чтобы пройти на эти бои самостоятельно. А тут такой подарок. Я, конечно, не против и самому всего добиться, но отказываться от подарков судьбы точно не буду.
        Рейтинг, региональные, плей-офф… Как же сладко это звучит. Мир чемпионов еще узнает имя Данилы Корнева!
        Джессика Галлоувей
        Я слежу за совершенно незнакомым парнем. Расскажи кому, ведь засмеют. К счастью, никто и никогда об этом не узнает, а сама прогулка получается крайне интересной.
        Подход этого человека к делу порой просто поражает - иногда мне начинает казаться, что он не знает такого слова как «невозможно». Научить петь не высшего чемпиона - это же нонсенс. В этом-то и заключается одна из особенностей высших, благодаря чему их хозяева так задирают нос - они могут использовать разумные артефакты. Но Данила смог!
        Нет, понятное дело, он нашел понятийный триггер, переключающий его гоблина в самое спокойное состояние, добавил слова-якоря, но дальше-то как? Похоже, есть еще какие-то скрытые от обычных глаз этапы тренировок. А может быть, он один из темных мастеров, тренирующих чемпионов для богатейших людей планеты? Говорят, эти люди-то как раз и знают все самые тайные секреты и могут из обычного домашнего любимца сделать грозу арен. Это бы заодно объяснило, почему агентурная сеть дяди так и не смогла ничего по нему накопать.
        Ну да ладно, сами-то песни - это мелочи, гораздо интереснее то, как он их использовал. Попросил своего гоблина проорать что-нибудь про силу - получил силу, попросил исполнить куплет про выносливость - получил выносливость. Как!? Он!? Это!? Делает!? Не могут же обычные, пусть и редкие, чемпионы быть настолько разумными? Тем более, если судить по содержанию, так там и близко не было желаемого эффекта! Или тут есть какое-то второе дно, которого я пока не понимаю?
        Ну, конечно! Когда мы добрались до поляны с дикими чемпионами, все стало очевидно. Не нужна была Даниле ни сила, ни скорость атаки: ловко манипулируя доверчивым гоблином (кто бы знал, что и от глупости бывает польза), он в итоге получил эффект, который на самом деле ему и требовался. Неотразимость - изначально бесполезное усиление, а на высоких уровнях, я слышала, что как раз темные мастера используют его для ускоренного развития своих чемпионов. Но чтобы его можно было добыть на таком маленьком уровне - вот это для меня сюрприз. А так, конечно, неплохо - бьешь сильного противника, он не отвечает, а параметры растут. Стоп, но почему это происходит так быстро? Еще один сюрприз?
        Хотя, конечно же, ясное дело, что Данила подготовился к этой тренировке и не шел сюда наобум в надежде неожиданно победить дикого чемпиона, рискуя при этом своим. На такое способны разве что психи. Нет, тут все гораздо тоньше. Откормив своего гоблина, превратив его в своеобразный кусок жира на ножках, Данила сейчас просто-напросто перегоняет массу в мышцы. Просто и элегантно. И почему раньше я о таком даже не слышала? Или это из-за изначальной убежденности, что ожирение - это плохо?
        Единственное, что пока во всем этом смущает, так это настойчивое желание этого, нельзя не признать, весьма талантливого парня вкладывать характеристики своего чемпиона именно в силу и жизни. Ведь подобный банальный подход уже давно доказал свою ущербность, и любой мастер скажет и даже на пальцах объяснит, что на старте повышать и тренировать нужно именно что магическое сопротивление, без которого в перспективе ничего не получить. Неужели он рассчитывает только на свои пять зарядов из щита? Но это же глупо. Пять - этого может хватить против брата, но дальше-то тупик. А постоянно менять оружие с одинаковыми способностями не позволит откат. Нет, нестандартные варианты развития - это почти всегда тупик, так устроена система. Недаром дядя как-то говорил, что аристократы-энтузиасты арендуют целые вычислительные центры, чтобы рассчитать подходящий набор навыков и характеристик для своего чемпиона, и то чаще всего получая на выходе какую-то муть. А тут он просто держит все в голове? Нереально! Для такого нужно быть сродни тем гениям, что сейчас пытаются подмять под себя всю власть на планете. Вот только
стал бы разве кто из них сидеть в нашей глуши?
        А еще эти ребята вряд ли позволили бы выйти на себя самым обычным костоломам. Интересно, кого наш сосед так задел, что ему решили оплатить проверку конечностей на прочность? Впрочем, он-то сам явно в курсе и ждал гостей, совместив приятное с полезным. Но хитро придумано: такие тафгаи привыкли, что чемпионы на людей не нападают, но то обычные, а диким ведь закон не писан. Что ж, теперь станут умнее. А я, пожалуй-ка, предложу этому Даниле поработать в паре. Приглашения на рейтинговые бои у меня давно висит - просто раньше было не особо интересно этим заниматься. А вот когда можно будет совместить это с изучением такого перспективного напарника - тут уже совсем другое дело.
        Теперь осталось только дождаться его… И зачем я проверяю, не сбился ли макияж?
        Михайло Зайцев
        Самый обычный день, самый обычный заказ. Получили координаты, вышли на человека, кинули дуэль - все как всегда. Но вот дальше начались странности. Обычно, когда нас видят, все эти пафосные мастера чемпионов с разноцветными ногтями, а кто и с подкрашенными глазами - они просто бегут в ужасе… Поэтому чаще всего мы работаем под прикрытием, но сегодня заказ был именно на яркую акцию. Так что я уже готовился догонять и кидать обязательную дуэль за очки рейтинга, на которые, между прочим, пришлось потратиться. Но этот парень, даже не задумываясь, просто взял и принял вызов.
        Что ж, его проблемы - щадить цель я все равно не буду. Пусть он и одет прилично, и ведет себя достойно, но заказ есть заказ. Мой Чебурах сейчас скует боем его гоблина, который, как и хозяин, ни на секунду не теряясь, кинулся в бой, ну а я, пользуясь выигранным временем, поработаю кулаками. Артуру тогда даже вмешиваться не придется, ну да и ладно. Он же новичок, пусть смотрит и учится, как работают настоящие профессионалы.
        И почему мне кажется, что я что-то упустил? Точно, его же чемпион сражался с диким. И куда тот теперь денется? Вот черт! Неужели нас ждали? И, зная о профессиональной привычке сосредотачиваться именно на мастерах, подготовили ловушку? Как же обидно. Особенно осознать это только тогда, когда тебе в нос летит огромный великаний кулак. А еще этот перезвон колокольчиков… Галлюцинации еще до удара? Какой же это позор!
        Гоблин
        До чего докатился этот мир. Хозяин пытается заставить меня петь, как какую-то распутную девку. Нет, этого не делали наши предки, значит, и мне не стоит марать гордое имя гоблинов. Хотя тему он все-таки предлагает благородную - про еду. Но пытаться петь… Ведь у нас в племени это делали только шаманы во время ритуалов, и я что, сейчас буду за ними повторять? Да это же самое настоящее святотатство. Да кто, вообще, способен на такое решиться?
        Активирована воля
        Перед глазами выскочили странные слова, и тут же появилось ощущение, что где-то внизу начала накапливаться сила, а потом резко и неожиданно рванула наверх. И тут же все стало так просто и хорошо, даже непонятно почему. А к черту все - попробую.
        И не зря я решился. Похоже, у меня талант: рифмы, казалось, сами появлялись в голове, а тело, такое ощущение, начало излучать какую-то дикую энергию. Совсем как у нашего вождя племени. Ну вот, посмотрел на себя и сразу понял - а я-то красавчик. А у таких прекрасных гоблинов все дела спорятся, и страх перед схваткой с ужасным диким чемпионом и даже мысли о возможной смерти - все это моментально испарилось из головы. И стоило мастеру указать цель, как тело буквально само бросилось вперед.
        И все действительно вышло как нельзя лучше. Мало того, что противник явно попал под влияние моей ярости и не мог пошевелиться, так еще и тело явно начало становиться сильнее. Правда, довести дело до конца мастер мне не дал, направив на драку с каким-то костяным ежом. Этот вообще оказался слабаком… Или, может быть, это я стал настолько силен? Точно, уверен, именно в этом-то все и дело. А, надо признать, путь воина не так уж и плох. Чувствовать силу в руках, ощущать бегущую по жилам кровь и боль от приносящих победу ударов. Только так и должно быть. И пусть предки говорят, что наш путь - это хитрость и коварство, но теперь-то я знаю, что способен и на другое.
        Вы открыли для себя уникальную возможность для эволюции, активация на 10 уровне
        Опять непонятные буквы, даже весь настрой сбился. И тут же все пошло наперекосяк: появилась рыжеволосая хозяйка чемпиона-змеи, сбив хозяина с мысли так, что тот забыл даже про победный обед. А потом и того хуже: стоило нам приблизиться к дому, как я сразу почувствовал, что там кто-то есть.
        Точно, я почти уверен, что это утренний кот. Наверняка же, хитрая морда, прокрался сюда втихую и теперь хочет украсть моего хозяина. Ну, он сейчас получит!
        Кристина дель Майо
        Перенацелить стратегический спутник, чтобы проследить за одним человеком - если я могу себе это позволить, то почему бы и нет. Тем более что Данила явно не растерял сноровки - меньше минуты, и мои тафгаи лежат на земле, а он спокойно идет по своим делам. Но это значит, что с ним все в порядке, и этот проныра явно что-то задумал. Вот только что?
        Глава 4. Белый
        Данила
        Когда мы подошли к дому, Дур неожиданно взревел и ринулся внутрь, подняв небольшое облако пыли. Первой мыслью, возникшей от этого зрелища, стало предположение - а бывает ли у чемпионов бешенство? К счастью, быстро выяснилось, что он всего лишь услышал крысу и теперь вынес ее ко мне с какой-то легкой грустью и растерянностью в глазах. Все понятно, и как я мог об этом забыть? Чемпион - это, конечно, питомец своего мастера, но при этом он еще является и воплощением того образа, что его создал и придал форму. А что у нас любят гоблины? Ясное дело - мясо. Вот и сейчас он не выдержал и ринулся на охоту, вот только питаться грызунами - это все-таки не дело. Отобрав у Дура пищащего крыса, я забросил его подальше на свободу и направился к плите. Сегодня на ужин у нас будут бифштексы. Вернее, бифштексы для победителей - мяса оказалось не так много - ну а мне придется обойтись сосисками. Впрочем, с хлебом и кетчупом будет очень даже неплохо.
        В общем, вечер прошел довольно спокойно, а утром меня разбудила шумом своей машины подъехавшая пораньше Джессика. Вот ведь нет у человека ничего святого: на часах всего десять, а она уже врывается к приличным людям. К счастью, у нас оставалось немного еды с ужина, так что, прихватив с собой немного для перекуса, мы поняли, что готовы к новым подвигам, а рейтинговая дуэль на четвертый день получения чемпиона - это, я вам скажу, то еще испытание. Нет, конечно, все эти бои считаются развлечением для обычных людей в отличие от созданного для элиты «Пантеона», но разве это делает их проще? Да, тут вряд ли часто будешь встречать настоящих гениев, но многолетний опыт может превратить в серьезного соперника любого. Даже если не принимать во внимание то, во что они сумели эволюционировать за годы, а кто-то и десятилетия тренировок своих чемпионов.
        - Ты в курсе, что нас сегодня ждет? - Джессика первой не выдержала повисшего в ее машине после нашего появления молчания и погладила сидящего у нее на коленях крупного пони-льва с огненной гривой. Между прочим, ее новый чемпион был двадцать четвертого уровня, и да, мой Дур на этом фоне как-то не смотрится. Даже начинаю думать, а не погорячился ли я. Впрочем, если бояться серьезных испытаний, то никогда не добиться серьезных успехов. А учитывая, на что я хочу замахнуться, беспокоиться из-за таких вот отборочных вообще смешно. Впереди меня будут ждать соперники гарантированно сильнее меня, и это значит, что лучше заранее начинать готовиться именно к такому типу противостояний.
        Тем более, я же не с пустыми руками: вчера перед сном я распределил характеристики, доведя силу до шестнадцати, а заодно выбрав для Дура новый крайне полезный артефакт. Еще один крест, но только не на скорость, а на защиту. Даже не так, название звучало по-настоящему пафосно - «Абсолютная защита». Хотя до нее, конечно, было очень и очень далеко: артефакт всего-то и делал, что поднимал на триста процентов все текущие показатели сопротивления, физического и стихийного, при этом снижая скорость передвижения в десять раз. Минус серьезный, но другого способа пережить магические атаки в парном бою я, если честно, не видел. Ну да ладно, придет время схватки, проверим мои идеи на практике, и станет понятно, есть ли зерно истины в моих догадках.
        - Первый рейтинговый бой, - я все-таки отвлекся от своих мыслей и ответил Джессике. - У нас как у новых бойцов сейчас есть одно очко, если победим, удвоим капиталы. Если победим еще раз, опять удвоим, проиграем - потеряем половину, и так раз за разом, пока не спустим все до нуля или не войдем в первую десятку по городу, чтобы пройти дальше. Кстати, ты не знаешь, сколько в прошлом году было у последнего из лидеров?
        - Хочешь понимать, на что ориентироваться? - девушка правильно поняла мой вопрос. - Ну, это не секрет. В прошлом году последним шел один из нашего квартала, Артур Бейли, и у него было семьдесят очков.
        - В принципе, не так уж и много, - я прикинул, что если повезет с соперниками, то для выхода может хватить и десяти боев. Конечно, дело усложняется тем, что за раз нельзя выиграть больше десяти пунктов рейтинга и проиграть больше пятидесяти процентов от того, что у тебя есть. Но все равно цель выглядит не такой уж и недостижимой, как я, если честно, боялся.
        - Но это было в том году, - тут Джессика не удержалась и почему-то нервно хихикнула. - А в этом все как будто с цепи сорвались. Игроки, что, казалось, давно отошли от дел, и даже аристократы, которые обычно считали ниже своего достоинства участвовать в наших боях - все они пару дней назад неожиданно повылезали из своих щелей, как устрицы после шторма. И чего им дома не сидится?
        - Сколько? - Джессика уж слишком разошлась и я, убедившись, что она и не думает возвращаться к сути вопроса, решил ее поторопить.
        - Сейчас минимум сто пятьдесят, а у первого места вообще почти семь сотен, - она, как будто извиняясь, развела руками.
        Что ж, значит, нужно не десять, а двадцать побед: разница не такая уж и большая, не вижу смысла унывать. Кстати, раз уж мы почти добрались до места, самое время спеть - все равно пока управлять этим процессом не получается, так чего тянуть. Заодно подымем Джессике настроение, а то сидит хмурится. Да и мой гоблин с утра тоже не блещет весельем. Вот так всегда, как кому-то обращать внимание на такие мелочи как боевой дух, то где же там Данила.
        - Дур, - я позвал своего чемпиона, тут же встрепенувшегося. И ведь как будто почуял, что сейчас что-то будет. - Что едят гоблины?
        Пару секунд он пытался сообразить, о чем это я, но потом расплылся в довольной улыбке и немного нескладно пробасил первые двустишья.
        - Гоблины любят сырые сосиски!.. Мы ловки и храбры, как помойные киски, - переволновался парниша. Его явно вдохновил наш завтрак, но, похоже, из-за предстоящего боя он немного перепутал блюда.
        Впрочем, тут главное, что песенка пришлась как нельзя кстати - получилось повысить так и не затронутую в прошлый раз скорость атаки. Нет, этот желтый малыш точно заслужил еще одну порцию вкусного мяска. Приняв это решение, я тут же обрадовал этим гоблина, и тот, моментально проникнувшись, выдал еще один куплет.
        - Гоблины любят сосиски с дымком. Наши зубы крепки как удар молотком! - ну вот, правда, опять все перепутал, но зато смог повысить силу, идеально. Не очень понятна логика, но она же не человеческая, так что тут главное - результат. А он есть. Ну что, может быть, и с третьим стишком попадем в цель?
        - Что еще едят гоблины?! - я прокричал этот вопрос как футбольную кричалку, быстро добавив в конце, что пусть не волнуется, я все понял правильно, и никакой химией в виде жалкой пародии на настоящие кровяные колбаски я никого пичкать не буду.
        И чего он вздыхает? Не верит, что ли? И откуда у чемпионов столько предвзятости по отношению к людям, не пойму. А еще так глупо вышло. Я прокричал, а гоблин молчит, выгляжу как дурак. Ладно, сделаю вид, что так все и должно быть.
        - Почему гоблины любят есть? - попробуем немного переформулировать вопрос.
        - Есть - это вкусно! Сосиски прекрасны! Гоблины толсты и очень опасны! - ого, а Дур так еще и стиль стихосложения изменил. Если раньше это было похоже на дактиль, то сейчас он явно упростил структуру до двухсложного хорея. Эх, использовал бы ямб - был бы как Пушкин. Интересно, а за такое можно получить какое-нибудь необычное достижение? Впрочем, пока было не до внеплановых бонусов, тем более что вместо дополнительных жизней, на которые я надеялся, выпало нечто совсем уж странное.
        Ваш чемпион получает благословение «Вызов»
        Вы излучаете настоящую мужскую энергию: слабые враги могут сбежать в ужасе, сильные выберут вас первой целью
        Время действия 1 час, использовано 3 усиление из 3
        Вот и какая мне от этого польза?.. В этот момент в боковом зеркале я смог заметить краем глаза страдальческое выражение на лице Джессики - наверно, мы слишком громко кричим. Надо было, пожалуй, все-таки отложить наш концерт уже до места, но что уж теперь. Показываю девушке большой палец - вроде как извини, больше не буду. А то неудобно, и так пользуемся ее машиной, а тут еще и столько хлопот.
        В это время мы как раз подъехали к городской арене, расположенной на заброшенном заводе на окраине. Все-таки бои чемпионов - это не пафосное развлечение для элиты, это, прежде всего, народная игра, так что ничего удивительного, что первые бои будут проходить в таком месте. Вот мировой плей-офф, финал - это да, там уже трансляции, рейтинги, золотые стадионы… А пока хватит и расчищенной от мусора площадки да подвыпившей толпы, выражающей свое восхищение алкогольными парами и матом. Вот закончилась очередная схватка, и тут же пара болельщиков зажгла победные фаеры - прямо ностальгия.
        - Значит, это вы наши соперники? - моментально сбив с меня лирический настрой, перед нами появилась тощая девчонка с всклокоченными волосами и печально следующий за ней толстый паренек.
        - Анна, давайте уйдем, -сопровождающий эту наглую особу парень, как будто не обращая внимания на нас, заканючил противным высоким голосом.
        - Нет, ты только посмотри, что у них за чемпионы? Облезлая лошадь с гривой и желтое недоразумение. Вызывай своего, пусть посмотрят, какими должны быть настоящие бойцы, - я уже собирался обойти эту надоедливую парочку, как те активировали браслеты, и прямо на дороге перед нами появились два чемпиона-соперника. Первый - каменный змей, в высоту оказавшийся даже выше меня.
        Гранитный удав, Жора
        Чемпион редкого класса
        Уровень 25
        Стихия - физический урон
        Атака (физика) - 15
        Защита (физика) - 20
        Жизни - 500
        Экипировка: тяжелая сбруя (повышает шанс агрессии)
        И рядом второй - обвешанный перьями собрат моего Дура, между прочим, тоже почти в человеческий рост.
        Гоблин-шаман, Цезарь
        Чемпион редкого класса
        Уровень 38
        Стихия - астральный урон
        Атака (астрал) - 10
        Защита (стихийная) - 20
        Жизни - 200
        Экипировка: посох шамана (усиливает астральные заклинания на 20%)
        А ведь опасная парочка, надо сказать. Один, судя по всему, должен принимать на себя все атаки, а второй - наносить урон. И ведь даже у мага, который, по идее, должен быть легкой мишенью, жизней больше, чем у меня. Хочется надеяться, что хоть с защитой от обычных атак у него будет не очень, а то, по правде говоря, мы на этом фоне смотримся действительно бледно. Взять, например, последнее благословение Дура - возможность перетягивать на себя урон - у змея тоже есть что-то похожее, и у этого гранитного танка оно смотрится вполне уместно. А вот у нас - как насмешка судьбы.
        К этому моменту алрена как раз освободилась, и нцаших чемпионов пригласили занимать места в упглах ринга. Джессика молчит, похоже, договариваться об общей стратегии она не планирует - ну, как я сразу не понял! Это же все просто месть. Поиграв мне тот бой, она с истинно женским коварством решила поставить меня на место, поманив рейтинговыми боями, а потом подставив под поражение. Ведь если мы сейчас проиграем, я лишусь единственного висящего у меня на балансе стартового балла, и новый мне будет начислен только через неделю. Это же какая потеря времени!
        - Ну что, осознали, что у вас не будет шансов? - тощая девчонка продолжала нагло злорадствовать прямо над ухом, и что самое обидное, Дур, глядя на своего более мощного собрата, как-то даже немного подсдулся. Неужели, и правда, мы сейчас проиграем? - Сила! Скорость! Броня! Мозги! Я везде буду впереди вас на несколько шагов. Пусть это и неправильно, обижать убогих, но рассчитывать на пощаду вам даже и не стоит.
        Серьезно, у меня появилась четкая уверенность, что кое-кто в детстве явно мало получал по попе.
        - Давай просто подождем конца боя и уже тогда точно узнаем, кто из нас круче, - с трудом удержав внутри гнев, я про себя подумал: было бы забавно, узнай эта задавака, что перед ней стоит победитель «Пантеона», а заодно и спаситель всей человеческой цивилизации. То-то бы она обалдела.
        Наши чемпионы как раз заняли места на арене, приковав к себе все мое внимание, как вдруг одновременно с сигналом на старт на территорию завода ворвалась колонна тонированных «мерседесов». И что это за нашествие? Я даже никак не успел среагировать, как стоящая рядом и еще недавно гордая и неприступная девушка словно бы сжалась в комочек и еле слышно прошептала:
        - Мама…
        Опачки, похоже, наша еще недавно такая бойкая девочка сбежала из дому и была настигнута справедливейшим родительским правосудием.
        - Анна-Лиза!
        В этот момент из передней машины выбралась очень похожая по комплекции женщина и начала читать своей все еще не смеющей поднять голову дочери нотации. Грустно все это, но, с другой стороны, бой-то уже идет, и один из чемпионов наших противников так и не получил приказа атаковать. В самом начале, правда, сработал триггер с моего благословения, повышающего агрессию противников. Но ударившую в нас молнию Дур успел принять на щит, активировав повышение защиты. Так что было больно, но не смертельно. Ну а дальше наши с Джессикой чемпионы просто зажали шамана этой Анны-Лизы в угол, и никакой змей ему помочь не смог. Вернее, он пытался перетянуть атаки на себя, но опять же постоянно срывался на навык Дура, заставляя того бегать и уворачиваться от его огромного хвоста, а пони-лев моей напарницы в это время безнаказанно добил сначала вражеского гоблина, а потом и гранитного удава.
        Вот ведь обидно - такая драка, а весь опыт ушел Джессике. Ну да ничего, главное, я получил свои первые завоеванные на дуэли очки рейтинга, и дальше будет уже проще. Ну а новые уровни, их мы еще всегда успеем взять на тренировке. Тут мое внимание привлекли тихие всхлипы: похоже, моя соперница, так глупо пропустившая весь бой, не выдержала и разревелась. Конечно, тут бы стоило высказать все ее матери, которая решила прилюдно отчитать своего ребенка - но будет ли от этого польза? Нет, только новый скандал. Так что лучше подбодрить саму девчонку: она хоть и язва, но ведь еще ребенок, а у таких нельзя отбивать тягу побеждать.
        - Эй, - протянув руку, я под взглядом распахнувшихся голубых глаз потрепал растрепавшуюся прическу. - Не плачь, пусть ты проиграла сейчас, но я уверен, что в будущем тебя еще обязательно будут ждать победы.
        Ну вот, пара ничего не значащих слов, и ребенок уже не ревет и счастливо улыбается. Все-таки умение общаться с детьми - это талант.
        Я огляделся по сторонам, надеясь собрать восхищенные взгляды толпы, но, как оказалось, нашу схватку никто даже особо и не заметил. Так, вялые формальные аплодисменты, и все. Впрочем, а чего я ждал? Новичок, первый бой, не самый сильный соперник - ну, кому это интересно! Так что надо отбросить желание добиться всего и сразу, отложить рейтинговые бои на пару дней, заняться уровнями и тренировками. И уже потом, взяв хотя бы вторую эволюцию, возвращаться. Да, пожалуй, именно это и будет самым правильным решением.
        - Данила, ну вот я тебя и нашел!
        Оборачиваюсь. Я знаю этот голос и это лицо - Саймон Вайт. Но что этот человек делает здесь, на окраине заштатнейшего города мира, да еще и с новорожденным чемпионом подмышкой?
        Джессика Галлоувей
        Сегодня я взяла Данилу на рейтинговый бой, и, что самое непривычное, даже представить не могу, что из этого может выйти. И мне это нравится - так заводит.
        Хотя, может быть, я и погорячилась со столь позитивной оценкой ситуации. Песни в машине - эти двое решили вешать благословения прямо тут, в замкнутом пространстве -просто тихий ужас. Вернее, очень громкий и совсем не музыкальный ужас, самое невероятное в котором то, что он работает и приносит результат. А как мастерски Данила отслеживает состояние своего чемпиона, чтобы в случае чего быстро сбить его с толку и задать новый ритм, выводя на нужные ему усиления!
        Я завидую, так странно признавать, но это так. Только Даниле все равно стоит быть поскромнее - ну, зачем показывать мне большой палец и выставлять напоказ свои таланты. Я и так все вижу, но, похоже, этот парень не может не покрасоваться. Вот взять бы да врезать ему как следует. Но разве можно обидеть такого обаяшку?
        Гоблин
        Всю ночь мне снились хозяин и Саша. По отдельности, конечно: одна признавалась мне в любви, а второй отбирал дурацкое мясо и давал эти божественные сосиски.
        Нет, все-таки хозяин по-настоящему подл и коварен. Это же надо было придумать такой способ наказать меня за небольшой погром в доме, когда я думал, что туда пробрался кот, а это была всего лишь крыса. Дал мне кусок говядины, как будто ничего не случилось, а себе распечатал пачку сосисок. Боже, этот запах, когда надрезаешь покрывающий их пластик, и приятный резкий аромат ударяет в нос… А как он усиливается после пары минут в микроволновке! А капли жира! И на все это я был вынужден смотреть не только вечером, но и утром. Хозяин не только коварен, но еще и жесток.
        Неудивительно, что у меня потом весь день были мысли только об этом кулинарном чуде. И песни пелись о сосисках, и мерещились они повсюду. А хозяин потом взял и добил, сказав, что никогда мне их не даст. Никогда! Похоже, чтобы заслужить прощение, мне придется неплохо так постараться - и хочется верить, что я смогу с этим справиться. И да, больше никогда не буду вмешиваться в его планы.
        Хочет - пусть себе хоть кота заводит, мне все равно. Но до сосисок я еще доберусь!
        Анна-Лиза Мирроу
        Да, мне никогда не выиграть мировой турнир чемпионов, хотя бы себе я могу в этом признаться. Но разве это самое главное? Порой просто хочется почувствовать себя немного лучше, чем все остальные. И если некоторые развлечения уголовный кодекс категорически осуждает, то в играх я могу быть собой. На карманные деньги, выдаваемые в такой бесполезной семье как моя, можно купить хоть что-то более-менее стоящее лишь для самого низшего уровня отборочных.
        Ну да ничего, хотя бы здесь я смогу насладиться своей силой, своей властью над бедняками, что не могут себе позволить даже неделю тренировки у не самого дорогого мастера. А мямля Колин меня прикроет - и на арене, и в реальности. Да, все будет, как всегда - я спущу пар, и мне хватит сил пережить еще одну серую и нудную неделю.
        А вот и наши соперники, двадцать пятый и девятый уровень. На мгновение в сердце кольнуло: подумалось, что так рано сюда может прийти только кто-нибудь из элиты, с легендарным или даже божественным чемпионом, но нет. Самый обычный редкий прислужник, еще и того же типа, что у меня. Только слабее.
        - Ну что, осознали, что у вас не будет шансов? - я чувствовала, как ожидание боя в их глазах превращается в тягучую неминуемость поражения. Как же приятно ощущать, что ты ломаешь людей, втаптываешь в землю их ожидания. Немного стыдно, но сейчас это для меня единственный способ не перейти грань…
        Стоп! Показалось, что хозяин гоблина что-то пробормотал, и я его как-то совсем неожиданно узнала. Несмотря на идеальнейшую пластику и измененную моторику, а также на то, что его просто не должно быть в таком месте - это же, очевидно, Данила Корнев! Тот, кто выиграл турнир «Пантеона», тот, кто обошел наследников всех этих великих домов, которые почему-то считают себя лучше только потому, что когда-то их предок оказался старшим братом, а не младшим… И о чем я только думаю? Передо мной настоящая легенда - победитель самого почетного в мире турнира, гениальный управляющий, за месяц добившийся прибыли, что в его филиале не видели и за год, и, наконец, говорят, он чуть ли не мир спас. Последнее, конечно, вряд ли, но то, что все бывшие мировые лидеры куда-то пропали, а нити управления политикой и экономикой неожиданно начинают сосредотачиваться в руках его команды - такое сложно не заметить.
        И этому человеку я только что хамила? Что же он теперь со мной сделает? Неужели я уже никогда не вернусь домой живой? Боже, как же хочется увидеть маму!
        - Мама… - стоило мне только пожелать, как все последние мысли тут же воплотились в реальность, заставив горько пожалеть о собственной несдержанности. Впрочем, чего это я? Ведь не бывает никакого исполнения желаний… Просто случайность.
        И, главное, пусть мне сейчас и вынесут мозг за побег из дома, но теперь я все-таки буду жить. Не станут же люди Данилы вырезать целую семью? Или станут? Что для них какие-то заштатные Мирроу, за которых никто и никогда не вступится! Вон, в свое время почти полностью пропали все великие русские дома, и ничего… Как же страшно! Рядом пытался подавать какие-то знаки Колин, на арене мелькали чемпионы, а мир вокруг превратился в размазанное от слез пятно. Как вдруг…
        - Не плачь, я уверен, что тебя еще обязательно будут ждать победы, - мне на голову опустилась рука самого Данилы Корнева, а его слова как будто перевернули весь мой мир. Мама хотела что-то сказать, но, к счастью, ее инстинктов оказалось достаточно, чтобы промолчать.
        Получается, меня только что простили! И даже больше - меня только что благословили на великие дела. И сделал это, возможно, самый могущественный человек в мире! Да, это определенно лучший день в моей жизни.
        Джеймс Галлоувей
        Слежку за некоторыми людьми просто нельзя доверять другим. И дело тут не только в доверии, но еще и в удовольствии. Ведь, наблюдая за Данилой Корневым, я постоянно совершаю какие-то открытия, и это делает мир ярче.
        Вчера, например, я узнал, что он успел натренировать своего гоблина на поиск биошпионов. Раз - его чемпион врывается в дом, два - необнаружимый, как считалось ранее, разведывательный дроид в форме крысы отправляется в мусорную кучу. И все это с таким спокойствием и уверенностью.
        А как он общается с людьми? Один взгляд - и языкастая аристократка, выбравшаяся покрасоваться, прикусывает язык, а потом млеет от похвалы. И ведь ничего особенного он не сделал и не сказал. Неужели это просто харизма? С такой ведь можно баллотироваться в президенты, и никто тебя не остановит.
        Впрочем, нет, это еще рано. Все-таки, как мне кажется, Данила слишком самоуверен - взять, например, то, как он приехал на бой с уже навешенными благословениями. А ведь он на тот момент даже не знал, какие классы будут у чемпионов-соперников. Конечно, без той же агрессии, висящей на его гоблине, ничего бы не вышло. Тогда шаман выпавшей из мира девчонки так бы и не ударил, и бой никто бы не засчитал. Но не мог же он рассчитывать только на внешнее воздействие? А что дальше? Как он будет справляться с другими соперниками? Да и, если честно, не бьется стиль этого желтого гоблина с чемпионом сестры.
        Стоп. А что это за человек сейчас подошел к Даниле? Может быть, вот это и есть его настоящий напарник, и именно сейчас начнется то, ради чего он сюда на самом деле приехал?
        Саманта Холлинз
        Сегодня мы договорились посидеть одними старичками. Той самой командой, что первая встретила и узнала Данилу. И вот я развалилась в кресле, жду остальных и глажу по голове свернувшегося у меня на коленях черепашонка. Сплинтер - не совсем подходящее имя, но однажды я слышала, как Данила назвал так одного из своих миньонов, и с тех пор эта кличка почему-то засела в памяти.
        - Привет, - первой в забронированный мной ресторан зашла Кристина. Ну да, ей лететь ближе всего. Что, интересно, она скажет, когда увидит, что я решила завести себе чемпиона?
        Погодите-ка, и почему она совсем не удивлена, и что такое брыкается и пытается вырваться из ее сумки?
        - А вы, девчонки, смотрю, тоже завели себе чемпионов? - в комнату почти одновременно зашел и Мамонтов. - Это правильно, если Данила что-то начал, значит, в этом точно что-то есть.
        И он вытащил из-за спины правую руку, на которой, как оказалось, притаился детеныш медведя. Еще один чемпион! И во что Данила на этот раз всех нас втягивает?
        Глава 5. Золотой дуэт
        Данила
        - Привет, - честно, я смотрел на Саймона с некоторой опаской. Мы никогда с ним не общались за рамками игры, ну и впечатление он производил не самого адекватного человека. Кто знает, во что это теперь может вылиться?
        - Сразимся? - ну вот, так я и знал, что этот человек не может держать в узде свой пыл. - Давай сразимся вместе?
        А вот теперь он смог меня удивить. Саймон Вайт никогда не был слабаком, думаю, он мог бы быть мне полезен. Правда, у него сейчас чемпион только первого уровня - тут я с сомнением оглядел сжавшегося у него на руках утконоса, между прочим, тоже желтого цвета. А что, может быть, это знак?
        Пси-утконос, без имени
        Чемпион легендарного класса
        Уровень 1
        Стихия - псионика
        Атака (псионика) - 1
        Защита (псионика) - 1
        Жизни - 20
        Экипировка: нет
        Если смотреть по параметрам, то это несерьезнейшее создание, но, судя по всему, Вайт вложился в навыки, и кто знает, что в итоге может получиться. Тем более, что я теряю? В случае проигрыша у меня все равно останутся очки, чтобы продолжить, когда я возьму запланированные эволюции. Ну а Саймону просто не останется ничего другого, кроме как оставить меня в покое. А то, если отказать сразу, кто знает, во что это может вылиться. Значит, решено! Вот только, учитывая обычно серьезный подход к делу этого человека, меня мучает один вопрос.
        - А почему твой чемпион всего лишь легендарного класса? - мне кажется или я смог его смутить?
        - Божественный класс только в результате эволюции открывается, а с рук брать не хотелось, - вот оно, значит, как. Все-таки полезно иметь информированных знакомых: можно узнать то, что даже в сети обычно скрывают. - Так ты согласен?
        - Да! - а чего тянуть-то. Раз уж решил влезть в эту авантюру, то лучше покончить со всем побыстрее.
        Джессика тут же попыталась мне что-то сказать, но потом сбилась и решила помолчать. И правильно: хотела меня подставить, вот теперь пусть не лезет. А Дур с утконосом тем временем сошлись и начали с подозрением крутиться друг вокруг друга - и они, надо сказать, довольно неплохо смотрелись вместе.
        - Этакий золотой дуэт, - я решил немного пошутить, а то витает все-таки в воздухе какое-то напряжение.
        - А и правда, - Вайт проследил за моим взглядом и ненадолго задумался. Тут его глаза неожиданно загорелись, и, словно открыв для себя что-то прекрасное, он расправил плечи и повернулся к постепенно начавшей собираться вокруг толпе.
        Похоже, в отличие от меня, его-то как раз узнали.
        - Слушайте все! - его голос прогремел по всей площадке, заставляя каждого из собравшихся здесь мастеров и зрителей обернуться в нашу сторону. - Я - Саймон Вайт, финалист «Пантеона» и один из лучших игроков мира вместе с…
        Тут я яростно замотал головой, показывая, что не очень хочу публично о себе заявлять.
        - Вместе с моим другом готовы бросить вызов любому из здесь присутствующих! Кто рискнет схватиться с нами и не побоится проиграть на глазах у миллионов телезрителей? - вместе с этими словами Саймон подбросил вверх свой телефон с антигравом, тут же зависший в воздухе над самой крупной ареной и начавший прямой эфир. А что, заурядное событие тут же превратилось в нечто более серьезное с парой миллионов зрителей. Думаю, после такого точно найдутся те, кто не откажется попиариться за наш счет. И, честно говоря, вот так вот, на глазах у всего мира, мне бы очень не хотелось опозориться и проиграть.
        - Кем будете сражаться? - к нам тут же подошел парень в брюках, рубашке и с крупным плотоядным растением за плечом.
        - Вот, - Вайт гордо обвел рукой нашу пару желтых недомерков. - Кто будет твоим напарником?
        - Он мне не нужен, я и один против вас двоих управлюсь, - парень, похоже, загорелся идеей подправить чувство собственной важности с помощью победы над финалистом «Пантеона». При этом, правда, не забыв, скорее, просто для галочки, отметить, что хочет быть в меньшинстве. Ну да, настоящий бедолага, при том-то, что его чемпион уже почти дошел до пятой эволюции.
        - Тогда в бой, - к моему удивлению Вайт не стал спорить или как-то предлагать количественно уравнять наши силы. Похоже, он придерживается простого правила: вызвали на бой - побеждаем, а там разберемся.
        Вот только сможем ли мы это сделать? Вот, если отбросить все титулы и прочую мишуру, мы видим, как в одном углу ринга двухметровая Мухоловка хищно вращает жгутами-лианами, оставляющими в земле глубокие следы, а в другом - два пятидесятисантиметровых карапуза. Один нелепее другого. Как же все-таки не хочется проигрывать.
        - Бой! - мы втроем отдали команду одновременно, и вся толпа, прекратив остальные схватки, с интересом уставилась на арену.
        Пси-утконос использует Лучший удар на вашего чемпиона
        Пси-утконос использует Отвлечение на Мухоловку
        Ваш чемпион использует Вызов на Мухоловку
        Я не знаю, что именно хотел сделать наш противник - система показывала только союзные ходы, но начало схватки, как ни странно, осталось за нами. Мухоловка сперва хотела расправиться с утконосом, на что потребовалось бы не больше одного удара, но Вайт успел раньше, кинув на гигантское растение «Отвлечение внимания». Его чемпион, похоже, вообще не изучал боевых навыков - вместо этого он только и делал, что удерживал нашего противника в бессознательном состоянии, а в редкие моменты, когда его способность не проходила, срабатывало уже перетягивание агрессии от Дура. В принципе, и этого уже могло бы оказаться достаточно, но в арсенале этой недоутки оказалось еще и усиление, способное восстановить в памяти сильнейший из когда-либо примененных приемов. Ну, Дур и начал раз за разом крутить свое комбо. Кстати, очень интересная штука этот «Лучший удар» - надо будет обязательно взять на вооружение. Оказывается, то, что я решил пренебречь нестандартными усилениями, было серьезной ошибкой. Но, к счастью, я умею это признавать.
        В этот момент Дур провел очередной прием, и еще недавно грозно колыхающееся растение упало на землю без сознания - мы победили. И не просто так: за какую-то минуту мой гоблин получил целых шесть уровней, так что, может быть, идея поработать вместе с Вайтом оказалась не такой уж и плохой.
        - Чемпионы без первой эволюции смогли уделать почти пятидесятый уровень.
        - Да уж, не думал, что класс настолько важнее уровня.
        - Это было комбо легендарного уровня! Внушает!
        - Ты дурак, что ли, ты разве не видел голубые всполохи при атаках? Минимум начальный божественный!
        - Однако, уровни ничто против легендарных способностей.
        - А разве обычные чемпионы могут вытворять что-то подобное?
        - Да просто эта мухоловка была слишком слаба…
        - Не надо было идти одному против двоих.
        - Если не недооценивать эту парочку, то победить будет не так-то и сложно.
        Сначала в толпе были слышны только восхищенные крики, но потом начала набирать силу волна сомнений, и уже скоро появились новые желающие помериться с нами силой. На этот раз уже никто не собирался давать фору, и все бои были два на два. Вот только и Дур с утконосом успели освоиться и, переключая на противниках вызов и отвлечение внимания на нанесение урона и обычную беготню, не оставили никому и шанса. А учитывая, что я все это время еще и повышал силу от каждого нового уровня, то под конец даже противники с шестой или седьмой эволюцией падали чуть ли не мгновенно. Все-таки легендарный чемпион Вайта - это, конечно, нечто. Даже не знаю, стоит ли мне, увидев такое, пытаться что-то противопоставить своим самым банальным гоблином. Впрочем, сдаваться - это точно не выход, так что, пока я не побежден, не стоит и заранее сокрушаться над поражением.
        Лучше будет отметить все, чего удалось добиться за те максимальные десять боев, что можно было провести за один день. Итак, у меня семьдесят шесть очков рейтинга, что позволило мне попасть в первую сотню городских чемпионов. Если завтра продолжить в том же темпе, то попаду в десятку, ну а потом останется только не растерять полученные очки, и я пройду в следующий этап. Что касается Дура, то сейчас он стал выглядеть гораздо солиднее, чем раньше. И если силу я раскидал сразу, то над всем остальным и особенно над вариантами эволюции лучше будет подумать еще отдельно. А про уровни можно вообще умолчать - и это при том, что часть заключительных ударов я отдавал утконосу.
        Гоблин-маг, Дуротан
        Чемпион редкого класса
        Уровень 51
        Атака - 8 (собственная сила) + 45 (за очки характеристик) + 9 (за каждые пять уровней)
        Стихийная атака (молния) - 5 + 1
        Защита - 4 + 9
        Стихийная защита - 3 + 9
        Жизни - 55 + 45
        Не использовано усилений - 21
        Не использовано эволюций - 5
        Немного жалко, что во время боя били только мы (а не нас), так что сама по себе прокачалась только сила, да и то всего на одно очко, ну а остальные показатели так и остались почти без изменений, лишь самую малость увеличившись благодаря бонусу от каждой новой пятерки уровней.
        Тут от мыслей меня отвлек резкий крик и грохот. Точно, Вайт же провел на один бой меньше, чем я, и у него оставалась одна дуэль в запасе. Так вот он явно не собирался тратить время просто так - пригласил Джессику составить ему компанию, и уже успел справиться с очередным противником. Как я и думал, для победы мое участие было не так уж и обязательно. Обидно - но тем более ответственно мне нужно будет подойти к грядущему распределению параметров.
        Попрощавшись с ликующей толпой, я запрыгнул в одно из множества толкущихся на стоянке поблизости такси и рванул домой. Что ж, прямо сейчас меня никто не отвлекает, так почему бы не заняться Дуром. После десяти побед подряд он явно прибавил в уверенности, теперь нужно подтянуть его боевые показатели, и он станет серьезным противником. Конечно, не уровня Вайта с его легендарным чемпионом, но тоже способным пободаться за победу… Ну а там, если не сдаваться, еще неизвестно как карты лягут. Успокоив себя таким образом, я прикинул баланс нерастраченных улучшений и залез в магазин экипировки.
        Минус пять очков, и вот Дур оказался упакован в подобранную специально в цвет футуристичную броню. Верх, низ, сапоги, перчатки, шлем - было жалко, конечно, тратиться, но оно того стоит. Во-первых, я брал вещи только на защиту, без всяких улучшений - в итоге Дуру на своем пятидесятом уровне получилось собрать в каждом элементе аж по пять единиц сопротивления урону. Между прочим, у самых лучших комплектов из тех, что я видел на двухсотый уровень, такой брони всего по шесть. Там, конечно, куча всяких дополнительных свойств имеется, но меня-то они не так и интересуют, да и для обмена на легендарные предметы слишком много условий. В общем, я доволен и тем, что имею.
        Дальше надо заняться магической защитой. С ней немного попроще, так как благодаря своему классу чародея Дур получает от каждого предмета дополнительные двадцать процентов сопротивления. Итого, надев на гоблина четыре кольца, четыре серьги и ожерелье из вороньих перьев, мы получили не сорок пять, а сразу пятьдесят четыре единицы магической защиты. Неплохо так. Мой гоблин, конечно, начал немного походить на цыгана с таким обмундированием, но тут уж ничего не поделаешь. За все нужно платить.
        Итак, у меня осталось семь улучшений, и надо потратить их с умом. Для начала, раз мой эксперимент с песнями удался, наберем полный комплект музыкальных инструментов. На одно благословение, на два, на четыре и на пять: собрав такую коллекцию из труб да гармошек разного уровня, я смог, с одной стороны, избежать штрафа за использование одинаковых артефактов, с другой - получил возможность использовать за раз максимальные пятнадцать усилений. Нет, а ведь хорошо же все выходит - раз, и по трем направлениям я делаю серьезный скачок вперед. Единственное, что расстраивает: нет ничего подходящего из оружия.
        Пока я справлялся с помощью голой силы Дура да его магического посоха в качестве точки ее приложения, а в магазине большинство оружий заточено под конкретные воинские классы. В итоге, даже если я подхожу по силе (а ее-то как раз с запасом), использовать их не получится. Да, из-за выбора мага у меня получше с магической защитой, но что-то я не предусмотрел, что сражаться будет нечем. Хорошо, что хоть гоблин попался талантливый и смог освоить неплохое комбо. Думаю, после стольких повторений Дур сможет его воспроизвести и без «Лучшего удара» от утконоса Вайта. Ну вот, опять вспомнил этого типа. Как же меня тогда раздражали его ангелы…
        Стоп, а это идея! Нет, не приделать гоблину крылья, а поискать в магическом оружии что-то с подходящим благословением. Конечно, большинство посохов только и делают, что усиливают разные стихии, но ведь возможны же и исключения? Я уже начал мечтать о каком-нибудь редком колуне, подходящем только магам, но при этом с неплохими воинскими бонусами, как вдруг взгляд зацепился за самые обычные парные мечи. А что? Ведь для меня важнее всего сбивать атаки противника, то есть большая скорость атаки только в плюс. А тут еще и бонус в пятьдесят процентов к комбо-атакам - не то чтобы супер, но такой прирост никогда не будет лишним, а основная атака у моего чемпиона, похоже, уже определилась. Тогда решено - беру два меча, оказавшихся неожиданно своими размерами даже больше самого Дура, и на последнее очко добавим колокольчик на плюс одно очко удачи. Повешу этой желтой бестии на хвост, пусть звенит, а то достали уже галлюцинации: теперь хоть будет, чем объяснить эти звуки.
        Разобравшись с экипировкой и оставив Дура с сомнением посматривать на свои новые мечи, я открыл панель эволюции. Вот она - основная радость в развитии чемпионов для большинства и главная головная боль для меня. Ведь в кого может повыситься гоблин-маг? Правильно, в шамана или еще кого подобного - а это не только повышение полезных сопротивлений или магической защиты, но и обязательные минусы в виде падения скорости атак и резвости движений. Да, именно поэтому такие микс-классы не очень популярны, и именно поэтому мне будет нужно время, чтобы компенсировать отставание с помощью тренировок. Была, правда, мысль вообще не использовать эволюцию, но это совсем обнулило бы мои шансы справляться с врагами на более-менее серьезном уровне.
        Выберите вариант эволюции
        А вот это неожиданно. Обычно выбор есть только у владельцев легендарных чемпионов, не ниже. Неужели я смог где-то выделиться и получить бонус за какое-то достижение? Может быть, за любовь к Дуру и уважение к противникам? А что, вполне.
