Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Играет Чемпион Антон Дмитриевич Емельянов
        Сергей Анатольевич Савинов
        Ты простой русский парень: мало знаний, но полно смекалки. Попадаешь в будущее, где все по-другому, и надо как-то найти себе место. А что, если сыграть по-крупному? Тактическая стратегия для отбора топ-менеджеров крупнейшей транснациональной корпорации. Пройти отбор, выбрать класс, собрать свою армию и показать всем вокруг, что такое настоящий дух игрока из 2010-х. И кто в итоге чемпион?
        Играет чемпион
        Играет чемпион
        Пролог
        Я сижу в офисе «Пантеона» и заполняю анкету. Если кто не знает, «Пантеон» - это оружие, еда, машины, товары для детей. Да, вообще, больше половины того, что сейчас лежит в магазинах, производят они. Что я здесь делаю? Хочу получить работу. А раз так уж получилось, что я совсем не разбираюсь ни в одной современной профессии, то почему бы не попробовать устроиться на самую высокооплачиваемую?
        -Данила Корнев, - а вот и меня вызывают. Даже волнуюсь: сейчас такой момент, когда от меня зависит не так уж и много. Если честно, то вообще ничего. Дверь открывается, и до меня доносится пара фраз, обращенных к другому кандидату.
        -Сокрытие информации о ваших навыках будет внесено в ваш рабочий файл, - судя по паническому взгляду чуть не влетевшего в меня маленького лысого человечка, это что-то не очень хорошее. Видимо, при заполнении анкеты приписал себе незаслуженные достижения, и вот закономерный итог. Учитывая распространение информационных технологий и фиксирование в базах данных практически любой информации, это не только обман, но и показатель не очень высокого интеллекта. Лично я все шестьдесят листов заполнил абсолютно честно, аккуратно вписывая напротив каждого пункта, описывающего необходимые навыки и опыт, «не имею».
        Если честно, опасался проверок, смеха в лицо за такие ответы, но получилось все по-другому - мне просто выдали чип с кодом доступа к первому заданию. Похоже, тут отслеживают небольшие недоговоренности, но моя ложь оказалась настолько крупной, что заплатки на этот случай никто не предусмотрел. Все-таки в определенных моментах люди будущего ведут себя довольно наивно. И да, еще два дня назад на моем календаре цифра в графе «год» была на пятьдесят меньше.
        -Данила, проходите к платформе гравирельса, вас доставят к месту, где будет проходить испытание, - как и следовало ожидать, ни в коридоре, ни в вагоне мне так никто и не встретился. Не в интересах компании давать нам даже призрачный шанс договориться заранее. Что ж, я не против, все равно мне не о чем общаться с моими конкурентами, а пока можно насладиться удобным креслом, вкусной едой и натуральным алкоголем. Как же давно я не ел, уже почти неделя прошла. Да, всё верно, подкрепиться мне не удавалось и в старом мире, и дело тут не в том, что после университета студентов начинают кормить еще меньше. Все гораздо проще и сложнее - у нас начался конец света. Без всяких спецэффектов, просто все вокруг начали умирать. Не могу поручиться, но у меня было такое чувство, что во всем городе помимо меня не осталось ни одного живого человека. А потом, однажды спустившись на первый этаж гостиницы, где я в последнее время жил, обнаружил, что куда-то исчезли все трупы. Учитывая, что всюду были брызги мертвой плоти и костяной крошки, можно предположить, что их кто-то съел. Кто-то очень злой и с большими зубами.
После этого я переехал в квартиру, выбрав ту, где была самая толстая и крепкая дверь. А утром за мной пришли. Вы когда-нибудь видели, как прогибается внутрь от ударов сейфовая дверь? Не рекомендую, приятного мало. В общем, я уже успел попрощаться с жизнью, как вдруг что-то случилось, и я оказался посреди бурлящего жизнью города.
        Скажу честно, меня заклинило. Наверно, час я стоял и не двигался. Да не наверно, а точно, и в этом, как оказалось, было мое спасение. Стоило мне появиться из ниоткуда на камерах города, как я получил желтый статус тотальной проверки и контроля. Сделай я хоть шаг, прояви хоть одну нестандартную реакцию, меня бы повязали, и сидел бы я сейчас в лаборатории в окружении белых человечков. Но так как за стандартное время проверки никаких отклонений выявлено не было, то мне вернули обратно зеленый статус. Нет, если, конечно, хоть кто-то попробует найти по мне информацию, у него без проблем все получится. Но вот для начала же надо догадаться это сделать!
        В этот момент поезд, или, как их тут называют, гравирельс прибыл к месту назначения. Ехал я чуть больше часа, значит, сейчас мы примерно в тысяче километров от города. Кстати, я начал более-менее разбираться в окружающей меня реальности, и все благодаря рекламе. Лет двадцать назад какой-то золотой человек провел законопроект, что в каждой листовке, ролике или любом другом продвигающем товар материале должна быть полезная информация. Сейчас нельзя просто написать «покупай Ананас», нужно обязательно добавить, что, например, крупнейший поставщик ананасов в Россию - это США, переправляющие столько-то тонн в неделю. Благодаря этому я, например, узнал о камерах и системе безопасности и, конечно, о «Пантеоне». Именно тогда и родился мой план.
        -Данила, пройдите по подсвеченной желтым дорожке, она отведет вас в вашу комнату, - на сплошной плите пола, сделанной из неизвестного мне пока материала, появилась желтая полоса, убегающая вдаль. Что ж, раз надо, значит пойдем, тем более, силы у меня после еды появились.
        Аккуратно шагаю и вспоминаю, как через несколько часов бесплодных шатаний по городу мне попался плакат. На нем две рыцарские армады при поддержке ангелов, единорогов и кучи других волшебных рас столкнулись друг с другом. Финальный бой прошлого отборочного конкурса «Пантеона» - гласила скромная надпись под разворачивающимся передо мной действием. А ведь я к этому моменту уже почти сдался. Потерять один мир, попасть в новый, где тебе ничего не известно, где ты никому не нужен и где даже денег не заработать - это, оказывается, не так просто. Когда я пришел в себя после появления, первой мыслью было устроиться грузчиком и потихоньку по всем разобраться, но увы, такой профессии больше нет. Вообще, весь неквалифицированный труд заменила автоматика. Так что хочешь заработать, научись чему-нибудь полезному, а для этого, опять же, нужны деньги. Замкнутый круг. В общем, я уже собрался сдаваться правительству на опыты, как тут мое внимание привлек этот плакат. Играть - это я умею, а сдаться, если не получится, можно и потом. Даже не так: как можно опускать руки, когда у тебя под носом твоя мечта -
виртуальная реальность, которая в мое время была не более чем сказкой?
        В этот момент ведущую меня желтую линию пересекла красная, и за ней, обдав меня волной презрения, пролетела блондинка в строгом деловом платье. Вот она, элита этого мира - я видел их и здесь, и на улицах, они так привыкли жить по правилам, привыкли знать, что делать, и уметь заранее просчитывать результат. Так вот, теперь тут еще появился я.
        И это не пустое бахвальство. Кажется, что я прошел в игру случайно - случайностью здесь было только то, что сработала первая же из двадцати трех анкет, заполненных на разные имена и разными способами. Если еще какая-то из моих личностей пройдет, что ж, будет первый в истории случай неявки кандидата в «Пантеон». Уже только за это меня можно вписывать в местную историю. Что характерно, попытайся я устроиться так в место попроще, ничего бы не вышло, там все проверяет автоматика. Тут же - высшая лига, очень многие вещи идут на доверии. Ну и, конечно, приз шикарен. Годовой контракт с «Пантеоном» - там зарплата такая, что мне хватит на несколько жизней, а то, что при этом я не буду ничего уметь, не мои проблемы. Нечего такие непродуманные отборы устраивать.
        А вот и дверь в мой номер. Выглядит шикарно: несколько комнат, интеллектуальное управление, мебель выглядит не только дорого, но еще и удобно. За одной из двух оставшихся дверей оказалась ванная комната, за другой - капсула. А вот и она, не знаю, зачем я здесь оказался. Может, это мой рай, а может ад, остается только проверить. Подношу выданный мне ключ к панели активации.
        ДО СТАРТА БОЛЬШОЙ ИГРЫ ОСТАЛОСЬ 3 МИНУТЫ 14 СЕКУНД
        А еще тут не любят терять время, в планировании я им точно не соперник. Но игры - это много чего еще. А чемпион - это состояние души.
        ГЛАВА 1
        ДАНИЛА
        Мануалов по капсуле нигде нет, но, к счастью, тут все интуитивно. Залезаю внутрь, таймер тут же начинает отсчитывать игровой восьмичасовой цикл, а через специальные раструбки внутрь начинает подаваться молекулярный гель. Как ни странно, самым сложным в виртуальной реальности оказалось не считать или подать сигналы на мозг, тот прекрасно все додумывал даже при поддержке простейших нейроинтерфейсов, а проблема физики тела. Если полностью блокировать движения, мозг отказывался верить в реальность передаваемых ему данных, если же этого не делать, то в девяти случаях из десяти погружение заканчивалось переломами. Гель решил эти проблемы: с одной стороны, он замедлял движения тела, а с другой - считывал их и обеспечивал обратную связь, заставляя мозг считать, что тело работает как надо, на полную. Штука очень дорогая, так что пока виртуальная реальность доступна только для элиты. Девяносто девять процентов людей не смогут себе позволить даже разовую покупку геля для погружения, а уж о том, чтобы его регулярно менять, даже и разговора нет.
        Когда вязкая субстанция заполнила капсулу целиком, тело поразил закодированный разряд, и без каких-либо неприятных ощущений мозг переключился на виртуальность.
        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В МИР ИМПЕРИИ
        Захватите весь мир и станьте его единоличным правителем
        Вот такая вот простая и незамысловатая заставка. Все просто и понятно: сейчас бы, правда, не помешала карта мира на заднем плане, но да кто же мне ее покажет.
        ДАЛЕЕ
        ВЫБЕРИТЕ ПУТЬ РАЗВИТИЯ: ВОИН, МАГ
        И пока все. Потом в игре возможны варианты специализаций, но основных направлений только два. Вернее, можно сказать, что и одно. За воинов пытаются играть различные экстремалы, и пока еще ни одному из них не удалось достичь успеха. И это вполне прогнозируемый результат. В игре ты набираешь себе армию, развиваешь, а потом с ее помощью захватываешь остальные страны. Вроде бы, где подвох? А все просто: количество отрядов и их размер определяется интеллектом героя, у магов этот параметр растет по умолчанию вместе с уровнем, воины же смогут повышать, только вкладывая очки, получаемые за уровни. В итоге, у одних будет в два раза меньше войск, чем у других на таком же уровне развития. Видел ролик про один из наиболее удачных вариантов раскачки пути воина: небольшой отряд, рыцари, боевые монахи-лекари, все раскачаны по максимуму, врываются в строй противника, и кажется, что их никому не остановить. Они идут, как нож сквозь масло, но в итоге сил все равно не хватает. А потом камера взлетает вверх, и становится понятно, что вся эта жестокая мясорубка ужасно ничтожна в сравнении с истинным размером войск
противника. Обидно, наверно, когда кажется, что еще немного, еще чуть-чуть поднажать и продержаться, а потом понимаешь, что не прошел и десяти процентов пути. Но вот ведь какая история: по сравнению с остальными участниками, если играть по общим правилам, я слишком много чего не умею, а значит, если я хочу не просто насладиться виртуальностью, но и чего-то достичь, мне нужно нестандартное решение. Еще в обычной жизни, играя в игры, любил брать самые слабые классы и находить их сильные стороны, вырываясь на самые вершины. Не скажу, что всегда удавалось, но парочка успешных гайдов, перевернувших взгляд на позабытые поначалу классы, на моем счету есть.
        ВЫБРАН ПУТЬ ВОИН
        А вот и мой новый путь. А уж как превратить его в дорогу победы, я еще придумаю. Теперь характеристики: тут их самый минимум: сила, интеллект, выносливость и ловкость. Тоже та еще засада: магу достаточно прокачивать интеллект, а воину нужны и сила, и ловкость, да и жизни лишними не будут. У меня двадцать стартовых очков, которые нужно с умом распределить. Из того, что я успел увидеть про воинов на рекламных плакатах, пока заполнял анкету: есть два основных варианта развития. Например, изначально вложиться в интеллект, чтобы суметь набрать побольше отрядов, а основные воинские характеристики нагнать в процессе раскачки. Тут хитрость в том, что набрав по максимуму войск с самого начала, воин может их лучше прокачать, получив в итоге небольшой, но смертоносный отряд. Как в том ролике. Или можно взять стандартный расклад очков: пара баллов в интеллект, чтобы была хоть небольшая свобода действий в управлении своими силами, остальное поровну между всеми воинскими характеристиками. И в атаку, впереди строя, круша врагов и увлекая за собой своих.
        СИЛА +20
        Все остальное по нулям - да, я буду тупым, медленным, хилым, но чертовски сильным. Первое правило чемпиона: будь не как все. И тут же появилась мысль, что тут главное - не переборщить. Впрочем, сейчас уже точно поздно что-то менять.
        ВХОД
        Больше мне выбрать так ничего и не дали - огромная надпись из четырех букв перед глазами, и вот я уже в лесу. Оказывается, мне не хватало природы. Трава, деревья, чириканье птиц - ничего этого в этом времени не было. Даже тот же ветер, игриво бросающий мне под ноги лесной мусор - в муравейнике современного людского города столкнуться с ним практически нереально. Вдыхаю полной грудью, какая красота! Вот теперь, можно и характеристики проверить. Путь - воин, десять жизней, двадцать силы, все, как и задумывалось. Взгляд остановился на ячейках отряда: не больше одного типа войск, не больше десяти человек. Что ж, при моем абсолютном нуле интеллекта, вполне логично. Впрочем, мне и этих людей брать-то пока неоткуда.
        Чуть не забыл - надо бы проверить мою силушку богатырскую. Подхожу к ближайшему дереву, размахиваюсь и луплю, что есть мочи. Что-то трещит и внутри дерева, и у меня в руке. С лесным гигантом все понятно: небольшая вмятина, легкое покачивание и больше никаких видимых повреждений. Я же выбил себе костяшку, правда, при этом почему-то совершенно не испытываю боли. И это неправильно: во всех материалах, что я успел посмотреть, «Пантеон» заявлял о полной идентичности всех ощущений реальным. Единственное объяснение, которое я вижу - это мой интеллект: нервная система, сгенерированная для меня игрой, настолько проста, что не передает мозгу все сигналы. Это я как какой-то тролль получаюсь: сильный, туповатый, с толстой шкурой. С хрустом вправляю сустав на место - что ж, пора оценить, какие у меня тут перспективы. И тут мозг все-таки зацепился за хруст со стороны дерева: внимательно приглядываюсь, что бы это могло быть. Все выше-выше - ничего. А с другой стороны? Вот оно, в листве сразу не приметил огромный высохший сук, практически упирающийся в ствол соседнего лесного гиганта. Когда я ударил, дерево
покачнулось, сук уперся в соседний ствол, тогда и послышался хруст. Кстати, а из этой ветки могла бы получиться неплохая дубинка: с моими жизнями будет лучше держать врагов на расстоянии. Еще с десяток ударов, три раза вправленные суставы, и ветка все-таки падает вниз. Может, было бы проще залезть и отломать любую другую? Надеюсь, это тело никак не повлияет на работу моих настоящих мозгов. Впрочем, у сухой ветки есть явные преимущества: она легче, и она уже не поменяет свою форму. Да и вообще, она почернела от старости, а черная дубинка выглядит круто. А то я смотрю, тут у всех просто армии добра - ангелы, монахи, эльфы. А я тогда буду черным властелином.
        Обломав у своей дубинки зла все лишнее и пару раз взмахнув ей из стороны в сторону, примериваясь к балансу, я наконец-то соизволил оглядеться по сторонам. С моей поляны в правую сторону от садящегося солнца уходила тропинка: значит, если я пойду по ней на север, то, скорее всего, выйду к стартовой точке, отведенной каждому игроку для формирования костяка его армии. Правда, с моими возможностями по набору войск отправляться туда особого смысла нет, лучше сразу двигаться на территорию соседа. Собственно, в этом по-большому счету и заключается мой план: прокрасться к врагу и исподтишка с ним расправиться, и мои двадцать силы заставляют меня надеяться, что должно хватить одного удара. Потом повторять до тех, пор, пока это будет работать, и противники не наладят серьезную систему безопасности. Выбрав путь мага, я бы так не смог: чтобы нанять и обучить войска, нужно время, а я уже сейчас боеспособная боевая единица. Так что в итоге, когда мне удасться сосредоточить в своих руках ресурсы сразу нескольких поселений, можно будет попробовать замахнуться на что-то действительно глобальное.
        Поворачиваюсь спиной к тропинке и углубляюсь в лес: если на севере моя территория, то с юга точно будет кто-то другой. Несмотря на отсутствие дороги, идти получается очень легко. То ли дело в том, что лес такой чистый, никакого подлеска или кустарника, затрудняющего передвижение, то ли в том, что это я такой сильный. Уже прошло полчаса, как я в игре, а ничего так и не случилось, даже напрягает немного. Уж не слишком ли нестандартно я решил действовать?
        В этот момент впереди раздалось хрюкающее рычание, и из кучи валежника показалась огромная фигура. Я вот недавно сравнивал себя с троллем - во-первых, не похож, а во-вторых, накаркал. Система заботливо подсветила его данные.
        ТРОЛЛЬ-ШАТУН,5 УРОВЕНЬ
        Огромная махина, при этом быстрая и проворная, несмотря на размеры и огромную сжатую в лапе дубинку, кажется, что он просто перетекает с одного места на другое. Представляю, как на моем месте бы оказался какой-то из этих кабинетных будущих директоров Евразийского филиала - что бы он сделал? Убежал? Бросился бы в бой? Скорее всего, просто не пришел бы сюда без армии, способной этого тролля победить - вот это было бы логично, разумно и достойно будущей должности. Но раз я и этот тролль все-таки оба здесь, значит и мой вариант достоин права на существование. Надо просто это всем доказать, пусть и звучит это не очень логично. Может быть, у меня стресс?
        Почему-то тролль не спешит нападать: стоит на месте, примеривается и вдруг начинает бить дубинкой по дереву. А я что? У меня тоже есть дубинка, притом даже черная. И вот уже два дерева сотрясаются от гулких ударов, и, надо заметить, у меня получается лучше. Сухое дерево выбивает более громкие и резкие звуки.
        -Рырг, - тролль остановился и посмотрел на меня с каким-то даже уважением. - Чужак - сильный воин.
        Очень разумное замечание со стороны монстра, уже несколько минут грохочущего деревяшкой по дереву, впрочем, и я выгляжу не лучше.
        -Я не чужак, я черный властелин, - что-то меня несет, но в таких переговорах нельзя сразу соглашаться, да и имидж играет не последнюю роль, а образ чужака - явно не то, что помогает установить контакт.
        -И что делают черные властелины? - если бы он не прирыкивал на каждую букву «р», то я бы сказал, что сейчас его голос звучит заинтересованно и, может, даже немного заискивающе.
        -Обычно захватывают мир, - правда - наша самое сильное оружие. В голове появилась неожиданная идея: - Как ты смотришь на то, чтобы мне помочь? Тролли - сильные воины.
        Мой шерстистый собеседник сразу приосанился, а во взгляде появилась нескрываемая гордость за себя.
        -Хорошо, черный властелин. Я согласен. Захватывать мир, наверно, интересно.
        ДОБАВЛЕН НАВЫК ЛИДЕРСТВО
        Вы можете увеличивать количество подчиняющихся вам отрядов за счет ваших лидерских качеств и харизмы
        Я с интересом уставился на панель характеристик: добавилась еще одна ячейка под войска. Про этот навык я слышал, именно с его помощью воины могут хоть немного компенсировать отставание в количестве отрядов по сравнению с магами. И я даже планировал его получить, но, конечно, на таком уровне на успех даже и не рассчитывал.
        -Меня зовут Клаус, - не рассмеяться получилось только с огромным трудом - достойное имя для тролля! А вообще смотрел я на него с огромной гордостью. Пятый уровень, сейчас это немало, сила, скорость - очень мощный союзник, недаром занял место сразу пяти существ. От него пользы будет гораздо больше. Тут же в памяти всплыла вычитанная когда-то информация, что у троллей очень хороший нюх.
        -Меня зовут Данила. А ты не чуешь рядом каких-нибудь живых существ, чтобы мы смогли их захватить?
        -Данила - какое глупое имя! Буду звать тебя по-настоящему, черный властелин, - вроде бы и пошутил, а с другой стороны у меня уже есть в армии тролль - серьезная заявка на титул «ваше темнейшество», однако посмотрим, что будет дальше. - Я чувствую два поселения.
        И он махнул лапой: один раз в ту сторону, откуда я пришел, а другой раз куда-то на восток. Первое явно мое, а второе - мой первый сосед. Если честно, тут было слабое место плана: как найти в игре моих противников? Ведь пока они будут слабы, можно будет пройти в паре сотен метров и не заметить никого, а как станут сильны, будет уже поздно. Зато теперь я готов ко всему.
        -Веди меня, Клаус! - и мы понеслись сквозь лес.
        Обычно я не очень хорош в беге, но тут усталость совсем не чувствовалась. Иногда Клаус что-то завывал, а я подхватывал. Взгляд зацепился за иконку появившегося баффа.
        ДИКАЯ ОХОТА УР. 1
        Накладывается, когда два или более существ отдаются своим инстинктам хищников
        Рост усталости уменьшен на 90%
        Сила, ловкость и выносливость +10
        Стоило мне сосредоточится на надписи, как бафф сразу же пропал. Так дело не пойдет: спускаю инстинкты с тормозов, дубинка начинает отстукивать какой-то дикий ритм по пролетающим мимо деревьям, в небо снова устремляется вой, подхваченный довольным Клаусом. На грани сознания мелькнула мысль, что бафф появился снова. Хорошо.
        -Повелитель, враг совсем близко!
        -Вперед! - тролль несется дальше, а я пристраиваюсь немного за ним. Конечно, ни у кого еще не должно быть силы, способной остановить такого противника, но лучше подстраховаться. Клаус опустил дубинку на землю, и та понеслась за ним, издавая жуткий грохот. Но стоило подумать, к чему эти глупости, как все прояснилось: пыль, грязь, лесной мусор - все это, поднявшись в воздух от ударов дубинкой, окружило тролля сплошным облаком, в котором терялась его фигура. Что ж, может и мне попробовать? Сначала ничего не выходило, но потом я обратил внимание, что постукивания дубиной совсем не так хаотичны, как мне казалось. Не все в мире так просто и бессмысленно, как нам, порой, кажется на первый взгляд. На этот раз пробую повторить, полностью копируя все движения.
        МАЛОЕ ОБЛАКО ГРЯЗИ УР.1
        Снижает точность дистанционных атак на 50%
        Снижает урон зональных атак на 30%
        В этот момент мы вылетели из леса на поляну, где уже были готовы к бою шесть пехотинцев в кольчужной броне и около десятка крестьян, вооруженных различным подсобным инструментом. На секунду я даже восхитился талантом этого игрока: за те несколько часов, что я потратил на ползанье по лесу, он смог организовать работу своего поселения и даже натренировал часть воинов до уровня ополченцев. А то, что крестьяне встали на его защиту? Значит, всего этого ему удалось достичь вполне популярными в народе методами. Так что любая попытка напасть по-быстрому на это поселение обычно была бы обречена на провал, но только не сейчас. Остановить разогнавшегося тролля, вращающего огромную дубину со скоростью пропеллера - это, действительно, так же сложно, как и кажется. А если он еще и значительно обгоняет вас по уровням - я бы сказал, вообще невозможно. Солдаты разлетелись в стороны за какое-то мгновение, тут же истаяв облачками дыма. Крестьяне, лишившись поддержки в лице военных, сразу же утратили боевой пыл и побросали оружие. Но где же сам герой? Неужели, сбежал?
        И в этот момент в меня врезалась молния.
        ПОЛУЧЕН УРОН 70
        Минус семьдесят жизней за раз? И я еще жив? Тут же пришло понимание, что бафф от нашей с троллем дикости добавил мне и десятку выносливости, а это лишняя сотня хитпойнтов. Но под еще один удар этого мага лучше не попадаться. Прячусь в лес и кричу Клаусу, чтобы крушил все вокруг, пока не разберется с этим громовержцем. Ему эта идея сразу же пришлась по вкусу как подтверждение того, что он не ошибся, связавшись со мной. Вот молния ударяет уже в тролля - только урона почти не наносит. Что не удивительно: здесь решают уровни и природное сопротивление. А вот у меня на месте удара неслабо так обуглилась кожа, еще повезло, что чувствительность низкая, а то бы точно свалился от болевого шока. И как здесь только обычные воины выживают?
        Игрок Саманта Холлинз повержен
        Получено 2 уровня
        Сила повышена на 2
        Получено 2 очка характеристик
        Судя по всему, тролль все-таки нашел моего противника. Ты была хорошим игроком, Саманта, но я был лучше. Два уровня, конечно, немного, но у нее и войск-то особо не было. Так, еще повысилась сила, но тут понятно, она растет вместе с уровнем, и появились два свободных очка. Куда бы их потратить? В интеллект точно вкладываться не буду - еще включатся болевые ощущения, а оно мне надо? От ловкости я тоже особой пользы не заметил, остается выносливость. Не будь на мне баффа, я был бы уже мертв. Все-таки десять жизней - это катастрофически мало: нужно хотя бы больше семидесяти, чтобы по крайней мере можно было не бояться заклинаний первого круга. С другой стороны, потом будут заклинания нового уровня, и что - вкладываться только в собственную живучесть? Одной защитой не победить, а вот, как только что мной было доказано, одним нападением можно.
        СИЛА +2
        Выбираюсь из леса обратно в поселение: Клаус успел как раз дорушить последнее строение, какую-то каменную гробницу. Надо было остановить его раньше, все-таки теперь это мое имущество.
        -Делайте, что раньше делали, - махнул я рукой крестьянам. Раз тут поработал кто-то толковый, почему бы не попробовать воспользоваться его планом.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Дед готовил меня к этому испытанию, сколько себя помню: лучшие школы, лучшие репетиторы, пробные погружения, отработка на симуляторе. Я считала, что готова еще к прошлым играм, но дед разрешил записываться только на этот раз.
        Сначала все шло просто прекрасно: продуманные заранее последовательности по устроению экономического благополучия селения. Модель простейшая, все учтено, случайности невозможны. И вот через час начинает тренироваться первый пехотинец: вроде бы просто, но пришлось прописать полностью цикл работы для кузницы, взявшейся за производство оружия и брони, и для обучения вчерашних крестьян, да так, чтобы система их зачла. Я, конечно, не сомневалась в успехе, но все получилось даже лучше, чем планировалось. Почти по полсотни жизней у каждого, стальное оружие: к концу дня наберу их четыре десятка, можно будет закрыть два слота отрядов под завязку и отправляться зачищать окрестности. Ну, а пока они готовятся, нужно продумать потенциал развития на данной местности: ниже по течению реки поставить все производственные помещения, чуть выше сделать жилой сектор: строить надо с запасом, количество моих подданных должно только увеличиваться. Подданных? Да, недаром в детстве меня называли принцессой.
        Но стоило только на секунду отвлечься, как сразу все пошло наперекосяк. Из леса донесся жуткий грохот, при этом двигающийся в нашу сторону. Что же это? Атаки диких животных на первой неделе быть не должно. Значит, игрок. Учитывая, что ему еще пришлось добираться сюда от своего поселения, то в его распоряжении может быть один, максимум два воина. Так что никаких шансов, но рисковать очень не хочется, так что выстраиваю всех моих пехотинцев. В отдалении собираю крестьян: в бою от них пользы не будет, зато эффект толпы даст бафф, плюс два, а то и три ко всем параметрам.
        Грохот приближался: как-то слишком явно. В последний момент появилась мысль, что лучше спрятаться. Это, конечно, все красиво - стоять впереди строя под красным знаменем, но у меня совсем другая задача: доказать, что я могу управлять любым коллективом, от нескольких человек до многотысячных армад. И добиваться во главе их успеха.
        Когда из леса вырвалось два грязевых облака, в одном из которых четко угадывались очертания тролля, я на секунду замерла, не зная, что делать. Откуда у игрока за столь короткое время появился прислужник такого уровня? Откуда вообще в конце концов, взялся тролль? Он что - провел какой-то эксперимент над жителями своей деревни, что они превратились в это чудовище? А ведь я читала про что-то подобное, кто же знал, что такая глупость может действительно сработать.
        Так, солдаты уже мертвы, что не удивительно, ведь ни они, ни я были не готовы к такому столкновению. Крестьяне бесполезны. Но у меня есть еще козырь: за уникальные достижения в обычном мире «Пантеон» дает игрокам уникальные бонусы. Мне досталось заклинание аж сразу второго круга: небесная молния, которая поражает целую область, так что эта поднятая в воздух грязь не помешает мне достать этого наглеца. Сто урона за раз - скорее всего, ему этого окажется достаточно.
        Колдую: кружащий вокруг него в воздухе мусор опадает кучками пепла, а он стоит как ни в чем не бывало. И почему ударило только на семьдесят жизней? Откуда у него даже эти семьдесят, если ему надо было неслабо вложиться в силу, чтобы убивать с одного удара моего пехотинца? И почему он, вообще, не катается по земле от боли, у него же сгорела кожа на плече и половине руки? В этот момент я его узнала: это же тот парень, с которым мы пересеклись в коридоре. Дешевая одежда, восхищенный взгляд - жалкое зрелище, подумалось, и зачем таких только допускают до Игры. Кто же знал, что в итоге все так выйдет? И была ли случайной та наша встреча? Надо будет проверить, кто из наших политических противников смог бы такое разыграть.
        Так, молния откатилась, но игрок уже скрылся в лесу, не достать. Но при этом не прячется, то и дело мелькает на опушке. Может, попробовать добежать и прикончить? Или это ловушка? С таким противником можно ожидать чего угодно. В этот момент тролль бросился в сторону домика, где я затаилась. И как только догадался? Пытаюсь перепрыгнуть на следующий, и в прыжке меня сбивает дубинка.
        Вы погибли
        Воскреснуть на алтаре?
        Да
        Воскрешение будет произведено через 10 минут
        Похоже, придется договариваться. Вернее, сначала платить, потом договариваться. Но на мои вопросы ему точно придется ответить.
        ВАШ АЛТАРЬ РАЗРУШЕН
        Да что за беспредел он творит? Зачем разрушать алтарь игрока, даже не попытавшись взять с него выкуп? Неужели, он настолько богат?
        Желаете использовать «второй шанс»?
        Да
        Второй шанс - возможность начать игру в Империю с нуля, дается каждому игроку. Уже через пару дней в нем не будет особого смысла, такое отставание не наверстать. Но если в самом начале ты допустил критическую ошибку, с его помощью все можно исправить. Или если тебя уничтожили, как только что поступили со мной.
        Данила, пожалуй, я тебя запомню.
        ГЛАВА 2
        ДАНИЛА
        Набрав у моих крестьян побольше еды, мы с троллем двинулись дальше на восток. Он заявил, что чувствует там большое скопление пахучих живых существ. Так мы и идем: сначала я хотел его отозвать, оказывается, у каждого юнита в подчинении игрока есть такая функция. Но потом вспомнил, что в призванном состоянии у моего носатого друга качаются навыки, а он уже почти поднялся до шестого уровня. Так что пусть бегает рядом: вести надоедливые разговоры он не очень-то стремится, а с его нюхом мы можем заметить то, что в одиночку я точно пропущу. Так, уже через полчаса она заявил, что пахучие существа движутся, и нам стоит сменить маршрут, чтобы их перехватить. Учитывая это, можно предположить, что это не игрок, а значит, стоит быть осторожнее. Не то, чтобы я опасался игроков меньше, чем искусственный интеллект игры: просто от них я знаю, чего сейчас можно ожидать, а вот от этой квазиживой штуки можно ждать чего угодно. Каждый, кто смотрел «Терминатора», знает, что роботам доверять нельзя.
        Вообще, когда Клаус сказал, что мы уже почти пришли, я запретил ему бросаться в атаку, как в прошлый раз, а решил сначала все разведать. Естественно не сам, а отправив вперед тролля. Как ни странно, он двигается и тише, и незаметнее, чем я. А еще у него жизней больше, а мне умирать как-то не хочется. Вернулся Клаус очень быстро, минут через пять, не дольше.
        -Там дикие кабаны, около сорока рыл, третий уровень. Рырг, - ага, он все-таки рыгает, а то уж больно интеллигентный тролль не вызывал у меня никакого доверия.
        -А чего ты такой довольный? - уж слишком он сиял, так что я не удержался.
        -Они меня заметили и бросились вдогонку. Я попытался оторваться. Но не вышло. Сейчас будут здесь, - Эх, что-то я не верю в его виноватую ухмылку, как бы он это не специально все устроил, решив, что я выберу вариант отступить. И, если честно, я бы так и сделал.
        -Вдвоем справимся? - решил на всякий случай уточнить.
        -Нет. Они нас за пару минут порвут, - и все равно доволен. Если тролли и существовали в реальном мире, то вымерли из-за своего авантюризма и безбашенности.
        Гулкий топот и треск, до этого как-то в фоновом режиме доносящийся из леса, начал целенаправленно приближаться к нам. Тут же обратил внимание, что Клаус за эту разведку успел получить шестой уровень.
        -А ты никого из них по дороге не стукал случайно?
        -Нет, конечно, - и глаза честные-честные, сразу видно, что врет. А жаль, прокачаться на разведке было бы интересно. Даже представляю: вы подглядели за черным драконом и получаете десять уровней.
        -Ладно, побежали, что ли, - в этот момент из-за деревьев вылетел матерый секач. В высоту с дога, правда, шире раз в пять и страшный, зараза. Я тролля, наверно, меньше испугался, видимо, сразу прочуял его интеллигентность.
        В общем, мы опять бежим. Я присматриваю место поуже, хочу поиграть в «Триста спартанцев», Клаусу, видимо, нравится процесс, а кабаны, свирепо похрюкивают и с каждым намотанным километром, чувствую, повышают свою самооценку. Внезапно, хрюканье начало приближаться. Или они начали бегать быстрее, или я медленнее. И я склоняюсь ко второму варианты: чувствуется какая-то тяжесть в мышцах, в движениях - видимо, как раз та пресловутая усталость. Хоть бы шкалу какую для нее придумали. А то ведь так в самый неудачный момент не заметишь и свалишься без сил.
        -Клаус, а ты мог бы повыть? - стараюсь, чтобы голос звучал спокойно. Все-таки игра, даже в самом крайнем случае ничего со мной не случится. На секунду в памяти всплыл холл гостиницы, заваленный мертвецами, но я сразу же затолкал это воспоминание в самые глубины своей памяти. Предпочел бы забыть, но никак.
        Прямо на бегу тролль сделал несколько глубоких вдохов, видимо готовился, а потом наконец-то завыл. Я сразу же подхватил, настраиваясь на нужную волну. Есть, бафф «дикая охота» получен, можно продолжать гонку. Странное, конечно, состояние, как будто ты в каком-то фоновом процессе, и наблюдаешь за всем со стороны. Вот мы проносимся по каким-то грядкам. И откуда, кстати, в лесу грядки? Так, не думать, а то чуть не сбился. Значит, бежим: впереди тролль, сбивающий редкие деревьица, попадающиеся ему на пути, потом человек, пытающийся препятствия, наоборот, обогнуть, но, видимо, из-за природной неловкости тоже врезающийся в них и сшибающий. Следом несутся свиньи: кажется, что они нахрюкивают какой-то злобный марш и втаптывают в землю все то, что мы пропустили. Наматываю пару кругов, чтобы подтянулись оставшиеся преследователи, и продолжаем бег.
        Через час нам наконец-то попалось подходящее место: пещера, которую удалось заметить только благодаря гулкому эху, подхватившему наши завывания. В этот раз мы пробежали мимо, так что пришлось заложить небольшой круг, чтобы вернуться обратно. Прошли немного поглубже, чтобы на Клауса, загородившего проход, могли напасть только спереди. Вот теперь все прекрасно, кабаны смогут атаковать только по одному. Правда, если у тролля не хватит жизней, чтобы продержаться против них всех даже по очереди, будет как-то не очень хорошо. Что-то этот момент я не продумал и загнал нас в ловушку. На всякий случай оглядываюсь по сторонам: пещера уходит далеко внутрь горы, так что, может быть, в случае неблагоприятного исхода, нам удастся там оторваться от преследователей.
        В этот момент в пещеру ворвался самый быстрый вепрь и тут же, получив дубиной по башке, отлетел в сторону. Убить его, правда, не удалось, Клаус снял с него только треть жизней, и сейчас тот стоял в сторонке, сосредоточенно тряся головой и не спеша снова к нам приближаться. Вот ведь, свинина, ждет, пока жизни восстановятся целиком, а тем временем найдется и еще кому постараться до нас добраться.
        К счастью, у тролля получалось держать их на расстоянии, даже не давая к нам приблизиться. Только вот расклад все равно не в нашу пользу: они могут меняться и рано или поздно возьмут нас измором. Я же вижу - Клаус, хоть и не подает виду, но уже через двадцать минут начал понемногу выдыхаться. Я смотрел, как у него под нижней челюстью болтается кусочек забытой и уже засохшей слюны, и потихоньку впадал в панику. Что же делать? Нам бы только найти способ их добивать, но, как назло, ничего в голову так и не приходит. Похоже, не остается другого выбора, кроме как попробовать отступить вглубь пещеры. Или не стоит полагаться на удачу? Заменю ненадолго Клауса, он пробьет нам дорогу наружу, и опять в бега. Да, второй вариант надежнее, пожалуй, так и стоит поступить.
        -Клаус, меняемся, - тролль тут же отпрыгнул мне за спину и прислонился к стене, зайдясь в хриплом кашле. А ведь не слабо он так устал, но нельзя отвлекаться, вот ко мне направляется и первый противник.
        Как же не хочется умирать, - мелькнула мысль, но я сразу же загнал ее подальше, не дав захватить сознание. Только воспоминаний из прошлого мне сейчас и не хватало.
        КАБАН-ЛЮДОЕД, УРОВЕНЬ 3
        Нет, я знал, конечно, что свиньи всеядные, но, чтобы тут жила целая стая, избравшая своим коронным блюдом человечинку - мне определенно везет. Видимо, уловив мою неуверенность, это парнокопытное хрюкнуло и ускорилось. Да, я, конечно, выгляжу гораздо слабее тролля, но мои двадцать четыре силы - это вам не хухры-мухры. Пробую размахнуться, как Клаус, и бью со всей мочи: жизней снял столько же, около трети, теперь понятно, почему тролль меня зауважал, почувствовал родственную душу. А вот с направлением удара получилось не так удачно: вместо того, чтобы откинуть эту свинью в сторону, я вбил ее в землю, чем сразу же воспользовался один из ее товарищей: вскарабкался той на спину, и вот теперь их сразу двое. Судорожно отталкиваясь от пола и от потолка одновременно, эта свиная пирамида приближалась ко мне. Хреново: да, так появляется шанс расправиться хоть с кем-то, но, учитывая количество жизней, они меня тоже достанут с немалой такой вероятностью.
        Делаю шаг назад - нет идей. Ну же, мозг. Еще один - все равно нет ответа. Еще - и тут я замечаю, что свиньи перестали меня преследовать. Присмотрелся - так и есть, туннель, чуть дальше от входа начинал сужаться, и они, пытаясь до меня добраться, просто в нем застряли. И что теперь, добить их? Только вот кардинально это ничего не изменит: что сорок, что тридцать восемь противников, они нам пока не по зубам. Остается только пойти на военную хитрость.
        -Клаус, как ты относишься к жареной свинине? - в ответ раздалось возмущенное хрюканье с одной стороны и вежливое покашливание с другой.
        -Вообще, лучше сырую, так нажористей, но, если что, у нас тут гости, - оборачиваюсь и вижу, как из глубины пещеры к нам приближается десяток маленьких зеленых человечков. Не инопланетян, а других: с кривыми зубами, запахом изо рта и полным отсутствием манер. И это даже не подвыпившие сотрудники военкомата. Все из себя нескладные и такие безобидные на вид: глаза, потерявшие цвет от долгой жизни в темноте, и огромные уши, даже локаторы, скорее всего, подаренные эволюцией, чтобы первыми обнаруживать своих противников.
        ПЕЩЕРНЫЙ ГОБЛИН, УРОВЕНЬ 2
        Судя по количеству шевелящихся фигур в темноте, их там не мало. Если нас сейчас зажмут с двух сторон, будет проблематично выбраться живыми. Хотя нельзя не отметить мои инстинкты, предостерегшие от того, чтобы лезть вглубь этого, как оказалось, обитаемого подземелья.
        -Большой брат, - тут неожиданно заговоривший гоблин прервался, чтобы соблюсти приличия и смачно высморкаться в сторону. - Мы сразу узнали звук твоих шагов и пришли, чтобы служить тебе.
        -Ну, и зачем вы мне? - сразу же выдал гордо приосанился Клаус, но получив от меня локтем в бок, сразу сменил политическую линию. - В смысле, а что вы умеете, чтобы мы с моим черным властелином обратили на вас внимание?