        Первый вариант - гоблин-шаман
        Вы становитесь крупнее, толще и мудрее, вызывая гораздо больше уважения у любых противников
        Магическая защита +30%, физическая -10%, сила магии +50%, сила атаки -20%, скорость магии +30%, скорость атаки -15%, скорость передвижения -10%, шанс удержать концентрацию при встречной атаке +20%, в дальнейшем возможен рост дополнительных параметров
        Второй вариант - частичная эволюция
        Ваш чемпион проявил недюжинную волю к победе, переступив через собственную природу, и заслужил не право, но хотя бы шанс сохранить себя на пути к вершине
        Вы можете подвергнуть эволюции отдельные части тела, получая лишь часть бонусов в зависимости от выбранного участка
        Уровень эволюции будет определяться количеством отдельных изменений
        Частичная эволюция - выглядит интересно. Вот только когда это Дур успел проявить волю? Впрочем, он же все время старается, так что хорошо, что система оценила его, даже несмотря на игнорирование моих заслуг. Или, может быть, за это в будущем я смогу получить еще более крутую награду?
        Решив не откладывать дело в долгий ящик, я тут же принялся проверять, какие части тела за что отвечают, остановившись в итоге на следующей конфигурации.
        Развесистые уши, эволюция 5 уровня
        Благодаря своей большой плоскости позволяют лучше чувствовать мир вокруг и сопротивляться магии
        Магическая защита +70%, физическая -30%
        С минусом тут тоже все понятно - больше площадь тела, причем ничем не прикрытого. Ладно, дальше.
        Жирная шёрстка, эволюция 5 уровня
        Благодаря специальному подкожному жиру, шерсть смотрится очень выразительно, но, главное, повышает сопротивление магическим отрицательным эффектам
        Сопротивление удержанию/ментальным атакам +70%, сопротивление кровотечению -30%
        Мех Дура и впрямь стал выглядеть лучше, а вот кожа побледнела, предрекая грядущие проблемы.
        Хвост с кисточкой
        Увеличенный хвост позволяет сместить ожидаемый центр массы тела, в результате чего большинство атак, нацеленных на то, чтобы сбить вас с ног, всего лишь отбросят в сторону
        Устойчивость +100%
        Единственное из изменений, что выглядит солидно - настоящий львиный хвост. Красота!
        Длинные когти, эволюция 5 уровня
        Усиленные когти выводят за пределы организма слишком большую часть скелета, в результате чего смещается диапазон чувствительности тела, и большинство традиционных оглушающих атак не будут иметь эффекта
        Сопротивление оглушению +100%
        Новые когти действительно были огромными, но Дур ими, как оказалось, мог ловко управлять, напрягая и расслабляя так, чтобы они, с одной стороны, не мешали ничего держать, а с другой - продолжали выполнять свою главную функцию.
        Выпученные глаза, эволюция 5 уровня
        Дополнительные нервные окончания в глазном яблоке позволяют отслеживать мельчайшие движения противника, предугадывая сильнейшие атаки
        В итоге даже небольшого изменения положения тела будет достаточно, чтобы избежать самых смертоносных эффектов
        Шанс защиты от критической атаки +50%
        Сколько изменений, и особенно я горжусь последними. Это вначале я выбирал самые очевидные варианты, а потом оказалось, что можно найти и совсем небольшие возможности усиления, на которые вообще не завязаны никакие минусы. Конечно, это не увеличенная в пару раз сила атаки - вот бы мне такую! - как у воинских классов, но, думаю, если подойти с умом, то и так сойдет.
        А главное, Дуру вроде бы его новый имидж нравится, вон как гордо посматривает по сторонам. А то, что обычные прохожие косятся неодобрительно, так это только их проблемы.
        Саймон Вайт
        Как бы мне ни хотелось сразиться с Данилой, но сегодня я здесь не ради этого. Сегодня я хочу попробовать, что это такое - быть с ним по одну сторону. Надеюсь, он мне не откажет - впрочем, уверен, в такой мелочи моя удача меня не подведет. Хотя, конечно, сила этого человека внушает уважение. Сначала в «Пантеоне», потом на дуэлях он всегда меня обходил, и это при том, что мои герои всегда вроде бы были сильнее. Даже сейчас я легко смог заполучить себе легендарного чемпиона, причем совершенно новый, только что открытый вид, а у него всего лишь редкий. Но не буду спешить с выводами: Данила уже успел приучить к тому, что ничего не делает просто так.
        И вот - не прошло и минуты, как он понял направление моих мыслей и кинул подсказку. Слишком уж явную, что немного обидно, но, с другой стороны, откуда ему знать, на что я на самом деле способен. А вообще, его идея взять чемпиона типом попроще, а потом заложить основу для перехода на божественный уровень довольна интересна. Да, на начальных уровнях будет сложнее, но в перспективе шансы даже по предварительным прикидкам будут выше чуть ли не в разы. И почему этот человек всегда так легко замечает подобные кротовые норы?
        Тут в кармане зазвонил телефон, но я даже и не подумал отвечать. Смысл? Там либо люди дель Майо, либо Холмского, а я не собираюсь помогать ни первым (строить новый мировой порядок), ни вторым (разрушать его). Сейчас меня гораздо больше интересует человек, который сумел меня превзойти там, где я считал себя лучшим на планете. Я не смог понять это, сражаясь против него, но сейчас-то, уверен, я смогу разобраться, в чем же заключается, как говорят русские, «главная военная тайна». Внутри вдруг стало как-то легко и светло, как будто в детстве, и я, наплевав на все риски и условности, подкинул телефон для записи прямого эфира и бросил вызов всем вокруг.
        Правда, Данила почему-то захотел сохранить свою тайну, что, в принципе, логично, учитывая методы Холмского… Надеюсь, я его не подставил. Хотя, думаю, уже через пару часов моего напарника здесь не будет, так что ничего страшного. А пока сосредоточимся на бое - я специально выбрал чемпиона с усилением «Лучший удар», чтобы повесить его на Данилу и узнать, что же за козыри он скрывает. Но даже я в своих предположениях не смог дойти до того, что он на самом деле умудрился сделать. Божественное комбо! У обычного редкого чемпиона! И все это встроено в единую систему боя! Максимум силы - абсолютное нападение! Несмотря на то, что наших противников раз за разом побеждал именно Данила, я не мог избавиться от поглощающего меня чувства эйфории. Да, это не совсем то, чего я ожидал, но я все-таки уже достаточно повидал в этой жизни, чтобы суметь оценить красоту боя и красоту победы. А сегодня на арене царили именно они.
        И когда наши девять схваток закончились, меня как будто бы настигло самое жесткое похмелье в моей жизни. Сразу же захотелось сделать что угодно, лишь бы это все продолжилось - вот только, увы, против некоторых правил нам не пойти. Впрочем, у меня еще один бой… И кого бы взять в напарники?
        - Пойдешь? - я неожиданно обратил внимание на что-то неразборчиво пискнувшую напарницу Данилы по первой схватке. На вид обычная посредственность, но ведь не просто же так он ее выбрал.
        Или - как только бой начался, в голову неожиданно пришла еще одна мысль - он специально ее привел для меня. Может быть, ему тоже интересно узнать, как я справлюсь, когда рядом не его чемпион, а такой вот середняк, а напротив стоят две семерки. И ведь делает вид, что даже не смотрит - но меня-то не обмануть!
        - Майло! - мне пришлось даже придумать имя для своего чемпиона, чтобы повысить управляемость, но мы все же справились. Пони-львом, конечно, пришлось пожертвовать и потратить одно из улучшений на простенькую атаку, но оно того стоило. Или нет? На лице Данилы настолько явное разочарование - он ждал от меня большего? Честное слово, никогда в жизни мне не хотелось провалиться под землю так же сильно, как сейчас.
        В итоге я даже не заметил, как он исчез. Вот ведь чертов мозголом - специально же, наверно, все сделал. Сначала подставил, потом показал неодобрение, а сейчас оставил одного, чтобы я осознал, чего от меня ждут. И ведь он прав - сейчас я еще больше хочу стать сильнее и, главное, я теперь вижу не только сильные стороны, которые хочется развивать, но и слабые, над которыми тоже придется поработать.
        Данила, спасибо тебе за этот урок! Не знаю, удастся ли мне найти тебя снова перед завтрашними боями, но мы еще обязательно встретимся.
        Джеймс Галлоувей
        Заниматься развитием чемпиона на ходу - хитро. В такси заранее не подложить жучок, а обычным шпионским оборудованием их не достать. И как теперь подсмотреть все этапы развития чемпиона этого Данилы?
        Придется ловить у дома… Пусть от меня ускользнул процесс, но зато хотя бы смогу насладиться результатом, а заодно можно будет вытащить записи камер, установленных у него дома. Пусть он избавился от биоробота-шпиона, но зато, как и многие помешанные на высоких технологиях, не заметил самую простую магнитную ленту. Будет интересно узнать, чем же занимается такой человек, оставшись один.
        А вот и такси подъезжает - активировав кибер-грим, я подобрался поближе и смог увидеть, во что же Данила превратил своего чемпиона. Вернее, вариантов у него было немного - всего-то развивать ветку гоблина-шамана, варьируя лишь незначительные мелочи. Но он каким-то образом умудрился это правило обойти. Правило, определяющее главный минус выбранного им пути развития - минусы от эволюций. Что же он использовал для этого - непонятно. Как же все-таки обидно столкнуться с тем, кто знает на порядок больше тебя.
        Раньше я, несмотря на все странности в Даниле, все время испытывал определённое чувство собственного превосходства, зная, какие сложности ждут воина-мага впереди, А сейчас чувствую себя маленьким ребенком, который неожиданно выбрался за пределы дома и узнал, что мир, оказывается, гораздо больше. Впрочем, избавиться от минусов - это одно. Все равно по силе чемпион Данилы будет далек даже от среднего воина, и единственное, за счет чего он вытягивает - это его божественное комбо. Тут против воли в памяти всплыло, что со мной-то он как раз справился без его использования, и зубы тут же сжались, исказив лицо недовольной гримасой.
        Надо собраться. Вообще, если вспомнить прошлые чемпионаты, уже были подобные воины-маги, даже такие, кто тренировками смог перекрыть свои самые сильные недостатки. Вот только и способ сражения против них тоже известен - со своим усиленным магическим сопротивлением они становятся уязвимы против физических техник, и то же кровотечение может поставить в тупик на первый взгляд неуязвимого вояку. Что ж, мне даже интересно, как Данила, естественно, зная о таких недостатках, будет строить свою стратегию в новых схватках.
        - Нет! - только когда уже было поздно, я заметил, что подброшенный мне Данилой кот подкрался и разорвал все вынесенные мной из дома ленты с записями.
        И как я сразу не догадался! Получается, и этот мой ход он предусмотрел.
        Джессика Галлоувей
        Он знает самого Саймона Вайта!
        Я сражаюсь с самим Саймоном Вайтом!
        Обалдеть!
        А кто же тогда этот Данила? Или?.. Да нет, не может быть!
        Гоблин
        Боженьки, какие у меня уши! А какие когти! Все дамочки будут просто без ума! Вот только отпустит ли меня хозяин прогуляться? Эх, ну какой я красавец - особенно эти глаза навыкате. Как они выразительно смотрят! Нет, определённо мне повезло. Ради такого имиджа можно вытерпеть что угодно. Не хочет хозяин кормить меня сосискам, ну и ладно - буду давиться мясом.
        Стоп! А что это сзади за фигня? Коровий хвост? Нет. Нет! Нет!!! Что это за позорище?!
        Глава 6. Родные пампасы
        Данила
        Я уже почти зашел в дом, как Дур издал боевой клич и начал крутиться вокруг себя словно какой-то дворовый пес. Ну, все правильно, это для человека мог бы потребоваться отдых, а он-то чемпион, который только что получил усиление и, наверно, горит желанием опробовать все это в деле. Вот и выпускает энергию как может. Даже неудобно как-то.
        В общем, недолго думая, я забежал домой, накидал в рюкзак лапши и сосисок (больше ничего не было), а потом, подхватив Дура, направился в лес в поисках диких чемпионов. Хочется моему зеленому воину тренировок, будут ему тренировки. Вот только на этот раз удача явно была не на нашей стороне: сколько мы ни бродили по заросшим корнями тропкам и краснеющим брусникой полянам, нам никто так и не попался. Я в итоге завел нас в такую глухомань, что мой чип так даже потерял сигнал спутников - а может, дело в том, что я прямо им упал в горный ручей, да еще и приложился о камень. В общем, как бы там ни было, мы заблудились. Обидно? Чертовски! А главное, очень стыдно в этом признаваться: иногда кажется, что Дур меня немного идеализирует, так вот очень не хочется разрушать этот образ.
        Так мы и ходили до самой ночи, пока неожиданно не вышли к реке, по которой до нас долетели звуки музыки и чьего-то немелодичного пения. Ну а дальше было уже несложно отследить источник всего этого бедлама и за каких-то полчаса добраться до природной базы отдыха. Сейчас такие не очень популярны, что с одной стороны играло нам на руку, так как место для ночлега нашлось без каких-либо проблем. А с другой стороны, контингент и обслуживание тут, конечно, были довольно специфическими. Но я все же не сноб, да еще и русский человек, так что заснул сном младенца, стоило только голове коснуться кровати.
        Утро началось с ругани и битья посуды, так что я даже ничего и не проспал. Подхватив гоблина, я спустился вниз, убедился в безумности цен на местную еду и устроил завтрак из остатков прихваченной из дома снеди. Все-таки моя предусмотрительность порой оказывается очень даже уместной. Дур, к счастью, с пониманием отнесся к моей финансовой политике «не платить тем, кто так нагло накручивает ценник» и даже сделал вид, что ему понравились сосиски. Настоящий джентльмен - впрочем, как говорится, с кем поведешься…
        - Тоже мастер чемпионов? - рядом примостился бородатый мужик в комбинезоне с пятнами мазута. - Меня, кстати, Олаф зовут.
        Имя прямо как у вождя викингов, да и внешность соответствует - рыжая растительность на лице, руки толще, чем мои ноги. Раньше такой человек стал бы грозой морей, а сейчас просто деревенский простачок.
        - Данила, - я протянул руку, тут же погребенную в лапище Олафа. - Да, я мастер, сейчас ищу диких чемпионов, а потом надо еще постараться успеть провести десятку сегодняшних рейтинговых боев.
        - Уважаю, - непонятно чему обрадовался мой собеседник. - Тоже видел утренние новости?
        Если честно, я не очень горел желанием разговаривать, но этот викинг оказался настолько дружелюбным, что без всякого моего согласия вывалил на меня просто гору информации. Оказывается, вчера по какой-то причине мировым кубком чемпионов заинтересовались аристократы, в итоге призовой фонд игры для бедняков взлетел по стоимости в миллионы раз. Пустячные компании, транслировавшие бои до этого, тут же выкупили медиагиганты, и любая схватка начала приносить участникам только за счет рекламы существенные суммы.
        - Так что я решил вытащить из загашников своего старого Тигру, - тут Олаф призвал совершенно не соответствующего своему имени кенгуру, - и срубить немного деньжат. Кстати, не хочешь составить мне компанию?
        Так вот, значит, ради чего он все это устроил. Интересно, это спонтанное предложение или он видел наши с Вайтом вчерашние бои? Если второе, то как бы его не ждало серьезное разочарование.
        - Я не вру, сам посмотри: вот аристократы, буквально только что появившиеся на заводской арене, - Олаф, видимо, решил, что я сомневаюсь, не зная, что он за человек, и сунул мне под нос экран своего смартфона, где можно было различить знакомые развалины и не менее знакомые лица. - После такого даже на сгоревший дом в пригороде никто внимания не обратил.
        Но я уже просто не слушал ничего из того, что он бормотал, следя на прыгающей записи за такой знакомой четверкой. Саманта, Кристина, Жюли и Мамонтов - но что они тут делают? И почему решили завести чемпионов? Почувствовали себя виноватыми за то, что бросили меня тут, или, наоборот, увидели мои успехи и решили отыграться за прошлые разы, когда мне все-таки удалось их обойти? Если честно, я скучаю, вот только показывать это - да ни за что. Тем более, эти ребята со своими легендарным чемпионами того и гляди оставят меня без следующего этапа. Вон как ловко черепаха Саманты одной-единственной водяной струей поставила точку в своем поединке. А дракон Кристины? Сейчас-то он пока еще небольшой, но я уверен, что ей не понадобится так уж много времени, чтобы довести его до положенных размеров. Чемпионов Мамонтова и Жюли мне разглядеть не удалось, но что-то мне подсказывает, что там будет не хуже.
        - А давай, - я протянул руку Олафу, довольно улыбнувшись пришедшей в голову идее. - Только вопрос: а ты сможешь победить чемпионов аристократов вроде тех, что у тебя на видео?
        - Нет, - скандинав растерялся и даже сделал шаг назад.
        - И я тоже, тут же совсем другой уровень, - печально вздыхаю. - Но нам ведь это и не нужно. Просто пойдем на другую арену и там, пока подобные ребята не появились везде, соберем весь возможный урожай побед и призовых!
        - Я вот сразу понял, что ты мозг, - Олаф довольно стукнул меня по плечу и показал большой палец.
        Прекрасно, провожатый для соседней арены у меня есть, а встречу со старыми знакомыми лучше отложить на потом. Ничего страшного, уверен, из-за этого не случится, а к разговору по душам я пока еще не готов. В памяти как-то сама собой появилась ласковая улыбка Саманты, но я волевым усилием развеял этот образ и предложил своему неожиданному напарнику выдвигаться.
        Олаф как раз тоже закончил со своим перекусом, так что мы, больше нигде не задерживаясь, двинулись в сторону ближайшего тупикового шоссе, которое и должно было привести нас к цели. Как оказалось, тут когда-то была военная база, потом летчики ушли, технику, естественно, тоже забрали, но вот ангары остались, и именно их предприимчивые местные жители приспособили под отборочные бои. А что, они просторные, от дождя и ветра защищают, генераторы поставить не проблема - а где есть электричество, холодильники и холодное пиво, там обязательно появятся и мастера чемпионов.
        Купив по бутылочке на удачу, мы уже приготовились записываться на первую схватку, как на плечо Олафа легла чья-то рука и легко отодвинула моего знакомого викинга в сторону. Что характерно, при этом огромный швед (или все же норвежец?) даже не попытался возмутиться или дать сдачи, напротив, он как-то съёжился и быстро исчез.
        - А вот и я, - передо мной оказалось жизнерадостное лицо Вайта. - Ну что, сегодня проведем вместе все десять боев?
        Тут он немного сбился, и я воспользовался паузой, чтобы попросить его на этот раз не заявлять о наших битвах на весь мир.
        - Как скажешь, - Вайт моментально согласился и даже не обиделся. Ну, еще бы, у него, похоже, шикарное настроение, и есть от чего.
        Жмущийся рядом Майло совсем перестал походить на гадкого утенка, теперь он чем-то напоминал Зигзага МакКряка в рыцарских доспехах. Все еще излучающий неуклюжесть, но уже серьезный и опасный. Даже интересно, на что же он теперь способен. Впрочем, не думаю, что это будет долго оставаться секретом: скоро первый бой, а Вайт из тех, кто не будет сдерживаться.
        И вот против нас вышла первая двойка противников - водяной змей, тут же создавший под собой небольшую лужицу и картошка-маг, взгромоздившийся ему на голову и теперь грозно размахивающий посохом. Вроде бы обычная седьмая эволюция, с которыми мы уже не раз справлялись вчера даже без улучшений, вот только на этот раз все немного по-другому. Колдун оказался чемпионом эпик-класса, и, судя по его вооружению, его мастер не пожалел денег на его усиления.
        - Запевай! - пользуясь предматчевой паузой, мы с Дуром проголосили все положенные песенки, которые, правда, почему-то почти все получились на скорость бега.
        В итоге этот параметр удалось поднять аж до девятого уровня, после чего движения гоблина и частично утконоса, которому досталась парочка массовый версий усиления, даже начали визуально смазываться. Наши противники после такого немного подрастеряли свой победный настрой, но потом переглянулись и лишь крепче сжали зубы. Что ж, значит, им есть чем ответить, и это прекрасно. Не знаю, то ли Саймон заразил меня своей жаждой битвы, то ли просто воздух такой, но сейчас мне хочется именно что серьезной схватки. И единственное, о чем я жалею, так это о том, что не могу присоединиться к Дуру и Майло.
        И бой начался. Наши противники сразу показали на что рассчитывают: змей начал призывать волны, тут же бросающиеся в сторону гоблина и утки, а маг добавлял к каждой электрические разряды. Выглядело внушительно - даже не могу представить, как можно такому противостоять на более высоких уровнях, когда чемпионы смогут покрывать подобными атаками всю площадь арены. Но сейчас, к счастью, скорости Дура и Майло было вполне достаточно, чтобы увернуться. А мой гоблин так даже вовсе, пользуясь своим прокачанным сопротивлением стихиям, рыбкой прошел через самую вершину погнавшегося за ним гребня, и в итоге вышел к магам, на полкорпуса обойдя утконоса Вайта. Тот, кстати, тоже попытался повторить этот маневр, но в итоге только лишился десяти процентов жизней и чуть не сбился с темпа.
        В итоге, когда утконос все-таки добрался до своей цели, Дур уже успел провести пару комбо и сбить жизни водяного змея наполовину. Что характерно, на этот раз утка Вайта почти не использовала отвлечение внимания - вместо этого она точно так же сблизилась и попыталась провести уже свое комбо. И ведь как эффектно это смотрелось в доспехах - совсем не то, что в исполнении голозадого гоблина. Единственное, что утешает, так это то, что жизней было снято все-таки не очень много. Но при этом Вайт явно начал заниматься развитием этой, что немаловажно, непрофильной атаки только вчера - и такие успехи. Как же далеко позади он сможет оставить меня уже через пару недель?
        На мгновение стало грустно, но я смог собраться и изобразить на лице довольную улыбку. Все-таки мы победили в первом бою за сегодня, а потом - потом, зная, что именно меня может ждать, я придумаю, как ко всему этому подготовиться. Следующие восемь боев прошли почти по такому же сценарию: противники пытались загнать наших чемпионов в ловушку своими массовыми техниками, но Дур с Майло уходили, а потом, сократив дистанцию, ставили точку в каждой из схваток. Но десятый противник существенно отличался от всех остальных: длинное серое пальто, которые никто уже давно не носит, цилиндр на голове, черные перчатки и солнечные очки. В общем, очень странный тип - а уж его чемпион, огромный и, судя по вялым жестам, очень ленивый толстяк-бегемот с коротким мечом в правой руке, тем более не внушал опасений. А еще он бросил нам вызов один против двоих, при том, что видел, как мы выиграли в прошлой схватке. Что ж, чувствую, будет интересно. Но чего это Вайт побледнел?
        Тем временем наш бой начался, и, как я и думал, его течение шло совсем не так как раньше. Во-первых, незнакомец не атаковал. А стоило Дуру попробовать провести свой фирменный укол, как вроде бы ленивый и неуклюжий великан отразил его одним-единственным движением лапы с крошечным мечом. Атака Майло - тот же самый результат. Вайт попробовал приказать утконосу применить свои пси-атаки, но опять же, как и обычные удары, великан рассекал их столь же одинокими и скупыми движениями своего клинка.
        - Божественная защита!
        - Неужели это прием «Один из тысячи»?
        - Точно, самая обычная техника, но какое филигранное исполнение.
        - Вы правы, великолепно! Но ведь для того, чтобы этот прием прошел, нужно поместить свое оружие в точно рассчитанное место. Одна помарка, и блокировка не сработает.
        - Но если сделать все как надо, то можно остановить любую атаку, будь она хоть в сто раз сильнее!
        Прислушавшись к голосам в толпе, я понял, что наши дела совсем не так хороши, как я думал. Неужели на этом турнире можно встретить и подобных мастеров? С одной стороны, обидно, что такой сильный противник попался на столь ранней стадии, с другой - теперь у меня будет время подготовиться еще и к таким схваткам. А то встретились бы, скажем, в финале - и все, се ля ви. Вот только можно ли хоть что-то противопоставить подобной технике? Если честно, прямо сейчас ничего не идет в голову. А великан незнакомца тем временем начал понемногу надвигаться на Дура с Майло, загоняя их в угол. Вот, отражая очередную атаку Утконоса, он нанес ответный удар, и чемпион Вайта тут же упал на землю сломанной куклой. Все? Так быстро? Неужели и я проиграю? Так грустно! Как же, наоборот, хочется извернуться и все-таки повернуть бой в свою сторону!
        Желание победить невозможно исполнить - нет вероятностных вариантов
        Выбран наиболее приближенный к желаемому вариант
        - Я не буду тебя добивать, - незнакомец неожиданно остановился и прекратил бой, отменив дуэль. - Просто хочу, чтобы ты почувствовал безысходность и жил дальше, зная, что есть те, для кого ты просто мошка.
        Победить невозможно - мой недавний соперник что-то говорил, а я все пытался осознать появившуюся в сообщении мысль. Я случайно использовал сегодняшнее желание, и оно просто не смогло сработать. Мойра говорила, что не будет магии, сбываться будет только то, что физически возможно - а тут, получается, не было ни единого шанса. Да что же это за монстр такой? Как можно предусмотреть вообще всё?
        - Знаешь, а я, пожалуй, передумал, - неожиданно в сознание ворвались новые слова, а гигант со своей вызывающей легкую дрожь пренебрежительностью уже без всякой дуэли замахнулся на Дура.
        На вашего чемпиона использовано поле поглощения
        Скажу честно, уж насколько я опытный человек, но сейчас я растерялся. И если бы не выскочивший не пойми откуда помойный кот Джеймса Галлоувея, повесивший на Дура неуязвимость, тут бы ему и пришел конец. А так, первые секунды мы пережили, ну а потом я уже действовал на одних инстинктах.
        - Мочи урода! - казалось, толпе, тоже слегка обалдевшей от такого подлого нападения, был нужен только сигнал, и чемпионы всех собравшихся сегодня в бункере людей тут же устремились в атаку. К счастью, тут были, прежде всего, ребята с улицы, а такие знают, что за слова нужно отвечать, и, в случае чего, не стесняются сначала вмазать, а потом уже начинать думать.
        Первые пару ударов гигант даже смог отразить, но потом одновременная волна всевозможных атак не оставила шанса даже ему. Что ж, вот, кажется, и способ справляться с такими идеальными соперниками. Нет, не собирать толпу, а просто наносить побольше ударов со всех сторон. Пока, конечно, непонятно, как это делать, но ведь главное - для начала придумать стратегию. А уж воплотить ее в жизнь - это дело десятое.
        - Мы еще встретимся, - незнакомец глядел на смерть своего питомца без каких-либо эмоций. - И на арене тебе не удастся прибегнуть к помощи толпы.
        Вот уж действительно у кого стальные нервы - неспешной походкой незнакомец двинулся к выходу, и самые свирепые местные обитатели, еще недавно подбадривавшие своих чемпионов, боязливо отошли в сторону.
        - Сначала победи меня хоть раз! - в голову не пришло ничего, кроме хвастливой реплики. Но, с другой стороны, это ведь правда, а молчать, как остальные, я точно не хочу. Страх - это главная причина поражений, а, как я сегодня в очередной раз убедился, они мне очень и очень не нравятся.
        Саймон Вайт
        День начался так себе. Во-первых, после бессонной ночи с эволюциями Майло хотелось хорошенько отдохнуть, а во-вторых, из головы никак не хотели уходить вопросы о том, какой же вариант развития для своего гоблина выбрал Данила. Обычно мне наплевать на остальных, но только не на него.
        В этот момент Майло дернул меня за штанину - с трудом удержавшись от гневной отповеди, я повернулся в его сторону и увидел своего вчерашнего напарника. Он меня нашел! Значит, ему тоже интересно, чего я добился, и это хорошо. Настроение сразу же улучшилось, и, оттерев в сторону какого-то наглого карманника, я тут же предложил Корневу снова поработать вместе.
        Вот только что он сотворил со своим чемпионом? Эти уши, хвост, градиент подшерстка - вчера же ничего подобного не было. И, готов дать зуб, это даже близко не похоже ни на одну из стандартных вариаций развития. Получается, я заплатил целое состояние, чтобы сначала разблокировать, а потом рассчитать вариант эволюции с предельно низким количеством минусов. А Данила просто провел частичную, и все игровыми способами. Немного обидно, но с другой стороны, результат-то очень похож. Так что еще посмотрим, как все это покажет себя в боях.
        Я немного сбился с этих мыслей, когда Данила попросил сегодня обойтись без шумихи. Странно, вчера он вроде был не против. Может быть, не успел тогда среагировать, все-таки я действовал довольно быстро? Да нет, вряд ли, не с его реакцией. Тогда в чем тут может быть смысл? Ну, конечно. Теперь все его преследователи и охотники за удачей придут на ту арену, в ожидании проведут бои друг с другом, кто-то точно потеряет очки. А мы тут возьмем еще десять побед без поражений и без особых проблем. В итоге на счету будет почти две сотни очков, а новички наберут критическую массу сильных чемпионов в зоне, автоматически активируя завершение этапа. То есть уже сегодня вечером с нашими баллами мы пройдем дальше. В худшем случае придется подождать еще один день. Но опять же, даже если мы завтра не будем вообще сражаться, никто не сможет нас подвинуть. Все, кто потеряют хоть немного очков, дальше не пройдут. Ну а при равенстве - места все равно будут за нами из-за того, что мы взяли эту вершину раньше устремившихся вслед за своим кумиром новичков. Не думаю, конечно, что все эти перестраховки так уж нужны, но не
восхититься изяществом решения все равно не получается.
        Ладно, начинается бой, лучше сосредоточиться именно на нем. Данила вешает усиления со своих музыкальных инструментов, я со своих. Вот только странно: если я использую сбалансированную комбинацию на защиту, атаку и критические удары, то он повышает почти одну только скорость. Зачем? Впрочем, для этого я и сражаюсь вместе с ним, чтобы разобраться в его стратегии. В прошлый раз я увидел божественное комбо, оценил перспективы, и теперь мой Майло тоже его тренирует. Получается не очень, итоговое усиление выходит не больше, чем в пять раз, обычно на уровне тройки, но даже так это неплохо. Хотя и постараться для этого пришлось: куча специализированных аксессуаров и брони, все для того, чтобы ускорить процесс изучения и тренировки. И при всем при этом главное - не думать о том, как Данила меня настолько опередил.
        Ну вот, в очередной раз макнул меня носом в грязь. Неудивительно, что его якобы магический гоблин прошел через край стихийной атаки, но я-то куда полез? Это что, проявление соревновательного духа? Что ж, тогда мне оно не нравится - зачем соревноваться, если противник заведомо сильнее! Может быть, вообще, стоило сосредоточится на пси-пути? Но нет - это слишком банально, а вот если скомбинировать его с обычной физикой по примеру Данилы, вот тогда может получиться что-то убойное. В наших прошлых схватках Корнев доказал, что пока лучше меня - так я перейму его сильные стороны и верну себе первое место.
        Ваш чемпион нанес критический удар (урон Х1,5) в слабое место (урон Х2), нанесены незначительные повреждения внутренним органам (урон Х2)
        Неожиданно я обратил внимание на то, что комбо-урон моего пси-утконоса неожиданно подрос. Вот же чертов манипулятор, а я так закопался в себя, что даже не сразу понял, что происходит. Данила, похоже, сразу считал, что я решил попробовать повторить его путь, понял и проблему, с которой я столкнулся при развитии комбо-атак. И сейчас он дал мне самое главное - ключ, с помощью которого можно их быстро развивать. Но кто бы знал, что повторение вроде бы тех же самых приемов, но на скорости, даст такой эффект? Не нужны эфемерные улучшалки из магазина, хотя их эффект и поможет в будущем, нужно просто больше тренироваться, когда кажется, что сам ветер несет тебя вперед. Вот и все дела.
        Но что теперь делать? С одной стороны, я благодарен за этот урок, а с другой - Данила что же, совсем не считает меня за соперника, что так легко раскрывает такие секреты?
        Энжи Гийом
        Тяжело быть девушкой, которую из-за одежды принимают за мужчину. А еще тяжело быть человеком, большую часть черепа которого занимает компьютерный интерфейс. Хотя слава удачного эксперимента самого Холмского в будущем, надеюсь, откроет передо мной любые двери. Если, конечно, мозги не сплавятся: все-таки одно дело обычный мыслительный процесс и совсем другое - служить проводником мощнейшего искусственного интеллекта. Быть своеобразной точкой вывода - единственное, что радует, так это то, что машины не совершают ошибок.
        Шредер, чьи вычислительные мощности превосходят все, что было когда-либо создано на этой планете в несколько раз, замечает и анализирует все. Поэтому даже у самого Данилы Корнева, ставшего моей целью, не будет ни единого шанса. Я ведь видела итоговые выкладки по этому человеку: несмотря на несомненную гениальность, он привык работать через слабости других, замечать неучтенное - то есть все то, что в моем случае просто невозможно.
        Вчера он, конечно, очень ловко скрылся из места своего обычного проживания и даже отключил геодатчик в своем чипе, чтобы его нельзя было обнаружить дистанционно. Но это помогло ему сбросить только обычный хвост, я же знаю, что ему нужны победы и очки рейтинга, и не нуждаюсь в таких банальных способах отслеживания. Достаточно одной логики - меньше минуты, и у меня на руках уже есть координаты, вероятность которых я оцениваю как стопроцентную. Ну вот, как и следовало ожидать, мой прогноз сбылся, а значит, пришло время выполнить мой заказ. Естественно, я не собираюсь убивать эту легенду, пусть и уже отжившую свое, все гораздо проще. Мне надо его победить и показать всему миру слабость старых героев. Люди должны узнать, за кем настоящая сила, и именно я стану воплощением нового порядка.
        Начало боя подтвердило все выкладки Шредера. Данила и Вайт, между прочим, тоже тот еще игрок, судорожно метались, с каждой секундой убеждаясь, что защита моего чемпиона нерушима. Первым я вывела из строя пси-утконоса, вторым должен был стать странный гоблин - несмотря на скорость, я все равно видела все его шаги наперед. Но потом почему-то в голове появилась мысль, что поражение может сделать людей сильнее. Уже через секунду я поняла, что это чушь, сильнее нас делают только победы и ничто больше. Но ничего уже было не изменить - поддавшись мгновенной слабости, я успела отменить дуэль. А ведь так и не умерший чемпион Корнева - это точно совсем не то, чего я хотела.
        Внутри впервые за долгое время появились чуть более яркие, чем обычно, эмоции, сформулировавшиеся в желание наказать хозяина этого мелкого гоблина несмотря ни на что. Шредер тут же запросил паузу для обработки новых переменных, но я уже била - цель же, вот она, совсем рядом. Но, откуда ни возьмись, питомца Корнева прикрыл щит беспризорного кота-чемпиона, а дальше меня просто смела толпа. Еще бы - попытка окончательного убийства чемпиона, такого тут не прощают. Неужели я проиграла? И Пуфф погиб навсегда, обидно. Такие необычные чувства. Но как все это могло произойти? Я же контролировала все, а потом такая глупая концовка. Как будто бы мы играли в шахматы, и затем мой соперник, почувствовав поражение, добавил в соревнование еще и русскую рулетку. И пусть по очкам мы вроде бы и наравне, но итоговый счет стал явно не в мою пользу.
        Единственное, что мне остается, так это пообещать, что еще ничего не кончено.
        - Сначала победи меня хоть раз! - дерзкий, запальчивый крик в спину, и все расчеты по ситуации, только что выстроенные Шредером, моментально рушатся, разбиваясь о новый неучтенный фактор. Разве взрослые умные люди так себя ведут?
        А я сама? Неужели я только что не удержалась и выругалась?
        Гоблин
        Хозяин справедлив. Сначала дал мне позорный хвост, но потом дал и вкусную еду. Может быть, таким и должен быть настоящий черный властелин, о которых рассказывают гоблинам в детстве?
        Вот и места хозяин выбирает соответствующие. Например, кто ночевал с нами сегодня под одной крышей? Бандиты, шулеры, даже пара темных мастеров, тех, кто ловит чемпионов, а потом разбирает на части наш код, чтобы вытянуть секреты развития. А я так даже не испугался, с таким хозяином, как мой, нет смысла беспокоиться о мелочах. Надо беспокоиться только о том, что еще он сможет придумать. Вот где настоящие ужасы.
        Но я к ним уже привык. А вот что меня смущает в наших отношениях, так это вчерашние романтические прогулки на природе - для двух мужиков это, пожалуй, все же странно. А уж бои так это вообще мелочи жизни. Победы или поражения - тут уже стратегия больше за хозяином, хотя в последний раз поражение было очень близко. Но я все равно ничего не боюсь.
        Даже когда этот гигант замахнулся на меня без всякой дуэли, и стало понятно - пропусти удар, и всё, конец, я даже не вздрогнул. Раз хозяин рядом, значит, все учтено. Хотя я бы, конечно, предпочел другой способ спасения. Но, похоже, появление этого мусорного мяукающего непотребства в нашей жизни уже решенный вопрос.
        Кристина дель Майо
        Мы не смогли усидеть, когда узнали, что кто-то сжег дом Данилы. Несмотря на всю защиту! При этом рядом видели из чужих только одного из местной шпаны - проверим, конечно, его, но вряд ли, не тот уровень. Если честно, не думала, что в такой момент именно я буду в нашей компании голосом разума, а вот мягкая Саманта и обычно спокойный Мамонтов как раз были готовы на самые крайние меры. Еле удалось их удержать. К счастью, рядом была арена, и получилось спустить напряжение в парочке дуэлей. Не лучше, чем секс, но по ощущениям вполне себе на уровне развлечение. Жалко, что я раньше не обращала на эту игру внимания.
        А Данила - вот же подлец - даже и не подумал появляться там, где вчера устроил такой фурор. И с кем же? С проходимцем Вайтом! Как вообще эти двое связались друг с другом?
        Я уже собиралась уходить, когда через отслеживание приватных трансляций удалось обнаружить Данилу на соседней арене. Вот только отправиться к нему так и не получилось: совершенно неожиданно на связь решил выйти отказывающийся до этого от любых переговоров Холмский. И ведь еще недавно был никем, но смог создать свой совершенный искусственный интеллект, заполучить финансовую и политическую поддержку и теперь играет роль главной занозы в наших задницах, тормозя любые продвигаемые нашей командой мероприятия. Самое главное, ни один из моих аналитиков не может предположить гипотезу по его целям, набирающую хотя бы шестьдесят процентов по шкале вероятности. И что делать с человеком, которого не можешь понять?
        - Слушаю, - вызов пришел на мой частный чип, так что не вижу смысла придерживаться каких-то протоколов.
        - Уже видела, как Корнев подставил моего человека? - я, конечно, ничего не видела, но еще обязательно посмотрю. Впрочем, от Данилы я ничего другого и не ожидала, пусть его противником и был, судя по тому, что я знаю о методах Холмского, андроид, подключенный к мощнейшей вычислительной системе в мире.
        - Да, - мой собеседник, так и не включивший видеосвязь, какое-то время молчал, но потом вздохнул и продолжил.
        - Хочешь, я передам тебе все свои ресурсы и перестану мешаться под ногами? - я, конечно, подозревала, что он звонит не просто так, но предложение, судя по всему, будет серьезное. Не иначе как Данила его хорошенько достал.
        - Условия? - спрашиваю, чтобы сразу добраться до сути.
        - Финал чемпионата мира. Кто победит, тот докажет преимущество своей системы. Ваш Корнев против моей команды. Если он окажется лучше, я признаю поражение. Если нет, то будем договариваться на равных, - вот ведь хитрый лис, теперь я понимаю, что он задумал. Но, самое обидное, его предложение не рационально, это столкновение идеологий, а значит, никакие доводы разума он слушать не будет, и договориться на берегу просто не получится.
        - Хорошо, ты можешь заявить не больше пяти человек, мы со своей стороны столько же, - пользуясь случаем, надо постараться загнать его в рамки, как в игре, так и в жизни. - Естественно, никакого силового воздействия на участников.
        - Принято, - Холмский явно ожидал чего-то подобного, но все равно гарантии безопасности для Данилы сейчас важнее. - Тогда начнем и посмотрим, что сильнее - человеческий гений или абсолют искусственного интеллекта.
        Слушая этот довольный голос, я не удержалась от предвкушающей улыбки. Пусть болтает, он пока даже и представить себе не может, с кем связался.
        Глава 7. Областные
        Данила
        Бои завершились, и делать тут, по правде говоря, было уже нечего. Вайт попытался что-то сказать, явно планируя втянуть меня в новую авантюру, но я не поддался - хватит. И так нервы ни к черту. А еще его утка, получив свой нокаутирующий удар, начала ныть про то, как у нее разболелась голова. Нет уж, лучше я обойдусь без такой компании, тем более что тут почти цивилизация: как минимум, есть стоянка такси, которые без проблем смогут добросить меня до дома. Конечно, в будущем по сравнению с моим временем есть недостатки, но полно и положительных изменений. Например, высокие технологии, позволяющие держать машины с быстрыми движками и комфортными салонами даже на самой далекой окраине. Или, что мне тоже довольно импонирует, любовь к играм. Ведь я уже встречал много самых разных людей, и почти все они не против провести немного времени за очередным не совсем реальным состязанием и вовсе не считают это потерей времени, как почему-то это сложилось у нас. Наоборот, игры тут стали своеобразным мерилом, где люди из совершенно разных сфер могут проверить, кто из них круче. Ведь как еще узнать, кто способен на
большее, учитель года или погонщик оленей? Да даже я, человек, который еще недавно не знал совсем ничего, несмотря на все мои переживания и комплексы, смог занять свое место в этом мире. Так что не так-то все и плохо в этой жизни…
        Хотя нет, я ошибался: все не просто плохо, а так даже ужасно. Стоило мне доехать до своего ставшего уже немного родным дома, как оказалось, что он сгорел. И, кажется, я знаю как - ведь вчера вечером я так спешил увести Дура на тренировку, что поставил чайник, а потом просто забыл его выключить. А с газовой плитой шутки плохи, да и батарейки в противопожарные датчики, как просил меня риэлтор при переезде, я так и не поставил. И что теперь, идти в гостиницу? Хорошо, что хоть деньги есть: и карточки, выданные Мамонтовым, и новые, с призовыми за сегодняшние бои. Ладно, немного можно будет и потесниться, тем более что меня все равно скоро ждет переезд на следующий этап турнира. Ну, по крайней мере, я на это надеюсь.
        - Данила? - честно, я уже не думал, что сегодня может случиться что-то хуже, чем то, что уже произошло, но опять ошибся. Оборачиваюсь, и правда, рядом с серебристым флаером стоит Кристина и смотрит на меня такими довольными глазами, что становится даже немного страшно.
        - Привет, - хочется сказать что-нибудь другое, но я же приличный человек как-никак.
        - Мы снова собираем нашу команду, - притворившись, что не обратила внимания на мой траурный вид, девушка тут же выпалила заготовленную новость и штопанную белыми нитками историю о борьбе за власть и новый мировой порядок.
        Ну да, как будто я могу поверить, что люди, с которыми я лично совсем еще недавно играл на одном поле, оказались так высоко! Конечно, я видел новости, но одно дело светить лица на разных мероприятиях, и совсем другое - на самом деле лидировать во всех этих вопросах. А главное, если они все такие могущественные, почему не придумали ничего лучше, чем засунуть меня сюда, якобы, в безопасное место? И после такого, как будто ничего не случилось, она снова предлагает поиграть всем вместе? Нет уж!
        - Спасибо, я, пожалуй, откажусь, - ого, а, похоже, отказа она не ожидала. Конечно, красивая, богатая. Раньше я думал, что стал для нее хоть немного другом, на которого не распространяется обычное пренебрежение к низшим классам, но нет. А значит, не вижу смысла снова окунаться в этот обман.
        - Но почему? - как мелодично звучит ее голос. И при этом то тут, то там прорезываются командные нотки, аж мурашки по коже, но я сдержусь. Вот приди за мной Саманта, было бы гораздо сложнее, а к Кристине после общения с ее двойником в игре мне гораздо проще относиться как к равной.
        - Думаю, будет лучше, если каждый из нас будет играть сам по себе, - выразительно склоняю голову набок, и, кажется, до нее наконец-то дошло. Правда, наверно, все-таки не совсем то, что я хотел донести. Иначе с чего бы ей краснеть и целовать меня в щечку, прежде чем куда-то стремительно улететь?
        Да уж, все-таки у богатых свои причуды, и то, что мы играли вместе, дает мне возможность понять их в лучшем случае процентов на тридцать. К счастью, это не настолько важно, чтобы тратить время и заморачиваться по поводу столь незначительных мелочей. Да, тем, у кого нет крыши над головой, точно не до женских закидонов. А я сейчас как раз отношусь к этой социальной группе, впрочем, хочется верить, что ненадолго.
        К сожалению, мои надежды не спешили оправдываться. Все гостиницы оказались неожиданно заняты понаехавшими на турнир аристократами, да и в частном секторе первые пять хозяев отказали мне, сославшись на уже сданные квартиры. Но на шестой раз мне все-таки повезло: видимо, услышав мои переговоры по телефону, просто проходящая мимо сердобольная женщина предложила мне снять у нее комнату, и въехать можно было хоть прямо сейчас. Не идеально, конечно, но, учитывая график последних дней, просто для переночевать это более чем сойдет.
        Подхватив Дура, я отправился вслед за старушкой сначала по пустынным проулкам окраины города, а потом по таким же мертвым коридорам старого кирпичного дома. Я уже начал сомневаться, а не совершил ли ошибку, согласившись арендовать квартиру у первой встречной, но в итоге мы все-таки добрались до обещанной мне комнаты. Вот только стоило ей открыть дверь, как там почему-то оказались уже однажды побежденные мной брат с сестрой Галлоувеи, а потом кто-то стукнул меня сзади по голове, и свет погас.
        - Я же говорил, не может это быть тот самый Корнев, - вернувшись в сознание, я попытался пошевелиться, но тело затекло и отказывалось подчиняться. В итоге мне не оставалось ничего другого, кроме как лежать и слушать. - Такого человека не могли оставить без охраны, а мы его перевезли в другой город, и никто даже не пошевелился.
        - Подожди, мне кажется, он пришел в сознание, - это Джессика, ее голос я сразу узнал.
        - Датчик показывает полную неподвижность, не придумывай, - а это снова Джеймс, и, похоже, мне повезло, что я пока не могу двигаться. Может, теперь получится узнать что-то полезное? Что этим отмороженным похитителям, в конце концов, от меня нужно?
        - Ладно, но ты подумай: он знает Вайта, общался с дель Майо, у него сделана пластика, и еще это имя. Ну кто это еще может быть? - такое чувство, что в голосе девушки смешались самые настоящие отчаяние и надежда. Да уж, безумная смесь, которая может для меня плохо кончиться, но посмотрим, что скажет ее брат.
        - Вайта знают многие, о дель Майо в свете последних событий в курсе, наверно, уже все население планеты, а уж пластику себе делает каждый первый обитатель криминального мира. Я бы, скорее, предположил, что перед нами один из темных мастеров, - что ж, вынужден признать, что рассуждения Джеймса звучат вполне логично. И для меня эта версия будет, наверно, более предпочтительной. Теперь хорошо бы, чтобы в их отношениях брат оказался главнее сестры.
        - Но ты же все равно согласился помочь мне? - Джессика немного повысила голос, а я напрягся. Неужели не повезло, и рядом со мной стоит самый настоящий мямля? Соберись, будь мужиком! Или, раз все так плохо, попробовать подать голос самому?
        - Шанс все равно есть, - мне показалось, что я прямо-таки увидел, как парень пожал плечами. - Если честно, я думал, что нас повяжут, и у меня появится возможность предложить услуги семьи на самом верху. Но увы, мы справились, так что осталась одна последняя проверка: как только этот фальшивый Корнев придет в себя, потребуем его потренировать наших чемпионов. Если справится, придется расплачиваться, извиняться и надеяться, что темная гильдия не затаит на нас обиду. Ну, а если нет…
        Так, теперь все снова хорошо.
        - Учитывая, как мы все затянули, сдавать его своим будет уже нельзя. Не простят, - в голосе Джессики почему-то послышался страх, а я в очередной поразился кровожадности этой вроде бы милой девушки.