        Я сразу на всякий случай помахал своей еле заметной в темноте дубиной, чтобы каждому сразу стало понятно, кто тут этот самый черный властелин. И почему он черный. В который раз убеждаюсь, что имидж решает. Выгодно ли помогать чужаку? Конечно, нет. А черному властелину? Уже так сразу и не ответишь: опасность, конечно, есть, но и выгода тоже.
        -Мы тоже хотим служить черному властелину, - вот, даже свиньи прониклись моим величием. Стоп, они разговаривают? Все это становится похоже на добрую сказку дядюшки шизофреника.
        -Всех не возьму, место есть пока только под один отряд, - и что они будут делать теперь?
        -Бери нас, у нас выше уровень, больше силы, больше жизней, - свиньи сразу взяли быка за рога. Как бы пошло это ни звучало.
        -Да их не прокормить, едят за пятерых, а мы с нашим слухом сможем заметить врага издалека, - как круто, гоблины начинают торговаться. Посмотрим, до чего поднимутся ставки, а то я и сам пока не могу решить, кто мне больше пригодится.
        -У тебя есть тролль, он и так заметит любых врагов, зачем нужны эти недомерки? - похоже, свиней задели за живое, раз они перешли на личности.
        -Мы умеем делать парализующий яд, - гоблины явно возмущены напоминанием о их небольшом росте. Неужели, комплексы? Но пока стараются вести себя вежливо, если честно, мне это больше импонирует. И вообще, раз уж я собрался становиться черным властелином, у меня по любому должны быть в войске гоблины. Вот насчет свиней не уверен. Были бы они не кабанами, а волками, можно было попробовать завести волчьих всадников. Всегда впечатляла эта идея. Хотя, с другой стороны, чем эти свиньи для этого не подходят? И, может, тогда система их за один тип войск засчитает? А что - выглядит неплохо!
        -Так, прекращаем, у меня появилась идея, - машу гоблинам, чтобы они помогли вытолкать застрявших хряков на свежий воздух. И когда мы все выбрались наружу, продолжил собрание.
        -Мне нужно десять самый сильных вепрей, - похоже, еще не все узнали, что мы теперь союзники и поглядывали на меня со здоровым аппетитом, но мой бодрый тон не предполагал перерывов на обед, так что все прошло без эксцессов.
        -Теперь десять самых сильных гоблинов, - и опять вперед выступили самые крупные и мускулистые. Приближался самый ответственный момент.
        -Кабаны - замерли. Гоблины - сели верхом! - по какой-то инерции все послушались, и я быстрее, пока никто не передумал, чуть ли не кричу: - Нарекаю вас Свиными наездниками.
        К вам присоединилось 10 свиных наездников, уровень 4
        Лидерство +1, итого 2
        Максимальное количество существ в отряде может быть увеличено до 20
        Да ладно, получилось! Если честно, не ожидал. Обычные гоблины и кабаны тоже выглядели слегка ошарашенными, но тут один из моих всадников поднял голову кверху и завыл. После секундной задержки его вой подхватил и «конь». Не знал, что свиньи так могут, но звучит устрашающе. А потом, один за другим, эту первобытную песню подхватили и все остальные. Быстро переглянувшись, мы с Клаусом тоже к ним присоединились.
        Получен бафф «Единение»
        Сила и выносливость увеличены на 10 на 1 сутки
        Вот и решение проблемы с количеством жизней на первое время появилось.
        -Повелитель, - раздался голос седого гоблина, до этого скрывавшегося за спинами у остальных. - Мы тогда начнем тренировать новых всадников, и когда вы решите вернуться к нам за новой армией, мы вас не подведем.
        -Рассчитываю на вас. Когда будут готовы еще десять наездников? - раз уж у меня появилась возможность увеличить размер отряда, грех будет этим не воспользоваться.
        -Завтра к утру, властелин, - а мне нравится, как это звучит. Да и задержка по времени не критична, все равно сеанс скоро закончится.
        -Хорошо. А пока нам нужна будет еда на всех, чтобы хотя бы на пару дней хватило, и информация. Есть ли тут поблизости поселения других игроков?
        Старый гоблин тут же рассказал о странной активности в западных лесах, а я все еще с затаенным восторгом рассматривал свои ячейки отрядов. В первой у меня висит Клаус, тролль шестого уровня, занимая пять мест из возможных двадцати, эх, мне бы еще троллей где найти. Во второй - десять уникальных свиных наездников четвертого уровня. Очень неплохое начало: мне кажется, для первого дня я справился неплохо. До конца подключения осталось десять минут, их как раз хватило, чтобы раздать всем поручения и наказать тренироваться во время моего отсутствия.
        Сеанс завершен. Через 60 секунд вы будете отключены, постарайтесь завершить к этому моменту все важные дела.
        Интересно, а что было бы, если бы я в этот момент с кем-то сражался? Я бы исчез посреди боя или просто перестал двигаться и был бы мгновенно отправлен на тот свет? Надо срочно что-то делать с дефицитом информации.
        Стоило мне выйти из игры, как ко мне заглянул неприметный парень в стандартной униформе «Пантеона» и попросил для продолжения отбора подписать еще одни бумаги. Быстро просматриваю: много букв, написанных по всем правилам юридического искусства, но основной смысл можно легко свести к одной фразе: ни с кем не общаться по игровым вопросам, не просить помощи, любые личные вопросы о самих участниках тоже запрещены. Единственное исключение - официальная информация от организаторов, вот ее обсуждать можно. А это стопроцентно говорит только об одном: скоро я познакомлюсь в другими игроками. Похоже, нас всех собрали в одном месте: и пусть в виртуальности мы сражаемся не на жизнь, а на смерть, но в реальности нам придется научиться ладить друг с другом. Что ж, пойдем знакомиться: быстро принимаю душ, одеваюсь в приготовленную специально для меня униформу и неспешно иду за желтой полосой. Куда она меня приведет на этот раз?
        Вскоре моему взгляду предстал огромный зал с прозрачными окнами, за которыми раскинулись живописные пейзажи. Впрочем, учитывая, что открытой природы в мире больше нет, то это всего лишь экраны, хотя их размер и впечатляет. Зал был разбит на несколько секций, в каждой из которых находилось несколько фуршетных столов. Моя дорожка привела меня в самую маленькую из них: интересно, это случайность или в этом есть какой-то смысл? Параллельно попробовал хотя бы примерно прикинуть количество человек, находящихся здесь. В этом мне помогут неистребимые плакаты по пожарной безопасности, с помощью которых можно посчитать площадь помещения, и мой глазомер. Судя по тому, что я вижу, можно заложить одного человека на квадратный метр, и не потому, что так проще считать, а потому, что это действительно так. Итого, чуть больше шести тысяч человек. Немного для целой планеты, но, если учесть, что это элита, то и этого вполне достаточно.
        Пока я стою и подкрепляюсь у первого попавшегося столика, ловлю на себе два не очень дружелюбных взгляда. Один - это та девушка, блондинка, с которой мы пересеклись в коридоре. И чего она меня невзлюбила? А вот со вторым еще страннее: этого человека я точно вижу первый раз в жизни. Молодой, ухоженный, правда, с еле заметным брюшком, но про него забываешь, стоит поймать на себе его взгляд, резкий, пронзительный. Нет, такого бы я точно запомнил, если встретил раньше. И ведь тоже смотрит с каким-то странным нездоровым интересом. И чем бы я мог эти двоим насолить?
        В этот момент на один из экранов-стен вывели картинку: курчавый загорелый парень, стоящий рядом с ангелом. А не переоцениваю ли я свои успехи?
        -Зря заносится, - рядом раздались голоса двух азиаток с детскими личиками. - Я рассматривала такой вариант: построить храм, целый день медитировать, освящая его в надежде, что все получится. Ему повезло, хоть шанс был и не так велик, но при этом он полностью застопорил свое экономическое развитие.
        -Да, в будущем ему это еще аукнется, - странно, а нельзя ли считать этот разговор обсуждением игры, которое строго запрещено? Но, учитывая, что девушек никто не спешит выгонять, скорее всего, это засчитывается как обсуждение официальной информации. Или, что мне совсем не нравится, правила тут едины не для всех.
        В этот момент картинка на экране сменилась: теперь отряд лучников во главе со жгучей латиноамериканкой расстреливал прорывающихся к ним кентавров. Сначала казалось, что у людей нет и шанса, что вот сейчас, в любой момент человеколошади доберутся до них и порвут на куски, но этого все не происходило. То один, то другой рвущийся вперед кентавр падал: кто-то от меткой стрелы, а кто-то просто так. Хотя нет, вот оно: все поле было усыпано узкими глубокими ямками: кентавры попадали в них копытами и ломали ноги, так и не сумев добраться до спокойно посылающих в них стрелы людей.
        -Кэти Гомес, - до меня опять долетели слова разговаривающих рядом девушек, правда, на этот раз информация там была не очень полезная. - Тебе не кажется, что у нее кривые ноги?
        -Точно, рада, что ты тоже смогла это заметить.
        Интересно, а кого покажут на следующем ролике? И он не заставил себя долго ждать - там какой-то нескладный парень с сумасшедшими глазами в компании тролля, свиней и гоблинов выл на луну. Черт, да ведь это же я! Интересно, а обо мне что скажут эти две сплетницы? Но подслушать ничего не удалось, так как с другой стороны ко мне кто-то подошел и что-то вежливо спросил.
        -Я говорю, добрый день, Данила, - это же та блондинка, которая совсем недавно прожигала меня взглядом. И что ей надо?
        -Добрый день. К сожалению, не знаю вашего имени, - так, надо быть повежливее, а то найти неприятности на ровном месте что-то не хочется.
        -Меня зовут Саманта. Хочу поздравить с попаданием на вершину рейтинга, - и мило улыбается. Что-то знакомое есть в ее имени, не могу вспомнить. Стоп, какого рейтинга? Похоже, последние слова я произнес вслух, и ей явно не нравится, что я так мало знаю о турнире.
        -Пойдем, я тебе покажу, - и меня ждало небольшое знакомство с новыми технологиями. Дотронувшись, как мне показалось, до произвольного места в стене, Саманта активировала отдельный, висящий в воздухе экран. - Смотри, вот рейтинг по силе армии, тут ты третий, поэтому тебя и показали на общем экране. Вот рейтинг по силе героя, тут ты уже девяносто первый, но все равно, попадание в первую сотню - неплохой результат.
        -А тебе не кажется, что такое разглашение информации о лидерах не совсем корректно? - все-таки не смог удержаться я от вопроса. Хотя с гораздо большим интересом послушал бы о том, что же ей от меня надо.
        -Закон бизнеса - если ты впереди, то о тебе и знают больше, только и всего. Ну и, конечно, у тебя есть окно. Всегда можно посмотреть пять минут игрового процесса любого соперника по заказу - но только одного в день, и эти пять минут выбираются случайным образом.
        -Тоже все, как в жизни? Что-то глобальное, например, размер армии утаить будет сложно, ведь время просмотра будет взято случайно, а такое не предусмотреть. А вот мелочи и нюансы - пожалуйста. Я прав?
        -Точно. Кстати, готова поспорить, твое видео сегодня будет популярно: все-таки ты новичок, а учитывая, что ты ни с кем не общаешься, могу сделать вывод, что знакомых у тебя тут нет. Так что многим будет интересно попытаться оценить твой потенциал.
        -А что это за деление на зоны? - надо попытаться перевести тему разговора, хотя она и не нарушает правила и не задает прямые вопросы, но ведь даже по реакции можно много чего узнать о человеке. А мне было бы лучше продержать завесу тайны вокруг себя как можно дольше.
        -Мы сейчас в элитной зоне. Как ты видишь, она самая маленькая, тут собраны лидеры рейтингов и самые сильные претенденты. Потом идет зона преследователей - те, кто близко, но еще не добрался до элиты. Потом идут середнячки - они тут особо ни на что и не рассчитывают, но вписав в резюме участие в турнире, смогут поднять зарплату раза в два точно. За такое отношение их называют хомяками. И последние, самые слабые, с минимумом знаний и подготовки - это мясо. Их участь быть массовкой, на большее они не способны.
        -Саманта, а раз ты в элите, у тебя какое место? - мне показалось или она покраснела?
        -Я в третьей тысяче, - понятно, слабовато, похоже. Но не у всех же получается хорошо играть. А девушки, мне кажется, к этому генетически не особо предрасположены. Саманта выглядела в этот момент так жалко, что захотелось ее как-то подбодрить.
        -Не расстраивайся, для девушки очень даже неплохо. Уверен, потом ты сможешь подняться и во вторую, а может даже и в первую тысячу, - и чего она на меня так смотрит, как будто убить готова? Странный она все-таки человек. Или я просто давно не общался с живыми людьми.
        Так ничего и не сказав в ответ, только что-то неразборчиво прошипев, Саманта резко развернулась и ушла в другой конец зала. Ну и ладно, не больно-то и хотелось общаться.
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Достойный сын всегда должен оправдывать возложенные на него ожидания родителей. Особенно, если он, как я, сын министра финансов. Сейчас я не просто играю ради своего будущего, я на практике доказываю эффективность отечественного образования. Уже лет пять никто обычные рейтинги и не смотрит: главное, чьи выпускники добьются большего успеха в «Империи». Так что проигрывать мне нельзя: придется выкладываться по полной.
        В любой игре главное сыграть на опережение. И чем больше твоих ударов будут нацелены не в настоящее, а в будущее, тем сложнее их будет остановить и тем больше будет твой отрыв от преследователей. Большинство, как ни странно, старается просчитать вероятности лишь на пару шагов вперед, ссылается на множество возможных вариантов, бесперспективность стратегического планирования в динамичной среде. Бред. Просто выбери свою линию развития и подстраивай под нее обстоятельства.
        Первый день уже движется к концу, а я не подготовил ни одного боевого юнита. И горжусь этим, ведь зато у леса уже отвоеваны огромные поля и засажены картошкой, у которой самый большой выхлоп по количеству потенциальной еды с одного квадратного метра обрабатываемой площади. Уже завтра у меня будет достаточно еды, чтобы солдат можно было не отзывать, а тренировать целыми днями, так что уже к вечеру я наверстаю упущенное, а послезавтра начну отрываться. Главное, чтобы все обошлось без сюрпризов.
        В этот момент из леса донесся страшный вой. Волки? Игроки? Как бы там ни было, надо уводить крестьян, мне их не защитить, но сохранить можно попытаться. Еле успел - из леса вылетел тролль пятого уровня, за которым гнался игрок. И как он только смог такую махину испугать? Вот было бы наоборот, все стало бы сразу понятно. К счастью, по сторонам они особо не смотрят, так что ни меня, ни мои поля, по которым, кстати, топчутся, они не замечают. В этот момент сквозь вой этот парочки донеслось хоровое хрюканье и из леса вырвалось стадо кабанов. Меньше чем за минуту они уничтожили плоды всех моих усилий за день. Вся моя овощная плантация оказалась перерыта и истоптана вдоль и поперек. Теперь все придется начинать сначала.
        И как этот Данила меня просчитал? На бой бы я не пошел: напади на меня кто, просто водил бы его кругами, пока врагу не надоело бы тратить зря время, ведь сейчас, на старте, это самое ценное, что у нас есть. А вот такая диверсия - это просто высший пилотаж. Минимум затраченного времени для него, максимум вреда для меня - идеально. Закончится день, поищу о нем информацию. А пока осталось еще немного времени, надо постараться хоть как-то компенсировать урон.
        А вот и ужин: настроение ни к черту. Еще и эта одинаковая одежда - хоть качество и неплохое, а я все равно чувствую себя заключенным. Но все желание жаловаться на жизнь пропало, когда я заметил его, парня, что сегодня разрушил все мои планы. Эх, было бы можно с ним напрямую поговорить и задать все вопросы, что у меня успели накопиться! Так, а кто это еще на него смотрит? Саманта Холлинз? Неужели, парень успел насолить не только мне, но и этой нормандской принцессе? А он не боится рисковать. Так, а кто у нас в лидерах: первый - О’Коннор, вторая - Гомес, пока без сюрпризов. В споре, кто займет третье место, в обычных обстоятельствах я бы поставил на Холлинз, но вот теперь, кажется, что у нее не все так гладко.
        Ого, так на третьем месте этот парень. Тролль, свиньи, еще и гоблины. Если сначала была мысль, что может он от них просто убегал, то теперь, увидев их вместе, становится понятно, что это все-таки запланированный саботаж. Так, к нему идет Холлинз, надо подойти поближе и послушать.
        А парень - красавец, как играет непонимание! Я бы на месте Холлинз тоже бы кипел от гнева, а уж последняя фраза просто блеск: пожелать одному из фаворитов место в первой тысяче, потрепать по плечу и сказать, что все наладится. Да еще и по ее полу пройтись. Да, с таким нужно держать ухо востро, а то ведь пройдется катком, и не заметишь.
        Интересно, откуда же ты взялся, Данила Корнев?
        ГЛАВА 3
        ДАНИЛА
        Вся моя небольшая армия неспешно двигалась по лесу: Клаус весело ломился сквозь кусты, свиньи же были, наоборот, печальны, и из их рядов то и дело доносились возгласы «пожрать бы». Гоблины хранили сумрачный нейтралитет. Можно, конечно, вернуться в первую взятую деревню: там и еда будет, и тренировкой можно будет заняться, но после всего, что случилось вчера, хотелось большего. Казалось, что за тобой наблюдают тысячи глаз, ждут от тебя новых подвигов… Хотя, возможно, так все и было.
        И тут, как по заказу, впереди показалась исхоженная дорожка, явно ведущая к чьему-то поселению. Вот он, еще один повод показать себя, и на этот раз никаких сумасбродных атак, только планирование и трезвый расчет.
        Для начала надо понять, кто у нас будет разведчиком. Тролль тихий, но большой, гоблины шумные, свиньи пахучие, свиные наездники - и шумные, и пахучие. Остаюсь я: ловкости у меня, конечно, нет совсем, но зато есть смекалка. Опускаюсь на пузо и ползу вперед, вроде нормально: если будут смотреть издалека, даже моих способностей должно хватить, чтобы остаться незамеченным. Десять минут, и вот передо мной открывается вид на небольшую крепость. Пусть она всего лишь деревянная, но сделать что-то подобное всего лишь ко второму дню игры - хозяин этой территории реально крут! И пусть солдат тут не больше, чем в первой встреченной мной деревне, из-за крепостных стен так просто с ними будет уже не расправиться. Что же делать?
        Позади раздался разнесшийся на всю округу треск: случайно задетое по дороге дерево все-таки не устояло и рухнуло. На стенах крепости сразу же кто-то активизировался, так что, пожалуй, пора возвращаться. И в этот момент я увидел игрока: явно в возрасте, есть седые волосы и залысины на полголовы, при этом высокий, худощавый, чем-то похожий на жердь.
        Игрок Алессандро дель Майо
        Что ж, будем знакомы, - и аккуратно отползаю назад.
        Сейчас он отправит людей на проверку, найдет мои следы, и элементом неожиданности уже будет не воспользоваться. Так что, если что-то и делать, то делать быстро. Может, замаскировать все? Взгляд скептически скользнул по оставленной мной небольшой траншее: похоже, я как-то слишком переборщил в реализации идеи вжиматься в землю. В расстройстве стукнул кулаком по дереву - в итоге опять треск и еще один рухнувший лесной гигант.
        -Повелитель, вы в порядке? - из лесу вылетели Клаус и мои свиные наездники. - А то мы уже решили, что вы с кем-то начали сражаться без нас.
        Даже представить боюсь, как все это может выглядеть со стороны. И в этот момент из бурелома с противоположной стороны показались два отправленных на разведку солдата. Чисто теоретически шансы заметить опасность и отступить, подав сигнал своим, у них были, но, похоже, никто и предположить не мог, что на таком раннем этапе развития у кого-то окажется кавалерия. Может, конечно, это и слишком громко сказано, но мои свиньи, когда захотят, передвигаются гораздо быстрее любого двуногого, особенно по пересеченной местности. Так что разведчиков в мгновение ока окружили и оглушили аккуратными ударами по голове: и вот что мне теперь делать с этой инициативой? Как их привести в чувство и допросить? Надо же понимать, что внутри крепости происходит! А так с каждой секундой отсутствия этих бедолаг информация, которой они владеют, теряет ценность.
        -Есть идеи, как взять крепость? - на какую-то секунду мне показалось, что спросить совета у отряда может быть хорошей идеей.
        -Можно порвать их на кусочки, сшить из них знамя. Это повергнет врагов в ужас, мы ворвемся внутрь и подкрепимся, - тролль, было видно, пришел в откровенный восторг от своей идеи.
        -Круто! - тут же поддержали его свиньи. Если они и хотели предложить что-то свое, то после слова «еда» сразу же сразу же утратили возможность рационально мыслить.
        -Предлагаем внедрение, - гоблины успели собраться в кружок, пошушукаться и выдать что-то поинтереснее. Вот что значит не нулевой интеллект. Все-таки знамя из обрывков людей - это как-то слишком. - Мы надеваем доспехи разведчиков, возвращаемся под их видом в крепость и удерживаем ворота, пока вы не ворветесь.
        -Со знаменем! - тролль, с тревогой слушающий гоблинов, так и не нашел противоречий своему плану.
        А я, похоже, их все-таки переоценил. Как можно спутать обычного человека с гоблином, который меньше его в два раза? Или это какая-то игровая условность?
        -А вас не узнают? - спрашиваю и заодно машу кулаком Клаусу, чтобы он отошел подальше от пленников.
        -А мы лицо грязью измажем! - а глаза так и горят преданностью. Похоже, и впрямь верят, что разницу никто не заметит: в любом случае, даже если и потеряю пару гоблинов, ничего страшного. Зато начну лучше разбираться в этой игре.
        -Тогда вперед - двое героев должны открыть и удержать ворота. Остальным - готовиться к рывку. А идею со знаменем пока отложим, - заметив такую искреннюю печаль на лице тролля, добавляю: - Не стоит такая маленькая крепость настоящего кровавого знамени. Вот придет час финальной битвы, тогда и сделаем.
        ВЫ ВЫСЛУШАЛИ СОВЕТЫ СВОИХ ПОДЧИНЕННЫХ И НЕ ОТВЕРГЛИ НИ ОДИН ИЗ НИХ
        Вера ваших воинов в вас растет
        Лидерство +1, итого 3
        Максимальное количество существ в отряде может быть увеличено до 30
        Круто, пусть размер отряда и не подрос, но вот единичка к лидерству - это просто подарок судьбы. Теперь, если кто-то еще попадется, можно будет спокойно принять в отряд, не придумывая ничего странного. С сомнением гляжу на довольных гоблинов, не слезающих со свиней ни на минуту: хотя, может, иногда сумасшедшие идеи оказываются при этом еще и удачными.
        В этот момент двое добровольцев закончили переодевание, измазали лица в лесном черноземе и двинулись к воротам. Совсем не похожи на людей, но тревогу почему-то поднимать никто не спешил. Видимо, обычные NPC действительно не видят разницы, им хватает совпадения по форме. А игрока, чтобы помочь советом, на воротах не оказалось: и правильно, кто же станет рисковать жизнью при угрозе потенциального нападения.
        Смотрю: вот гоблины подходят все ближе, вот лица стражей на воротах начинают багроветь. Ни черта они не верят в такое переодевание.
        -Отступаем! - кричу изо всех сил. Ну ее, эту крепость: лучше разбить еще пару игроков, не успевших отстроить стены, чем потерять тут пол-армии.
        Две свиньи вылетают из леса, подхватывают незадачливых диверсантов, и мы стремительно удаляемся вперед, по дуге огибая крепость. Обидно, конечно, но суметь вовремя отступить - это тоже искусство. Можно проиграть все битвы, кроме одной, и выиграть войну. Или наоборот. Мне больше нравится первый вариант, хотя, конечно, в душе я, да и любой другой, мне кажется, предпочел бы обойтись совсем без поражений. Немного утешало во всей этой ситуации то, что удалось прокачать лидерство, да еще с другой стороны крепости попалась пара стражников с небольшим сундуком. Так что вдобавок себе в актив могу записать немного опыта и наполовину пустой ящик с мутными синими камнями. Ладно, главное, не отчаиваться, ведь еще полдня впереди: может, удастся кого-то найти и восстановить самооценку. А то ведь после такого провала я явно утрачу свои лидерские позиции. Может, даже из чемпионского сектора прогонят. Вот вчера еще ничего не знал, и было как-то все равно, а сегодня уже чертовски не хочется со всем этим расставаться. А еще эта девушка Саманта: ведь если я проиграю, то такие, как она, на меня даже смотреть не будут.
        -Нам нужно срочно кого-то найти и уничтожить! - еле слышно, но при этом многозначительно проговаривая каждое слово, говорю бегущему рядом Клаусу.
        -Есть идея, повелитель! - во весь голос заорал скачущий рядом наездник, в половину своего гигантского уха прислушивающийся к нашему разговору. - Нам даже никуда идти не придется.
        -Так, всем стоп, - повелительно взмахиваю рукой и вопросительно смотрю на своего зеленого подданного.
        -Мне бабка рассказывала, что ее прапрапрадед служил другому темному властелину…
        -Давай там побыстрее, - недовольно крикнул Клаус, почему-то отошедший в сторону и затаившийся в тишине. Что-то это не к добру, хотя с гоблинами, он прав, надо построже, а то ведь сядут на шею.
        -В общем, он никого не искал, все к нему сами приходили. Главное, какой-нибудь темный ритуал начать, и только успевай трофеи сортировать.
        -Ууууу, - остальные гоблины с уважением уставились на своего собрата.
        -А ты какие-нибудь ритуалы знаешь? - может, и не в таком виде, но они могли бы пригодиться.
        -Неа, - уши гоблина сразу же расстроенно поникли, а все разочарованно от него отвернулись. Недолго у него получилось побыть героем дня.
        -Повелитель, - тут же сбил меня с мысли Клаус, появившийся как будто из воздуха прямо передо мной. В левой руке у него была зажата одна из наших свиней, а в другой был какой-то синий порошок, - смотрите!
        Он посыпал сразу же завизжавшего свина порошком, того окутало белое облако, и через мгновение вместо небольшого и почти безобидного существа передо мной стоял его в два раза выросший собрат, весь покрытый броней. Я быстро огляделся по сторонам: один из гоблинов, видимо, его наездник, тоже изменился и сейчас с превосходством поглядывал на своих неожиданно помельчавших собратьев.
        -Откуда порошок?
        -Да я решил посмотреть, что за камни нам достались, и случайно один растер в пыль, - интересно, это заранее продуманный эффект или случайное порождение огромной силы и ума пятилетнего ребенка?
        Так, а если попробовать посмотреть свойства? Подношу руку к тут же замершему свину, и передо мной появляются системные сообщения.
        ВЫБЕРИТЕ ВАРИАНТ УЛУЧШЕНИЯ
        Бронированный кабаний наездник
        Особые умения: улучшенная защита, сбивающая атака
        Летучий кабаний наездник
        Особые умения: улучшенная скорость, атака на расстоянии
        Теперь все ясно: порошок каким-то образом ускоряет развитие существ, грех будет не воспользоваться такой возможностью. Главное - решить, что мне нужно больше: аналог тяжелой рыцарской кавалерии или что-то вроде легкой монгольской конницы. Почему-то после прочтения в голове появились именно такие ассоциации. Впрочем, у меня уже есть аналог танка, подумал я, кинув быстрый взгляд на Клауса, так что будет полезнее взять второй вариант.
        ЛЕТУЧИЙ КАБАНИЙ НАЕЗДНИК
        Жизнь научила кабанов и их союзников гоблинов, что не всегда получается быть самым сильным. А вот с быстрыми ногами ты сможешь и догнать слабого противника, и убежать от сильного.
        Стоило мне щелкнуть по этому варианту, как изменения понеслись дальше: броня стала легче, ноги у свиньи немного вытянулись и покрылись жгутами мышц, в руках у гоблина вместо ржавого ятагана появился деревянный, покрытый плесенью, лук.
        -Клаус, всех остальных тоже этой дрянью посыпь и про себя не забудь, - тролль тут же отправился выполнять задание, правда, пришлось растолочь еще один камень, чтобы хватило на всех, но мой отряд сразу стал выглядеть гораздо сильнее. Эх, что же там было за стенами, если снаружи получилось найти такое сокровище?
        Последним Клаус посыпал себя, и я тут же углубился в меню.
        ВЫБЕРИТЕ ВАРИАНТ УЛУЧШЕНИЯ
        Тролль-шаман
        Особые умения: магия первого круга
        Тролль-воин
        Особые умения: отражение магии
        Тут даже думать особо не стоит: магов у меня нет, и обращаться я с ними не знаю, как. Да и есть опасение, что характер у моего Клауса может после такого поменяться. Так что без вариантов.
        ТРОЛЛЬ-ВОИН
        Обычные противники не представляли особой опасности для могучих троллей, а вот заклинания не раз заставляли их умываться кровью, так что самые сильные воины всех племен прошли особую тренировку, позволившую им обрести силу иногда отражать использованную против них магию обратно в заклинателя.
        После улучшения Клаус почти не изменился, разве что его шкура приобрела алебастровый оттенок, да дубинка потемнела в цвет к моей, что сразу же прибавило ему хорошего настроения. В этот момент мимо нас пронёсся порыв ветра, закруживший кусочки лесного мусора в хаотичном хороводе.
        -Чувствую противника, - тут же с пользой принюхался тролль.
        -Помчались! - с новыми улучшениями, казалось, нам уже никто не страшен. И весь мой отряд помчался вперед. Оказывается, раньше нашу скорость сдерживали короткие свиные ножки, не способные сравниться с широким шагом тролля или даже с моим. Сейчас же мы неслись раза в полтора быстрее, деревья так и мелькали: то по сторонам, если мы успевали их оббежать, то снизу, если не успевали.
        -Он прекратили движение - почувствовали нас, готовятся к битве, - предупредил Клаус и поднял дубинку, уже готовый активировать облако грязи.
        -Всем стоп! - впереди опять опушка, мы в лесу, враги построились с другой стороны, приготовившись нас встречать. Надо хотя бы посмотреть, кто там есть, ведь хотел же с утра быть более осторожным. Впрочем, сейчас заморачиваться с разведкой не было нужды: сквозь просветы в деревьях можно было разглядеть их, а они, наверняка, видели нас.
        -Их мало, проучим их карающей дланью! - десять латников, стоящие рядом с надменно выглядящим игроком. И на что он только рассчитывает? Всего десять существ в подчинении, да еще и всего лишь четвертого уровня. Один тролль, мне кажется, мог бы их расшвырять в стороны.
        -За повелителя! - Клаус и гоблины, сразу видно, разделяют мою веру в победу и презрение к противнику.
        -Пожрать бы, - завели знакомую песню свиньи. Как же мне все это надоело…
        -Вон дубы растут, - указываю на стройные ряды деревьев у опушки. - Ссаживайте гоблинов и идите копайте жёлуди, тут мы и без вас справимся.
        Не уловив угрозы в моем голосе или просто сделав вид, свиньи, радостно похрюкивая, устремились к долгожданной еде. Ну, а мы неспешно выступили из леса навстречу противнику. Тролль и двадцать гоблинов-лучников против десяти рыцарей-латников. Надо будет завести у себя барабанщиков, моменту явно не хватает торжественности. Может, переучить под это дело пару вислоухих?
        ИГРОК МИЛОШ ЛАНСКИ
        Присматриваюсь к противнику: тот как раз в этот момент взмахивает рукой, начиная атаку, но никто из его солдат не двигается. Что это, ловушка? И, подтверждая мои опасения, из кустов по краям от моего отряда выбираются два летающих глаза с щупальцами, скрывающими хищный рот. Помню кого-то похожего в играх - вроде, они питались мозгами, а еще могли подчинять себе других существ.
        БЕХОЛДЕР, УРОВЕНЬ 4
        Класс существа 2
        Тут же проверил: у всех моих, даже несмотря на все улучшения, класс был только первый. Вот это засада! В этот же момент из-за спины рыцарей выступил бородатый мужик в балахоне, и тех окутало золотистое свечение - еще и священник. Как можно было успеть собрать такой отряд чуть меньше, чем за два дня? Но не сдаваться же мне!
        Командую гоблинам отступление, а сам с Клаусом бросаюсь в атаку на эти мерзкие глаза - нам бы только дотянуться до них. В ответ те мигают, и в нас устремляется какое-то полупрозрачное марево: нас с гоблинами парализовало в то же мгновение, а вот тролль благодаря новой способности смог одно отразить, но второй бехолдер тут же все-таки его достал. И вот мое еще недавно грозное воинство стоит без движения, а к нам приближаются солдаты, чтобы завершить начатое. Неужели грубая сила ничто перед действительно сильной магией?
        В этот момент раздался знакомый треск падающих деревьев, и несколько рухнувших дубов погребли под собой тела бехолдеров - свиньи в поисках желудей подкопали их корни, так что гиганты не выдержали своего веса и рухнули вниз. Оцепенение тут же спало
        -Приступаем к фазе два, - кричу из вредности - пусть этот напомаженный тип думает, что все спланировано.
        -Мочи козлов! - радостно подхватывает Клаус, закручивая дубинку.
        Как я и подозревал, в прямом столкновении они оказались нам не соперники. Тролль прорвал линию обороны, заодно втоптав в землю пытающегося что-то скастовать священника, а гоблины, половина из которых даже успела оседлать свиней, довершили разгром, не дав никому скрыться.
        ИГРОК МИЛОШ ЛАНСКИ ПОВЕРЖЕН
        Получено 3 уровня
        Сила повышена на 3
        Получено 3 очка характеристик
        Можно выбрать специализацию
        Тролль и кабаньи наездники тоже получили по уровню, в общем, битва закончилась довольно неплохо, если не считать того, что мне просто повезло. И только я собрался просмотреть, какие я могу выбрать варианты для своей специализации, как из-под одного из обрушенных деревьев раздалось придушенное шипение. Неужели, один из этих глаз-переростков выжил? Клаус тут же решительно подбросил дубинку в руках и отправился добивать противника. С одной стороны, все правильно - это и лишний опыт, и вообще, не стоит оставлять недобитых врагов за спиной. С другой, почему бы не попробовать кое-что получше?
        -Эй, бехолдер, как насчет того, чтобы присоединиться к нам? Мы, темные, должны держаться вместе, - молчит. - С меня раз в полгода вкусные мозги.
        -Раз в месяц, - раздался тихий шёпот, звучавший, казалось, со всех сторон.
        -Раз в два, - в принципе, я уверен, что нам будут попадаться враги гораздо чаще, но нельзя же сразу соглашаться.
        К вам присоединился 1 Бехолдер, уровень 4
        Класс существа 2
        Бехолдеры могут держать в подчинении до 40 существ, но не больше двух видов
        И почему-то вместо положенной гордости стало немного грустно: какой-то глаз-переросток по возможностям контроля существ от меня практически не отличается. А не загнал ли я себя изначально в тупик, выбрав путь воина? Уже сегодня получилось победить только чудом, а что будет дальше?
        Выход один - нужно становиться еще круче.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Этим вечером Данила выглядел каким-то странным: казалось, он забился в угол и затравленно поглядывает на ходящих по залу стюардов. Сначала подумала, что он все-таки кому-то проиграл, но четвертое место красноречиво говорило об обратном. А несколько злобных взглядов, которые можно заметить, только если обучаться этому с самого детства, показали, кому именно он сегодня успел перейти дорогу. Что ж, надо подойти, поздороваться и попробовать узнать детали.
        -Добрый вечер, Алессандро. Неужели, тебе попалось что-то несвежее? У тебя какой-то расстроенный вид!
        -Не язви, - что ж, значит, поговорить со мной он готов и даже не против не соблюдать протокол. Его семья достаточно влиятельна, чтобы он мог себе это позволить, впрочем, как и я. Но, так как разговор моя инициатива, то приходится соблюдать приличия.
        -Что случилось? - я же вижу, что тебе хочется выговориться - пересекающихся интересов у нас, кроме как в игре нет, так что почему бы и не пойти на поводу у своего желания.
        -Этот новичок, он меня сделал, притом так легко! - губы сжались в узкую полоску - а он, действительно, в ярости.
        -Рассказывай, - устраиваюсь поудобнее на ближайшем диване: судя по всему, на сей раз это был не банальный силовой натиск, Алессандро этим не возьмешь, тем более, на второй день. Тут было реализовано что-то похитрее.
        -Пожалуй, расскажу, все равно рано или поздно это всплывет, - он огляделся по сторонам, убедившись, что никого лишнего поблизости нет, и продолжил: - Заметил его практически с самого утра. Да его бы кто угодно заметил: у него все в отряде шумят как незнамо кто, передвигаться по лесу им противопоказано.
        -И что, ты решил выйти из крепости? - легкая подначка еще ни одному разговору не мешала.
        -Конечно, нет. Но потом они стали валить деревья, - значит, крепость у него действительно уже была.
        -Неужели, он уже до осадной техники докачался? - а вот это сюрприз.
        -Как оказалось нет, но оставить такое без внимания я не мог и отправил пару солдат посмотреть. Как оказалось, он именно этого и ждал, их тут же взяли в плен. А потом… Такой иезуитской психологической атаки я не ожидал ни от кого: облачил гоблинов в одежду моих солдат, измазал в грязи и отправил к воротам.
        -Ого! - я чуть даже не присвистнула, ведь известно же, что в игре после двести тринадцатой поправки ввели соответствующее реальности уважение к мертвым.
        -Я еле удержал своих: все хотели броситься в атаку - отомстить за павших товарищей.
        -А он, видимо, этого и ждал, хотел отступить и заманить в ловушку?
        -Я тоже так подумал, - Алессандро печально вздохнул. - Я был уверен, что разгадал его план и даже решил подстраховаться. Мне казалось, что он будет держать все свои войска в засаде, а я перевезу самое ценное из крепости в безопасное место.
        -Твой стартовый бонус, строительные кристаллы?
        -Да. После всего, что я о нем узнал за первый день, не хотелось рисковать, но он просчитал меня, - в его взгляде была паника. Да, мы привыкли, что всегда оставляем пару карт про запас, и никто никогда не знает до конца, что именно мы задумали. - Моментально перестроил свои войска, каким-то образом вычислил направление движения и перехватил груз.
        -Много там было? - а вот это уже очень важная информация, но может он не успеет собраться и проговорится.
        -Пол-ящика, самые крупные камни - хватит, чтобы построить небольшой замок, если обеспечить все условия.
        -Да что для них надо-то? Уж не думаешь ли ты, что он умудрится их сломать? - в ответ мне только растерянно пожали плечами.
        Да этот Данила настоящий чемпион - так легко и без видимых усилий расправляться с игроками, владеющими родовыми бонусами прямо на старте, в тот момент, когда они особенно сильны. И когда он только успевает собрать информацию и все продумать?
        -Алессандро, Саманта, - к нам подошел и склонил голову Милош Лански, последний представитель одного из древнейших родов Восточной Европы. Что же тебе надо? Может, взять и спросить? Все-таки именно он к нам подошел. Или не стоит показывать свою заинтересованность?
        -Ты что-то хотел? - Алессандро все-таки не выдержал, да уж, тяжелый у него был день, раз столь явно не получается держать себя в руках.
        -Я потерял всех бехолдеров, он заманил их и придавил деревьями. А ведь так все хорошо начиналось: специально выждал день, чтобы соседи прокачались, и я смог взять под контроль существ посильнее, успел уничтожить двоих, как тут появился он и расправился со мной буквально за пару минут, - и куда делся только что подавлявший своим величием человек? - Вы же уже тоже сталкивались с этим Данилой Корневым?
        Мне оставалось только сдаться и, наплевав на все приличия, рассмеяться. У нас тут что - клуб неудачников складывается?
        -Позволь угадаю: он заманил тебя в ловушку и переиграл. При этом ты до последнего был уверен, что контролируешь ситуацию?
        -Очень верное описание, но вам не кажется, что мы все упускаем из вида одну вещь? - у нас, оказывается, еще один гость. Василий Мамонтов? Русский? И когда он успел к нам подобраться? - Он мог добить каждого из нас, стоило только задержаться и развить успех, но он не стал этого делать.
        -Думаешь, это заявка на лидерство в союзе? - в глазах Алессандро впервые за весь вечер зажегся огонек интереса.
        -Не знаю, но я буду с интересом следить за его дальнейшими успехами, - Милош не выглядит удивленным, значит, тоже рассматривал возможность такого варианта.
        Тогда почему этого не сделала я? Саманта, ты непозволительно много думаешь об одном человеке. Тебя ведь готовили совсем не к этому.
        -Добро пожаловать в клуб, - мило улыбаюсь всем троим.
        ГЛАВА 4
        ДАНИЛА
        -Так, на два ствола правее, - я стоял за спиной замахнувшегося бехолдером тролля и по подручным средствам прикидывал расстояние. - На этот раз постарайся попасть не в дерево, а точно в цель.
        Клаус только виновато пожал плечами, а на отвратительной морде огромного живого глаза появилось выражение полной безысходности. Я даже не выдержал и ободряюще потрепал его, почесав за щупальцами.
        -Может, не надо? - тут же раздался в голове дрожащий голос. Да, довели мы, похоже, глазика, но ничего не поделаешь, очень уж не хочется рисковать, а с ним вариант уже проверенный.
        После победы на Милошом я отправился в сторону своего лагеря, вот только, похоже, немного заблудился. Ну, не было же на моем пути раньше столько нетронутых поселений: даже я со своей хронической «внимательностью» столько бы не пропустил. А тут сразу три.
        Мимо первого просто прошел от греха подальше, а вот со вторым решил разобраться. Тогда и был придуман новый секретный план атаки. Мы забрасываем внутрь бехолдера, тот берет под контроль всех, кого может (а самое главное - захватить тех, кто держит ворота), открывает себе проход и быстро убегает.
        После первой операции в минусе у нас были две шишки от неудачных бросков, в плюсе - тринадцать крестьян, восемь копейщиков, четыре арбалетчика и около двадцати мешков с различными ресурсами. Правда, вряд ли очень ценными, если я, конечно, не недооцениваю роль опилок, навоза и сушеного гороха.
        Преследовать нас никто не решился, так что мы спокойно двинулись дальше, вскоре добрались до еще одного укрепления и теперь планировали повторить удачный эксперимент. Свиные наездники и мои новые солдаты спрятались в окрестностях, готовые прикрывать отступление нашего героя, кстати, заслужившего себе настоящее имя.
        -Надо, Штирлиц, надо, - наконец, как мне кажется, я рассчитал траекторию и дал отмашку Клаусу: - Пли!
        Тролль тут же заранее отработанным движением взмахнул рукой, и бехолдер устремился в полет.
        -Прямо в яблочко! - раздались восторженные перешептывания гоблинов, которые всегда готовы были поддержать любые начинания своего более крупного собрата.
        ЛИДЕРСТВО +1, ИТОГО 4
        Максимальное количество существ в отряде может быть увеличено до 40
        Даже самые безумные ваши идеи приводят к результату, ваши подчиненные не могут этого не оценить
        И что тут безумного? Вполне нормальная тактика. Штирлиц угодил прямо на вершину башни лучников и теперь, видимо, захватив как можно больше пленников, спешил назад. Теперь-то, я думаю, глупых ошибок он не допустит. Сначала лучники, чтобы не стреляли. Потом люди у ворот, чтобы открыть их. Следом все, кто бегает быстрее него, и, наконец, те, кто стоит возле чего-то ценного. У глаза оставалось еще пятнадцать слотов для подчинения, так что проблем быть не должно.
        Вот ворота открываются, вот бежит толпа народу, вот наш Штирлиц, все-таки умудрившийся получить пару стрел. А это кто такие?
        В проеме ворот появилась пара человек. Один - игрок, молодой парень, а с ним девушка, священник. Знать бы еще, чем мне все это грозит.
        -Ты победил, Данила Корнев. Давай теперь по-честному сразимся один на один, - он серьезно? Неужели, на такое еще кто-то способен повестись: поставить на кон победу, которая у тебя в руках, ради такого сомнительного удовольствия как благородство. Блин, а ведь сейчас все моё воинство с такой гордостью на меня смотрит. Что будет, если отказаться? И идти не хочется, ведь пропущу удар, и все может на этом и закончиться.
        -Я не буду тебя убивать, - вот он, наш ответ, только надо не забыть, что я черный властелин. - Пусть твое сердце, ожесточенное поражением, приведет тебя на темную сторону силы, - так, а это уже из другой оперы, ну да ладно, вроде, никто не заметил. - Я оставляю тебе и твоей спутнице жизнь, чтобы, глядя друг на друга, вы всегда вспоминали этот черный день.
        -Хлюп, - пара гоблинов даже всплакнула. - Это так жестоко, повелитель.
        -Спасибо, - парень склонил голову в поклоне.
        -Спасибо, - вопросительно посмотрев на своего спутника, так же склонила голову священница.
        И в этот самый момент башня, на которую мы так удачно закинули бехолдера при атаке, обрушилась прямо на не ожидавшего этого игрока.
        ИГРОК КАРЛОС ДЕЛЬ МАЙО ПОВЕРЖЕН
        Получен 1 уровень
        Повышение навыков заблокировано до выбора специализации
        Вот черт, я на какое-то мгновение отвлекся, вспомнив, что так и не сделал столь важный выбор.
        -Данила, - это священница? Интересно, она сейчас на меня нападет или спокойно уйдет в свою крепость? - Я услышала твои слова про ожесточенное сердце, и сейчас, потеряв своего господина, мне хочется уничтожить весь мир.
        В этот момент название ее класса поплыло и изменилось на «темный священник». Существо второго уровня, как бехолдер, чувствую, сейчас будет жарко. Тут же даю отмашку своим - приготовиться.
        -Но верно и обратное, - между тем, она как будто не заметила смены класса. - Ты был последним, кто сделал что-то хорошее для моего господина, и глядя на тебя, я всегда будут вспоминать его с улыбкой.
        К ВАМ ПРИСОЕДИНИЛСЯ 1 ТЕМНЫЙ СВЯЩЕННИК, УРОВЕНЬ 6
        Класс существа 2
        Темные священники отличаются тем, что могут обращать силу противников против них самих
        Что-то меня даже не спросили, ну да я не против, тем более, как раз свободный слот под новых существ недавно появился.
        -Может, захватим крепость? - тут же предложил Клаус, ревниво посматривая на нашего нового союзника.
        -Нет, просто уходим, - я бы не отказался, только и так половина войск перегружена ресурсами, а внутри могут быть ловушки, не хочу рисковать. - Если на нас пойдет войной сильный враг, он какое-то время потратит на осаду этой крепости. Мне кажется, мы можем позволить себе не думать о слабых, но должны планировать на несколько шагов вперед против сильных.
        -Вы не только сильны и благородны, милорд, - склонила голову темная священница, - но еще и мудры.
        Репутация перед тьмой +1
        Темные войска потребляют только 0,5 лидерства
        А вот это лучший подарок: глупый разговор, нелепые оправдания, и сила моей армии увеличивается вдвое. Ужасно довольный собой, я устроился на спину одной из свиней, явно сразу выросшей в их табели о рангах, и указал новое направление движения. Уверен, что теперь-то я не ошибусь, и мы точно доберемся до дома. А пока, пользуясь моментом, можно заняться и выбором класса. Благо, лес тут редкий, кочек не предвидится - можно ни на что не отвлекаться. Но сосредоточиться оказалось не так-то и просто: почему-то все время лезли в голову мысли по оптимизации отряда, видимо, то, что тролль, священница и бехолдер занимают в три раза больше места, чем все мои свиные наездники вместе взятые, меня немного напрягает. А ведь сколько тут простора для творчества: мне больше всего понравилась идея с ведьмой на шаре, хотя я почему-то не уверен, что в игру хоть кто-то закладывал возможность появления ездовых бехолдеров. И о чем я только думаю?
        -Уф, ну что - начнем, - отбрасываю все мысли в сторону и активирую выбор специализации.
        ВАМ ДОСТУПНО ТРИ КЛАССА:
        Рыцарь
        Особенность: ваша защита и жизни удваиваются
        Паладин
        Особенность: доступ к магии света
        Варвар
        Особенность: ваша атака и жизни удваиваются
        Общая особенность всех классов: ваши параметры передаются воинам вашего отряда
        Вот честно, я разочарован: обидно до чертиков - ни одного нормального класса нет. Рыцарь точно не мое, сколько ноль не увеличивай в два раза, больше он не станет - с моей раскачкой самый бесполезный вариант. Может показаться, что варвар неплох: да, увеличение атаки - это круто, но вот увеличение количества жизней выглядит как бельмо на глазу. Так и кажется, что даже гоблины со свиньями начнут надо мной насмехаться - потратить специализацию на наполовину бесполезный класс. Остается паладин, но тут тоже кот в мешке - будет ли польза от этой магии света или она окажется каким-нибудь бесполезным лечением? Учитывая, что я большинству противников на один удар, эта награда смогла бы получить лидерство по бесполезности.
        Чтобы отвлечься, докидываю так и нерастраченные очки характеристик в силу.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ПЕРВЫЙ РУБЕЖ СИЛЫ»
        Вы получили тридцать очков силы, доказав, что серьезно отнеслись к своему выбору пути. В качестве награды боги благословляют вас на новые безумства
        НАГРАДА: КЛАСС БЕРСЕРКЕР
        А вот это уже интересно: уникальные классы я люблю. Вот что значит проявить упорство и не отступать от своего! Пускай неразумные глупцы сравнивают таких людей с ослами, я считаю, что это путь истинного дракона. И пусть мне покажут хоть одну историю, где дракон исправился или признал свои недостатки.
        БЕРСЕРКЕР
        Особенность: вы можете сокрушать существ, предметы и строения
        ПРИНЯТЬ
        И не важно, пусть в описании говорится все, что угодно, ясное дело, что уникальный класс не может быть плохим. Чуть не забыл: я вложил разблокированное очко характеристик в силу, повысив ее до тридцати одного.
        -Спасибо, повелитель, - тут же довольно заворчал Клаус. - Сразу силушки прибавилось.
        Свиньи тоже решили не откладывать проверку новых возможностей и сбили с разгону по паре деревьев. Вот она, настоящая армия, разрушающая все на своем пути.
        Сразу вспомнилось, как мы весело все крушили на пару с троллем в самом начале. Интересно, как там теперь эта девушка - Саманта, вроде? Выбралась ли из третьей тысячи или, может, уже выбыла из соревнования? Хотя нет, вчера я ее, кажется, видел: стояла и флиртовала с кучкой каких-то напомаженных франтов. Может, и мне попробовать завести с кем-то знакомство? Времени много, нравы тут, судя по всему, раскрепощенные. Устроившись поудобнее на спине своего ездового хряка, я пару часов предавался мечтаниям.
        А потом мы выехали из леса на открытое пространство. Неужели, доехали? Карта тут же подтвердила, что это моя первая деревня, захваченная у той самой блондинки. Но как же она изменилась!
        Нет, никаких стен или укреплений так и не появилось - только дома, еще дома и поля на сотни метров вокруг. И повсюду снуют розовые пятна свиней и зеленые пятна гоблинов. И когда они только успели перебраться сюда да так расплодиться? В этот момент наш триумфально возвращающийся отряд заметили, и поселок потонул в волне яростного гвалта.
        ЛИДЕРСТВО +1, ИТОГО 5
        Максимальное количество существ в отряде может быть увеличено до 50
        Вас радостно и, главное, искренне приветствует больше тысячи живых существ
        Это я удачно вернулся: теперь с таким лидерством и, конечно, с репутацией от темной священницы я смогу собрать приличную армию. Только вот разберусь, что тут произошло. Залезаю в настройки деревни, и все становится понятно. Большинство игроков развивают себе укрепления, выводят новые виды войск, а тут без изменений остался базовый алгоритм, видимо, прописанный в самом начале. Все ресурсы пошли на строительство домов и сельхозугодий. Конечно, и то, и то было выбрано самого низшего качества, но мои свиньи и гоблины, решившие проверить, что у меня тут за земли, были просто в восторге. Простенькие домики прекрасно пошли вместо сараев для одних и казарм для других, а быстро гниющая брюква, которой было засеяно все вокруг, была признана деликатесом, вознеся мои управленческие таланты на недосягаемую высоту. Так что нет ничего удивительного, что в такой райской атмосфере они принялись плодиться с учетверенным коэффициентом, и сейчас, судя по счетчикам, у меня в городе было чуть больше восьми сотен свиней и почти тысяча гоблинов.
        -По-ве-ли-тель! По-ве-ли-тель! - нестройный вой перешел в слаженное скандирование, лишь иногда прерываемое случайным хрюканьем, все-таки кое-чьи глотки оказались не очень приспособлены для выражения восхищения.
        Нельзя не признать, выглядит внушающе. Но вот что мне со всем этим делать - я просто не смогу взять их всех в свою армию. Пять очков лидерства: полтора из них уходит на моих уникальных существ, остается три с половиной. При максимальном размере в пятьдесят существ в отряде это три с половиной сотни воинов. Мне кажется или на видео героев-не-магов с такими армиями даже в финальных сражениях я не встречал? Обычно их мало, но они сильны - точно, и мне нужно занять своих прокачкой.
        -Слушайте меня, мои свиньи и гоблины! Силы зла… - чуть не сбился, но вовремя исправился. - Силы добра не дремлют и хотят помешать нам жить мирной сытой жизнью.
        Тут же раздалось многоголосое недовольное ворчание, сулящие всяческие кары всем, кто соберется помешать им наслаждаться жизнью в этом брюквенном раю.
        -Мы можем сдаться. А можем защитить то, что нам дорого!
        -Защитить! - тут же все вокруг взорвалось довольными криками.
        -Тогда слушайте мой приказ. Сейчас вы все небольшими отрядами по пятьдесят всадников отправитесь в разные стороны: уничтожайте врагов, если встретите на своем пути. Помните: никто не должен добраться сюда и разрушить наш цветущий, - и довольно вонючий, нельзя не отметить, - город! А завтра с утра семь сильнейших отрядов поступят под мое личное руководство.
        Вроде, удалось всех воодушевить - значит, свиней и гоблинов я пристроил. А мы пока со всеми остальными сможем сходить до моей деревни, а заодно и троллий лес проверим. Уверен, Клаус, хоть он и не хочет об этом говорить, жил там не один.
        -Вперед, - взмахом показываю путь в обход деревни моим оставшимся воинам. - Прямо не пойдем, а то затоптанные поля нам не простят.
        -Куда дальше? - тут же поинтересовался Клаус, а Штрилиц и священница, надо бы ей тоже имя придумать или хотя бы спросить, тут же пододвинулись ближе и стали прислушиваться.
        -Пойдем искать тебе невесту, - тролль сразу заулыбался.
        -В твоем же лесу они были? - аккуратно продолжаю расспросы.
        -Нет, - улыбка сразу спала. - У нас там одни мужики, а в качестве невест мы хотели эльфиек похищать, правда, пока ни одной не попалось.
        Так, значит, еще тролли есть, это прекрасно. А вот насчет эльфиек не понял, и, похоже, не я один. Темная священница тоже уставилась на Клауса расширившимися глазами.
        -Как? Вы же большие, а они маленькие? Или вы их для красоты заводите? - наконец, поинтересовался я.
        -Скажешь тоже, для красоты. Между прочим, тролли в брачный период могут как драконы менять размер и превращаться в людей, так что все у нас нормально, - ничего себе, у них тут устроено! И в этот момент Клаус не выдержал и расхохотался. - Грырг, грырг. Ой, не могу, как можно было в такое поверить! Тролли - драконы!
        Глаз, как мне показалось, тоже начал трястись в легких конвульсиях. Вот ведь, мешок с щупальцами, и тот вздумал насмехаться. Все следующие несколько часов, что мы искали дорогу, эти двое постоянно вспоминали глупейшую шутку и ухохатывались.
        Сеанс завершен. Через 60 секунд вы будете отключены, постарайтесь завершить к этому моменту все важные дела.
        Вот и пора в реал, и, пока не забыл…
        -Эй, священница, а как тебя зовут-то?
        -Кристина, - какое-то странное имя, слишком простое, что ли. В этот момент, поймав мой взгляд, она внимательно посмотрела в ответ. - Данила, мы будем ждать тебя здесь, возвращайся поскорее.
        ВЫХОД
        Пять минут повалявшись на кровати, я собрался и направился в общий зал. Отдельно кормить меня никто не будет, так что придется немного потерпеть этих занудных снобов. Так и знал, стоило мне только появиться, как ко мне тут же подошла Саманта. Вот ведь настырная дамочка, хоть и симпатичная, надо признать. И что вот теперь делать? С одной стороны, есть хочется ужасно, с другой, при даме как-то неудобно. Будь это обычная вечеринка, я бы потерпел пусть даже ради призрачного шанса приятно провести время, но сейчас-то я уже достаточно давно в этой эпохе и точно знаю, что такие как она не заводят отношения с такими как я. Не к месту вспомнилась история про тролля и эльфиек.
        И о чем она только спрашивает? Что я думаю делать, когда начнется следующий этап? А вот это интересно - оказывается, уже скоро все земли в «Пантеоне» поделят на будущие королевства, внутри каждого из которых начнется война за власть. Где-то к власти придут монархи, где-то появятся вольные баронства - неважно, самое главное, как можно быстрее завершить этот процесс, чтобы получить бонусы от нового статуса и лучше всех подготовится к финальному этапу. Битве пяти воинств, когда несколько огромных армий сходятся друг с другом, чтобы выявить победителя. Что ж, может, я и не совсем зря потратил время.
        -Спасибо, - вежливо благодарю ее и пытаюсь аккуратно скрыться и затеряться в толпе других игроков.
        И чего она на меня так злобно смотрит?
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Как можно не понимать таких прямых намеков? Ну, ради чего еще можно рассказывать такие общеизвестные вещи про игру, как не для того, чтобы обсудить союз? А он стоит, делает вид, что внимательно слушает, и даже виду не подает, что о чем-то догадался. Убью гада.
        Острые ногти впились в ладонь, заставляя прийти в себя. Саманта, ты уже взрослая девушка, нельзя позволять эмоциям управлять собой. Вдохнуть-выдохнуть, теперь можно возвращаться. Алессандро, Милош и Василий - все внимательно смотрят на меня, ожидая результатов переговоров.
        -Он сделал вид, что не понимает, о чем я, - поднимаю бокал и, спрятав глаза, незаметно наблюдаю за ними.
        -Не могу понять, что за игру он затеял, - задумчиво протянул Мамонтов.
        -Я сегодня отправлял несколько лазутчиков на его территорию, - решил поделиться информацией Милош. Это интересно, я тоже пыталась, но никто так и не вернулся. - И обычные, и улучшенные, все были убиты свиньями и гоблинами, так чувство, что там все леса кишат ими.
        -Если он настолько усилил патрули, то точно не просто так, - Алессандро почесал подбородок - выглядит отвратительно; и что Алиса и Мария находят в бородатых мужчинах? - Я тоже пытался кое-кого заслать, но ничего не вышло.
        -А ведь ответ на поверхности, просто наша гордость не дает нам его признать, - Мамонтов? О чем он? - Он опять нас обошел. Вот сколько своих ресурсов вы потратили на то, чтобы понять его планы, вместо того, чтобы вложиться в развитие? Я - десять.
        -Я - пятнадцать, - Милош.
        -Я - десять, - Алессандро. А я промолчу, хотя этот русский прав. О чем ты думала, Саманта, спустив почти двадцать процентов ресурсов на слежку за этим неотесанным чурбаном?
        -Вот видите, даже ничего не делая сам, он замедляет нас, еще больше увеличивая разрыв. Что бы мы ни придумывали, он всегда оказывается на несколько шагов впереди - давно я не встречал таких опасных соперников.
        -И при этом таких раздражающих, но интересных людей, - продолжаю про себя.
        Так, а кто это к нам идет?
        КАРЛОС ДЕЛЬ МАЙО
        Сегодня я пытался напиться. И было из-за чего. Я пришел в игру доказать брату, что способен на что-то большее, чем руководить семейным бизнесом в одной-единственной стране, но кто же знал, что все так выйдет? Я выпил уже целый стакан чистейшего виски, но алкоголь и не думал помогать, зато появилась решимость пойти и поговорить с братом. Как когда-то в детстве. И пусть он сейчас стоит с какими-то своими друзьями и делает вид, что не знает меня, сегодня я буду достаточно смел, чтобы не пройти мимо.
        -Брат, я проиграл! - вот я и сказал это.
        -Уйди, - разочарованный взгляд Алессандро и немного заинтересованные у его друзей.
        -Я не просто проиграл, я сделал аватару Кристины и потерял ее, - нас тут же оставили вдвоем, все-таки семейное дело - это семейное дело.
        -Нашей сестры? Как ты умудрился? - и где его обычная невозмутимость? Что-то с братом не так: может, и у него тоже проблемы?
        -У меня был только малый семейный бонус, так что выбрал себе редкое существо - священника, а когда меня попросили выбрать ему внешний вид, почему-то вспомнилась именно она, - наша двоюродная сестра, старшая ветвь рода; если она узнает, мне конец. А ведь сначала это казалось просто немного забавным, тем более, я думал, что все предусмотрел, случайности невозможны.
        -Ладно, неважно. Это игра, тут можно потерять любого из своего отряда, а я постараюсь сделать так, чтобы она об этом не узнала. Все, уходи, - он еще не понял, что на самом деле случилось. Погибни аватара Кристины, та бы просто устроила мне семейный разнос, и все бы закончилось.
        -Но она не просто погибла. Ее переманили в другой отряд, до сих пор не могу поверить, что это случилось.
        -Что? Но у священников же абсолютная преданность, как такое вообще возможно? И ты хочешь сказать, что сейчас у кого-то в отряде есть точная копия нашей сестры, сделанная с твоего разрешения, с которой можно делать все, что угодно? - даже думать не хочу, что с ней уже могли сделать. А ведь помимо морального унижения, тут есть еще и политические риски, которые нельзя не учитывать.
        -Кристина не простит меня? - неужели, я опять веду себя, как нашаливший ребенок?
        -Это уже не важно, тут дело касается чести семьи. Кто это сделал? Может, удастся договориться? - и здесь я надеюсь на тебя, брат, сам я просто не решусь подойти к нему.
        -Вон тот парень, - показываю на атаковавшего мою крепость игрока. Но что это с Алессандро, куда пропала вся его решимость? И что это за человек, с которым он не хочет (или боится?) даже попробовать договориться?
        -Как он это сделал? - хотел бы я сам до конца в этом разобраться.
        -Он осадил мою крепость, а потом закинул внутрь бехолдера, - и как смог только до такого додуматься?
        -Но ведь при падении же есть пятидесятипроцентный шанс, что существо умрет! Чем ты ему так насолил, что он пошел на такой риск? - мне бы знать. Вот так запросто рисковать существом второго уровня я бы не смог. Еще раз смотрю на своего утреннего противника, пытаясь получше запомнить его. И ведь пытается выглядеть так глупо и беззаботно, но я больше не попадусь на эти уловки.
        -Я не знаю, может, он узнал про священника, и тот ему для чего-то очень нужен, - почему-то не верю, что кто-то решил воспользоваться ситуацией и свести с семьей счеты. Все-таки это же корпорация, она тщательно следит, чтобы все такие разборки оставались за ее стенами.
        -Ладно, он закинул внутрь бехолдера, и что дальше? Взял ее под контроль с помощью какого-то хитрого трюка? - и я понимаю брата, сам до сих пор не могу понять, как он смог все это продумать и организовать.
        -Нет, у священников же абсолютное сопротивление ментальным атакам. А свою я даже успел посвятить свету, так что даже в случае, если бы его сняли каким-то артефактом, они бы с бехолдером погибли вместе. Мне казалось, я все предусмотрел, - небольшая закладка, чтобы прочувствовал, как я постарался сделать все возможное для защиты аватары.
        -Не уходи от темы, - Алессандро моментально отмел мои попытки оправдаться. - Значит, даже пытаться не стал. Похоже на него - все знал и поэтому захватил всех, кроме нее. Что дальше?
        -Дальше он открыл ворота, вывел всех моих бывших подданных, а мы с Кристиной вышли вперед, чтобы умереть с честью. А он сделал вид, что получил все, что надо, и собрался уходить. Я, на самом деле, уже прощался с жизнью, так что был немного на взводе и, когда все так неожиданно разрешилось, поблагодарил его. И ведь даже потом до меня не сразу дошло, какую же глупость я совершил.
        -Я, кажется, понимаю, что он сделал, - так и знал, опять этот лед в его взгляде. - Твоя священница видит, как он получает от тебя благодарность, потом ты каким-то образом умираешь, и ему осталось бы только привязать ее к себе, чтобы обойти все мыслимые правила игры и включить в свой отряд. Но как он избавился от тебя, чтобы она не смогла связать это с ним? Иначе бы ничего не сработало.
        -Я думаю, его бехолдер не просто увел моих солдат, - точно, недаром же его забросили именно туда, - но и повредил башню, на которую его доставили, так что в нужный момент этот Данила просто подал знак, ее разрушили, и меня придавило.
        -Какая сложная комбинация, и все ради священника. А я даже представить не могу, зачем ему это могло бы понадобиться. И откуда он такой мог только взяться? - а ведь брата, похоже, этот человек давно интересует, надо будет посмотреть про него информацию на портале, а то я как-то совсем выпал из жизни. Непозволительная роскошь.
        -Может, сходим попробуем договориться, чтобы он отпустил аватару сестры? - ведь может же произойти чудо, и все получится.
        -Ты думаешь, что после стольких затраченных усилий он согласится? Нет, мы просто покажем свою слабость. Так что пока просто подождем, но будь готов в любой момент нанести удар.
        ГЛАВА 5
        ДАНИЛА
        Так как все доступные свиные наездники отправились на прокачку, с собой в троллей лес я решил взять только гоблинов. Во-первых, они нашего Клауса жуть как уважают, так что придадут уверенности и солидности, а у меня на него большие надежды в плане переговоров с сородичами. Во-вторых, очень уж свиньи шумные и наглые - просто по-человечески захотелось от них отдохнуть, а двести пятьдесят гоблинов, да при поддержке тролля, бехолдера и темного священника, уверен, позволят мне справиться с любой опасностью, с которой тут можно столкнуться.
        По дороге попросил гоблинов выгрызть середину у самых крупных корнеплодов и организовал отряд барабанщиков. Получилось, конечно, если судить с точки зрения музыкальности нашего творчества, не очень, но Игра явно оценила энтузиазм маленьких зеленых повелителей палочек.
        ВООДУШЕВЛЕНИЕ
        Шанс защиты от любых влияющих на разум отрицательных эффектов увеличен до 100%
        Действует пока звучат барабаны
        Что ж, пусть эффект и не боевой, но абсолютная защита от какого-нибудь ужаса или подчинения лишней не будет. Тем более, гоблинам точно понравилось.
        -Очень хорошая музыка, громкая, - поделился своими наблюдениями Клаус, даже бехолдер начал довольно жмуриться и только священница страдальчески закрывала уши, но молчала, видимо, решив не идти против коллектива.
        В общем, такой тихой и мирной компанией мы и добрались до леса троллей.
        -И куда дальше? - поинтересовался я у нашего большого друга.
        -Надо узнать, где сейчас находится стоянка племени, - и Клаус принялся бродить по опушке, задумчиво простукивая стволы разных деревьев.
        -А что это ты делаешь? - похоже, я единственный, кого в нашем отряде может хоть что-то смутить.
        -Особая лесная магия, - Кклаус случайно хрюкнул, вызвав вщосторг у единственного случайно приблудившегося к нам сувина. А я же попытался понять, что он сейчас прытается сделать. Может триангуляция? Если стучать по деревьям с разных направлений, то звук уходит вперед, и остается только рассчитать точку пересечения с нужным объектом. Только вот как это может использовать огромное псевдокаменное существо?
        -А ну стоять! - из раздумий меня выдернул довольный рев тролля; оказалось, что система работает гораздо проще. С очередного дерева, хорошенько постучав по нему, Клаус сбил сидящих на его вершине в засаде гоблинов. - Вы свободные или на племя работаете?
        -На племя, - понуро протянул один из ушастых.
        -Что ж, тогда вам повезло, ведите меня домой, - в чем именно повезло гоблинам, никто не уточнял, но опять это всех устроило. Эх, нет в них духа авантюризма.
        Пока незадачливые разведчики вели нас к поселению троллей, настороженно поглядывая на своих более крупных собратьев из нашего отряда, я решил поинтересоваться у Клауса, что же нас теперь ждет. А то, похоже, меня заразила волна всеобщего пофигизма, и я заранее об этом даже не подумал.
        -Ну, тут будет два варианта. Первый - я попрошу свою долю в силе племени, и мне не откажут, - Клаус гордо осмотрел себя и семенящих за нами гоблинов. - Каждую неделю будут присылать по троллю, прошедшему базовую военную подготовку. Второй - вам, повелитель, надо будет одолеть лучшего бойца на арене, и тогда мы сможем забрать половину бойцов прямо сейчас.
        Все и сразу, конечно, выгоднее, вот только стоит ли оно того. Тут на меня на мгновение навалилась слабость и, впрочем, тут же пропала. Это я что, только что испугался? Вроде, не должен - что мне какой-то тролль с моей силушкой-то. Или все-таки не стоит быть таким самоуверенным? Внезапно у нас на пути появилась фигура огромного косматого тролля, раза в два больше, чем Клаус. А не рано ли я решил сюда прийти?
        -Вы доказали силу своего духа, - голос звучал низким рокотом перекатывающихся камней. Вот только когда мы могли успеть что-то там доказать? Впрочем, неважно, тролль тем временем продолжал: - Человек, называющий себя властелином, ты слышал слова Клауса, я готов их подтвердить от лица племени. Что ты выберешь: малую поддержку или бой за право доказать свою силу?
        И кто же так вопросы ставит? Отказываться в такой ситуации очень опасно, учитывая, что все мои шансы на победу завязаны на лидерство - а тут, стоит отказаться, чувствую, мне его и порезать могут.
        -К чему эти вопросы? Естественно, я выбираю бой! Кому нужны жалкие подачки, когда можно взять все? - гоблины тут же поддержали мой ответ восторженным ревом, а я начал прикидывать свои шансы. Сейчас передо мной или шаман, или вождь, а противником должен быть обычный тролль, так что все должно получиться.
        ЛИДЕРСТВО +1, ИТОГО 6
        Максимальное количество существ в отряде может быть увеличено до 60
        Вы ради славы вступили в схватку с намного более сильным противником на глазах у своих подданных
        Лидерство - это хорошо, а вот описание ситуации мне начинает не нравиться.
        И как оказалось не зря: я стою на одном конце огромной вытоптанной поляны, за спиной вся моя армия, напротив стоит племя троллей, а впереди - гигантская фигура, даже выше встретившего нас до этого шамана. Судя по тому танцу, что он сейчас исполнял, это оказался все-таки не вождь.
        ТРОЛЛЬ-ЧЕМПИОН
        УРОВЕНЬ 10
        -Клаус, ты что - карлик? - не выдержал я, посмотрев на своего тролля, действительно, оказавшегося на удивление невысоким среди своих собратьев.
        -Я еще просто учусь, - тот в ответ, кажется, сжался еще больше. Зря сорвался, надо просто победить, и все. Как бы поддержать эту тушу, а то она мне все боевое настроение сбивает?
        -Клаус, а помнишь, как мы с тобой на первую деревню напали? - вот, в его глазах начал появляться блеск. Пошло дело - издаю боевой клич, как тогда, и тролль его тут же подхватывает, моментально забыв про все свои комплексы.
        ДИКАЯ ОХОТА УР. 1
        Накладывается, когда два или более существ отдаются своим инстинктам хищников
        Рост усталости уменьшен на 90%
        Сила, ловкость и выносливость +10
        Точно, а я и забыл про этот бафф - кстати, а может быть, это и есть выход? Не можешь победить так, стань сильнее. Машу рукой гоблинам, и те тут же присоединяются к нашему дуэту.
        ПОЛУЧЕН БАФФ «ЕДИНЕНИЕ»
        Сила и выносливость увеличены на 10 на 1 сутки
        Параметры стали гораздо лучше, но хочется большего. Тут рядом появилась фигура бехолдера, размахивающего щупальцами - недолго думая, даю ему пять.
        Ваши основные параметры увеличены на 0,5%
        Маловато, но ведь это только начало. Строю всех гоблинов в ряд и пробегаю вдоль строя, хлопая каждого по подставленной ладони. Двести пятьдесят раз по чуть-чуть получается очень даже неплохо - жизни перевалили уже за пять сотен, сила зашкаливает, но хочется еще. Второй забег вдоль строя уже ничего не дал, а тролль-чемпион уже почти закончил танец - сейчас будем начинать. Тут мой взгляд остановился на темной священнице - тоже вариант, почему бы не попробовать; если крики и «дай пять» сработали, то почему бы не получить неплохой бафф с поцелуя на удачу.
        -Эй, как там тебя, - машу рукой, чтобы привлечь ее внимание, но в стоящем гвалте ничего не слышно. Приходится все делать самому - подхожу, целую. Никакого эффекта. Вот что за странная игра, никакого уважения к силе любви. Или в будущем это уже не модно?
        -Ганг-ганг-ганг, - теперь начали скандировать уже тролли со своей половины, и поединок начался.
        Большой против маленького, при этом в руках у нас практически одинаковые по размеру дубинки. Удар, хруст, шаг назад - и сделал его он, а не я. Значит, повоюем - и вот уже пару минут мы кружимся по арене. Меня задело только раз, отбросив в сторону почти на десять метров и лишив двух сотен жизней. Троллю досталось больше - его правая рука уже висела безжизненной плетью, да и полетать ему тоже пришлось.
        -Ганг-ганг-ганг! - продолжали скандировать трибуны, а мне бросилось в глаза недовольно сморщенное лицо Кристины - неожиданно вспомнилось, как зовут мое темную священницу. Неужели, ей так не понравился поцелуй?
        Ладно, пора заканчивать этот бой - начинаю отбивать по земле причудливый ритм, и по мере того, как меня начинает окутывать пылевое облако, замечаю на этот раз удивленное лицо шамана, внимательно наблюдающего за нашим боем. Да, в основном эта штука помогает против дистанционных атак, но у нас же тут полное погружение, так что нельзя забывать и о непрописанных трудностях, которые оно доставляет. Теперь меня банально сложнее заметить. Сокращаю дистанцию, удар, еще один - и все, бой закончен.
        ТРОЛЛЬ-ЧЕМПИОН ПОВЕРЖЕН
        Получено 2 уровня
        Разблокирован навык Ярость
        Если ваше здоровье ниже 30%, то за каждый потерянный процент жизней ваша сила увеличивается на 10%
        К вашему отряду желают присоединиться 10 троллей
        Принять?
        Поселение троллей теперь принадлежит игроку Данила Корнев
        Так, первым делом принять троллей, для этого пришлось распределить гоблинов из одного отряда по другим. Как раз слот под боевую ячейку гигантов получился. И Клаус вон как доволен, все-таки ему общения со своими явно не хватало.
        -Клаус, поздравляю, - решил я его немного подбодрить. - Теперь ты не просто карликовый тролль, а командир моего элитного бронебойного отряда.
        Судя по шепоткам, раздавшимся среди моих новых бойцов, им название отряда понравилось, а вот Клауса напоминание о его росте явно расстроило. Ничего, будет знать, как вводить меня в заблуждение своей крутостью.
        -Ну что, домой? - прозвучал в голове голос бехолдера.
        -Закатим пир из брюквы, - подхватили гоблины, похоже, глаз транслировал свой вопрос не только на меня, а сразу на всех.
        -Чуть позже, - пришлось охладить их пыл. - Сначала заглянем в мою родную деревню.
        Действительно, сейчас я совсем недалеко от места, где она должна быть. Так что было бы глупо не посмотреть, что там, вообще, творится - все ж таки я там ни разу не был с самого начала игры. Интересно, а проворачивал ли хоть один игрок такое за всю историю Пантеона?
        На этот раз мы двигались без музыки и песен, все-таки все уже настроились на дорогу домой. Да и атмосфера соответствовала: чем ближе мы приближались к месту, где по идее должна была быть моя деревня, тем мрачнее становился лес вокруг нас. Вот уже рядом с нами нет ничего, кроме совсем мертвых деревьев, даже думать не хочется, что нас ждет на месте. Может, ну его, и пойти назад? И в этот самый момент лес закончился, открывая нашему взору сожжённые развалины пары домов и бродящих среди них скелетов. Зеленых скелетов.
        То есть, не в том смысле, что они зеленого цвета, а в том, что они оказались мне союзными.
        Ваша деревня была вырезана врагами, но крестьяне, которые должны были вас дождаться, не смогли упокоиться, не выполнив долг.
        Неожиданно и интересно, ничего не скажешь. Надо идти разбираться - делаю шаг за пределы леса.
        37 скелетов-крестьян, уровень 1, желают к вам присоединиться
        Места нет, но есть бехолдер, передаю новичков ему в подчинение и начинаю изучать их характеристики. Силы нет, ловкости нет, зато запредельная выносливость и грузоподъёмность. Жаль, а то мне уже начали мерещиться бесконечные легионы нежити в моей армии; видно, не судьба, но и этим применение можно найти. Будут таскать за мной обоз: а что, так мне свои отряды сильно не нагрузить, скорость упадет, а скелеты - идеальные грузчики, к тому же никогда не устают.
        Больше в деревне ничего интересного не оказалось, так что на этот раз ничего не остановило меня от того, чтобы скомандовать возвращение домой. Так как на этот раз все грузы несли скелеты, нам не было смысла сдерживаться, и до деревни, которой я присвоил гордое имя Брюквенная, мы добрались еще засветло. Свиньи к тому моменту уже тоже вернулись, непонятно на ком набрав не меньше четвертого уровня, так что первым делом я занялся подбором войск.
        Первый отряд - десять троллей во главе с Клаусом, второй отряд - темная священница в гордом одиночестве, третий отряд - бехолдер с моими грузовыми скелетами, остальные девять отрядов - пятьсот сорок боевых свиных наездников. Что ж, армия становится внушительной.
        Следующей задачей стало вооружение: мои гоблины уже давно начали разбирать все заборы построенных в Брюквенной домов на свои хлипкие копья, я же довел это дело до конца. Зато теперь скелеты были скрыты поклажей даже с головами, к счастью, у них нет глаз, и это никак не сказывается на их эффективности. А так у меня теперь будет всегда под рукой еще две тысячи копий в запасе, и их теперь можно будет использовать даже в качестве метательного оружия. Плюс часть скелетов оказалась нагружена едой, так что голодные бунты мне не грозят, как минимум, пару дней.
        -Теперь вас будут называть ВАР - Великая Армия Разрушения, - и я махнул рукой в первую попавшуюся сторону, обозначив направление наступления.
        Игровое время, между тем, подходило к концу, но я не терял надежды, что нам еще кто-нибудь попадется. А то за целый день ни одного игрока не встретил, так еще чего доброго выкинут из числа лучших, и все планы коту под хвост. И вот моя надежда все-таки исполнилась - правда, не зря говорят, бойся исполнения своих желаний. Перед нами оказалась вражеская армия: и если своя мне еще недавно казалась большой, то эта была просто огромной. Четыре тысячи пятьсот двадцать существ - тут же подсказала мне игровая справка.
        -Бросаем все и отступаем, не растерялся я. Гоблины тут же выполнили мою команду, швырнув свои копья в противника и положив за раз не меньше сотни врагов. Часть отрядов противника моментально ринулись вперед, даже забыв про защиту, стараясь побыстрее добраться до нас, пока, как они считали, мы безоружны. Вот только в отличие от дисциплинированно отступивших троллей, гоблины добрались до скелетов обоза, снова вооружились и опять запустили в наступающих противников тучу копий. На этот раз враги потеряли не меньше двух сотен, и, самое главное, сбился их наступательный порыв. Так что мы смогли отступить в лес, так никого и не потеряв. Вот только ведь все равно отступили, и шансов на победу я пока тоже не вижу.
        Неужели, это судьбы всех великих армий - рано или поздно получать по шапке? Вот только с моей это случилось уж как-то слишком рано.
        Вы будете отключены от игры через 60 секунд
        Что ж, видимо, продолжение моего позора состоится только завтра.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Свиные патрули отступили, - донесла разведка почти четыре часа назад, и с тех пор я постоянно получаю все более и более странную информацию об этом Даниле. А ведь всего лишь хотела проследить за ним, чтобы подобрать место для поля боя и показать ему, что не стоит недооценивать старые аристократические роды. Переговоры с позиции слабости - все не настолько плохо, чтобы пришлось идти на такое.
        Первое, что поразило - он отправился в локацию высокоуровневых монстров, и что самое странное, смог туда попасть. Обычно срабатывает игровая защита, поставленная, чтобы неопытные игроки не потеряли по случайности всю свою армию - Пантеон это реализует как заклинание ужаса, насылаемое вождем любого сильного племени. Но тут оно почему-то не дало никакого эффекта: то ли Данила все-таки подставной игрок от администрации (не могу представить, ради чего они решились бы на такое пойти, да еще так явно), то ли он знает об игре гораздо больше, чем показывает.
        А эти его выкрутасы перед боем! К чему весь этот пафос? Или, пронзила невольная мысль, меня больше злит, что он начал целоваться с темной священницей из своего отряда? Кстати, кого-то ее лицо мне напоминает. Начался бой, тролли затянули свой боевой клич, который должен был каждую секунду уменьшать показатели противника их чемпиона на один процент. Но почему-то не уменьшал. Ну, конечно, темная священница и ее умение отражать проклятья - ей, судя по лицу, пришлось несладко, но ни одного ослабления до своего повелителя она не допустила.
        Но это все мелочи, хотя смогла бы я так сказать о победе над монстром-чемпионом в одиночку до встречи с этим человеком, - главное, кого он нашел на месте своей бывшей деревни. Помню, как Милош хвастался, как нашел ее, уничтожил и что он один из нас, кто смог хоть немного отомстить. Ничего подобного, оказывается, даже такая реакция была просчитана и использована этим Данилой в свою пользу. Вот и первый случай создания нежити в игре: жалко, что характеристики их не удалось просмотреть, но в ближнем бою с ним теперь нужно быть особенно осторожной.
        Впрочем, на тот момент никого из нас это не остановило: Алессандро, почему-то устроивший чуть ли не истерику после истории с троллями, просчитал путь движения армии Данилы, на удивление крупной для игрока, выбравшего воинский класс. И вот мы все стоим в ожидании, нервное напряжение нарастает, даже шутки над Милошем, подарившем противнику не только бехолдера, но и скелетов, уже всем приелись. И вот он появился перед нами.