        - А мы и не будем, - а вот ее брат абсолютно спокоен. Давай, не подведи меня! - Если ты все же окажешься права, то сдадим его Холмскому. Раз нельзя работать на номер один, номер два тоже сойдет. И, главное, защитить нас он сумеет, а уж разыграть полученное преимущество отец с дядей точно смогут.
        После этого мои похитители на какое-то время замолчали, а у меня появилось время осмыслить все только что услышанное. Раз: пока кардинальных мер никто принимать не будет. Два: они не знают, кто я, и из-за этого сомневаются. Три: если я не хочу попасть в лапы какому-то злодею, то и не должны узнать. Тогда все просто - когда я окончательно оклемаюсь, начинаем играть роль того самого темного мастера, о котором эта парочка говорила. Потренировать их чемпионов, говорите - что ж, я им устрою.
        Через пару минут мне что-то вкололи, в результате чего тело очень быстро вернулось в дееспособное состояние. Дальше было несложно изобразить удивление, а потом быстро согласиться на проверку в качестве темного мастера.
        - Только это будет не испытание, а самый обычный заказ за вполне конкретную плату, - немного подумав обо всем случившемся заранее, я решил, что это будет логичным требованием. - А то одним пойдешь на встречу, и будут тебя похищать все кому не лень. Киллеров на таких наглецов не напасешься.
        Пробормотав последнюю фразу, я немного смутился, не перегнул ли. Но Джеймс с Джессикой отреагировали вполне нормально. Никакого смущения или других чувств: на лицах застывшие маски, движения немного механические. Просто передали мне своих чемпионов, и всё. Хотя нет, вот, похоже, решились что-то спросить.
        - Сколько недель вам потребуется на обучение навыку? - какой хитрый вопрос, но меня не обмануть. Джессика явно хотела заманить меня в ловушку, но я как раз недавно успел почитать про темных мастеров и знаю, что эти ребята очень крутые. А раз даже я смог добиться определенного прогресса за пару дней, то и тут все должно быть как минимум не медленнее.
        Да и, в конце концов, меня ждет мой турнир. Быстро посмотрев таблицу, я осознал две вещи: во-первых, наступило завтра, а во-вторых, у меня появились прямо-таки толпы преследователей, стремительно набирающих все новые и новые баллы. Нет, если я не хочу упустить свой шанс, надо со всем заканчивать как можно быстрее.
        - Я думаю, уже к вечеру мы закончим, - быстро прикидываю, что если постараться, то, обучив выданных мне змею и ядовитый шар, я еще успею и свои бои провести. И тогда все будет хорошо, а пока лучше не терять такое драгоценное время.
        Галлоувеи, похоже, пытались мне еще что-то сказать, но я уже подхватил своих новых подопечных и выбрался на улицу. Так, мне надо научить их какому-то навыку, и для начала было бы неплохо придумать, что бы это могло быть. Комбо, как у Дура - нет уж, это слишком долго. Атаки пси-утки - тоже минус, они требуют особых навыков. А что если просто попробовать использовать обычные физические возможности, но в каком-нибудь новом ракурсе. Например, сколько боев я ни смотрел, чемпионы очень редко используют весь потенциал трехмерного пространства - решено, буду учить эту парочку атакам с высоты.
        - Итак, мы с вами будем прыгать, - вышагивая перед с сомнением глядящими на меня шариком и полозом (похоже, Джессике он все-таки нравится больше ее более прокачанного пони-льва), я постарался прикинуть основные этапы грядущей тренировки. - Для начала научимся брать максимально возможную высоту, а потом будем совмещать ее с соответствующей атакой.
        Немного подумав, я добавил Дура в тренировочную группу - нечего ему штаны просиживать - и три немного грустных чемпиона принялись подкидывать себя в воздух.
        - Повыше, повыше, не боимся ничего отбить. Легко в учении, тяжело в бою. То есть наоборот. Хотя и в бою тоже будет тяжело, - я как мог пытался всех подбодрить, и тут неожиданно в голову пришла мысль, что процесс можно немного ускорить.
        Добавим быстроты ногам, и прыжки явно пойдут гораздо лучше. К сожалению, песня на скорость у Дура вышла не сразу, зато он поднял всем чемпионам силу, а я быстро придумал, как и ее можно будет пустить в ход.
        - А теперь усложняем задачу: один готовится к прыжку, второй его подбрасывает повыше, третий наблюдает и подмечает ошибки. Потом меняемся, начали! - отдав эту команду, я стал с интересом наблюдать, как на этот раз чемпионы начали взлетать уже довольно высоко. На первый взгляд, метров десять они точно брали.
        - Выше кидаем! Не ленимся! В прыжке работаем не, как мешок с картошкой, а стараемся зависнуть в верхней точке. Расправляем лапы, ловим потоки воздуха, - только сказав все это, я понял, что мой совет как-то не очень подходит для змеи и шара, ну да ладно, главное, они вроде прониклись и начали больше стараться.
        Следующий час мы отрабатывали прыжки, а потом после короткого перерыва на обед добавили к ним атакующие элементы.
        - Наверху держимся, стараемся замедлиться и только потом атакуем. И аккуратнее, не нужно мне со всей силы лупасить по земле. Наоборот, сначала растягиваете атаку и только в самый последний момент стараетесь собрать всю силу в одной точке. И не забываем прыгать изо всех сил. Это что были за взмахи крыльями в стиле хромой курицы? - в воздух как раз взлетел Дур, и я, воспользовавшись тем, что он мой подчиненный, провел показательный разбор ошибок.
        Следующие пару часов мои ученики продолжали прыгать и лупасить землю своими массовыми атаками. Вернее, змея и шар работали по этой схеме, а Дур просто разгонялся и бил кулаком с размаху. Получалось, надо сказать, неплохо - куски земли летели во все стороны, и по сравнению со скромными успехами парочки чужих чемпионов это выглядело намного лучше. Я, если честно, уже начал бояться, что вот еще немного и меня припрут к стенке, разобравшись, что от моих тренировок нет никакого толку. Но тут вместо этого Джеймс неожиданно склонился в поклоне и разразился благодарственной речью.
        - Простите, мастер. Теперь я вижу всю глубину наших заблуждений. А этот легендарный навык, которому вы начали учить Снэка и Коффа! Я помню наш уговор и знаю расценки, поэтому прошу остановиться. Ведь продолжение урока мне будет просто нечем оплатить, - тут же на моем чипе мигнуло сообщение о поступлении суммы, которой могло бы хватить на десяток домиков вроде того, что у меня недавно сгорел. Ого, неплохо так за полдня работы! Конечно, на должности главы Австралийского филиала у меня выходило побольше, но не за такой короткий срок. Неужели эти двое оценили перспективность моей задумки? Или я просто выглядел так уверенно, что они просто испугались? А что, почему бы и нет.
        - Тогда подбросьте меня до города, а то у меня были планы на вечер, - я тут же решил перейти ко второй части своего плана, но, похоже, вместо этого чертовски смутил своего собеседника, напомнив о том, что меня, вообще-то, похитили.
        - Простите еще раз, - когда он заговорил снова, мне показалось, что всегда такой самоуверенный парень (ну, кроме случая с облысением) с трудом проглотил комок в горле. - Если вы хотите дополнительную сумму в качестве компенсации, я смогу ее собрать в течение двадцати четырех часов. Наша семья достаточно обеспечена, просто скажите сколько, главное, чтобы у нас с вами не было взаимных претензий.
        Да уж, похоже, он себе напридумывал вообще не пойми что. Ладно, не буду томить бедолагу, хотя устроить кое-что в назидание, пожалуй, стоит. Будут знать, как в следующий раз похищать беззащитных людей.
        - Не надо денег. Просто сами разработайте новый легендарный навык для чемпионов и передайте его десяти незнакомым людям. И тогда с моей стороны к вам больше не будет никаких претензий.
        Их, в принципе, и сейчас нет. Но никто же об этом не спрашивает. А так побегают и, может быть, станут добрее.
        Джеймс Галлоувей
        Он и вправду проснулся? Я быстро сверил показатели. Движения - чисто, но это ничего еще не значит. Быстро прохожусь и по всем остальным параметрам: даже самый лучший специалист, в совершенстве управляющий своим телом, в такой ситуации не сможет укрыться от техники. Пульс, пот, мельчайшие ритмы сокращения мышц - по отдельности все это легко ускорить или замедлить, но вот выдержать баланс, как в спокойном, расслабленном теле!.. Такое уже просто невозможно провернуть на современном уровне биохакинга - я бы знал.
        Что ж, будем проверять дальше, и даже интересно, кто в итоге окажется прав, я или Джессика. Итак, Данила просит денег - знак в пользу мастера, вот только этот игривый тон - такое чувство, что он не верит в серьезность угрозы. Что это, то самое легендарное чтение ситуации от Корнева или же просто самоуверенность темного вивисектора? Впрочем, и в том, и в другом случае он может себе это позволить. Черт, как же страшно - но порой нужно уметь рисковать, если хочешь достичь чего-то настоящего. А мы, Галлоувеи, не привыкли останавливаться на полпути.
        Вот только и перед нами явно не простой человек. Я думал, он попросит неделю, но нет. Он сказал, что все сделает сегодня - а ведь на такое способны, наверно, лишь члены совета темных мастеров. Или это просто блеф? Что ж, у него есть мой Кофф и Снэк сестры, которого она предпочла проигравшему льву (что логично, на более низком уровне ей будет проще подправить его путь развития) - вот и посмотрим, во что это все выльется. И мы с Джессикой уселись в кресла чуть в стороне от тренировочной площадки и принялись наблюдать за происходящим.
        Это было странно, порой нелепо, но он смог. Притом это был не просто навык, освоенный без траты очков улучшений, а явно что-то легендарного уровня. По крайней мере, самозатягивающиеся ловушки подходят под классификацию способностей именно этого класса.
        Вот никогда не думал, что такое в принципе возможно. А ведь самое главное, мы увидели не только результат, но и способ, которым он был достигнут. Данила говорил, прежде всего, про прыжки и полеты, делая акцент именно на них, но научил в итоге совсем другому. И я знаю эту технику из психологии. Вот только никогда не подозревал, что приемы из коучинга можно применять не только к людям, но и к чемпионам. Делаешь акцент на одном, в данном случае это были прыжки, и при этом параллельно в расслабленном фоновом режиме тренируешь что-то совсем другое, что на самом деле важно. Тело и разум, не зная об этом, не сопротивляются, и в итоге прогресс идет семимильными шагами. Круто, конечно.
        Но и страшно - таким знанием не делятся. Лучше остановить его, пока все не зашло слишком далеко. Или уже поздно, а мы, позарившись на то, что нам не по зубам, сами обрекли себя на гарантированную смерть? Или… Что он говорит? Да не может этого быть!
        Джессика Галлоувей
        Его задание, что он нам оставил на прощание - ни один темный мастер никогда не попросит раскрывать секреты ремесла. А он это сделал. Почему? Какие у него цели, какую роль мы в них играем? Или, может, мне сейчас просто как брат порадоваться тому, что мы умудрились выбраться из ситуации, куда сами себя загнали, целыми и невредимыми? Вот только в мыслях совсем другое.
        Не знаю почему, но я хочу верить, что это был тот самый Данила Корнев, легендарный герой из ниоткуда, победитель «Пантеона». У меня нет ни единого доказательства, но когда это было важно? Вот только и предпринимать что-нибудь я, наверно, больше не буду и Джеймсу не дам - один раз нас простили, но вряд ли спустят с рук повторение.
        Вот только если это был сам Корнев, то что за игру он ведет? Зачем ему было важно возиться с такими ничего не значащими людьми как мы? Не знаю, но, думая обо всем этом, почему-то мне очень захотелось выполнить его задание и тем самым не обмануть оказанное доверие. Ведь это было именно оно - это же не мы его проверяли, а он нас! И что-то ему показалось стоящим. Вот к чему последнее задание - это испытание, пройдя которое мы сможем открыть себе дверь к чему-то новому. Именно так! А по-другому и быть не может.
        Чувствую себя полной дурой, но при этом еще и почему-то очень счастливой. Неужели второе просто невозможно без первого?
        Кристина дель Майо
        Закончив разговор с Холмским, я сразу бросилась к Даниле. Мне казалось, что стоит только предложить ему снова быть вместе, снова поработать нашей командой, как он моментально согласится, и все эти недели разлуки и недопониманий развеются, как дым. Но он сказал «нет», и как-то сразу стало ясно, что это окончательное решение. Но почему? Мог ли он обидеться, что мы оставили его тут одного? Вряд ли: очевидно же, что любая, даже самая совершенная система защиты может быть взломана, и единственное, что могло гарантировать его безопасность - это анонимность в относительно людном районе. Но тогда в чем же сейчас дело? Ну, конечно же!
        Как же все-таки хорошо, что я сначала прилетела сюда, прежде чем начать действовать. И ведь чуть по полной не вляпалась в ловушку Холмского - зато теперь становится понятно, почему этот хитрый белорус вышел на связь именно со мной, а не с Мамонтовым или Шаотяном, эти-то уже давно варятся в политике и быстро бы поняли, что к чему. А мне просто не хватило опыта - ведь с точки зрения логики, цели или финансов, все действительно было в нашу пользу. Но ошибка - выступи мы командой и пусть даже победи, то это была бы просто кучка богачей, в очередной раз добившаяся своего с помощью денег и связей, и никого бы не получилось убедить в обратном. А люди Холмского, они же не просто сражаются - они продвигают его платформу, как раз то самое, на отсутствие чего и указал Данила.
        То есть против нас выставляют тезис о преимуществе искусственного интеллекта, который мог бы стать регулятором нового общества, сначала при частичном, а потом и при полном преимуществе партии Холмского. Данила же, как я поняла, предлагает не просто сражаться, а продвигать совсем другую систему, в которой регулятором нового мира смог бы стать не единый идеальный разум, а игра как воплощение достижений каждого конкретного человека, перенесенных в относительную плоскость. И, скажу сразу, мне этот вариант нравится больше, и не только потому, что его продвигает Корнев, а не Холмский. Искусственный интеллект поставит общество в очень жесткие рамки, игра же, наоборот, поможет раздвинуть границы чуть ли не до бесконечности. Тут будут и сословные лифты, и рейтинговое кредитование социальных возможностей, которые позволят открывать людям новые горизонты через самосовершенствование. Да, для этого придется создать новые, гарантированно честные и развивающиеся игры, но оно того будет стоить. По крайней мере, я попытаюсь этого добиться.
        А остальные, уверена, меня поддержат. Да, нас будет ждать масштабная работа: все рассчитать, зафиксировать, сформулировать основные законы и тезисы… И при всем при этом нам надо будет играть здесь и сейчас, доказывая, что наш мозг - это нечто большее, чем логика и внимательность, доказывая свое превосходство и предлагая новые пути… Кажется, будет непросто. Но когда менять мир было легкой задачей?
        Саманта Холлинз
        Как же мне надоело, что Кристина первая успевает поговорить с Данилой! И ведь мне после этого к нему приезжать просто глупо, а ведь так хочется. Очень обидно. Немного утешает то, как он ловко поставил дель Майо на место: она-то, конечно, ничего не рассказала, но все настолько очевидно, что даже спокойный Мамонтов еле удержался от усмешки.
        Впрочем, сейчас главное - это та цель, что Данила поставил перед нами. Доказать, что мы, люди, можем быть лучше машины, доказать, что свобода приносит больше пользы, чем идеально выверенный путь, но который при этом проложен не тобой. Даже жутко немного - что же будет, если идеи Холмского победят? Не должно такого быть! Хотя, конечно, его андроиды и неплохи. Видела тот бой с Данилой - впечатляет, но и наш лидер быстро нашел способ противодействия.
        Причем есть еще кое-что, о чем Кристина не сказала - чертовка, опять тянет одеяло на себя. Но все равно не думаю, что кто-то из наших пропустил пример Саймона Вайта: Данила же, ясное дело, не просто так взял того в команду. Нет, с его помощью он показал нам способ эффективного развития: смешение стилей и максимальная уникальность. Кажется, что это очевидно, но только сейчас, когда у нас есть перед глазами живой пример. А вот без него - боюсь, мы бы опять начали пробовать идти проторенными дорогами. И это последняя данная нам подсказка: сила обычных людей не в идеальности, а в умении найти что-то новое, причем не просто переосмыслив уже известное, а расширив горизонт возможностей. Если приложить это к нашей истории, то получится, что когда-нибудь умнейшая машина создала бы лучший в мире меч, а человек принес бы на битву ржавый и перекошенный, но пистолет. И так раз за разом, доведенное до совершенства «вчера» против негранёного «завтра», до самой бесконечности - пока можно развиваться, мы будем впереди. Надо всего лишь сделать это очевидным не только для нас, но и для всех на этой планете.
        А еще, кажется, я знаю, какой путь выбрать для своего Сплинтера - я вспомнила, откуда знаю это имя. Та забавная история о четырех черепашках, которую как-то рассказал Данила, ее вполне можно использовать в качестве основы. И почему-то мне кажется, что ему бы такой подход очень даже понравился.
        Василий Мамонтов
        Надеюсь, мы не зря поверили Холмскому и сняли охрану с Данилы. Впрочем, кто как не он может лучше всех в этом мире постоять за себя? Хотя притягивать неприятности у него тоже получается неплохо.
        Вот ведь, стоило ему оказаться одному, как он тут же уехал с двумя местными мафиози. Сначала я даже подумал, что это похищение, но подведенная станция слежения быстро показала, что Данила просто использует их, чтобы начать двигать свою идею в массы. И ведь не чурается работать сам - сразу видно свой, русский человек. Что ж, а это значит, что пора и мне засучить рукава.
        Глава 8. Королевская битва
        Данила
        Разобравшись с Галлоувеями, я уже хотел попросить их подвести меня обратно до города, чтобы провести бои пока не поздно. Но тут я неожиданно заметил еще недавно отсутствовавший таймер, отсчитывающий минуты до конца этапа. Получается, сегодня последний день, а я попал в группу лидеров на седьмом месте, и благодаря отсутствию поражений теперь меня никому не скинуть. А значит, можно не спешить - дальше я уже точно прошел, так почему бы не потратить время на тренировки, без которых с еще более сильными, чем раньше, соперниками мне точно будет очень и очень непросто.
        Хотите поставить место в региональных соревнованиях на кон в королевской битве?
        Неожиданно выскочившее перед глазами сообщение заставило сбиться с ритма. И что это такое?
        - Эй? - я повернулся к Джеймсу, от чего тот даже вздрогнул. - Слышали что-нибудь о Королевской битве?
        - Да, - парень быстро собрался и окинул свою сестру каким-то странным взглядом. Просит совета? Ну да, все-таки не зря я думал о том, чтобы записать его в подкаблучники. - Объявили об этом нововведении только сегодня утром. Те, кто прошел дальше, ставят на кон свое место, те, кто нет - участие в следующих турнирах. Учитывая кучу новых богатых участников, фонд турнира подрос, вот и открылись дополнительные возможности.
        - А что за награда? - с трудом удержавшись, я сохранил спокойный и непринужденный тон.
        - Случайная техника от обычного до божественного уровня, будет зависеть от того, как ты себя проявишь во время турнира, - учитывая случайную ставку, которую можно добыть и без такого риска, не думаю, что такое состязание будет пользоваться популярностью. И, значит, тут как раз можно развернуться: если сильные игроки сюда не пойдут, а набьются одни неудачники, то можно заглянуть и мне да без особых сложностей срубить дополнительный навык. А что, неплохо!
        - И? - неожиданно я понял, что не уточнил о награде для этих самых неудачников. Не очень удобно по отношению как раз к непрошедшим Галлоувеям.
        - А для остальных место в следующем этапе будет более чем достойным призом, - уверенно отрезал Джеймс. А в нем, судя по всему, проснулся боевой настрой. Что ж, как я и думал, для не попавших в топ десять это прекрасная возможность проявить себя.
        Я уже хотел продолжить разговор и выяснить, что же представляет собой Королевская битва, как нашел ее детальное описание в справке - вот и хорошо, не нужно будет дальше болтать с моими похитителями. Итак, случайное количество игроков, подтвердивших свое участие, вместе с их чемпионами высаживают на необитаемый остров. И потом им дается двадцать четыре часа на битвы все против всех. Никаких собственных вещей или навыков - только базовые способности. А все остальные усиления будут разбросаны в случайном порядке на острове. Победа и призы достанутся последним пяти выжившим участникам, среди них уже будет проведена супер-игра и разыгран случайный дополнительный приз. Что ж, звучит интересно, тем более, учитывая мои догадки, рисков не так много. Так почему бы не прогуляться?
        Вы подтвердили участие в Королевской битве
        Нажав «да», я довольно улыбнулся, еще раз прикинув, что с комбо в рукаве с моей стороны да без усилений от уже накопленных улучшений у соперников вряд ли кто-то сможет мне противостоять. Вот только когда же будет начало? Но стоило мне задуматься, как рядом с нами на земле возникла предупреждающая метка, а через тридцать секунд появился и сам межконтинентальный флаер. Дорогущая машина, летает в любую точку Земли через орбиту, зато расстояния для него в принципе не играют особой роли. Любой город или даже просто случайные координаты за двадцать-тридцать минут - это внушает. Жалко, что даже сейчас, несмотря на относительную отработанность технологии, такие полеты так и не стали массовыми. И это при том, что работающие модели подобного появились еще в мое время.
        - Галлоувей Джеймс, Галлоувей Джессика, Корнев Данила, - высунувшийся из флаера экспедитор назвал наши фамилии, а я с удовольствием отметил, что мои недавние похитители и так уж вышло, что работодатели, тоже решили принять участие.
        Может быть, предложить им поработать в команде? Хотя лучше не спешить, да и не факт, что мы будем проходить испытание в одном месте. Прикинув, сколько людей в итоге может согласиться на подобное предложение, я успокоился и принялся разглядывать в окно уменьшающуюся поверхность Земли. Вот ведь, никогда не думал, что побываю в космосе, и вот я почти тут: и так буднично и банально, как бы между делом. В этот момент Земля снова начала приближаться, и через пару минут я смог рассмотреть наше место назначения - длинный, похожий на морского конька остров, расположенный где-то в северной части Индийского океана. Раньше мне было не по карману слетать на Мальдивы, но сейчас, похоже, я смогу это исправить.
        - Красота же? - не удержавшись от восторженного комментария, я посмотрел на парочку Галлоувеев.
        Те в ответ только переглянулись и промолчали: вот не умеют некоторые ценить прекрасное. А мы тем временем пошли на снижение, в итоге выбравшись на площадку, где нас развели по небольшим платформам в самых разных ее концах. То есть поговорить не получится, но зато можно смотреть, как вокруг продолжают заполняться все новые и новые места участников, пока нас в итоге не набралась целая сотня.
        - Королевская битва начнется ровно через минуту! - громовой голос неожиданно донесся из скрытых в полу динамиков. - Кто еще не вызубрил правила наизусть, повторите. Помните, изменения могут быть внесены в любой момент, а во время игры, кроме специальных зон, посмотреть их будет негде.
        Ну вот, какой очевидный психологический ход - пытаются отвлечь наше внимание от тактики грядущих боев на какие-то правила. Ясное же дело, что ничего меняться не будет.
        - Королевская битва начнется через тридцать секунд! - голос тем временем перешел к следующему объявлению. - На вашу стартовую точку вы будете доставлены воздушным чемпионом организаторов. Будьте внимательнее, вы сможете отдать своему курьеру ровно одну команду, дальше он уже будет действовать по собственному усмотрению. Ну и, конечно, ваш обзор будет закрыт, так что увидеть передвижение других участников вы уже не сможете.
        А вот это интересный момент. Остров я рассмотрел с высоты, еще когда мы садились, так что сейчас легко смогу вспомнить нужное место, даже не дожидаясь старта. Хотя чего тут думать - ясное дело, что моей целью будет восточный пляж. Мой опыт игр на выживание легко подсказывает, что лучше начинать с краю и потом начинать планомерно зачищать территорию.
        - Королевская битва начнется через пять секунд! - интересно, а на этот раз будут какие-то еще пожелания? И да, наш ведущий опять не удержался от совета. - Помните, Королевская битва - это сражение, здесь не победит тот, кто решит отсидеться в кустах. Стоит вам задержаться на одном месте больше, чем на минуту, и все остальные участники увидят ваше месторасположение. Не убьете никого в течение двадцати минут, и опять же ваше положение на карте будет раскрыто. Сражайтесь, побеждайте, будьте лучшими!
        Какое-то время в воздухе висела тишина, а я старательно прикидывал, не повлияют ли новые правила на мои планы. А потом таймер, отсчитывающий последние секунды, добрался до нуля.
        - Начали! - голос прозвучал в четвертый раз, и меня тут же подхватил выскочивший как будто из ниоткуда воздушный элементаль.
        И ведь, действительно, вижу только остров и больше никого из участников - ну что ж, пора претворять мой план в жизнь. Дождавшись, пока мы с элементалем не достигнем полоски пляжа, я, немного подражая стилю ведущего, во весь голос заорал «падаем!» и только потом сообразил, что всё это может как-то не очень хорошо кончиться. К счастью, обошлось - элементаль, конечно, резко рухнул вниз, но без последствий для моего организма. Мы даже еще пролетели лишние метров пятьдесят вперед и приземлились, только достигнув кромки леса.
        Я по инерции даже пробежал шагов десять, наматывая на себя лианы, но, как говорится, нет худа без добра. Да, меня выкинуло с намеченной изначально позиции, но зато я сразу нашел себе оружие. Конечно, я ожидал от организаторов много, но того, что они подбросят покрывшийся плесенью ящик с одноразовыми гранатометами, или как там они правильно называются - это, на мой взгляд, если честно, перебор. И еще эти штуки, как оказалось, не срабатывают от одного лишь желания или нажатия на кнопку - пришлось разбираться, изучать инструкцию, благо она оказалась нарисована прямо на стволе. Дур, если честно, нещадно тупил, но, как оказалось, в рамках Битвы использовать оружие может не только он. Так что, взвалив тяжеленую трубу себе на плечо, я выполнил все положенные действия и нажал на кнопку.
        - Обалдеть! - не удержался от восклицания гоблин.
        И я бы с радостью ему вторил, но сдерживало чуть не вывихнутое от неожиданности плечо. Отката, конечно, нет, но к подобным спецэффектам готов далеко не каждый человек. Тот же столб пламени от вылетевшей ракеты опалил чуть ли не пять метров растительности у меня за спиной. Да уж, анимация, конечно, на уровне. Нет, меня и раньше впечатляли волны и молнии, создаваемые чемпионами, но сейчас воплощение довольно распространенного технического устройства смотрелось уж больно реально. Или дело в том, что я сам им воспользовался?
        Ваш рейтинг увеличен на 2
        Хм, а это что за неожиданное сообщение? Бонус за то, что освоил такую тяжелую технику? Впрочем, потом разберемся, а пока пусть Дур грузит на себя оставшиеся семь стволов, и выступаем. Надо поторопиться и собрать побольше вооружения, пока есть такая возможность. Да и, если честно, после устроенной шумихи задерживаться в таком место точно не стоит.
        - Итак, договорились? Союз? - я тихо крался уже почти сто метров, когда впереди за кустами услышал незнакомый голос.
        - Союз, - мы с Дуром подошли еще ближе к открытому пространству впереди и смогли увидеть, как два незнакомых парня пожимают друг другу руки.
        Секунда, и, стоило одному из них повернуться спиной, как второй тут же воспользовался этим и приказал своему чемпиону атаковать соперника. Да уж, похоже, на командную игру тут рассчитывать не стоит. Зато хоть смог увидеть, что же происходит с проигравшими участниками - чемпионы-то, понятно, просто переносятся обратно в чип, а люди? Но тут тоже оказалось все просто - из-под земли тут же выскочил воздушный элементаль организаторов, подхватил лишившегося своего напарника человека и утащил его наверх, наверно, обратно на платформу наблюдателей. Кстати, на высоте примерно десяти метров его встретило какое-то защитное поле, которое, судя по всему, было поставлено для того, чтобы лишить летающих чемпионов незаслуженного потенциального превосходства. Справедливо.
        А вот обирающий труп своего союзника парень поступил совсем наоборот. И ведь стоило ли оно того? Учитывая, что его чемпион был похож на миниатюрного Кинг-Конга и выглядел довольно сильным, думаю, он мог бы справиться и так. Или сдержал бы слово, и тогда я бы, скорее всего, не стал нападать на превосходящие нас силы. Но раз случилось, то, что случилось…
        - Дур, заряжай! - гоблин после моего первого выстрела явно горел желанием опробовать новое вооружение сам, что ж, у него будет такая возможность. - Пли!
        Первый снаряд, как это ни обидно, ушел куда-то мимо и вдаль.
        Ваш рейтинг увеличен на 1
        А рейтинг, похоже, дают просто за успешные действия - значит, в будущем на него можно просто не обращать внимание. В рамках Королевской битвы от таких поощрений мне будет ни жарко, ни холодно.
        - Заряжай! Пли! - гоблин подхватил вторую трубу и опять промазал. Да что же это такое!
        Ваш рейтинг увеличен на 1
        И пусть мне и жалко зарядов, зато смог подтвердить свои догадки. На мгновение появилась мысль, что мы могли бы случайно попадать во вражеских чемпионов где-нибудь там, за пределами видимости, но нет. Тогда бы нам шел опыт, а его как не было, так и нет. И что самое обидное, Кинг-Конг со своим хозяином так и смогли уйти целыми и невредимыми. Да уж, джунгли - это вам не равнина. Пара лишних метров, и ты, скорее, попадешь в дерево, чем в своего противника.
        Пришлось приступать к операции по преследованию, стараясь при этом сохранить дистанцию и незаметность. Из-за этого двигаться получалось не очень быстро, и когда я все же догнал Кинг-Конга, его хозяин, судя по всему, как раз договаривался с новой жертвой. Девушка - широко раскрытые фиалковые глаза, длинные светлые волосы - да она, скорее, ребенок. И этот тип собирается воспользоваться ее доверчивостью? Все-таки даже у победы есть та цена, которую не стоит платить. Тем более, когда тебя не еще приперли в угол и полно других вариантов добиться своего.
        - Союз? - хозяин Конга натянул на себя искреннюю улыбку и протянул вперед руку.
        - Он тебя обманывает! - только я уже хотел прийти на помощь, как меня опередил очередной незнакомец. Одет он был, надо сказать, попроще, чем все остальные, кого я видел до этого.
        Но его чемпион - карлик - повел себя вполне грамотно: ловко запрыгнул на спину обезьяне, нанес пару кромсающих ударов и не дал подобраться в девушке. Мало того, у него еще, похоже, на лезвии был яд, так как жизни его жертвы пусть медленно, но пошли вниз. А это не такой простой парень, как могло бы показаться. И моральный стержень у него есть.
        - Нет! - только чего это он разорался? Вроде бы его карлик успел отскочить от ответной атаки, других опасностей не предвидится. Или?..
        Неожиданно догадавшись проследить за испуганным взглядом незнакомца, я опустил голову вниз и увидел Дура, взвалившего на плечо очередную трубу и выцеливающего нового врага. Вот только тощие лапки гоблина даже после всех наших тренировок были не очень-то приспособлены для такого веса - в итоге ствол гранатомета ходил из стороны в сторону, а прикушенный от усердия язык и текущие из уголка рта слюни придавали этому действу прямо-таки дьявольский вид.
        - Дур! - я так и не успел его остановить.
        Гоблин все-таки выстрелил, и ракета за раз сбила сразу двоих: и Кинг-Конга обманщика, и карлика так и оставшегося для меня неизвестным героя. Те так и не смогли ничего сделать для своей защиты, в итоге их хозяев утащили элементали организаторов, а на земле оказалось две небольшие кучки предметов усилений, которые, как оказалось, эти так не похожие друг на друга люди уже успели найти.
        И вот это, надо сказать, получилось удачно. А то выстрелов для гранатомета осталось всего четыре, а противников тут, я уверен, еще полным-полно.
        Джессика Галлоувей
        Данила почти ушел, когда ему пришло в голову предложить нам поучаствовать в Королевской битве. Одно дело, когда он дал нам задание, и совсем другое - когда он по факту выдал аванс на свою помощь для того, чтобы пробиться на следующий этап. Ставка, конечно, серьезная - участие в десяти новых турнирах, но при такой поддержке шансы все равно довольно высоки. Никакой гарантии, но все-таки, если настолько могущественный человек в нас поверил, отказать ему было бы полным неуважением. Или, может быть, я не так все поняла? Да нет, все предельно ясно - и пусть он вроде бы задает вопросы, но на самом деле-то, очевидно, определяет цель для нас.
        Ладно, похоже, знакомство с этим человеком похоже на ураган: он тебя подхватывает, и вырваться уже нет совершенно никакой возможности. А значит, вперед!
        Подтвердив свое участие, мы дождались транспортировочного флаера и принялись изучать правила. Как оказалось, организаторы сделали их мигающими и меняли чуть ли не каждые пять минут - приходилось сосредотачиваться и отслеживать мельчайшие нюансы, что они туда заложили. Сразу стало понятно, что просто не будет, но спокойный вид нашего заводилы моментально успокаивал нервы и возвращал уверенности в себе.
        А вот, кстати, уже и приближается точка высадки.
        - Красота же? - а Данила умеет тонко шутить.
        Если раньше у нас были иллюзии, что остров испытания будет небольшим, и мы сможем использовать преимущество собственного знакомства, то теперь очевидно, что при увиденных размерах шансов на это почти не будет. Во что же мы позволили себя втянуть?
        Я уже собиралась высказать напоследок все, что думаю, как пасьянс в голове неожиданно разложился. Ведь он же научил наших чемпионов навыку легендарного уровня - не до конца, но в битве без усилений это козырь, который не каждый сможет побить. То есть на старте мы, скорее всего, сможем выжить. Ну а дальше все будет зависеть от того, как будет использовано полученное преимущество.
        Что ж, значит, хочет посмотреть, как Галлоувеи умеют надирать задницы? Он это увидит!
        Лерой Остинс
        Да уж, Королевская битва. И кто из осторожных аристократов или прагматичных простолюдинов на такое согласится? Уже давно риск считается дурным тоном, так что решиться на такое могут разве что самые настоящие психи. Серьезно, ведь для одних это может обернуться падением репутации, для других - падением дохода, на котором, возможно, держится вся их жизнь.
        А что я? Разве я другой? Вообще, нет - но разве может парнишка из трущоб Бронкса отказаться от мечты: возможности прокатиться на тропический остров за чужой счет? А уж если вспомнить про мои долги… К черту осторожность. К дьяволу Жирного Тони. А если удастся срубить денег, то, возможно, я еще даже смогу вернуться домой. Итак, вперед!
        Я, конечно, не гений тактики, но очевидно, что начинать будет лучше на какой-нибудь возвышенности. Хотя можно рассмотреть и ущелье на западной оконечности острова, где мой тыл будет гарантированно прикрыт. Одно ясно точно - никакого побережья, где я легко стану легкой мишенью для любого, кто захочет набрать очки и побороться за титул «Мистера Кровожадность».
        - Семьдесят градусов право, восемнадцать вниз, - решив не рисковать, я дал полуразумному транспортному средству максимально точную информацию о месте посадки. Так-то он точно не напортачит: как говорил мой дед, чем меньше возможностей у людей будет понять тебя неправильно, тем меньше у них будет шансов наделать ошибок. Вот только кто же мог ожидать, что эта своенравная живность взбесится и, только-только встав на указанный мной маршрут, тут же сменит его на новый. Была у меня одна команда - и, кажется, я потратил ее зря.
        Хотя, может быть, это и не злой рок, а, наоборот, моя удача вмешалась в дело. Ну, что бы мне дала даже победа? Только деньги и славу, но куда их девать с моей родословной? Перестать экономить на бурито? А тут, высадившись в столь непритязательном месте, я встретил его!
        Да, я знаю этого человека, что сейчас шагает вперед рядом с гоблином, нагруженном связкой гранатометов - это же сам Корнев. Да, на нем пластика, но я провел столько подобных операций в этой жизни, что меня такой малостью не обмануть. Так что вот он мой счастливый билетик. Надо только придумать, как его вытянуть. Показать свою силу? Или лучше совместить… Вот впереди как раз намечается подходящая авансцена.
        Сам Корнев наверняка меня уже заметил, но он не знает, что я его тоже вижу, и это можно обыграть. Я видел предателя, видел, как герой «Пантеона» недовольно морщился, когда тот набрал свои первые очки, и вот повелитель обезьян нашел себе новую жертву.
        - Вперед, Киви, - шепчу своему боевому пигмею, показывая нестандартные точки для атаки. Если постараться, то можно запустить яд прямо в артерию, и тогда даже гигант Конг упадет замертво за пару секунд. Но какой же это тогда будет подвиг? Одно дело выйти против сильного врага и совсем другое - расправиться с ним одной левой. Нет уж, пусть Корнев увидит перед собой правильного героя - Давида, а не Геракла!
        Вот только зачем его гоблин наводит свой ракетный комплекс прямо на меня? Неужели он обо всем догадался и даже не хочет тратить время на того, кто пытается им манипулировать?
        Саманта Холлинз
        Данила все-таки решил принять участие в Королевской битве. Что ж, этого следовало ожидать. А я-то придумала способ по-быстрому пробиться на региональные состязания. Выбрала зону старта попроще вместо той, куда набились все фанаты моего принца, да еще и гордилась собой. А лучше бы сразу было понять, что такие люди как Данила будут сражаться всегда, если только есть такая возможность. Интересно, а хоть кто-то из наших еще решился на такой поступок? Господи, если это будут Кристина или Жюли, я же себе не прощу, что они могут понять логику Данилы лучше, чем я. И почему сейчас так хочется свернуться в клубочек и просто разреветься?
        Ладно, раз не остается ничего другого - буду просто смотреть и болеть. Вот только зачем Данила выбрал своей точкой высадки пляж? Открытое место - это же явная опасность… Хотя, с другой стороны, ему сейчас важнее не очутиться на короткой дистанции с кучей других игроков. В большой толпе даже он не сможет гарантировать себе безопасность, а так, пусть без случайных преимуществ, но зато и без явных рисков. Все правильно: даже Данила порой не может контролировать все, и умение это признать и прикрыть тылы делает ему честь.
        Что еще сразу понравилось, так это то, как он сразу смог правильно поставить задачу своему чемпиону-доставщику. Я даже улыбнулась… Большинство-то в итоге хаотично закружило по острову, а вот команда моего героя была построена специально именно так, чтобы изменить уже ничего не получилось. Как он сказал - падай! И потом, даже при всем желании, далеко от нужного места его уже не унесут. Вон рядом другой игрок попытался использовать команду «садись», так его дух начал медленно опускаться, выполняя приказ, а потом, пользуясь тем, что время и высота еще оставались, затащил своего наездника в такие дебри, что, боюсь, его просто поджарят издалека. Ну да, грохот от высадки сразу же привлек внимание четверки других претендентов на победу, оказавшихся рядом, и те быстро отправили чемпиона этого неудачника в нокаут. Ну да ладно, хватит отвлекаться на остальных. Что там у Данилы?
        Что? Он нашел настоящие ракетные комплексы? Комментатор заливается, что остров выбрали только в последний момент, и поэтому старый схрон какой-то банды там вполне был возможен. А настоящее оружие оно потому и настоящее, что может уничтожить и обычные цели, и чемпионов. Что Данила тут же и продемонстрировал, расправившись сразу с парочкой. Одного достал выстрелом, скорее всего, обратив внимание на неправильно расположенную тень на горном склоне. Ну а второго, пытавшегося подобраться сзади, просто сжег пламенем выхлопа - просто и элегантно. Да, среди участников этой Битвы ему просто нет равных - никто даже представить не может того уровня, на котором может играть этот человек!
        Вот только зачем он притащил сюда этот груз? Ни за что не поверю, что это случайность! Ну, конечно - именно для этого он и общался с той бандитской семейкой - сделать для Холмского первое послание. И пусть это смотрится немного вульгарно, но не оценить такое просто нельзя. Как говорится, можно просчитывать сколько угодно вариантов, но порой против тебя выходит такая сила, остановить которую просто за гранью твоих возможностей. И ведь так и есть - быстро прокрутив видео назад, я еще разок посмотрела в замедленном повторе уничтожение первой цели. Точно, это был один из андроидов - он провел свою идеальную защиту, вот только способность, призванная остановить любой удар любого чемпиона, оказалась полностью бесполезна против работающего совсем по другим принципам человеческого оружия. Шах и мат! И сегодня эту партию увидели миллиарды: игра только началась, а наш противник уже, похоже, отстает.
        В этот момент в группу лидеров по очкам за победы над другими чемпионами добавился новый участник. Мамонтов? Значит, один из нас все-таки смог найти в себе достаточно азарта, чтобы повторить путь Данилы. Что ж, обидно, конечно, что не я - но хотя бы не девчонки.
        Гоблин
        Стреляющая труба - просто огонь! Тяжелая, но зато как она просто пробивает всех насквозь!
        - Копье из огня поражает врагов, я гоблин крутой, даже без пирожков!
        Да, у меня нет музыкальных инструментов, а в песне нет никакого смысла. Но просто очень уж захотелось! И чего это хозяин смотрит на меня с такими сомнениями? А, точно - всегда, когда волнуюсь, пускаю слюни, а люди, как известно, этого не любят. Сейчас подотрем, и можно снова в бой!
        Глава 9. Королевская битва 2
        Данила
        Мой гоблин неожиданно взял и запел. Просто так, без всякой причины. И вот я стою, как дурак, и не знаю, что делать: то ли идти дальше собирать выпавшие на землю улучшения для чемпионов, то ли пытаться как-то оправдаться перед только что спасенной нами особой. Хотя, должен сказать, смеяться над своими спасителями - это не очень приличное поведение для воспитанной девушки. Вот то ли дело моя Саманта.
        - Меня, кстати, зовут Энни, Энни Холлинз, - неожиданно девушка успокоилась и представилась такой знакомой фамилией.
        - Знаешь… - я даже немного сбился. Не знаю, как правильно сформулировать вопрос и при этом никого не обидеть.
        - Саманту? Да, она моя старшая сестра, - моментально поняла, о чем я, Энни. Ну вот, теперь хоть стой, хоть падай.
        Кто бы вообще мог ожидать, что такая встреча возможна? И теперь надо решать, что делать: с одной стороны, я немного обижен на беловолосую красавицу, а с другой - она все же боевой товарищ, как-никак. А значит, бросать ее родственницу просто нельзя.
        Стараясь выиграть себе еще немного времени на размышления, я все-таки добрался до валяющихся на земле улучшений и принялся делать вид, что очень внимательно их разглядываю. Кстати, вот этот молот точно можно взять Дуру - плюс сто к первой атаке - очень неплохо. Да, потом он вешает кучу ослаблений от инерции, тяжести и еще какой-то дряни, но, думаю, с учетом нашего комбо второй удар уже и не понадобится.
        - Данила? - увидев, что я не собираюсь ничего говорить, Энни решила напомнить о себе.
        - Лови, - кидаю ей примеченные в куче барахла у ног пистолеты.
        Всё, я принял решение. Плевать на все свои обиды: раз уж так получилось, то как минимум присмотреть за этой девчонкой я просто обязан. А вот потом можно будет и вернуться к состоянию величественного игнорирования. Ну, а раз мы вместе, думаю, нелишним будет ее вооружить. Сейчас чемпион Энни - купидончик - является обладателем всего лишь какого-то несерьезного лука. Что-то мне подсказывает, что револьвер того быстрого карлика подойдет ему куда больше. Одно обидно: новых зарядов для моих гранатометов, как нет, так и не предвидится. Жалко, но, похоже, придется обходиться тем, что есть.
        - В общем, предлагаю дальше работать вместе. До топ пять действуем в команде, а потом - каждый сам за себя, - девушка почему-то ненадолго смутилась, но потом утвердительно кивнула, принимая мое предложение. И чего раздумывала? Или хотела, чтобы я пообещал ей вообще первое место? Так вот фиг! Пусть не разевает свои губки. Хотя они и так, такое чувство, все время немного приоткрытые, даже завораживает немного.
        - Может быть, пойдем? - увидев, что я молчу, Энни тут же попыталась проявить себя настоящей девушкой и перетянуть одеяло лидерства на себя. Вот ведь маленькая акула, такой палец в рот не клади. А ведь на вид ей еще и восемнадцати нет. И во что же такая потом вырастет с подобными замашками?
        - Ждем, - я сделал вид, что внимательно изучаю элементы брони, доставшиеся нам в качестве остальных трофеев. В итоге часть отправилась на гоблина, часть на купидона. А потом до слуха долетел звук от десятков приближающихся к нам людей. Вот же черт, мы стояли на месте точно больше минуты, вот все и смогли увидеть нас на картах.
        - Этого ждали? - тут же ехидно поинтересовалась девчонка. Ну, хотя бы на «вы» обращается.
        - Конечно, - у меня не оставалось другого выбора, кроме как принять игру. Ну, не выглядеть же полным дураком, который не смог запомнить простейшее правило, перед такой ехидной. - Разбираем оружие.
        У нас как раз оставалось четыре одноразовых гранатомета - по одному на каждого. Вот и будет, чем встретить гостей, а потом можно и убегать. Взобравшись на ближайший холм, я оглядел окрестности и тут же смог увидеть приближающихся незваных гостей. Остальные наши, как оказалось, последовали за мной и даже захватили свои только что выданные орудия. В отличие от меня - решив не таскать просто так тяжести, я оставил свой ствол внизу, в итоге оказавшись единственным безоружным на передовой. Ну вот, как я теперь буду выглядеть в глазах сестры Саманты? Ладно, будем считать, что так все и было задумано.
        - Дур, стрелять будем все вместе, - придержав гоблина, я показал что к чему Энни и ее купидону, и только потом залп дали уже все вместе и сразу.
        - А теперь тащи сюда последний заряд, - я отдал гоблину еще одну команду и принялся пристально вглядываться в то, к чему привел наш обстрел.
        Дур, как и в прошлый раз, умудрился подбить сразу пару противников, добавив мне почему-то аж восемь баллов - ну точно, в этой системе сам черт ногу сломит, лучше просто не задумываться. Купидон подстрелил одного, но и его самого откинуло в сторону, при этом даже немного покалечив. Ну а Энни промахнулась - впрочем, чего еще ждать от невоенного человека.
        - Все в порядке, для девушки вполне ожидаемый результат, - я решил ее немного поддержать. - Смотри, все равно даже без тебя они испугались и бегут.
        И действительно - наши противники, столкнувшись со столь свирепым и безжалостным отпором, не выдержали и попытались отступить куда-то подальше, где их не достанут. Ни я, ни конкуренты, которые тут же воспользовались слабостью пары оглушенных союзников и добили их. Да уж, настоящие пауки в банке. Вот только что расстраивает - жадные пауки. Несмотря на всю спешку и страх, ни одного улучшения на земле так и не осталось. Все подобрали и утащили с собой. Ну да ничего, мне еще обязательно что-то попадется, а пока попробуем обойтись тем, что есть.
        Немного подумав, я повел наших с Энни чемпионов прямо по пятам за сбежавшими разбойниками. И, возможно, это было не самой лучшей идеей: на нас начали постоянно нападать из кустов другие участники турнира. И ведь гранатометов-то больше не было, но, к счастью, Дур уже неплохо знал свое комбо, а с новой дубинкой справлялся со всеми за один удар. Еще бы, стартовая сотня, да усиленная в тридцать два раза. Кто тут сможет устоять? Нет, тот хитрый парень со своей абсолютной защитой, которого мы тогда встретили с Вайтом, наверное, смог бы. Но, к счастью, такие мне тут не попадались.
        Кстати, на этот раз за победы мне стали давать не только очки, но и опыт - что, вообще-то, странно. Раньше не было, теперь есть - где логика? Ясно, что не в головах у организаторов. Впрочем, грех жаловаться - Дур получил новый уровень, и то ли еще будет… И тут я увидел скучающее лицо Энни, потом посмотрел на пристроившегося рядом с ней не менее грустного купидона. Вот черт, я так увлекся, что совсем не оставил для них ни опыта, ни наград. Теперь-то понятно, почему девушка рядом такая смурная и необщительная - она просто на меня обиделась.
        - Следующий твой, - стоило появиться очередному противнику, я, недолго думая, уступил его Энни. Тем более, разве сможет крошечный имп оказать серьезное сопротивление пусть и карапузу с крыльями, но зато с серьезными пистолетами в руках? Так что моя напарница ничем не рискует.
        Как я и думал, имп попробовал использовать какое-то заклинание, но пара выстрелов сначала сбили его на землю, а потом добили, так и не дав подняться на ноги. Вот и хорошо - очередная победа у нас на счету, а главное, Энни, наконец-то, еще раз улыбнулась. Мой план оказался тонок, идеален, и просто не мог не сработать.
        Осталось 10 участников, Королевская битва выходит на финишную прямую
        Сейчас будет проведен утешительный аукцион, ставка - ваши накопленные баллы, срок выдачи покупки - после турнира
        Быстро бросив взгляд в сторону Энни, я понял, что она тоже застыла в ожидании аукциона. Значит, нас осталось всего десять - и сейчас организаторы готовят что-то вроде утешительного приза для тех, кто скоро проиграет. Что ж, посмотрим, что нам тут предложат.
        Первый лот - Способность «Рывок», редкий класс
        Поставив для начала один из своих двадцати баллов, я принялся ждать дальнейших извещений. В принципе, мне этот навык не так уж и нужен, но за минимальную цену почему бы и нет. Однако никаких сообщений об успешности или неупешности моих ставок так и не пришло - вместо этого начали появляться новые лоты. Элементы брони, оружие, навыки, артефакты - я везде ставил по единичке, решив, что, может быть, возможность поторговаться появится в конце. И тут меня осенило - у меня до сих пор двадцать очков, значит, баллы вернулись, и ни одна ставка точно не сыграла. Вот же черт, я ведь так в итоге могу лишиться вообще всего! Было бы обидно.
        Десятый лот - Экипировка «Джетпак», редкий класс
        Ну, теперь-то я ничего не упущу - вложив за раз все свои баллы, я почти моментально увидел сообщение о том, что выиграл этот реактивный ранец. Повезло, будь я чуть менее сообразительным, остался бы вообще без всего. Конечно, можно было бы попытаться достать что-то еще, но так ли уж это все было мне нужно? А вот джетпак - это круто. Даже немного завидую Дуру!
        Ну что, пора двигаться дальше? И, интересно, как там мои подопечные Галлоувеи? Задавшись этим вопросом, я пропустил момент, когда Энни подкралась ко мне поближе и впилась мне в губы самым настоящим жарким поцелуем. На мгновение сознание отключилось, и я чуть было не ответил - но тут же пришло понимание, чья она сестра. Да и ее возраст - она же по большому счету еще ребенок, играется. Отстранив девушку в сторону, я увидел пляшущих бесенят в ее глазах - пожалуй, это была даже не игра, а просто издевательство какое-то. Что ж, у нас в роду настолько далеко перешедших границу дозволенного детей учили самым простым и понятным способом - ремнем по заднице. И сейчас кое-кто у меня познакомится с методами народного воспитания, возможно, впервые в жизни. Нет, но до чего же молодежь испортилась, никаких тормозов!
        Ловко скрутив так ничего и не заподозрившую девушку, я достал ремень и, уложив Энни себе на колени, привел свой план в исполнение. И, похоже, нужный эффект оказался достигнут практически сразу: как минимум, глупости из головы у нее точно пропали. Единственное, что смутило, так это почему она все это время бормотала «миллиарды людей» и «позор». Может, я все-таки переборщил, и есть смысл в словах тех, кто говорит, что телесные наказания, даже легкие, это рудимент прошлого, за который нет никакого смысла держаться? Не знаю. Правда, когда я закончил, вроде бы ничего странного и не произошло.
        Энни просто поднялась на ноги и пошла вперед. Я уже собрался догнать ее и объяснить, почему был вынужден так поступить, как лес перед нами вдруг ожил. Вернее, не лес: сначала зашевелилась трава, потом она буквально за секунду рванула вверх на пару метров, удлиняясь и утолщаясь. А потом раздались крики - похоже, все, оказавшиеся в зоне досягаемости этой природной ловушки, сейчас боролись за свою жизнь с агрессивной травой. Вот затих один крик, второй, третий, четвертый, пятый - а потом трава, еще буквально пару мгновений покачавшись на ветру, осыпалась на землю высыхающей на глазах пылью. Да уж, кто бы это ни сделал, он крут. Я тут же принялся пристально всматриваться вперед и, наконец, увидел автора этого художественного изменения ландшафта.
        - Данила, - на противоположной стороне высохшей поляны стоял Мамонтов и махал рукой. А рядом с ним замерло маленькое странное существо, похожее на небольшого бегемотика с цветком на спине. Вот, значит, кто у нас такой мастер природы. Что ж, от этого русского аристократа в паре с легендарным чемпионом было бы глупо ждать меньшего.
        - Данила! - опять повернувшись на голос, я увидел, как с другой стороны к поляне подходит Джессика. Одна. Жаль, похоже, ее брату до конца дотянуть так и не получилось. Ну да, не всегда же этой парочке будет везти.
        Стоп! Я, эти двое, отбегающая от меня в сторону Энни, еще какой-то незнакомый мужик вместе с принявшей боевую стойку пандой - вот же она, финальная пятерка победителей! А значит, сейчас начинается последняя схватка. Интересно, у меня получится продержаться подольше? Ведь чувствую, что придется непросто - вон, даже погода начинает соответствовать. По небу бегут тучи, ветер усиливается - как будто кто-то специально создает природные декорации.
        - Дур, начинаем! - решив, что раз боя не избежать, то лучше начать первыми, я отдал команду готовиться к прыжку.
        А что, во-первых, мы это тренировали, во-вторых, земная поверхность только что доказала свою ненадежность, в-третьих… А как еще тут можно быстро до кого-то добраться? Вот только кто бы мог ожидать, что стоит Дуру взлететь повыше да размахнуться посильнее, как молния тут же ударит прямо в его дубинку. Повезло еще, что выжили! Впрочем, итоговый эффект получился очень даже на уровне. Если раньше после таких прыжков мой гоблин просто падал, запуская небольшое землетрясение, то теперь по все стороны полетела настоящая электрическая волна. Я уже даже испугался за свою жизнь, но меня, как и других живых участников, прикрыли элементали организаторов. А вот чемпионы должны были защищаться сами, и, как ни странно, ни одному из них это не удалось.
        Неужели это победа? А что - я тренировался, я использовал свои же наработки, так что все честно и абсолютно заслуженно. Еще бы колокольчики в голове замолчали, и было бы вообще идеально. Мне даже на мгновение показалось, что мое желание исполнилось - но нет, пара секунд тишины, и снова легкий перезвон. Все-таки жизнь - жестокая штука, как ни крути.
        Джон Гленн
        Я попал на поле Королевской битвы, и на этом моя удача, похоже, закончилась. Надо же мне было высадиться в таком людном месте! Почти три десятка чемпионов и все так близко друг к другу. Высунешься - и тебя тут же отправят на тот свет. И вот мы уже столько времени сидим на одном месте, не решаясь устроить глобальное побоище.
        - Посмотрите на карту! - неожиданно над нашим леском раздался чей-то голос. - Тут рядом с нами есть сам Данила Корнев. Он целую минуту не двигался и попался. Убьем его и станем легендами!
        А ведь кто бы сейчас это ни сказал - он прав. К чему этот турнир и деньги, когда можно сделать то, чем будешь гордиться всю жизнь? Никогда не любил аристократов и все, что с ними связано. А этот Данила - он просто воплощение всего самого мерзкого, что есть в этих людях. Вон как стоит, выпятив грудь и даже не глядя на нас - купил свою силу за деньги и теперь красуется. Ну да ничего - плевать на собственный выигрыш, но я сделаю все, чтобы этот красавчик не победил. Не здесь, так в реальности. Пусть узнает, что такое настоящий народный гнев!
        Энни Холлинз
        Данила так мило начал стесняться, когда узнал, кто я. А ведь еще мгновение назад это был такой брутальный воин, без сомнения отправляющий в зону ожидания как явных врагов, так и просто подозрительных личностей. И тут такой контраст. Это что же получается, он на самом деле любит сестренку? Да, я слышала, что, попав под воздействие этого чувства, люди глупеют, но не настолько же. А то ведь как будто с обычным деревенщиной разговариваешь. Даже неудобно немного. Впрочем, нельзя быть уж слишком строгой - знакомство с родственниками, пусть и младшими, это то еще испытание.
        - Ждем, - я попыталась напомнить ему о таймере и карте, а он просто взял и одернул меня.
        Может быть, причина его поведения - это не влюбленность, а он на самом деле просто немного заторможенный? Ну, вот зачем он до этого, например, заявил, что мы будем работать вместе - как будто может быть по-другому? Кто в наше время говорит такие банальности? А еще этот его немного архаичный слог. Даже тот дворовый шулер с обезьяной смотрелся серьезнее. Впрочем, ладно - хочется ему, чтобы все было, как в какой-нибудь дурацкой мелодраме, мне-то какое дело. Только надо будет предупредить сестренку, что ее избранник немного странный. Или много? Все-таки одно дело играть в идиота при общении с людьми, и совсем другое - это стальные гениталии у чемпиона! Нет, серьезно, он же явно сделал это сам! Частичная трансформация других органов просто не оставляет места для других теорий - и зачем тогда? Нет, все-таки этот Данила страшный извращенец.
        С другой стороны, он не безнадежен: хватило же ему ума догадаться, что на острове в рамках турнира можно использовать и обычное оружие - значит, он может быть и не так прост, как пытается сейчас себя показать. Нет, это надо подумать - протащить в обычную игру боевые ракетные комплексы! Он не только извращенец, но еще и маньяк. Хотя, надо быть честной, тут я ему просто немного завидую. И пусть он даже не будет получать опыта за победы с помощью неигровых элементов, но так ли это важно в битве за выживание?
        Ну вот, как я и думала, к нам пожаловали гости. И их, учитывая, чье имя они увидели на карте, немало. И что делает этот якобы герой? Он просто взял и полез вперед без оружия! А нам приказал его брать - господи, да что же творится у него в голове? Нет бы устроить один общий залп - он так и простоял все это время без дела. А ведь чем сильнее разрушения, тем выше вероятность того, что противники побегут. Но ему повезло и так. А оставшийся выстрел даже сыграл свою роль - пришелся в спину одному из сомневающихся, после чего никто уже и не думал о возвращении. Но сам Данила - почему мне кажется, что он, несмотря на кажущиеся элементы планирования, не ожидал такого эффекта? Такое чувство, что он просто плывет по течению, и будь что будет.
        Или это все же игра напоказ? Ведь очередное его решение, вроде бы случайное, в итоге идеально легло на текущую ситуацию. Я сейчас говорю про ту огромную дубину, что он подобрал для своего гоблина. В любых других обстоятельствах из-за тех ослаблений, что она вешает после первой же атаки, эта штука легко превратилась бы в ловушку. Но сейчас, когда каждый был сам за себя, Данила с легкостью использовал ее сильные стороны, чтобы за один раз справиться с врагами.
        Я совершенно не могу просчитать этого человека. Такое чувство, что в нем слились точный расчет и уверенность в себе с одной стороны и глупость с недальновидностью с другой. И почему рядом с ним все так непонятно? Вот зачем сейчас отправлять меня сражаться против чемпиона-импа? Это же специальный класс, чья сила как раз в том, что он идеально справляется с полумагическими классами вроде купидона. Хотя мне же дали пистолеты, с таким оружием бой можно провернуть совсем нестандартно… И победить. И опять в который раз один и тот же вопрос - что это? Забывчивость и неумение оценивать союзников и противников или же тонкий расчет? Но разве можно планировать на столько ходов вперед? Не знаю, не знаю…
        Имп тем временем, как я и ожидала, начал колдовать выкачивание магической энергии из окружающего пространства. В обычных обстоятельствах купидону пришлось бы либо лишиться доступа ко всем своим способностям, либо бросаться вперед в надежде прервать заклинание и тем самым подставляя себя под удар. Вот только сейчас у меня в руках пистолеты, а у врага вряд ли найдется стандартное для таких случаев противодействие в виде зеркального щита. Ну вот, как и следовало ожидать, все кончилось довольно быстро. Вот только чего это я разулыбалась? И вовсе мне не приятно, что я смогла победить своего особого противника! И бонусные баллы мне не так и важны. Да, именно так!
        В этот момент система битвы объявила аукцион, и Данила снова загнал меня в тупик своим поведением. Сначала он, как дурак, делал минимальные ставки, в итоге лишаясь лота за лотом. Но потом оказалось, что он просто вынуждал остальных тратить свои баллы, по возможности подогревая интерес. В итоге, когда дело дошло до того, что ему действительно было интересно, он уже создал такую ситуацию, когда все остальные, даже скинувшись, уже не смогли бы перебить сделанную им ставку. Вот только зачем ему был так нужен этот джетпак, раз ради него он пошел на такое?
        Опять загадка, хотя и не такая интересная, как тайна того, что же Данила собой на самом деле представляет. Нет, я помню, что рассказывала сестра, но очевидно же, что в большинстве случаев все его успехи - это самое обычное и банальное везение. Единственное, что заставляет сомневаться в этом выводе - количество этих успехов. Или… Есть еще одно объяснение, которое может расставить на места вообще все. Неужели Данила просто играет в неуклюжесть, чтобы вызвать мой интерес? Но зачем? Или… Так, только не краснеть и не выдумывать себе ничего! Впрочем, есть простой способ все проверить. Поцелую, и посмотрим, как он отреагирует.
        А сестрёнка, она, если узнает, что собой представляет этот человек, она меня обязательно поймет и простит.
        Саманта Холлинз
        Сестренка? Как она вообще попала на Королевскую битву? И зачем она строит глазки Даниле? Вот же мелкая засранка! Ну всё, вот только она оттуда выберется - сразу получит по заднице. И пусть папа с дедом хоть сто раз говорят, что это не педагогично. А то стоит, видите ли, изображает жертву.
        А Данила? Он же специально целую минуту не двигался, чтобы их выследили, а он сам смог бы покрасоваться перед этой курицей. И чего в ней все находят? Нет, это неправильные мысли, но все равно - зачем еще ему вызывать атаку на себя? А потом так красиво обращать всех в бегство. Разве что ради дополнительных баллов… Да, этот вариант больше похож на правду, и я сама себя накручиваю.
        Как ни странно, самым обидным оказалось то, что по выражению лица Энни было видно - она так ничего и не поняла. А ведь как тонко было сыграно… Это я знаю, что заряды у Данилы ограничены, а противники-то нет. И что они должны думать, когда видят, что лидер не то, что не нервничает, не то, что сам не идет в бой, а даже не жалеет одного выстрела для блондинки-мазилы? Очевидно, что выводом в такой ситуации станет только то, что его запасы орудий еще полны, и умирать, идя вперед, нет никакого смысла. Ну а мой герой просто получил кучу бонусных очков за бой в окружении превосходящих сил противника. Идеально спланировано и организовано.
        Потом я решила немного последить за Мамонтовым - все-таки один из нас, единственный, кто догадался последовать за Данилой. Впрочем, тут не оказалось ничего интересного. Сильная, уникальная комбинация, но иного я от Василия и не ожидала. А вот за рамки ему выйти так и не удалось. Так, теперь вернемся к Даниле и… Что эта засранка делает? Ну всё, вот только она вернется домой, и я ей… Или не надо. Ведь ей как бы уже…
        А откуда Данила знает давнюю традицию воспитания нашей семьи?
        Джессика Галлоувей
        - Ррррр! - я не удержалась и зарычала от ярости вместе с взлетевшим в своей несокрушимой атаке полозом. Как же круто чувствовать эту силу!
        - Атака Р! Она использует радиоактивные яды, чтобы пробивать любые защиты! Бежим! - я смотрела вслед пытающимся скрыться неудачникам, и в голове крутилась только одна мысль. И этих олухов я боялась?
        Джеймсу не так повезло: нарвался на уже сработавшуюся группу и проиграл. Но я еще покажу всем, что Галлоувеи не на воде деланные.
        Василий Мамонтов
        Мой Винни просто преображал пространство вокруг меня, и ни у кого не было никакого шанса выбраться из создаваемых им смертельных джунглей. Массовая атака божественного уровня - что ей можно противопоставить? На этот раз даже Даниле, скорее всего, не справиться с этой силой. По крайней мере, я не могу представить как…
        А вот он смог. И надо же - учел, что нам подгонят подходящий антураж, выбрал оружие со стальным наконечником для притягивания молнии. Ну и все - дальше уже у нас не было шанса. Его-то гоблин по специальности маг молний, хоть и развивается сейчас совсем по другому пути - в итоге природного сопротивления электричеству оказалось вполне достаточно, чтобы пережить даже такой прием.
        И ведь по силе это намного убойнее того, что может даже мой бегемотик с улицы Лизюкова. Какой же это тогда уровень способности? Все же считали, что выше божественного ничего нет, а потом приходит Данила и как всегда находит что-то еще. И ведь даже уже не обидно - наоборот, становится только интереснее.
        Гоблин
        Мы все-таки смогли победить! Молния, конечно, немного опалила шкурку, но, окунувшись в родную стихию, я смог провести какую-то совершенно невероятную атаку. Вот только потом случилось что-то странное - такое ощущение, что в штанах стало как-то пусто, а потом со всех сторон начал подкрадываться страх. Азарт от недавнего прыжка перешел в дрожащие коленки и руки… да что же это такое? Хочу быть как раньше - храбрым и уверенным в себе!
        Ну вот, стоило рявкнуть, и злые духи - почему-то кажется, что это именно их происки - тут же отступили. А привычное позвякивание окончательно убедило, что все в порядке.
        Кто-то где-то
        - Твой человек должен был стать звездой турнира, а выбыл, наоборот, одним из первых.
        - Прошу прощения, но нам не хватило вводных для планирования идеального варианта. Никто не смог учесть появления в арсенале Корнева настоящего оружия.
        - Не смогли? А должны были. В следующий раз берите в расчет даже самые маловероятные сценарии. Уже второй раз этот человек мешает мне заявить о своих возможностях на весь мир.
        - Может быть, тогда поставим его в качестве приоритетной цели? Пусть узнает, что такое, когда всё, абсолютно всё вокруг, работает против него.
        - Хорошо. Но только никакого прямого воздействия, все-таки пока нам еще придется играть честно. И, знаешь, пожалуй, для этого дела я выделю тебе своего лучшего агента.
        Тут один из мужчин, не обращая внимания на другого, вытащил телефон и, набрав на нем номер, уверенно произнес:
        - Ури, возвращайся, у меня для тебя задание.
        Глава 10. Области света
        Данила
        Вы победили
        Вашему чемпиону передается техника на его выбор
        Джетпак перенесен в инвентарь вашего чемпиона
        Ну вот, настоящая подстава. Хочется верить, Дур выберет что-то приличное, хотя, учитывая его интеллект, рассчитывать, что я смогу об этом хотя бы узнать, точно не стоит. Ну, хотя бы надо поблагодарить его за эту битву - протягиваю руку, пожимаю его смешную лапку… Потом на практике, думаю, уже получится выяснить, что же он себе заполучил, но это в будущем. А пока мы уже минут десять сидим и ждем эвакуации. Нет, хотя бы победителя-то могли и в первую очередь вывести. Хотя, а зачем терять время?
        - Дур, надевай свой новый ранец, хватай меня и полетели!
        Как ни странно, гоблин даже не стал сомневаться - впрочем, и во время битв «Пантеона» гоблины не раз поражали меня своим бесстрашием - вот ведь безбашенная раса! Мы просто связались ремнями, а потом под рев реактивных двигателей рванули в сторону ближайшего побережья. Я быстро сверился через местные спутники с направлением, а заодно и нашел поблизости подходящий стадион, где можно будет провести свои бои на новом этапе, не тратя при этом время на то, чтобы перебраться на другой конец света.
        Под нами плескались волны, Дур уже что-то привычно напевал, а я решил, пользуясь свободным временем, посмотреть новости.
        - Море и чайки, крылья в песок, гоблин сегодня сжевал свой носок! - вот только сначала надо выкинуть из головы эту прилипчивую строчку, что раз за разом весело напевало мое излишне горластое транспортное средство. И ведь это не так просто. Мало того, что получается не сразу, так еще тянет принюхаться и проверить, не пахнет ли у Дура из пасти чем-нибудь не тем.
        К счастью, испортившаяся под конец Королевской битвы погода, наконец, нас нагнала, и шум грозы помог мне отвлечься. Итак, о чем же пишут люди? Может быть, о Даниле Корневе? Но нет, как оказалось, их интересует совсем не моя победа.
        Новый герой нашего времени
        Пока чемпион «Пантеона» развлекается в Королевской битве, Ури Прайм побеждает в дуэли 1 против 100
        Технологии Холмского в деле
        Искусственный интеллект непобедим
        Будущее человечества должно быть гарантировано
        Все новостные порталы как-то неожиданно дружно и позитивно начали обсуждать удивительную победу никому доселе неизвестного человека. Один против ста - да, конечно, выглядит впечатляюще, но, какой бы эта победа ни была, она же всего одна. Даже обидно немного - такое чувство, что кое-кому не хватает здравого смысла. Вернее, почти всем: в общем ряду выделялась разве что одна статья. Хотя, с другой стороны, если проверить ее просмотры, то по ним она чуть ли не обгоняет всё остальное вместе взятое.
        Дель Майо: Якобы идеальные расчеты Холмского ни черта не стоят. Его люди уже проигрывали в боях чемпионов, и где в этот момент были гарантии их электронного божества? Они сильны - да, но не идеальны. И то, что победа в турнире им не достанется, в очередной раз это докажет.
        Все-таки у Кристины есть мозги, и приятно осознавать, что многие это понимают. Кстати, не об этом ли противостоянии она мне говорила при встрече? Стоп, то есть, получается, Кристина только что поставила свою политическую карьеру на мою победу? Так, спокойно! Никто не будет делать таких глупостей. Все гораздо проще: она уверена в себе и ставит на себя, а не на какого-то приблудного типа. Кстати, надо будет посмотреть ее бой - помню, что у нее дракон, но каков он в бою?
        Похоже, не только мне было это интересно, и видео «Первый бой дель Майо» набрало уже сотню миллионов просмотров. Хотя что там по большому счету было смотреть - чем-то ее стратегия напомнила мне Мамонтова. Только если Василий покрывал все вокруг лианами, а потом начинал растительный террор, то дракон Кристины тупо устраивал пожар и ждал, пока ему засчитают победу. И ведь очень убедительно выглядит. Если такую способность прокачать, то никакое сопротивление не поможет.
        - Суша все ближе, ветер свистит, гоблин счастливый по небу летит! - Дур опять заорал свои стишки, возвещая, что мы идем на посадку.
        И, правда, внизу показался крупный корейский город, а я задумался, что же мне делать дальше. Сразу отправиться на стадион и провести обязательные десять матчей или лучше заселиться в гостиницу и отоспаться до вечера? И ведь даже не знаю, что заманчивее звучит - сон прямо сейчас или сон, который не придется прерывать. А, пожалуй, выберу-ка я второе, но еще и немного улучшу, вообще, отложив все бои на завтра: как говорится, в здоровом теле здоровый дух. Так что, прикинув, что денег на карточках у меня вполне достаточно, я приказал Дуру рулить в сторону самой крупной гостиницы. Кстати, надеюсь, тут нет каких-нибудь сумасшедших защитников животных, которые постараются меня засудить за эксплуатацию ездовых гоблинов. Или то, что я соотнес чемпиона с животными - это уже новое оскорбление?
        К счастью, никакого интереса мое появление не вызвало. Портье индифферентно принял карточку и проводил меня в выбранный номер, оказавшийся стилизованным под пещеру Бэтмена. Я такого, конечно, не заказывал, но для одной ночи сойдет. А будильник со знаком вызова на потолке так вообще заставил улыбнуться. Все-таки приятно, что хоть что-то из прошлого сохранилось и здесь. Интересно, а из культурного наследия моей страны что-то осталось в памяти людей? И, если да, надеюсь, что это будет что-то приличное и заслуживающее уважения. Тут же, будто по заказу, в глаза бросились книжная полка и пара книжных томиков на родном языке. Ну-ка, проверим, что тут. Пушкин - значит, классика еще живет, Дарья Донцова - зло тоже бессмертно, и еще какой-то томик «Мир Карика». Никогда про такое не слышал. Ладно, потом посмотрю, а пока дела.
        - Я проснулся! - Дур тоже услышал сигнал будильника, но вскочил лишь через некоторое время, при этом яростно вращая глазами. Явно решил чуть полежать и уснул, ну да с кем не бывает. В общем, мы сделали легкую зарядку, умылись, а потом уже бодрые и свежие отправились завтракать.
        Дружелюбный повар приготовил нам по порции местной лапши, чем-то похожей на наш традиционный рацион из пакетиков, но при этом сделанной полностью из натуральных ингредиентов. В общем гоблин заценил, объелся, да и я вместе с ним. В итоге мы еще час провалялись в номере, приходя в себя.
        После такого затянутого утра ничего удивительного в том, что до стадиона мы добрались уже ближе к часу дня, не было. Хорошо хоть я догадался изучить правила и выяснить, что в ежедневный зачет на этом этапе идут не календарные сутки, а просто двадцать четыре часа - теперь меня даже угрызения совести за вчерашнюю лень не мучают. Тем более, что решение организаторов более, чем логично - если на отборочных можно и нужно ставить участников в жесткие рамки, то теперь уже можно и немного навстречу пойти. Я вот, например, очень благодарен.
        - Дюк Харпер, команда Ури Прайма, подтверждает свой вызов! - стоило мне подойти поближе, как стало понятно, что на стадионе происходит что-то интересное.
        Какой-то человек вызвал за раз сразу десять противников, поставив на кон все свои десять сегодняшних боев. Ну да, необычно - теперь понятно, откуда столько репортеров. А еще я вспомнил фамилию Прайма, в команду к которому этот Дюк входит. Именно Ури вчера украл мою славу, и вот сегодня уже даже не он сам, а какой-то его подручный задвигает меня куда-то подальше.
        В этот момент бой на арене начался, и я во все глаза уставился на происходящее в надежде, что этот новый герой чемпионской гонки, как его только что окрестили в одном из репортажей, оступится и провалится. А что - ведь возможно такое, значит, надежда есть…
        Желание поражения для цели невозможно исполнить - нет вероятностных вариантов
        Выбран наиболее приближенный к желаемому результат
        Перед глазами выскочило сообщение - неужели я опять попытался использовать желание и опять без какого-либо эффекта? Вот же незадача. Но что вызывает прямо-таки ужас, так это неотвратимость победы этого человека. Кем нужно быть, чтобы даже возможность изменять мир, подаренная чуть ли не богами, оказалась против него бессильна? И опять это человек Холмского…
        А Дюк Харпер между тем призвал огромного ленивца, чем-то похожего на чемпиона, что тогда сделал нас с Вайтом, и уверенно начал загонять всю десятку своих противников в угол. Как и в прошлый раз, он умудрялся блокировать все атаки, а попытки рассредоточиться и атаковать его со всех сторон пресекал смертельными выпадами. Нет, если бы его соперники решили пожертвовать парой своих товарищей, чтобы под их прикрытием провести заход с фланга, что-то могло бы и получиться. Но было видно, что никто друг другу не доверяет, и единственное, что они могут делать - это пытаться синхронизировать свои атаки. Вот только техника противостоящего им гения была тем и хороша, что могла остановить любой удар, неважно сколько энергии в него было вложено.
        Стоп, а где же приближенный к поражению результат? Может быть, он хоть поскользнётся? Но нет - Харпер уверенно довел бой до победы и уже вскинул руки вверх, чтобы поприветствовать восторженно заревевшую толпу, когда случилось оно. Ну, по крайней мере, громовой пук его ленивца, записанный на тысячи камер, был единственным из всего произошедшего, что он вряд ли планировал. И тут, стоило этому произойти, я сосредоточился на окружающем мире - раз сработало мое желание, пусть и так бездарно, то теперь что-то может случиться и со мной. А, как показала практика, чем лучше ты готов, тем больше неприятностей будут признаны просто невозможными.
        - Данила Корнев? - рядом как будто из воздуха появилась миловидная старушка с микрофоном. - А вы планируете как-то ответить на такую вот яркую и звучную, - тут мне показалось, что она с трудом сдержала улыбку, - демонстрацию возможностей команды Холмского?
        - Может быть, попробуете повторить такой бой? - рядом появился еще один ее коллега.
        - Мы можем засечь время и сказать, кто в итоге справился быстрее, - предложил еще один журналист из быстро окружившей меня толпы, а его собратья по цеху разразились одобрительным гулом.
        Как же быстро они взяли меня в оборот, и ведь не пойти на попятную теперь. И что же делать? Впрочем, чего думать - даже Дур весело скалит зубы и предлагает идти. И как в такой ситуации отказываться? Впрочем, есть у меня кое-какие идеи. Во-первых, во время боя Харпера я заметил, что его противники держатся кучно - это и стартовые правила боя, и желание прикрыть друг друга в случае какой-то массовой атаки. И этим можно воспользоваться. Быстро подключившись к магазину чемпионов, я потратил полученные за последние уровни очки на покупку новых улучшений. Первый делом дельтаплан - помимо быстрого джетпака такая штука для зависания в воздухе мне жизненно необходима. К сожалению, именно крыльев в ассортименте не было, но я подумал, что их вполне можно будет заменить просто крупным куском ткани. Тем более что один такой как раз шел в комплекте к какому-то огнеупорному плащу. Так, теперь добавить форсаж для моего джетпака с дополнительными баками - и я готов.
        Тем временем в толпе устроили небольшую драку за право сразиться со мной, но в итоге десять человек доказали свое право стать моими противниками, и напротив меня образовалась целая толпа из людей и чемпионов. Как же их много! А не погорячился ли я, решив вот так вот выйти один против всех?
        - Бой! - над ареной грянул голос судьи, и я тут же дал Дуру ускоряющий пинок, подбрасывая его вверх.
        Главное, чтобы он теперь сделал все, как мы только что обсудили. Чисто теоретически, ничего сложного: взлетаешь повыше, нацеливаешь джетпак на своих противников, отпускаешь, а сам висишь в воздухе на воздушном крыле, пока внизу бушует пламя от взрыва дополнительных баков. Вот только эта зеленая морда умудрилась все перепутать!
        Нет, он запустил крыло-парашют, но сам при этом забыл отцепиться от джетпака и в итоге вместе с ним рухнул вниз. Взрыв получился, конечно, точно по плану - вот только то, что гоблин выжил, это уже, конечно, случайность. Хотя его закопчённая и машущая рожа, вылезшая из груды поверженных противников, половина из которых превышала его размерами раза в три, смотрелась очень эпично.
        - Победа! - довольно крикнул я.
        - Победа! - вторил мне маленький желтый герой, смешно подпрыгнув в воздух и вызвав довольный смех у разулыбавшейся толпы.
        - Девятнадцать секунд, - неожиданно до меня долетел голос журналиста, пообещавшего засечь время. - Ровно в два раза быстрее, чем получилось у Харпера!
        Почему-то эта новость тут же завладела вниманием всех присутствующих, и они начали срочно надиктовывать свои репортажи. Вот, значит, как - загородили проход и думают, что мне мимо них все равно не проскочить и что без новых подробностей они не останутся? Но зря - после окончания дуэли все улучшения оказались восстановлены, и, стоило мне только подать знак, как Дур уже привычно активировал восстановленный после боя джетпак, подхватил меня и потащил в сторону окраины.
        Ну их, эти толпы и общение с народом, только время тратить. Тем более что все возможные бои за сегодня мне уже засчитаны - а значит, лучше просто прогуляться по лесу да потренироваться. А то все сражения и сражения… А подготовкой к ним кто должен заниматься? Как будто бы мне все так просто дается!
        - Данила, здравствуйте, - только я решил, что все кончено, как в кармане зазвонил телефон, которого там раньше не было, и я, не удержавшись, поднял трубку. - Мы с вами виделись прямо перед недавним боем.
        Точно, это же та самая старушка, что меня нашла самой первой. Похоже, дела у нее идут хорошо, раз она может тратить время и деньги на разговоры со мной.
        - Да, я вас узнал. А что вы хотели? - если честно, получилось не очень вежливо, но уж очень мне хотелось поскорее начать тренировку.
        - Буквально пару вопросов. Буду честной, нам кажется, что если к видео боя прикрепить короткое интервью с победителем, то большинство зрителей посмотрит его именно на нашем портале, - голос старушки тут же принял деловой тон.
        И мне даже понравилась ее искренность. Что же дальше?
        - Десять процентов ваши, - а вот она приняла мое молчание за сомнения, ну, так получилось даже лучше.
        - Спрашивайте, - я тут же ответил, а сам оставил себе заметку потом проверить в сети, сколько можно заработать на таком показе и не продешевил ли я со своими десятью процентами.
        - Сразу опустим все глупые вопросы вроде «что вы чувствовали». Мне кажется, всем будет гораздо интереснее узнать, а откуда вы такой взялись, Данила Корнев? - голос старушки мне все больше напоминал вышедшую на охоту хищницу, но уговор есть уговор, придется отвечать.
        - Из России, - или она что-то другое имеет в виду? И, вообще, тут связь какая-то не очень хорошая.
        - Я говорила про вашу семью. Кто ваши самые дальние предки? - точно, она иностранка, и, наверно, просто не очень хорошо владеет языком, вот так странно и формулирует свои мысли. Значит, нужно отвечать не на вопрос, а попытаться понять, что она на самом деле имеет в виду.
        Кто мои самые дальние предки? И что тут можно сказать? Homo habilis? Славяне? Нет, наверно, лучше что-то более конкретное. Точно, тут же аристократы, так что лучше вспомнить кого-то из главных и древних.
        - Рюриковичи, вот кто у нас были первыми князьями, - только я ответил, как мы слишком удалились от телекоммуникационных вышек, и связь пропала. Вот ведь обидно. Такой был шанс немного подзаработать, ничего не делая, и не срослось. Ну да ладно, не думаю, что там будет настолько крупная сумма, чтобы прерывать тренировку.
        - Дур! - бодро кричу, настраивая гоблина на правильный лад.
        - Да? - блеск в глазах, звон колокольчиков, все как обычно.
        - Упал, отжался, и начинаем новый тренировочный комплекс. Сегодня будем продолжать учиться летать.
        Гоблин
        Выберите награду за победу в Королевской битве
        Вы можете изучить Громовые кулаки, техника божественного уровня
        Вы объединяете две стихии в сокрушающем любого противника рывке
        Вы можете изучить Человеческие пальцы, техника обычного уровня
        Ваши руки становятся более ловкими и умелыми
        Опять давать бить себя молнией? Ну уж нет, пусть лучше будут пальцы, хотя, конечно, и жалко терять такие красивые когти, как у меня. К счастью, хозяин оценил мое самопожертвование, осмотрел мою тут же изменившуюся ладонь и одобрительно потрепал по голове. А значит, я молодец, и все сделал правильно. Как говорят у меня на родине, гоблины не ошибаются. И если кто-то с этим не согласен, то он точно не гоблин. Что опять же подтверждает главную мысль.
        Нет, все-таки умный у нас народ.
        Кристина дель Майо
        Я сделала свое заявление, поддержала его, а он мало того, что даже не подумал связаться со мной, так еще и явно подходит к игре спустя рукава. Ну, вот что ему мешало попросить своего гоблина озвучить варианты усиления и выбрать то, что надо! Нет, взял и оставил все на его усмотрение. Хотя… Учитывая, кто сейчас сражается против нас, такой подход имеет смысл - чем больше скрыто, тем меньше шансов у Холмского будет рассчитать идеальную систему. Нельзя учесть все, а большое количество таких вот неизвестных фактов как раз и предполагает настоящий хаос.
        Вот только как в эту схему укладывается бегство Данилы с площадки Королевской битвы? Только организаторы начали собирать пресс-конференцию, чтобы в торжественной обстановке доставить победителя и дать ему высказаться, как он использовал свой выигрышный джетпак и улетел. Такое чувство, что он задумывал это с самого начала - для того и копил очки за победы, для того делал все, чтобы никто не перехватил его позволяющее передвигаться по воздуху усиление для чемпиона. А сейчас просто сбежал. И что после такого скажет пресса? Не став дожидаться обзора от ассистента, я сама открыла самые крупные порталы и начала просматривать как раз начавшие появляться статьи.
        Как и те, что заполонили сеть по предварительным итогам битвы и появлению Прайма, большинство из них было куплено Холмским и несло явно негативный посыл - и когда он так успел нас обставить на этой территории? - вот только в комментариях, как ни странно, Данилу поддержало не меньше девяноста процентов читателей.
        Вот оно, главное отличие. Пока одни только болтают, другие делают.
        После той рекламной поддержки, что устроили для Холмского, я бы на его месте тоже не явился на эту встречу.
        Представляю, как они ждали, готовились задать свои вопросы. А он их всех сделал.
        Интересно, а это господин Холмский сумел предусмотреть с помощью своей машины?
        Точно, пожалуй, я теперь соглашусь с дель Майо, которая до этого заявила, что искусственный интеллект не идеален.
        И как так получилось? Почему люди считают бегство победой, почему не бьют в спину явно подставившегося героя - порой мне кажется, что логика рядом с Данилой дает сбои. Но, как бы там ни было, его план сработал, притом результат гораздо лучше, чем можно было бы ожидать от самого успешного интервью.
        Может быть, и мне проверить себя и попробовать тоже сделать что-то на грани?
        Энни Холлинз
        Я опозорилась, и теперь мой долг вывести Данилу на чистую воду. Вот только этот обманщик, похоже, чувствует, что наша грядущая встреча ничего хорошего ему не несет.
        А ведь все думают, что он сбежал от журналистов - на самом деле он просто боится оказаться со мной рядом. Ну да я теперь не отступлю, пока все не узнаю. Главное, не попадаться сестренке на глаза. А то, как подсказывает мне опыт, я сначала поплачусь за свои эксперименты, и только потом меня соизволят выслушать. А теперь надо спешить - гонка, кто кого первым найдет, началась.
        И здесь время играет против меня: Саманта все-таки неплохо знает мои привычки, и вечно прятаться не получится. С другой стороны, Данила - публичное лицо, и выследить его должно быть не так сложно. Вот только, несмотря на все мои выкладки, когда я попыталась найти его в Пусане, это так и не увенчалось успехом. Сначала он ловко сбросил хвост из разъяренных журналистов, так и не появившись на стадионе, а потом даже пара нанятых частных детективов не смогли выяснить, где он остановился. И только утром стало понятно, как ему это удалось - косплей-отели с их чертовой анонимностью. Вот опять же, стоило мне оказаться от него чуть в стороне, и такое чувство, что я наблюдаю за приключениями легенды, способного легко водить за нос кого угодно. Но ведь вблизи все было совсем иначе! Нет, я точно найду его и во всем разберусь!
        А пока он опять обошел меня - добрался до стадиона, провел свои бои и опять улетел. Как тот полурослик Карльосён из детских сказок, что читала мне в детстве бабушка. Только этот, в отличие от того веселого толстячка, даже и не подумал что-либо обещать на прощание.
        Дюк Харпер
        Данила, похоже, уже не придет. Я жду его тут второй день, и прогноз подсказывает, что он, скорее всего, уже вернулся домой. А раз так - что ж, я не буду зря терять время и покажу всем, что в нашей команде не один Ури чего-то стоит. Нет, конечно, сражаться против сотни я не буду, хватит и десяти, но зато я сразу поставлю на кон все свои сегодняшние бои. И интрига будет, и журналисты, уже поглядывающие волком из-за, похоже, бессмысленного вызова, получат хоть какой-то кусок. Да, в текущей ситуации это будет лучшим исходом.
        А в своей победе я не сомневаюсь - все просчитано, да даже если бы и нет, что может пойти не так? Как оказалось, я был излишне самоуверен. Порой даже победы может оказаться мало, чтобы не проиграть. И ведь все так хорошо начиналось, а потом такой позор. Сначала Слиззард в момент моего триумфа на глазах у миллионов зрителей очистил свой кишечник от газов - а ведь после такого о моей победе и говорить никто не станет! Зачем - вот гораздо более интересный повод, тем более что из него еще и кучу мемов можно создать. Холмский точно будет недоволен. Кулаки сжались от бессилия, а внутри откуда-то появилось неосознанное желание, чтобы Данила Корнев, из-за которого я и оказался в такой ситуации, прошел через то же самое.
        Правда, хотелось мне этого всего секунду. Потом я увидел его довольную рожу среди толпы журналистов, стихийно перебирающихся от меня к нему, и все стало очевидно. Он же специально все подстроил - сначала скрывался, чтобы все начали нервничать, потом как-то отравил Слиззарда и в итоге просто украл мою победу, при этом сам еще даже ничего не сделав. Хотя, может быть, он все-таки проиграет? Впрочем, после такого-то плана шансов на это у него просто нет. Так что пусть бы он лучше победил - да, мне бы хотелось именно этого. А потом пусть, как и я, попробовал бы выпутаться из какой-нибудь неудобной ситуации. Да, я бы на это посмотрел - но пока не остается ничего другого, кроме как сидеть и с отсутствующим лицом делать вид, что меня ничего не интересует.
        Но вот бой Данилы начался, и я сразу же подобрался - все-таки надежда умирает последней, а вдруг Данила что-то не учтет и проиграет. В отличие от нас он же всего лишь человек, а противники его явно учли опыт своих предшественников во время схватки со мной. Подобрались одни представители рыцарского класса с максимальной защитой, и это логично, их общей силы атаки все равно более чем достаточно для победы, а так они смогут пережить больше ловушек этого явно что-то задумавшего проныры… Или они хотя бы продержатся дольше, чем мои соперники - это будет пусть маленькая, но тоже победа. А дальше уже забота рекламщиков, как это можно будет обыграть.
        Тем временем Данила решил сделать первый шаг и заодно, как мне показалось, совершить самую настоящую глупость. А как еще можно назвать идею попытаться отсидеться в воздухе на жалком подобии парашюта и в это время подбить всех своим ракетным ранцем? Это же настолько очевидно, притом столько возможностей противодействия… Но неужели он все-таки решился? Или нет - он только сделал вид, а на самом деле всех обманул. Парашют, оказавшийся флагом с изображением его команды, стал приманкой, куда ударили все атаки, а его гоблин, пользуясь всеми этими разрывами как прикрытием, скользнул вниз. И еще одно хитрое решение - с весом чемпиона ранец летел по чуть более низкой траектории, в итоге те пара человек, что все-таки решили подстраховать своих союзников и придержать атаки, тоже промазали. Ну а потом плащ с сопротивлением огню и нахождение строго с противоположной от направления взрыва стороны помогли маленькому камикадзе выжить. Ну, тут уже ничего сложного - я бы такое смог провернуть даже без особой подготовки…
        Он пукнул! Его гоблин пукнул прямо в прыжке, а чертовы журналисты даже этого не заметили! Вернее, сделали вид, что ничего страшного не случилось, и просто весело заулыбались. Да где же в конце концов справедливость! Мы сделали одно и то же, наши чемпионы одинаково глупо себя повели - но он герой, а я ничтожество и пугало для насмешек для всей планеты! Более того, для меня, похоже, еще ничего и не кончилось.
        Этот подлец просто взял и сбежал. Естественно, никто даже заподозрить не мог, что в момент своего триумфа кто-то может отказаться от славы. Но только не этот человек - может быть, ему и в самом деле она не нужна. Или это просто был хитрый ход - ведь после такого эти обиженные хищники с ручками и диктофонами, уже поворачивающиеся в мою сторону, обглодают все кости бедного Дюка.
        - Ури, запрашиваю срочную эвакуацию. Анализ ситуации предполагает огромные репутационные потери, - они уже близко. Главное, стоять и ничего не говорить, иначе в этой ситуации любое мое слово будет повернуто против меня. Молчание, конечно, тоже, но это уже минимальные риски по сравнению со всем остальным.
        - Одна минута, и тебя заберут, - как же все-таки хорошо знать, что ты не один.
        - Ури, Ури, а что ты думаешь о Корневе? Мы сможем с ним справиться? - вокруг меня бушует людское море, а я понял, что просто не могу избавиться от этого вопроса.
        - Сможем, он потому и действует, как сейчас, исподтишка, что ему просто нечего противопоставить нам в честной схватке, - к счастью, в голосе босса звучит успокаивающая уверенность. - Хотя я бы не отказался от знания, где у этого ходячего стихийного бедствия кнопка выключения.
        Глава 11. Призраки прошлого
        Данила
        Будем честны, при всей симпатии к Дуру, но в прошлой битве он не смог выполнить все мои пожелания, из-за чего пострадал и чудом не погиб. Так что никакой жалости - тренировки и только тренировки. Оценив простоту получения очков за победу сразу над десятком противников, я решил завтра повторить сегодняшний опыт, но на этот раз подойти к этому делу гораздо более подготовленным. Вот и отрабатывали мы с Дуром раз за разом нашу воздушную атаку. Взлететь, развернуть флаг, нацелить джетпак на бросаемую мной только в самый последний момент цель, дождаться пока полоска ткани поймает воздух и сможет парить, запустить реактивный ранец в место предполагаемого противника - и так раз за разом. Самое главное было при этом успеть отозвать наш снаряд до удара, а то ведь сейчас не дуэль, никаких восстановлений повреждений уже не будет. К счастью, до аварии так ни разу и не дошло, поэтому тренировались мы до самого вечера. И лишь урчание желудков заставило нас остановиться и повернуться в сторону города.
        - Лучше немного прогуляемся, - предложил я. А то, честно говоря, после всех этих прыжков, полетов и падений как-то не очень мне хочется оказываться в воздухе.
        - Ага! - довольно согласился Дур. Видимо, и ему полеты уже немного поднадоели.
        Так мы и шагали в сторону города, крутя головами во все стороны, осматривая и яркое небо, где уже начали выступать звезды, и огромные деревья, которые как будто с укоризной смотрели на нас после всего устроенного за день шума и гама. И Энни, сидящую на земле прямо у нас на пути. Ну, откуда у вроде бы приличной Саманты такая сестра, и ведь выследила, не пожалела времени!
        - Привет, - почему-то в голову не пришло ничего лучше, кроме как притвориться, что между нами ничего не было.
        - Привет, - она и вправду делает вид, что мы случайно встретились? Как будто хоть кто-то может в это поверить? - Десять вопросов, и я оставлю тебя в покое.
        - Один вопрос, - и зачем я даже на это согласился? Вот же хитрая девчонка, и как она меня заставила плясать под свою дудку!
        - Хорошо, - тут же поймали меня на слово. - Представим ситуацию: у тебя чемпион дистанционного боя, специализирующийся на наложении отрицательных эффектов. А у твоего противника магическая черепаха, которая защищена от твоих атак и при этом стреляет больнее, сильнее и быстрее, чем ты. Как победить?
        И ради подобной глупости она меня искала? После такого даже неудобно говорить, что понятия не имею, что тут делать. Хотя я вроде бы слышал, что черепахи боятся резких звуков, может быть, и здесь так же? Или это про кроликов было? А впрочем, какая разница: когда она сможет что-то проверить, меня уже рядом не будет. А с семьей Саманты после всего случившегося мы уже вряд ли будем общаться: что-то мне подсказывает, что моя белокурая принцесса скорее поверит сестре, чем незнакомому мужчине. А после такого ни о каких отношениях не может быть и речи. Обидно! Но, тем не менее, это не повод срываться на девушке - она все же еще маленькая, не понимает до конца, что творит. И это всегда нужно держать в уме при общении с теми, кто младше тебя.
        - Дождись пока черепаха начнет атаковать, резко кричи, а когда та собьется, подбегай и добивай, - как ни странно, даже такой простейший совет ввел девушку в ступор, чем я тут же и воспользовался.