        Если честно, я надеялась хоть раз увидеть панику на его лице, ведь что еще можно чувствовать, когда тебя встречают на подготовленных позициях впятеро превосходящие силы? А он взял и сразу же атаковал, и моментально минус сотня бойцов с нашей стороны. Какая же у него сила, если одной атакой его странные солдаты умудряются снимать сразу же все жизни даже у прикрытых броней пехотинцев? Правда, после этого они остались безоружными, и Милош тут же попытался воспользоваться этой ошибкой. И опять ловушка: оказывается, он приспособил скелетов под перенос метательных снарядов и, выждав пока солдаты Милоша побегут вперед и раскроются, нанес новый сокрушительный удар.
        Время выходить из игры, а я уже не уверена, что пытаться объединиться, чтобы поставить его на место, - это хорошая идея. Пожалуй, надо будет с ним поговорить - второпях, всего за полчаса, готовлюсь к выходу, и вот опять очередной вечер, очередная встреча недавних врагов.
        Иду сразу к нему, чего тянуть.
        -Данила, я хочу предложить тебе союз, - как же грубо, прямо в лоб, мои учителя сгорели бы со стыда, но ждать я уже просто не могу.
        -Разве можно переговариваться о таком вне игры? - точно, он же не знает, что я среди атакующих, и, соответственно, раз мы там рядом, то ничего предосудительного в вынесенных за рамки игрового времени переговорах нет. Вот если бы мы сговаривались, находясь на разных концах континента - это бы нарушило игровую механику, а так - почему бы и нет. Те же переговоры мы чисто теоретически могли бы провести и внутри игры.
        -Я одна из атаковавших тебя, - как глупо, вроде бы и ответила, но при этом вряд ли мой образ теперь соответствует тому, с кем стоит договариваться. Всё нервы, подготовила ответ всего лишь с одним смысловым слоем, позор.
        -Хорошо, - вдруг неожиданно согласился Данила. - Но мы будем именно равноправными партнерами.
        -Я согласна, - и почему он пошел мне навстречу? Мог же ведь поставить практически любые условия, я, если честно, даже на положительный ответ-то уже не рассчитывала. Странный он, но милый.
        Наверно, лезть обниматься все-таки было лишним. Теперь папа меня точно убьет.
        КРИСТИНА ДЕЛЬ МАЙО
        Наконец-то получилось выкроить время и заглянуть в гости на банкет новой игры «Пантеона»: где еще в одном месте можно встретить столько влиятельных людей - тех, кто уже немало значит или тех, чья звезда только собирается подняться на небосвод. Хотя и неудачников здесь тоже немало. Вот, например, если сравнить играющих в этот раз Алессандро и Карлоса: один неспешен и талантлив, другой вспыльчив и склонен совершать ошибки. Вроде бы выбор, кому из них можно доверить долю в основном бизнесе, очевиден, но отец верит только в проверку игрой. Что с него взять, старая школа.
        Как же тут все-таки гармонично устроено, даже само пространство: лидеры, неудачники и мясо. Кстати, на каких сейчас местах мои братики: надо внимательнее просмотреть списки - так, чтобы, если они кого из своих знакомых пропустили вперед, обязательно их этим уколоть. Хоть и детская привычка, но где мне можно расслабиться, если не здесь?
        А вот и огромная, самая большая в мире, стена-экран, на которую выводится видео со случайным моментом дня одного из лидеров. Стоп, а кто это на экране? Я? Учитывая, что образ нельзя использовать без согласия членов семьи, кое-кто за это ответит. Что? Мне какой-то мужлан говорит «эй ты», и, вообще, почему я в его отряде?
        То, что произошло дальше, заставило меня на несколько минут застыть в ступоре: какой-то парень целовал мой аватар, а тот с радостью ему отвечал. И это все на главной стене «Пантеона», на глазах у представителей сильнейших и влиятельнейших семей мира. Как же мне хочется кого-то убить.
        Где же мои дорогие родственники? Неужели, узнали, что я приеду, и решили скрыться?
        Стоп, а вот и тот парень, с которым я целовалась. Нет, не я, но как же жаль, что «Пантеон» принимает на себя все обязательства по защите любого, кто сюда придет. Даже мне с ними ссориться не стоит. Но кто сказал, что пощечина - это нападение? Подставиться под его неуклюжие движения - вот он меня задевает, и наконец-то я могу отвести душу.
        -Не знаю, специально ты это сделал или случайно, но ответить придется, - тихо шепчу ему прямо в покрасневшее от удара ухо и спокойно отхожу в сторону. Стало немного полегче. А ярость сменил интерес: что же это за человек, раз, несмотря на последствия, готов совершить такое с моим аватаром?
        Уже уходя из зала, заметила его обнимающимся теперь уже с дочерью Холлинзов: а дела-то все интереснее и интереснее. А ведь с виду - обычный деревенщина.
        ДАНИЛА
        Сначала на меня налетела какая-то психованная и дала пощечину просто за то, что я ее толкнул. Как я всегда и подозревал, отношение аристократов к обычным людям оставляет желать лучшего. Мелькнула мысль, что она была чем-то похожа на мою темную священницу, но тут же сменилась переживаниями о моих сегодняшних неудачах.
        А тут еще подошла старая знакомая блондинка и начала набиваться в союзники. Мне, конечно, помощь не помешает, но так рано сдаваться и идти к кому-то в подчинение что-то не хочется. Впрочем, а зачем сразу сдаваться, чемпион я или нет? Попробуем рискнуть и получить побольше.
        -Мы будем именно равноправными партнерами, - вроде бы и голос не дрожит, хорошо сказал, уверенно.
        -Я согласна, - блондинка даже немного растерялась, сразу видно, не ожидала.
        То-то же, будет знать, как иметь со мной дело. В таких случаях важно сразу заявить о своей позиции, а не мямлить. Ну и, нельзя не признать, приятно, что у меня уже появилась хоть какая-то репутация, ведь даже такие аристократки начали меня воспринимать как равного.
        Хотя и не все: вспомнилась та холодная брюнетка, с которой мы недавно столкнулись.
        А потом эта Саманта взяла и бросилась мне на шею. Какое это, к черту, равенство? Похоже, меня воспринимают не более, чем забавную зверушку.
        Эх, скорее бы игра закончилась, пойду в бордель.
        ГЛАВА 6
        ДАНИЛА
        Вы попытались покинуть поле боя
        Если в течение 30 минут ваши основные силы не начнут сражение, вам будет присуждено поражение
        Вот так не сработал уже второй план на эту битву. Первым была надежда на нового союзника - вот только блондинка и не подумала ударить своим в спину. Да, не стала нападать на меня, да, ее бывшим союзникам пришлось оставить часть сил на ее сдерживание, но этого все равно мало. После моих удачных атак копьями врагов осталось всего четыре тысячи двести, потом Саманта вывела из боя тысячу своих тяжелых латников и двести наблюдателей от бывших союзников. Кстати, неплохое войско для игрока из середины рейтинга - как я и думал, в моих результатах пока нет ничего особенного.
        Вторым планом было просто уйти в лес, перегруппироваться и начать небольшую партизанскую войну. Вот только на этот раз я, видимо, ушел слишком далеко - стоило мне увести свои войска на сотню метров от опушки, как появилось это дурацкое сообщение. Так что теперь придется мало того, что драться, так еще и самому атаковать.
        Итак, в чем моя сила? Как ни странно, в силе. Пусть у меня и меньше войск, но бьют они гораздо больнее: все-таки ж я воин, и часть моей силы достается им. А значит, можно попробовать пойти по пути средневековой латной конницы - разгоняемся, втаптываем всех в землю; если живых врагов осталось много, заходим на второй круг, если мало - добиваем.
        -Все ко мне! - собираю войска в одну кучу, так и моя аура до всех дотягиваться будет, и ударный кулак получится. Да, еще из такой толпы выходит отличнейшая мишень для массовых заклинаний, которых у моих противников-магов оказалось немало.
        Стоило нам сбиться в кучу, как в передние ряды ударила ветвистая цепная молния, уничтожившая за раз четыре десятка гоблинов и продолжающая поражать все новых. И почему я всегда отстаю от них на шаг? Ведь у меня же есть защита от подобных атак. В памяти всплыла наша с Клаусом первая совместная - тогда нас тоже, кстати, били молнией.
        -Дубины в землю! - и пусть у кого-то вместо дубин были мечи, луки или просто копыта с щупальцами, меня все послушались. - Отбиваем ритм! Клаус, зажигай!
        Бум! - первый удар огромной дубины. Через секунду, кажется, от нескольких сотен мелких ударов задрожало все вокруг. Молния за это время убила только двоих - ее что-то тормозит?
        Бум! Бум! Бум! - некоторые тролли сразу влились в нужный ритм, остальные бьют еще невпопад, но ноги реально чувствуют прокатывающиеся по земле звуковые волны. А молния вообще остановилась, - ага, это темная священница вступила в дело, только вот ее мана стремительно катится вниз, еще пара секунд, и все. Но мы успели.
        МАССОВОЕ ОБЛАКО ГРЯЗИ УР.1
        Снижает точность дистанционных атак на 80%
        Снижает урон зональных атак на 70%
        Массовая версия оказалась даже лучше, чем обычная, да и выглядит, уверен, это солидно: как никак, целый кусок леса за пару секунд скрылся в пылевом вихре.
        -А теперь вперед! - я бы, конечно, отступил, но из-за правил придется ломиться в противоположную сторону.
        -Мочи козлов! - подхватили боевой клич своего предводителя тролли.
        -У них есть еда! - подбодрили своих скакунов гоблины.
        Кристина и Штирлиц просто молча пристроились рядом со мной: было видно, что им тоже хочется не отставать от общества и что-нибудь крикнуть, но одной это не позволяло воспитание, другому - физиология.
        Началось все очень неплохо - хлипкую стену копейщиков мы разметали меньше чем за минуту. Казалось, еще немного и мы прорвемся через ряды латников и отправим на перерождение стоящих на возвышенности вражеских героев. Вот только не стоило рассчитывать, что у них не будет запасного плана - простых людей тут нет. Ну, не считая меня, конечно. И то, это еще с какой стороны посмотреть.
        В общем, прямо перед ударным кулаком из троллей выросла каменная стена - огромная, массивная, а главное, дубинки и даже удары кулаками не наносили ей совсем никакого вреда. Еще пара секунд, которые я от неожиданности потерял, стоя в ступоре, и такие же стены окружили нас по бокам - теперь все возможности для маневра оказались отрезаны. А со стороны магов противника тут же полетели заклинания, моментально выкосив шесть троллей и уполовинив тем самым мою главную силу. И это мне еще повезло: Кристина смогла сдержать часть заклинаний, но и сама упала без сил - минус еще один боец. А ситуация становится все критичнее. Потерял кучу солдат, загнал себя в угол, истратил почти все козыри - и при этом так ничего и не добился. Что может быть хуже?
        -Босс! Нас атакует вражеская конятина! - гоблин, казалось, подпрыгивал вместе со своей свиньей, указывая в сторону левого фланга.
        Ну вот, накаркал: почти двадцать рыцарей в тяжелой броне на полной скорости несутся к нам. А каждый рыцарь на этом поле боя по своей эффективности может сравниться с хорошим танком. Так что, если продолжать аналогию, я потерял свои танки и попал под атаку вражеских. Гениальный полководец!
        -Встречаем их копьями! - была надежда, что хоть немного удастся их замедлить, но нет: затесавшийся в их ряды игрок сколдовал вспышку, ослепив первые ряды гоблинов, и отряд рыцарей пронзил их строй, так и не встретив достойного сопротивления.
        -Задержите их, как сможете, - под рукой не осталось никого, кроме бесполезных в бою скелетов. Может, хоть задержать смогут, выносливости у них немало. Как ни странно, мои костлявые грузчики даже воодушевились, глаза так и засверкали красным.
        АКТИВИРОВАНА СПОСОБНОСТЬ «ПОСЛЕДНИЙ ПРИКАЗ»
        Только вот мне некогда читать системные сообщения - собираю остатки троллей и снова вперед. Теперь мой единственный шанс - добраться до вражеских героев раньше, чем рыцари доберутся до меня. Так что на этот раз я не отсиживаюсь за спинами, а бегу в первых рядах.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «НАСТОЯЩИЙ ВОЖДЬ»
        Вы возглавили главную атаку своей армии, рискуя своей жизнью. Ваши солдаты никогда не смогут это забыть.
        Лидерство +1, итого 7
        Максимальное количество существ в отряде может быть увеличено до 70
        Даже приятно стало, только вот ненадолго: пусть мы и опять скрылись в пылевой буре, нас как-то очень быстро вычислили и опять окружили каменными стенами. Неужели, это конец? Огненные стрелы тут же концентрированными атаками выбили одного тролля.
        -Может, забросаем их гоблинами? - подал идею Клаус, вот кто до сих пор верит в нашу победу. - Они их немного задержат, а мы тем временем в обход успеем.
        -Тогда уж лучше бехолдером, - хотел пошутить, а тролль взял и бросил ничего не ожидающий глаз вперед. Ну да, ему-то чего думать - командир сказал делать, надо делать. Тем более, маневр давно отработан. Обстрел тут же прекратился: видимо, переполох в рядах противника нашему глазастику устроить все-таки удалось.
        А значит, и мне рано сдаваться. Вот только что делать? От досады бью кулаком о камень: кровь течет из рассеченной костяшки, больно почему-то до одури, но от сдерживающей нас стены откололся кусок.
        АКТИВИРОВАНА КЛАССОВАЯ СПОСОБНОСТЬ «СОКРУШЕНИЕ»
        Вы временно можете сокрушать существ, предметы и строения
        Радиус ауры для дружественных существ 10 метров
        А вот и чудо!
        -Ломаем стену! - несколько одновременных ударов дубинками практически моментально открыли нам проход вперед. - Пришло время показать врагам, что у них тоже есть кровь и ее красные разводы прекрасно подойдут к их трупам!
        -Как красиво сказал! - свиньи были впечатлены красотою фразы, и пока их ряды вырывались на стратегический простор из каменного мешка, казалось, каждая из них пыталась в мою сторону восторженно хрюкнуть. Некоторые так расчувствовались, что даже сморкались. В меня. Сволочи!
        ВАМ ЕДИНОМОМЕНТНО ВОЗНЕСЛО ХВАЛУ БОЛЬШЕ 300 ТЕМНЫХ СУЩЕСТВ
        Репутация перед тьмой +1
        Вы можете основать свой культ
        Вот делать мне больше нечего, в прошлый раз бонус был полезнее. Но не время отвлекаться, у меня тут последняя атака, как-никак. Оглядываю напоследок поле боя и с удивлением замираю. Среди вражеских командиров царило оживленье: один из них, взятый под контроль бехолдером, яростно то прыгал от одного к другому, угрожая ножом, то возвращался к сжавшемуся в комочек глазу, прикрывая его от магических атак. С таким развлечением неудивительно, что они пропустили мой неожиданный прорыв, и теперь уже поздно что-то делать. Все-таки быстрые у меня наездники - уже добрались до самого сердца вражеской армии и истыкали всех копьями. До смерти. Молодцы. Так, а что в тылу творится? Меня же должны были преследовать рыцари - только вот их уже тоже нет. Неужели, мои скелеты их остановили? Судя по их внешнему виду, не только остановили, но и прокачались неплохо - вместо трех десятков скелетов-крестьян, скромно потупив красные глазки, передо мной стояли семь личей.
        Неужели, это победа?
        -Победа? - как-то неуверенно произнес я вслух.
        -Победа! - сначала разрозненно, а потом в один голос подхватило все мой воинство.
        ВЫ ПОБЕДИЛИ!
        Игроки Алессандро дель Майо, Милош Лански погибли
        Игрок Василий Мамонтов отступил с поля боя и признал свое поражение
        Игрок Саманта Холлинз вступает в ваш союз на партнерских условиях
        Получен 10 уровень
        ОТКРЫТА СПОСОБНОСТЬ «ТРАНСФОРМАЦИЯ СИЛЫ»
        Ваша мощь столь ужасна, что она начинает отражаться в реальности. Вокруг вас формируется аура силы, поглощающая урон в размере 300 единиц
        Стоило по привычке бросить все свободные навыки в свою главную характеристику, как поглощаемый урон вырос до четырех сотен. Похоже, они - сила и аура - напрямую связаны: что-то вроде «сила умножить на десять». И о чем я только думаю? Со своим так и не тронутым отрядом ко мне приближалась Саманта. А в игре в своем латном доспехе она не хуже, чем в реальности: пусть это и не фэнтезийная бронька, больше похожая на купальник, но смотрится все равно женственно. Правда, как бы она сейчас не напала на меня. Все мои войска далеко: и как я это не предусмотрел-то? Вот, чуть не бросилась на меня с разгону - сама, конечно, сделала вид, что лезет обниматься, но вот меня только так просто не провести.
        -Это было грандиозно! - льстит, надо быть внимательнее. - А как ты от метеорита ушел! А как лошадей под рыцарями испугал! У тебя на каждый случай сюрпризы припасены?
        О чем она? Похоже, хочет запутать - я уж точно никаких метеоритов не видел и с лошадьми ничего не делал. Пожимаю плечами и сверкаю глазами - мол, понимай, как хочешь.
        -Теперь тебя в нашем секторе просто некому остановить, так что можно быстро захватить замки всех побежденных игроков, уверена, они теперь сразу к тебе присоединятся, и можно основывать королевство, - насоветовала мне тут, и что теперь делать? Можно ли доверять этой блондиночке, простоявшей весь бой без дела? Да, нападать на своих - это плохо, но и заключать союз, а потом стоять в стороне - тоже не дело.
        -Шеф, это с нами или, может, я их?.. - подкравшийся Клаус показал то ли неприличный жест, то ли как он крушит головы дубинкой. Саманта, судя по всему, уже собралась вспылить, как вдруг мне в голову пришла идея.
        Точно, надо ее проверить.
        -А ты можешь передать мне часть своей армии? - вот и посмотрим, что она скажет.
        -Да, конечно, - и чего это она так быстро согласилась? - Есть рыцари, копейщики и даже три священника. Можешь посмотреть их показатели.
        Все ясно: рассчитала, что мне никто не подойдет, вот и пошла навстречу. Рыцари и копейщики ненамного лучше моих наездников, а вот места как светлые существа будут занимать в два раза больше. Священники, которые могут лечить - это круто, вот только втроем они погоды не сделают, а занимать будут целый слот. А если выбирать между ними или, скажем, двадцатью четырьмя троллями или ста сорока наездниками - от последних, явно, пользы будет больше.
        -А может, у тебя темные существа есть? - уже без особой надежды спросил я.
        -Есть, по дороге сюда наткнулись, они драться не хотели, а мне времени было жалко, вот и взяла их на время себе, - и передо мной тут же появились два десятка самых настоящих зеленых орков. Правда, они были всего лишь второго уровня и по описанию значились рабочими, только вот и мои скелеты не сразу личами стали. Это ж надо, как повезло, настоящие орки - а то какой я без них темный властелин!
        -Сразу видно - хорошие парни, - громогласно зашептал Клаус, орки тоже довольно заулыбались, было видно, что наша компания им понравилась. Для них мы точно - свои ребята.
        -Тогда они твои, - великодушно махнула рукой Саманта.
        -Только можно им еще броню передать с твоих рыцарей, - неожиданно мне пришла в голову идея.
        Через десять минут орки начали выглядеть уже гораздо солиднее, их уровень тут же подскочил до четвертого, а имя изменилось на «орк-воин». Все-таки имидж многое решает. Даже мои гоблины тут же прониклись к ним уважением: один сразу подошел поближе и начал рассказывать про брюквенный рай и мое мудрое руководство.
        К вам присоединилось племя Черного топора
        А дела-то налаживаются. И пусть я многих потерял в этой битве - сейчас в моем распоряжении было только чуть больше трех сотен наездников, четыре тролля, семь личей, спящая темная священница и лишившийся одного щупальца бехолдер. Но теперь я знаю, что дома смогу пополнить свою армию еще и орками. Мне бы теперь кого-нибудь летающего заполучить, и будет полный комплект.
        -Ну что, пойдем захватывать замки? - а блондинка-то нервничает - точно, здесь что-то нечисто.
        -У меня другой план, на него уйдет пара дней, а потом встретимся у твоего лагеря. Дождешься меня? - вот сейчас и проверим, попытаешься ли ты мной командовать.
        -Хорошо, я тебя дождусь! - вот ведь хитрая бестия, как хорошо маскируется.
        -Возвращаемся домой! - нагрузив всех оставшихся в живых солдат трофеями с побежденного нами войска и растянувшись по дороге огромной змеей, мы двинулись в сторону уже ставшей родной деревни.
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Все-таки Саманта - приличная девушка: могла бы уйти по-тихому к новичку, но нет, вчера при всех показала, чью сторону она выбирает. И это хорошо, значит, сейчас у нас не борьба насмерть, а просто схватка за лидерство. Я не идеалист, знаю, время ударов в спину еще придет, но рад, что не прямо сейчас.
        Саманта, как ожидалось, сама атаковать не стала, но, что удивительно, и Данила ее на убой не отправил. Да, наша союзная клятва начала бы косить ее бойцов за удар в спину, но вот урон бы она все равно могла нанести. Алессандро сразу назвал Данилу мягкотелым, Милош презрительно ухмыльнулся, даже я не мог понять, почему он так поступил. Ну, не может же он просто проигнорировать такую силу, доставшуюся ему в распоряжение?
        И лишь ближе к концу боя я понял, что это было на самом деле самое эффективное решение. Просто сам факт нахождения рядом потенциально опасной группировки постоянно оттягивал наше внимание, заставлял учитывать это при расчетах любой атаки. Как начали еще в семнадцатом веке говорить древние англосаксы - fleet in being.
        У меня под началом двадцать рыцарей. Может показаться, что это мало, но на самом деле, если грамотно их применить, то можно будет нанести новичку сокрушающий удар. Собрать такие силы было непросто: только развитая экономика позволила мне достичь такого результата. Броня, способная защитить от большинства ударов, тяжелые копья, готовые пробить любую защиту, и кони, способные унести всадника со всем этим снаряжением. А ведь, пожалуй, никто из моих союзников не смог бы, даже если захотел, выставить ни одного такого рыцаря. Так что сегодня это я - главная ударная сила, а задача остальных вывести армию Данилы под удар. Алессандро с Милошем, конечно, рассчитывают, что он попадется в их ловушки, только вот этот парень не так прост. Если это все же случится, пожалуй, я даже буду жалеть.
        Сюрпризы не удались. И вот из первой ловушки он уже выбрался. Милош собрал круг магов и готовил удар метеоритом по позиции Данилы, только вот тот взял и сразу же увел своих в сторону. Даже задумываться не хочу, как он догадался, ведь просто так подобным образом никто бы поступать не стал. Зачем? Если у тебя меньше войск, значит, надо укреплять оборону и ждать атаки, надеясь перемолоть силы противника. А он взял и вывел своих из-под удара - значит, точно знал.
        А как он изящно минимизировал урон от атаки Алессандро! Если бы гордый итальянец прознал, что от атаки, на которую было потрачено столько маны, погибло только пара десятков гоблинов, новые ругательства сегодня я бы точно узнал. А этот элегантный переход от обороны к атаке? Если бы Данила поднял пылевое облако сразу, то наши маги легко бы его сняли и только потом начали расстреливать его войска словно в тире. Так нет, он выждал, пока маны на снятие уже не будет хватать, и только тогда приказал своим активировать защиту. В итоге заклинания слиты впустую - а армию, стремительно сокращающую дистанцию, остановить и на самом-то убойном расстоянии по факту нечем. Гроссмейстерски разыграно, ничего не скажешь. Но и мы подготовились - найти башню мага и обменять семейные реликвии на свитки заклинаний Алессандро успел. Вот уж кто готов, кажется, заплатить любую цену за победу над нашим противником. В итоге каменные стены, преградившие дорогу наступающим на нас ордам, похоже, даже для Данилы стали сюрпризом. Хотя и здесь ему удалось свести потери к минимуму: как мы думали, увидит стену впереди - сразу
попробует ее обогнуть, и тут мы его насадим на каменные шипы стен, растущих по бокам. А он как знал - тут же остановился, выждал и только потом начал отступать назад. Что ж, видимо, пробил и мой час.
        -По коням!
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Василий все-таки отступил: пожалуй, из всех моих бывших союзников он самый разумный. Если мы хотели проверить, на что Данила способен, так это стало понятно уже через десять минут боя. И зачем было все превращать в сражение до последнего? Вот ведь глупая мужская упертость!
        Но все же как же хитро мой Данила все продумал: сначала я никак понять не могла, почему он не отправит скелетов в передние ряды, с их выносливостью превращать этих бойцов в тягловых животных просто преступление. Это же идеальные танки, способные выдержать практически любой удар. Только вот тогда бы принять удар кавалерии Мамонтова в тылу было бы некому - а так встретили, и еще как. А психологический эффект - когда лошади начали вставать на дыбы, не готовые идти на мертвяков, я чуть было не захлопала в ладоши.
        А сам Данила? Видимо, до последнего ждал, что Милош с Алессандро сдадутся, но стоило тем затянуть бой - уничтожил их одним точным и выверенным ударом. Сейчас, когда все закончилось, становится очевидным, что он и в первый раз мог вырваться из каменного мешка, но отступил, давая этим упрямым ослам возможность сохранить достоинство.
        Какая же я умница, что догадалась присоединиться к нему еще вчера - сегодня стоимость этого жеста серьезно бы упала в цене. На радостях попыталась снова броситься ему на шею, а он увернулся, скотина. И еще вид такой обиженный сделал.
        -Это было грандиозно! - раздражение удается скрыть, впрочем, его действительно есть за что похвалить. - А как ты от метеорита ушел! А как лошадей под рыцарями испугал! У тебя на каждый случай сюрпризы припасены?
        Уже начинает надоедать - он опять делает вид, что ни о чем не в курсе. Впрочем, его можно понять - смогла бы я сама довериться незнакомому человеку? Так что решение тут только одно: помогать ему и ждать, пока он решится пустить меня в свой ближний круг. Как же интересно, какие еще тайны он скрывает? А может, он чей-то внебрачный сын? Ведь получить такое образование, пройти такую школу без денег и, главное, влиятельных связей просто нереально.
        -Теперь тебя в нашем секторе просто некому остановить, так что можно быстро захватить замки всех побежденных игроков, уверена, они теперь сразу к тебе присоединятся, и можно основывать королевство, - надо попробовать завязать разговор. Следующий шаг очевиден, но вот что дальше, будет интересно.
        А ведь, судя по всему, для него не все так просто - и чего же я не замечаю? Есть возможность создать королевство - делай! Так, примем за данность, что есть еще один, более эффективный вариант, который я пока не вижу - что бы это могло быть? Стать серым кардиналом? Тогда к чему эта битва? Продолжить путь одиночки? Но разве можно будет перекрыть двухкратный прирост существ после основания своего двора? Тоже не то. А если посмотреть шире?
        А ведь это же его стиль, - неожиданно осенила меня новая мысль, - выходить за рамки и получать то, что другие считают невозможным. Я даже пропустила, что там говорит этот грубиян тролль, пока прокручивала в голове новую идею: действительно, зачем формально захватывать одно королевство, загоняя себя в его рамки до следующего этапа, если можно фактически поставить на колени несколько, чтобы, когда придет время, просто сорвать их как спелые вишни.
        Он просит одолжить ему войска - для человека, придумавшего такое, все, что угодно. Просит броню - пожалуйста. И ведь опять смог удивить: из обычных оборванцев не только сделать серьезных бойцов, но и заключить союз с их племенем. В строю эти орки, судя по их описанию, сражаться не приучены, но вот один на один, пожалуй, будут у моих рыцарей выигрывать девять боев из десяти.
        Стоп, а может, я все это просто придумала? И никаких у него планов нет - просто обычный тюфяк, которому пока просто везет?
        -Ну что, пойдем захватывать замки? - спрашиваю, а внутри все так и замерло. Вот сейчас как согласится, и все мои воздушные замки опять окажутся разрушены.
        Повезло! Он признался, что у него другой план. Мне - и признался. Значит, все правильно делаю, раз хоть немного, но начал доверять.
        Так, успокойся, Саманта. Ничего особо важного же не произошло. И щеки у тебя красные всего лишь от ветра.
        КРИСТИНА ДЕЛЬ МАЙО
        Я второй день в Пантеоне. Они опять пытались намекать, что так не принято, но, как я и думала, напрямую отказать не решились. Что неудивительно - это же я.
        На большом экране сегодня крутят аж два больших боя. В одном эльфийская армия просто втоптала, другого слова не подберёшь, в землю своего противника: слаженная атака энтов, кентавров и лучников - у противников Кэти Гомес не было и шанса, не зря она продолжает уверенно держать второе место в общем рейтинге. Но второй бой еще интереснее: третье место, Данила Корнев против союза из четырех игроков - и ведь победил же. А сколько тактических находок он использовал - мне, конечно, больше всего понравилось, как он вывел из сражения ту девчонку, Холлинз, еще до боя. Просто и элегантно, решение в моем стиле.
        А вот и сам герой дня.
        -Принесите девушке выпить, - аккуратный выдох ему в районе шеи, и по телу Данилы, от меня не скроешь, прокатилась волна мурашек. Да, горячее женское дыхание еще и не таких мужчин ставило на колени!
        Что? Он просто взял и убежал?
        Надо успокоиться: если я сейчас разобью бокал, это будет лишнее. Но каков наглец!
        ГЛАВА 7
        В ОФИСЕ «ПАНТЕОНА»
        -Если вы будете настаивать, то мы будем вынуждены дисквалифицировать участника, внесшего в игру ваш образ без вашего согласия.
        -Устраивает.
        -Не ожидал, думал, кланы всегда стоят за своих.
        -Не в этом случае, тем более, получается двойная компенсация. Брату - наказание за необдуманные действия, мне - бонус за неприятные эмоции.
        -Тогда уж тройная. Раз мы будем вынуждены забрать ваш образ у нейтрального участника, придется дать и ему компенсацию.
        -Устраивает. Как вы нивелируете мое отставание от более позднего присоединения к игре?
        -Вы получите ту же армию и уровень развития, что у вас была на этот день в прошлый раз, действующий чемпион Кристина дель Майо.
        ДАНИЛА
        Чуть не проспал время начала игры - интересно, это был бы первый такой случай в истории Пантеона? Еще сонно потирающего глаза, меня оглушил рев Клауса.
        -Повелитель, Кристина пропала! Я подозреваю, что тут замешаны свиньи, вы бы видели, как они на нее смотрели и облизывались, - не успел я задуматься о вероятности каннибализма в моей армии, как всплывшие системные сообщения прояснили ситуацию.
        В соответствии со статьей 725-Н третий абзац Кодекса благородных домов из вашей армии изымается боевой юнит «Темная священница». В соответствии с кодексом Пантеона, пункт 12 «О честной игре», вам предоставляется возможность выбрать ему равнозначную замену - юнит такого же класса.
        Перейти на экран выбора?
        Конечно, перейти. Оказывается, существ второго класса очень много: тут и различные типы рыцарей, магов или священников. Меня, конечно, больше заинтересовали волшебные животные для моей темной армии. Первым делом проверил драконов - увы, существо девятого класса, мне такого не заполучить. Да уж, учитывая, что сейчас у меня максимум второй, какой же тут потенциал развития. Грустно вздыхая и не прекращая зевать, еще немного времени потратил на рассматривание мантикор седьмого класса, но потом все-таки вернулся к тому, что мне доступно.
        ГАРПИЯ
        Особенность: благодаря древней крови имеет шанс отразить враждебную магию обратно в заклинателя, но из-за мерзкого характера мало кто решается иметь с ними дело.
        ГНОЛЛ
        Особенность: сильные руки и острое зрение позволяют блокировать щитом 90% фронтальных атак, идеальные танки с благородной, но немного трусливой душой.
        МИНОТАВР
        Особенность: несмотря на крупные размеры, обычно это ничем не примечательные воины, но стоит вам только их разозлить, как их силы возрастают в 5 раз. Возможен эффект бешенства - силы вырастают в 10 раз, но сами минотавры перестают различать союзников и врагов.
        После увиденного ранее все это, на самом деле, выглядело как-то блекло. На какое-то время мной овладела апатия, и я, решив испытать судьбу, потянулся к кнопке случайного выбора, неприметно расположенной в самом углу. Раз уж мне постоянно так не везет, никогда не получается то, что запланировано, то может хоть сейчас удача мне улыбнется.
        ИСПОЛЬЗОВАТЬ ПРИ РОЗЫГРЫШЕ ДЕТЕНЫШЕЙ?
        Детеныши могут принадлежать существу более высокого уровня, но вам придется потратить время на то, чтобы его вырастить.
        Новое системное сообщение заставило меня задуматься, но ненадолго: сейчас у меня достаточно сильная армия, а вот вложиться в будущее и получить более сильного подчиненного в перспективе будет не лишним. Ставлю подтверждающую галочку - поехали.
        ВАМИ ПОЛУЧЕНО ЯЙЦО ДРАКОНА-БОРОДАВОЧНИКА
        Особенность: уродливый, без огненного дыхания и практически бесполезный в ближнем бою, тем не менее, обладает хорошей грузоподъёмностью и часто использовался полководцами древности для транспортировки армий. При высадке бойцов дает им 10 секунд неуязвимости.
        Да что же это за невезуха! Если сначала, увидев слово «дракон», я был готов плясать от счастья, то потом, прочитав описание до конца, понял, что судьба в очередной раз посмеялась мне в лицо. Даже непонятно, стоит ли растить такое бесполезное существо.
        -Повелитель! - через какое-то время опять вывел меня из задумчивости Клаус. - Мы тут подобрали ваше драконье яйцо.
        -Да? - я попытался вникнуть в то, что мне сейчас стараются донести.
        -В общем, мы с глазастым решили, что таскать его неудобно, - что-то мне не нравится такое завуалированное начало.
        -Ага, свиньи точно разобьют, а тролль заленился, - наябедничал с помощью телепатии подлетевший Штирлиц.
        -Так что мы, - продолжил, подозрительно зыркнув на глаза, Клаус, - посыпали его остатками тех кристаллов, помнишь, мы ими еще прокачивались?
        Остатками? Да там почти полный сундук оставался, да я бы ему еще нашел применение! Доругаться, даже в мыслях, у меня не получилось: повалив пару деревьев, на поляну ко мне выбрался огромный, не меньше двадцати метров в длину, дракон.
        -Вот невезуха! Какой-то человечишка, и мой повелитель. А у тебя мозгов хватит, чтобы управлять драконом? - и нет у него никаких бородавок, откуда такое название. Может быть, из-за кожи, похожей по внешнему виду на жабью? И о чем я только думаю? У меня тут дракон-расист, а я о жабах. И что мне с ним делать?
        -Для этого мне мозги не нужны, - как-то двусмысленно получилось. - Как тебе преклонение тысячи гоблинов для начала?
        Уверен, зеленым коротышкам он понравится, а на лесть и обожание много кто может поддаться.
        -Гоблины, - попытался презрительно скривиться дракон, но хоть с его мордой этой и не просто, все же стало заметно, что он заинтересовался.
        -Эй! - во весь голос позвал я свое воинство поближе. - Ну, как вам наш новый боец?
        -Большой! - одобрили гоблины, дружно показав большие пальцы.
        -И ест много, - было видно, что свиньи еще не определились: то ли принимать его в свои ряды обжор, то ли считать опасным конкурентом.
        -А мне нравится! - одновременно просигналили Клаус и Штирлиц, сразу видно, пытаются выгородить плод своего эксперимента.
        Мораль бородавочного дракона повышена до нейтральной
        Напоминание: при отрицательной морали существа могут игнорировать ваши приказы
        А потом было возвращение домой: несмотря на потери, настроение у всех было приподнятое, а я начал думать, что делать дальше. Эх, был бы дракон огнедышащим, я бы всем показал - а так, вот как его к делу приспособить?
        Впрочем, зачем думать о других, позаботимся сначала о себе - у меня же теперь есть уникальная возможность подняться в воздух. Не поверю, что хоть кто-нибудь из людей хоть раз не мечтал о подобном. А боязнь высоты - это всего лишь попытка организма компенсировать невозможность воплотить эту мечту в жизнь.
        С высоты драконьего полета все те расстояния, что недавно казались огромными, теперь выглядели просто смешными. Итак, что у нас рядом - вот моя деревня, вот отступает армия Саманты, вот еще несколько деревень игроков, но как же мало у них войск. Да уж, похоже, разница между середнячками и по-настоящему сильными игроками здесь существенная. А с другой стороны - перебравшись на противоположный драконий бок, я начал осматривать, что ожидает меня с этого направления. Здесь я, кстати, еще не был, и это заметно: в пределах видимости возвышаются сразу шесть крупных замков. Все еще в процессе строительства, но сразу понятно, что это будут мощные укрепления, с наскоку такие не взять. А может и мне себе замок пора построить? Знать бы только, как это делается.
        Опустившись, провел краткую консультацию по этому поводу со своими офицерами. Как оказалось, в курсе были только орки. Вместе с основной частью племени прибыл и шаман, который поспешил ввести меня в курс дела.
        -Замки строят духи. Стоит позвать их на месте любого поселения, заплатить золотом, и они возведут тебе все, что захочешь, - старый орк надулся от важности, видя, как внимательно я его слушаю.
        -То есть прямо сейчас могу начать строительство? - я быстро понял основы. - И сколько это будет стоить?
        Система по запросу тут же высветила мои золотовалютные сбережения, наворованные во время всех моих походов - почти десять тысяч, интересно, это много или мало.
        -Если ни на чем не экономить, то около пятнадцать тысяч, - задумался орк. - Но тут есть небольшой секрет, которым племя Черного топора готово с тобой поделиться. Если поставить замок на границе двух территорий, то его потенциал вырастет в два раза, появятся новые возможности, которые пока были скрыты. Только и цена вырастет, думаю, раза в три, не меньше.
        -Так, - тут же пустился в размышления про себя. - Граница рядом есть, я ее с воздуха видел, а вот с деньгами проблема.
        И опять подумать не удалось: рядом раздались громоподобные прыжки дракона, силящегося стряхнуть с себя пытающихся прокатиться на таком огромном чудовище гоблинов. От тряски то один из зеленых коротышек, то другой отлетал в сторону, окутываясь ненадолго золотистым сиянием. Неуязвимость - вспомнилось мне описание дракона. А ведь это идея - если нельзя взять силой, устроим бандитский налет.
        -Эркюль! - нарек я дракона, чья интеллигентная морда с усами напомнила мне известного французского детектива. - Готовься к полету, будем сбрасывать десант.
        После проверки выяснилось, что на дракона помещается тридцать гоблинов. Если с обвесом, то есть когда они не вальяжно сидят на спине, а еще и свисают со всех сторон, судорожно держась за бока и лапы, тогда пятьдесят.
        Клаус с Штирлицем на этот раз остались в деревне присматривать за новичками, а мы вылетели на первую операцию. Прикинув, что до цели нам добираться минут пятнадцать, я начал инструктаж.
        -План простой, - гоблины навострили уши. - Я не хочу рисковать вашими жизнями, поэтому постараюсь избегать кровопролитных схваток.
        -Даааааа! - восторженно подхватили коротышки. Да уж, похоже, нечасто их рассматривали не только как пушечное мясо.
        -Мы вас десантируем в крепость врага с воздуха, ваша задача - схватить побольше ценностей и сбежать. Так как стены еще не достроены и в них полно дыр, проблем с этим быть не должно, - вроде бы понятно все объяснил, и гоблины прониклись.
        -Воровать - это все-таки дело не простое, тут мозги нужны, - через пару минут услышал я комментарии старого гоблина, отправившегося с нами за старшего. - Выбрать что подороже, унести подальше, а не просто без всякой фантазии черепушки крушить. Сразу видно, что повелитель нас ценит и готов доверять по-настоящему важные задачи.
        Я бы, конечно, так сразу о доверии не говорил, у меня просто выбора немного, но если так подумать, то из основной массы воинов гоблины самые разумные. Правда, сравнить я их могу только свиньями, так что рейтинг получается не самый престижный.
        А вот и замок: раз мне нужны деньги, я решил выбрать для экспроприации богатств самый большой. К счастью, никакой системы ПВО тут не оказалось, так что дракон, навернув несколько кругов над его территорией, завис над одной из башен. Не думал, что эти крылатые ящерицы на такое способны. Или это особенность именно моего как специалиста по перевозке и высадке войск?
        -Чувствую, большего всего золота хранится тут, - пробасил Эркюль. Точно же, драконы чувствуют сокровища - шансы на успех моей авантюры начали расти.
        -Тогда начинаем высадку, - скомандовал я гоблинам.
        -Я высоты боюсь, - после небольшой паузы выдохнул один из них, остальные же просто постарались как можно дальше отодвинуться от края дракона.
        -Кверху пузом, - скомандовал я Эркюлю, подавив бунт на корню. Дракон, среагировав на резкий голос, тут же выполнил команду, и гоблины, не ожидавшие подвоха, посыпались вниз как горох. В итоге, вовремя вцепившись в драконьи уши, на нашем летающем средстве передвижения остался только я, продолжая наворачивать круги и контролируя ситуацию.
        Десантирование сразу пошло не по плану - гоблины оказались слишком легкими, и ветер тут же сдул их в сторону от нужной башни, хорошо хоть неуязвимость при высадке с дракона сработала, и никто не разбился. Правда, и возвращаться к башне с золотом гоблины и не подумали, быстро втянувшись в первую попавшуюся. Еще через пять минут, когда я уже начал немного волноваться, а патрули стражников оказались в опасной близости, гоблины с набитыми мешками показались наружу и тоненьким ручейком потянулись в сторону ближайшего провала в стене.