        Махнул Дуру, а заодно и нашим планам прогуляться на своих двоих - к счастью, гоблин меня моментально понял, накинул джетпак, подхватил меня и понес в город. Красота же - мысли неожиданно приняли несколько другой поворот - и чего больше никто так не путешествует? Впрочем, какое мне дело до чужой глупости!
        - Поворот! - я заметил, что Дур правит в сторону нашей вчерашней гостиницы, и решил его остановить. Хватит с меня Бэтмена, сегодня хочу поспать по-человечески.
        Вот только, как говорится, благими намерениями вымощена дорога в ад. Новое ночное прибежище встретило нас таким же шикарным холлом, приветливым персоналом и безумным номером. Правда, на этот раз вместо мрачной пещеры были розовые котики. Целый номер розовых котиков! Честное слово, начинаю думать, что корейцы могут немного отличаться от всех других людей. Или они просто приходят сюда отдохнуть и развлечься? Да нет, это было бы странно.
        Постаравшись насколько возможно отрешиться от окружающей меня действительности - как бы теперь избавиться от кошмаров, где за мной гонялись розовые клоуны в колпаках с бубенчиками - я постарался уснуть. И - спасибо шикарнейшему матрасу! - это у меня получилось довольно легко. В итоге сон был крепкий, но недолгий. Прямо с рассветом мои глаза как будто сами по себе открылись, и я понял, что готов к встрече нового дня.
        Первым делом умывшись и приодевшись, я подхватил Дура, и мы пошли на стадион. Народу в такую рань тут было еще немного, но пара журналистов уже вертелась поблизости. А еще появился какой-то странный терминал, вокруг которого, что-то яростно обсуждая, толпился народ.
        - Холмский - настоящий гений!
        - И по-настоящему щедрый! Не зажимает свои возможности, как наши богачи, а готов ими делиться.
        - Искусственный интеллект для всех! Да с ним я смогу бросить вызов хоть самому Даниле Корневу!
        - Он же обещает не полный ресурс, то есть его люди все равно всегда будут впереди?
        - Ну и что? Тебя-то это как касается? Ты бы и так не победил, а теперь будет шанс надрать задницы зарвавшимся аристократам.
        - Слава Холмскому!
        Приятно, когда тебя считают серьезным противником. И еще интересно, когда у каждого появляется возможность вот так вот бесплатно добраться до самых новых технологий - вот что значит будущее. Я же помню соперников, что пользовались искусственным интеллектом, и эта сила мне бы точно не помешала. Толпа как раз заметила мое появление и уважительно расступилась в сторону, открывая дорогу к терминалу. Немного неудобно, но отказываться от такой чести нельзя - еще оскорбишь кого-нибудь.
        Так что, вежливо всем кивнув, я двинулся в сторону радостно замигавшей сенсорной панели и активировал ее, положив сверху ладонь.
        Начинаем регистрацию и синхронизацию
        Введите данные своего ежемесячного тестирования для сравнения с эталонными значениями
        И тут же появилась куча полей со странными названиями: гамма-ритм, альфа-ритм, тау и сонные веретена. Что это такое? И это называется программой для общего употребления?
        - Если честно, фигня какая-то, - не удержавшись, я поделился своим мнением вслух, но, к счастью, вроде бы никто не обратил на это внимание. Фух, хорошо, а то только скандала мне и не хватало. Потихоньку, стараясь не привлекать внимание, я отошел от терминала и сделал вид, что он меня совсем не интересует.
        На всякий случай немного выждав, чтобы неловкая ситуация наверняка отошла в прошлое, я объявил, что готов к очередному поединку по вчерашним правилам. И тут, в мгновение ока, как будто только этого и ждали, объявился десяток претендентов. Все-таки хорошо, когда игра популярна и не приходится долго ждать своей очереди.
        - Я ставлю на кон все свои десять сегодняшних боев.
        - Мы принимаем эту ставку, - командир моих противников довольно ухмыльнулся и подтвердил, что принял мое предложение.
        Вот только потом эта улыбка очень быстро сползла с его лица, потому что дальше наш бой прошел в точности, как и было задумано на вчерашних тренировках. Дур взлетел, развернул флаг, завис на нем в воздухе и подбил всех наших соперников подрывом джетпака. Вот она настоящая сила! Будут знать, как связываться с профессиональными игроками.
        Весь в приподнятом настроении я решил немного задержаться и посмотреть еще на другие бои и тут неожиданно обнаружил, что рядом, оказывается, есть и уже знакомые мне люди. Пара человек, которых я видел в Королевской битве, ну и Джеймс с Джессикой. Кстати, вокруг Галлоувеев крутилось не меньше двадцати человек. У них что, и в этом городе есть семейное отделение их фирмы? Или это они решили начать воплощать в жизнь то задание по обучению новичков, что я им дал?
        Даже интересно было бы посмотреть, что из этого получится. И вот - первый бой, вперед пошла Джессика, явно чтобы показать мастер-класс остальной банде. И, надо сказать, это действительно смотрелось. Прыжок - ее змея взлетает в воздух почти так же высоко, как Дур со своим реактивным ранцем. Внушает! И, главное, атака оказалась тоже на уровне: ее противник успел поставить щит, но разогнанное ядовитое облако как будто не заметило его, обтекая со всех сторон и парализуя жертву. Потом сам удар при падении с высоты, и для точки в этом поединке хватило пары ленивых укусов.
        - Поздравляем! - взорвалась ее группа поддержки, а сама девушка почему-то направилась прямо ко мне.
        - Спасибо, учитель, - она вежливо поклонилась и вернулась к своим. И к чему все это было? Ну да ладно, чем спрашивать и выставлять себя дураком, лучше, как я всегда это делаю, промолчать. Раньше помогало, и сейчас, думаю, должно сработать.
        Следующим в бой отправился один из последователей Галлоувеев, толстый мужик с потными подмышками. У него, конечно, бой прошел не так гладко, но, тем мне менее, его боевая картошка, между прочим, опять в прыжке пробила защиту противника и уже скоро праздновала победу. Было довольно забавно смотреть, как ее хозяин бегал по кругу, подбадривая своего чемпиона, и, как будто забыв про свою комплекцию, показывал, как нужно правильно изгибаться для большей силы удара. Журналистам это шоу явно тоже понравилось, и уже с два десятка операторов начали снимать эту своеобразную группу поддержки. Все же в опыте им не откажешь. Мужик после победы и не подумал возвращаться в общий строй, а, как и Джессика до этого, подошел ко мне и поклонился.
        - Спасибо, учитель! - увидев мой ответный кивок, он яростно мотнул головой и весь сияющий метнулся обратно.
        И откуда только взялось это обращение? И эти странные переговоры в толпе… Ничего не понимаю.
        - Это и вправду ученики Корнева.
        - Ты же видел, как они легко побеждают тех, кто еще недавно грозился разорвать арену при поддержке искусственного интеллекта.
        - Кажется, изделие Холмского в очередной раз проигрывает обычному человеку.
        - И ведь правда. Это же просто люди, без какой-либо подготовки. Я помню Кван-По три дня назад, он был ужасен.
        - Неужели Корнев настолько хорош в раскрытии потенциала людей?
        - Говорят, что он это даже не сам делает. А просто нанял двух уголовников, но и этого оказалось достаточно.
        - Знаете, а я, пожалуй, откажусь от поддержки искусственного интеллекта и попробую записать в эту группу. Правильно Данила сказал, фигня эти ваши технологии.
        Прислушиваясь к чужим голосам, я скользил взглядом по толпе и именно тогда заметил ее. Моя Саманта стояла чуть в стороне и смотрела на меня каким-то оценивающим взглядом. Как же она красива: и просто фигура, и грация движений, и голос. А главное, мне просто хорошо и легко рядом с ней, и так жаль, что дочь потомственного аристократа и обычный парень с района никогда не смогут быть вместе. И это еще если забыть тот конфуз с Энни! Эх, будь у меня возможность сделать так, чтобы Саманта меня полюбила!..
        Желание влюбленности невозможно исполнить - причина…
        Я даже не стал дочитывать системное сообщение. Так обидно! И ведь раз за разом идут одни отказы в желаниях! Никакой помощи от них! Кажется, я понимаю, это был не подарок от мойр, а наказание. Изощренное и жестокое, чтобы я понял свое место и почувствовал ограниченность своих возможностей.
        Главное сейчас - удержать слезы. Я мужчина, а мужчины не плачут! Хотя порой творят самые несусветные глупости, и сейчас мне хочется сделать что-то именно такое.
        Гоблин
        Повелитель, конечно, порой бывает жесток - тяжело же столько раз падать на землю. А, между прочим, у нас же, гоблинов, такие хрупкие кости! Почти как наши ранимые души! А еще эти мишени, что он постоянно бросает на землю в разных местах…
        Вы изучили Самонаводящийся удар, способность легендарного уровня
        Можно использовать вместе с любой атакой, обходит большинство видов защит
        Хммм, а выглядит неплохо! Да, определенно хозяин хоть и дает со мной волю своим садистским наклонностям, но и о моем развитии не забывает. Интересно, а что чувствуют те чемпионы, что просто тренируются, выбиваются из сил и при этом так и не получают никаких способностей? Неудачники!
        Энни Холлинз
        Я четко вычислила направление, куда Данила отправился тренироваться, купила у местных карту точек силы с той стороны города - ведь, как известно, именно в таких местах скорость развития значительно вырастает - отправила туда людей на проверку, и ничего. Нет, серьезно, не будет же он просто так сидеть где-то в лесу, тормозя свое развитие, только для того, чтобы со мной не встречаться. Не такая уж я и страшная. Или такая? Учитывая, что результатов так и не было: даже расширение квадрата поиска над точками силы, даже отработка самых дальних объектов - и ничего. А еще где-то совсем рядом тренировался кто-то из местных увальней. Без площадки, без команды, сразу видно, какой-то нищий, которому не остается ничего другого, кроме как положиться на свою удачу. И ведь мог бы сидеть тихо и не позориться, так нет, грохочет на весь лес.
        В общем, под вечер у меня уже начали сдавать нервы, и тогда из леса появился он - Данила. Он что, сам решил меня выследить? Почему-то мозги уцепились за эту мысль и отказывались рассматривать другие варианты. Как будто какой-то предохранитель сработал, защищая меня непонятно от чего. Ну и ладно.
        - Десять вопросов! - я все-таки смогла сориентироваться и вспомнить, что искала Данилу, чтобы проверить его. А что может сделать это лучше, чем правильно проведенное тестирование?
        - Один, - он явно решил дать мне шанс, и очень зря. Мне хватит и такого количества вопросов.
        Берем тупиковую ситуацию, например, бои чемпионов (и почему в голову пришло именно столкновение Купидона и Сплинтера Саманты?), просим его дать решение, а потом только и останется проверить его на практике. В итоге у меня на руках будет два видео - совет от якобы легендарного победителя и его практическое воплощение - и очевидный провал поможет вывести этого интригана на чистую воду. По крайней мере, для тех, кто еще способен трезво оценивать его поступки.
        И ведь он мог хотя бы постараться, так нет, ляпнул явно первое, что пришло в голову! Ну, какой звук может помешать атаке чемпиона? Нет, они отвлекаются, вот только черепашонок сестры только на вид маленький и миленький. Он стреляет водяными пулями с такой скоростью, что там даже вскрикнуть не успеешь. А даже если и будет лишняя секунда, он опять же настолько быстр, что подловить его в тот момент, когда этот эффект может принести хоть какой-то вред, просто нереально.
        - Здравствуй, сестренка, - только не это! Неужели я настолько отвлеклась, что даже не заметила, как Саманта меня выследила? А может быть, Данила еще рядом, и при посторонних мы обойдемся без внутрисемейных разборок? Но нет, этот подлец уже успел куда-то сбежать.
        - Не подходи ко мне! - и почему у меня такой писклявый голос?
        - Не бойся, - мамочки! - Сейчас я тебя немного накажу, и мы уже спокойно поговорим.
        - Не хочу я с тобой разговаривать! - блин, хотела же сказать про наказание. Да что со мной! Мысли путаются, как будто мне еще и шести нет.
        - Значит, сопротивляешься, - я сама не заметила, как отдала Купидону приказ меня прикрывать, и он загородил дорогу Саманте. - Что ж, ты сама напросилась. Сплинтер, уничтожь это недоразумение.
        Легендарная, а то уже и божественная (зная упорство сестры, ничуть бы этому не удивилась) черепаха против моего стандартного чемпиона - это даже не смешно. Ну вот, обезоруживающий выстрел, и купидон лишился лука и большинства способностей. Это конец? Или… А почему бы не попробовать прием Данилы? Вряд ли поможет, но после наказания будет и разговор, а козыри для него мне бы пригодились.
        - Аааааааа! - я ведь никогда в жизни так не кричала. Вот так, как сейчас, громко, во весь голос. Так приятно и необычно, такое чувство, что скидываешь оковы и становишься по-настоящему свободен. И почему мне никто никогда не рассказывал про этот эффект?
        И надо было, чтобы именно в этот самый момент Саманта дала своему Сплинтеру команду на проведение комбо легендарного уровня.
        - Копирование, - черепаха тут же как будто подросла немного, а потом разделилась на четыре копии, каждая из которых начала готовить свою мощнейшую атаку.
        Это конец - мысленно я уже простилась с Купидоном, как вдруг поняла, что бой пошел совсем не так, как планировала Саманта. Не знаю, как Данила это рассчитал, как предугадал мою встречу с сестрой и этот поединок, но рекомендованный им крик действительно сработал. Мощная атака готовилась немного дольше обычной, вот у меня и получилось попасть ей точно в противоход. Все черепахи дружно поперхнулись, сбиваясь с ритма, и на какое-то время превратились в беззащитные мишени. Ну, я им сейчас покажу.
        - Остановись, - и почему Саманта так быстро успокоилась и даже улыбается? Неужели она не боится, что я сейчас лишу ее чемпиона и вместе с тем шанса участвовать дальше в турнире? - Ты же, наконец, все поняла?
        На мгновение я сбилась, не понимая, о чем она. А потом как-то неожиданно все стало просто и легко, как после крика, только не на физическом уровне, а на эмоциональном. Саманта догадалась, кто помог мне ее победить, и вместе с тем для нее стало очевидно и то, что я не просто приняла Данилу, но и готова признать ее выбор.
        - Ой, да ладно тебе. Согласна, хороший парень. Как младшая сестра очень даже одобряю.
        Я ведь ерничаю, но при этом почему-то с трудом сдерживаю слезы. А чертова Саманта как будто обо всем догадалась и полезла обниматься. Ну вот, теперь без шансов - буду реветь как корова минут десять. И плевать на все!
        Джессика Галлоувей
        - Не останавливаться, козлоголовые! Хотите, чтобы ваши чемпионы выучили нормальные приемы божественного уровня, придется потрудиться! - как же меня раздражают эти ленивые выскочки, которые хотят получить все нахаляву.
        Но слово есть слово, и вот мы с братом набрали группу людей, которых оказалось неожиданно много, и теперь обучаем их по методу Данилы.
        - Я больше не могу! - один толстяк попытался изобразить сердечный приступ и сдаться. И после чего? Его всего-то и заставили что побегать за своим же чемпионом для поддержания морального духа. Нет уж, это не повод отлынивать - не на тех напал!
        - Не можешь, вали отсюда! - Джеймс появился прямо перед ним, как будто ждал этого момента весь этот долгий день. Впрочем, может быть, так оно и было. - Думаешь, мало желающих оказаться на твоем месте? Или ты считаешь, что слишком хорош для тренировки, лично переданной нам самим победителем «Пантеона»?
        Ну вот, стоило рявкнуть на человека, и он тут же пришел в себя. Все-таки хороший крик прекрасно мотивирует, причем сразу и физически, и ментально.
        - Это он! - тут еще один из наших подопечных нашел повод сделать небольшую паузу, и на этот раз, пожалуй, мы его останавливать не будем. Все-таки мимо пролетает наш идейный вдохновитель на своем гоблине, а такое бывает не так уж и часто.
        - А он не боится упасть? Все-таки разреженные места в инфо-поле, где чемпионы не могут существовать, встречаются не так уж и редко, - еще один сомневающийся. Впрочем, мне можно даже не говорить, и так найдется, кому ответить этому нудному типу.
        - А ты видел, какой он сейчас сделал пируэт? - как ни странно, ответил уже отдышавшийся толстяк. - Он же явно как раз облетел одну из информационных ям. И не знаю, то ли это способность, то ли он каким-то образом умудрился сделать их карту, но, глядя на этого человека, лично я начинаю верить, что нет ничего невозможного.
        А ведь он сейчас прав, этот невзрачный человечишка с потными подмышками - мы все, собравшиеся на этой крыше, смогли поверить во что-то новое благодаря Даниле. Так необычно и так круто!
        - Немного отдохнули и хватит! - заорал Джеймс, и я неожиданно поняла, что и у него, и у всех наших учеников неожиданно открылось второе дыхание. - Завтра нам надо будет показать каждому, кто выйдет против нас, чего мы стоим! Так что не сидим, продолжаем тренироваться!
        Да, уверена, уже завтра нам будет, что показать.
        Саманта Холлинз
        Я встретилась с сестрой, а потом по новостям вычислила, где же у нас Данила. Как оказалось, Холмский сегодня открыл доступ к искусственному интеллекту в рамках чемпионата для любого желающего. Так наш гений тоже подошел к терминалу, глубокомысленно все осмотрел и на глазах у десятка журналистов изрек - фигня. И слово какое подобрал, босяцкое и обидное.
        Всё как всегда, Данила в своем репертуаре. А потом он просто пошел и без всяких заумных способов расправился еще с одним десятком врагов, установив новый рекорд по скорости набора дневного максимума. Сейчас, когда бой подошёл к концу, все кажется очевидным. Данила догадался, что местные будут готовиться к его вчерашней атаке, и элегантно и красиво их переиграл, самую малость ее изменив и как будто даже и не заметив их увеличившейся скорости и слаженности от использования искусственного интеллекта Холмского. Они ждали гоблина, управляющего ракетой, как и вчера, а тот издевательски завис над ними на своем парашюте. В итоге все атаки, рассчитанные на больший вес цели, прошли ниже, и реактивный ранец разметал их, не оставив и шанса. Так просто и банально - может быть, это и есть настоящее искусство.
        А теперь нам надо поговорить. Вот Данила как раз заметил меня и смотрит своим таким немного рассеянным взглядом. Вот бы и он меня по… А зачем мечтать! Лучше, пока есть время, ни о чем не думать и просто наслаждаться моментом. Да, именно так!
        Кто-то где-то
        - Вы узнали, откуда этот Корнев вообще появился?
        - К сожалению, точных данных нет, только отдельные ниточки, - голос отвечающего звучал немного встревоженно. - Наиболее вероятная из них та, что перед нами потомок Романовых, тайно воспитывавшийся одним из утраченных семейных родов. Предположительно, царевича Алексея, чья смерть была инсценирована и с самого начала вызывала очень много вопросов.
        - Значит, у вас только догадки? - спрашивающий был явно недоволен. - Причем догадки, сделанные на основании явно подброшенной информации. Я ведь смотрел аналитику. Вероятность правдивости этого сценария не выше пяти процентов.
        - Но других версий у нас просто нет. По этому человеку нет никакой информации, как будто до турнира «Пантеона» его просто не существовало.
        - А мне вот сейчас передали данные от самой обычной журналистки, - казалось, человек купается в своем могуществе. - Приятно быть тем, кого все знают, в чью победу верят и кому хотят услужить. За какой-то жалкий миллион эта женщина переслала исходники аудиозаписи, где Корнев лично признается в том, что является прямым потомком Рюрика.
        - И что говорит проверка? - во втором голосе появился искренний интерес.
        - Шанс правдивости данной информации меньше трех процентов.
        - То есть еще ниже, чем у меня, - человек не удержался, но тут же смутился от этого своего порыва.
        - Вот только, - его собеседник, обычно резкий и вспыльчивый, впрочем, казалось, даже ничего и не заметил, - шанс того, что это не так, равен вообще нулю. То есть доказательств у нас нет, но и опровержений тоже. Ни одного. А такого, как ты знаешь, раньше еще не было.
        - Получается, кто-то знающий о нашей первой технологии мог подчистить следы, но не учел при этом последних разработок.
        - Именно, - в голосе первого человека появилась усталость, и он явно начал терять интерес к разговору. - Так что разберитесь, кто бы это мог быть. И продолжаем проверять нашу новую теорию. Данила Корнев, кем бы ты ни был, мы выведем тебя на чистую воду.
        Глава 12. Кривая
        Данила
        Какое-то время мы просто стояли с Самантой и смотрели друг на друга, а потом я все-таки решился и пошел вперед. Я же мужик, а за поцелуи с девушками ответственность несем всегда именно мы. И уж раз мы все-таки пересеклись, будет глупо притворяться, что в тот раз с Энни ничего не было, надо брать ответственность на себя и пытаться сохранить хотя бы дружбу.
        - Прости, - заготовил целую речь, даже что-то успел прокрутить в голове, но в итоге произнес только одно-единственное слово.
        - Не надо извиняться, - как ни странно, Саманта даже не выглядела расстроенной, скорее, наоборот. И как эти женщины, вообще, работают? Постоянно умудряются меня удивить. Такое чувство, что мы живем в немного параллельных вселенных. - Я все понимаю. Спасибо, что помог ей.
        Что она понимает? И кому я помог? Может быть, она просто не про Энни? Может быть, она не в курсе, и мне самому сейчас придется все ей рассказывать? Вот же ужас.
        - Теперь сестра, наконец-то, стала лучше разбираться в людях, - к счастью, она все знает про тот поцелуй, можно будет обойтись без всех этих неудобных объяснений… Вот только что она хотела сказать этой фразой?
        Или это вроде их семейной инициации - поцелуйся со стремным мужиком и выработай иммунитет к серьезным чувствам? Нет, конечно, возможно, мой поцелуй лечит все болезни, и именно поэтому мне сказали спасибо. Однако вряд ли, так что вариант с инициацией, похоже, единственный адекватный из того, что приходит в голову. Но как же обидно, что меня опять используют втемную! Впрочем, Саманте хотя бы хватило совести обо всем мне рассказать. Для такой, как она, даже это уже подвиг.
        - И тебе спасибо, рад, что ты решила ничего не скрывать, - тяжело вздохнув, я огляделся по сторонам. - Может быть, дальше попробуем вместе?
        Вряд ли, конечно, у нее будет время, но разве это повод молчать и не предлагать? Отношения, они как игра - если ты что-то делаешь, то можешь и проиграть, но если сидеть без дела, то, пусть и протянешь, скорее всего, подольше, но и победы в итоге не видать, как своих ушей. А ведь даже дружбу мне терять точно не хочется.
        - Тогда идея, - неожиданно Саманта решила поймать меня на слове и втянуть в какую-то авантюру. - Твои ученики неплохо себя показывают, но люди Холмского, пусть и проигрывая отдельные схватки, будут брать количеством, так что давай устроим им настоящую битву.
        - Что ты имеешь в виду? - похоже, она приняла решивших подурачиться людей Галлоувеев за моих.
        - Ты о битве? Это секретная опция, но я скину тебе описание, и, уверена, ты сможешь ее активировать. Если в двух словах: мы собираем сто человек со своей стороны и сто противников и устраиваем бой не один на один или каждый против всех, а армия на армию. Мы же сможем победить? - она вроде и спрашивает, но видно, что ее мысли уже далеко.
        Вот ведь незадача, и на кой черт я опять полез в авантюры аристократов? Мог и дальше себе спокойно побеждать и наверняка бы прошел в финальный раунд. А тут, кто знает, чем все это еще закончится. С другой стороны, армия на армию - учитывая силу чемпионов, думаю, это как минимум могло бы круто выглядеть. Я же ведь сюда пошел не ради чего-то определенного, а такая возможность, полагаю, позволит неплохо скрасить время. Да какое скрасить - там определенно будет что-то невероятное. Я не удержался и улыбнулся - все-таки женщины знают, на что в нас, мужчинах, надавить, чтобы мы на все согласились. И секс тут далеко не на первом месте.
        - Тогда я набираю участников для нашей команды. А то твои ученики хоть и неплохо себя проявляют, но если в их стихийный порыв добавить мои деньги и связи, то, думаю, уже завтра у нас все будет готово, - Саманта явно уже начала что-то прикидывать в голове и даже с кем-то параллельно общаться.
        - Позвольте представиться, Ури Прайм, - мы настолько увлеклись разговором, что даже не заметили, как к нам присоединился еще один человек. Немного усталые глаза, круглое лицо и крупные губы - он не выглядит серьезным противником, но я-то помню новости и то, сколько людей за раз не смогло с ним справиться.
        - Что вам нужно? - такое чувство, что Саманта как-то в мгновение ока превратилась в разъяренную львицу. - У нас был договор, что вы не будете вмешиваться, и соревнование будет идти только в рамках турнира.
        О чем это она? И что сегодня за день вопросов такой? Но… Если была договоренность обо мне, то, получается, друзья не забыли. Даже, наоборот, позаботились. Как-то сразу вернулось хорошее настроение, даже петь захотелось. Ну да это теперь прерогатива Дура.
        - Думаю, ничего страшного не случится, особенно учитывая, что я хочу предложить, - Ури положил на землю свой мотоциклетный шлем, который держал до этого в руках, и посмотрел уже на меня. - Данила Корнев, я слышал, ты начал готовить своих учеников, возьми и меня.
        Если история про ученичество Галлоувеев выглядела как шутка, то сейчас все начало как-то не очень хорошо попахивать. С другой стороны, сильный человек просится в союзники - какой смысл кочевряжиться и что-то из себя строить?
        - Ок, только погоди немного, - после того, как меня похитили Джессика с Джеймсом, я, если честно, начал немного опасаться повторения той истории. И тут неожиданно выпал случай немного подстраховаться от такого в будущем.
        Чуть в стороне от уже привычной чемпионской тусовки я заметил неприметного серого человека, и, готов поклясться, он только что продал кому-то пистолет. А раз так, то с моими деньгами было бы глупо не прикупить себе пару стволов.
        - Есть оружие? - оставив Прайма и Саманту на месте, я подбежал к торговцу. Тот попытался было всучить мне игрушку, но я-то не дурак, знаю, что к чему, так что очень скоро я вернулся назад, являясь гордым обладателем пары каких-то неизвестных мне пистолетов и коробки запасных патронов.
        Вот теперь можно и назад. Решив пока не таскать оружие на себе - сначала потренируюсь, а потом уже можно будет и подумать, где их удобнее носить - я скинул все запасы Дуру и показал, что готов продолжать разговор.
        - По твоим новым ученикам и команде: я организую место и сборы, как договаривались, так что завтра вечером будь готов, - Саманта явно не хотела говорить лишнего при моем новом последователе. А я задумался, стоит ли говорить ей о природе наших договоренностей с Галлоувеями? Впрочем, она же настоящая аристократка, для нее убедить пару людей действовать с ней сообща не должно быть сложным.
        - Как закончишь активацию испытания, напиши мне, - на этом Саманта закончила свою речь и замолчала. А потом развернулась и каким-то механическим шагом пошла в сторону центра города.
        Неудобно получилось - может быть, стоило с ней посоветоваться, прежде чем принимать решение по Прайму? Да уж, похоже, вечерний пикник из планов придется точно выкидывать, и, вообще, пока не случилось еще чего-нибудь неожиданного, лучше заняться чем-то полезным. Например, очередной эволюцией Дура - он как раз получил шестидесятый и открыл новую ступень для своего улучшения. Правда, очков при этом оказалось почему-то два: не знаю как, но мой гоблин умудрился отменить все, что я ему делал с руками, но это даже лучше. Тем более что я, кажется, придумал, как эти улучшения можно применить с гораздо большей пользой. Вот что дает какая-нибудь магическая защита? Жалкие проценты сопротивления! А я хочу добавить Дуру кое-что революционное. Для этого пришлось даже задать все параметры вручную - судя по всему, такое решение не было даже предусмотрено.
        Верхняя перепонка, эволюция 6 уровня
        Просто полоска кожи между руками и телом, должна повышать аэродинамические свойства
        Дополнительных эффектов нет
        Нижняя перепонка, эволюция 6 уровня
        Просто полоска кожи между ногами, должна повышать аэродинамические свойства
        Дополнительных эффектов нет
        Гордый желтый воитель тут же стал немного похож на белку-летягу, но быстро сориентировался и смог скрыть все свои только что полученные особенности тела. Интересно, получится ли у него теперь парить без всяких подручных средств, как я и задумывал?
        - Ури! - я позвал Прайма, но тот, казалось, задумался о чем-то своем. - Ури! Ури! Ты меня слышишь? Прием!
        - Да, я тебя слышу, - мой неожиданный ученик все-таки вернулся к реальности, хотя вид у него был еще и немного потерянный. И как такой смог победить аж сотню противников?
        - Ты свои бои провел? - пришлось задавать ему такие уж совсем глупые вопросы, но, как оказалось, не зря.
        Он действительно еще этим не занимался, так что я отправил его на арену, а сам решил изучить инструкцию, что передала мне Саманта. Как оказалось, там описывалось два пути: сложный - надо было слетать по координатам и с кем-то расправиться - и простой, в виде загадки. Причем там было наворочено столько всего, что я решил для начала слетать на разведку по первому варианту. Посмотрю что там, и дальше можно будет уже решать. Оглянувшись на Ури, я увидел, как он дает интервью каким-то журналистам, и там все, судя по всему, надолго. В общем, я решил не терять время - по-быстрому со всем справлюсь, а потом уже будем разбираться, что делать с таким неожиданным пополнением.
        - Дур, подхватывай меня и полетели, - отдаю команду гоблину, и вот мы снова в небе. Красота! Я все больше и больше начинаю любить полеты. Может быть, именно это, а вовсе не желание изобрести какой-то суперприем, заставило меня выбрать для Дура специализацию, приближающую его к небесам.
        К счастью, остров с испытанием находился не так уж и далеко от Кореи, так что мы добрались дотуда меньше, чем за час. Но тут все оказалось уже не так просто -в какой-то момент двигатели джетпака отключились и просто перестали работать, в итоге Дуру пришлось проверять в деле свои новые возможности без какой-либо тренировки. К счастью, он с честью вышел из этого испытания, и мало того, еще и смог увернуться в процессе от стаи хищных птиц, бросившихся на перехват. Или их распугал тот странный рев, доносящийся в процессе падения откуда-то сзади? Не знаю… И мне бы еще понять, откуда взялись эти звуковые эффекты. Сначала колокольчики, теперь эти завывания.
        Как бы там ни было, мы оказались на месте, и теперь только и оставалось, что найти вход в подземелье. Но его не было! Сначала мы долго кружили по острову, но так и не смогли ничего найти. Однако в итоге удача нам все-таки улыбнулась, и нам удалось заметить длинный узкий лаз, уходящий куда-то в глубину. Что ж, учитывая, как далеко мы забрались, нельзя сдаваться, так что продолжаем разведку.
        Вот только удача, похоже, окончательно решила повернуться ко мне своей второй, чуть менее очаровательной половиной - лаз в итоге закончился не проходом в какую-нибудь пещеру, где я смог бы пройти испытание, а банальным тупиком. Огромный круглый камень перекрыл ход, и теперь нам не оставалось ничего другого, кроме как возвращаться назад. Со злости я не удержался и пнул стену, и тут…
        Вы нанесли урон 1…
        И это еще была не вся надпись, так что при желании можно было бы, наверно, рассмотреть из скольки жизней я отнял единицу и как назван был этот камень - вот только сейчас в узком проходе пещеры мне было просто не извернуться, чтобы все это прочитать. Но какая разница, если, похоже, вот оно, испытание, причем моего самого нелюбимого типа! На упорство. Проход узкий, не размахнуться, но вот если аккуратно бить ногами или руками, то получается очень даже ничего - жизни неизвестного препятствия ползут вниз. Нам, конечно, с Дуром не особо удобно, но ведь даже и не остановиться. Стоило мне подумать о перерыве, как тут же стало очевидно, что наше препятствие каким-то образом свои жизни восстанавливает. Получается, только до самого конца, только без остановок.
        Вот мы и махали вдвоем руками и ногами по очереди, чтобы давать себе хоть какую-то передышку. А жизни преграды потихоньку падали… Честное слово, если бы я с самого начала знал, чем все это закончится, ни за что бы не подписался на эту авантюру. Вернулся бы, извинился перед Самантой и собранными ею людьми - не всегда же можно побеждать - и спокойно бы себе сражался дальше. Но раз уж начал бой, надо продолжать. У меня это осталось внутри еще со времен той самой первой игры на «Денди», что мне когда-то купили в детстве. Тем более что за час мы с Дуром снимаем почти пятнадцать процентов от общей полоски жизней камня, так что главное - не сдаваться, и уже к утру мы пробьемся дальше.
        Сначала я считал удары, потом минуты, потом отмечал только часы, позволяя времени слиться в единый поток и ныряя в него с головой. И тут все кончилось! Без какого-то грохота или какого-то еще связанного с камнями шума. Вот было препятствие, а вот его и нет. С неба пробился тонкий лучик света, подсказывая, что уже наступило завтра. Но я не обращал на него вообще никакого внимания. Вместо этого я смотрел на сотый уровень Дура и наконец-то развернувшиеся системные логи. Обалдеть, это что же, получается, мы сейчас натворили?
        Саманта Холлинз
        - Прости, - он взял и извинился. За то, что помог Энни и дал ей шанс меня победить. Даже он не смог бы просчитать точно, что могло бы прийти нам в голову, но все равно рискнул и сейчас показывает, что готов нести ответственность за это решение. Но какой же он все-таки порой бывает глупый! Как можно ставить на одни весы доверие внутри семьи и какой-то турнир - нельзя! И то, что он сделал выбор в пользу первого, подтверждает то, что я и так давно знала - это мой мужчина. Самый настоящий и самый правильный!
        Потом была моя очередь говорить спасибо, а после этого он принял еще одно судьбоносное решение. Он сказал, что дальше нам не надо ничего скрывать и что дальше пора уже двигаться вместе. Если бы не тяжелый взгляд, которым он обвел всех наших соперников, тут же бросилась бы ему на шею, наплевав на все приличия. Но пусть он и произнес эти слова, пусть я их столько ждала - теперь уже мне должно быть сильной. Сначала мы победим, и только потом уже все остальное. Но как же приятно, что Данила не стал тянуть и обозначил свой выбор прямо сейчас. Пусть Кристина с Жюли и дальше о чем-то мечтают… Данила не из тех, кто будет менять свои решения.
        - Тогда у меня есть идея, - я прикинула правила турнира и предложила оптимальный вариант по проходу в следующий этап. Так мы сможем и протянуть с собой побольше союзников, и в очередной раз подложить информационную мину под позиции Холмского. А еще - пусть это уже и не имеет никакого практического значения - мне хочется еще раз взглянуть на поле боя, стоя за правым плечом Данилы. Вроде бы мелочь, но почему-то те ощущения до сих пор воспринимаются как что-то волшебное.
        - Мы же сможем победить? - я зачем-то спросила, а Данила просто взял и улыбнулся в ответ. Ну да, когда рядом он, нашла, о чем беспокоиться.
        Впрочем, похоже, плохие предчувствия не зря меня одолевали. Не успели мы ничего до конца обсудить, как рядом появился Прайм, да еще принялся так нагло себя вести. Похоже, кое-кому стоит напомнить о заключённом уговоре… Или Холмский решил начать настоящую войну? Вот только стоило мне изобразить знак сделки, поднимая этот вопрос, как этот обладатель электронных мозгов тут же ответным взглядом указал на мою собственную ошибку. И ведь правда: не выдержав и связавшись с Данилой, я сама развязала ему руки. Конечно, мой рыцарь с ним обязательно разберется, но как же обидно, что я не только не смогла его защитить, но и, наоборот, подставила. И почему во взрослой жизни не бывает так, что судьба играет с тобой в поддавки? Напротив, редкому противнику можно отказать в уме и сообразительности.
        И теперь… Но каков наглец - просится в ученики, и ведь тут, как ни крути, сплошные минусы. Откажись мы, и ситуацию можно раскручивать сразу - и как страх перед Холмским, и как пренебрежение к институту ученичества. В любом случае схема с последователями философии Данилы как противопоставление искусственному интеллекту Холмского окажется обречена на провал. Или, если соглашаться и принимать, тут уже Прайм не упустит своего. Как ученик он сможет требовать объяснений по любой ситуации, и в итоге у нас не будет никаких секретов… Стоп, зачем я копаю так глубоко? Они всего лишь хотят оцифровать методику Данилы и передать ее уже своим последователям. Вот же мерзавцы! И да, надо, пожалуй, брать себя в руки и начинать поменьше ругаться.
        Гоблин
        Мастер дал мне настоящий пистолет, даже два. Вох, теперь я крутой! Тридцать патронов в запасе, по одному стволу в руке - меня никто не остановит!
        Но нет, я же знал, что ничего не бывает просто так! Хозяин меня просто задабривал перед тем, как нанести этот страшный удар. Он взял и вырастил мне перепонки. Перепонки! Как у выдры какой-нибудь! Да меня же теперь ни одна девушка не захочет… Или это намек? Типа побеждай всех, и в конце я снова сделаю тебя нормальным. Зря, конечно, хозяин так - я бы и без подобных глупостей сражался до последнего. Но, с другой стороны, так действительно надежнее. Да и напоминание о цели никогда не помешает. Так говорил наш шаман, а он своих учеников в первые годы вообще мужской силы лишал, чтобы не отвлекались. Так что хозяин еще добр.
        Впрочем, даже без всяких дополнительных воспитательных эффектов в первом же боевом столкновении перепонки показали себя очень даже неплохо. Маленькие динозавры со стальными клювами летели к нам со всех сторон, но я, как птица, скользил в потоках воздуха. А звон колокольчиков в потоках воздуха, пытающихся меня остановить, нарастал, превращаясь в дикий рев.
        Я воздушный дракон! Я летающий лев! Я гоблин, покоривший небеса! Кажется, теперь я понимаю, ради чего стоит появиться на этот свет.
        Ури Прайм
        Холлинз, было видно, испугалась моего появления, даже Корнев смутился. Но ненадолго - мгновение, и он снова весел. Непонятно. Я же еще ничего не сказал - почему у него вдруг так явно изменилось настроение? Неужели он уже придумал, как встроить меня в свои планы? Ну уж нет, не бывать этому. Не зря, как только был замечен просчет Холлинз, я решил лично поработать с лидером наших противников. Мой мозг лучше, чем у всех остальных, синхронизировался с базами искусственного интеллекта, я почти абсолют, и его приемы, которые могли бы поставить в тупик кого попроще, против меня не пройдут. Корнев не единственный, кто умеет использовать других, так что мы еще посмотрим, кто кого.
        Итак, согласие получено, и теперь проверим, как он себя будет вести: выберет ли позор или будет пытаться осторожно скрывать свои тайны. Вот только это даже не смешно - пытаться скрыть что-то от меня. Но дело в том, что он даже и не пытается это сделать. Наоборот, как будто специально все делает у меня на глазах, и это не просто что-то для отвода глаз, это реальные новые стратегии, на которые, как ни странно, даже у нас нет пока ответа.
        Например, модификация его чемпиона. Он купил ему настоящие пистолеты - после использования гранатомета на острове Королевской битвы все знают, насколько опасно реальное оружие. Но этот человек сумел достать его и для регулярного чемпионата. Как? Пока полностью не ясно, но очевидно, что это побочный эффект двойной эволюции рук его гоблина. Приданная им человеческая форма в итоге была настолько плотно воссоздана, что способна перманентно воздействовать даже на предметы из черного списка. И это еще не все.
        Новая трансформация для управляемого полета. Если любые технические средства, позволяющие летать, можно заблокировать артефактами, то сейчас он по факту открыл для себя новое измерение. Я даже представляю атаку, которую можно со всем этим провести. Девяносто девять чемпионов поддержки, своими ударами в прыжках сотрясающие воздух и создающие ударную волну, на гребне которой это маленькое и такое безобидное на вид желтое существо летит вперед. С пистолетами, от которых нет защиты! Я даже представить не могу, можно ли этому в принципе хоть что-то противопоставить.
        Загружаю данные в систему, запускаю ручной анализ. И в итоге не тысячи, как обычно, а буквально несколько вариантов. Первое и единственное честное контррешение - пробивать строй и уже изнутри превращать битву в хаос одиночных схваток, где преимущество будет на нашей стороне. И все будет зависеть уже только от изначальных потерь. Вот только тут будет очевидный репутационный минус - весь мир увидит, что есть ситуации, когда планирование бессильно. И даже те, кто доверяет расчетам искусственного интеллекта, вынуждены полагаться на случайность. Что может быть хуже? Разве что второй вариант, когда я наношу удар изнутри, и наша слабость предстает перед всем миром в свете софитов. Вот только есть кое-что, не учтенное Данилой. Люди не так умны, и если правильно все подать, то даже столь очевидные выводы могут быть не замечены.
        Запускаю расчет новой модели, выделяя для этого почти все свои мощности, а Данила тем временем отправляет меня сражаться. Хочет проверить, не проиграю ли я на минимуме ресурсов? Да ни за что на свете! Вот только следовало бы догадаться, что его план будет не так прост. Похоже, он специально все это провернул, чтобы перегрузить меня вычислениями, потом детская уловка с боями для отвлечения внимания (и ведь сработало же, что самое обидное!), и теперь он сбежал. Да, ученику нельзя отказать в объяснении информации, нельзя скрывать от него тайны. Вот только для этого нужно успеть задать вопрос, а меня же просто оставили одного, и никаких явных запретов при этом нарушено не было.
        Ну да ничего. Вряд ли ему это поможет. Он же пошел разгадывать загадку битвы воинств, а у меня есть ее текст, и поймать его на одном из этапов выполнения будет не так уж и сложно. А благодаря ресурсам Корпорации мне даже не придется для этого сходить с места. Десять минут - начали поступать первые доклады, и как ни странно, Данилы не оказалось ни на одном из этапов загадки… Разве что он решил пойти по сложному пути? Но зачем? В одиночку же с воплощением стихии, Огненным драконом, никому в принципе не справиться! Я же поэтому, пока были другие варианты, эту версию и не рассматривал.
        Что ж, больше терять время я уже не могу. Вызываю флаер и лечу следом. Если получится, если есть хоть шанс его догнать, я не должен его упустить. Вот только стая стальных птиц и поле глушения техники не оставляют и шанса прорваться к одному из сильнейших природных чемпионов. Единственное, что успеваю заметить, как Данила скользит к поверхности, разогнав неуязвимых пернатых хищников странным звуком на специально подобранной частоте. Хитро. Жаль, мне это не повторить, а значит, придется продолжать наблюдать издалека. Неужели я смогу сейчас увидеть бой с великим гигантом? Естественно, Данила обречен в нем на поражение - система анализирует всю доступную информацию, и возможностей для победы человека просто нет. Но тем не менее мне с каждой секундой становится все больше и больше интересно, что же случится на самом деле…
        Вот только почему Данила не бросает слова вызова, чтобы открыть проход в пещеру огня? Что этот человек задумал?
        Глава 13. Сто на сто
        Данила
        Я смотрел то на открывшийся проход, то на строчки текста перед глазами.
        Вы победили Воплощение стихии, Огненного дракона
        Вы можете использовать форму Воплощения стихии
        Количество использований - 1 раз, длительность - 1 минута
        Выходит, мы пинали все это время не камень, а какого-то дракона? Вот же как неудобно получилось. Наверно, он был силен - вот только награда после всего этого лишь какая-то жалкая минута трансформации. У чемпиона той же Кристины, между прочим, форма дракона постоянная. Конечно, у нее нет такого пафосного названия - «Воплощение стихии», но не считать же это достойной компенсацией за выкинутые на ветер часы! А ведь мы могли бы нормально отдохнуть, поесть, ну или хотя бы потренироваться. Обидно!
        Вы получили возможность активировать Битву воинств
        Ну, пусть хоть задание Саманты выполнил, и то плюс. Так, а что тут еще за отдельное сообщение?
        Как первый победитель Воплощения стихии вы становитесь владельцем его острова
        Для подтверждения права выберите название
        Ну а это, конечно, вообще подстава! Дарить остров на время турнира. И зачем оно мне? Тут ни погоды нормальной, ни, главное, времени, чтобы пользоваться своим правом, нет. Или предполагается, что я откажусь от дальнейшей борьбы, закажу себе шезлонг помягче да гору кокосов побольше и останусь отдыхать? Не дождетесь!
        Остров будет называться «Остров». Я быстро ввел название - всегда нравилось что-нибудь или кого-нибудь назвать таким вот образом, но не всегда была возможность. А тут такой случай. И только после этого напряжение начало немного отпускать. Да, награда оказалась так себе, но, буду честным, я ведь и на нее не рассчитывал. А тут еще и Дур взял сотый уровень, так что, вообще, можно сказать, что я в плюсе. Вспомнив о гоблине, я решил по-быстрому раскидать его новые улучшения и эволюции да возвращаться назад. Если завтра, вернее, уже сегодня вечером нас ждет большая битва, то будет лучше успеть хорошенько отдохнуть.
        Итак, благодаря взятию сотого уровня у меня открылась возможность использовать инкрустацию драгоценных камней в броню. На них я, собственно, и спустил все очки улучшения - сначала хотел поставить изумруды на повышение скорости. Как говорится, не важно, насколько сильно тебя хотят ударить, если в итоге не могут попасть. Я даже купил парочку и закрепил их в шлеме, когда в памяти неожиданно всплыли картины с тем, как сражались Мамонтов и дель Майо. Да там же просто некуда будет убегать - в общем, я в процессе изменил стратегию и все остальные очки потратил на повышающий магическую защиту малахит. Тем более, у меня на это сопротивление бонусы от класса идут - зачем отказываться-то?
        Разобравшись с тем, что попроще, я перешел к выбору эволюций. И тут же отсортировал все, что могло бы продолжить укрепление именно защитной линии. Полеты - это, конечно, прекрасно, но надо и о более приземленных вещах думать. Вот только, к моему сожалению, повышение магической защиты уж слишком усиливало в Дуре путь мага и, соответственно, накладывало уж очень немаленькие минусы. К счастью, я использую голову не только для шляпы, и потому тут же нашел выход. Нет старых частей тела для эволюции - вырастим новые. Тем более, есть у меня идея, что можно Дуру прирастить так, чтобы выглядело это очень даже уместно. И ничего пошлого!
        Вы создали своему чемпиону второй хвост
        Магическая защита +10%, магическая сила +10%
        Вот оно - и результат более чем уместен, и, главное, никаких минусов. Я знал - знал, что просмотр аниме когда-нибудь да принесет мне пользу.
        Вы создали своему чемпиону третий хвост
        Магическая защита +20%, магическая сила +20%
        Красота-то какая, да еще и показатели растут. Единственное, что смущает - а почему другие этим путем для усиления не пользуются? Ну да, впрочем, какое мне до остальных дело.
        Вы создали своему чемпиону четвертый хвост
        Магическая защита +30%, магическая сила +30%
        Не успел я порадоваться, что и третий, последний на этот раз, этап эволюции прошел успешно, как перед глазами выскочили еще несколько сообщений.
        Вы внесли критическое количество изменений для представителя существующей расы
        Уровня чемпиона достаточно для получения достижения
        Вы активировали создание новой расы
        Начат процесс сбора данных для формирования родовой способности
        На этом сообщения закончились, и, повернувшись к Дуру, я смог с удивлением прочитать, что он теперь не простой гоблин, а четыреххвостый. И этот вид, судя по появившемуся описанию, стал отдельным ответвлением, специализирующимся на устранении противников-магов. Даже немного обидно, что обычные эволюции у меня закончились - интересно, а в кого можно было бы превратить Дура теперь? Если варианты не будут ограничиваться одним шаманом, можно будет и подумать над тем, чтобы на одном из них и остановиться. Все-таки, чем дальше, тем сложнее, а новая сила нам не помешает.