        -Лети за ними, - скомандовал я Эркюлю, на что тот в ответ презрительно хмыкнул, но во время боевой операции спорить не стал. Только вот потом, чувствую, мозг он мне вынесет не хуже профессиональной женщины. Или, может быть, получится его сразу же на следующее задание отправить?
        И только тут я заметил, что полетев за гоблинами, я допустил ошибку, позволив защитникам замка сориентироваться, в каком направлении мы отступаем - а один даже успел нас догнать. Пусть мы уже и выбрались за границы крепости, но такой хвост нам не нужен.
        -А ну стойте! - пожилой мужчина с явными залысинами, одетый в костюм классического мага, начал сокращать расстояние между собой и гоблинами, выходя на дистанцию уверенного поражения. Что ж, прикроем отступление, решил я и окруженный сиянием неуязвимости спрыгнул вниз. Если все правильно рассчитал, то сейчас приземлюсь прямо перед ним.
        -Дзынь! - ледяная стрела разбилась об окружающий меня щит. А он неплох, сразу заметил и успел атаковать, пока я еще в воздухе.
        -Дзэнь-дзюнь-дзянь, - атаки следовали одна за другой, а маг, не останавливаясь ни на мгновение, пытался отойти подальше, но я уже приземлился и начал стремительно сокращать дистанцию.
        ПОЛУЧЕН УРОН 375 (375 УРОНА ПОГЛОЩЕНО)
        Последний удар я принял на щит, полученный за счет преобразования силы, а потом все закончилось. Один мой удар, и противник был повержен. А что вы хотели, столько силы на дороге не валяются.
        АЛЕКС СТАРОМИДИС ПОБЕЖДЕН
        Получено 4 уровня
        Лидерство +2
        Вы получили артефакт «Серая кираса Доблести»
        Броня: 50
        Сила +10
        Интеллект -5
        Выносливость -5
        Уровни и лидерство - хорошая награда за этого мага. И артефакт тоже приятно греет душу. Вот если бы я пытался прокачать сразу все параметры, тогда бы пришлось помучиться выбором, стоит оно того или нет. А так, с моими нулями интеллекта и выносливости, я вообще ничего не теряю, а десять силы лишними не будут. Да и сама броня что-то да даст.
        Параллельно уже привычно вкладываю все новые очки параметров в силу: вместе с показателями от кирасы это еще и дополнительные сто сорок очков к щиту силы. Кстати, странно: когда я победил этого Алекса, рядом с его именем не написали «игрок», да и награда, надо сказать, больше, чем обычно. Впрочем, ладно, потом разберусь, а то вон уже и стража вылезает из замка.
        -Эвакуация! - кричу я гоблинам, мы грузимся на натужно крякнувшего Эркюля и летим назад.
        Набег окончен.
        АЛЕССАНДРО ДЕЛЬ МАЙО
        Сегодня все говорят о возвращении моей сестры. Не знаю, как она надавила на «Пантеон», но ей разрешили вступить в игру. Было искушение отправить всех своих шпионов к ней, но к счастью, я вовремя одумался. Очевидно, в этом нет никакого смысла - «Пантеон», ясное дело, не спустит ей такое вмешательство в привычные правила, а значит, вечером весь ее день станет достоянием общественности на большом экране. Естественно, абсолютно случайно. Зная сестру, могу сказать, что это не очень поможет ее противникам, но сейчас меня больше интересует другой человек.
        Карлоса исключили из-за него, так что у меня появилась еще одна цель: не просто доказать свою силу, но и отомстить за честь семьи. Или оставить это сестре? Не просто же так Кристина ворвалась в игру? Что ж, в любом случае мне нужно быть в курсе всего, что происходит. Вот только первые разведчики так и не вернулись - похоже, Данила озаботился прикрытием территории. Если он не делал ничего подобного раньше, то очень интересно, что же он задумал, раз пытается скрыть это от остальных.
        Впрочем, нельзя быть идеальным во всем. В свое время мне уже довелось вынести этот урок, и больше я на эти грабли не наступлю. Двое элитных шпионов, запущенных через соседнюю территорию, - и я узнаю, чем он там занимается. И ведь как удачно получилось - отправляй я разведку обычным путем, мне бы ни за что не догнать и не увидеть вылазку Данилы, а так, скорее всего, я буду единственным обладателем этой информации.
        Итак, у него есть дракон, но раз он не атакует укрепления, значит, животное не боевое. Воздушный транспорт - это сильно, но не критично. Стоп, а на чей замок он напал? Неужели, для него совсем нет авторитетов - атаковать замок чемпиона! Раньше такие попытки были, только вот успех ни разу не был зафиксирован. Еще бы, чемпион - это копия игрока, выигравшего один из прошлых турниров. «Пантеон» помещает их в игру для создания атмосферы преемственности, ускорив развитие в два раза, но при этом ограничив в возможности самому покидать границы своего замка и первым атаковать других игроков.
        Но это же Данила, а значит, у него есть план. Дракон, набитый гоблинами с мешками - похоже, он просто хочет ограбить местного чемпиона? Интересно, сколько же денег получится вынести? Но ладно, сейчас он завис над золотой башней, чей запах, судя по всему, привлек его дракона - неужели, он не в курсе, что такие пустые высотки, пропитанные эманациями золота, строят в каждом замке, чтобы отвлечь драконов от действительно ценных строений? Но нет, не купился, он всего лишь рассчитал, что ветер снесет его воинов в сторону и выбрал точку высадки исходя из этого. Я ведь сам про ветер-то сразу и не подумал - видимо, как раз из таких мелочей и складывается разница между нами.
        Все, он отступает. Но зачем над своими войсками? Его же заметят, или он сам, в случае Данилы другое подозревать сложно, этого и добивается? Неужели хочет выманить чемпиона из замка? И ему это удалось! Мало того, он еще и победил - вот, что удивляет. А ведь каждая атака чемпиона вешает дебафф, снижающий показатели сразу до десяти процентов. Неужели он смог сделать так, что ни одна из них не достигла цели?
        Прости, сестренка, но, пожалуй, в этой игре я выберу не твою сторону.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Еще вчера я думала, что разгадала план Данилы напасть на соседние территории - вот только хватит ли на это сил у его обескровленной армии после победы над нами. Я в него, конечно, верю, и, как и обещала, не буду лезть с помощью, сосредоточившись на своем развитии, но шпионов послать надо. И сама буду в курсе, а заодно и от остальных прикрою. Сам Данила, похоже, на секретность хотел плевать с высокой колокольни.
        Двенадцать проверенных убийц перекрыли все подходы к нашей союзной территории. Первый их доклад порадовал - удалось уничтожить шпиона, отправленного, скорее всего, Алессандро. Значит, уже не зря все затеяно. А потом…
        -Дракон, мать его, дракон, - наверно, впервые в жизни я ругалась вслух. Но как он смог так рано заполучить себе существо такого уровня? Пусть мы и союзники, но просьбу проверить на нечестную игру я администрации отправила - и они ответили, что «все в рамках игровой логики». Дракон - в рамках! Да уж, для меня это уже давно за гранью, но, пытаюсь успокоиться, тем лучше, значит, мне еще есть, куда расти. И вот, даже пример перед глазами есть.
        А потом Данила посадил гоблинов на дракона, и они полетели на соседнюю территорию. Последнее, что удалось услышать, как он рассказывал свой план.
        Не захватывать, а грабить - и как я не увидела такую возможность? Это влияние условностей игры или сознания?
        Какая-то я сегодня задумчивая. Даже говорить ни с кем не хочется, сижу в углу и незаметно за всем наблюдаю. Саманта, если ты хочешь быть достойной своей семьи, тебе нужно начинать соответствовать новым требованиям. Данила показал, как можно добиваться своего на совершенно новом уровне, и я смогу стать такой же.
        В этот момент на центральном экране появилась смутно знакомая фигура: точно, я ее все-таки вспомнила - Кристина дель Майо, нынешняя глава старшей ветви клана и в прошлом чемпион «Пантеона». Не знаю, как она оказалась в игре, но то, что она сейчас делает - вот, кто по-настоящему смог перенять стиль Данилы. Нет ничего невозможного, нет границ - просто действуй, и мир подстроится под тебя.
        Она просто взяла и принесла всех своих созданий в жертву, создав огромную гекатомбу, зато теперь в ее деревне стоит портал в Инферно, а в армии уже несколько десятков адских гончих и пара мясников. Сотни мелких бесов, снующих туда-сюда, можно даже и не считать. Скорость прироста просто космическая - и все это было сделано всего лишь за один день. То-то она стоит и посматривает на всех свысока. Или ждет кого-то? Впрочем, я могу догадаться кого. Они стоят друг друга, и сегодня даже трудно сказать, кто из них оказался более успешным.
        Кристина, за пару часов влетевшая в десятку сильнейших игроков, или Данила, похоже, все-таки успешно завершивший свою авантюру и взявший первое место по количеству золота в общем рейтинге.
        Соберись, Саманта, завтра ты им всем покажешь!
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Глядя на видео Кристины, положившей начало армии демонов, я понял, что не только мне пришла в голову мысль действовать нестандартно. Сегодня я пришел на поле боя, собрал в кучу всех моих убитых скелетами всадников, а потом раз за разом использовал на них заклинание исцеления. И сработало! За два часа до окончания дня я получил новый скрытый класс - некромант. А армия пополнилась десятком рыцарей смерти и почти сотней скелетов-латников.
        Данила, ты научил меня, что всегда можно найти свою дорогу к победе. За это в качестве благодарности я стану для тебя достойным соперником. Кстати, а в топе намечается довольно интересная компания: ангелы, эльфы, демоны, нежить и, пожалуй, тьма. Как только подумаю об армии Данилы, в голову почему-то приходит именно это слово.
        А вот и он, и что бы теперь ни случилось дальше, именно этот человек уже стал главным героем этой игры, перевернувшим наше представление о невозможном. Идет, смущенно старается держаться ко всем левым боком. Он, что порезался, когда брился и опоздал, выжидая, пока ранки немного заживут?
        ГЛАВА 8
        ДАНИЛА
        Вчера был странный день: все так на меня смотрели. Может быть, узнали про дракона? Хотя откуда? Наверно, опять хотели в каком-то своем плане использовать. Вот что порадовало, так это их манеры: пока я ел, все стояли в сторонке, потом никто не остановил, когда я решительным шагом направился в сторону туалета. А после уже было поздно, я убежал к себе - и никаких неудобных разговоров. Неудачный день сегодня, если честно, я не в настроении.
        А потом прямо в игре меня нашла Саманта, вместе с ней появился элитный отряд рыцарей, два десятка священников и толпа кузнецов.
        -Я поняла, как смогу внести максимальный вклад в наш союз: мои ремесленники сделают твоим воинам самую лучшую броню и оружие, - вот хитрая мерзавка, решила загрести жар моими руками. Ведь знал же, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке, но взял в тот раз у нее обмундирование для моих орков. И теперь вот даже возразить нечего.
        -Хорошо, - ну, раз уж выбора нет, придется брать. - Тогда сначала одеваем троллей и орков. И, хотел спросить, сколько защиты ты сможешь им добавить?
        -Полный улучшенный комплект на стандартный рост даст почти пятнадцать брони, а на таких великанах как тролли, думаю, выйдет не меньше двадцати пяти, - вот стою, слушаю, но ничего не понимаю. Пятнадцать брони - это много или мало? По идее, у меня с одного артефакта почти пятьдесят, но раз уж точной информации нет, лучше промолчу. А то ведь умный человек по одним вопросам может узнать очень многое. В моем случае любая информация, ушедшая на сторону, будет лишней.
        Так, раз с Самантой договорились, пора заняться делом. А значит, проверить, сколько у меня денег. Ого, почти семьдесят тысяч, это ж неплохо, получается, мы вчера в том замке знатно поживились. Почти в четыре раза больше, чем я заработал за все время до этого - круто, а главное, теперь мне должно хватить на нормальную темную цитадель. Обидно, у всех уже замки есть, один я отстаю в развитии. Но сначала надо раздать задачи войскам, а то ведь, принимал сегодня душ и подумал, а чего они все время в деревне сидят, пусть ходят по окрестностям, качаются. Пятьдесят гоблинов и дракон останутся тут - зачем останавливать машину по добыче золота, если она приносит столько прибыли, так что пусть продолжают налеты. Свиней отправим на юг, там я еще не был, а в случае чего успеют отступить. Орков поделим пополам: часть при поддержке троллей и бехолдера двинется на восток, другая, усиленная личами - на запад. Черт, про себя забыл, но ничего страшного. Возьму немного орков, гоблинов, Клауса и отряд Саманты - должно хватить, тем более, если в моем районе появится какая-то опасность, то Эркюль предупредит. Вроде, все
продумал, пора раздавать приказы.
        -Гоблины-диверсанты! - ровно сорок девять храбрецов, ходивших со мной вчера, тут же отделились от основной массы. - Вы с Эрклюлем продолжаете боевые вылеты.
        -Я не против, - отозвался дракон. Вчера вечером он планировал поскандалить, но увидев гору натащенного золота и то, что никто не запрещает ему в нем валяться, оттаял. - Ты нормальный мужик, Даня, без предрассудков, мол, драконы крадут общее золото только для себя, да и дело хорошее доверил, так что мы не подведем.
        Я на секунду завис, пытаясь осмыслить сказанное, а заодно вспомнить, сколько именно мы вчера сюда притащили, и не стала ли кучка поменьше. Вон, и Саманта смотрит как-то настороженно, а мне еще чихнуть захотелось. Держись, Даня, чихающий темный властелин это не круто, так и весь авторитет растерять можно. Как же все-таки тяжело, когда эта блондинка рядом, ни на секунду нельзя расслабиться.
        В общем, выдал я отряды личам и бехолдеру, дал им напутствие «с сильными врагами не связываться, сразу отступать», а сам отправился к присмотренному вчера месту под замок.
        -А почему не тут решил строить, у тебя же в деревне и дома для всех существ есть и окрестности разведаны? - голос у Саманты, пристроившейся слева, звучит как-то ехидно. Чего это она? - Если с нуля все начинать, это же сколько денег придется потратить, чтобы заново всю инфраструктуру возвести.
        -А как много? - вот об этом я не подумал. - Мы вчера взяли с замка какого-то Старомидиса тысяч пятьдесят, хватит?
        Саманта погрузилась в подсчеты: все-таки образование в наше время было неплохое, мы хотя бы губами не шевелили при подсчетах в уме. А эта, тоже мне принцесса, хоть бы в итоге поделилась деталями - нет, просто кивнула, мол, хватит, а мне теперь самому думать.
        Наконец-то мы добрались до места - тут же отправил Клауса проконтролировать окрестности, а то бегает кругами с довольной мордой. Думает, я не заметил, как он набрал костей с последнего поля боя и все-таки смастерил из них два костяных знамени, которые были торжественно и незаметно вручены двум отправленным на разведку отрядам. Я-то в принципе и не против: имидж темного властелина, да мораль плюс один говорят в пользу этой идеи.
        Ладно, а мне пора заняться строительством: как успел научить шаман орков, обращаюсь к духам местности.
        -Придите и помогите мне в возведении моей цитадели! - у Саманты глаза широко распахнуты, видимо, так не принято. Ну, учитывая, что передо мной вылез не дух, а стандартное меню постройки помещений, действительно, орать во весь голос смысла особого не было.
        Прикинув заложенные в плане максимальные длину и ширину, отправил гоблинов равнять площадку. Саманта попыталась что-то сказать, но я ее проигнорировал. Все, хватит оглядываться и следить за каждым шагом, надо просто быть собой - займусь планирование замка. Объем, количество помещений, толщина стен - все по максимуму. Теперь башни: а если оставить только одну, но вложить все возможные очки в высоту? А ведь неплохо получилось, только глаза наверху не хватает, но я же всего лишь начинающий повелитель. Потом найду, а пока поселю там бехолдера для антуража. Так, вроде, все продумал, и прошло-то всего полчаса - осталось прикинуть проект к местности, система рассчитает стоимость, и, если я сразу расплачусь, то тут же и построит.
        Гоблины к этому моменту уже закончили равнять площадку, даже углубились вниз где-то на полметра точно. Вот кто создан для землеройных работ, оказывается. Только тут же всплыла одна проблема: вроде, брал размеры из системы, а замок в очерченный квадрат не помещается. Пришлось отправить гоблинов докапывать что удивительно, у них от этого опять мораль выросла. Я жеснова погрузился в конструктор, где обнаружил парочку ранее не замеченных вкладок - там оказались новые варианты стен: мне понравились те, что были раза в два выше прошлых. Из-за этого основание у них было шире верха, и сам замок начинал чем-то напоминать пирамиды. Тем более, в этой версии еще была возможность добавить ров и ловушки. Осталось разобраться с цветом: недолго думая выбрал серый низ, светлый верх, граница зигзагообразная - получилось эпично.
        -Возвести «Темную цитадель»! - система запомнила название, а со счета тут же списались шестьдесят семь тысяч. Гораздо больше, чем по расчетам моего орка-эксперта даже для пограничного замка, ну да ладно. Все получилось просто на загляденье, а по размерам еще и больше замка Старомидиса.
        -Похоже на огромную гору, - взяла и все испортила Саманта. Ну какая это гора, это замок! Хотя, действительно, похоже. И ведь не исправишь уже, а у моей спутницы, похоже, не все вопросы закончились. - А почему только одна башня, да еще и в центре замка? Их же строят выступами вдоль стен, чтобы удобнее было отстреливать атакующих с незащищённых флангов.
        Вот черт, а я об этом и не подумал - не просто же так большинство замков так похожи друг на друга. Все эти укрепления и обводы - плод самой эффективной селекции, проведенной путем осад и разрушений. И тут я - хочу башню как у настоящего черного властелина. Но как же не хочется терять лицо.
        -А если атака с воздуха? - и многозначительно молчу. Что в этом случае будет, я особо не представляю, но Саманта задумалась и замолчала. Вот и прекрасно.
        В этот момент в воздухе показалась быстро увеличивающаяся в размерах точка. Сначала даже показалось, что накаркал, но это оказался всего лишь Эркюль. Но, как показывала система, почему-то гоблинов на нем было всего лишь два десятка. Неужели, они попали в передрягу, и все остальные полегли в неравном бою? Чтобы не позориться, сказал Саманте, что пошел встречать добычу и полез на ту самую высокую башню. К счастью, внутри была не только лестница, но и скоростной лифт. И пусть он работает только в мирное время, но как раз именно сейчас он мне очень пригодился, а то подниматься наверх невесть сколько бы пришлось.
        -Он нас сбросил, и половина просто вдребезги! - заверещали гоблины, стоило им только слезть с дракона и спрятаться у меня за спиной.
        -Ничего подобного! - обиженно взревел Эркюль. - Я их скинул как раньше, даже лучше. Рассчитал, чтобы их ветерком на бреющем над всей крепостью протащило. И развлечение, и разведка.
        -Отставить панику, - я шмякнул дубинкой о камни между разошедшимися спорщиками так, что парочка увесистых булыжников откололась и полетела вниз. Надеюсь, там в этот момент никто не стоял.
        Открыв панельку дракона, принялся еще раз изучать его характеристики. Как я и начал подозревать, проблема оказалась в них. Неуязвимость была не вечной: всего пятьдесят зарядов, скорость восстановления - один заряд в час. Получается, вчера я их все потратил, за ночь часть восстановилась, но на всех гоблинов их уже не хватило. Да, неудобно вышло.
        -Слушайте меня. За проявленную доблесть при испытании дракона в боевых условиях всем выжившим присваивается особый знак отличия, - через меню строительства крепости тут же заказал ведро с красной краской и прошелся с ним вдоль всего строя, оставляя на морде у каждого гоблина отпечаток ладони.
        Как ни странно, сработало: простейшее признание заслуг опять подняло мораль моих войск на максимум и даже одарило меня еще одним очком лидерства.
        -А я? - расстроился обойденный вниманием Эркюль.
        -А ты из обычного грузового дракона теперь переквалифицируешься в военно-транспортного, будем тебя только в боевых операциях использовать, - дракон повышение воспринял с достоинством и улетел на разведку, проведать отправленные с утра в свободный поиск отряды.
        Я же немного вымотанный отправился вниз, где меня уже поджидала делегация священников, приведенных Самантой. Этим-то что от меня надо?
        -Мы слышали, что ты совратил нашу сестру на темную сторону? - вот так вот сразу начинать с разборки. И куда только эта принцессасмотрит? Как бы они меня тут по-тихому не оприходовали - я, конечно, их с одного удара буду валить, и на их антимагию мне наплевать, только вот два десятка - это два десятка. Надо быть осторожнее.
        -Не знаю, что вы там себе напридумывали, но я принял ее в свой отряд как равную, когда она лишилась цели в жизни. А сейчас, когда Кристина пропала, я соберу армию, и обязательно ее верну! А вот что при этом сделали вы? Обсуждали все это у меня за спиной? И теперь собрались помешать? - в обычной жизни тезис, что лучшая защита - это нападение, не всегда работает. Но вот в споре - на все сто процентов. Священники тут же замешкались и, судя по их высказываниям, еще и растерялись.
        -Действительно, как можно было обвинять, не разобравшись.
        -Помогать сестре - достойное дело!
        -Он хоть и темный, но дух у него правильный.
        -Неужто мы останемся в стороне?
        И когда вся эта толпа дружно поддержала последний призыв, их всех окутало уже однажды виденное мной темное сияние.
        ЛИДЕРСТВО +1, ИТОГО 11
        20 священников превратились в темных
        Повторный переход открывает скрытые триггеры активации:
        -Дружеская магия, направленная на темных существ
        -Дружеская поддержка, направленная на темных существ
        Ну, все понятно. До этого они подлечивали гоблинов, отправленных мной на рытье котлована под замок, а сейчас пообещали помочь в моем спонтанно объявленном спасательном квесте. Теперь, зная как, можно будет организовать стабильное пополнение для моей армии, и, чувствую, их антимагия меня еще не раз выручит.
        -Саманта, тебе надо будет передать мне твой новый отряд темных священников!
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Сегодня с утра пришло два письма. Одно от отца - высказывает недовольство, что я не действую самостоятельно. Другое от деда - сообщает, что о Даниле нет вообще никакой информации, и просит быть осторожнее. А что это значит? Во-первых, что кто-то передал сообщение обо мне и Даниле наружу. Несмотря на запрет со стороны «Пантеона». В принципе, тут все просто: платишь кому-нибудь из мяса, тот передает сообщение, а что вылетает из игры, так все равно им рассчитывать не на что. Вопрос, кто это мог организовать, остается открытым. Во-вторых, отец недоволен и, похоже, считает это попыткой добраться до активов семьи. В-третьих, дед оказался настолько растерян, что решил вмешаться. В-четвертых, небольшая записка от администрации содержала просьбу не распространять эту информацию: тоже все понятно, они как всегда дают свободу маневра, разрешая даже нарушение правил, но стараются выдерживать равновесие. Кстати, странно, что ответные письма до меня вообще дошли. Или нет? «Пантеон» пропустил мои письма, чтобы иметь возможность просмотреть их содержимое и узнать, что удалось найти моей семье на Данилу?
Получается, они и сами про него ничего не знают. А дед написал, чтобы проверить, так это или нет. На какой же уровень уже перешла игра?
        Вход
        Первым делом собираю отобранные еще вчера элитные части, составляю детальный план по развитию экономики на неделю вперед и отправляюсь к Даниле. Набросав ночью несколько графиков с различными векторами развития, я поняла, что именно как специалист по технической поддержке смогу стать ему наиболее полезна. Тем более, мне повезло прокачать кузнеца- мастера, так что теперь моя броня будет лучше стандартной. А пятнадцать процентов проигнорированного урона вместо десяти - это может решить исход боя. То-то он удивится.
        Все-таки Данила благородный человек: видимо, сразу заметил у меня улучшенного кузнеца, так что задал вопрос и дал возможность похвастаться. Образование и манеры - это такая вещь, их не скроешь. Откуда бы он ни появился, я не жалею, что с ним связалась. Такому человеку можно доверить и жизнь, и честь. А пока буду пользоваться уникальной возможностью наблюдать за игрой гения вблизи.
        Данила, сразу видно, как и я продумал все еще ночью: сейчас же только быстро набросал задачи отрядам. Тоже ведь его находка - отправлять монстров в свободный поиск: для этого, конечно, нужно было прокачать до максимума бесполезную, как считали раньше, мораль (не в минус и ладно). А он взял и перевернул понимание об успешных стратегиях, сходу найдя парочку новых. Как будто это первая игра, и тысячи людей до него не испробовали, казалось, все, что только можно.
        Стоп, что? Он допустил дракона до золота? Да тот же растащит половину, ни один монстр даже такого уровня не окупит эти убытки! Или я опять чего-то не вижу? Если исходить из того, что смысл в этом поступке точно есть, то головоломка быстро складывается. Дракон получает золото, у него растет мораль - Данила получает возможность отправлять его на самостоятельные операции. В итоге получается активная боевая единица, которая постоянно на заданиях и золото, соответственно, не тратит. Гениально: вроде бы и дал доступ, а с другой стороны, не только ничего не потратил, а еще и приобрел.
        А потом он как будто перестал меня замечать, погрузившись в подготовку к переезду в свой будущий замок. Готова поспорить, тут тоже будет что-то необычное, не зря же он его строительство так надолго отложил.
        -А почему не на месте деревни решил строить, тут же у тебя и поселения для всех существ есть и окрестности разведаны? - я что - пытаюсь его подколоть? Если дед узнает, что я в такие важные моменты не смогла удержать себя в руках, он меня просто прибьет. Ну, не использует Данила разведчиков, но зачем же тыкать ему этим в нос? Так, надо попробовать все смягчить и сместить акценты, например, на деньги. - Если с нуля все начинать, это же сколько золота придется потратить, чтобы заново всю инфраструктуру возвести.
        -А как много? - он на секунду задумался. Неужели, хочет разорвать союз? - Мы вчера взяли с замка какого-то Старомидиса тысяч пятьдесят, хватит?
        Нет, мы все-таки еще вместе. Он просто втоптал в грязь мою самооценку: вся моя гениальная экономическая модель, которую я прорабатывала для игры почти год, дала к этому моменту только десять тысяч. А он с одной операции принес в пять раз больше. Стоп, Старомидис, знакомое имя - получается, он вчера вынес сокровищницу бывшего чемпиона? Надо будет потом обязательно спросить, как он от этой машины смерти умудрился сбежать… Такое чувство, что я пытаюсь синтезировать яблоко с помощью генной инженерии, а он просто подходит к дереву и набирает целую корзину руками.
        Когда выдалась свободная минута, отправила мастеров готовиться к распаковке материалов и установке кузниц, а священников восстанавливать усталость гоблинам, зачем-то копающим что-то вроде фундамента. Интересно, зачем? Крепость же подстраивается под любой ландшафт. Или это ритуал такой? А может, он решил последовать римскому обычаю не допускать, чтобы солдат бездельничал? Учитывая его тактику с драконом, это вполне может быть правдой. Нет, все-таки ритуал, вот он даже голос использовал для запуска процесса. Или, может, он просто решил передо мной покрасоваться?
        Стоп, Саманта! Отставить глупые фантазии - Данила не принц, свиньи у него не белые и уж точно не кони. Да и результат - в три раза больше стандартного замка, настоящий монстр. Неделю назад я бы стояла с открытым ртом, сейчас же ничего другого я от Данилы не ожидала.
        -Похоже на огромную гору, - ну вот, опять сказала, не подумав. Хотела же никак не комментировать его поступки, пока не буду разбираться в их подоплеке.
        -А если атака с воздуха? - Данила сказал только пару слов, но в голове тут же выстроилась полная картина. Что такое стандартная крепость? Это средство защиты, изобретенное для того, чтобы противостоять обычным армиям. Ключевое слово - обычным. Даже в нашей истории крепости отошли в прошлое, когда появилось более мощное вооружение. Что уж говорить о мире, где есть магия! Получается, и крепость нужно строить не по обычным стандартам, а исходя из этой новой вводной. И тогда огромная башня в центре, может быть, не единственное, но точно рабочее решение. Точно, а ведь он даже высоту рассчитал - чуть выше стандартной рабочей, на которой летают большинство существ. Перебраться за потолок можно, только скорость падает чуть ли не на порядок. В итоге его летающие существа, не ограниченные во времени, смогут туда подняться, а вражеские попадут под жестокий обстрел. Так, а если оставить эту башню в покое и продумать вариант с массированной атакой пехоты? Я бы поставила туда личей: те создают каменное облако, направляют по воздуху так, чтобы оно оказалось над местом скопления противника, а дальше - банальное
ускорение и сила притяжения превратят его в настоящий дождь смерти. Пожалуй, я смалодушничала, назвав это фортификационное решение рабочим - на самом деле оно гениально.
        В этот момент Данила попытался от меня сбежать - все-таки врать он не умеет. Я, конечно, не стану настаивать, но интересно, что же такое он пытается от меня скрыть. Не доверяет? Пока я раздумывала, стоит ли поднимать вопрос доверия в союзе, сверху упал камень, пролетев буквально в паре метров от меня и выбив из невидимости вампира-шпиона. Интересно, кто бы мог его послать? Триста шестьдесят градусов обзора, запредельная скорость, абсолютная невидимость - такие стоят очень дорого, но раньше считалось, что обнаружить и остановить таких элитных разведчиков просто нереально. Но это было раньше - сейчас же одна атака сверху, и все кончено. Теперь понятно, почему Данила не стал говорить, куда уходит - не хотел, чтобы шпион догадался, а заодно и подманивал того поближе. Будь у меня пара часов, я бы смогла такое спланировать - но вот так спонтанно… Начинаю чувствовать себя жалкой, теперь понимаю, почему остальные пытаются до последнего сопротивляться, держась за остатки независимости. Впрочем, самый опасный противник - это тот, у кого не осталось ничего, кроме гордости.
        Но лично для меня это все, в любом случае, не зря. Прямо-таки чувствую, как мозги перестраиваются. Начинаю видеть новые варианты. Дед всегда говорил: учись у сильных - ведь чем сильнее твой напарник, тем быстрее ты сокращаешь разделяющую вас пропасть. Так какое же сейчас расстояние между мной и Данилой, если я так быстро расту?
        -Саманта, тебе надо будет передать мне твой новый отряд темных священников! - каких темных священников? О боги, что же он еще там натворил?
        МИЛОШ ЛАНСКИ
        Это был сумасшедший день. Саманта объединилась с Данилой - что ж, я так просто не сдамся. Пусть рядом не осталось ни одного игрока, у кого хватило бы силы, чтобы противостоять этому выскочке, ничего страшного, есть другие территории и другие игроки. Я помогу им победить в схватке с этим монстром - а потом, может быть, удастся и лидерство перехватить. Побеждает не самый сильный, побеждает тот, кто не сдается.
        И вот передо мной стоит Джордж Саммерс, американец - по его похожему на шар добродушному лицу и не скажешь, что в нем живет инстинкт убийцы. Не зря он занимает двадцать восьмое место в рейтинге, уже сейчас у него самая большая армия среди соседей - только вот против Данилы этого будет недостаточно. Да перестань ты тянуть время, упрямое животное, только объединившись, вы все сможете его остановить.
        -И все же, я считаю, ты преувеличиваешь угрозу. Я видел его на приемах, на вид простоват. Да и где гарантии, что ты не обманешь? - он что - рассчитывает, что я принесу ему вассальную клятву? Жадность, переоценка собственных сил, недооценка противника - и с кем только приходится иметь дело!
        -Господин Джордж, - нашу беседу прервал ворвавшийся начальник стражи. - К нам летит дракон!
        -Это он? - побледнел американец.
        -Да, я наводил справки, сейчас дракон есть только у Данилы. И пусть он не дышит огнем, на хороший исход я бы не рассчитывал, - да соберись же ты!
        -Что ж, значит, я смогу стать первым убийцей драконов в этой серии игр, - Саммерсу удалось взять себя в руки. Хотел сказать, что не стоит недооценивать угрозу, но побоялся сбить его боевой настрой. Пусть уж лучше так. - Арбалетчики на стены! Рыцари, прикрывайте их щитами! Маги, заморозьте воздух, пусть эта птичка попотеет, чтобы остаться на лету.
        Пока все логично: лучники наносят урон, рыцари не дают их быстро уничтожить, идея с магами - неплохо, всем известно, что в холодном воздухе магические создания передвигаются медленнее. Хотя я бы ориентировал их лучше на прямой урон. Итак, первый залп, недолет. Кстати, самого Данилы нет, может, все и обойдется?
        Но что делает этот дракон? Он заложил вираж, потом сделал свечку, а потом просто взял и высыпал вниз гоблинов. Тех тут же подхватил порыв ветра, и они стаей безумных зеленых голубей пронеслись над нашими головами. Не знаю, что планировал Данила, но панику ему удалось создать знатную.
        Гоблин, с истошным криком пролетающий над крепостью - это настоящая машина ужаса.
        -Ааааааа! - отряд, стоявший рядом с нами, просто разбежался во все стороны, и я их понимаю. Когда в тебя с высоты попадают таким живым снарядом, мало не покажется. Интересно, а было ли в реальной истории что-то подобное?
        -Господин, это был отвлекающий маневр, они вынесли сокровищницу! - сквозь творящийся вокруг хаос прорвался интендант замка, но Саммерс его проигнорировал, просто стоял, сжимая и разжимая кулаки.
        -Что-то еще? - тут же догадался я.
        -Смотри, - он развернул передо мной свое командное меню, где численность солдат в каждом из отрядов стремительно сокращалась. - Они дезертируют. Если это отвлекающий маневр, который провели пара гоблинов и дракон без участия самого игрока, то что же будет, когда придет он сам?
        Три десятка убившихся гоблинов, почти тысяча разбежавшихся рыцарей и опустошенная казна - неплохой размен. И это всего лишь за десять минут. Данила, ты настоящий дьявол, только вот теперь эти дрожащие твари соберутся вместе, а я своей твердой рукой направлю их против тебя. Или, не мог же ты этого не учесть… Ну, конечно, на самом деле, ты этого и хотел, для того и отправил за мной своего дракона. Что ж, Данила, я оправдаю твои ожидания, на этот раз тебя будет ждать достойная битва!
        ГЛАВА 9
        Вчера Саманта весь вечер от меня не отходила, спрашивая, что я думаю о различных событиях. А я в итоге хотя бы о них узнавал.
        Оказывается, один из тех, кого я разбил, смог завести себе армию нежити - ну вот почему мне такое в голову не пришло? Это же такие толпы существ можно было бы набирать, а я остановился на парочке личей. Что за неудачник. Или та девушка, что догадалась открыть новую расу. Демоны - уникальные существа, чьих способностей никто не знает. Да она теперь в каждом бою сможет подкидывать сюрпризы своим противникам!
        Или еще одна новость - оказывается, все хотели со мной объединяться, но я не только не стал вести переговоры, но вдобавок еще и напал на соседнюю территорию. Да, кто бы меня предупредил. А теперь, как выяснилось, через два дня границы всех вновь созданных государств будут закрыты для того, чтобы те смогли подготовиться к финальной части битвы. И либо я успею что-то захватить, либо отстану в развитии, лишившись всяких шансов на победу. И почему, вообще, Саманта считает, что у меня есть план? После таких новостей всю ночь ворочался, не мог уснуть, а потом понял - теперь у меня просто не остается выбора, кроме как собирать все войска в кулак и начинать массированную атаку по всем фронтам.
        Одиннадцать лидерства - это двадцать два отряда по сто десять темных существ в каждом. Итого почти две с половиной тысячи получается. Правда, и тут есть нюансы: дракон и бехолдер как уникальные существа занимают по целому слоту. Хорошо хоть с троллями и темными священниками ситуация наладилась, и из них получилось набрать полноценные отряды. Так, Даня, нужно смотреть в корень проблемы, не зря же я учился все это время у моих противников: главной проблемой для меня будет количество. Благодаря прокачанному интеллекту врагов, их всегда будет больше, а значит переть напролом - не самая хорошая стратегия. Но что я могу? Массовые атаки? Уверен, какая-нибудь защита от них уже предусмотрена. А мне нужно что-то неожиданное. Так, а если обратиться к истории - что в свое время смогло перевернуть ход какой-нибудь войны? Огнестрел, тяжелое вооружение, ядерное оружие - все не то, мне такое не потянуть.
        -Повелитель! - ко мне на цыпочках подкрался Клаус, вернувшийся из разведки. - Гоблины опять пробрались к нам в обоз и подъели всю брюкву.
        Точно, ну, конечно - моим секретным оружием станет десант. Дракон высаживает группу элитных бойцов прямо к вражескому герою, те его быстро ликвидируют, и победа в кармане без всяких изнуряющих битв. Гениально же.
        -Молодчина, Клаус, - похвалил я тролля за то, что навел меня на такую прекрасную идею.
        -А вы уже знаете? - тут же расцвел тот. О чем это он? Его отряд успел что-то натворить в разведке? - Правда, глаз, личи и свиньи сами тоже неплохо сработали, но, я уверен, что именно мои флаги принесли им удачу.
        Значит, отосланные на прокачку отряды вернулись, и, похоже, не без приключений.
        -Всех ко мне! Будете докладывать о своих… - увидев приближающуюся Саманту, я немного исправил концовку фразы, - боевых операциях.
        Вокруг стремительно образовалась огромная толпа из всех моих подданных, при этом все места впереди каким-то образом заняли свиньи с гоблинами: то ли они такие быстрые, то ли остальные оказались хитрее и успели отступить назад. В любом случае это не столь важно, и я махнул рукой, разрешая легкой кавалерии начать доклад. Или, может, присесть? Черный властелин, принимающий отчет о боевой операции, сидя на дубине - это нормально или нет?
        -Ну, на нас по дороге попытались напасть несколько вражеских отрядов, но мы, помня ваш мудрый приказ, старались избегать боя, - это они про «с сильными врагами не связываться, сразу отступать»? Все-таки больше всего внимания мы обращаем именно на то, что нам хочется услышать.
        -Мне кажется, если бы гоблины их не дразнили, они бы отстали, - подал голос кто-то из задних рядов.
        -А еще они утащили один из трупов и пообещали сделать из него флаг, - да уж, представляю, что подумал обо мне игрок, услышавший это. Все-таки эти костяные флаги до добра не доведут.
        -Так, отставить выкрики. Чем все закончилось? - под уважительные взгляды этой розово-зеленой оравы я прекратил балаган.
        -Ну, мы заблудились, потом за нами еще кто-то погнался, потом еще, а потом они все столкнулись, а мы украли еду из обоза, - да уж, серьезное достижение.
        -Ладно, все с вами ясно, - поворачиваюсь к отряду с семеркой личей. - А вы чем можете похвастаться?
        -Мы тоже последовали вашему мудрому совету и, когда нам встретились превосходящие силы рыцарей смерти и баньши, не стали устраивать бой и вступили в переговоры, - неожиданно. Даже интересно стало, чем все закончилось. - Они, правда, отказались присоединяться к вам, но мы применили военную хитрость.
        -И что вы сделали? - не выдержала повисшей паузы Саманта. Какая же она нетерпеливая.
        -Нас было слишком мало, а нашего повелителя рядом не было, поэтому мы выбрали место подальше отсюда и предложили им встретиться там в честной схватке, так что теперь пока они дойдут туда, пока вернутся обратно, думаю, еще день точно уйдет.
        -Ну, конечно! - я тут же начал внимательно прислушиваться к Саманте, принявшейся рассуждать вслух. - Раньше они были рыцарями, так что сохранили высокие показатели благородства, поэтому и согласились на честную битву. А так как не-игроки не могут говорить «не правду», они поэтому и приняли ваши слова за чистую монету. Один вопрос - как вам удалось соврать?
        -А мы и не врали, - обиженный лич- это нечто. - Повелитель приказал избегать боев, вот мы и следовали приказу.
        Судя по удивлённому лицу Саманты, обычные монстры ведут себя менее разумно, но, кажется, я понял, в чем дело: все местные игроки гонятся за количеством, обращая внимание только на класс существ. А мои прокачали уровни с самого нуля, что, видимо, положительно сказалось на их сообразительности. Вот, что значит грамотно построенная система развития.
        -А что вы натворили? - уже в приподнятом настроении я повернулся к бехолдеру.
        -Повелитель, - опять влез в разговор лич. - Мы потом еще по-быстрому напали на их обоз и отбили телегу с костями, видимо, они планировали использовать их для ремонта своих воинов.
        Мелькающий поблизости Клаус тут же расплылся в довольной улыбке, а мне оставалось только прикрыть лицо рукой.
        -Спасибо, повелитель, - тут же почему-то радостно отреагировал лич.
        -За что? - уж чему-чему, а тому, что ничего хорошего мне ждать не стоит, эта игра меня научила.
        -За то, что вы решили принять нас в элитный орден красной руки, - похоже, гоблины уже разнесли весть о проведенном ритуале, и мой «фейспалм» приняли за ритуальный жест. Ладно - чего уж теперь, не отказывать же. Тем более, сейчас на отряд личей все смотрят с плохо скрываемой завистью - вот пусть тоже постараются, у меня красной краски на всех хватит. Да, как я уже не раз убеждался, все дело в том, что у нас в голове: явная безделица может оказаться важнее жизни, а что-то действительно ценное под влиянием момента будет легко отправлено на свалку.