        На всякий случай пробежавшись по территории вроде как моего острова и ничего не обнаружив, я в очередной раз убедился в скудности наград на этом турнире и скомандовал Дуру лететь обратно. Кстати, стоило нам подняться в воздух, как пришло сообщение от Саманты, что наша команда набрана. Я тут же отписался, что свою часть сделки я тоже выполнил, и девушка, получив подтверждение, отправила вызов нашим конкурентам. Порой возникает ощущение, что все как будто уж слишком спешат. Потом это чувство сменяет страх, что на самом деле это просто я слишком медленно думаю. И лишь мысли о том, что будь это так, то как бы я тогда побеждал, позволяют держать себя в тонусе.
        Немного подумав, я приказал Дуру не опускаться в Пусане, а пролететь чуть подальше. Лишние десять минут в воздухе, но зато поспать мы сможем не в очередном тематическом отеле, разрушающем мою психику, а в обычной ночлежке с такими родными кроватями без всяких наворотов. И это было самое настоящее наслаждение. Причем приятные сюрпризы на этом не закончились. Когда мы почти легли спать, к нам пробрался тот самый кот, которого когда-то пытался натравить на меня Джеймс. Не очень хорошие воспоминания, но потом этот комок шерсти прикрыл Дура от атаки после дуэли, и, вообще, по большому счету именно его вмешательство позволило гоблину выжить. Так что я теперь к этому пятнистому худышу отношусь очень даже неплохо.
        - Может быть, возьмем его к себе? - недолго думая, предложил я Дуру и толкнул кота ему в лапы.
        На мгновение показалось, что оба чемпиона этого не ожидали, а потом гоблин все-таки решил открыть свое сердце чему-то новому и принял пушистика в свой новый род. Ну, по крайней мере, мне так написали в системном сообщении, а еще котяра тоже превратился в гоблина. И тоже с кучей хвостов - Дур так растрогался, что больше не один, и в итоге не выдержал и просто убежал наверх. И после такого кто-то еще будет говорить, что гоблины не люди или что чемпионы не умеют сопереживать? В общем, довольный тем, что наша семья потихоньку разрастается, я отправился спать и проснулся уже только от будильника, поставленного на «за полчаса до Битвы воинств». Так лень шевелиться, но все же пора срочно просыпаться… Оставив бывшего кота дома за главного, я подхватил Дура (вернее, наоборот), и мы полетели встречаться с нашей командой.
        - Где ты пропадал? - стоило мне добраться до стадиона, как в плечо тут же врезался крепкий кулачок Саманты. Но на губах ее при этом почему-то играла довольная улыбка. Похоже, кто-то вчера неплохо погулял, но из вежливости старается это скрыть.
        - Просто отдыхал, - я быстро завершил неудобный разговор и перешел к тому, что меня на самом деле интересовало. - А где эта битва-то будет проводиться?
        Как оказалось, через пять минут за нами прилетят две гравиплатформы: на одну погрузятся наши соперники, все в одинаковых спортивных комбинезонах со знаком «Холмс Индастрис» на груди, на другую - наша разношерстная компания.
        - А что, у нас никаких отличительных знаков не будет? - я с такой надеждой повернулся к Саманте и стоящей рядом с ней Джессике (судя по всему, взявших на себя все организационные моменты).
        Было видно, что девушки смутились от моего напора. Еще бы, я ведь чуть канючить не начал - ну, можно, ну, пожалуйста! - стыдно-то как. И ведь даже не понимаю, что на меня нашло. Это же девочки должны быть по красивым шмоткам, а мы, парни - суровые и с наплевательским отношением в кармане… Кажется, вся эта нервотрепка все-таки сумела достать и меня, а эта эскапада с костюмами стала чем-то вроде банального срыва. Но что самое удивительное, Джессика подсуетилась и, уложившись в оставшееся время, успела не только заказать нам фирменные плащи почему-то с буквой «Р», но и доставить их до прихода нашей платформы. Все же мафия на самом деле всесильна, а эти накидки, хоть они и полная безвкусица, похоже, все-таки придется носить.
        Накинув себе на плечи эту парадную тряпку, я наконец-то смог оглядеть тех, с кем нам предстоит сражаться плечом к плечу. Из старых знакомых рядом были только Саманта и Джессика, ну и еще та толпа приколистов, что вчера изображала моих учеников. Кстати, Ури, судя по всему, решил закончить эту шутку и с нами не отправился. Ну да, если честно, рядом с ним было немного неспокойно. А так будет лишь одна проблема - победить, а со всем остальным можно разобраться уже и потом. А пока - мы летим навстречу приключениям.
        - Данила, какой у нас будет план на эту битву? - внизу тем временем уже показался небольшой полностью каменный остров размерами около квадратного километра, где, судя по всему, и будет проходить наша битва.
        - А вы сами еще ничего не обсуждали? - я решил аккуратно намекнуть, что сражение уже вот-вот начнется, и времени играть в демократию, интересуясь моим мнением, у нас как бы и нет.
        - План такой, - Саманта не стала отпираться и быстро признала мою правоту. - Твой гоблин с пистолетами летит и расстреливает врагов, все остальные чемпионы прикрывают его своими массовыми ударами, стараясь создать единую синхронизированную волну.
        - Вряд ли получится идеально, - добавила свою пару слов Джессика, - но все, что можно было нагнать тренировками за эти часы, мы сделали.
        Все выглядит просто, а значит, может и получиться. Смущает немного, что главную роль выделили именно мне, но, как говорится, почему бы и нет. Видимо, Саманта увидела, как я прикупил пистолеты, и именно тогда встроила их в свой план. Неплохо, и, главное, я в очередной раз добился всего сам. Не решись я на ту покупку, и ничего бы не было.
        - Тогда начинаем? - я подтвердил свою готовность, а платформа как раз закончила приземление.
        Наши союзники тут же разбежались в стороны, призывая чемпионов, а я попытался на глаз оценить, кто же круче - мы или люди Холмского. На первый взгляд, с нашей стороны питомцы были покрупнее, на второй - нельзя недооценивать противников. И опять перед глазами плывет тот обиднейший эпизод, когда мы с Вайтом проиграли. Разве в случае с противостоящими нам кибер-мозгами поможет такой простой план, про который рассказала Саманта? Нет, и тут, похоже, придется брать дело в свои руки. Тем более, у меня как раз есть подходящий навык - превратиться в воплощение стихии. А то не люблю эти одноразовые штуки - лучше избавиться от них побыстрее да полагаться лишь на то, что никогда тебя не подведет.
        В итоге, только лишь пробил гонг, возвещая начало битвы, я отдал команду Дуру использовать превращение. Мгновение - и пол-острова заняла огромная красная бронированная туша, а во все стороны понеслись потоки огня. Было ни черта не видно - только дым, пламя (к счастью, не трогающее своих) да стрекот откуда-то опять появившихся стальных птиц. Они что, нас преследовали?
        А потом все кончилось: Дур, тяжело дыша, рухнул на землю, а из противников на своих двоих осталось только трое человек. Вот теперь шансы уже точно в нашу пользу - я обвел всех наших гордым взглядом, как неожиданно до меня начало доходить, что я натворил. Народ же готовился к этому сражению, тренировался, а я по факту украл у них славу. И не только ее. Дур получил сто тринадцатый уровень, а значит, и весь опыт тоже пошел в мою копилку. Как же неудобно.
        - Не будьте трусами! Давайте сражаться один на один! - неожиданно кто-то из наших соперников подал голос, а меня как будто пронзила мысль: вот же он шанс для народа себя проявить! Лично я не представляю, как пробить щиты этих роболюдей, но остальные-то точно не просто так сюда пришли. Вот для них как раз это и будет возможностью показать, на что они способны. Ну, разве я не молодец?
        - Принимается, - с трудом сдерживая облегчение, я повернулся к замершим рядам наших союзников. - Ну и кто хочет первым принять этот вызов?
        И почему все молчат? Неужели я что-то не то опять сделал?
        - Разрешите мне, - вперед вышел уже замеченный мной вчера во время боев на арене жизнерадостный толстяк.
        Фух, хоть кто-то согласился - значит, все нормально.
        - Давай, - я довольно хлопнул нашего бойца по плечу. - И, смотри, не сдерживайся там.
        Гоблин
        Сначала перепонки, теперь хвосты… На мгновение на мои глаза чуть не навернулись слезы, но потом оказалось, что все не так плохо. Даже не так. Все просто прекрасно.
        Да, я оказался излишне хвостатым, зато неожиданно понял, что стал старейшиной, причем старейшиной-основателем. А это чертовски круто! И пусть своего племени у меня пока нет, но и собрать его с новой силой будет точно не сложно.
        А что это еще хозяин задумал? Встретил того кота? Просит меня присмотреть за ним?
        Поздравляем вас с первым новым членом рода
        Нет! Только не это! Кот - и первый, кто оказался принят в род? Да я же теперь буду самым настоящим посмешищем! Да на меня же девушки теперь даже смотреть не будут! Даже троллихи!
        И тут произошло еще кое-что. Кот неожиданно начал меняться - сначала у него появились хвосты, потом изменения постигли и тело. Минута, и рядом со мной стоит вполне симпатичная девушка-гоблин. Нет-нет-нет, это вовсе не так. На самом деле это наглая пушистая рожа! Меня не обманешь! Но эти ее большие глаза и такие сильные кривые пальцы…
        За что мне все эти испытания?
        Джессика Галлоувей
        - А что, у нас костюмов не будет? - это было одной из первых фраз, что сказал Данила, когда появился.
        И по тут же вспыхнувшему лицу Холлинз стало ясно, что это серьезный промах. И ведь правда - имидж, учитывая, что я поняла о подоплеке этого соревнования, тут будет играть далеко не последнюю роль. Нет, конечно, мы и так почти все время занимались организацией Битвы воинств, обе не спали ни минуты, но ведь подумать и об этом было не так сложно. На мгновение у меня внутри полыхнуло пламя злорадства - так этой аристократической выскочке и надо, а то ведь только и делала, что меня поучала, пусть теперь сама почувствует, что такое нехватка опыта.
        - А может быть, еще не поздно их заказать? - в этот момент следующий вопрос Данилы сбил весь настрой. Вот ведь гад, даже порадоваться не дает. Все же так хорошо было.
        А тут он спросил, и как-то само собой пришло осознание, что действительно еще ничего не кончено. И вместо того, чтобы злорадствовать, я могу просто взять и все исправить. Размеров нет, одежду заказывать долго, но просто нанести принты на куски ткани и повязать их в виде плащей - вполне реально. Именно в такие моменты, просто глядя на отличия в образе мышления, я понимаю, как мне еще далеко до уровня настоящего босса нашей семьи. Эх, будь рядом со мной всегда такой учитель как Данила, насколько бы все было проще. Я ведь до этого еще никогда не встречала никого подобного - он так легко, просто и ненавязчиво доносит свои мысли, что просто невозможно не захотеть стать лучше…
        - Все будет! - яростно кивнув головой, я показала, что все поняла, и взялась за организацию наших символов.
        Вот только что поместить на эмблему? Я забыла это спросить, а возвращаться будет так глупо. Впрочем, раз Данила ничего не сказал, возможно, это просто и не важно. В конце концов, любому символу при желании можно придумать абсолютно любое объяснение. Тут в голове сама собой всплыла картина моих сражений во время Королевской битвы и грозный рев, что тогда прямо-таки сам собой вырывался из груди.
        Точно, знак «Р» - это именно то, что нужно. Царский рык нашей победы!
        Ури Прайм
        Я уже несколько часов наблюдал за островом, пытаясь понять, зачем Данила полез в узкие подземные переходы, где могут сжечь не только чемпиона, но и его самого. И, главное, чего он тянет время? А потом случилось это - остров неожиданно тряхнуло, а в общей сети появилось мировое сообщение об убийстве повелителя стихий.
        Получается, он все-таки смог! Непонятно как, даже не потревожив своего противника, снять почти миллион жизней - каким образом? Скинув информацию в систему, я судорожно принялся ждать ответа. Все-таки давно эмоции так сильно не проявляли себя, но опять же и ситуаций, когда меня настолько обошли, практически никогда не было. Да чего я смягчаю - никогда такого еще не было, и я просто в замешательстве! К счастью, в отличие от меня, искусственному интеллекту не нужно беспокоиться о таких мелочах, и он просто выдал решение.
        Бить в слабое место, без оружия, не поднимать урон выше десяти - такой вот простой рецепт, и совершеннейший чемпион падет, даже не успев понять, что на него напали. Откинем условие, что до всего этого нужно додуматься, и ничего сложного.
        - Почему этот вариант сражения с Воплощением стихий не был предложен мне раньше, когда я запрашивал анализ по ситуации? - отправляю запрос и жду. Что еще мне остается, кроме этого?
        - Нейросети могут выдать ответ, опираясь лишь на то, что есть сейчас, - да, этот тот самый ответ, которого следовало ожидать, и об этом в свое время говорила в интервью дель Майо. Нейросети искусственного интеллекта видят все, могут перебирать миллиарды решений, могут даже их комбинировать, выбирая самое оптимальное, но при этом не могут создать что-то принципиально новое.
        И именно в этом сила Корнева и его партии. Пока он может удивлять, он может выигрывать. Но ключевое слово тут - может. То есть, даже пока он продолжает идти вперед, остается шанс споткнуться, ошибиться, сделать неверную ставку и… проиграть. А значит, в итоге победа все равно будет за нами. Впрочем, зачем долго ждать. Если Данила придумывает новые стратегии, то и мы можем это делать. Только при этом будем полагаться не на догадки и интуиции, без чего не обойтись обычному человеку, а на суммарный опыт всей расы, собранный в одном месте благодаря гению Холмского. И тут не надо быть пророком, чтобы догадаться, на чьей стороне будет сила.
        - Харпер, - я связался с нашим ближайшим агентом в Пусане. - Мне нужно сто пар стрелкового оружия с полным боекомплектом. Пусть все наши, кто будет участвовать в Битве воинств, получат свое и приготовятся пускать его в дело.
        На лице сама собой появилась довольная улыбка. Корнев сумел вооружить своего чемпиона и думает, что победил, вот только ничего подобного. Он явно не учел, что мастера тоже могут участвовать в битве, и у них в отличие от их питомцев никаких ограничений нет. А двести стволов против пары - тут, я думаю, исход очевиден. Конечно, система выдает вероятность использования какой-то разрушительной способности, полученной за убийство огненного дракона. Но, я думаю, до этого все же не дойдет. Огнестрел - это явно временное явление. Как только будет хоть один случай его массового применения, тут же последует запрет. И, значит, от этого козыря стоит избавляться как можно раньше. Все настолько логично, что как бы этот Корнев не предусмотрел какие-то контрмеры… И даже то, что система не может ничего предложить для исправления ситуации в его пользу, не успокаивает. Уж слишком часто этот человек меня удивлял. Хочется верить, что на этот раз обойдётся.
        Но для начала надо не дать ему опять скрыться из виду. А то ведь с него станется опять сбежать и в итоге не пригласить своего лучшего ученика на Битву воинств. На то, что та же Холлинз сделает это без приказа Корнева, я даже не надеюсь. И ведь как в воду глядел. Он опять скрылся! Причем мои люди на этот раз прочесали уже весь город (без всякого эвристического поиска, просто сверху донизу), и ничего. Скажу честно, когда увидел его улыбающуюся морду буквально за десять минут до начала битвы, чуть не заехал ему как какой-то дворовый мальчишка. И где мое хваленое самообладание? Вот только, похоже, лично для меня ничего уже изменится: состав команд утвержден, менять уже ничего нельзя, и даже статус ученика не дает мне никаких поблажек. Кажется, я начинаю понимать, почему Данила тогда так спокойно принял мое предложение… Вот только даже если меня не будет на месте, ему не победить. А свой триумф я, так уж и быть, смогу понаблюдать просто на большом экране.
        И вот Битва воинств началась. Две сотни мастеров и чемпионов замерли напротив друг друга на расстоянии девяносто девяти метров. Бой - я ждал, как сейчас наши ребята выхватят свои пистолеты и моментально покажут всем, за кем будет победа. Но нас опять обошли - мои шпионы услышали рассказанный Холлинз план, оказавшийся точной копией рассчитанного нами. Команда соперников получила добро от Данилы, и в итоге система дала сто процентов вероятности нашей победы. Но все равно провал! Он не мог заметить, как наши начали доставать оружие, нет - он просто наплевал на логику и использовал свою трансформацию в Воплощение стихий как будто бы без всякого повода. Так в картах новички стараются побыстрее избавиться от козырного туза, жгущего им руки.
        Бред! Я до последнего надеялся, что даже дракон окажется бессилен против обычного оружия, но увы - окружающие его стальные птицы приняли на себя выстрелы, а потом волна огня испепелила всех чемпионов, кроме парочки созданных в экспериментальном порядке и с почти всеми улучшениями, вложенными в длительность неуязвимости.
        Впрочем, может быть, еще ничего и не кончено? Энжи Гийом, одна из последних офицеров, оставшихся в живых, запросила анализ и выкрикнула слова вызова - последний наш шанс на победу. Сделать ставку на благородство. Жалкие семь процентов вероятности - но они сработали. Теперь одного за одним мы сможем их всех уничтожить. Да, не так красиво, но и для позиций Корнева это обернется настоящим позором. Но на что он рассчитывал, принимая этот вызов?
        Кван-По
        Данила спросил, кто из нас готов выйти против человека, обладающего доступом к уникальнейшему компьютеру и способному на абсолютный контроль своего чемпиона. Повисла трусливая тишина, а потом я сам не понял, как сказал, что хочу быть первым. И надо было видеть ту веру в глазах нашего мастера, когда я решился. Он сказал не сдерживаться, и я выложусь по полной.
        - Потато, вперед! - отдаю приказ своему чемпиону, и тот взмывает вверх в своей фирменной атаке.
        Вот только и наш враг вполне ожидаемо использовал универсальный щит, сведя все мои усилия к нулю. Что самое обидное, он даже не торопится наносить ответный удар, тянет время, отыгрываясь за свой страх во время атаки мастера Корнева. Как же меня раздражают такие люди, думающие, что могут смотреть на меня свысока!
        - Потато! - подбежав, я сам подбросил своего чемпиона повыше.
        До этого как-то все время пусть я и пытался быть достойным мастером, но все равно держался на расстоянии. А сейчас понял - нужно что-то еще, и почему-то показалось, что даже такой вклад может чем-то да помочь.
        Активировано 13 скрытых условий
        Ваша атака повышена до божественного уровня
        Я сам не верил в то, что только что прочитал, но реальность моментально развеяла все мои сомнения. Вслед за Потато взлетела куча мелких камушков, разгоняясь и закручиваясь вокруг него, и в момент удара они собрались точно вокруг кулака… А потом, при столкновении с защитой, я как будто почувствовал, что часть из них теряет силу, но потом, как на тренировках, мы вместе с моим чемпионом сместили фокус удара. И он прорвался сквозь щит, отбрасывая в сторону и нашего противника, и его мерзкого хозяина.
        Что ж, уверен, эта кровь, сейчас стекающая по его лицу, смоет с него всю спесь.
        - Мы победили! - я сам не заметил, как обернулся к стоящим за спиной товарищам по тренировкам, и мы все вместе взорвались этим криком.
        Кто-то где-то
        - Он повел в бой свои отряды под стягом с буквой «Р». Флаг, застегнутый на манер плаща, и так сотня человек перед камерами и на глазах всего мира - что еще нужно, чтобы заявить о себе?
        - «Р» - потомки Рюрика? Их ведет человек, пришедший со своего собственного острова… Согласен, это более чем четкое послание.
        - Единственное, что смущает: почему он сразу не назвал свой остров Рюген? Это стало бы еще большим подтверждением легенды.
        - Нет, здесь-то как раз все правильно. Начни он переигрывать, и у всех бы появились сомнения, а вот остров без названия это и так более чем достаточно.
        - Значит, придется идти на крайние меры?
        - Не хотелось бы, но наши спонсоры не оставляют нам другого выбора. Иначе только поднимать руки и сдаваться.
        - Нет, это точно нам не подходит. И пусть пока нас загоняют в угол, это еще не значит, что ответный удар (а он обязательно будет) не окажется фатальным. В финале работаем по всем направлениям! И забудьте про чертовы договоренности. Наше слово уже ничего не значит, и нас спасет только полная и безоговорочная победа!
        Глава 14. По колено
        Данила
        Вы победили всех противников, ваша команда проходит в финал турнира
        Не прошло и десяти минут, как разошедшийся толстяк расправился со всеми оставшимися в живых соперниками, и наше воинство встретило его последний удар и системное объявление радостным ревом. Халявщики. Но, с другой стороны, главное, что ко мне не будет никаких претензий.
        - Посмотри, что про нас пишут, - только я собрался улизнуть, как вездесущая Саманта ухватила меня за руку и открыла голограмму с появляющимися, как грибы, новостными заголовками.
        Фаворит Холмского избежал позора поражения
        Без шансов: команда Корнева всухую громит своих противников
        Воплощение стихии, или Можно ли считать эту победу честной?
        Недавний неудачник ставит жирную точку
        Как подняться с уровня низшей лиги до божественных техник за три дня. Рецепт от Корнева
        Победитель финала предопределен ?
        Читаю я их, и после каждого становится все более и более неуютно. Первая же новость прямо-таки кричит о подставе - ясное же дело, тут речь и о Ури, и о том, что он решил не принимать участие в схватке ни на моей стороне, ни на стороне наших противников. Почему? Единственный ответ - он явно что-то знал. И в этом свете все остальные новости выглядят совсем по-другому. Во-первых, лидерство в команде почему-то приписывают мне. Во-вторых, вопрос о честности, и опять камень в мой огород. Дальше журналисты, очевидно, начинают сомневаться в легенде этого Кван-По. Я вот практически уверен, что он не так прост, как пытался себя показать… И что дальше? Дальше разоблачающее интервью, где на меня повесят всех собак, а чего доброго еще и дисквалифицируют? Нет уж, такого позволять нельзя, и спасибо Саманте, что указала на мою ошибку. Благодарно киваю и, отказавшись от идеи побега, уверенно иду в сторону собирающихся журналистов.
        Вот только сначала лучше подстраховаться. Скидываю сообщение Мамонтову - он мне всегда казался самым надежным - пусть прикроет в случае чего. Можно было бы и Саманту попросить о помощи, но она же девушка, а я парень. Неправильно бы это все было. А так, надеюсь, наше знакомство для русского аристократа окажется не пустым звуком. В любом случае, я сделал все, что мог, пора начинать мою пресс-конференцию.
        - Что вы скажете о своей победе? Вы удовлетворены результатом?
        - Как именно проходили тренировки ваших бойцов? Не испытываете ли вы угрызений совести от использования в этом процессе преступных элементов?
        - Почему вы доверили последних соперников именно Кван-По? Посчитали ниже своего достоинства сражаться сами?
        Гудящая толпа с микрофонами и камерами тут же попыталась погрести меня под ворохом вопросов, но я шел сюда совсем не за этим.
        - Хочу сделать официальное заявление, - эти слова прозвучали как магическое заклинание, и на мгновение вокруг воцарилась чуть ли не абсолютная тишина. - Я отказываюсь от своих бонусов за победу в битве воинств и буду пробиваться в финал на общих основаниях.
        Вот и все. И пусть теперь говорят, что угодно, но лично я буду прикрыт. Нет выгоды, нет и состава преступления. По крайней мере, один мой знакомый с юридического говорил именно так. Правда, его отчислили после первого же семестра, но, как бы там ни было, хоть в чем-то же человек явно разбирался. К счастью, я, похоже, не один заметил поджидающую нас ловушку, и остальные члены отряда тоже один за другим принялись отказываться от своей победы. Аж полегчало - вот было бы глупо, ошибись я и лишись всего просто так.
        - Эх, а вот тебе было бы лучше сохранить проходку в финал, - стоящая рядом Саманта отказалась от победы, похоже, просто за компанию. И зачем эти жертвы? Ей-то, аристократке, что сделают? Уверен, ее семейные юристы от любого иска помогут отмазаться.
        Как и следовало ожидать, женскую реакцию оказалось невозможно предсказать. Вот мы стоим и мирно общаемся, а вот мне уже залепили пощечину так, что голова пошла кругом. Неужели я как-то умудрился ее обидеть? Вот было бы неплохо, если бы мы с этой драчливой девицей смогли наконец-то понять, что вокруг нас творится. А то такое чувство, что наши отношения превратились в своеобразный паззл, а я, честно говоря, не очень хорош в разгадывании таких загадок.
        И тут мир тряхнуло, и я, такое чувство, оказался в чернильной темноте космоса, где единственным источником света была та самая мойра, сообщившая о призе после победы в прошлой игре. Это что же, сработало мое желание разобраться? Только почему тогда оно оказалось направлено не на Саманту, а на всю ситуацию в целом? И что мне теперь говорить? Я какое-то время растерянно молчал, судорожно раздумывая, что же делать дальше. Но, к счастью, на этот раз все разрешилось само по себе. Мое место перед мойрой каким-то образом заняла Саманта, а меня отбросило ей за спину. И, судя по тому, что шевелиться я сейчас не могу, мне остается только слушать и продолжать попытки понять, что же происходит. И первый вопрос, на который бы хотелось найти ответ - неужели Холлинз тоже замешана во всех этих потусторонних делах?
        Черт, а ведь я впервые с момента нашего, скажем так, более близкого знакомства назвал ее по фамилии. Это что, обида? Да уж, не ожидал от себя. А девушка тем временем, ни капли не удивившись произошедшему, принялась закидывать Мойру градом вопросов, тут же заставивших меня расслабиться - она ничего не знает. И проникнуться к ней уважением - несмотря на это, Саманта так быстро сориентировалась в ситуации и столь же быстро начала докапываться до сути происходящего. А ведь я бы так точно не смог.
        - Зачем я здесь? - до этого Саманта общими вопросами, как ножницами, раз за разом отрезала огромные пласты потенциальных объяснений того, что происходит.
        - Чтобы понять цель, которая перед вами стоит, - прислушавшись, я неожиданно осознал, что звучат как будто два голоса. Один по-английски для девушки, второй по-русски для меня. Забавно, получается, Саманта услышала версию со словом «you», которое звучит одновременно и как «ты», и как «вы», ну а для меня ответ долетел однозначно во множественном числе. То есть я-то и так знаю, что нас тут двое, а для нее это так и останется секретом.
        - Что за цель? - как будто забыв о том, где мы находимся, девушка продолжала пытать мойру. Ну а я чуть не пропустил часть разговора, начав довольно хихикать над своим только что сделанным открытием.
        - Не могу сказать, - тут же ответила парящая перед нами то ли богиня, то ли еще кто. Интересно, а могут это быть какие-нибудь пришельцы, присматривающие за нашей расой?.. Стоп, тут в разговоре наметился тупик, а у меня мысли опять бравой толпой ускакали куда-то в сторону.
        - Тогда, может быть, вы зададите мне вопросы касательно этой ситуации? - в отличие от меня Саманта ни капельки не растерялась, и тут же явно что-то придумала. Вот только как ей сможет это помочь? Не знаю. Впрочем, девушка уже не раз доказывала свой ум, и, пожалуй, сейчас мне только и остается, что расслабиться да ждать, чем все кончится.
        - Кто такой Холмский? - как ни странно, мойра не стала отказываться и задала свой вопрос. Банальщина, но почему тогда Саманта так улыбается?
        - Ученый, - девушка отвечает и пристально смотрит на свою собеседницу.
        - Похожа ли его деятельность на деятельность ученого? - очередной вопрос, а у меня начинает складываться ощущение, что эти двое играют в какую-то только им понятную игру.
        - Не знаю, - Саманта как-то очень быстро сдалась. Или это была своеобразная просьба переформулировать вопрос?
        - Как он пытается победить? - вроде бы все получилось, как я и предсказывал, вот только это все равно привносит в разговор слишком мало смысла. И, вообще, мне кажется, в таком месте можно было бы поинтересоваться и чем-то более глобальным.
        - Средства массовой информации, захват рынков, подкуп политиков, - Саманта тем временем отвечает, а я, похоже, все-таки начал догадываться, что тут не так.
        - Это путь науки? - очередной вопрос от мойры. Но для меня уже становится очевиден ответ. Получается, Холмский представляет какое-то другое направление.
        - Нет, - и опять я угадал. Правда, вывод у Саманты оказался немного другой. - Тогда вопрос, кто его ведет?
        В принципе, да, такой вариант, наверно, логичнее. Кто бы ни был настоящим соперником дель Майо, Мамонтова и Холлинз, он использует этого ученого как прикрытие. Но я молодец - как быстро и легко обо всем догадался.
        - Не могу сказать, - тем временем Мойра произнесла уже начавшую становиться такой привычной фразу, и Саманта тут же предложила ей продолжить задавать вопросы. - Хорошо, тогда подумай над этим. Как можно настолько точно реагировать на любые ваши попытки противодействия?
        И опять они начали обсуждать что-то странное. Все-таки проблема в общении друг с другом есть не только у людей, но даже у таких созданий, как наша собеседница, кем бы она ни была.
        - Надо знать, что мы делаем. Значит, это кто-то свой, - каким-то неожиданным образом Саманта дошла до мыслей о предателях.
        На пару минут в воздухе повисла пауза, а я подумал, уж не на меня ли в итоге падут ее подозрения. А что - я для аристократов чужой, значит, именно меня было бы логично в первую же очередь проверить на лояльность. И то, что я старался подстраховаться и держаться подальше от всех их игр, ведь никого же не остановит. Вот же невезуха.
        - Спрашивать дальше? - коварно улыбнулась мойра.
        - Не надо, и так все ясно, - отрезала Саманта, а я замер в ожидании имени. Ну же, мне интересно!
        Но эти двое просто продолжали молча висеть в воздухе. Вот ведь женская логика - сами-то они друг друга понимают, а нормальному парню приходится в итоге страдать. Неожиданно мысли отвлеклись от замершего разговора. Мне показалось или в темноте рядом с нами мелькнула какая-то тень? Опасно? Вряд ли, учитывая, что рядом находится сама мойра - не думаю, что она стала бы подставлять нас под удар. И это хорошо. Хотя, с другой стороны, было бы интересно посмотреть, что представляют собой местные обитатели. А то и сразиться с ними в каком-нибудь состязании!
        Ваш вызов принят Темным охотником
        Выберите поле для битвы: Шан, Као, Ман

9, 8, 7, 6…
        Да что за странные названия! Это какие-то варианты игр? И почему никакого описания? Но раз меня подгоняют и заставляют делать выбор, то пусть не обижаются - сосредотачиваюсь и пытаюсь представить, что активирую сразу все три варианта. Не знаю, что это, но привычка искать свой уникальный путь меня раньше никогда не подводила.
        Мгновение, и тут же вокруг меня вспыхнуло кольцо света, а напротив прямо из тьмы соткалась фигура, чем-то похожая на обычного человека. Если, конечно, бывают люди, источающие из себя клубы дыма и всполохи пламени. Страшно-то как.
        - Хозяина, а что сейчас будет? - тихий голос Дура как-то моментально заставил сосредоточиться и прийти в себя. Один-то я могу позволить себе дрожать от страха, но вот на глазах у своего чемпиона надо уже заботиться об имидже.
        - Ага, хозяин, что будет? - обернувшись, я увидел, что рядом с нами пристроился еще и бывший кот. Да у нас тут, похоже, полный состав.
        - А вы давно тут? - не зная, что ответить, я решил перевести фокус внимания с себя.
        - Давно, - быстро ответил гоблин, но его новый напарник тут же сдал подробности, которые тот, видимо, хотел скрыть.
        - Не совсем. Сначала нас к какому-то китайцу забросило, и Дур нассал ему в тапки, - о чем они, вообще, говорят? До этого Саманта с мойрой, теперь эти двое - они что, все решили свести меня с ума, разговаривая на каком-то своем языке?
        - Ваш враг - мой враг. Других вариантов не было, - еще менее понятно ответил гоблин, но тут, к счастью, системные сообщения пришли в норму, и я наконец-то смог понять, что будет ждать меня в ближайшее время.
        Шан - состязание разума
        Вы сражаетесь с вашим соперником с помощью силы разума; в эти мгновения вы бог и творец, и нет границ у вашей фантазии
        Као - состязание духа
        Сражение последователей, где ваша внутренняя сила становится их энергией
        Ман - состязание опыта
        Беспристрастный судия оценит вес увиденного и совершенного вами в жизни
        Вот написали бы так сразу, и насколько бы все было проще. Конечно, последнее задание звучит мутновато, но, к счастью, начинать мы будем с того, что попроще. А уж фантазировать, думаю, у меня получится. Самое главное, наконец-то закончились все эти глупые разговоры, и можно перейти к делу.
        - Начали! - скомандовала пылающая тень напротив меня, и тут же в мою сторону двинулась огромная волна.
        Неплохо, но в эту игру я тоже умею играть - представляю не уступающую волне размерами гору, чтобы та рассекла поток воды и защитила меня. Не успел я порадоваться скорости своей реакции, как оказалось, что все не так просто. Не знаю, что именно сделал мой противник, но его вода просто-напросто просочилась сквозь камень и, почти не замедлившись, продолжила движение вперед. И это еще не все.
        Слева появился отряд из, наверное, тысячи эльфов, каждый из которых тут же запустил в меня стрелу - через пару мгновений они уже превратились в самое настоящее черное облако. Или нет, больше всего это напоминало стаю разгневанных пчел. Огонь - в голове тут же сработала ассоциация, и я попытался уничтожить несущуюся в мою сторону смерть, но, похоже, чего-то подобного от меня и ждали. В итоге пламя лишь бессильно расплескалось, так и не причинив никакого вреда.
        Получается, опасность подбирается ко мне уже с двух сторон, а я в этой игре на скорость мышления и богатство образов не то, чтобы проигрываю, а просто не могу вообще ничего! Под ногами качнулась земля, и слева ввысь взметнулся каменный гигант, тоже двинувшийся в моем направлении. Честно говоря, возможно, моему противнику хватило бы для победы и одной лишь волны, настолько я пока растерян и бесполезен. Но он продолжает формировать все новые и новые уровни атаки, чтобы уж наверняка гарантировать себе победу. Самое обидное, даже если я что-то и смогу отвести от себя, шквал остальных атак мне уже точно будет не отразить.
        А ведь в детстве, когда мы играли во что-то подобное с друзьями, я был совсем не плох. Неужели сейчас я стал настолько слабее?
        - Неуничтожимый камень! - я попробовал одну из фирменных дворовых техник, но огненная тень тут же показала, что умнее моих товарищей по детскому саду. Повторив мою атаку, она сбила траекторию полета камня, опять лишив меня даже призрачного шанса на успех.
        - Мастер, может быть, пора ответить? - рядом раздался немного нервничающий голос Дура, и я все-таки смог взять себя в руки.
        Я игрок, я всю жизнь исследую что-то новое, иногда раз за разом повторяя простейшие алгоритмы, иногда пытаюсь придумать что-то, способное вырваться за рамки системы и вывести меня вперед. Я делаю это почти всю сознательную жизнь и никогда до самого последнего момента не сдаюсь. И сейчас я тоже не опущу руки!
        Саманта Холлинз
        Мы победили, и я не удержалась, показав Даниле море хвалебных статей о нас и нашей сотне. Хотелось, чтобы он заметил ту, с красивой фотографией именно нас двоих на фоне только-только начавшего разгораться огненного ада. Вот только он почему-то обратил внимание совсем на другое. Нет, я согласна, уж больно наши расслабились, что могло очень плохо отразиться на финале, и, пожалуй, решение отказаться о досрочной победы в этом свете не вызывает вопросов, но… Нельзя же всегда думать только о деле. Если не отдаешься чему-то просто ради себя самого (хоть немного, хоть иногда!), то рано или поздно перегоришь. А я не хочу, чтобы Данила оказался всего лишь яркой вспышкой в моей жизни. Нет, мне нужно его пламя всегда - и сегодня, и через десятки лет. А раз так, то почему бы не попробовать в этот процесс вмешаться.
        - Зря ты сразу не пошла в финал, - комментарий Данилы прозвучал как гром среди ясного неба. Это что же, он считает меня слабой? Обузой? Вот, значит, как он планирует относиться к своей второй половине? Ну уж нет, пусть и не надеется, а я даже пытаться сдержать свои эмоции не буду. Поднявшаяся внутри волна гнева вырвалась наружу и превратилась в звонкий хлопок ладонью по щеке. Похоже, такого не мог ожидать даже сам Данила Корнев? А будет знать, как будить во мне валькирию.
        Вот бы оказаться на его месте! Неожиданно появившаяся в голове мысль как будто полыхнула пламенем. Сначала я не обратила на это внимание, продолжая размышлять, как понимание логики поступков этого человека могло бы все упростить. Но тут мир вокруг почернел, и такое чувство, что я оказалась в темноте. Мгновение паники, но, к счастью, я быстро вернула контроль над телом, а потом поняла, что не одна. Рядом в воздухе висела какая-то незнакомая женщина - впрочем, вряд ли она являлась человеком.
        - Спрашивай, и я отвечу на твои вопросы, - сказала она, и тело тут же попыталось сдаться без боя очередной панической атаке, но я справилась. Зачем отрабатывать бесперспективные варианты ситуации и поддаваться эмоциям? Если это галлюцинация, ничего страшного в случае разговора не случится, но если нет, было бы глупо терять хоть секунду зря.
        Первые же мои вопросы, прощупывающие ситуацию, наткнулись на блок - как оказалось, я здесь не просто так, а в рамках борьбы за будущее планеты, и говорить можно было только по теме. Следующей сложностью оказались запреты на разглашение определенных паттернов информации, но если бы все мои проблемы так легко решались… Странная собеседница сама начала задавать вопросы, позволяя определять фокус ситуации и опять отсекать лишнее. Вроде бы банальность, но, не зная правильного ответа, никто бы не смог так точно и быстро направлять меня к цели. Единственное, что во всем этом смущает, так это то, что меня почему-то заставляют отвечать очень подробно. Как будто я должна разжевать ситуацию для не самых сообразительных детей - странно, хотя, что мне известно о правилах и законах этого места.
        Гораздо важнее, что я узнала один из главных ответов, ради которых и стоило бы оказаться здесь. Всего то и надо было, что отследить движения денег внутри нашего объединения, да соотнести с операциями противника. Ян Шаотян - лидер китайского клана, затесавшийся в нашу компанию после прошлого турнира, а заодно и наследник императора Поднебесной. Вернее, после того, как старик пропал вместе со всем остальными мировыми лидерами - уже просто первое лицо страны. Значит, он решил сыграть в собственную игру, выставив Холмского с его изобретением в качестве своей марионетки. Впрочем, что-то мне подсказывает, что не он один может играть против Данилы, а значит, нужно будет проверять каждого, прежде чем мы сможем ударить в ответ в полную мощь. Обидно, но, с другой стороны - это вполне достойная задача, чтобы с ней разобралась наследница Холлинзов.
        Не знаю, как именно Данила меня сюда отправил. Но он ведь явно не просто так довел меня до нервного срыва, после которого я оказалась здесь - как минимум на этот вопрос я смогла получить ответ. А значит, наш лидер в курсе проблемы и выбрал именно меня, чтобы со всем разобраться. Вот только я не просто сделаю то, чего от меня ждут - это пусть простые девушки боятся выйти за рамки - я еще и безопасностью самого Данилы успею заняться. Никто не бессмертен, и я позабочусь о прикрытии своего избранника.
        - Кто такой Данила? - все это время мысли крутились и разрастались в голове, как снежный ком. А этот вопрос, он родился как будто сам по себе. Словно вспышка сверхновой - так же эффектно и одновременно пугающе.
        - Ты не спросила, - моя собеседница долго молчала, но, наконец, все-таки подала голос, - но я отвечу, и это будет в последний раз. Так что именно ты хочешь услышать - кто такой Корнев для тебя или для мира?
        Сложный вопрос, и я долго думала, прежде чем дать на него ответ. А потом темнота вокруг опала, и я снова оказалась на острове битвы воинств ровно в тот момент, когда отсюда и пропала. Что ж, значит, моего отсутствия никто не заметил, и это играет мне на руку. Ну а то, что Данила умудрился куда-то пропасть - что ж, лично меня это ни капельки не удивляет. Он всегда таким был. А человека, который для меня станет настоящей любовью, я обязательно дождусь.
        Воплощение равновесия
        Странный человек - впрочем, чего еще стоило ожидать от избранника удачи. Разозлил свою спутницу, чтобы перейти в состояние боя, активировал запрос на прояснение ситуации с помощью желания, да еще сделал все так, чтобы главным действующим лицом оказался не он сам. Учитывая, насколько часто его соперник проверяет осведомленность своих конкурентов, весьма разумный ход. Хотя в ситуации именно этого человека использовать слово «разум» было бы довольно опрометчиво. Да и этого даже будет в итоге мало…
        Но, похоже, пришло время отвечать на вопросы. Стоящая напротив меня девушка неплохо себя показала. Разум, логика, управление эмоциями - как же всего этого не хватает ее избраннику. Но судьба - тонкая штука, и, может быть, только такие противоположности способны быть счастливыми вместе. И о чем я только думаю… Давно не принимаемая человеческая форма уж слишком сильно пробуждает во мне давно забытые слабости.
        Я все еще продолжала играть с девушкой, заставляя ее открывать что-то новое для себя и при этом заодно объяснять все и для своего не самого сообразительного спутника. Вот только мой подопечный взял и исчез - спрятался от меня? Сначала я даже не поняла, что именно он умудрился учудить, и лишь потом заметила след темного охотника. Неужели этот безумный человек не понимает -хотя куда ему! - что здесь, между мирами, вся его удача просто не работает? А без нее сможет ли он хоть что-то противопоставить пусть и не самой сильной, но гораздо более могущественной, чем он, сущности?
        И пусть мне уже нельзя вмешиваться, но, в любом случае, я должна это видеть!
        Гоблин
        Мы перенеслись в какое-то темное место. Страшно, а мастер не видит и не слышит меня. Ужас пробирает до костей, но потом самка хозяина назвала имя врага, и все сразу стало легко и просто. В мгновение ока я перенесся в какое-то непонятное помещение.
        - Будет исполнено, господин Шаотян, - впереди раздался приглушенный голос, и я, приняв стойку, приготовился к охоте.
        Первым делом, аккуратно высунувшись за угол, я оглядел красивый кабинет с огромным столом прямо у прозрачной стены, где на уровне пола плыли облака. Ничего так, красиво. А я, значит, в шкафу, тоже плохое место для засады. Теперь второй этап…
        Но я так ничего и не успел. Именно в этот момент один из сидящих перед хозяином кабинета людей вышел из комнаты, и на мгновение в воздухе проявились два чемпиона-телохранителя божественного уровня. Я слышал про таких: говорят, некоторые люди отказываются от возможности участвовать в турнире, но при этом натаскивают своих подопечных на защиту их мастеров от любой угрозы. Варварство!
        А еще - тут мои мысли потекли в другом направлении - наверно, будет лучше для мастера, если я стану действовать тихо. Нет свидетелей, нет и проблем.
        - Испугался, да? - вкрадчивый голос из-за спины чуть не заставил меня подпрыгнуть. Чертов котяра, и он каким-то образом оказался здесь. И, главное, как сумел догадаться о том, что мне не хватает духа броситься в бой с такими защитниками?
        - Тише, - мужчины как раз начали говорить, и я воспользовался этим, чтобы уйти от обвинений.
        - Холлинз в междумирье воспользовалась правом их стороны получить ответы на свои вопросы.
        - Что ж, не зря я приказал следить за всеми, а не только за Корневым. Итак, она узнала о нашей небольшой самостоятельной игре?
        - Точно не сказать, никаких запросов после возвращения она не делала, вот только, учитывая ее привычку сохранять локальные копии всех отчетов, я практически уверен, что как минимум о твоем участии она знает.
        - Сколько времени ей потребуется…
        Разговор продолжался, но эти люди в отличие от мастера обсуждали какие-то совсем неинтересные глупости, а мне тем временем в голову пришла идея, что можно сделать, чтобы наше пребывание здесь оказалось не напрасным.
        - Смотри, - я указал коту на стоящие в углу тапочки, и тот тут же поднял вверх большой палец.
        Иногда даже маленький шаг истинного гоблина может оказаться настоящим рывком для всех остальных. Не успела мне в голову прийти эта без сомнения мудрая мысль, как пространство рядом вспучилось, засосало нас и перекинуло обратно к мастеру.
        Ян Шаотян
        Важная встреча, которая должна была привести под мою руку очередного союзника, провалилась. И почему? Просто потому, что кто-то нассал в мои домашние тапки, а я до последнего так этого и не заметил.
        - Тот, кто в своем доме не может уследить за котом, не верю, что способен справиться с целой планетой.
        Старый Цинь, пользуясь возрастом, исковеркал фразу, потом ехидно хихикнул и ушел, оставив меня в ярости пытаться понять, что же произошло.
        Глава 15. Солнце в руках
        Данила
        Фантазия тени продолжала штамповать все новые и новые катаклизмы, направленные в мою сторону, а все мои попытки отбиться не только не помогали, но и выглядели откровенно жалко. Так, проигрывать я не хочу, а значит, надо остановиться - плевать на уже почти подошедшее к концу время! - и подумать.
        Я не могу противопоставить своему противнику ни мощь своих идей, ни их количество. Что остается? Качество - тут я тоже проигрываю. Пробовать бить в слабые места - здесь, я бы сказал, вообще полнейший минус. Оригинальность? Придумать что-то, чем мой противник не пользуется? Может быть! Итак, магия, стихии, живые существа - все это уже играет за него. Что ж, тогда мне, получается, можно призвать на свою сторону достижения земной науки.
        - Атомный взрыв! - к сожалению, любая атака должна начинаться на определенном расстоянии от цели, так что и ударную волну, и радиацию смогли нейтрализовать эльфийские архимаги врага, пусть даже и их немного потрепало.
        Повторить? Нет смысла - тень может этому противостоять, а мое время почти подошло к концу. Нужно что-то помощнее и побыстрее… А враг тем временем тоже перешел на использование техники и запустил в мою сторону еще и пару ракет. Стоп! Но это же битва фантазии, так почему бы мне не использовать что-то, придуманное прямо сейчас именно под эту ситуацию.
        - Варп-винтовка! - оружие, созданное по технологиям межзвёздных двигателей из фильмов. Как корабли прыгают от одной планеты к другой, так и тут заряд просто появился прямо в теле тени. Никто же не говорил, что так нельзя!
        Вы победили в состязании разума
        И тут же все атаки тени, уже практически накрывшие меня с головой, оказались развеяны. Фух, а я ведь даже и не вспотел. Не знаю, то ли тут дело в месте, где мы находимся, то ли в том, что все состязание заняло какие-то мгновения. Да уж, а я хорош.
        - Второе испытание, - надеюсь, мне показалось, но на лице восстановившейся напротив меня тени явно были следы ярости.
        Быстро сверившись с описанием, я немного успокоился. Битва последователей - это должно быть не очень сложно. Тем более Дур до этого неплохо себя показывал. Утешая сам себя, я пытался сообразить, что же лучше сказать своим чемпионам перед боем, как вдруг мой противник призвал своего питомца. Тьма - казалось, чернота из окружающего пространства сначала собралась в одну точку, а потом приняла форму огромнейшего дракона. Если пытаться оценить размеры, то эта махина, похожа, наверно, на целый район Москва-Сити. И что против такого может сделать Дур?
        - Стоп, а кто сказал, что я должен использовать именно его! Речь же шла просто о последователе. Любом! - я сам не заметил, как сразу несколько последних фраз произнес вслух, и бывший кот, тут же что-то заподозрив, вжался в землю.
        - Не боись, - успокоил я его, а потом решил поделиться мудростью. - Если ты не уверен в своей силе, то необязательно идти напролом. Можно использовать мудрость или же вызвать того, кто в этой ситуации смог бы справиться лучше, чем ты. А если у тебя к тому же вообще нет идей, то лучше может оказаться почти любой. Как это ни печально.