        -А мы демонов встретили! - а вот и Штирлиц решил привлечь мое внимание. Остается надеяться, у этих обошлось без трагических сюрпризов.
        -Сколько тысяч их было? - я привык к большим количествам, но ответ глаза напомнил, что некоторые не забывают и про качество.
        -Не тысяч, всего пятеро, но это такие гиганты, крылья - во, лапы - во, - очень сложно представить размеры, когда «во» показывают не очень длинными щупальцами, но, видимо, враги, действительно, попались серьезные. - Мы сначала хотели их замочить, но потом вспомнили ваш наказ и решили применить военную хитрость.
        -Что сделали? - я даже начинаю опасаться последствий.
        -Мы их на ритуальные поединки вызвали, один на один, - пробасил один из родственников Клауса. - В узком кругу им дистанцию не разорвать, чтобы магией все решить, так что мы их быстро дубинками зажимали в угол, и вперед охаживать, сбивая все касты, до технической победы.
        -Жаль, добить было нельзя, - печально протянул глаз, - а то бы они про все правила забыли и размазали нас тонким слоем. А так хоть по очкам выиграли.
        -Ладно, - подвел я итоги. - Главное, все вернулись, потерь нет. Враг трепещет, а мы начинаем готовиться к новым схваткам.
        -Тут это… - бехолдер даже немного смутился. - Мы тут на хвосте немного врагов привели. Тысяч двадцать - все местные игроки собрались, чтобы расправиться с нами.
        Да это не смущение, он же гордится, что на нас нападают, только собравшись в такую большую толпу! А вот я смотрю еще и на цифры: двадцать тысяч, и как нам с таким числом справиться?
        -Выводить всех наших за ворота? - тут же предложил Клаус.
        -Может, лучше на стены? - предложил один из орков и тут же замолчал под яростными взглядами всех остальных. Понятно, все еще хуже, чем я думал: с нашей репутацией отсиживаться в обороне просто нельзя. Получается, либо я сейчас разгромлю врагов, либо все кончено.
        И они все смотрят на меня с такой надеждой, даже Саманта. Эта-то чего так притворяется, подлизаться к моим командирам надумала?
        -Никого выводить не нужно, я расправлюсь с ними сам, - простая фраза, а лидерство сразу на плюс два скакнуло. - Эркюль, готовься к десантированию, со мной пойдут орки и ты, глазастый.
        -А я? - обиженно зарычал Клаус.
        -А ты слишком тяжёлый, - и кто говорил, что только девушки обижаются на замечания о весе. Тролль сейчас выглядит так, как будто получил удар кинжалом в спину.
        -А… - Клаус попытался спасти ситуацию, но я не оставил ему и шанса.
        -Нет, флаг я с собой тоже брать не буду, - ну вот, совсем его расстроил, а ведь он мой самый первый союзник здесь. - Ладно, если так хочется, можешь сунуть его дракону в лапы. Если сможешь его уговорить, конечно.
        К моему сожалению, Эркюль сразу согласился, и это сумрачное костяное творение тут же оказалось у него в когтях. Что ж, похоже, пришла пора вылетать.
        Орков в полных доспехах на дракона поместилось только двадцать, еще я и Штирлиц, итого двадцать два - врагов почти по тысяче на каждого из нас.
        -А потом они скажут, что мы взяли количеством, - интересно, это случайно вышло или бехолдер успел где-то достать томик Дюма?
        -За короля! - под впечатлением от момента крикнул я, подавая дракону знак взлетать. Только тот вместо того, чтобы выполнить мой приказ, начал топтаться на месте, повернув голову назад и внимательно осматривая меня. В войсках тоже началось шебуршание, сменившееся гробовой тишиной, а потом многоголосым ревом.
        -За короля!
        -За темного короля!
        Хорошо, что хоть Саманта уже ушла и не видела этого позора. И только тут я заметил замигавшие системные сообщения.
        ВЫ ОСНОВАЛИ ТЕМНОЕ КОРОЛЕВСТВО.
        Его границы будут зафиксированы перед переходом на третий этап - успейте покорить как можно больше врагов и не дайте захватить свой главный замок.
        Репутация перед тьмой +1
        Ваши войска могут повышать свой класс в бою.
        Да уж, советы просто на уровне капитана очевидности. А вот новая способность от тьмы не может не радовать: существа высокого класса - самая главная ценность в игре, а я смогу их получать просто сражаясь и побеждая.
        -Еееехуууууу! - захотелось закричать во все горло, и под завывание ветра, подхватившего мой клич, мы поднялись в воздух.
        Не знаю, как это удалось реализовать в виртуальности, но в крови просто бурлил адреналин. Бреющий полет над поднятыми вверх головами с открытыми ртами - аж дух захватывает. Нас просто не успевают взять на прицел, а мы, преодолев людское море, стремительной молнией приблизились к ставке вражеских героев, казалось, еще недавно надежно защищенных от любой атаки.
        Бехолдер и десять орков остаются нас прикрывать - их задача выиграть время, чтобы мы успели добраться до героев и решить исход боя парочкой снесенных голов. У нас на пути возникла тонкая пленка какой-то магической защиты - наивные, неужели они думают, что это сможет нас остановить.
        Сработала особенность вашего класса - сокрушение. Купол абсолютной защиты (тип: строение) разрушен
        Мы прорвались вперед, а я не читая откинул в сторону сообщение - не до того. Половина арьергарда уже погибла, и если бы не Штирлиц, взявший под контроль часть нападавших, им бы пришлось совсем туго. Ничего - мы почти добрались. И тут я с разгона врезался в еще одну защитную пленку - понаставили всюду. После моей резкой остановки мимо пролетел вылетевший из невидимости игрок-ассасин - к счастью, хватило одного удара, чтобы с ним расправиться. Еще парочка взмахов, и очередной прозрачный щит разлетелся хрустальными осколками.
        А потом уже не было ничего сложного в том, чтобы отправить на перерождение два десятка не готовых к ближнему бою игроков. Что я могу сказать, эти пять уровней были самыми простыми за все время моей игры в «Пантеон».
        И вот мы - я, бехолдер и девять выживших орков - стоим посреди моря растерявшихся врагов, а рядом опускается дракон, готовый эвакуировать нас обратно в замок. Интересно, а что теперь будет с войсками после смерти героев? И, будто отвечая на мой вопрос, система вывела несколько сообщений.
        Вы не можете принять новые войска к себе, но, если вы отдадите им сейчас приказ, то они его выполнят, чего бы им это не стоило.
        -Идти на запад, уничтожая все на своем пути! - ближайший отряд рыцарей, действительно, начал протискиваться среди бывших соратников в нужную сторону.
        Вы не можете принять новые войска к себе, но, если вы отдадите им сейчас приказ, то они его выполнят, чего бы им это не стоило.
        -Идти на восток, уничтожая все на своем пути! - бесхозная армия, еще недавно готовящаяся осаждать мой замок, меня смущает, а так еще одним отрядом стало меньше.
        Вы не можете принять новые войска к себе, но, если вы отдадите им сейчас приказ, то они его выполнят, чего бы им это не стоило.
        -Идти на юг, уничтожая все на своем пути! - ну вот, вроде, стало посвободнее.
        И так по кругу, пока каждый из отрядов еще недавно осаждавшей замок великой армады не отправился в свой последний поход. Только сейчас заметил, что ушли они не с пустыми руками - почти каждый получил от довольного Клауса, выбравшегося к нам через ворота, стоило только битве закончиться, его фирменный костяной флаг. Что-то мне подсказывает, что на это ушли все трофейные кости. Ну и ладно, пусть поработают на мой имидж, может, потом еще пригодится.
        А потом потянулся обычный скучный день: поняв, что какой-то боевой опыт я уже набрал, решил засесть в уголочке и заняться тактикой моих будущих сражений. Пока и без них обходился, но пара отработанных сюрпризов, думаю, никогда не помешает - в прошлом это не раз помогало мне выигрывать бои против других игроков. А вообще, скучно. С одной стороны, хочется выступить, чего-нибудь захватить, а с другой - все-таки сначала надо подготовиться. Ничего, завтра кузнецы Саманты закончат вооружение моего войска, и придет время контратаки.
        Баммммм, бамммм, бамммм!
        -Тревожный колокол, темный король! - в комнату вбежал вестовой гоблин. Обидно, конечно, когда гоблины знают такие мелочи, а ты нет.
        -И что там?
        -Почти сто тысяч нежити и демонов подходят к замку с двух сторон, - кто-то жаловался на скуку? На, получи, завтра точно будет, чем заняться.
        Сегодня день уже подошел к концу, значит, все переносится. Только что мне это даст - в голове ни одной мысли, что с этим делать. И почему же мне так не везет!
        ВЫХОД
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Сегодня я привел всю свою огромную армию нежити под замок Данилы, завтра нас будет ждать жаркая битва. Не знаю, как он умудрился это сделать, но каким-то образом его диверсионный отряд выманил почти десять тысяч элитных рыцарей смерти на какую-то явно подставную битву. Потом еще кто-то украл телегу с костями, заготовленными для поднятия дракона. Что ж, я и не рассчитывал на то, что все будет просто. Данила, ты показал, что контролируешь ситуацию, но все, так или иначе, решится завтра на поле брани в честной схватке.
        А пока же мне остается только ждать, стоять на балконе общей веранды, скрываясь в полумраке колонн, и никем не замеченным наблюдать за тем, что творится вокруг. Люди такие забавные и непосредственные, когда думают, что находятся в своей среде и рядом нет никого чужого. Сейчас мое внимание привлекла паника, царящая в зале мяса, и, пожалуй, у них есть для нее основания.
        Обычно, если эти неудачники забивались в угол, даже и не пытаясь играть по-крупному, вот их никто и не трогал. Зачем тратить силы - денег и артефактов у них нет, а вот часть армии можно потерять. А они этим пользовались - говорят, даже завели тотализатор, кто дольше продержится. Что и говорить, мясо - никакого понятия о чести. Вот только в этот раз им не повезло: последний приказ, отданный обезглавленной союзной армии, и всего за полдня посланные во все стороны войска уже столько их уничтожили, сорвав пару крупных ставок… Чувствую, в ближайшее время ждет нас волна самоубийств и несчастных случаев.
        Бедняги даже название для всего этого придумали - «легионы ужаса начали свое победное шествие». Даже до меня то из одного, то из другого конца зала долетают их возбужденные голоса. А ведь я сразу и не заметил, Данила и их расшевелил - раньше это была аморфная и безвольная масса, сейчас же, когда они умирали от рук не игроков, а обычных монстров, в них как будто что-то проснулось. Столы сдвинуты в несколько кругов - по количеству союзов. Да, они начали объединяться, чтобы выжить под этими неожиданными ударами - и кто знает, что будет дальше. Может, мясо попробует показать зубы? Как же все с тобой становится интересным, Данила!
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Вчера был очень тяжелый вечер: уводить Данилу от всех, кто пытался с ним пообщаться, дело непростое. А эти презрительные взгляды, что постоянно кидала на меня Кристина. Ничего, мы еще посмотрим, кто в итоге окажется победителем.
        Что порадовало: когда я рассказывала Даниле об армии демонов, он эту бывшую чемпионку даже не вспомнил. Хороший знак во всех смыслах. Во-первых, значит, он знает, как с ней справиться, во-вторых… Неважно.
        Еще весь вечер очень хотелось задать один вопрос - почему он позволил остальным сохранить самостоятельность, а не примкнуть к нему? А потом, как же быстро рядом с Данилой начинаешь находить ответы на любые вопросы, все вдруг стало понятно. Ведь каждый из нас, его бывших противников, после столкновения с его мощью находил способ стать сильнее. Мамонтов подчинил себе новую расу, Лански устраивает переворот у соседей, Алессандро затаился, хотя вот его сестра тут же нашла, как использовать показанные нам всем новые стратегии. Если на секунду забыть об игре и вспомнить о том, ради чего это все, то становится очевидным, что Данила показывает организаторам, как он может развивать людей. Даже если они его враги. А что же он тогда сможет провернуть, если у него появятся подчиненные? Готова поспорить, что топ сто компаний уже отправили ему свои предложения о работе.
        Так начался самый необычный день в моей жизни. Сначала вернулись отправленные на разведку отряды. И только тут я поняла, насколько же тонко Данила работает: все эти переговоры, проведенные его отрядами - сколько же скриптов и алгоритмов ему пришлось прописать и вложить в их головы, чтобы добиться такого ошеломляющего успеха! И когда он все только успевает?
        А потом нас атаковали - все соседи объединились и выступили единым фронтом, раньше такие армии собирались не раньше финала. Только вот не было смертельной битвы, Данила их остановил практически в одиночку - не знаю, почему он решил раскрыть свой козырь по вскрытию любых защитных заклинаний, но получилось очень эффектно.
        Однако сюрпризы на этом не закончились - под самый конец дня на равнину перед замком вышли две армады, демонов и нежити, наступающие на нас с двух сторон. Сто тысяч врагов, но страха совсем нет. Прошлый бой мы завершили победой в соотношении один к тысяче, так что сейчас у нас даже преимущество. Шучу, конечно, Василия и Кристину нам так просто не победить. Но нам ведь и не нужна сейчас победа - продержимся день, потом границы закроются, и у нас появится время на подготовку ко второму раунду. Так что, все будет хорошо, Саманта.
        Вечером я решила подойти к Алессандо и Милошу, подавленно стоящим немного в стороне. Сегодня их последний день - не думаю, что они решат начать с нуля, учитывая, сколько времени уже потеряно, так что завтра они уже покинут «Пантеон». Было опасение, что после всего, что случилось сегодня, эти двое даже слова не скажут, но, как оказалось, желание выговориться было сильнее.
        -Ты же видела его замок? Впрочем, чего я спрашиваю! - эмоции так и рвались из обычно спокойного дель Майо наружу. - Как он смог построить такую махину? Там же ограничения по размеру есть.
        -Но ведь он даже не попытался им воспользоваться, - не выдержал Лански. - Ты бы слышала, как я ругался, когда мы увидели этого каменного монстра.
        Выхватив бокал с шампанским у проходящего мимо робо-официанта, он осушил его залпом и тут же взял второй, на этот раз уже не спеша крутя его в руках.
        -Ладно, Алессандро, он хотя бы что-то подобное подозревал: убедил нас поставить два купола абсолютной защиты. Я, наивный, надеялся расправиться с ним грубой силой, а ему хватило двадцати воинов для того, чтобы нас раздавить, - решившись, он снова осушил бокал и подхватил новый. - Еще и союзники эти, часть погналась по дороге за какими-то свиньями, потом столкнулись и чуть не поубивали друг друга. Бездари!
        -Ему потребовалось не двадцать, а двадцать один воин, - я решила перевести тему разговора. Однако, значит, Данила подозревал нападение и отправил свои отряды не просто так, а с целью сократить их численность и внести сумятицу. Вполне логично держать в голове сразу несколько планов и последовательно реализовывать каждый из них.
        -Да какая разница! - тут не выдержал уже дельМайо. - Я не знаю, как он проломил щиты, как увернулся от моего удара. Я ведь был уверен, что достану его, когда он врезался в защитное заклинание, чтобы увернуться от моего удара. Знаете, у меня такое чувство, что только сегодня я по-настоящему повзрослел. Еще утром я радовался открытому классу ассасина и мечтал, как без всяких армий смогу взойти на вершину, а потом меня на перерождение отправил один-единственный удар. Тебе, Холлинз, этого не понять, а ведь такая разница в уровне, она воодушевляет. Да, сначала втаптывает в грязь, но потом заставляет карабкаться наверх, цепляться зубами за любую возможность стать лучше.
        А ведь интересная мысль. Настоящие родители должны быть примером для ребенка: и пока он старается их догнать, он развивается. Чем больше вызовов ему бросают, тем быстрее идет этот процесс.
        А вот и Данила. Как обычно, первым делом, не обращая внимание на происходящее, направился к еде. Потом заметил нас и повернул в эту сторону: что ж, дать пару советов побежденному противнику - это благородно. А может, он заметил в их тактике что-то интересное и сможет похвалить? Для самооценки Милоша и Алессандро это было бы очень полезно.
        -Привет, неудачники. Как я вас за пару минут размазал? - потом улыбнулся мне и ушел.
        Как он мило улыбается… Стоп, что он перед этим сказал? Это было слишком жестоко, а главное, бессмысленно. Зачем унижать поверженного соперника?
        -Я не буду уходить! Начну все сначала и сделаю все, чтобы дать ему еще один бой, - сквозь зубы прошипел Алессандро.
        -Я тоже! Как же я сейчас зол, - было видно, что Милоша ощутимо потряхивает.
        Кажется, я понимаю, что сделал Данила. Он вернул им жажду победы, научил не сдаваться, и это все благодаря правильным словам, сказанным в нужное время. Да уж, в психологии он просто бог.
        КРИСТИНА ДЕЛЬМАЙО
        Что должны делать приличные солдаты, столкнувшись с врагом? Уничтожить его! А что делают пять моих сильнейших демонов, отправленных принудить все мясо поблизости присоединиться ко мне? Возвращаются, так никого и не убив, с рассказами о том, какой, оказывается, рядом есть крутой черный властелин - Данила Корнев, и что с таким можно и дружить. Только подумать: демоны, и предлагают союз. Как он только умудряется такое проворачивать?
        Сейчас у меня преимущество, но оно будет постепенно сходить на нет: возможности по набору в армию у меня все-таки ограничены, а демоны не так сильны, как хотелось бы. А значит, пока я на пике, надо успеть сокрушить своего самого опасного противника.
        Взмах рукой, и два десятка суккубов-связных улетели в разных направлениях - собирать войска и передавать им приказ на выступление. Рядом осталась только Кристина, мой двойник, введенный в игру братом и потом украденный Данилой. Единственный «не-демон» в моей армии. Как всегда, ни одного слова, ни одного жеста. Будь она человек, подумала бы, что скучает.
        Но ведь этого не может быть? Или может? С твоим появлением, Данила, границы реального вокруг меня существенно раздвинулись. Это так возбуждает.
        -Пойдем, - темная священница послушно скользнула за мной своим бесшумным шагом. - Мне кажется, нас заждались в гости.
        А потом был долгий и утомительный переход. Неожиданно огромного замка Данилы удалось достичь только перед самым концом игрового времени. Ничего, завтра будет целый день, чтобы доказать всем, что безродному выскочке никогда не сравниться с настоящим аристократом. Максимум, на что он может сгодиться, это сопровождать на приемы, да преданно встречать дома, пока не надоест и не придет время его сменить. Впрочем, от такого как Данила, я бы быстро избавляться не стала. Что-то в нем все-таки есть.
        ГЛАВА 10
        Сегодня мне стыдно: вчера сорвался на уже второй раз проигравших аристократах. Как бы Саманта после такого не перестала со мной разговаривать: пользы от нее, конечно, немного, но уже привык к ней, будет обидно, если уйдет.
        Впрочем, кто бы не сорвался, когда у тебя две тысячи воинов, ты разбиваешь десятикратно превосходящие силы, а потом практически сразу приходит армия в пять раз больше? До последнего была надежда, что они передерутся между собой, но нет: как будто заключив молчаливое соглашение, нежить начала разворачивать свои порядки с одной стороны замка, демоны - с другой.
        -Думаешь, они смогут защититься от десанта? - стоящая рядом Саманта поежилась от порыва холодного утреннего ветра.
        -Они поступили хитрее, они просто спрятали свою ставку, и я не знаю, куда атаковать, - получается, зря вчера целый час придумывал план, валяясь в ванне. Нет вражеских героев, нет десанта, при текущем численном превосходстве противника любой другой вариант теряет смысл.
        -Ну что, тогда будешь испытывать крепость и ждать, пока они не допустят оплошность? - неплохой план, главное, он объясняет, почему мы на этот раз не выйдем в поле. Только надо будет его немного дополнить.
        Построив во дворе крепости всех своих свиней, я рассказал, какая важная задача им достается. Я, если честно, не очень хорош в стратегии, но из школьного курса истории прекрасно помню, сколько проблем доставляли и Наполеону, и Гитлеру партизаны, активно уничтожающие их коммуникации. Пришло мое время организовать летучие отряды Дениса Давыдова.
        -Ваша задача - проскользнуть между войсками нежити и демонов, они держат дистанцию друг от друга, так что место для маневра будет, - как они сразу напряглись, до сих пор до конца не разобрался, то ли они у меня миролюбивые, то ли трусливые. - А потом начнете рейд по их тылам. С основными силами в бойне вступать, основная задача: уничтожить обозы с запасами.
        -Повелитель! Ура! - я прямо чувствую, как в их мозгу сработала логическая цепочка «обоз-еда», в свою очередь, активировав кричательную функцию.
        Всем остальным я объяснил, что пользуясь такой прекрасной возможностью, мы протестируем оборону замка. Обычные-то бои еще точно будут, а вот когда еще такая армада под нашими стенами соберется.
        -Только отбив хотя бы один штурм, мы сможем говорить, что нашу цитадель никто и никогда не смог взять! - вот оно, мы не прячемся за стенами, мы создаем историю.
        -Но ведь и без осады можно так говорить, - из рядов гоблинов раздался визгливый выкрик, вот ведь кто-то прокачался и стал слишком умным.
        -Можно, - подняв руку ладонью вперед, я остановил возмущенные крики. - Но будет ли это честным? Так можно взять любой камень в пустыне и сказать, что он непотопляем, так как никогда не тонул! Нет, только в бою рождается настоящая слава! Покажем им! За тьму! За победу!
        -За темного короля! - двор потонул в восторженных криках, жалко, что характеристики не удалось повысить. Наверно, некоторая нелогичность речи не прошла бесследно. Хотя, на мой взгляд, аналогия с камнем вышла просто на загляденье.
        Поднявшись на площадку для катапульт (И почему не подумал их сразу заказать? В бою-то уже нельзя…), я смотрел, как через приоткрытые ворота узкой змейкой выбирается на простор моя кавалерия. Вот их набралась почти полная тысяча - капля в море по сравнению с атакующими нас силами. Мгновенно набрав ход, они, как я и планировал, проскользнули между армией скелетов и демонов, и ни те, ни другие не рискнули их атаковать, опасаясь спровоцировать конфликт между собой. Даже приятно немного: хоть кто-то серьезный меня заметил и решил напасть, а то до этого только всякая мелочевка попадалась. Возможно, мне и удастся засветиться на этом турнире: даже если не получится устроить в итоге безбедную жизнь, став чемпионом, может, хоть в рекламу какую пригласят сняться, будут деньги на обустройство. Так, стоп, Даня: если ты начал думать о поражении, то уже проиграл! Только победа! И никаких мест кроме первого для нас нет.
        Вокруг меня собрались командиры всех отрядов, в воздухе кружит Эркюль, готовый в любой момент спуститься и принять на борт отряд десанта. Нас мало, но это не значит, что мы проиграем.
        -Все, кто проявит себя в этой битве, получат знак красной руки, - привычного рева в ответ не последовало, только заметил, как все перехватили покрепче свое оружие. Что ж, порой ничего и говорить не надо. А в этот момент как-то тихо и буднично орда нежити первой двинулась на штурм. Демоны занялись какими-то приготовлениями, уступая им первый ход. Армада скелетов шла медленно и устрашающе, но вперед сразу вырвались костяные лошади, на боках которых висело сразу по пять-семь зомби.
        -Неплохо, - прокомментировала стоящая рядом Саманта. - Судя по всему, эти мертвяки довольно неповоротливые, но сильные. Если их забросить вот так вот прямо в гущу вражеской армии, могут быть проблемы.
        Ну, мы-то на стенах, можно не волноваться - расстреляем всех сверху вниз, как в тире. В этот момент гоблины с копьями совершили первый бросок, и сразу не меньше сорока лошадей покатились по земле, разбрасывая во все стороны уцепившихся в них зомби и сбивая с ног тех, что скакали рядом. Но как же это все-таки мало в той лавине, что сейчас накатывается на нас. Да, они слабее, но такое количество врагов чисто психологически просто пугает.
        Впервые заметил эффекты от своей ауры игрока: тем гоблинам, что были подальше, требовалось два удара, чтобы расправиться с врагом, а тем, что рядом - только один.
        Еще немного, и вот от стен нападающих уже отделяет только ров. Надеюсь, он глубокий, и так просто его завалить у них не выйдет. Но они оказались хитрее, чем я думал: ухватившись друг за друга, зомби как будто наползли на отделяющее их от крепости препятствие сверху, превратившись в своеобразный живой мост.
        -А я все думала, как они переберутся через твой «бездонный ров», - он у меня, оказывается, бездонный, и где Саманта нашла эту информацию, и почему я этого не знаю? - Мертвая хватка зомби, их особый прием, который невозможно расцепить, и в итоге получается идеальный способ перебираться через такие препятствия. Не думаю, что удастся их так просто развалить.
        Блондинка как в воду глядела. Еще один залп со стен, но нежить как будто просто не обращает внимания на потери, а к ним приближается уже вторая волна подкрепления - опять лошади-умертвия, но на этот раз со скелетами. Я завороженно смотрел, как они, разогнавшись, влетели на только что построенные мосты и прямо на них взорвались, разлетевшись во все стороны осколками костей и кусками мяса.
        -Ну, конечно, ты же заранее все знал! - эта девушка разрушает мой мозг, но и задавать вопросы после такого у меня просто язык не повернется. Ладно, что бы тут ни случилось, мне это на руку. Атака захлебнулась, и командир армии нежити отвел их перегруппироваться.
        И это не может не радовать: демоны как раз закончили какие-то приготовления и в любую минуту, что-то мне подсказывает, готовы начать. А атака с двух сторон - это последнее, что мне сейчас нужно. И, действительно, переполох в задних рядах демонов быстро прекратился, а прямо перед крепостью в облачках дыма появились пять огромных деревянных свиней. Это только звучит безобидно, а на самом деле гигантская конструкция, не меньше десяти метров в высоту, выглядит очень устрашающе.
        -Осадные големы, - рядом раздался тихий шепот Саманты. - Обычно даже один может решить судьбу осады, а тут их целых пять. Неужели, она все деньги потратила на них, вместо того, чтобы отложить на постройку замка?
        Я, если честно, подобного пиетета перед этим достижением техники не разделял - да, мощные, да, большие, но только я все равно не могу представить, как они сломают стены. Хотя, надо признать, от атак копьями моих орков и гоблинов они защищают неплохо. Вот и ров, который потребовал от той же нежити хитрых маневров, они просто перешагнули.
        Баммм!
        Скрытые внутри каждого из големов тараны с гулким звоном ударили по стене, в результате чего ее прочность упала почти на пять процентов. И как я мог забыть, что вокруг игра - в обычном мире такая атака была бы бесполезна, но здесь «урон есть урон». А значит, разрушить стену им вполне по силам, вот только почему бы мне не воспользоваться этим же правилом в обратную сторону?
        -Клаус, собирай своих! - надеюсь, мой голос прозвучал достаточно спокойно. - Орки, готовьтесь прикрывать провал, если они все-таки прорвутся.
        К тому моменту, как я во главе отряда в двадцать пять троллей стоял на стене, големы успели снести еще тридцать процентов. Еще повезло, что торчащие во все стороны колья не дали им собраться в одном месте: будь у них возможность сконцентрировать атаку, точно бы уже прорвались.
        -Прыгаем! - за мной тут же последовал весь тяжелый десантный отряд.
        Оказавшись на спине голема, в двадцать шесть дубинок мы в мгновение ока ее пробили и вырвали крепления тарана, превратив еще недавно грозное оружие в гору дерева и стали. Вот только я как-то не продумал, как мы вернемся обратно на стену, чтобы спрыгнуть на спину следующего. Мне начало казаться, что время замерло: сердце панически колотится в груди, основные силы нежити начали движение к стенам, чтобы отбить нашу дерзкую вылазку, а может, и чтобы ворваться внутрь через пролом, который вот-вот появится. В первых рядах неслась толпа маленьких импов, что-то задорно верещащих и размахивающих небольшими кинжалами.
        -Берегите ноги, - скомандовал остальным троллям Клаус. - Эти мелкие будут стараться перерезать вам сухожилия, так что всех, кто подберется вплотную, топчите.
        Ноги - ну, конечно! Осененный внезапной идеей, я повел троллей крушить лапы свиней-големов, продолжающих в это время ломать стены. Вроде бы очевидное решение, но как же сложно переключиться с одного на другое, особенно в горячке боя. И опять наши дубинки мгновенно смели сопротивление попытавшихся преградить нам дорогу огромных, но хлипких рогатых монстров, прикрывавших осадные машины снизу, а потом пришел черед и самих големов. Все-таки тролли - это сила, особенно, когда я рядом. Вот рухнула вторая осадная свинья, третья, четвертая.
        -Еще немного и мы с ними расправимся! - подбадриваю свой отряд, стараясь не думать, что будет, когда мы окажемся в ловушке между стеной и армией нападающих. Может быть, позвать Эркюля и сбежать хотя бы мне - троллей-то ему не вытащить? Но нет, мы своих не бросаем!
        Практически одновременно рухнули последний осадный голем и кусок стены, открывая нам дорогу назад. Вот оно - если не сдаваться, то сама судьба придет к тебе на помощь. Провал получился небольшой, буквально пара метров в ширину, но нам больше и не надо. Перед самым носом наступающих демонов мы юркнули внутрь, моментально упав на землю чуть ли не за спинами орков, тут же перекрывших лазейку в крепость.
        -Классно мы их, - все еще не отдышавшись, с паузами после каждого слова, сказал Клаус.
        -Это да, - дыхание у меня все еще не восстановилось, но начинать думать, что делать дальше, нужно уже сейчас. Сможем ли мы сдержать врага в этом проходе? И даже если да, что мешает ему проделать новые, если мы оставим стены, сосредоточив все силы здесь? Пока мы бежали внутрь, я впервые оценил их ширину - не меньше тридцати метров, и все это было разрушено меньше, чем за десять минут. Эти осадные големы, действительно, опасны.
        В этот самый момент лавина бесов добралась до прикрывающих пролом орков. Похоже, броня созданная кузнецами Саманты, оказалась не лишней, они смогли остановить прорыв. Демоны гибли быстрее, чем новые пробирались вперед по их телам, но было ясно, что это ненадолго. Вот они уже ползут вперед по двое, по трое, устроившись чуть ли не на плечах друг у друга.
        -Да помогите вы им! - над ухом прогремел крик Саманты, и в этот самый момент зеленокожих защитников охватило серебристое сияние.
        Ваши отряды повысили класс с Орков-воинов до Орков-преторианцев
        Текущий класс 2
        Особенность: при сражении в строю эффективность повышается на 300%
        Прекрасно, сработала моя репутация перед тьмой - вовремя, ничего не скажешь. Опять атакующий порыв был сбит, но демоны и не думали останавливаться: вот внизу уже начали появляться адские гончие, и, кажется, весь провал забит карабкающимися друг по другу телами. Их же там уже несколько тысяч набилось. И где, вообще, обещанные замком ловушки? Стоило мне о них подумать, как стены с мрачным чавком сошлись, поглотив всех, кто был между ними. Шум боя, который, как еще недавно казалось, никогда не стихнет, полностью пропал.
        -Темный король, они отступают! - раздался со стены крик одного из гоблинов, но я смотрел на только что вылезшее системное сообщение.
        Активирована ловушка «Каменная гробница»
        Обновить ловушки будет возможно только после завершения осады
        Что ж, первый штурм мы отбили, но впереди еще целый день. Надо держаться, подумал я и, сам не заметив, сжал руку стоящей рядом Саманты. А она случайно не заболела, а то вид у нее какой-то нездоровый?
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Вот и пришел день настоящей битвы, Данила. И пусть тут еще армия Кристины, но, я уверен, если ее не спровоцировать, то она тоже сосредоточит все свои силы только на тебе. При каждой нашей прошлой встрече я допускал ошибки, но сегодня, одно я знаю точно, самую главную из них я больше не сделаю - теперь я не буду пытаться победить грубой силой.
        И пусть у меня намного больше войск и весь предыдущий опыт кричит, что так будет правильно, теперь я знаю - это ловушка. Если я все-таки хочу победить, надо мыслить нестандартно.
        Вот, стоило мне настроить себя, что я ко всему готов, как Данила опять ставит меня в тупик своими поступками. Зачем выпускать легкую кавалерию из крепости? Если бы это была полноценная осада, то они могли бы нарушить мне подвоз ресурсов. Но учитывая, что все решится до конца дня, то какой в этом смысл? Даже для удара в тыл их слишком мало. Может быть, он просто хочет меня отвлечь? Вот ведь хитрый сукин сын, даже имея тотальное превосходство в силах, я не могу полностью контролировать ход боя. Я даже встать не могу, приходится прятаться от его смертельного десанта. Как же мне хочется узнать, что творится у него в голове!
        -Атака! - что бы Данила ни задумал, пока не вижу повода отходить от своего плана.
        Основное войско начинает движение - если все пойдет, как задумано, этот удар ему уже не остановить. Вперед отправляются кони-скелеты, нагруженные зомби - и кто сказал, что кавалерия бесполезна при осаде? Они преодолели зону поражения под стенами крепости практически моментально - если бы зомби шли своим ходом, уверен, не добрался бы никто. Сколько бы их ни было, защитники бы всех расстреляли. А теперь мое ноу-хау - мост из зомби. Самое интересное, что когда они используют мертвую хватку, их жизни объединяются, и уничтожить их теперь можно только всех одновременно. Непростая задача, даже если у тебя есть время, но я ведь его и не дам.
        Живые бомбы - одно из опаснейших орудий героя-некроманта. И сила эта компенсируется только сложностями и условностями ее применения. Но я же все рассчитал: сейчас последние кони-скелеты перенесут несколько сотен живых бомб под стены цитадели. И уже будет неважно, что случится дальше - взрыв уничтожит все вокруг, и моим легионам останется только добить остатки сил Данилы внутри. В таком сражении что-то сделать с моим превосходством в численности армии будет уже невозможно.
        -Подрыв произошел, - скелет-адъютант доложил то, что я и так видел.
        Но почему? Почему они взорвались раньше? А самое обидное - эта атака обнулила жизни еще и всех зомби. Да уж, не такого начала я ожидал.
        А ведь это самый настоящий позор: все это время Данила просто стоял на стене, не двигаясь, и смотрел. Он с первого взгляда понял, что я ошибся в расчетах, и даже не пошевелился. Вот это хладнокровие и самообладание. Но ничего, у меня еще есть солдаты и козыри в рукаве, мы еще поборемся.
        КРИСТИНА ДЕЛЬ МАЙО
        У сына Мамонтовых был неплохой план, вот только он не учел, что при повышенной влажности скорость реакции ускоряется. Вот из-за таких мелочей, малыш, тебе и не стать первым.
        -Госпожа, - обратился подошедший главный демон-механик, - все пять осадных големов готовы к активации.
        -Почему только пять? - как же я не люблю неприятные сюрпризы, но без них, к сожалению, не обойтись. - Мы же готовили десять.
        -Те свиньи, которые выступили из осажденной крепости, они вытоптали почти весь луноцвет, без которого не призвать духов для машин, - хитро, Данила, а я-то думала, зачем ты их выпустил. Прикрыла все цели, которые можно было бы атаковать тысячей воинов, а это был обман - количество было нужно только для отвлечения внимания, а так они сделали то, что можно было бы совершить и в одиночку. И, действительно, зачем атаковать основные силы, если можно добиться такого же результата, просто перекопав пару полян?
        Хорошо, что первый урожай мы уже успели снять: пять големов - это не десять, но все равно огромная сила. По семь тысяч золота на активацию, не каждый может позволить себе такие траты, но с таким противником как Данила не стоит мелочиться. Порой нужно бить наверняка.
        Итак, големы отправлены вперед, рядом стоит Кристина-двойник, сжала кулаки, думает, что я не замечаю. Как же забавно за ней наблюдать. Пока все по плану: защитники не могут повредить моих големов, ров - тоже не препятствие. Даю сигнал основным силам готовиться к рывку - если подойдем к стенам сразу, будут просто ненужные жертвы. А уж я-то точно путать глупость с предусмотрительностью не собираюсь: вот проломят стену, тогда нас никто не остановит.
        Данила решил сам возглавить атаку? Ну, что за глупость, и, главное, какой риск - тут же подаю сигнал ускориться. Если удастся зажать его в ловушку под стенами, вот это будет удача, просто подарок небес. Надо отметить, что он неплох: судя по всему, даже успеет разобраться со всеми големами до того, как мои силы доберутся до него. И насколько же прокачана у него сила: его тролли и мои погонщики - это существа одного уровня, при этом сейчас их битва проходит в одни ворота. Эти рогатые ничтожества вообще никого не смогли убить. Ничего, еще немного, Данила, и я поставлю тебя на место.
        -…! - приличные девушки не ругаются, но как же обидно. Я думала, что он в ловушке, а этот подлец как будто играет со мной. А ведь должно быть наоборот! Теперь становится понятно, почему он не сразу отдал команду атаковать второго голема - выжидал нужное время, чтобы пятый успел доломать стену и открыть ему путь назад.
        Так, Кристина, тебе нужно успокоиться: решения, принятые на горячую голову, подозрительно редко приводят к успеху. Ведь, если так подумать, сейчас он не победил, это всего лишь размен: мои големы на дырку в стене. И пусть все пока прошло не в мою пользу, но я-то могу себе это позволить, а он нет.
        По моему приказу были быстро установлены мостки через ров, а все силы устремились в узкое жерло прохода. Да, мы несем потери, с того момента, как я двинула демонов вперед, чтобы зажать Данилу в ловушку, его копейщики и лучники со стен постоянно собирают кровавую дань, но ничего. Я чувствую, еще немного, и узкая линия защитников будет прорвана.
        Магическое око исправно показывает мне все, что происходит на передовой. Вот она, истинная сила мага: не огненные шары и молнии, а возможность видеть всю картину любого боя целиком, а потом принять решение, которое приведет к победе. Воины, несущиеся впереди своих армий, этого лишены, и поэтому их участь всегда быть вторыми. Вот уже Холлинз начинает нервничать, хорошо. Вот только почему Данила так спокоен? Почему, несмотря на кипящий рядом бой, он до сих пор даже не встал? Чего он ждет?
        Вот его орки прокачались, но это всего лишь отсрочка. Неужели, я чего-то упускаю из виду? Ничего, еще немного, и все будет кончено: вот мои демоны уже заполнили весь проем, как будто оказавшись между ладонями огромного великана. Ну, конечно, вот в чем здесь подвох!
        -Всем назад! Это ловушка! - поздно.
        Когда четверть твоей армии на твоих глазах уничтожают не потому, что враг оказался сильнее, а только потому, что ты допустила ошибку, позволила противнику перехватить управление боем, - это так непривычно. Какое странное чувство. Что это: ярость, обида? Или уважение?
        Так, Кристина, что-то ты раскисла, еще ничего не кончено: впереди полдня, а ты даже еще не ввела в бой магов. И хватит так глупо улыбаться!
        Если этот момент попадет в кадр, я кого-нибудь точно убью!
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Он взял меня за руку. Сам! Впервые! И почему я сейчас стою и краснею: последний раз такое было только в детстве, когда дед похвалил меня за проект, принесший мой первый миллион.
        Саманта, ты же не украшение, почему ты стоишь и позволяешь ему все делать за тебя? Данила слишком благороден, чтобы тебе на это указать - у кого-то другого я бы посчитала это за слабость, но когда так делает он, только и хочется, что показать, на что ты способна.
        Что ж, начинается новая атака. Саманта, настало твое время.
        ГЛАВА 11
        Мы с Самантой стоим на вершине крепостной стены, полы одежды и волосы развеваются от ветра, а далеко внизу, совсем крошечные с такой высоты, одновременно приближаются армии нежити и демонов. В крови просто бурлит адреналин, а в горле рождается крик - так хорошо.
        Когда я в самом начале собирался пробраться в «Пантеон» для решения своих финансовых проблем, я даже и представить не мог, насколько это прекрасно. Я ведь только сейчас понял, что не играю, я просто живу в этом мире, и, наверно, именно поэтому допускаю столько ошибок. Разве ж это тот рациональный геймер, каким я себя всегда помнил? И вот я сам себя загнал в ловушку: продержаться полдня против одновременной атаки таких сил - у меня нет ни единой мысли, как с этим справиться. Блин, да меня просто трясет от волнения и, чего уж скрывать, самого настоящего страха. И что, я сдамся? Даже не подумаю!
        -Еуааааааеееееееуааааааааааа! - казалось, ветер только и ждал, пока я решусь крикнуть во весь голос, чтобы разнести эхо по всей округе.
        Достигнув 15 уровня, вы получаете возможность сформировать новый уникальный навык под свой класс
        ВЫ СФОРМИРОВАЛИ НАВЫК «БОЕВОЙ КЛИЧ»
        Сила настоящего берсерка пьянит не только его самого, но и всех, кто вокруг. Издав боевой клич, вы увеличиваете радиус действия своей ауры героя до 1 километра
        Время действия - 5 минут
        Откат - 360 минут
        Тут же один из троллей неуклюже задел перила лестницы и обрушил их вниз. Под моим изучающим взглядом он попытался вжаться в стену и разрушил еще кусок. И такая сила сейчас у всех, даже самых дальних отрядов? Тогда чего я жду? Уже секунд десять прошло!