        При взгляде на моих чемпионов в памяти всплыл их недавний рассказ про китайца, ну а мысли тут же остановились на Шаотяне. Пока меня не спрятали, этот парень, оказавшийся вполне приличным человеком, успел вписаться в нашу компанию. Его истории о тактике древних сражений и политике уже разрушенных империй в свое время меня настолько вдохновили, что я даже прочитал пару книжек о попаданцах. Но да не об этом речь… Может же быть так, что столь опытный и умный человек и сейчас мне сможет помочь?
        - Я выбираю Яна Шаотяна! - сработает или не сработает?
        Я замер, с интересом глядя, как напротив гигантского дракона появляется голая человеческая фигура. Черт, кажется, я не учел, что даже самые лучшие из нас иногда бывают не готовы к внезапным вызовам судьбы. Неудобно-то как получилось.
        - Замена? - решение внезапно пришло в голову, и система тут же подтвердила возможность такого варианта. Начавший что-то кричать Шаотян тут же пропал, а вместо него я решил вызвать другого человека. Я уже сегодня просил его о помощи, пусть она и не пригодилось, но, может быть, сейчас он сумеет повернуть ситуацию в нашу пользу? - Василий Мамонтов!
        Мне показалось или тень напротив ехидно усмехнулась, услышав, что я опять вызываю кого-то из себе подобных? Вот только на этот раз в поле призыва оказалась совсем не человеческая фигура, нет - настоящий боевой робот. Ему не потребовалось ни мгновения на то, чтобы сориентироваться в пространстве: не теряя ни секунды, он, казалось, взорвался десятком атак. Лазерный луч, звуковая волна, ядерные и даже термоядерные ракеты, и это не считая обычных реактивных патронов - все это устремилось в фигуру дракона, на мгновение смазавшуюся от всего этого ада.
        Победа? Я пристально всматривался в начавшую сгущаться тьму, пытаясь разобраться, что же там творится, но все равно пропустил момент, когда гигантский ящер все-таки смог расправить свои крылья. Немного потрепанный, как будто неровно склеенный из разных кусков, он, тем не менее, сделал шаг вперед. А робот Мамонтова молчал - похоже, он вложился всем, что у него было, в первую атаку, и теперь уже не я от него, а, наоборот, он от меня ждет помощи и совета.
        Дыхание дракона рвануло вперед - робот не шевелится…
        - Мы сдаемся! - не знаю, почему я решил все остановить. Может быть, повлияла местная атмосфера или тот факт, что я втянул в бой вместо себя другого человека, но я выбрал то, на что не решался никогда раньше. И Мамонтов тут же исчез, судя по всему, возвращаясь на Землю, а система сигнализировала о моем поражении.
        Обидно, но еще ничего не кончено. Счет всего лишь стал один - один, и все решится в последнем, третьем раунде. Теперь-то там уже не будет обязательного условия, что мне самому нельзя участвовать. И пусть пока непонятно, что значит сравнение опыта, но уверен, что я обязательно смогу справиться. Это же игра, а значит, не важно, кто твой противник - всегда есть шанс победить.
        - Хозяин, - рядом неожиданно раздался голос Дура. - Знаете, можете рассчитывать на меня как на самого себя.
        Если честно, я даже не понял, чего он так растрогался, да и слушать было особо некогда. Я только молча потрепал его по голове, и тут же на меня высыпалось несколько новых сообщений.
        Вы победили в состязании опыта
        Вы победили темного охотника
        Вы получаете право однократного призыва и исполнения желания
        Да что творится-то? Я, по правде говоря, даже не понял, почему все вот так неожиданно закончилось. Победа в третьем задании - как? Может быть, этот темный охотник вдохновился моим благородством и сам решил уступить? Если откровенно, это единственное, что приходит в голову. Странное, конечно, решение, но я тут протестовать, конечно, не буду. Правда, вот награда раздражает. Нет, что же мне так не везет? Сначала за убийство огромнейшего дракона дали в качестве приза всего лишь однократный его призыв. Теперь за сражение с таким таинственным существом на чужом поле и по чужим правилам - и опять призыв. И тоже одноразовый! Вот же засада! Кстати, интересно, а если бы победила тень, ей бы достался мой призыв? А что, было бы забавно - Данила Корнев как самое страшное и смертельное оружие последнего шанса.
        Следуя за причудливым узором своих мыслей, я не удержался и хихикнул, представив только что нарисованную воображением картину. А потом мир моргнул, и я снова оказался на острове, где еще недавно принимал участие в битве воинств. Так странно - оплавленные камни, бушующее море и пустота. Видимо, разбор полетов уже давно закончился, и все разбежались по своим делам. Что ж, наверно, и мне пора возвращаться домой. Я хватаю бывшего кота, Дур хватает меня, и мы поднимаемся в воздух, направляясь в сторону ближайшего города.
        - Поднажми! Ноги стынут, - высокая волна окатила лапы моего второго чемпиона, и он принялся яростно махать ими, подбадривая весело скалящегося Дура.
        - Прилетим, первым делом будем обедать, - я постарался погасить начинающийся конфликт, и мой дипломатический талант опять оказался на высоте. Перепалка заглохла на корню, и, если не считать периодически капающих на меня слюней гоблина, остальной полет прошел без происшествий.
        Мы приземлились в каком-то небольшом городке, и у меня в голове тут же родился новый план. Крепкий ужин и здоровый сон на нормальной кровати еще больше укрепили меня в моем решении, и утром я озвучил его своим чемпионам.
        - Дур, ты пока отдохнешь. Я считаю, что в ближайших битвах мы дадим попробовать свои силы… - тут я замолчал, понимая, что еще не придумал имя для бывшего кота. - Мы дадим попробовать свои силы Мяу.
        Не самое оригинальное имя, но новоявленному гоблину, похоже, понравилось даже без всяких объяснений. Ну а Дур был больше обеспокоен тем, что я решил убрать его на скамейку запасных. С одной стороны, конечно, спорное решение, но, с другой, уж больно он примелькался. А так я сам просто немного сменю имидж, и с новым чемпионом меня никто и не узнает. Немного жалко, что проверка новой эволюции Дура отложится, но за душевное спокойствие можно заплатить еще и не такую цену.
        - Дур, не хмурься, - я попытался немного успокоить своего первого чемпиона. - Как глава своего рода ты должен заботиться о подчиненных, так что можешь не благодарить меня за помощь.
        Пока гоблин возмущенно открывал и закрывал рот, не зная, что сказать, я решил сменить тему и повернулся к бывшему коту.
        - Мяу, а ты до этого как сражался? - тот тут же прекратил играть со своими хвостами и преданно уставился на меня.
        - Никак, я еще ни разу не сражался на дуэлях, - и столько блеска в глазах. Скажу честно, такой энтузиазм пугает, а уж опыт и вовсе заставляет задуматься, не совершил ли я ошибку.
        Вот только уж очень мне не нравится отступать. А котяра, пусть и без опыта дуэлей, но двадцатый уровень все-таки получил - видимо, успел примазаться к одной из наших с Дуром побед - так что проверим его навыки, прикинем, что есть в магазине, может быть, все не так и плохо. Открываю описание своего нового чемпиона и начинаю жалеть, что не сделал этого раньше. Не знаю, было ли так всегда или это изменения после принятия в род гоблинов… Но ничего подобного я еще ни у кого - ни из союзных, ни из вражеских питомцев - не видел. Например, купол неуязвимости, поглощающий любой урон, тот самый, которым кот прикрыл тогда нас с Вайтом. А второй и третьей способностью соответственно были купола отражения физического и магического урона, которые с пятидесятипроцентной вероятностью возвращали атаку обратно к противнику.
        Да это же самая настоящая бомба! В том смысле, что если Мяу правильно приодеть, то в дуэли один на один его никто не сможет победить. Тут же, используя свободные очки усиления, я набрал тяжелой брони с защитой повыше, да с бонусами к количеству жизней. За магическое сопротивление будут отвечать хвосты, об этом можно не беспокоиться, осталась последняя деталь - «Бездонная фляга лечения». Пьешь из такой и восстанавливаешь жизни. Что удобно, в отличие от навыка лечения - сила способности будет зависеть от магической защиты. Что-то вроде химической реакции на особые вещества в напитке.
        - Пойдем быстрее, - закончив с подготовкой, я оставил Дура готовить обед и, подхватив Мяу, поспешил к ближайшей арене.
        Несмотря на уже довольно высокую стадию турнира, в местном захолустье серьезных противников вроде как и не было. Самое то, чтобы испытать в бою мою новую стратегию. В общем, записавшись в очередь как самый обычный человек, я дождался момента, когда нас с бывшим котом пригласят на арену.
        - Какие необычные хвосты, это у вас, наверно, родовой чемпион? - тут же поинтересовалась моя соперница, не забывая при этом что-то шептать на ухо своему ящеропетуху.
        - Ага, - я быстро соглашаюсь и тоже склоняюсь к Мяу, чтобы напомнить установки. - Неуязвимость на самый крайний случай, можешь даже забыть, что она у тебя есть. Ждешь, пока противник не раскроет, кто он, маг или воин, и ставишь соответствующий купол. А потом просто пьешь из лечебной бутылки, стоишь на месте и ждешь, пока он не умрет. Все понятно?
        На мгновение мелькнула мысль, что стоило бы взять с собой Дура, чтобы он спел нам одну из своих песен для повышения живучести. Но, думаю, этот гоблино-кот и так справится.
        - Понятно! - ну, вот ведь как бодро отрапортовал. - Разрешите начистить ему морду?
        Последнюю фразу мой коварный чемпион сказал погромче, заставив нашего противника яростно зашипеть. Ха, молодец, выводит того из душевного равновесия. Ну, теперь я точно уверен в победе.
        И вот бой начался.
        - Давай, Союн! - тут же разразилась криком жизнерадостная толпа людей с пивом.
        А что, сразу видно - очень душевные ребята. И нет на этой арене какого-то формального напряжения, наоборот, только и чувствуется дружеская поддержка.
        - А я за лисичку буду! - одна из соседней группы девчонок немного неправильно оценила расу и пол Мяу, ну да ладно, так даже лучше. Меньше шансов на узнавание, плюс, как я уже отметил, атмосфера решает.
        - Союн, крути прорыв Холмского! - опять раздались крики в толпе, а ящеропетух и в самом деле попытался изобразить какую-то сложную фигуру, и у него даже получилось относительно высоко взлететь в воздух. Не очень качественно, но, выходит, эта девушка использует наработки моих основных противников?
        - А теперь метеор Корнева! - новый крик чуть не заставил меня вздрогнуть, но оказалось, что это всего лишь название очередного удара, позаимствованного от моих якобы учеников. Атака в прыжке.
        Забавно, кто-то борется за победу, а кто-то готов просто пользоваться сделанными в процессе открытиями, чтобы повеселиться. И, черт побери, мне почему-то кажется, что именно так и должно быть.
        Ящеропетух тем временем долетел до Мяу и обрушил на моего чемпиона град ударов. Вот только бывший кот с упоением хлестал лечебное зелье из бутылки, не забыв при этом активировать купол, отражающий физические повреждения. Тут бы Союн, увидев первую вернувшуюся назад атаку, приказать своему питомцу отступать. Но вместо этого она лишь усилила напор. В общем, ничего удивительного, что буквально через пару секунд ящеропетух рухнул на землю без сознания.
        - Ура! Я круче всех! - Мяу до ужаса неуклюже прыгал в своих тяжелых доспехах, радуясь своей первой официальной победе.
        Неплохо получилось, и, главное, как я и хотел, удалось поднять рейтинг и при этом сохранить инкогнито. Красота.
        - Я победила! - от бывшего кота до меня долетел новый крик, на этот раз заставивший сбиться с мысли.
        Победила? Так она что, девочка? Теперь-то понятно, почему Дур так странно ведет себя в ее компании. И, не удержавшись, я довольно хихикнул, представляя, как становлюсь единственным в мире заводчиком уникальных многохвостых гоблинов. Неплохой такой бизнес для спокойной старости… Если, конечно, мне когда-либо захочется хоть чего-то подобного.
        - Эй, красавчик, иди к нам. Выпьем за хороший бой! - моя недавняя соперница уже вернулась в компанию своих друзей и теперь радостно махала мне рукой.
        И что? Я и не подумаю отказываться. Уверенно двигаясь к этой пестрой кампании, я неожиданно понял, что впервые с момента начала моего участия в этом турнире я не спешу побыстрее завершить все свои обязательные бои. И это хорошо!
        Ян Шаотян
        Не прошло и получаса, как я фактически отдал приказ об устранении Корнева, и вот меня уже настигла расплата. Не знаю, как он узнал, не знаю, как провернул, но в итоге я прямо из ванной, где пытался отмыть пропахшие от тапок ноги, голышом перенесся в самый настоящий потусторонний мир. И в отличие от прошлого раза рядом не было хранителя, любезно готового ответить на любой вопрос. Нет, вместо этого стоящий рядом с довольной улыбкой Данила Корнев вытащил из самых глубин Сансары самого настоящего демона. И вот теперь он тянет ко мне свои черные щупальца, чтобы поглотить мою душу.
        - Я все исправлю! - никогда не считал себя трусом, но в этот момент во мне остался только самый настоящий животный ужас.
        И тут же все закончилось. Я опять стоял у себя в номере, и лишь бешено бьющееся сердце напоминало о произошедшем. Показалось? Возможно. Вот только проверять я это не буду. Лучше в самом деле сыграть честно и узнать, кто больше достоин стоять на вершине. Конечно, в политике в принципе нет понятия «честность», но я уверен в победе, так что могу позволить себе эту маленькую слабость.
        Тем более если это станет гарантией неповторения того, что со мной только что было.
        - Ури, отзывай своих головорезов, работаем по плану «Б»!
        Василий Мамонтов
        Данила прислал сообщение, состоящее из двух слов - «прикрой меня». Почему без деталей, почему именно мне - непонятно. Оставалось только положиться на логику и на то, что он знает, что делает. Со вторым никогда проблем не было, ну а с первым вроде тоже все просто. Чем мы, русские, всегда были известны и отличались от тех же итальянцев или скандинавов - оружием. И, похоже, Даниле, пусть он и не может сказать это прямо, скоро понадобится именно такая помощь.
        А раз так, то я воспользуюсь самым лучшим. После прошлого соревнования у меня как раз появился доступ к арсеналам министерства обороны, так что в итоге я просто занял самый лучший из рабочих прототипов и принялся ждать. К счастью, прошло не больше получаса, и то я весь извелся. Но, в любом случае, когда мир вокруг померк, а напротив меня оказался парящий в пустоте черный дракон, у меня даже не было сил удивляться. Руки как будто сами по себе подтвердили приказ моей ДНК, и мой боевой робо-доспех атаковал всем, что только было в наличии.
        Надеюсь, этого окажется достаточно.
        Воплощение равновесия
        Последователь удачи против темного охотника на территории, где силы первого не действуют, а второй настолько ослабил бдительность, что начал играть, словно кошка с мышкой - даже интересно, чем все это закончится.
        Первое испытание началось вполне ожидаемо с атак охотника. Тень на то и тень, что не может существовать сама по себе. Вот охотник и считывает мысли противника, чтобы победить любое им же придуманное оружие. Ведь что такое мысль - это образ, который мы хоть и можем использовать довольно ограниченно, но видим при этом во всей его полноте. Как сильные, так и слабые стороны. Вот и не срабатывает ничего из придуманного человеком, так как он сам же подбрасывает способы противодействия. То же самое и с атаками охотника: на самом деле никакого созидания, просто уже другие считанные образы, обращенные против своего настоящего создателя.
        Казалось, поражение неминуемо, но человек взял и смог - притом без помощи удачи, просто воспользовался накопленным за всю свою жизнь опытом. Он не стал использовать что-то чужое, а создал свое. Явление, которое до конца не было понятно и ему самому… И тень оплошала. Охотник до последнего не мог понять, что же дальше будет, а потом было уже слишком поздно. Один-ноль в пользу человека. Еще недавно я не верила даже в возможность его победы сразу в трех состязаниях. А сейчас - всё может быть.
        И второй раунд меня не разочаровал, хотя, конечно, и смутил. Сначала Данила успокоил охотника, призвав против его лучшего творения самого обычного человека, притом голого и прямо-таки фонтанирующего раскаянием. Довольно неприятная эмоция в этом измерении. В итоге я бы и сама на месте охотника настроилась на продолжение ментальной атаки, но вместо этого человек призвал ходячий арсенал и нашпиговал отвлекшегося от своей физической формы дракона. Это, конечно, было не смертельно, но, учитывая малое количество жизней и защиты у людей, даже убив призыв Данилы, охотник бы не набрал за ответный удар больше очков. Победа была почти в кармане у последователя удачи, а он просто взял и отказался. И ради чего, ради жизни обычного смертного? Да уж, не зря его благодетельнице нет сюда ходу, отсутствие ее поддержки явно сказывается.
        Ну а в испытании опыта у человека не будет и шанса. Что короткоживущий может противопоставить вечности? Получается, он отказался от победы вообще? Или?.. Тут в памяти всплыл финал прошлого испытания для планеты людей, и как сознание Данилы расщепилось на бесконечное количество отражений. Неужели он умудрился запомнить этот момент и сейчас просто рассчитывает, что его копии смогли прожить больше, чем его противник? Что окажется длиннее - вечность времени или бесконечность миров?
        С интересом я следила, как чаша весов замерла в равновесии, а потом чемпион Данилы признал своего хозяина истинным мастером и, открывшись, поделился частью своего жизненного опыта. Песчинка в общей массе противостояния, но ее оказалось достаточно, чтобы человек победил вечное создание. Какая ирония. Но, пожалуй, для меня это будет интересным уроком.
        Мяу
        Я не помню, как появилась в этом мире, но всегда чувствовала себя немного другой, не похожей на остальных чемпионов. А еще где-то внутри, такое чувство, звучала натянутая струна, связывающая меня с человеком, что наконец-то признал меня своим чемпионом. Может быть, если я буду верно ему служить, он расскажет, как сделал так, чтобы я появилась на свет?
        И пусть я жду этого момента и готова сделать многое, чтобы он наступил, во мне нет и, наверно, никогда не будет такой преданности, как в том же гоблине. Или он просто перетрусил после своего поступка в гостях у китайца, не знаю… Но факт остается фактом: он признал мастера не просто хозяином, а поклялся ему в вечной верности. Мне, конечно, все равно, но, надеюсь, его четыреххвостые потомки не проклянут своего предка из-за этого решения.
        Вот же черт, я ведь и сама теперь часть его рода! Единственное, что радует - как первое поколение я могу более спокойно смотреть на все эти клятвы и обещания. Хотя, конечно, что-то в нашем мастере все-таки есть. Как он придумал для меня стиль боя - и главное, я теперь могу сражаться и одновременно оставаться красивой и элегантной. Не знаю, как для других, но для меня это важно. А еще его доверие… Я видела уже многих в этом мире, но, если честно, не могу представить ни одного, кто мог бы напиться и отдать свое будущее полностью в руки своего чемпиона. Остальные могут только говорить о равенстве или доверии, но на деле только сейчас я поняла, что это такое.
        Может быть, эти не случайность, что именно он призвал меня в этот мир? Может быть, в этом есть какой-то пока скрытый от меня смысл?
        Союн
        Жалко, я сегодня проиграла. Зато мы познакомились с очень интересным парнем. А как он пьет и сколько интересных и поучительных историй под это дело знает! Сегодняшний вечер обещает быть интересным.
        Незнакомец, как злой дух, отказался называть свое имя. Сначала все немного напряглись, но когда он так искренне начал расстраиваться из-за того, что с ним никто не хочет сражаться, все вернулось на свои места. Во-первых, демонов не существует, а во-вторых, у них не бывает человеческих эмоций, так что можно спокойно петь песни дальше. Правда, к сожалению, мы так и не смогли понять, о чем именно были те куплеты, что он распевал, но и так выходило очень даже мелодично.
        Мне даже немного неудобно стало, что я первая ему попалась. Сразись он с кем послабее, и еще бы нашлись те, кто рискнул бы попробовать справиться с ним. А так - раз мне не повезло, то и им нечего зря тратить свои бои. Да и кто пойдет против чемпиона, которого не пробить ни силой, ни магией, а сам он еще и отражает все неудачные попытки в тебя? Дураков тут нет. Но зато к нам постоянно заглядывал кто-то новенький, и тут уже наш незнакомец, несмотря на свое все более и более тонущее в легком пиве сознание, моментально с ними расправлялся.
        И никаких обид - для проигравшего мы тут же готовили полный стакан, а победитель всегда был готов произнести подходящий под ситуацию тост. Так что в итоге свои десять боев наш новый друг собрал и уже собирался уходить, как ему в голову пришла идея подшутить над своими друзьями, и мы все вместе еще целый час сочиняли им сообщения позаковыристее.
        Жалко, что теперь уже я так никогда и не узнаю, удались ли те шутки или нет.
        Глава 16. Спасибо
        Данила
        Наступило утро следующего дня, я смотрел на четыре отправленных ночью сообщения и думал, как же плохо быть пьяным идиотом. А еще как же хорошо, что у меня такие понимающие друзья, которые не восприняли это всерьез. Ну, по крайней мере, я так думаю, учитывая, что никто мне так и не ответил.
        Саймону Вайту
        Хватит спать! Время детское. Вставай на лыжи!
        Если не считать того, что отправлено это было посреди ночи, ничего особенного. Вот только мы с Вайтом вроде даже не друзья, хорошо, что ему хватило такта спустить мне с рук такую бесцеремонность.
        Кристине дель Майо
        Ты помнишь тот день, ты помнишь тот час… И только еноты теперь спасут нас!
        А это вообще полная бессмыслица. Если опираться на смутные воспоминания, то именно тогда Союн как раз открыла новую бутылку чего-то покрепче, и у меня, похоже, смешались сразу две мысли. Вроде бы сначала одну песню хотел процитировать, потом другую.
        Василию Мамонтову
        Ми, рюсские, не обманываем дрюг дрюга! Не забудем белорусское море!
        А это я цитату из фильма вставил, а потом еще новости из прошлого в голове всплыли про эту несуществующую акваторию-помню, пытался к чему-то это все подвести, но в итоге сдался и отправил, как есть. Я бы после такого точно решил, что человек псих. И как мне теперь в глаза всем смотреть?
        Саманте Холлинз
        И почему я до сих пор не видел твоих детских фотографий? Не забудь полить помидоры!
        А вот это, вообще, хочется поскорее выкинуть из памяти. Кажется, мне с этим сообщением помогали, говорили про какие-то традиции, и тогда все казалось понятным. А сейчас… Какие фотографии, какие помидоры? Если в остальных случаях я хоть примерно мог восстановить ход своих мыслей, то здесь одна пустота. Одно радует - я сейчас далеко от цивилизации, и если отключить телефон, то какое-то время меня точно не найдут. Но только я собрался привести в исполнение этот план, как оказалось, что свою трубку я успел разбить уже вчера. Что ж, хоть где-то я смог не сглупить, а сработать на опережение.
        Немного успокоившись, я покормил завтраком Мяу и Дура, и мы отправились в новый полет вдоль побережья. Конечно, Союн и ребята - прикольные, но и их встречать после вчерашнего мне тоже немного стыдно. Лучше найти новую арену и там уже все продолжать без оглядки на прошлое. Я как раз пролетал мимо бывшего драконьего острова, когда организаторы немного обновили правила, и мне пришлось пересмотреть свои планы.
        В общем, как оказалось, сегодня последний день перед финалом, и бои для отбора будут проводиться только среди тех, кто на текущий момент набрал максимум возможных очков - а это оказались я и еще тысяча человек. В общем, сегодня мы будем сражаться только друг с другом, и так до тех пор, пока не наберется двести пятьдесят шесть лучших, которые и отправятся в финал соревнования. Что интересно, учитывая новую схему, нас по идее надо было бы собрать в одном месте, но, как оказалось, есть технология, которая может все существенно упростить. Просто-напросто на момент формирования пары противников будут созданы их цифровые копии (и чемпиона, и мастера) и перенесены на особую арену, где и пройдет бой, который при желании сможет посмотреть любой из жителей Земли. Да уж, красиво все устроили, ничего не скажешь.
        Раньше такие технологии использовали только в финале, но на этот раз спонсоры продавили решение по привлечению массового зрителя немного пораньше. Что ж, меня такой вариант, в принципе, тоже устраивает, тем более и личный остров, где можно будет приземлиться, под боком. Да, а насчет еды можно не беспокоиться. Я на всякий случай немного с собой взял, так что на пару дней с запасом должно хватить. И вот, только мы оказались на поверхности, как последовал первый вызов.
        Интересно, а сколько вообще боев сегодня придется провести, чтобы закончить отбор? Два-три? Или, может быть, меньше? Чисто теоретически ведь возможна и ничья, и тогда, получается, сразу оба претендента будут выкинуты из турнира? Додумать эту мысль до конца я так и не успел - чемпионов отозвало в браслет, а мою цифровую копию перенесло на арену грядущего боя, где я смог рассмотреть своего первого противника.
        - Данила Корнев, - первым делом, я отметил, что передо мной дама, и тут же представился.
        - Ирина Лаутина, - степенная женщина, на вид лет сорока, со строгими собранными в пучок волосами, чем-то она напоминала мою первую учительницу по математике. А эти воспоминания, надо сказать, не несли ничего хорошего. И нет, дело тут было не в моей слабости к точным наукам, наоборот, для уровня школы я был в этом даже хорош. Просто уж слишком неравнозначно она оценивала работы своих любимчиков и всех остальных. Впрочем, зато благодаря ей я впервые в жизни познал, что такое коварство.
        Увлекшись воспоминаниями, я не сразу сообразил, что пора призывать чемпионов. И Лаутина, недовольно сморщившись, в итоге сделала это первой.
        - Выше, - увидев, что я так и не заметил ее питомца, она указала на парящую над ее головой небольшую птичку. - Это колибри, самый быстрый из известных на текущий момент чемпионов.
        И смотрит на меня так ехидно, как будто загнала меня в угол. Нет, все-таки не зря мне вспомнилась школа: и там было подозрительное поведение, и тут. Впрочем, какое мне дело до ее гримас и ухмылок - чем меньше противник, тем проще будет с ним справиться. Конечно, в боях чемпионов играют значение и уровни, и показатель жизней, и сила, но лично я не могу серьезно воспринимать такую мелочь.
        - Дур, - я уже хотел вызвать гоблина, как неожиданно вспомнил, что хотел этот этап закончить при помощи Мяу. Тем более, бывшая кошка вчера себя неплохо показала, да и было бы просто нечестно нарушать данное однажды слово. - Мяу!
        Резко исправившись, я вызвал своего второго чемпиона и подтвердил начало боя, похоже, немного удивив свою соперницу. Или нет, это даже не удивление - страх. Точно же: одни боятся мышей, другие, видимо, гоблинов. Ничего нового.
        - Это тебе не поможет! - это была последняя фраза, что сказала мне Лаутина, полностью сосредоточившись на бое.
        - Психованная, - еле слышно я поставил ей диагноз и отдал команду Мяу поставить щит, отражающий физические атаки.
        Чисто теоретически маленькая птичка, скорее всего, будет атаковать магией, вот только уроки коварства, выученные мной в младших классах, говорят, что вряд ли решение в случае такого противника будет очевидным. И правда - в выставленный купол стали ударяться небольшие дротики. Часть проходила насквозь, вонзаясь в тело бывшей кошки, при этом как будто бы даже и не замечая ее броню. Другая же часть сгорала, отражаясь короткими вспышками во вроде бы неуловимого крылатого чемпиона. Вот только если при обычной атаке еще бы пришлось постараться, чтобы попасть в такую быструю мишень, то сейчас об этом даже не приходилось беспокоиться.
        Вспышка, вспышка, вспышка - жизни Мяу уже восстановились благодаря лечебному кувшину, но и колибри не думал сдаваться. Прекратив атаки, он активировал заклинание лечения и тоже восполнил все потраченное здоровье. И, самое обидное, из-за расстояния между нами ведь даже не помешать ему. Птичка, судя по всему, в этот момент почувствовала себя в полной безопасности и вместо продолжения схватки просто принялась порхать по арене на максимально возможном удалении от меня. Вот же черт, неужели ее хозяйка не понимает, что так все закончится ничьей, и, не добрав победные очки, мы вместе вылетим с турнира? Да уж, это не учительница математики, у этой даже с простейшей арифметикой, судя по всему, проблемы.
        Я уже начал нервничать, за пять минут так и не найдя никакого выхода из ситуации, но тут голос подала Мяу. Как оказалось, у нее была одна атакующая способность - «Солнечный лучик», правда, совершенно не улучшенная и даже ни разу не опробованная в деле. Но, как говорится, за неимением лучшего…
        - Луууучик! - издав то ли мяуканье, не очень удавшееся в гоблинской ипостаси, то ли боевой крик, моя чемпионка запустила заклинание.
        Выглядело оно так себе, но обладало одним существенным плюсом - самонаведением. При этом, ясное дело, был и минус, тоже существенный - с учетом защиты колибри нанесенный урон был равен всего лишь одной единице. Тем не менее, и ее оказалось достаточно, чтобы переломить ход сражения в мою пользу. Неважно, какая разница, главное, что не ничья.
        - Ставь неуязвимость под отражение! - неожиданно пришедшая в голову идея оказалась поистине гениальной. Ведь если сначала я отражаю урон, то часть дротиков в любом случае полетит в противника. Другая, естественно, достанется мне, но для этого-то под отражением и будет второй щит.
        - Я сдаюсь! - Галина Степановна… тьфу, то есть Лаутина успела остановиться буквально после пары атак. Но при этом разрыв по нанесенному чемпионами урону увеличился еще немного, и она просто-напросто лишилась веры в победу. А я крут!
        Весьма довольный собой, я перенесся обратно на остров и, отойдя от эйфории, задумался, что, несмотря на победу, к финалу мне точно нужно становиться сильнее. С одной стороны, идея отдохнуть была неплохой, но кто же знал, что все будет происходить так быстро. В итоге, возможно, уже сегодня меня будут ждать новые схватки с настоящими лидерами Битвы чемпионов, а Дур у меня так еще и не провел полную эволюцию.
        - Слушать мою команду! - призвав обоих чемпионов я, решил поделиться с ними своим новым планом. - Расходимся по острову и ищем себе противников.
        А что? Да, тут жил гигантский дракон, но это же не значит, что за время моего отсутствия тут не мог завестись кто-нибудь помельче. Выдры какие-нибудь морские или элементали, да кто угодно, лишь бы был опыт и возможность получить с десяток уровней. Ну же, неужели мне не может хоть раз просто так повезти? Все-таки тяжело быть тем, кому всего приходится добиваться лишь тяжелым трудом да быстрыми мозгами.
        - Мастер, я тут кое-что нашел, - из расщелины, куда мы в прошлый раз спускались в поисках ключа к Битве воинств, донесся немного встревоженный голос Дура.
        - Иду, - я уже хотел было начать лезть вслед за ним, как вдруг из-под земли выскочил сам гоблин, а вслед за ним четыре красные молнии.
        Все в чешуе, покрытые пламенем, смахивающие на ящериц - да это же мини-драконы! Не успел я прикинуть, сколько за каждую из них можно получить опыта, как Дур замер, и все четверо детенышей с разбегу врезались в него. Я даже испугался, как бы они его не погрызли, даже начал оглядываться в поисках Мяу и ее щитов, но тут неожиданно выяснилось, что это никакая не драка. Присмотревшись, в катающемся рядом со мной клубке можно было легко разглядеть, что в качестве главного орудия драконята использовали не зубы, а язык.
        - Ты их что, принял в свой род? - в голову пришел ответ, который мог бы все объяснить, и я пристально всмотрелся в описание наших неожиданных соседей по острову.
        Малый огненный дракон
        Божественный класс, уровень 0
        Жизни - 1 000
        Способности: огненная аура, огненное ускорение, огненное дыхание, острые зубки
        Теория не подтвердилась, хотя, конечно, показатели этих мелких зубастиков впечатляют. Жалко, что описание способностей не прочитать, ну да это не страшно. Проверим в бою, надо только разобраться, в каком статусе сейчас эти ребята.
        - Мастер, я не могу их в род принять, у них слишком уровень маленький, - Дур наконец-то выбрался из-под скрывших его с головой тел. - Но они почему-то ко мне привязались, я их покормил, а потом - бах!
        Гоблин замолчал, так что пришлось грозно на него посмотреть, чтобы вдохновить на продолжение рассказа.
        - Бах! - Дур выдержал небольшую паузу. - И они стали моими питомцами. Но вы же не обижаетесь, мастер? Вы не подумайте, я все равно вас не брошу!
        - Все нормально, - я успокоил тут же выдохнувшего от облегчения гоблина. И чего его какие-то странные вещи волнуют?
        Не успел я так до конца разобраться во всем происходящем, как последовал следующий вызов на арену. Никакого покоя!
        - Здравствуй, Данила, - напротив стоял какой-то незнакомый мужик и скалился своей белоснежной улыбкой. Бесят такие люди! - Было непросто так оперативно подправить общее количество очков, чтобы тебя снова кинуло в бой, да еще и прямо на меня, но для команды Холмского нет ничего невозможного.
        - Хватит болтать, давай лучше просто сражаться, - это с девушками я предпочитаю придерживаться этикета, а вот парням лучше просто давать по роже. Ну, фигурально выражаясь.
        Если честно, я так до конца и не понял, что именно задумывал мой соперник. Вот он вызывает своего чемпиона, тут же скрывшегося в черном тумане, вот Дур просит уступить ему место выгулять малышей. А вот четыре молнии буквально за пару секунд приносят мне победу. Причем, я так понял, они даже не убили чемпиона-соперника, а просто-напросто прижали к земле и затискали до потери сознания. Страшные ребята.
        Поздравляем! Вы в финале!
256 лучших мастеров сразятся друг против друга в битвах на выбывание
        Всего лишь 8 побед отделяют вас от звания абсолютного чемпиона
        Начало боев через 59:59:57
        Вот я и дошел почти до конца. Осталось совсем немного времени - надеюсь, этого хватит, чтобы разобраться с новыми способностями моих чемпионов. И да, интересно, чем же все это в итоге кончится?
        Василий Мамонтов
        Я весь день пытался осмыслить увиденное в другом измерении и уже, наверно, почти сутки вместе с вояками разбирал записанные приборами данные, когда от Данилы пришло очередное сообщение. Самойлов, который был в курсе большинства деталей предыдущей операции, тут же отдал сигнал готовить новый прототип, но я все отменил. Отбой, тут явно что-то другое.
        Ми, рюсские, не обманываем дрюг дрюга! Не забудем белорусское море!
        Учитывая, что подобное просто так отправлять никто не будет, задавать уточняющих вопросов я не стал. Вместо этого крутил в голове то одни варианты, то другие, так и не придя в итоге ни к какому выводу. А потом появилось сообщение об изменении правил - вот ведь Холмский, скользкий тип, как успел все провернуть у нас за спиной! Ведь были же специально выделены люди, чтобы мониторить и финансы, и политические течения вокруг чемпионата и не допустить вмешательства.
«Не обманываем» - в голове опять всплыла фраза из сообщения Данилы. Неужели он подозревает в предательстве одного из нас?..
        - Видел своих соперников? - я так и не успел додумать предыдущую мысль, как мне уже написала дель Майо.
        Быстро проверяю тех, кто может выпасть в качестве противника, и сплошные антиклассы. Вот же черт - еще одна ловушка. Похоже, мы допустили ошибку, решив, что усилия искусственного интеллекта могут быть направлены только на расчёт сражений. Холмский прямо-таки ткнул нас носом в новый горизонт будущих битв: не хочу даже думать, как он узнал точные условия по отбору противников на этот этап, но его людям удалось получить ровно столько очков, чтобы вывести против меня, дель Майо и Холлинз не случайных людей, а именно тех, кого они и хотели.
        - Почему пишешь в личных сообщениях, а не в общем чате? - что ж, с Холмским и так все понятно, а вот то, что Кристина решила поговорить тет-а-тет, говорит о том, что она тоже кое-что подозревает. Вот только сама или… - Тебе тоже писал Данила?
        - Кто? - все-таки приятно общаться с умным человеком. Тут мне сразу и «да», и встречный вопрос о моих подозрениях. С Холлинз и Каас так не получается, все-таки уж слишком разные у нас интересы и приложения талантов. Шаотян и Перес даже не пробуют открываться, ну а Данила - тут просто надо быть честным, на его уровне я сам еще просто не всегда готов общаться. А вот с Кристиной мы могли бы стать неплохой парой, жалко, что ее симпатии явно отданы другому.
        - Китай и Испания, - вспомнив всю нашу компанию и наложив последние неудачи на сферы наших возможностей и интересов, я выделил два самых слабых звена.
        - Согласна, - тут же прилетело ответное сообщение. - Ресурсы используем до разрыва отношений, контакты прерываем прямо сейчас, Каас и Холлинз я все сообщу.
        Железная леди.
        - Не проиграй! Не прощу! - отправляю последние слова поддержки и переношусь на арену для своего первого боя.
        То, что будет непросто, я понял еще раньше. То, что будет очень непросто - в тот момент, как против меня вывели чемпиона типа «некромант». Поддерживая защиту праха вокруг себя, он разрушал любые растения, какими бы я ни пробовал его атаковать. Даже стена леса оказалась бесполезна перед лицом этой как будто специально против меня выведенной силы. Хотя почему «как будто», именно против меня и вели этого чемпиона. В чем-чем, а в масштабности задумок нашим противникам не откажешь.
        Неужели совсем нет никакого выхода? И тут в памяти как-то само собой всплыло послание Данилы - уж не на этот ли случай он его отправлял? Но что здесь может быть еще скрыто? Белоруссия - картошка - точно, битва воинств, ученик Данилы и его чемпион «Потато». Получается, он и мне, несмотря на магический класс, предлагает отправиться в ближний бой. Вот только разве это не самоубийство - пытаться пройти сквозь стену праха? Впрочем, раз Данила предложил, надо пробовать.
        - Отставить заклинания! Вперед! - на мгновение мне показалось, что даже мой чемпион задался вопросом, что за самоубийственный маневр мы сейчас совершаем.
        А потом он почти без вреда прошел сквозь щит некроманта. Ну, конечно, чтобы повысить эффективность своей защиты против растений, он вложил в эту часть способности как можно больше силы. А дальше - не задокументированный эффект, который Данила как обычно предугадал - поражающий эффект против обычной живой плоти спал практически до нуля, и в итоге я оказался прямо в мягком подбрюшье темной твари.
        А раз так, то теперь-то меня уже ничего не сдержит - «Стена леса»!
        До последнего были сомнения, вдруг у моего соперника найдется контраргумент и на этот случай. Но, к счастью, против моей сильнейшей массовой атаки он уже ничего сделать не смог. Вот и победа!
        Внутри бушевал ураган из адреналина, но я постарался взять его под контроль и, отрешившись от своей схватки (еще будет время все детально разобрать), сосредоточиться на том, как идут дела у остальных. И повезло, как раз сейчас начался бой у Данилы. Я не теряя ни секунды перенесся на его арену в качестве невидимого наблюдателя и тут же скривился при виде его противницы. Лаутина, одна из черных магистров, похоже, продалась Холмскому и взяла заказ на выбивание членов нашей команды. Интересно, понимает ли Данила, что против его таланта сейчас играют огромнейший опыт, деньги Шаотяна и технологии Холмского? Впрочем, о чем я? Конечно же, он как всегда все знает.
        А вот и первое очко в его копилку: и не подумав проявлять благородство, Данила дождался жребия, заставившего Лаутину первой выкладывать свои козыри. Итак, ее чемпион - колибри. Это скорость перемещения и такие же быстрые атаки. Да, они не так сильны, но при схватке с гоблином, заточенным под ближний бой, сила будет и не так важна. Пусть уйдет десять минут, двадцать, но Лаутина в итоге просто застреляет чемпиона Данилы, так и не дав тому выйти на дистанцию атаки. Если, конечно, у него нет в запасе чего-то массового. Кстати, вот еще одна потенциальная причина, по которой наши противники могли нанять такого специалиста - проверить весь арсенал гоблина. Похоже, для них после прошлого фиаско очень важно узнать, осталось ли у Данилы перед финалом еще что-то вроде драконьего призыва.
        Пока я пытался разобраться в подноготной разворачивающейся передо мной схватки, Данила сделал свой ход. Не удержавшись от легкого фиглярства, он призвал своего питомца. И, может быть, неопытные зрители могли бы принять его за старого, но и я, и тем более Лаутина, ясное дело, заметили разницу. Старушка так даже растерялась и наговорила лишнего, ну да посмотрим, что будет дальше.
        А дальше Данила отдал ей инициативу. Как оказалось, его второй чемпион был натренирован на работу с отражающими щитами. В итоге колибри Лаутиной, созданный как идеальное оружие против боевой версии четыреххвостого гоблина, оказался в сложной ситуации. Учитывая тот факт, что отражение и урон, несмотря на разные типы защиты у каждого из противников, выдавали абсолютно идентичные цифры, я готов поставить все свое состояние, что Данила давно подготовился к этой ловушке. А как может быть иначе, если он позволяет себе таким вот образом играть с противником?
        Лаутина в итоге решила попробовать вытянуть ничью, удержав равные цифры урона до самого конца боя. Со стороны могло показаться, что она даже ведет схватку, но все же только со стороны. Данила дал ей почувствовать свободу, вдохнуть запах победы, а потом самым позорным образом втоптал в грязь. Сначала провел атаку, наносящую единицу урона, а потом, когда Лаутина бросилась выправлять ситуацию, еще больше увеличил разрыв. Довольно банальное решение, я бы сказал, даже простоватое, но в ситуации, когда Данила ухитрился сохранить в тайне свои возможности, большего и не требовалось.
        - Я сдаюсь, - у темных мастеров, несмотря на деньги и заказы, есть своя честь, и Ирина попыталась сохранить хотя бы ее остатки.
        Что ж, в любом случае тут все кончено, а теперь, пока мои новые бои все не начинаются, можно и остальных наших проверить, как там у них идут дела. Например, у Кристины.
        Кристина дель Майо
        Просматривая последние отчеты по Даниле, нельзя было не заметить, что он стал уж слишком много времени проводить с Холлинз. И как эта девчонка так ловко пристроилась к нему в напарники, при этом даже не спровоцировав ни одного серьезного конфликта? А ведь я так ждала этого, чтобы ее придавить. Если честно, уже сама была готова на какую-то глупость, когда очередную бессонную ночь прервало сообщение от Данилы.
        Ты помнишь тот день, ты помнишь тот час… И только еноты теперь спасут нас!
        Первые строчки - по ритму и построению это явно любовный романс. Похоже, мои шансы не так уж и плохи, как мне казалось! А вот вторая часть - здесь намек на кое-что не менее интересное, пусть совсем не такое приятное. Ведь кто такие еноты: с одной стороны, милейшие животные, а с другой - самые настоящие бандиты. И вместе с тезисом о спасении все это наводит на очень нехорошие мысли. Обман, от которого надо спастись, волк в овечьей шкуре - предательство.
        Проверка всех отчетов о нашей деятельности за последнее время, чтобы понять кто. Переписка с Мамонтовым - он тоже подтвердил мои опасения. Заодно и договорились об ответных шагах, и пусть это лишит Переса и Шаотяна крупных сумм денег, в стратегическом плане мы теперь все равно проигрываем. Единственное, что радует из последних событий - это остальные сообщения Данилы. Нет, той же Холлинз он тоже написал, и там предложение еще похлеще, чем мое. Но главное - всем остальным он еще и дал советы по будущим схваткам. А мне нет.
        Приятно быть той единственной, в чьих боевых навыках не сомневается сам Данила Корнев!
        Саманта Холлинз
        Мне редко присылают сообщения так поздно, и еще реже я обращаю на них внимание. Но на этот раз оно было от Данилы, так что его я прочла.
        И почему я до сих пор не видел твоих детских фотографий? Не забудь полить помидоры!
        Сперва я с трудом осознала, что тут написано, и мозг просто-напросто попытался взбунтоваться, но потом, вспомнив о предательстве Шаотяна, я поняла, что это шифровка. И уже ее начало заставляет быстрее биться сердце. Смотреть детские фотографии - это же, ясное дело, предложение познакомиться с семьей. А второе… Над вторым я до самого боя так и не успела подумать, прокручивая в голове картины, как введу своего избранника в родовой особняк Холлинзов… Маякнули расставленные сети, показывая, что Мамонтов и дель Майо тоже раскрыли предателя, а заодно и его сообщника, которого я сама не заметила, но разве это важно?.. Отец, конечно, может наговорить глупостей, но если позвать деда, то, думаю, все пройдет, как надо.
        - Хозяйка! - Сплинтер подал голос, и я неожиданно осознала, что мы, оказывается, чуть не проиграли свой бой. Противник с иммунитетом к воде, и что же с ним делать?
        - Бей его по… между ног, - наконец, я дала совет, неожиданно заметив единственную красную часть тела у нашего соперника. Помидоры же красные?
        Да, а чай лучше будет подать в российском императорском фарфоре… И что? Мы победили? Как будто кто-то в этом хоть недолго сомневался.
        Саймон Вайт
        Уже несколько дней я сплю буквально по паре часов в сутки, все остальное время посвящая тренировкам своего чемпиона. Что самое обидное, большую часть этого процесса приходится тратить не на силовое развитие (с ним-то как раз проблем нет), а на психологическую подготовку. Не знаю, как так вышло, но Майло оказался настоящим размазней. А как можно хоть чего-то добиться в этой жизни без веры в себя? Вот и приходится с ним сидеть, общаться, пытаться донести даже до этой не самой умной утиной головы, что такое жизнь на самом деле. В общем, время для сна я старался использовать с максимальной пользой, и когда меня в итоге разбудило сообщение от Данилы, то в итоге я чуть не сорвался.
        Хватит спать! Время детское. Вставай на лыжи!
        Это что же, дурацкая шутка? Бессмысленный набор слов? Тут я немного пришел в себя, и мысли пошли в более конструктивном направлении - нет, все-таки нам не по десять лет, чтобы так глупо шутить. Значит, в этом просто должен быть какой-то смысл, и мне надо его найти. Для начала, зачем шифроваться? И тут ответ очевиден - шпионы Холмского. Сообщение построено таким образом, чтобы они просто не смогли понять, в чем тут дело. Вот только и я с Данилой не обсуждал ни детей, ни лыжные гонки…
        - А может, и нет никакого секрета? - неожиданно предположил Майло, вскарабкавшись на кровать и прочитав сообщение у меня из-за спины.
        Ну вот, опять. Из всего множества вариантов, он выбрал именно тот, при котором нам не придется ничего делать. Вот только зря он подал голос - вместо того, чтобы обезопасить себя от приключений, наоборот, подкинул мне идею. Действительно, что если секрета нет: Данила просто делает самый очевидный намек в расчете, что я просто успею среагировать первым. Гениально же, а компьютеры Холмского в итоге будут тратить время в поисках каких-то неведомых третьих и четвертых смыслов.
        - Майло, вставай, мы идем сражаться, - да, именно так мы и сделаем. Ведь какой самый очевидный подтекст в написанном, помимо издевки? Сначала намек на время, потом на лыжную гонку-преследование. Получается, у меня кто-то на хвосте, и Данила рекомендует мне как можно быстрее провести свои бои.
        Пси-утка попробовала проявить свою подлую натуру и спрятаться под кроватью, но я поймал коварного чемпиона прямо в полете и, засунув подмышку, двинулся в сторону ближайшего стадиона. Хочется верить, что в такую рань там найдется хотя бы пара человек. И, как ни странно, они там действительно были.
        Успев заработать пару очков, я неожиданно получил системное сообщение об изменении правил. И мало того, мои ночные схватки в качестве компенсации за потраченное время оказались зачтены мне в плюс. Не в полную стоимость, но к моему ужасу в итоге их оказалось достаточно, чтобы я прошел дальше в финал, так ни разу и не выйдя на арену. И за что мне такое? Нет, я видел схватки других знакомых Данилы - против каждого из них выводили антиклассы, но они справились. А меня, получается, просто оградили от всего этого. Неужели этот чертов Корнев считает меня настолько слабаком, что решил будто мне самому с этим не справиться?