        -Все вниз! Мочим врагов, но по моему сигналу сразу же возвращаемся! - вряд ли мы что-то серьезное устроим за эти пару минут, еще ведь добежать до врага надо, а потом еще и обратно, но не стоять же просто так.
        Все, кто находился во внутреннем дворе крепости, через пролом в стене начали стремительно выбираться на оперативный простор. Однако по-настоящему меня поразили дежурившие на стенах орки, гоблины и личи - воспользовавшись тем, что стены к низу расширяются, создавая своеобразный склон, они просто взяли по нему и скатились. Неужели, так и задумано было? Вот для чего, оказывается, нужен этот загибающийся чуть вверх карниз, идущий по самому краю стены. С криком не хуже, чем у меня, в воздух начали устремляться большие и маленькие зеленые снаряды.
        -Очуметь! - только и смог прошептать я про себя, когда, гремя костями, по стене скатились и личи.
        Демоны и нежить только закончили выстраивать стены щитов против моих небольших отрядов, собирающихся с внешней стороны стены, как над их удивленно задранными головами пролетел этот неожиданный десант. Вот вы скажете, что может сделать один гоблин, оказавшись зажатым среди врагов? Ничего? А вот не стоит забывать, что под действием моей ауры он получает и часть моих параметров. Защитное поле силы защищает его тщедушное тельце от мгновенной смерти, а удары коротким мечом, выкованным кузнецами Саманты, разваливает на части демонов, превышающих его в размерах в десятки раз. А уж что творили орки, на чьем вооружении мы немного сэкономили и сделали не мечи, а обитые стальными полосками дубины. С доставшейся от меня силой они вносили просто тотальное уничтожение в ряды окружавшего их противника. Но даже они не шли ни в какое сравнение с личами.
        Если честно, сначала я испугался, что моих немертвых магов моментально забьют в ближнем бою, но, как оказалось, у них был предусмотрен вариант и для схватки вплотную: кинжалы, зажатые в костяных пальцах, с методичностью, недоступной живым, начали покрывать воздух вокруг них причудливой вязью ударов.
        -Пошел вон, - оттолкнул я пытающегося прижаться ко мне бехолдера. Отвлекает в такой ответственный момент. Во время десантной операции в прошлую так и не начавшуюся осаду глаз потратил много сил, а потом из-за внезапной атаки не успел подкрепиться. Неожиданно оказалось, что голодный бехолдер по своим повадкам больше похож на кошку, чем на серьезное и опасное существо. Откуда это, вообще, взялось: ластиться щупальцами и просить выдать для аперитива одного гоблина? Делом бы лучше занялся.
        Отцепившись от меня и обиженно шурша щупальцами, бехолдер заскользил вниз по лестнице.
        -Всего минута, как они добрались до врага, а Кристина с Василием потеряли не меньше пяти тысяч, - Саманта проигнорировала только что произошедшую сцену, сосредоточившись на подсчете вражеских потерь. А я смотрел на свою командную панель. Моя армия потеряла четыреста восемьдесят шесть бойцов, но даже с таким соотношением это размен в пользу противника.
        И тут система просто взорвалась ворохом сообщений.
        Ваши отряды повысили класс с Орков-воинов до Орков-чемпионов
        Текущий класс: 2
        Особенность: при сражении в окружении противников все параметры повышаются на 300%
        Вот это косяк, теперь у меня два вида орков, теперь надо быть аккуратнее при распределении их по отрядам, да и заточены они, получается, под прямо противоположные задачи.
        Ваши отряды повысили класс с Личей до Личей-ренегатов
        Текущий класс: 2
        Особенность: все магические показатели изменяются на физические
        Неожиданно, и что теперь? Практически бесконечная мана превратилась в практически бесконечные жизни. С моей силой - это теперь просто боги ближнего боя. Такие в одиночку завалят дракона и не поморщатся. В этот момент личи настолько ускорились, что практически сразу получили еще одно повышение.
        ВАШИ ОТРЯДЫ ПОВЫСИЛИ КЛАСС С ЛИЧЕЙ-РЕНЕГАТОВ ДО ВЫСШИХ ЛИЧЕЙ-РЕНЕГАТОВ
        Текущий класс: 3
        Особенность: количество рук увеличено до 6
        Тут же части их тел разобралась на составляющие, превратившись еще в две пары конечностей. Что ж, назвав их до этого богами войны, я явно погорячился - то, что было раньше, просто детский лепет по сравнению с тем, в какие мясорубки они превратились сейчас.
        ВАШИ ОТРЯДЫ ПОВЫСИЛИ КЛАСС С ГОБЛИНОВ ДО ГОБЛИНОВ-ШМЫГ
        Текущий класс: 2
        Особенность: при ударе в спину сила вырастает на 300%, первый удар всегда критический
        Вот и еще одни прокачались. А где же тролли - видимо, слишком долго шли, и все еще не добили себе повышение. А ведь уже приближается время отступать. И тут одновременно прилетело сразу два сообщения.
        ВАШИ ОТРЯДЫ ПОВЫСИЛИ КЛАСС С ТРОЛЛЕЙ-ВОИНОВ ДО КРОВАВЫХ ТРОЛЛЕЙ
        Текущий класс: 2
        Особенность: регенерируют 5% от максимального количества жизней в секунду
        Бехолдер повысил класс до Древнего Бехолдера
        Текущий класс: 3
        Особенность: щупальца становятся длиннее на 50%, растет уважение среди соплеменников
        А этот-то когда успел влезть в бой? Присмотревшись, я заметил, как недавно трущийся рядом глаз зашел с фланга и, пользуясь общей суматохой, вполне успешно атакует. Улучшение, конечно, бесполезное, но эту-то тщеславную тушу оно точно обрадует. Так, осталась только минута до конца действия баффа.
        -Отступаем! - и даже вестовые не понадобились. Как оказалось, во время действия «клича» мой голос слышит каждый из моих воинов.
        Быстро вырвавшись из строя смешавшегося противника, все начали двигаться в сторону крепости. Нежить попыталась воспользоваться моментом и контратаковать, но мы были готовы, не зря же я оставил минуту баффа про запас. Быстро сбив этот спонтанный наступательный порыв, войска влились в крепость. Только по боевым постам никто не спешил расходиться, все собрались рядом со мной.
        -Повелитель, повелитель, мы стали сильнее! - прыгали вокруг гоблины.
        -Мы не зря пошли под вашу руку, темный король, - склонили голову орки, - предки довольны тем, как мы движемся по зеленой дороге доблести.
        -Мы видели похожих на нас в рядах врагов, - проскрипели личи. - Как же они слабы и далеки от настоящей тьмы. Мы гордимся тем, что обрели жизнь под вашей рукой!
        Клаус, стоящий во главе своих троллей, на чьих шкурах появились красные разводы татуировок, просто гордо улыбался.
        -Это подстава! - разрушил торжественную обстановку бехолдер. - Ладно, у нежити пустые черепушки, так и у демонов, оказывается, чисто физиологически нет мозгов. Они, видите ли, овеществленная энергия. А что мне есть прикажете? Я же так ворвался, с фланга зашел, как вы и приказывали, - и когда я успел ему что-то приказать? - Да они ничего сделать не успели. Все, я спать. Разбудите, как будут мозги, иначе я за себя не отвечаю.
        Расстроенный глаз скользнул к ближайшему углу и, собрав под себя свои новые длинные щупальца, грузно рухнул в кучу бережно собранного со всей крепости свиного навоза. Контролируемый им отряд демонов сразу вышел из гипноза, но был тут же связан бдительными гоблинами. Вообще, в последнее время рядом с бехолдером они начали становиться особенно собранными и внимательными.
        -Кристина? - над ухом раздался довольный рык Клауса.
        Как только толпу демонов растащили по углам, стало заметно, что вместе с ними к нам вернулась и старая знакомая, до этого прятавшаяся в их нестройных, но довольно крупных рядах.
        1 ТЕМНЫЙ СВЯЩЕННИК ЖЕЛАЕТ ПРИСОЕДИНИТЬСЯ К ВАМ
        ПРИНЯТЬ?
        Не знаю, как она смогла убежать сама, но я рад, что старые знакомые возвращаются. И пусть сейчас она просто стоит и немного растерянно разводит руками, потом мы с ней обязательно пообщаемся.
        -Добро пожаловать домой! - когда ты очень стараешься и это получается, наступает приятная усталость, а когда что-то хорошее случается само по себе, на лице невольно появляется та самая улыбка.
        Стены цитадели содрогнулись от обрушившегося на них удара: именно этот момент маги со стороны и демонов, и нежити выбрали, чтобы обрушить на крепость смерч заклинаний. Эх, будь возможность их в этот момент атаковать - такой шанс пропадает, но увы, соотношение сил не оставляет нам и шанса. Прочность стен тем временем начала сокращаться.
        В результате мы смогли выиграть себе почти два часа на перегруппировку, после чего укрепления все-таки рухнули, и нам пришлось встретить врага уже лицом к лицу. Те снова попытались смести нас заклинаниями, но на этот раз на пути встали темные священники, в узких проходах успешно разрушающих весь поток направленной на нас магии. Не зря я берег их именно для этого момента. В конечном итоге все решит честная сталь, и мои повысившиеся существа, я верю, смогут выстоять. И они держались, час за часом отражая нескончаемый поток врагов, все сильнее и сильнее рвущихся вперед. С каждой минутой, что мы выстояли, росло чувство уверенности в победе и одновременно страх, что вот сейчас точно что-то случится.
        Когда время почти подошло к концу, я подал сигнал своим войскам отступать во внутренний двор. Ворота донжона должны дать нам время, чтобы продержаться до конца дня без потерь. Сейчас в строю только три сотни воинов, но зато каких, и мне не хочется больше терять ни одного из них. Десять минут всего осталось, неужели, все? На этот раз, чувствую, получилось выстоять, только пройдясь по самой грани.
        И в этот самый момент совместный удар двух неслабых заклинаний в одно мгновение выбил казавшуюся несокрушимой дверь.
        -Вперед! - в окружении своих элитных воинов двинулись вражеские герои. Идя практически плечом к плечу, они делали вид, что не замечают друг друга. Впереди мужчины катился ледяной вал, расшвыривая с дороги пытающихся преградить ему путь орков, а перед женщиной, двойником моей Кристины, бушевал огонь.
        -Вперед! - мне не оставалось ничего другого, как ринуться им навстречу. Если они ворвутся в тронный зал, замок падет.
        Рядом с собой во главе контратакующего клина заметил такие знакомые лица. Саманта, непривычно сосредоточенная, а ведь не струсила, не спряталась, встала рядом, несмотря на откуда-то взявшиеся на ней раны. Клаус, такой огромный и верный, рядом с ним всегда начинаешь верить, что все будет хорошо. Штирлиц, с виду страшный, а в душе обычный котяра, и ведь он же маг, но всегда лезет в самую гущу схватки. Такой же псих, как и все вокруг. Джафар, главный орк, только сейчас придумал ему имя, когда он со своей клюкой и огромными глазами пристроился рядом. Личи и гоблины так и не смогли договориться, кто у них будет главным, но все они тоже со мной, я чувствую за спиной их поддержку.
        ПЕЧАТЬ ТЬМЫ
        Сверх способность, доступна раз в день
        Тьма - это не проклятье, тьма - это не зло, только окруженные тьмой люди становятся по-настоящему близки друг другу. Узы темного братства позволяют оградить свой дом от врага на один час
        Нажимаю «использовать» - и все солдаты осаждающих армий вместе с героями тут же оказались за воротами.
        Неужели, мы продержались?
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Ничего, еще не все потеряно - сейчас мы перегруппируемся и возьмем свое. В глубине души я был готов к тому, что план не удастся, так что пришло время выложить козыри. Недаром я собрал так много магов - мы сможем проломить стену и без всяких уловок. А потом - Данила сам выкопал себе ловушку, украв кости, заготовленные для поднятия дракона. Моим некромантам же все равно, где его подымать, по эту сторону стен или по ту. А предусмотреть все мелочи не сможет никто.
        -Они наступают! - неужели, слова вестового заставили меня вздрогнуть? Но что же творит Данила? Их настолько меньше, и они все равно идут вперед.
        -Так сокрушите их! - я уже пытался перестраховаться в первой атаке и перемудрил, потеряв весь авангард. Сейчас попробуем действовать без ухищрений - чем проще, тем лучше.
        Как всегда организация наступления у Данилы оказалась на высоте. Сначала вывел войска за стены, чтобы я сосредоточился на атаке по фронту, а потом, воспользовавшись геометрией стен, забросил десант нам в тыл. И что это были за войска - сила, защита, все просто на недосягаемом уровне. Мораль, а вместе с ней и скорость реакции на команды, тут же упала - и как раз добежавшие до нас остальные его войска этим воспользовались. И как он всегда так точно рассчитывает время? Хочется считать, что это талант, иначе придется признать, что с образованием мне не очень-то и повезло. Эх, утащить бы Данилу после всей этой заварушки к нам, так ведь не дадут же.
        Одна тысяча у него против сорока моих, и не отступи Данила, я не смог бы удержать свои отряды от бегства. Кто бы мог подумать - нежить и бежит. А всё эти его личи - под конец боя они уже больше походили на аватары Шивы. Но кто бы мог такое ожидать? Превратить магов в воинов, сделав при этом еще сильнее - я бы не рискнул, а Данила смог. Даже мой гениальный план с пробуждением дракона не сработал - не знаю, что он сделал, освятил кости или растащил их подальше друг от друга, но я потратил почти весь резерв маны впустую. Неужели, его просто невозможно подловить?
        День подходит к концу: похоже, больше нет смысла скрываться. Последняя атака, и на этот раз вперед пойду я сам.
        КРИСТИНА ДЕЛЬ МАЙО
        Они опять утащили моего двойника! Сначала напали и неплохо потрепали, а потом увели Кристину. Вот только не могу понять зачем: можно же было воспользоваться своим преимуществом гораздо эффективнее, а Данила превратил это в фарс со спасением. Что это? Попытка лишить меня душевного равновесия? Глупость, не может он быть настолько наивным. Или, может быть, знак? Но чего? Я слишком плохо знаю русскую культуру, чтобы правильно его расшифровать. А это обидно: осознавать, что кто-то переоценил твои мозги.
        А потом было несколько очень занудных часов, пока маги не проломили стену. На секунду появилась мысль объединиться с Мамонтовым, чтобы наверняка - но что это тогда будет за победа? И так это будет одна из тех историй, о которых у меня не будет никакого желания вспоминать.
        Тем более, я никогда не складывала все яйца в одну корзину. В чем сила демонов - к счастью, этого никто не знает, но почти все они мастера неожиданных атак и порталов. И я эту карту разыграю по полной. Под прикрытием постоянных атак мне удалось подготовить возможность открытия прохода в подземелья замка Данилы. Надо отметить, пространственная защита там оказалась на высоте - в моем распоряжении будет только одна минута. А значит, всех провести не получится, и надо будет решить, кто сможет принести больше всего пользы, если нанесет удар в спину. Впрочем, тут-то все ясно - маги. А вот что, действительно, важно - идти ли мне самой или нет.
        Пожалуй, все-таки рано: ставить все на одну атаку - так рисковать у нас в роду не принято. Тот же Мамонтов, уверена, пошел бы сам, вот только у него такой возможности нет. И в этом разница между нами.
        За минуту внутрь проскочило почти восемьсот суккубов. Что ж, это даже больше, чем сейчас есть у Данилы. Если они вовремя ударят, да что там вовремя, если они просто смогут не умереть по-глупому и без пользы, ни у кого и шанса не будет защититься в такой ситуации. Даже у такого как этот самовлюбленный засранец.
        Ладно, спокойно, Кристина, остается только дождаться появления десанта, и все наладится.
        Если это все-таки когда-нибудь произойдет. Уже час, и ничего. А ведь Данила все время был на передовой, даже глазом не повел. Как он смог вычислить и разобраться с таким количеством противника у себя в тылу?
        Что ж, время почти подошло к концу, я уже почти потеряла надежду, когда он просто взял и отступил. Издевается, мерзавец. Только вот не стоит меня недооценивать, я возьму замок и затолкаю все эти попытки продемонстрировать свое превосходство тебе обратно в глотку.
        Рядом Мамонтов тоже лично пошел вперед. Усиливаю его удар, вместо того, чтобы атаковать поодиночке - не время выглядеть красиво, надо просто взять замок. И мы можем успеть - вот мы во дворе, вот разлетается дверь в донжон. А ведь он не ожидал нашего появления так быстро! Или это какой-то план? Мамонтов рядом активирует свое абсолютное умение, я свое - все верно, не время экономить силы. И вперед.
        Нас больше, нас поддерживает магия пятого уровня, а он, ни секунды не сомневаясь, бросился навстречу. Это уже не разум, это инстинкты - настоящий самец. А как за ним пошли остальные! Все его ближники, не отступая ни на шаг. У меня даже мурашки по коже пробежали, до столкновения остаются считанные мгновения. И вдруг темнота, и мы стоим снаружи за совершенно невредимыми стенами. Остается только скрежетать зубами от унижения.
        Вот и все. Второй раз ворваться внутрь при всем желании нам уже не успеть. Вот только зачем тогда он ринулся в эту финальную атаку, если заранее знал, что еще до столкновения выставит нас наружу? Или… он это сделал, чтобы покрасоваться? Похоже, слабости есть у всех, даже у него. Вот только перед кем он хотел блеснуть во всей красе? Перед этой Холлинз или передо мной?
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Может же девушка позволить себе слабость? Вот Данила весь в предвкушении грядущей битвы, его аж трясет от ожидания наконец-то стоящего противника. Мне даже кажется, что он послал сейчас всех существ в атаку на голых эмоциях. Или нет?
        Использование стен, дубинки орков, идеально подходящие под такую свалку - неужели, он специально ждал такой возможности? Почему не встретить врага на стенах или в проходах, если тем все-таки удастся прорваться? Впрочем, это же очевидно - он пожертвовал частью армии ради правильного развития остальных. Ведь те орки, что прокачались, отражая атаку импов, получили бонус к бою в строю, а ему хотелось получить кого-то, способного сражаться даже в одиночку, даже в полном окружении. И он сделал это. Да, порой Данила бывает холоден и следует голому расчёту, не заботясь ни о чем.
        А потом совершает что-нибудь романтичное, как спасение этой темной священницы Кристины. Ни за что не поверю, что глаз ее случайно прихватил. А как она смотрит на Данилу! Да уж, общение с развратными демонами ей на пользу не пошло.
        -… портал в подвале, - увлеченная своими мыслями, я не сразу поняла, что она говорит. И Данила делает вид, что так увлечен боем и ничего не слышит. Ну, конечно, Саманта, он дает тебе шанс наконец-то проявить себя.
        -Пойдешь со мной, - хватаю за руку это неожиданную шпионку и иду к своему отряду. А ведь её появление в итоге оказалось не только красивым жестом, но и раскрыло планы противника. Судя по всему, Данила понял, что Кристину просчитать не так просто, и решил эту проблему в своем стиле, просто и элегантно.
        Итак, у меня сто пятьдесят латников, темный священник и около сотни свиней, пропустивших общую вылазку и теперь усиленно прячущихся от Данилы. Так я, впрочем, и поверила, что это случайность. Просто он считает, что они мне понадобятся для победы, вот и подсунул. Ладно, сделаю вид, что не заметила.
        Как и ожидалось, польза свиней проявилась с самого начала. Они оказались идеальными разведчиками, просто растворяясь в темноте и сливаясь с окружающими нас тенями. И именно они нашли восемь сотен суккубов-магов, пробирающихся к поверхности. Много? Ничего подобного! Теперь мне понятна задумка Данилы - а уж с воплощением ее в жизнь я как-нибудь справлюсь.
        Рыцари садятся на свиней и на максимальной скорости несутся вперед, темная священница принимает на себя первый удар, не давая разметать строй, и, можно считать, все кончено. В ближнем бою суккубы для тяжеловооруженных воинов не опаснее тренировочных манекенов. А значит, пора возвращаться, моя помощь еще пригодится наверху.
        -А ты ничего так, - хрюкнула проходящая мимо свинья.
        Я что - горжусь этим?
        АЛЕССАНДРО ДЕЛЬ МАЙО
        Я вернулся в игру и все еще хочу победить.
        Пусть мой день прошел не совсем обычно, но сейчас меня, прежде всего, интересует, как закончилась осада Цитадели Данилы. Сто тысяч - сможет ли он выстоять? Какое глупое чувство - меня раздражает, что кто-то другой пытается победить моего врага, как будто сомневаясь в его силе. А если у них получится? Ведь тогда окажется, что мой идеальный противник вовсе не такой. Да уж, просто кризис веры какой-то. И как назло, на экранах ни одного эпизода из этой битвы.
        Легкие воздушные шаги за спиной.
        -Продай мне информацию о Даниле! - Кэти Гомес. Даже интересно, что она захочет предложить. Уж ей-то точно известно, что деньги меня не интересуют.
        ГЛАВА 12
        ДАНИЛА
        Три дня мира и спокойствия.
        А потом меня прищучат!
        Я отбил такую атаку.
        Но как же мало у меня войск!
        У меня теперь неплохая репутация.
        Да кому в реальном мире важны твои успехи в игре!
        Так, Данила, надо собраться, иначе разыгравшаяся шизофрения тебя доконает. Вчера даже на ужин не пошел: теперь живот сводит, и пара утренних тостов тут вряд ли поможет. Может быть, бутылочку вина из бара? Организму же все равно, в каком виде принимать питательные вещества, в твердом или сразу в жидком. А, не успею, уже пора загружаться - со вчера остался целый ворох неразобранных сообщений, надо будет посмотреть, что в итоге получилось.
        Вдруг там есть что-то, что поможет исправить ситуацию. Эх, как же все-таки сильна в нас вера в чудо. И отказаться от нее практически невозможно, даже осознавая, что никакого чуда может и не произойти.
        ОТКРЫТЬ СООБЩЕНИЯ.
        СОЗДАНО НОВОЕ ТЕМНОЕ КОРОЛЕВСТВО
        Размер территории в два раза превышает требуемый, к названию будет добавлено слово «Великий»
        Можете выбрать название для своего королевства
        Очки лидерства удвоены
        Прирост всех существ удвоен
        Вы получаете 5 уровней
        С учетом отбитой осады я уже двадцать седьмой, и даже смог выучить новый навык.
        ВИХРЬ КЛИНКОВ
        Вокруг настоящего воина всегда полно врагов, и именно для таких случаев был разработан этот прием.
        Длительность - 6 секунд, откат - 5 минут
        Особенность: во время выполнения этого приема вы неуязвимы
        Очень недурно, и, главное, тут даже не первая моя массовая атака, а возможность становиться неуязвимым с неплохой частотой. Но все это потом, сейчас же надо заполнить вылезшую перед глазами таблицу с именем моего королевства. А если так?
        ОСНОВАНО ВЕЛИКОЕ КОРОЛЕВСТВО!
        Что ж, теперь у меня уникальное государственное образование без имени: а вообще, организаторы сами виноваты, могли бы и прикрыть возможность вставить один пробел и нажать подтверждение.
        -А почему у нашего королевства нет названия? - ту же раздался рядом обиженный голос Клауса. И когда он только успел подкрасться? Ведь никого же рядом еще недавно не было.
        -Оно есть, но настолько ужасно, что его не стоит произносить вслух, - похоже, моего зеленого великана это объяснение удовлетворило.
        -Королевство, которое нельзя называть, - раздался с другой стороны голос Саманты. И эта уже тут, как они меня все только находят! Может, на мне маячок какой? - А что, звучит.
        -Очень темное название, мой король, - довольно прошипел бехолдер. Даже удивляться не буду. Этот хотя бы летает, тут понятно, как ему удалось оказаться рядом бесшумно.
        А я в итоге получил еще одно очко лидерства. Теперь их у меня двадцать семь, и, я вам скажу, это внушает. Получается, размер моей армии можно будет увеличить до четырнадцати тысяч, и еще надо будет хорошенько подумать, из кого ее формировать.
        А чего это Саманта стоит мнется? Видно же, что хочет о чем-то рассказать, но не решается. Другой бы человек мог такое и не заметить, но не я. Обращай внимание на мелочи, ведь только из них можно построить свой уникальный путь к победе - вот мой девиз.
        -Ты что-то хотела сказать? - так пристально смотрю в глаза, что аж в носу засвербило. Спокойно, Данила, главное, не чихать, держи себя в руках.
        -Данила, когда я отражала вчера десант суккубов… - отражала десант? И как я мог такое пропустить?! И ведь только хвастался сам себе, что все замечаю - а тут не мелочь, тут событие, которое могло решить исход боя. Вот позор-то, теперь ее мнение обо мне, вообще, ниже плинтуса упадет. И ведь делает вид, что все нормально, со стороны могло бы даже показаться, что уважает, вот что за двуличная лживая дамочка. - Так вот, я вчера заметила у нас в замке портал в подземное царство.
        Подземное царство? Так, отставить панику, попробуем смотреть на все позитивно. И пусть ты все пропустил, но сам факт-то - у тебя есть проход в какое-то уникальное место. Надо этим воспользоваться.
        -Теперь я поняла, зачем ты рыл яму под замок. В итоге у тебя получился замок на границе не двух, а сразу трех территорий. Вот почему он такой большой, и портал понятно, откуда взялся, - ну вот, часть ответов и найдена. А я неплох - как выпытал у нее информацию. Но если серьезно, то что-то Саманта начинает много на себя брать - неужели, хочет перетянуть на себя одеяло и подсидеть меня?
        -Саманта, ты тогда со своим отрядом и усилением из свиней остаешься здесь, а я, пока нам можно не бояться нападения, возьму всех остальных и спущусь в подземелье. Посмотрим, что скрывается в его недрах, - пора и мне сделать что-нибудь полезное, а то, боюсь, даже если со стороны моей единственной союзницы нет злого умысла, то за недотепу она меня точно начнет принимать.
        На секунду мелькнула мысль: смог бы я открыться Саманте, если бы та прекратила свои попытки подсидеть меня? Но я быстро ее отогнал, сосредоточившись на распределении оставшихся войск по отрядам. Прошедших вчерашнюю битву и ставших настоящей элитой осталось всего три сотни, но каждый из них, надо сказать, стоил нескольких десятков. Еще была тысяча свиней, которые за время своего кавалерийского рейда не прокачались, но и не потеряли никого. А вот всех остальных пришлось набирать из новичков: к счастью, после образования Королевства прирост существ значительно вырос, и уже послезавтра пусть и зелеными необстрелянными стажерами, но я смогу закрыть все пустующие вакансии в своей армии.
        -Выступаем! - мои командиры передали приказ своим отрядам, и мы стройными рядами направились в портал. Саманта, как я и просил, и, что удивительно, без каких-либо вопросов, осталась в замке. А вот Кристина, сначала куда-то пропавшая сразу после своего появления, пристроилась рядом, не отходя от меня ни на шаг. Даже неудобно как-то стало, но и отослать ее было никак: все смотрели на вернувшуюся в наши ряды темную священницу с таким умилением, что я просто не мог обмануть их ожидания.
        Первое, что мы встретили, оказавшись под землей, было целое море из разноцветных пупырчатых спин.
        Троглодит
        Жизни 10
        Атака 5
        Да уж, слабее я еще никого не встречал, но зато их было так много, что казалось, будто любого противника эта орда сметет со своего пути просто количеством. Даже меня с моей армией. Только вот почему они стоят и не нападают первыми?
        -Стоим на месте. Не атаковать, - на всякий случай, не будем их провоцировать.
        -Правильный выбор. Войне не бывать, - как-то коряво ответил стоящий чуть впереди строя троглодит. И, мне показалось, или он говорил в рифму?
        -Чего вы от нас хотите? - ладно, попробуем договориться.
        -Ничего. Коль помощь свою вы дадите, - этот старик на самом деле отвечает стихами.
        -Что за помощь? - и чего он молчит? Не может придумать рифму, что ли? Ладно, попробуем вариант подлиннее. - О чем вы хотите меня попросить?
        -Драконов пещерных нужно изжить, - вот, моментально. Ладно, постараюсь говорить так, чтобы этому народному стихоплету было проще сориентироваться. Но тут он заговорил первым.
        -Служить за то будем тебе мы всегда. Ответ твой будет - нет или?..
        -Да, - и вовсе он меня не подловил. Да! Это было осознанное решение пополнить свою армию новыми солдатами - в случае чего можно будет оставлять их на защите замка.
        В общем, троглодиты остались готовиться к переселению, а мы двинулись дальше. Пещерные драконы, говорите. Что ж, может быть, благодаря Эркюлю тоже удастся их заманить к себе. К сожалению, реальность оказалась не так радужна, как мне бы хотелось. В указанном вождем пупырчатого народа месте нас поджидали три черных дракона, прикрывающих проход к их гнезду.
        Черный дракон-страж
        Класс существа 9
        -Братиш, смотрите, кто к нам пожаловал, - один из ящеров тут же заметил появление моего войска и дыхнул в нашу сторону огнем. А я опять, да что же со мной такое, замер в ступоре, так и не решившись ничего сделать. Хорошо, что хоть пламя до наших рядов так и не добралось, погаснув в считанных метрах.
        -А он ничего так, яйца есть, - неверно истолковал мое поведение второй, приняв мою неподвижность за пример беспрецедентного хладнокровия. - Даже не шелохнулся.
        -Пусть, что ли, попробует доказать свою крутость, дадим ему шанс, - лениво протянул третий. - Будешь сражаться с нами или воспользуешься еще более опасным вариантом? Мы как раз подготовили зелье «самого страшного врага»: если попробуешь его и победишь, так уж и быть, наше гнездо к тебе присоединится.
        -А может, просто разойдемся? - так я и поверил, что разработчики оставили простую возможность заполучить драконов в армию. А уж сражаться с существами девятого класса, рискуя остатками моей армии, я точно не хочу.
        -Нет, - во всю пасть улыбнулись все три дракона, мне же в ответ не оставалось ничего другого, как вымученно оскалиться в ответ.
        -Повелитель так велик, что дал глупым драконам самим выбрать свою судьбу, - за спиной раздался восторженный шепот гоблинов. Да уж, для них я, похоже, останусь кумиром в любой ситуации.
        -Ладно, давайте свое зелье, только потом не говорите, что я вас не предупреждал, - и о чем я их не предупреждал? Впрочем, какая разница. Надо просто держать марку.
        Прямо перед моим лицом оказалась чаша, до краев заполненная мутной жидкостью розоватого цвета, тут же напомнившей мне пунш, который однажды довелось попробовать в студенческие годы. Учитывая, как мне было плохо тогда, не думаю, что сейчас будет хуже. Кстати, я угадал, система тут же подсветила название напитка - драконий пунш. Глоток.
        Как только в горло упала последняя капля, я тут же оказался в заполненной черным туманом пустоте. А потом прямо напротив меня появилась тварь. Та самая, что я успел заметить в провале двери, прямо перед тем, как меня перенесло в этот мир или в это время (так и не смог до конца понять, что же случилось). Все игровые способности пропали, только в руке осталась верная дубина. Но поможет ли она против существа размером с человека? И почему у меня такое чувство, что сейчас все намного реальнее, чем раньше.
        Тварь прыгнула, я замахнулся, готовый встретить ее ударом, но в последний момент на каких-то инстинктах поменял угол атаки, направляя свое оружие чуть выше. И тварь отлетела в сторону, отброшенная дубиной - оказывается, в последний момент она телепортировалась и, если бы я не поменял траекторию, впилась бы мне прямо в горло. И как я только догадался? В этот момент в углу, куда ее откинуло, раздалось шебуршание. Моментально метнувшись туда, я увидел, даже сквозь кожу, как перебитый позвоночник начинает срастаться. Что ж, пожалуй, я не буду ждать, пока этот процесс дойдет до конца. Удар, еще удар. А потом я снова оказался в пещере, весь потный и с расширившимися от колотящего меня ужаса глазами.
        -Ээээ. Смотри-ка, а парниша-то справился.
        -Ничего так себя показал.
        -Это серьёзная заявка, - обступившие меня драконы тут же принялись обсуждать мою персону.
        -Только учти, башни ниже пятидесяти метров для нас не подойдут, - вот уже и новые требования начали появляться.
        -Да, нас другие драконы просто не поймут, если мы на что-то ниже согласимся, - какой у них в этот момент мерзкий голос.
        -Сто семьдесят, - прервал я все разговоры, заставив драконов на время замолчать. Вроде отпустило, но такое чувство, что я до сих пор слышу каждый удар своего сердца. Пожалуй, я придумал новый аттракцион для этого мира - ужастики онлайн. Незабываемые ощущения гарантированы, безопасность - нет.
        -Что сто семьдесят? - наконец, не выдержал один из драконов.
        -Высота моей башни. Ну как, с такой вас будут уважать еще больше? - как же глупо, наверно, со стороны все это звучит.
        -Уважуха, братан!
        -Вот это ты, конечно, дело говоришь!
        -Ну что, братва, тогда перебираемся на поверхность, - и самый старший из драконов, уже не обращая на меня внимание, открыл портал.
        -За ними, не отстаем, - не растерялся я, скомандовав своему войску. Зачем долго топать назад, если можно быстро вернуться. Тем более, и игровое время уже к концу приближается.
        Расквартировав свое пополнение, я вышел из игры. А ведь сегодня был на удивление простой день. Даже силы есть не только добраться до постели, но и прогуляться по нашему банкетному залу. Решено, сегодня выбираюсь в свет.
        Как же давно не было таких спокойных вечеров, когда можно походить по зоне для лидеров рейтинга, посмотреть сцены из боев на большом экране, послушать, о чем болтают люди. Наконец, самому поговорить с кем-то интересным. Не с одним из уже встреченных в игре типов, которым, ясное дело, что-то нужно. А со случайным знакомым, с которым просто взял и столкнулся. Ни к чему не обязывающий разговор, просто чтобы расслабиться.
        Может, попробовать познакомиться с этой горячей испанкой, которая так пристально на меня смотрит? Я, вроде, даже как-то ее бой на экране видел. Что ж, вот и повод пообщаться.
        -Доброго вечера. Может быть, вам налить стаканчик пунша? - я заметил рядом емкость с характерной жидкостью.
        -Нет, спасибо, - было заметно, как по телу еще недавно собранной девушки пробежала волна мурашек. Неужели, у нее сегодня тоже был не очень удачный опыт?
        -Драконы, они такие, - пробую поддержать и выразить сочувствие.
        И чего это она так сверкает глазами? И, между прочим, уходить, не закончив разговор и даже ничего не сказав, крайне невежливо. Вот что за воспитание? И что за смешки вокруг? Неужели, я так глупо выгляжу, что люди просто не могут удержаться? Что же это за невезуха: постоянно ставлю себя в невыгодное положение, а всем вокруг лишь бы повеселиться над недотепой-новичком.
        Может, ну их, это высшее общество, и лучше спуститься на площадку пониже к обычным игрокам? В самую толпу лучше не лезть - вот там сидит кучка на отшибе, с ними и попробуем подружиться.
        -Здорово, чуваки, - похоже, общение с драконами наложило на меня свой след. Но они, вроде, не обиделись.
        -Как дела? - молчат. Вот ведь спесивые мерзавцы. Что на самом верху социальной лестницы, что внизу, никакой разницы. Обычный человек не из их круга даже недостоин того, чтобы с ним поговорили. А я так надеялся, что рейтинг в игре хоть что-то да значит. Видимо, мои перспективы после завершения турнира не такие радостные, как мне казалось.
        Спокойно, Данила. В принципе, это ничего и не меняет - тебе всего лишь надо выиграть, как изначально и планировалось. И уж тогда-то им придётся меня взять на работу: потом годик мучений и, наконец, увольнение. После этого можно будет поиграть в нормальные игры с нормальными адекватными людьми.
        Эх, сколько же этого ждать. Против воли из груди вырвался тяжелый вздох.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Он зашел в игру прямо рядом со мной. Может быть, это знак? А вчера как смотрел на меня, когда Мамонтов и дель Майо ворвались в донжон? А все те задачи на развитие, что он постоянно подкидывает? Он за мной ухаживает или я просто выдаю желаемое за действительность? Почему же с этими чувствами никогда не бывает просто!
        ОСНОВАНО ВЕЛИКОЕ КОРОЛЕВСТВО!
        Великое? Давно такого не попадалось, не так просто собрать большую территорию при ограниченности армии на начальном этапе. Но это все мелочи по сравнению с тем, что он еще ухитрился провернуть: королевство без дополнительного названия. Да остальные же от зависти просто удавятся. Спокойно, Саманта, не стоит девушке даже в мыслях так себя вести. Но все-таки, каков ход. При сравнении королевства «с любым названием» с «просто» королевством любому стороннему наблюдателю становится ясно, какое название первично. А уж как люди моего круга не любят быть на вторых ролях. Знатная красная тряпка получается. Интересно, как давно Данила задумал этот ход?
        -Королевство, которое нельзя называть, - ну вот, он опять вздрогнул, стоило увидеть меня. А какое мужественное лицо он пытался делать, пока я рассказывала про портал. Неужели, это все-таки ухаживания?
        Жалко, что сейчас на счету каждая секунда, и нет времени все обсудить. Даже теперь, я же чувствую, как ему хотелось взять меня с собой, но холодный расчет победил. Разделив силы, мы добьемся большего: а в развитии экономики я принесу больше пользы, чем в обычном бою.
        Что ж, посмотрим, что тут можно улучшить. Открываем меню замка, и сразу сюрприз. Данила ограничение в правах при управлении его цитаделью ставить не стал - вот это доверие. Я его точно оправдаю.
        А потом была долгая работа над адаптацией моих экономических скриптов к текущей модели развития. Как оказалось, у Данилы тут все было не очень эффективно. И это еще мягко сказано. Сначала даже непонятно было, как при всем своем таланте он допустил столько ошибок в финансовой модели своего королевства. Но стоило подумать, и, как обычно, все прояснилось - банальное распределение приоритетов. Он же воин, размер его армии довольно ограничен, а значит, и тратить время на то, чтобы гнаться за количеством, смысла никакого нет. Вот он и пустил все на самотек, сосредоточившись на действительно важных вещах: политике и развитии боевого потенциала. Как у него на родине говорят: за двумя зайцами погонишься, ни одного не поймаешь - а ведь многие, пытаясь уследить за всеми направлениями, упускали из фокуса свои стратегические преимущества.
        А ведь это намек мне самой. Данила, как всегда, позаботился о том, чтобы я продолжила развиваться. В чем главная сила мага - в магии. А в замке такого уровня как у него гильдию магов можно прокачать аж до седьмого уровня, а уж что там за заклинания мне откроются - даже страшно подумать. Все ресурсы сюда - за два дня, к концу перемирия, как раз все достроится. И пусть придется отменить все остальные работы, но оно того стоит.
        Седьмой уровень. А ведь большинство игроков даже шестой только со свитков использовали.
        КАТРИНА МАРИЯ АНТУАНЕТТА ГОМЕС
        Почему он подошел ко мне? Все это время игнорировал и тут, стоило только навести справки, сразу же начал наводить мосты. Неужели, Алессандро меня продал? Или он, как и я, отслеживает количественно-качественный рост армии?
        Точно, вот и контрольный вопрос, а я опростоволосилась, не удержала дрожь от прокатившегося по телу ужаса от воспоминания. Получается, он тоже уже столкнулся с драконами и выпил их напиток. Учитывая, что сила его армии только возросла за сегодня, то, выходит, ему удалось победить. Удивительно, я-то думала, это только мне под силу. Я же знаю, на каких психологических исследованиях построено это задание, и победить, если ты не справлялся заранее с этим же самым страхом в реальности, просто невозможно. Невозможно - не в смысле очень сложно, а смысле вообще никак, совсем.
        -Драконы, они такие, - и улыбается, как будто вся моя подготовка к этой игре ничего стоит. Как будто все те месяцы психологической ломки ради сегодняшнего дня лишь немного приближают меня к нему.
        Видеть его больше нет сил.
        Ухожу и жалею только об одном, что так и не узнала, какой артефакт он забрал из сокровищницы драконов.
        АЛЕССАНДРО ДЕЛЬ МАЙО
        Как стыдно, я, представитель такого рода, и вынужден ютиться среди мяса. Впрочем, учитывая отставание после того, как мне пришлось начать все сначала, удивительно, что мне удалось хоть что-то даже на этом уровне.
        Стоп, а зачем сюда спускается Данила? Что-то случилось? Быстро проверяю его статус на общем экране - а он у нас теперь номер два, не знаю как, но после осады ему удалось, несмотря ни на что, серьезно усилить свою армию. Что ж, заодно становится понятно, почему Гомес в такой ярости: видимо, он, как и в случае с нами, подошел и прошелся по ее гордости. И почему сестра и та же Холлинз смотрят на него с таким восторгом? Грубиян и напыщенный индюк, повернутый на собственной исключительности.
        -Здорово, чуваки, - он подошел прямо к столу лидеров недавно рожденного альянса, куда вошло большинство выживших игроков, и поприветствовал их будто дворовую шпану. Да, по сравнению с ним аристократы, презрительно бросающие слово «мясо», это просто образец корректности.
        Вон как все сразу притихли, а этот делает вид, будто не замечает.
        -Как дела? - заставил их забиться чуть ли не в норы, а теперь задает такие вопросы. Тут, конечно, народ попроще, но на своем региональном уровне они тоже элита, и такая ситуация их очень больно бьет по самолюбию.