        Что ж, я пытался относиться к нему как к другу, но такого простить не могу! Пусть не ждет от меня пощады. При следующей встрече лишь один из нас пройдет дальше, и на этот раз судьба должна выбрать на роль победителя именно меня.
        Кто-то где-то
        - Как вы смогли допустить провал при том, что у вас был доступ ко всему необходимому массиву информации?
        - Прошу прощения, сэр. Мы действительно получили сообщения Корнева сразу же, как они были отправлены. Вот только проверка через нейросети показала, что это стопроцентная бессмыслица. Обычный пьяный бред, который может прийти в голову абсолютно любому человеку.
        - Говорите, бред? И как же тогда, опираясь на него, наши соперники смогли победить именно под них подведенных бойцов?
        - Повторный анализ говорит, что это просто случайность.
        - Вот только не надо искать себе оправданий. Мы же оба знаем, что случайностей не бывает. Есть только вероятности, и у меня должна быть на руках каждая из них. Если сейчас мы их не может отследить, значит, нужно будет просто доработать алгоритм.
        - Перепрограммировать само ядро?
        - Если надо, да. И еще… У нас же еще много кто не провел все свои схватки? Постарайтесь сделать такое итоговое распределение очков, чтобы наши противники в итоге выпали друг на друга. Думаю, из этого может получится неплохой сюрприз.
        Глава 17. Огонь
        Данила
        Второй победы оказалось достаточно, чтобы пройти в финал. И мой результат, судя по всему, даже позволил мне миновать три первых раунда, вот только вместо положенного перерыва неожиданно выяснилось, что заниматься я буду совсем другим. В общем, позвонила Саманта и приказным тоном сообщила, что ее родные уже ждут.
        - Меня? - я не придумал ничего лучшего, кроме как переспросить, но, к счастью, Саманте хватило выдержки не сорваться, как поступило бы на ее месте большинство женщин, а просто ответить «да».
        В общем, через пятнадцать минут рядом приземлился межконтинентальный шаттл, а через сорок я уже входил в двери поместья Холлинз. Между прочим, расположенного на собственном острове, пусть и не морском, а всего лишь посреди озера. С другой стороны, в случае глобального потепления и повышения уровня мирового океана это еще и покруче будет. Как минимум дольше продержится и не затонет.
        Ну вот, поделился этими мыслями и сделал комплимент дому, так Саманта просто закатила глаза, и все. Девушки, ну как их поймешь? К счастью, к нам навстречу как раз вышел светловолосый мужчина под два метра ростом. Как оказалось, отец моей подруги. А внутри дома, в одном из массивных кресел, расположившихся около камина, нас ждал еще один человек. Дед Холлинз - мне он, кстати, больше всех понравился (ну, кроме самой Саманты), не было в нем никакой надменности, только опыт и уверенность в себе. Что ж, кажется, я понимаю, кто занимался воспитанием моей подруги-блондинки, а кто заложил в нее тот самый стержень, что позволяет держаться в любых обстоятельствах и оставаться собой.
        - Данила, а как вы относитесь к экономическим санкциям, что некоторые корпорации вводят против нелояльных им правительств? - если честно, уже через пару минут мне начало казаться, что я попал на самый настоящий допрос, где главной целью у притворяющихся приличными людьми палачей было проверить мои знания вообще обо всем в мире. И этот вопрос был лишь одним из многих.
        - Нормально отношусь, - из уважения к Саманте я старался держаться и даже отвечал, ну, насколько мне хватало кругозора и чувства юмора. - Правда, я бы на месте пострадавших правителей взял бы и объявил этим корпорациям войну со всеми вытекающими.
        - Разве нормально отвечать оружием на обычную конкурентную борьбу? - отец Саманты недовольно поморщился, но на этот раз меня немного понесло. Уж больно красивый образ появился в голове, так что сразу же захотелось им поделиться.
        - Это все слова, а от санкций государство может пострадать не меньше, чем от оружия. Так, если другие развивали в качестве своей карающей длани торговлю, а я, скажем, мечи, то почему в итоге я должен играть на поле, где по умолчанию слабее? Вспомним хотя бы ту же Столетнюю войну. У англичан не было столько тяжелых рыцарей, сколько у Франции, но это не мешало им использовать лучников и выигрывать крупные битвы одну за другой до появления Орлеанской Девы. И никто им про нечестность не говорил… Хотя нет, как раз им про это и твердили, вот только победителям было все равно, - уф, какую речь задвинул. Своих собеседников я, правда, судя по всему, не убедил, но дед вроде бы начал ухмыляться в усы. Я же чувствовал, что он в этой компании самый нормальный.
        В общем, эта пытка продолжалась около часа, а потом я все-таки собрал в себе достаточно сил, чтобы отказаться от очередной смены сладкого и отпроситься на тренировку перед боями финала. Конечно, после такого стресса мне точно надо будет как-то сбросить напряжение. А тут еще и расписание следующих дуэлей появилось, и, как оказалось, моим следующим противником будет как раз Саманта. А потом, если победят в своих боях - Вайт, Мамонтов и Кристина. Вот же как жребий выпал: и противники сильные, да и просто неудобно против своих драться. Впрочем, пожалуй, правильнее будет настраиваться немного по-другому. Перед друзьями мне тем более нельзя ударить в грязь лицом, так что надо будет стараться еще сильнее, чем обычно.
        Пользуясь тем, что во время перелета обратно на остров у меня было немного свободного времени, я вызвал Дура и хотел вместе с ним обдумать стратегию на бои финала, как вдруг неожиданно оказалось, что, несмотря на так и не взятые новые десять уровней, у него открылась новая эволюция. Наверно, все дело в прирученных им драконах, но, как бы там ни было, возможность перевоплотиться в патриарха многохвостых гоблинов выглядела многообещающе. Ускорение, режим каменной брони, позволяющей игнорировать любые слабые атаки - и это только часть новых способностей. Единственное, что смущает, так это полное название - «Заблокированный патриарх», но, уверен, с этой мелочью я еще обязательно разберусь.
        В общем, я принял трансформацию, и Дур тут же стал чуть крупнее, а на пальцах, плечах и голове появились небольшие костяные наросты, инкрустированные какими-то неизвестными науке фиолетовыми камнями.
        - Вау! - я не удержался от восклицания, оценив новый облик своего чемпиона.
        - Ого! - Дуру, судя по его восторженному возгласу и прыжку, тоже понравилось.
        - Божечки-кошечки! - да и Мяу, обычно спокойно относящаяся к нашим забавам, на этот раз не осталась в стороне.
        Оставшиеся до боя часы мы провели оценивая новые способности в тренировочных схватках, а потом как-то просто и буднично меня перенесло на арену к моему первому сопернику по финалу. Саманта - девушка стояла напротив меня и улыбалась, похоже, даже и не думая призывать своего чемпиона. Подозрительно, вот бы знать, что у нее на уме.
        - Привет, - смутившись и не придумав ничего лучше, я просто взял и помахал ей рукой.
        - Я сдаюсь, - совершенно невпопад ответила Саманта под оглушительный возглас умиления, донесшийся с невидимых трибун. - Рассчитываю на вас, мой командир.
        И склонила голову. Вот же хитрая чертовка, как ловко все провернула - ушла так ни разу и не проиграв, стала народной любимицей, да еще и спихнула все будущие сложности на меня. Наверняка это ее дед-хитрован придумал, сама же Саманта приличная, она бы такую подставу мне не устроила.
        Вы победили, вы прошли в 1/8 финала
        Ваш следующий соперник: Саймон Вайт
        Не успел я до конца прийти в себя, как меня снова закинуло на арену, и на этот раз, судя по дьявольскому оскалу стоящего напротив Вайта, никаких поддавков не будет. И действительно, мой противник не стал тратить и секунды, тут же призвав свою пси-утку, подтверждая тем самым свою готовность к бою.
        - Покажите там ему, - я на всякий случай подбодрил Дура с драконами, но, если честно, не представляю, как им можно хоть что-то противопоставить.
        Вот только зря я недооценил своего соперника. И ведь Вайт же никогда не давал повода так к себе относиться: неужели это просто в человеческой природе - считать себя лучше других? Что ж, будет мне очередным уроком этой простейшей истины - нельзя расслабляться, пока победа еще не в твоих руках. Вот только как же обидно взять и лишиться существенной части своей силы, причем не на время, а вообще навсегда.
        Не знаю, что за прием провернул Вайт, не разбираюсь я в этих психоатаках, но, как бы там ни было, сначала его утка зависла в воздухе, а потом от нее отделились четыре шара энергии, улетевшие и впившиеся прямо в питомцев Дура.
        Красный дракон достиг совершеннолетия, самостоятельный чемпион не может находиться на арене во время боя
        И так еще три раза, а в итоге мой гоблин остался в одиночестве. На какое-то время и я, и он застыли в ступоре. Да, есть еще козыри, вот только хватит ли их после такого, причем всего только первого, хода? К счастью, похоже, не только лишь я один страдаю переоценкой своих возможностей. Вайт, судя по всему, тоже не рассчитал силы и перенапрягся. Или, скорее всего, он рассчитывал восстановиться, когда после столь яркого начала я уйду в оборону… Даже попробовал мне что-то сказать и запудрить мозги - вот только не на того напал!
        - Дур, мочи его! - защитные стратегии - это не для меня. Результата так, конечно, можно достичь, но разве дело только в нем?
        Четыреххвостый гоблин взвился в воздух и пушечным ударом врезался в испуганно вскинувшего лапки и крылышки Майло. Вот только его щит не справился с нашей яростью и жаждой победы, и бой как-то совершенно неожиданно подошел к концу. Прошло меньше минуты, и за такое короткое время столько всего успело произойти!
        Вы победили, вы прошли в 1/4 финала
        Ваш следующий соперник: Василий Мамонтов
        Стараясь не думать о предстоящем бое, я вежливо поклонился Вайту и перенесся к себе на остров. Судя по всему, мой следующий соперник еще сражается, так что у меня будет немного свободного времени. Вот только что же теперь делать? В схватке в пси-уткой, буду честным, я смог выиграть, только воспользовавшись тем, что соперник отвлекся на уничтожение драконов. И в следующий раз у меня такой возможности не будет!.. Так, спокойно, сейчас мне надо не думать о том, как я бездарно растратил такой шанс, а стараться найти способы усилить форму патриарха для Дура. Я ведь помню тот лес смерти, что призывал Мамонтов, когда каждое растение вокруг тебя оказывается врагом, да еще и атаковать старается по-разному. Против подобного так просто не защититься.
        Оглядевшись по сторонам в поисках Дура, я увидел как мои чемпионы радостно приплясывают и отмечают победу. А они, кстати, неплохо смотрятся вместе. Кстати… У Дура же сейчас заблокирован его новый класс - а что если наличие матриарха поможет ему раскрыться?
        - Объявляю вас мужем и женой, - если честно, до последнего не верил, что все получится, но, как и всегда, смекалка и природная находчивость меня не подвели.
        Класс «Патриарх» разблокирован
        Ускорение (скорость х3) улучшено до Скольжения (скорость х10)
        Каменная броня (игнорирование малых атак) улучшена до Каменного снаряда (игнорирование средних атак)
        Открыта новая способность «Совершенство»
        Что бы вы ни сделали, вы будете выглядеть круто
        Не скажу, что это прямо то, что надо, но лишним не будет. Правда, вот Дур с Мяу выглядят какими-то растерянными - наверно, не ожидали от меня такого хода. Ну, так я и сам не ожидал до самого последнего момента, поэтому тут мы в равных условиях. А если серьезно, то надо бы извиниться. Вот только выиграем следующий бой - нас как раз опять перенесло на арену - и обязательно это сделаю.
        - Хорошего боя, - напротив стоял Мамонтов и улыбался. Чем он мне всегда нравился, так это правильным отношением к делу. Вот и сейчас не стал тянуть время, предложив сосредоточиться на самом главном. Не знаю, кто так устроил (явно же не случайность), что в финале мне попадаются одни знакомые, но я этому человеку благодарен. В отличие от обычных схваток, каждая дуэль - это настоящее событие.
        И чем сложнее путь, тем слаще будет победа. Вот только сначала ее надо добыть. Хищный цветок Мамонтова, только завидев Дура, тут же бросился в атаку. Вернее, он, наоборот, даже отскочил назад, но вперед полетело призванное им море растений. Лианы, зубастые побеги, ядовитая трава… Все это смогло бы остановить целую армию, но мы с гоблином не зря занимаем свое место в финале.
        - Каменный снаряд! - тело Дура покрылось гранитной коркой и как будто даже без участия ног ринулось вперед.
        Тут же выяснилось, что растения в итоге не могут пробить такую защиту, и чемпиону Мамонтова срочно пришлось разрывать расстояние между ним и почуявшим добычу гоблином. Вот только и мой соперник был силен.
        - Используй дуболомов! - сначала мне показалось, что я ослышался, но нет, именно это Мамонтов и сказал.
        И тут же слаженный натиск обычных растений прекратился, а вместо них из-под земли начали подниматься деревянные солдаты. Забавно, похоже, в детстве не только я увлекался этой книжкой. Правда, если я сам просто мечтал о том, как смогу захватить волшебную страну, то Мамонтову удалось воплотить в жизнь нечто, ставшее инструментом для этого. Деревянные воины были очень хороши - пусть Дуру и удалось на ускорении разбить ближайшего прямо-таки вдребезги, но остальные при этом остановили его забег. И бой из стремительных росчерков, где инициатива была за нами, превратился в монотонную тягучку, где, самое неприятное, мы уже почти ничего не контролировали. Только лишь и могли, что отбиваться от наседающих волн деревянных людей.
        - Дур, пой! - мне в голову неожиданно пришло решение, как можно улучшить наше положение.
        Но, как оказалось, такие крайние меры были уже не нужны. Не знаю, что именно попытался провернуть Мамонтов, но его цветочек зачем-то полез в ближний бой и просто-напросто запутался в хвостах у Дура. Ну а дальше дело было за одним четким ударом по голове. Неужели мы это сделали?
        Вы победили, вы прошли в 1/2 финала
        Ваш следующий соперник: Кристина дель Майо
        - Ловкий ход, - Мамонтов, такое чувство, был совсем не расстроен исходом боя. - Но, согласись, битва получилась неплохая?
        - Угу, - киваю в ответ и пытаюсь понять, что же такое случилось с Дуром. Вид у него почему-то немного потерянный, что ли. Так и хочется его пожалеть.
        Но, видимо, только мне. Толпа - ее не видно, но слышно за невидимыми стенами, окружающими арену - прямо-таки беснуется.
        - Это лучший бой турнира! - я постарался вычленить из общего гула хоть какие-то отдельные выкрики.
        - Да, в сражениях Галлоувей и Кван-По попроще было.
        - Ну так, тут учителя, а там всего лишь ученики.
        - Но все равно жаль, что они проиграли.
        - А, по-моему, Корнев применил немного грязный прием!
        - Зато как тонко и красиво вышло.
        - Лучше просто посмотрите на гоблина. Он же такой милашка.
        Судя по последней фразе, кто-то из зрителей попал под действие «совершенства». А остальное? Похоже, просто обычные сплетни, которые цветут и пахнут вокруг любого более-менее серьезного турнира.
        - Дур, - я позвал уже немного пришедшего в себя гоблина. - Возвращаемся. Осталось немного, и надо показать лучшее, на что мы способны.
        Саманта Холлинз
        Так странно. Данила Корнев, и у меня дома. Ходит по полу, где я, кажется, еще недавно совсем маленькой бегала чуть ли не без одежды.
        Отец пытался выглядеть серьезно, хотя было видно, что даже такой консервативный человек как он, заинтересован личностью, сумевшей так громко заявить о себе. Впрочем, даже несмотря на это, будь его воля, он бы превратил эту встречу в формальный обед, где мы бы чинно восседали за столом на расстоянии не меньше пары метров друг от друга. К счастью, главный в семье пока все еще дед. И он как-то легко и незаметно перевел разговор в дружескую беседу, где каждый мог высказаться по любому поводу. Кстати, он же проследил за тем, чтобы Энни не появилась и не вмешалась в знакомство со свойственной только ей бесцеремонностью - еще одна причина ценить главу нашего семейства даже не беря во внимание родственные чувства.
        А потом все посторонние мысли исчезли, и я полностью сосредоточилась на разговоре. При первой встрече вопрос свадьбы мы, естественно, не поднимали, но и так было много интересного. И тут блистал Данила, показавший себя совершенно с новой стороны. Он начал нести настоящие глупости, причем с таким серьезным лицом, что было непонятно, то ли это шутка, то ли… Мозг, казалось, впал в ступор, отец так просто начал злиться и, казалось, еще немного и перейдет за грань приличия. И только дед почему-то улыбался… Почему?
        Я все больше и больше не находила себе места и, когда Данила решил уйти, даже выдохнула с облегчением. Не так я себе представляла эту встречу.
        - Дед? - он же что-то заметил и понял. Может быть, сможет объяснить, что это сейчас было.
        - Наглый, невоспитанный и необразованный щенок, - отец, как всегда, резко дал, как ему казалось, исчерпывающую оценку моего избранника. Вот только как бы Данила себя ни вел, оскорблять его я не позволю.
        - Помолчи уж, - но ничего сказать я так и не успела, в разговор вступил дед, почему-то резко отчитав отца. И ведь это не за грубость, эти двое давно общаются на уровне, где такие условности не имеют значения. Нет, это моральная оплеуха за неверную оценку человека. - А ты, внучка, радуйся - похоже, тебе повезло с твоим избранником. Вот некоторые, как твой отец, не умеют разделять бизнес и семью, в итоге даже с дочерью общаются как с подчиненной. А Данила - он другой. Я сначала сомневался, но потом это стало очевидно. Этот человек использует очень редкую методику эмоционального разделения.
        - Что это значит? - конечно, теперь можно было бы найти всю информацию и самой. Но дед-то расскажет все быстрее и понятнее.
        - Две отдельные матрицы личности, одна для дел, другая для личной жизни. В первой он может быть гением, что дома, на самом деле, не очень-то и уместно. Скажу честно, с такими людьми жить очень и очень сложно. И именно для этого и нужна вторая маска. Отбрасывая все свои знания, отключая на девяносто процентов свои аналитические возможности, он становится обычным человеком. Забавным, веселым, с которым можно делать глупости, - я слушала, и от понимания ситуации внутри как будто что-то цвело.
        Я не ошиблась в Даниле. Он лучший, но при этом он еще и сможет быть только моим. Тем героем, которого не нужно делить с благодарным человечеством.
        - И ради чего все это? - отец раздраженно дернул плечами и ушел из комнаты, а я все продолжала стоять, прокручивая про себя самую главную мысль.
        Данила - это мой человек, с которым можно жить и быть счастливой. Как же просто это звучит и как много значит.
        Саймон Вайт
        Если мне надо победить, я просто иду и делаю это. Если мне очень нужна победа, то прошу об этом судьбу, и та приходит мне на помощь. Если же поражение просто неприемлемо, то я могу пойти на что угодно, лишь бы его избежать. Даже заключить соглашение с недавними противниками и получить от них информацию, которая поможет мне победить. Конечно, возможность выбить Данилу из равновесия с помощью раскрытия тайны его происхождения - это не так уж и много. С другой стороны, мне хватит и мелочи, чтобы склонить чашу весов на свою сторону.
        Итак, бой начался, и для начала моя личная разработка - передача навыков. Изначально я планировал подарить гоблину Данилы усиление физической защиты, что в свою очередь очень серьезно ослабило бы его магически и дало мне возможность уничтожить его на расстоянии. Но увы, как выяснилось в последних отборочных боях, у этого парня тоже есть козыри. Сразу четыре, и, если их не выключить из игры, то эти драконы не дадут мне и шагу ступить. К счастью, благодаря своему навыку Майло может передавать не только способности, но и просто опыт. Так что я просто накинул этим ящерицам по уровню, и их тут же вынесло с арены. А дальше я, если честно, рассчитывал, что, получив такую оплеуху, Данила не удержится и тут же нанесет ответный удар.
        - Венды, вагры, Старгард! - для нагнетания обстановки я попробовал намекнуть ему на немецкие корни Рюриковичей, которые те так старательно не признают.
        Вот только, даже несмотря на то, что я лишил его таких помощников, несмотря на подлый удар по предкам, он смог удержаться и выждать паузу, пока не подойдет к концу отражающий щит. Еще и так нагло сделал вид, что растерялся. Ага, так я и поверил… А потом тогда что, чисто случайно нанёс удар именно в момент, когда щит спал и Майло был вынужден стоять на месте, чтобы не получить магический откат? И ведь как чисто было сыграно - или я получаю удар и проигрываю, или сбегаю, получаю откат и опять же проигрываю, но теперь уже в какой-нибудь позорной позе.
        Снаружи я был спокоен, но внутри кипела настоящая буря эмоций. Как бы я хотел сейчас взять и разбить ему голову вместо того, чтобы делать вид, что с честью принимаю поражение. И я ведь не согласен с этим раскладом! Пусть не получилось сейчас, но когда-нибудь в будущем я обязательно верну себе первое место. Может быть, даже не сам… И ведь точно, вот она, моя настоящая судьба, которую я до этого никак не мог заметить. Я не сам стану победителем Корнева, но воспитаю того, кому это окажется по плечу.
        Саймон Вайт - наставник истинного героя. Не идеально, но звучит тоже неплохо.
        Гоблин
        Я лишился драконов, но все равно победил. Я - герой! А эта мерзкая бывшая кошка, видите ли, начала ревновать к моим успехам и теперь, наивная, пытается отдавить мне ноги. Так и знал, что от нее будут одни неприятности, но сейчас-то ей ничего не светит. Я ловок, я быстр, я прекрасен. Немного увлекшись, я пропустил момент, когда глаза хозяина недобро сверкнули. Инстинкты тут же испуганно взвыли, я постарался прекратить издевательства над разошедшейся родственницей, но было уже поздно.
        - Объявляю вас мужем и женой!
        Что он сказал? Нет! Только не это! За что? И почему Мяу теперь на меня так кровожадно смотрит? Вот так и знал, что брак - это всего лишь ловушка для настоящего героического мужчины. Такого как я!
        Василий Мамонтов
        Вот, похоже, я и дошел до своей вершины. Или я просто боюсь, что если выиграю в бою против Данилы, то на меня ляжет вся ответственность за исход противостояния за будущее Земли? Да, боюсь - потому что уж слишком велика эта ответственность. Но бегать от нее я все равно не стану. Бояться, как говорил отец, это нормально, вот только потом не забывай, что делать дело все равно надо. И я свое дело сделаю, и мы еще посмотрим, кто пройдет дальше. Как минимум Даниле придется выложиться на полную.
        Начал я с уже ставшего классическим леса, но, как и следовало ожидать, гоблин легко с ним справился. Ну да ничего, у меня припасено кое-что посерьезнее. Дуболомы - это переосмысление идей самого Данилы об оригинальных способностях через призму боевых доспехов, с которыми я в последнее время довольно много работал. Сил они, конечно, забрали немало, но главного я достиг: у нас получилось сковать гоблина Данилы, несмотря на все его новые, скрываемые до сих пор усиления. Кстати, приятно, что именно в битве со мной он выложил этот козырь.
        Конечно, сейчас любой бы на месте Данилы понял, что просто пытаться передавить голой силой - это тупик. А значит, ждал бы подвоха. Вот только своим решением, надеюсь, я даже его и даже в такой ситуации смогу поставить в тупик. Подаю специальный знак, и мой чемпион оставляет вместо себя растение-двойник, чтобы маячило на расстоянии и отвлекало внимание, а сам потихоньку ползет в сторону нашего противника. И ведь получается, он нас не видит, увлеченный битвой с дуболомами.
        А расстояние тем временем сокращается… И пусть чемпионы-растения никогда не отличались силой или размером - оно мне и не нужно. Точечная мутация, как у Данилы, и я смог отрастить особый ядовитый зуб. Теперь один укус, и победа за нами.
        - Кусай, - я с трудом удержался, чтобы не крикнуть это вслух.
        А потом все пошло прахом. Вот трава принимает форму моего чемпиона, вот он неуклюже высовывается из гущи тел дуболомов, пытается вытянуться повыше, насколько хватает роста… Чем ближе укус будет к сердцу, тем быстрее яд разнесется по крови, и даже Данила не успеет среагировать. Клац! Я вижу, как челюсти пытаются сомкнуться на уровне пояса гоблина, а потом только скрежет кости о металл и удар когтистой лапы, поставившей точку в этой схватке.
        Нет, серьезно, у чемпиона Данилы что, стальные яйца?
        Глава 18. Новая суть
        Данила
        Скоро начнется битва с Кристиной, и сражение с Мамонтовым подсказывает, что мне будет очень и очень непросто.
        - Дур, прости, - я вспомнил, что хотел извиниться за свадьбу без предупреждения. - А теперь - оставить нежности. Срочно лети в город, притащи мне две рельсины и ящик подшипников.
        Будем творить настоящее оружие будущего.
        - Может, доставку закажем, быстрее будет? - подала голос Мяу, и я про себя отметил хозяйственность бывшей кошки. Впрочем, я от нее другого и не ожидал. Все-таки женщина, а они в таких вещах разбираются на уровне подкорки.
        - А все тогда сразу об этом не узнают? - озвучил свои подозрения Дур, и я был вынужден с ним тоже согласиться. Действительно, чуть не упустил из виду тот факт, что оружие лучше делать в тайне.
        - Ты прав, - обрадовал я гоблина. - Тогда делаем так. Ищете тут залежи железа, потом припрягаете наших драконов и выплавляете мне двузубец побольше и кучу стальных шариков.
        Если честно, я еще не уверен, перенесут ли наше творение на арену вместе с нами, так что особо стараться не вижу смысла. Да, если получится, будет неплохо. Нет - так какие были шансы что-то исправить за последние секунды? В любом случае главной цели я достиг - мои чемпионы заняты, а значит, у них не будет времени на посторонние мысли и волнения. Ведь еще древние римляне доказали, что хороший солдат всегда должен быть чем-нибудь занят. Иначе он очень быстро становится плохим. Как говорится, свободное время и мысли до добра не доведут.
        Прикорнув на нагретых солнцем камнях, я лениво наблюдал, как мои чемпионы, несмотря на мой скрытый скептицизм, весьма успешно приводили в жизнь мои же планы по созданию оружия.
        - А что это будет? - Дур закончил выдалбливать в камне форму под творение моего сумрачного гения.
        - Может быть, лучше три зубца, а не два? - а это уже предложения от Мяу, только что убедившей драконов начать плавить руду.
        Высунув язык от усердия и ловко направляя получившийся жидкий металл своими защитными полями прямо в форму, бывшая кошка, казалось, и не ждала ответа.
        - Два надо, мы же не колоть будем. Вот тогда да, количество поверхностей для нанесения дырок было бы важно, - я на всякий случай ответил, а через пятнадцать минут, когда полученная конструкция остыла и затвердела, даже поднялся.
        Конечно, качество металла ни о чем, но для моей задумки и этого может оказаться достаточно.
        - Дур, сейчас нам потребуется твоя молния. Ты же не разучился ее делать? - показав удивленно кивнувшему гоблину, где должен находиться шар-снаряд и куда нужно направлять заряд электричества, я даже вскрикнул от восторга, когда конструкция загудела, создавая магнитное поле, и шар резко улетел куда-то вдаль.
        Да мы самые настоящие гении! Создать на коленке самопальный рейлган - хочется верить, что такого сюрприза от нас никто не ожидает. И вот, как будто сама судьба давала нам время довести задуманное до конца, появилось предупреждение о переносе на арену для полуфинального боя.
        - Привет, Кристина, - я помахал рукой как всегда выглядевшей сногсшибательно девушке. Если ту же Саманту я ощущаю как что-то милое и домашнее, то здесь полная противоположность. Яркая, агрессивная, прущая напролом дикая красота. Не удивлюсь, если некоторые из ее противников просто не успевали собраться и просто-напросто подготовиться к бою.
        - Ну, здравствуй, Данила, - Кристина ответила своим томным чарующим голоском, вот только меня такими дешевыми приемами не возьмешь. И я, стараясь не отвлекаться, тут же отдаю Дуру приказ начинать подготовку к сражению.
        - Гордые гоблины реют над реей… - чемпион тут же начал петь свои повышающие показатели песни, а наша соперница, казалось, даже не собирается этому мешать.
        - Ты же прекрасно знаешь, что происходит. И о предательстве Шаотяна с Пересом, и о сведении нас всех друг с другом, и о взломе системы чемпионата… - она говорила вроде бы и мне, но при этом смотрела в сторону, как будто обращаясь к кому-то другому.
        - Может быть, начнем бой? - если честно, меня все эти подковерные интриги и технические детали никогда особо не интересовали.
        - Вот в очередной раз ты меня поражаешь, - Кристина уставилась мне прямо в глаза, как будто проверяя что-то известное только ей. Порой она меня пугает. - Другие бы уже давно начали жаловаться, требовали бы честной игры, а ты просто почему-то уверен в себе и в том, что сможешь победить. Знаешь, а я ведь сама не верила до конца в то, что ты говоришь…
        Девушка сделала небольшую паузу, а из-за невидимой стены арены донесся дружный «ах».
        - И сейчас до сих пор сомневаюсь. Но, знаешь, если ты сейчас победишь меня, то я не буду пытаться ничего отыграть назад, не буду искать запасные пути или наносить удары на опережение. Я просто отойду в сторону и буду верить, что и в финале ты справишься.
        Кристина опять замолчала, а тональность вздохов среди зрителей сменилась на умиление.
        - Хорошо, - вот честно, больше ничего в голову и не пришло. И, вообще, во всех фильмах говорят, что с сумасшедшими лучше соглашаться, а Кристина сейчас явно не в себе.
        - Вот только не думай, что это будет легко, - напряжение полностью ушло из позы девушки, и, призвав своего небольшого чемпиона-дракона, она гордо вскинула руку вверх. - Специально для тебя я приготовила небольшой сюрприз. Двадцать отложенных эволюций!
        Рука Кристины резко пошла вниз, и тут же ее дракона покрыло свечение от постоянных изменений. У него начала появляться костяная броня, выросли рога, а главное, он и сам вымахал в размерах настолько, что занял почти всю арену, к счастью, тут же увеличившуюся в размерах.
        Малое воплощение огня
        Чемпион божественного уровня
        - Ты уже победил такого, - слова моей соперницы напомнили, где я уже видел существо с таким названием. - Вот только даже у тебя тогда ушло на это несколько часов, но сейчас я тебе этого времени точно не дам. Защищайся.
        У меня на лице на мгновение появилась улыбка - уж больно эта фраза напомнила фильм про мушкетеров. Даже захотелось добавить - «каналья»… А потом все потонуло в огне. Пламя было абсолютно везде. И даже на расстоянии дыхание дракона фактически пробивало щиты Дура - еще бы процентов на десять сильнее, и нам конец. А стоило попробовать приблизиться к этой печке с крыльями, как тут же ощущалась такая температура, что, мне кажется, выстрели я туда из автомата, пули бы не долетели до цели и расплавились.
        Точно же, выстрелы и наше супероружие!
        - Дур, доставай ружье! - гоблин тут же вытащил нашу гравитационную рогатку.
        Разряд, и первый снаряд тут же устремился в цель, существенно уменьшившись в диаметре при полете от жара магического пламени, но все равно поразив дракона Кристины. Ага, он все же уязвим! Еще разряд! На этот раз Дур, правда, накосячил - не в том месте приложил ток, в итоге цепь не замкнулась, электромагнитное поле не получилось, и снаряд просто-напросто шлепнулся на землю. Ну да ничего, у меня их еще много. Очередной выстрел пришелся точно в лоб дракону, и я как-то совершенно неожиданно стал победителем.
        Через десять секунд вы будете перенесены на центральную арену для финального боя
        Как-то все быстро произошло. Вот дракон падает без сознания, ликуют трибуны, Кристина обнимает и целует, желая удачи, а вот я уже, ни капли не отдохнув, стою напротив Ури.
        - Ну, здравствуй, учитель, - он еще и насмехается. - Тебе ведь уже сказали, что игра теперь полностью подвластна нам. Поэтому мы и решили, что нет смысла тратить время, когда исход предрешен.
        Только я собрался придумать какой-нибудь язвительный ответ, как чемпион Ури запустил в сторону Дура ядовито-зеленый луч, и гоблин тут же лишился всех своих улучшений, хвостов и уровней, вернувшись к тому виду, в каком мы с ним впервые познакомились. Маленький желтый и хвостатый комочек. Даже вилы для рейлгана выпали из ослабевших лап - вот же беспредел.
        Внутри начала закипать самая настоящая ярость, даже не спортивная, а какая-то дикая, животная. Неужели наши силы настолько неравны? Как же мне хочется, чтобы у меня был хотя бы шанс. Пусть совсем крошечный! Умей я управлять своими желаниями, обязательно потратил бы его именно на это - вот только, если честно, хочется не просто чуда, а именно победы. По-настоящему!
        Вы использовали желание
        Вы использовали контракт Темного охотника
        Вы активировали состязание Разума
        Ух ты, неожиданно, но, пожалуй, это именно то, что надо. Битва фантазий, в которой я сражался с тенью между мирами. Думаю, и сейчас это будет лучшим способом выяснить, кто же в итоге лучший, раз сражения чемпионов завели нас в тупик.
        - Мы не протестовали, когда вы вносили свои изменения, - над ареной откуда-то появился образ Кристины, и ее голос прогремел над окрестностями.
        - Мы принимаем вызов и сохраняем ставку, - ответил ей, правда, почему-то не Холмский, о конфликте с которым мне все уши прожужжали, а Шаотян. Ну да я никогда не интересовался этой политикой и сейчас лезть в нее не намерен. Согласились и ладно. А вот дальше - это уже мое дело!
        В первые же секунды я попробовал призвать оружие, что принесло мне победу в прошлый раз, вот только варп-винтовка и не подумала появляться.
        Ограничение состязания: вы можете использовать только призыв живых существ
        Понятно, получается, раз мы сейчас не соревнуемся с нуля, а как бы продолжаем старый спор битвы чемпионов, то и условия подстроились под нее. Что ж, тогда попробуем играть по этим правилам.
        - Спасибо, хозяин, - рядом со мной прямо из воздуха появились Дур и Мяу, причем поблагодаривший меня гоблин опять вернул свою улучшенную форму.
        Ури на другом конце арены как раз тоже разобрался с правилами и начал призывать себе армию. Лучники для поддержки на расстоянии, тяжелые бронированные монстры, похожие на динозавров, чтобы прикрывать их, летучие отряды конницы, чтобы щипать с флангов… Все это с каждой секундой выглядело все опаснее и опаснее, и мне пришлось поторопиться, чтобы не отстать.
        - Повелитель, мы так скучали! - ну, сложно мне представлять кого попало. Вот первыми и вышли из небытия сотни троллей во главе с Клаусом. - Спасибо, что позвали на новую битву. Мы вас не подведем!
        - Свежее мясо! - похоже, меня понесло, и следующими появились орды гоблинов на свиньях.
        - Какой красавчик! - потом они заметили Дура, тут же подбоченившегося от такого внимания.
        - Посмотрите, у него даже там броня есть!
        - А какой перезвон!
        Видя, что вражеские войска уже близко, я не стал дожидаться подкрепления в виде личей и драконов, а прямо сейчас скомандовал идти в атаку. Если честно, даже могучие тролли выглядели не очень серьезно по сравнению с гигантами, вызванными Ури, вот только вблизи, как оказалось, размер не имеет особого значения. Клаус, а за ним и все остальные его сородичи танковым клином разнесли в клочья порядки соперника, а наездники на свиньях прикрыли их атаку, не давая никому зайти в тыл. Откровенно говоря, я немного опасался лучников, но лавину стрел легко перехватили вовремя появившиеся темные священники, а цифровая Кристина, весело посылающая мне воздушные поцелуи прямо из первых рядов, так вроде бы даже успела накинуть на Ури какое-то проклятье…
        - Наш повелитель почти как гоблин, носит подтяжки и пьет вино… - каким-то образом пробравшийся на острие атакующего строя Дур затянул только что придуманный им боевой гимн, и под него были размазаны остатки сил Ури.
        - Это значит, что он бесподобен. А вы все унылое… - дослушать конец песни у меня так и не получилось. Именно в этот момент передовой отряд во главе с Клаусом при поддержке уже как-то опробованного мною в бою гоблинского десанта добрался до самого Прайма и поставил точку в этом сражении.
        - Победа! - тролли принялись подбрасывать своего повелителя вместе с его дубинкой, не оставившей никакого шанса ни Ури, ни тем, кого он пытался призвать в этот момент.
        - Победа! - кричал довольный бехолдер, которому даже не пришлось марать в бою свои щупальца.
        - Позвони мне, - показывала цифровая Кристина… Интересно, как она себе это представляет?
        - Да! Ни! Ла! - сквозь гул моей потихоньку исчезающей армии до меня донеслось скандирование с трибун. - Да! Ни! Ла!
        Абсолютным чемпионом планеты Земля объявляется Данила Корнев
        Я все еще пытался осознать, что все наконец-то закончилось, когда выкрики из толпы зрителей неожиданно сменили свой тон.
        - Поцелуй ее! Поцелуй ее! - резко обернувшись, я увидел, как ко мне, даже не думая сдерживать слезы, бежит Саманта.
        Черт побери, может быть, я и правда ей нравлюсь? Ну, не будет же настоящая аристократка демонстрировать такие эмоции по отношению к обычному человеку!
        - Я знала! Знала, что ты обязательно победишь! - нежные, но сильные руки сомкнулись у меня на шее. Немножко стыдно, но, прежде всего, приятно. И даже плевать, что Дур стоит, нагло улыбается и показывает большой палец.
        Победа, принцесса… Что еще нужно настоящему чемпиону?
        Кристина дель Майо
        Когда я переносилась на арену полуфинала, в душе царил полный раздрай. Холмский только что официально заявил, что не видит смысла искусственно ограничивать свои возможности, и якобы только в качестве показателя своей силы взломал всю систему битвы чемпионов. А ведь раньше никто не мог и подумать о таком - может быть, и правда, если отбросить эгоистичные мотивы, для всего человечества будет лучше положиться на такие возможности?
        А потом я увидела Данилу, и он как ни в чем не бывало просто предложил сражаться. Как будто все вокруг не имеет никакого значения, и лишь наша жажда победить может что-то значить. Сразу же все стало так легко и понятно. И ведь вроде бы же явная глупость, но эта свежесть в душе… Может быть, она гораздо ценнее всех технических чудес, способных упростить и обезопасить нашу жизнь?
        Что ж, ладно, я попробую опять довериться этому человеку, но пусть сначала еще раз докажет свою силу. Не зря же я копила эволюции все это время. Малое воплощение огня - ни один чемпион не выдержит жара его пламени. Единственное, пришлось потратить часть энергии на глушение песен. Во время боя с Мамонтовым Данила явно хотел активировать с их помощью какую-то тайную технику, так что будет лучше подстраховаться. И даже двадцать процентов силы атаки - не такая уж большая плата за это.
        Если честно, я просто ждала, сможет ли Данила и на этот раз меня удивить. И ведь смог! То-то я думала, почему он так просто дал Вайту лишить себя питомцев-драконов, а до этого растратил полет воплощения огня и стал причиной запрета на огнестрельное оружие. Все просто - это было совершенно не важно. Его мини-драконы стали кузницей, способной, во-первых, создать основу для оружия, а во-вторых, сделать это незаметно. Еще бы, обычный металл просто не пролетел бы через мое пламя - а так он и электричество проводит, и прочность просто за гранью воображения. А уж про то, как его гоблин умудряется использовать неигровые предметы, я постараюсь не думать.
        Идеальное по своей мощи решение и не менее идеальное исполнение. Я подозревала, что в сражении с Данилой возможно что угодно. Поэтому, даже несмотря на запрет огнестрельного оружия, я специально изучила одну защиту, как раз против него. Вот только Данила сразу же после первой атаки сделал сначала ложный выпад и только потом нанес удар, когда щит уже спал. И как только догадался? Или просто считает, что такая, как я, просто не способна на меньшее?
        Не сдержав эмоции, обнимаю его и желаю удачи дальше. Того, что уже было показано, точно будет недостаточно в финале. Но ведь это Данила. Уверена, если кто и сможет справиться, то только он.
        Ури Прайм
        Мне не очень хотелось издеваться над своим соперником. За время турнира Корнев хорошо показал себя, и было бы низко сейчас пользоваться своим преимуществом. Впрочем, его поражение было неизбежно - как может обычный разум пытаться хотя бы сравняться со своей совершенной копией? И раз он не смог этого понять, то в итоге сам заслужил сегодняшний позор. И пусть будет благодарен мне, что я не буду его растягивать.
        Отдаю команду своему чемпиону подключиться к ядру игры и вытягиваю из гоблина все уровни и улучшения. Тот же Вайт смог создать лишь жалкое подобие этой способности. Конечно, он-то играл в общих рамках, но опять же, кто виноват в том, что все остальные не способны смотреть дальше своего носа. Правила - для слабаков!
        Я уже хотел подать знак, чтобы мой чемпион нанес добивающий удар, как вдруг…
        Вам брошен вызов в состязании Разума
        Посылаю запрос на анализ неожиданной системы, внутри которой мы все оказались, а параллельно готовлю запрос на дисквалификацию Корнева. Подобный обман не должен прощаться - он же ведь явно с самого начала хотел устроить это сражение в таком виде. Да, мы сделали что-то похожее, но влияние Холмского официально не отследить, а этот сейчас подставился на глазах у всего мира.
        - Мы не протестовали, когда вы вносили свои изменения, - вот только, как и следовало ожидать, Корнев работает не один. А та же дель Майо - это та еще акула. Как она ловко заметила разрыв связи в нашей системе из-за этого сбоя. И ведь наверняка же воспользовалась этим, и теперь у нее на руках будут все необходимые улики.
        Похоже, не только я так решил. С нашей стороны прозвучало подтверждение новых условий, и все мощности системы Холмского оказались брошены на прощупывание границ возможностей этого состязания и продумывание идеальной стратегии. А вот я сам ненадолго выпал из процесса. Как-то неожиданно пришло понимание того, что сейчас перед лицом всей планеты сначала мы ткнули Корнева лицом в несовершенство его системы, доказав, что игра, где можно жульничать, никогда не станет идеальным инструментом для развития человечества. А потом он, как будто и не сомневаясь, что так все и будет, сокрушил наш главный козырь. Вы говорите, нет абсолютной игры - так я вам ее дам. И, боюсь, теперь, даже если победа останется за мной, мир уже не будет прежним.
        В этот момент Корнев вернул своего гоблина, и наша битва началась. Зря он, кстати, это сделал! Эмоциональный порыв, в результате которого потрачены доли секунды, что можно было бы использовать гораздо эффективнее. А остальные его призывы? Он почему-то раз за разом тратил время именно на уже знакомых ему существ, даже разговаривал с ними, все больше и больше проигрывая в силе своей армии. Или он что-то знает, чего мы не учли? Впрочем, чего же такого могла не учесть абсолютная нейросеть? Глупости все это!
        Вот только стоило нашим первым отрядам столкнуться, как моя уверенность оказалась моментально развеяна. Тролли и гоблины Данилы крушили моих воинов направо и налево. А ведь нейросети Холмского выбрали для меня сильнейших мифических существ мировой истории. Попробовал делать копии солдат быстро продвигающейся ко мне армии, и опять никакого толку. Почему драконы Корнева оказались сильнее моих? Я ведь делал копии с точностью до каждого изгиба мышцы, до трещины на дубленой шкуре… Неужели выходит так, что сила вложенных эмоций и переживаний оказалась сильнее голого расчета?
        Вот и все! Я проиграл… И мир поменялся. Пока еще не все это осознали, это случится не так быстро, но теперь я понимаю, насколько это неотвратимо. Абсолютная игра, которая сможет стать мерилом чего угодно - оценка потенциала, способ понять, кто лучше, кто достоин повышения, с кем встречаться, кому достанется скидка на ипотеку… Не знаю, станет ли мир после такого лучше, но уж точно будет интереснее.
        Саманта Холлинз, три года спустя
        Прошло ведь совсем немного времени, а столько всего изменилось. Даже с трудом верится, что когда-то все было по-другому.
        - Мама, я опять победила! - а это Алиса, наша дочка.
        Вчера она провела свою первую битву фантазий и выиграла с помощью ожившей манной каши. И с тех пор бросает вызов всем подряд. Что удивительно, несмотря на возраст, пока еще никому не удается взять над ней верх.
        - Я в тебе не сомневалась. Ты же дочь своего отца, вся в него.
        А Данила, как и в первый день знакомства с семьей, продолжает играть простоватого увальня. Сначала это немного напрягало, несмотря на слова деда, но потом я поняла, что так на самом деле лучше. И Алисе нравится, да и я сама, если честно, просто отдыхаю душой, когда мы все рядом друг с другом.
        Для всего мира Данила - герой. Человек, открывший людям состязание разума. А для нас - это свой неуклюжий папа, который может поскользнуться, смешно измазаться в пирожных, картавить спросонья и даже пускать слюни, забывшись и заснув в своем любимом кресле-качалке на природе. Да, это точно не герой, вот только кому они нужны в обычной жизни.
        Единственное, что мешает нашей семейное идиллии, так это посторонние девицы, которые несмотря ни на что продолжают охотиться за Данилой. Вот ничего святого у людей нет!
        - Мама, тетя Кристина пришла, - Алиса первая услышала дверной звонок и ломанулась в коридор. - Мама, тетя Кристина обнимает папу!
        Ну вот, о чем я и говорила, ни секунды покоя. Может быть, поссориться с дель Майо? Впрочем, тот же Данила, похоже, считает это своеобразной игрой. А раз так, то и нечего беспокоиться. Мой муж еще ни разу никому и никогда не проигрывал!
        Гоблин
        Сегодня дочка хозяина и по совместительству моя тайная ученица победила в десяти битвах подряд. Похоже, в ней все-таки живет дух воина, и я не зря тратил на нее время. Вот только это все равно мало - я боевой гоблин, мне нужно упоение битвой, танец смерти на самом краю. Я даже песни уже почти год не пел, этак скоро и вовсе все навыки подрастеряю!
        - Мастер, - я приготовился задать хозяину уже традиционный вопрос. - Когда мы снова начнем с кем-нибудь сражаться?
        - Уже скоро. Вот подвернется что-нибудь подходящее, и мы обязательно сыграем! - хозяин только что спрятался от очередной нашей гостьи, поэтому выглядел немного потрепанным, но отвечал привычно твердо и уверенно.
        Что ж, раз надо ждать, буду ждать! Мы, гоблины, очень терпеливые, это одно из ста тринадцати наших всем известных положительных качеств.
        - Дур! - откуда-то с третьего этажа послышался голос Мяу, и я тут же последовал примеру хозяина, укрывшись в шкафу.
        Ну вот как в такой атмосфере можно нормально существовать? Нет, нам прямо-таки срочно нужно отправляться на поиски подвигов. И я еще обязательно придумаю, как убедить хозяина решиться на это поскорее. А пока…
        - Дур, ужин готов! - Мяу опять кричит, и, пожалуй, не стоит заставлять ее ждать.
        Да и поход за приключениями можно отложить. На после еды или лучше на после завтрака… Нам же на утро обещали блинчики, а на следующих выходных вообще Новый год. Такое грех пропускать, даже ради приключений. Так что сначала дождусь конца праздников и тогда уже обязательно еще раз попробую убедить хозяина. Или лучше после двадцать третьего февраля? Все-таки подарки будут дарить, вдруг кто-то уже их купил, будет неудобно, так что лучше не спешить…
        Да, именно так и поступлю. Все-таки я гоблин, а мы как никто умеем расставлять приоритеты.
        Конец 3 части.
        Будет ли продолжение? Пока точно нет, но в будущем, когда мы поймем, что сможем сделать новую часть лучше предыдущих, все возможно. Надеемся, вы будете ждать, а пока посмотрите и другие наши серии.
        П.с. Отдельное спасибо всем тем, кто сделал возможным выход последней главы с таким опережением! У нас самые крутые читатели!
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к