        Да уж, ошарашить Данила умеет. И, самое главное, единого лидера пока нет, и никто не может решиться ответить ему первым. А ведь он же прекрасно понимает это и наслаждается моментом. Вон как показательно вздохнул и засобирался обратно.
        -Я его убью, - это один китайцев, выходец из триады, с таким воспитанием, наверно, вдвойне обиднее. - Не знаю, что вы планируете, но мои люди сосредоточат все усилия, чтобы сокрушить его.
        -Пусть наши силы не столь велики, - а вот и лидер от арабских игроков, - но мы станем той соломинкой, что переломит спину верблюду.
        -Как же меня раздражает это раздутое самомнение! - а вот и латиномериканцы не смогли остаться в стороне. - Саммерс, похоже твоя идея сосредоточиться на этом Даниле покорила нас всех. Согласитесь, будет забавно, если он после всех своих побед в итоге падет от нашей руки.
        Пухлый американец, на котором оказались сосредоточены все взгляды, приосанился. Похоже, у альянса мяса наконец-то появился лидер. Не лучший вариант: как говорил Милош, этот Джордж звезд с неба не хватает, но и не худший - определенная харизма у него есть.
        Да уж, еще никогда на полях «Пантеона» не собирались столь причудливые союзы, уверен, рейтинги бьют все рекорды. И все из-за одного человека. Все-таки Данила - это талант: две фразы, один вздох, и тысячи разногласий отброшены в сторону, и люди с чуть ли не прямо противоположными интересами готовы вкалывать изо всех сил в одной упряжке.
        -Господа, - пора и мне вмешаться в этот расклад. - Мне кажется, вам бы пригодился эксперт по врагу номер один нашего альянса.
        ГДЕ-ТО НА ВЕРХНЕЙ ТЕРРАСЕ
        И чего все с ним так носятся? Это же очевидно, что он пустышка. Яркая, отвлекающая внимание, но при этом держащаяся только на гребне удачи. А, как известно, нет ничего более непостоянного.
        Что ж, пока то, как ты отвлекаешь внимание других игроков, мне на руку - живи. Но придет время, и тебя уже ничто не спасет. Ведь удача помогает только тогда, если шанс на победу есть. А у тебя его просто не будет!
        ГЛАВА 13
        ДАНИЛА
        -Рад, что ты вернулась, - с самого утра мы с неожиданной последовательностью оказывались вдвоем с Кристиной, вернее, ее двойником. Даже не знаю, что еще сказать, а пауза затягивается.
        -Я принесла клятву верности тебе, и даже боги не вправе взять ее назад, - это она, похоже, про систему, перекинувшую ее к оригиналу.
        -А тут разве они есть? - не могу удержаться. Вдруг что интересное удастся нащупать.
        -Конечно. Ты же служишь тьме, и я приняла ее волю, пойдя за тобой, - и тут же возвышенный слог сменился переполненной эмоциями скороговоркой. - Только вот почему ты не хочешь основать ее культ, ведь тогда мы сможем нанять еще больше моих братьев, и, если повезет, тьма дарует нам новые способности. Если не хочешь сам, можешь поручить это мне.
        Понятно, значит, наем и апгрейд темных священников - и как я такое пропустил, ведь было же в каком-то сообщении про темный культ. Обидно, но никогда не поздно признать свои ошибки.
        -Приступай, ваши силы мне еще пригодятся, - класс Кристины тут же скакнул до четвертого и сменился на темную жрицу.
        -Мы сделаем все, что нужно, повелитель, - и откуда у нее в руках появился извивающийся как огромная змея хлыст? А вот целовать меня в щеку было необязательно.
        Отправив ее разбираться со своими подчинёнными, продолжаю прогуливаться по крепости. Вообще, эти три дня перемирия мне не очень понятны - ну, зачем они нужны? А если бы у меня не было подземелья? Тогда бы точно нечем было заниматься. Может, вернуться? Все-таки мы там еще не все исследовали. Или не стоит? Пожалуй, подожду: троглодиты и свиньи обещали все облазить и, если что попадется, сообщить.
        А вот и Саманта решила подойти. Я понял, эти три дня - это испытание разговорами.
        -Кстати, а что за артефакт ты забрал из сокровищницы драконов? - да уж, вот такого я от моей блондинки точно не ожидал. И когда, кстати, я начал называть ее своей? Стоп, сейчас главное другое: неужели, я поспешил уйти из подземелья? Ведь была же мысль остаться, исследовать логово драконов, но жажда халявы - бесплатный телепорт домой - сработала просто на инстинктивном уровне.
        -Спасибо, что напомнила. Оставил его для тебя, должен же я заботиться о союзнике, - вроде, выкрутился. Или надо было просто послать свиней все забрать? Даже не знаю, что там, а уже жалко. С другой стороны, репутация дороже, да и союзников нужно развивать. - Сам забирать не стал, а то вдруг там привязка к игроку, взявшему артефакт в руки.
        -Да, точно, спасибо, - такое ощущение, что Саманта растерялась. - Я тогда прямо сейчас за ним и отправлюсь.
        -Чуть не забыл, - показавшаяся из подземелья вереница троглодитов напомнила о том, что у меня появилось пополнение, для которого по факту-то в моей армии и места нет. - У тебя же отряд небольшой, и до максимума по количеству еще долго - вот и взял тебе этих малышей по случаю. Не смотри, что показатели не очень, зато их хватит, чтобы любой лимит забить под завязку.
        Кстати, интересно, а сколько же войск может набрать Саманта на ее уровне, но да ладно, отложим на потом. Сейчас главное, что я хотя бы часть новичков пристроил. К слову о пополнении моей армии - теперь надо подниматься на башню и разбираться с драконами. Как же мне этого не хочется: по сравнению со всеми остальными, в этих почтения нет ни на грош. И это несмотря на то, что я их задание выполнил. Тоже мрачная штука, а, главное, непонятно, откуда там взялась та тварь из прошлого. Вот же, сплошные загадки, а тут не то что гайдов, даже форума приличного нет.
        Или расслабиться, пока Саманта будет в подземелье и никто не смотрит? Да, пожалуй, немного можно: все равно с игровой точки зрения делать мне сейчас нечего.
        Приняв к исполнению это мудрое решение, я с толком тратил время: лежал на солнце и следил за орками, отрабатывающими удары в новой броне. Не могу до конца разобраться, что же все мои существа из себя представляют. Программы? Но почему тогда они такие живые? Или тут дело именно в моем отношении, и я сам их очеловечиваю?
        -Повелитель! - подняв облако пыли, рядом плюхнулся Эркюль. Вот так и знал, что под вечер обязательно что-нибудь случится, ну не может ни один день пройти спокойно. - Новички совсем обнаглели.
        Да, видимо, черные драконы его хорошенько достали: в обычных условиях этого тяжеловеса вывести из себя практически невозможно.
        -И что они натворили? - так лень вставать. Вроде бы и дел много, но обилие свободного времени все-таки безумно развращает.
        -Они не слушаются! - вот, пошли личные обиды, но пока ничего критичного. Сейчас дам ему пару советов по лидерству, и, может быть, даже вставать не придется. - А еще они называли вас земляным червяком.
        А вот это уже серьезно. Не то, что говорят, тут мне в принципе все равно, а то, что это услышали трущиеся рядом вездесущие гоблины и свиньи. Если спущу с рук, уже к вечеру информация разойдется по всему замку, а такая разрушающая атмосфера мне точно не нужна. С этими драконами одни проблемы!
        -Подставляй спину, полетели! - под восторженный шепот гоблинов я забрался на Эркюля, по пути незаметно стараясь ему что-нибудь отдавить. К сожалению, безуспешно: он не только не самый сообразительный, но еще и не очень чувствительный.
        Как только мы добрались до самого верха, там уже было все готово к переходу от бардака к горячему конфликту. Как оказалось, обустраиваясь, черные драконы снесли все размещенные на вершине башни постройки, в том числе и ту, что облюбовала себе пятерка выживших личей. И сейчас, угрожающе размахивая тридцатью руками, те барражировали вокруг огрызающихся ящеров, пока, к счастью, не переходя к активным действиям.
        -А ну прекратить! - личи моментально замерли, а драконы недовольно повернулись в мою сторону. Да уж, вот она разница в уровне вовлечения и морали.
        -Они сломали наши дома, - дружно прошелестела пятерка немертвых, все, кто остались в строю после великой осады.
        -Раз они сломали, значит, они и помогут восстановить, - молчат. Как же не хочется это говорить, но есть ли у меня выбор? - Или у кого-то есть возражения?
        -А что, если есть? - самый крупный из черных драконов тут же оскалился во все зубы. - Что ты будешь делать? Или, может быть, ты рискнешь отшлепать меня, а, парниша?
        -Черт с тобой, раз по-другому у нас не получается, давай драться, - а что, один на один я с драконом могу и должен справиться. Плюс у меня есть пара задумок на этот счет. Во-первых, я подсмотрел тайминги и откаты его скиллов, так что вовремя активировать вихрь и уклоняться от пламени я смогу. Во-вторых, я сейчас не зря не стал спускаться со спины Эркюля: как только спрыгну, еще двадцать секунд неуязвимости мне гарантированы. Ну, а со всем остальным мне поможет разобраться моя силушка. И, вообще, любой уважающий себя геймер должен уметь справляться один на один с любым соперником. - Спускаемся во двор крепости, а то вообще тут все доломаете!
        А еще я высоты боюсь. Немного, но в мои планы на предстоящий бой даже легкая дрожь и неуверенность не входят. И вот мы стоим друг напротив друга: я и черная матовая туша, превышающая меня в размерах в десятки раз. У меня за спиной собрались понаблюдать за боем почти все мои бойцы (вот незадача будет, если проиграю), а за спиной дракона только его сородичи. Как будто зарисовка из странной фантазии: обездоленные черные драконы восстали против ужасного и бесчеловечного эксплуататора, и другие несчастные с надеждой наблюдают за этой схваткой во имя свободы. И что за фигня порой в голову лезет? Ладно, пора приступать.
        Как я и ожидал, дракон начал с пламени. Пробивающее любую защиту, хоть физическую, хоть магическую, идеальное оружие. И единственный способ уцелеть в нем - это неуязвимость. К несчастью, то ли я спрыгнул с Эркюля слишком рано, то ли мой противник проявил стратегическое мышление и придержал атаку, но, в любом случае, в самый ответственный момент у меня в запасе оставалось только три секунды абсолютной защиты. Впрочем, ничего страшного. С одной стороны, это, конечно, мало, ведь выдох дракона идет целых десять, с другой стороны, если он получает в самый ответственный момент в челюсть и от неожиданности сбивается, то и этого будет достаточно. Удар! Теперь у меня есть целая минута, пока он не будет готов снова дышать огнем.
        В ближнем бою дракон тоже опасен, но тут за время игры я заметил небольшую слабость у всех существ, которая и поможет мне победить. Они слишком стремятся к совершенству, и именно этим я и буду пользоваться, чтобы добиться победы. Все просто: вот он готовится ударить, и я тут же делаю небольшой шаг в сторону. И все, теперь дракон уже не в идеальной позиции для удара. А пока он будет менять позу, уже я успею врезать ему дубиной. И еще раз, и еще - главное, не спешить, но и не опаздывать. Такой способ битвы с монстрами я отработал еще в своем времени, пусть и без виртуальной реальности. Как часто и бывает, самое действенное решение оказалось самым простым - ничего сложного. И именно поэтому, я считаю, настоящий азарт возможен только в сражении с живым человеком. Только когда напротив кто-то настолько же непредсказуемый, как и ты сам, только тогда в крови начинает кипеть адреналин, только тогда просыпаются эмоции. Во всех остальных случаях достаточно холодной логики и трезвого расчета.
        Вот чем отличается геймер от любого другого человека? А все очень просто: он видит не красивый мир, не смертоносные скиллы, он видит способ убить противника. Последовательность шагов и противомер, которые не дадут тебе проиграть. Если ты проходил все уровни «Контры» на «Денди», не потеряв ни одной жизни, то что тебе какая-то черная огнедышащая и неуязвимая для магии тварь? Какая разница, нажимаешь ли ты кнопки или двигаешься сам - если ты настоящий игрок, то тебе все равно.
        Так, стоп, а почему мой противник не двигается?
        Да уж… Я попинал ногой потерявшего большую часть жизней дракона, сейчас без сил лежащего на камнях центральной площади крепости - пусть в стратегии по сравнению с аристократами я и не очень, но в бою один на один против искусственного интеллекта мне тут нет равных.
        -Следующий! - в крови просто кипит адреналин, а передо мной с некоторой опаской опустился на землю второй дракон.
        На этот раз я даже не буду использовать неуязвимость.
        -Следующий!
        У третьего просто не было и шанса. А потом с глаз как будто спала пелена, и мир вокруг снова ускорился, догоняя меня, и обрел краски. Драконы из последовательно двигающихся программ превратились в гигантские тяжело дышащие туши. И я их сделал!
        -Ну, вы и зверь, повелитель, так отделать этих переростков, - уважительно протянул Эркюль. - Будут теперь знать, как языки распускать.
        Но я его даже и не слушал. Вот же оно - наверно, у меня появился какой-то новый навык, ускоряющий время или реакцию. Бешенство, например! Но нет - системное меню было девственно чистым, а недобитые драконы не принесли мне ни капельки опыта.
        Неужели, я все это сделал сам?
        -Теперь я понимаю, как ты планируешь победить и почему не боялся раскрыть остальные свои козыри раньше, - оказывается, Саманта успела вернуться из своего похода в подземелье и сейчас стояла, пристально разглядывая меня, как будто впервые увидела.
        Вот черт, да что за невезуха. Только, как мне кажется, она начала ко мне привыкать, как я взял и показал себя чуть ли не дикарём. А это кто еще с ней?
        -Алессандро дель Майо, мы с вами уже знакомы, хотел бы присоединиться к вашему королевству, - и улыбается еще, радуется, наверно, что я оправдал его невысокие ожидания от чужака. Прибыть бы подлеца, да неудобно как-то.
        -Принимается, - через систему выделил ему троглодитов под завязку, все равно их выше крыши, а дальше с ним пусть Саманта разбирается. Все равно они одного поля ягоды.
        Только сейчас после того, как толпа разразилась восторженными криками и скандированием моего имени, система расщедрилась на дополнительную тройку к лидерству, но и оно обрадовало не так сильно, как обычно. А вот навык, который дали за то, что я преодолел рубеж в тридцать очков по этому параметру, смог немного поднять настроение.
        ПРЕВОСХОДСТВО ЛИДЕРА
        Раз в день вы можете подчинить себе одно любое враждебное вам существо. Ограничений по уровню и классу нет. Базовое время подчинения - 1час
        И чего я так переживаю? Неужели, чье-то мнение для меня так важно? Или дело в том, что от Саманты и ее друзей у меня одни проблемы?
        В общем, успокоиться окончательно удалось только к вечеру. Эх, мне бы с кем подраться, а то эта пауза просто с ума сводит. Только вот не с кем: все свиньи-разведчики, отправленные исследовать подземелье, пока вернулись ни с чем. Кроме бесчисленных троглодитов и гнезда черных драконов больше там пока ничего найти так и не удалось.
        Я уже вышел из игры, а тяжелые мысли все продолжали меня преследовать. Недаром кто-то говорил, что много думать - это вредно. Для беззаботной жизни, я бы сказал, это даже противопоказано.
        Послезавтра закончится перемирие, и все новосозданные королевства столкнутся друг с другом. Игроки, чудом уцелевшие до этого, но так и не успевшие перейти на новый этап, будут просто сметены. Против новых армий у них не будет и шансов. Стоя перед большим экраном, который уже три дня не показывает новости с игры, нагнетая интригу, я смотрел на список своих основных конкурентов.
        -Это я, - на экране всплыла надпись «Великое королевство» и моя перекошенная физиономия, - и Саманта.
        Камера наплыла, показывая стоящую за левым плечом союзницу. Алессандро, похоже, еще не добавили - ну, и ладно. На мой взгляд, мы и вдвоем неплохо смотримся.
        -Это Кристина, - лидер королевства демонов, непредсказуемая, как и ее подданные. Но симпатичная - на лице появилась мечтательная улыбка.
        -Василий? - не могу вспомнить, как же зовут новоявленного короля нежити. Вроде бы, так.
        -Ка-те-ри-на, - практически пропел имя, но как же оно не идет этой девушке. Мы с ней один раз общались, так что меня не обманешь попыткой мимикрировать под эльфийскую принцессу. Впрочем, название «королевство Вечного леса» с головой выдает кое-чьи пафосные замашки.
        -Саймон Вайт, - а этого кучерявого парня я ведь даже ни разу и не видел на вечерних приемах. И чего это лидер «королевства Света» решил вести затворнический образ жизни? Подозрительно.
        -Джордж Саммерс, - вот это жирдяище, и глазки такие хитрые-хитрые. Зато, конечно, выделиться у него получилось: не королевство, как у всех остальных, а союз вольных баронств. Вспомни человека, вот и он, проплывает мимо меня в реальности: пользуясь случаем, поднимаю бокал и салютую ему. Раз уж мужик добрался до финальной части и смог объединить такую толпу, значит, чего-то он да стоит.
        И опять все по кругу: основные конкуренты, лидеры игры. Данила, а ты понимаешь, что смог добраться до финала?! Ведь, если не врать самому себе, разве мог ты такое представить, когда, загоняя отчаяние и тоску поглубже, шел записываться на первое собеседование? Так что, пожалуй, все не так и плохо!
        Не выдержав накативших эмоций, обнял изо всех сил неожиданно оказавшуюся рядом Саманту. Как и следовало ожидать, та тут же вырвалась, покраснела и убежала. И что я творю? Как бы меня теперь не засудили или еще чего похуже.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        На время перемирия страсти немного поутихли, вот только не у меня в душе. Кристина, вернее, ее цифровая копия, игнорируя мои прямые приказы, продолжает каждую минуту клеиться к Даниле. Да что эта кошка о себе возомнила? И ведь тот ее не прогоняет. А теперь даже взял и поставил во главе всех священников. Неужели, у них уже что-то было?
        Похоже, все-таки нет. Получив повышение и новый класс, девица собралась наброситься на Данилу и впиться ему прямо в губы, но тот ловко увернулся, в самый последний момент подставив щеку.
        А потом он еще взял и подарил мне артефакт. Наверно, это самый ценный подарок в моей жизни. Нет, тот же дедушка отдал мне целый остров, вот только от этой пары квадратных километров в тот момент не зависела победа в игре. От них вообще ничего не зависело. Ценность настоящего подарка нельзя определять в абсолютных величинах, только обстоятельства определяют его реальную стоимость. Пока я раздумывала, как реагировать, он мне еще и троглодитов в армию передал.
        Я аж чуть было от них не отказалась на эмоциях, зачем мне нужны эти слабаки, только мораль у основных отрядов портить, а потом подумала и поняла замысел. Не зря же его свиньи водили моих кузнецов в подземелья показывать залежи антимагической руды, прикрываясь пикником и пьянкой. Ну, какой может быть пикник под землей?
        Руда оказалась очень бедной: если делать броню, получится лишь один процент шанса на отражение заклинаний. В обычных обстоятельствах это только трата ресурса, но не с троглодитами. Учитывая их небольшие и удобные для ковки габариты, одеть их всех в такие броньки будет гораздо проще, чем представителей большинства рас. А потом, при их количестве даже один процент шанса это очень много: да половина вражеской армии уничтожит сама себя. А как под их прикрытием можно осуществлять маневры и перестроения чуть ли не на глазах у противника! Так, Саманта, что-то ты размечталась, хватит тянуть время, пора отправляться за подарком.
        В самом подземном путешествии ничего интересного не было, не считая самого артефакта. Ожерелье в виде пламенной саламандры, дающее полную неуязвимость перед огнем. Данила, как всегда, не сказал напрямую, но намекнул на очень интересный вариант развития. Продумывая детали использования новых возможностей, я вернулась на поверхность и сразу же нос к носу столкнулась с Алессандро, сумрачно топающим в окружении свиней-патрульных. И что он тут делает?
        -Во! - обрадовались парнокопытные, увидев меня. После похода на суккубов наши отношения наладились и перешли, наверно, даже в разряд приятельских. О боже, я дружу со свиньями! - Этот тип искал кого-то из боссов, оставляем его тебе.
        И тут же умчались куда-то в сторону кухни.
        -Судя по всему, ты с мирными намерениями? - с незваными гостями не принято здороваться, особенно, если не знаешь, чего от него ждать. Ведь что здесь нужно дель Майо, неожиданно попавшему ко мне на попечение, пока не ясно.
        -Конечно, - он какой-то уставший, но еще пытается сохранить достоинство.
        -Что тебе нужно? - жалость к людям - отвратительное чувство: оно и оскорбляет других, и ничего не дает тебе. Единственные, кто без него не могут - слабаки, а стоит ли принимать таких во внимание? И человек передо мной точно не из них.
        -Ты же знаешь, что в эти три дня все играют в дипломатию, собираются на границах, делают вид, что заключают союзы, а на самом деле пытаются обмануть друг друга. Ты бы видела, что там сейчас творится, - и тут Алессандро попробовал перейти в атаку, резко повысив голос. Похоже, общение с «мясом» на нем сказалось не в лучшую сторону - такая грубая имитация давления, на меня подобное уже лет десять как не действует. - Только вот ты не видела! От вашего королевства мало что никто не пришел, так вы еще и границу не закрыли. Заходи, кто хочет.
        -Не думаю, что стану объяснять тебе причины нашего решения, - не удержалась, не надо было оправдываться.
        -Так я и знал: значит, Данила не поставил тебя в известность о своем решении, - все-таки дель Майо хитрый лис, от него сложно что-то утаить, но обидно, что он так быстро меня считал. - Думаешь, он собирает союзников?
        Скорее, отчаявшихся, готовых рискнуть всем и шагнуть в неизвестность, поверив в него. Те, кто будет стоять за принявшего их лидера до конца, те, кто готов рвать остальным глотку ради победы. Вот, значит, чего ты ждешь от своей команды в будущем, Данила.
        -Да, - столько мыслей, и такой короткий ответ. - Пойдем, провожу тебя во двор, он должен быть там.
        Не чувствую в итальянце фальши, такой союзник может пригодиться. Но это решение Данилы игнорировать дипломатические игры, и ему теперь решать, что делать с Алессандро. Интересно, а чем мой союзник занимался весь день? Политикой, экономикой, развивал боевые навыки своих войск? Нет! Он побил дракона. Пять минут мы смотрели, как он вбивал в землю своей дубинкой гигантскую черную тушу.
        Притом, какой точный расчет, только сейчас стало все понятно: недавно появившиеся боевые драконы из-за высокого класса и уровня выделялись не в лучшую сторону среди остальных. Можно было бы сразу поставить их на место и получить в будущем скрытый конфликт, который может перейти в активную стадию в самый неудобный момент. Данила поступил хитрее: он дождался, пока проблема станет явной для всех, а потом решил ее самым жестоким образом, раз и навсегда включив черных драконов в выстраиваемую им вертикаль власти. Настоящий мастер конфликтологии.
        -Теперь я понимаю, как ты планируешь победить и почему не боялся раскрыть остальные свои козыри раньше, - вроде бы, знаю его, но каждый раз он открывает все новые и новые грани. И почему я никогда не встречала никого, хотя бы похожего на него?
        Пока я копалась в своих мыслях, он успел принять к нам Алессандро - что ж, возьму над тем шефство, а заодно, наконец-то, будет перед кем похвастаться нашими достижениями. Жалко, что до практики с заклинаниями высших уровней можно будет добраться только завтра.
        Из планов на сегодня осталось только сходить на прием: почему-то сегодня хочется быть особенно нарядной. И из-за кого у тебя, Саманта, такое мечтательное выражение лица? Все-таки слишком много эмоций - в важном деле это вредно, надо будет потратить остаток вечера на структурирование мыслей. Но сначала еще полчаса можно подарить самой себе и расслабиться.
        А вот и Данила - стоит, мечтательно улыбаясь, возле главного экрана. Интересно, и о чем он думает с такой масленой улыбкой на лице? И что это делает Кристина? Поправив свои лоснящиеся волосы, она зачем-то вернула бокал официанту, и, готова поклясться, я услышала фамилию «Корнев». Быстрым шагом догоняю разносчика, что бы она ни задумала, стоит этому помешать - вот только что теперь делать. Уронить бокал с подноса? Нет, мне не нужна репутация неуклюжей курицы, похоже, не остается выбора - выпить и сразу же уйти. Здоровью бы дель Майо вредить не стала, а все остальное я спокойно перетерплю без лишних глаз.
        Глоток, пора уходить. Ну, разве еще на минутку задержусь: что это там говорит Данила?
        -Это я и Саманта, - он думает о нас. Неужели, он заметил, что я благосклонно к нему отношусь? А если он сейчас предложит закрепить отношения? Соглашаться? И ни с кем не посоветоваться - ни деда, ни отца нет рядом. Конечно, такое не принято, но ведь это Данила, он уже столько раз менял правила под себя.
        -Это Кристина, - он представляет нас втроем. Так, Саманта, тебе сейчас лучше отойти в сторону, тихо и незаметно. Делить мужчину - пусть этим занимаются безродные девки, а не наследницы клана Холлинз.
        -Василий? - сомнение в голосе. Ему что, нравятся не только девушки? На этот раз подсознание отказалось рисовать красочные картины, впав в панику. А Данила все дополнял и дополнял список новыми именами.
        Господи, да что за глупости лезут ко мне в голову! Он же просто смотрит на своих главных противников. И почему его это так радует, ведь все они - серьезные соперники! И в этом весь Данила. Может быть, именно поэтому мне и хочется за ним идти?
        А вот обнимать меня сейчас не стоило. Все образы, недавно наполнявшие голову, как будто снова вернулись, только на этот раз став сильнее в десятки раз. Не могу, просто не могу. Не на людях. Даже сказать ничего не могу - боюсь, из груди вырвется стон. Да что же со мной творится?
        Или это последствия того выпитого бокала? И что было бы, если бы я не вмешалась?
        АЛЕССАНДРО ДЕЛЬ МАЙО
        Когда я отказался от своей армии и решил пробраться на территорию Данилы, забыв про осторожность, такого приема я точно не ожидал. Забить в одиночку черного дракона - да кто на такое, вообще, способен? А главное, зачем нужен этот бессмысленный риск?
        С другой стороны, за таким человеком, действительно, не стыдно и пойти. Тем более, армию мне обеспечили, и пусть это обычные троглодиты с практически нулевыми параметрами, но отдать почти сотню тысяч воинов первому встречному - где еще такое можно встретить! А еще, Саманта сказала, будет достроена гильдия магов седьмого уровня. И всем этим Данила готов делиться, по факту, с первым встречным. А ведь я еще никогда так не ждал следующего захода в игру! И как он проворачивает со всеми нами такие штуки? Так невольно можно и задуматься, а нет ли магии и в реальном мире.
        Хотя порой этот человек бывает и жесток: как он унизил Саммерса в его первый же день в зоне элиты. Дождался, когда его баронства появятся на экране, а потом сделал акцент на том, что тому так и не удалось развить их до королевства. Не думаю, что толстяк ожидал такого приема. И, самое главное, он не только втоптал американца в грязь, но и поменял ход мыслей у остальных.
        Вот только что все считали тебя героем, а «мясо» - новой силой на игровой сцене, проходит мгновение, и ты снова никто. Букашка, прыгнувшая выше головы, но все еще неспособная что-то изменить.
        А, вообще, интересный прием. Манипулировать другими через ненависть к себе. Не каждый на такое решится.
        Глава 14
        Третий день перемирия пролетел незаметно. Саманта с Алессандро умчались в поля вдвоем, якобы опробовать новые заклинания. И зачем так явно врать? Ясное же дело, что просто не хотят терпеть мое общество дольше, чем нужно. В итоге я сидел злой, хорошо, что хоть троглодиты под руку попались: забрал всех, кому не успели сделать броню, и устроил им гладиаторские поединки. Они так забавно, неуклюже, но в то же время воодушевлённо сражались, что скоро к нам подтянулись все остальные. Священникам пришлось постараться, чтобы обошлось без смертоубийств, зато всех новичков смогли подтянуть по классу до уровня ветеранов, переживших осаду нежити и демонов. Даже троглодиты повысились до радужных, чья особенность заключалась в том, что они вызывают опасение у противников и привлекают к себе дополнительное внимание.
        В итоге день, можно сказать, прошел неплохо, но настроение все равно было хуже некуда. Так что, еле дождавшись, пока закончатся три дня перемирия, с самого утра я собрал небольшой отряд из троллей и увязавшихся за нами глаза и Кристины и по-тихому отправился на разведку. Хотел еще прихватить черных драконов, но те еще не оправились после нашей воспитательной дуэли. Я убедил себя в том, что это операция по добыче информации, но в глубине души мне просто хотелось отвести душу, а терять время, дожидаясь, пока соберутся основные силы, желания не было. И вот, как в старые добрые времена, мы несемся по лесу, завывая не хуже стаи волков, взявших след. В воодушевлении мы с Клаусом стали колотить по попадающимся на пути деревьям и не прогадали. С одного с испуганным вскриком свалился укутанный в зеленый маскхалат лучник; зря он это, если честно - самого нарушителя спокойствия и два десятка его ушастых собратьев мы вкатали в землю практически мгновенно. Эх, вот сегодняшний день хорошо пошел.
        Наворачивая круги вокруг нашей крепости, буквально за пару часов мы истребили еще четыре отряда рыцарей, два - нежити и три - демонов. А потом нам встретился он.
        Саймон Вайт
        Игрок, повелитель Королевства Света
        Какие гости, да самолично заявились. Я, конечно, его до этого ни разу не встречал, но уж имя, с самого начала игры стабильно занимающее первую строчку рейтинга, я узнаю.
        -Ну, здравствуй, Данила, - что же это за взгляд, так смотрят даже не на насекомое, на пустое место. - Хочу сказать тебе спасибо, ты мне неплохо помог в этой игре.
        -И чем же это? - с ним всего два существа, два архангела. Да, у них десятый класс, но с аурой силы мои воины уже не раз доказывали свое превосходство над равными в теории врагами. На что же он рассчитывает? Лучше не спешить.
        -Не морщи свой лоб, тебе все равно не понять. Там, где все в свои руки берет судьба, логике нет места. Мне было нужно время, чтобы развить свои способности до максимума, и появился ты. Тебе могло показаться, что удача на твоей стороне, но ты всего лишь инструмент, - о чем он вообще? Вот повезло, встретил психа. - Я настоящий любимец судьбы, а ты, пожалуй, больше и не нужен.
        Только сейчас понял: он считает, что мне все это время везло - точно, псих.
        -То есть, нашу встречу здесь ты запланировал? И как же ты сделал так, чтобы я сюда пришел? - с сумасшедшими это не работает, но можно хотя бы попробовать воздействовать на него логикой.
        -Ты так и не понял, - как же он меня раздражает. - Мне было нужно, чтобы я тебя встретил, и судьба привела тебя сюда. Это моя особенность - абсолютная удача.
        -Какой-то он мутный, - неожиданно выдал стоящий рядом Клаус. - Может, замочим от греха подальше?
        -Ага, - я только кивнул в ответ.
        Шесть десятков троллей - это много, шесть десятков троллей с моей силой - это очень много. Мне казалось, что они сметут гигантов с белыми крыльями и копьями с одного удара, но нет - те с легкостью выдержали нашу атаку.
        -Повелитель! - мне кажется или голос Кристины дрожит? - Этот человек усилил своих воинов заклинаниями, и сейчас они очень сильны.
        -Девчонка дело говорит, - усмехнулся так и не сдвинувшийся с места противник.
        Ну уж нет! Что я - не придумаю, как с таким врагом сладить? В этот момент Саймон взмахнул рукой, и вокруг его архангелов вспыхнули и погасли два сияющих шара.
        -Обновил щиты, мы до их жизней так и не добрались, - теперь в голосе моей темной жрицы даже не ужас - настоящая паника.
        -Твоя удача слабее моей, тебе не на что рассчитывать, - а ведь Саймон просто наслаждается происходящим. - А в обычной схватке я просто сильнее.
        Ничего, я еще покажу ему, на что мы способны. Раз он участвует в бою, то и мне не пристало стоять в стороне.
        -Все, атакуем вслед за мной. Штирлиц, постарайся хоть немного замедлить второго, - я потерял уже семь троллей, несмотря на их чудовищную регенерацию (если их не добивали сразу, они выкатывались с поля боя и почти мгновенно отлечивались), но зато теперь у меня есть план.
        Вот мы сбили щит, вот раны уже покрывают белые одежды архангелов. А ведь мы еще ни разу не несли такие потери, столкнувшись со столь малыми силами. Да, я потерял большую часть войска, когда нас осаждали нежить и демоны - но у тех было такое численное превосходство, что, пожалуй, и не очень стыдно. А этот парень передо мной - он жуткий.
        Пока я сдерживал удары одного, и все его атаковали, второй успел сократить наши ряды еще на десяток. Но мы все-таки справились - один пернатый великан бездыханным упал на землю.
        -Ура! - закричал я, а все остальные подхватили мой клич. Сейчас возьмемся за второго, а потом, товарищ Саймон, придет и твоя очередь. Узнаешь тогда, кто тут удачливый и сильный. Вот только почему он так спокоен и почему не вмешался в нашу схватку?
        -Я решил не мешать вам исполнить ваш план, - что-то мне происходящее начинает все меньше и меньше нравиться. - Только так вы сможете по-настоящему прочувствовать отчаяние ситуации, в которой оказались.
        В тот же миг второй архангел взмахнул копьем, с неба ударил поток света, и его мертвый сородич вскочил на ноги с полным здоровьем как ни в чем ни бывало.
        Ладно, неприятно, но не смертельно: пора использовать мое секретное оружие - новый, недавно полученный скилл.
        Архангел попал под воздействие «Превосходства лидера»
        На мгновение воскресший пернатый замер, потеряв волю и оказавшись под моим контролем, и тут же снова заскользил вперед.
        -Очищение, - решил снизойти и объяснить произошедшее Саймон. Насколько же он самоуверен, аж злость берет. - Какое бы темное проклятье ты ни нашел, я всегда смогу его снять.
        Вот же засада! Ничем его не пронять.
        -Отступаем! - что я говорил, когда уходил в лес? Что мы на разведку - а значит, все по плану: новую информацию мы добыли, пора возвращаться.
        Вот только скрыться оказалось не так просто: со скоростью молнии оба архангела перенеслись нам за спину и перекрыли путь. А они быстрые!
        -Я вас не отпускал, - вот же чертов мерзавец. - Надеюсь, вы уже поняли, что у вас нет и шанса?
        Благодаря благословениям, в силе он нам не уступает, а из-за способности к воскрешению нам ему вообще не навредить - и что делать?
        -У них ментальная защита, под контроль не взять, - пожаловался бехолдер, бессильно поджав щупальца.
        Неужели, мне действительно нечего противопоставить такому противнику?
        -Прекращайте панику и отступайте, а с этими я уж сам разберусь, - раз уж тролли и глаз бесполезны, сейчас лучшим выходом будет попробовать сохранить их жизни для будущих битв. Если они будут, конечно, а то вот умру сейчас, и все.
        -Неплохо, - почему-то одобрил мой поступок Саймон. - Чем меньше шансов, тем выше вероятность срабатывания удачи. Вот только против меня это не подействует.
        И о чем это он?
        -Повелитель… - попытался что-то сказать Клаус.
        -Иди отсюда, ты будешь мешать, - ну вот, обидел великана, теперь идет и со злости стучит по деревьям, так что те падают одно за другим, образуя постепенно непролазный бурелом.
        Саймон не стал дожидаться, пока мои войска беспрепятственно отступят, и бросил за ними своих архангелов - вот только я был готов. Понимая, что двух таких громадин мне в одиночку не задержать, я сразу бросился на игрока, и тому пришлось их вернуть, чтобы защититься.
        -Пожалуй, они мне и не нужны, - с каким-то сомнением произнес мой противник. - Будет достаточно, если ты умрешь.
        В этот же самый момент удар архангела пробил мой блок и пришелся прямо в грудь. Страшно - не будь у меня защитного поля, разрубило бы пополам, а так только откинуло и приложило о дерево. Наверно, то что я ничего не сломал, иначе как чудом не объяснить, но мозги прояснились знатно. От следующего удара получилось уклониться, просчитав место, куда он будет нанесен, как тогда, во время боя с драконами. Еще одно уклонение, а теперь ответный удар - как же раздражает, что никак не получается пробиться сквозь защиту. Пять долгих минут мне удавалось держаться, а потом я опять пропустил удар. Хорошо хоть, что за это время защитное поле успело восстановиться, и мне снова удалось избежать располовинивания, хоть удар получился и сильнее, чем в прошлый раз. Откинуло меня сильно: я даже перелетел кучу бурелома, устроенного уходящим Клаусом.
        А ведь это же мое спасение! Гора поваленных деревьев задержала парочку с крыльями, так что я смог набрать скорость, а сбиваемые уже мной по дороге деревья так и не давали преследователям ко мне подобраться. Вот расстояние между нами становится все больше и больше, а вот они уже и развернулись назад: видимо, Саймон отдал команду возвращаться.
        Самое обидное, что хоть я и спасся, но моя дубинка после этого сумасшедшего боя пришла в полную негодность. Так что теперь я стоял посреди густого леса, совершенно один и, главное, абсолютно безоружный. Вот ведь засада, и что теперь делать?
        Проблуждав по лесу несколько часов, никого и ничего знакомого я так и не увидел. Поиски мои тоже не велись, ну, по крайней мере, я их не заметил. Интересно, они хотя бы догадались выслать транспортно-спасательного дракона? Или свиней? Уверен, эти следопыты с пятачками моментально бы взяли мой след.
        -Эй, ты что - потерялся? - вот, так увлекся мыслями, что даже пропустил момент, когда на поляну в окружении пяти рыцарей вырвался игрок в потертом плаще. - Вот, всё вы новички не можете привыкнуть к новому порядку. Теперь вы не сами по себе, теперь вы - сила! - махнув мне рукой, чтобы не отставал, мой неожиданный проводник продолжил пространно излагать свою мысль. - Вот раньше наши территории захватили бы и не заметили, а теперь опасаются. Только этот сумасшедший Корнев наши отряды вырезает, а остальные даже сунуться боятся. Кстати, а ты кто - воин, не маг?
        -Воин, - будь у меня моя дубина, просто приголубил бы их, и все. А вот так, с голыми руками бросаться вперед - как-то даже странно, тем более, раз меня пока не узнали, почему бы не послушать человека. К тому же, он меня еще и из леса выведет, а учитывая, что у них стычки с моими, то дорогу дальше, думаю, можно будет найти без проблем.
        -Угораздило же тебя, - пожалел меня этот незнакомый маг. - Еще, я смотрю, ты и меч потерял.
        Расщедрившись, он забрал у одного из своих рыцарей запасной и вручил мне.
        -Если хочешь, можешь к моему отряду присоединиться. Я сейчас состою во второй тысяче Алого баронства, места у нас есть, а у тебя шанс появится засветиться в большой битве. Напишешь в резюме, что сражался в финале «Пантеона», хлебное место будет обеспечено, - тут он даже мечтательно зажмурился. А ты, оказывается мечтатель, Айно Тамм - присмотрелся я к его имени.
        В этот момент до слуха долетел гул огромной толпы: похоже, мы приближаемся к стоянке войска этого так называемого Алого баронства. Если я хочу сбежать, то сейчас, наверно, последняя возможность. Потом силой будет уже не прорваться. А была не была, пойду: раз уж я смог от архангелов оторваться, то и отсюда, если что, сбегу.
        Главное, Данила, будь настороже, и все будет хорошо. А вот тем, кто не смог меня найти и втянул в эту авантюру, ох как не поздоровится после моего возвращения.
        САЙМОН ВАЙТ
        Моя удача, как всегда, ведет меня. Данила своими странностями отвлек внимание, и мне удалось без потерь пройти самые опасные для моего класса начальные этапы игры - сейчас, когда подготовка завершена, можно действовать. И начнем, пожалуй, с моей дымовой завесы, надежно оберегавшей меня все это время. Стоило мне решить, что новичок отыграл свою роль, и можно его уничтожить, чтобы пройтись финальным победным маршем по растерявшимся противникам, как он тут же отправился практически в одиночку мне навстречу. Ну, что такое - ни одного юнита выше десятого класса не взял с собой! Да разве можно воспринимать такого всерьез? И как он только смог столько протянуть?
        А он забавный, так искренне удивляется моему превосходству. Похоже, Данила наивно верил, что грубой силой можно добиться всего. Вот только путь Света - это не глупые разрушающие заклинания, это усиления и благословения, которые при должном размере армии смогут перевесить любые козыри с противоположной стороны.
        Как ни странно, новичок тоже оказался на что-то способен. В одиночку противостоять архангелу - это интересно. Вот теперь даже рискнул собой, чтобы сохранить остатки своих войск - а ведь он не подозревает, уверен, насколько сейчас безнадежна его ситуация. Закончить все сейчас или еще поиграть с ним?
        Ну вот, опоздал. Я чуть даже не поверил, что он специально подставился под удар архангела, чтобы его отбросило, и он смог разорвать расстояние. Получается, он же теперь сможет убежать… Как странно: я раздавил его, но не смог победить.
        Удача, неужели, он мне еще нужен?
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Весь третий день мы с Алессандро потратили на испытание заклинаний. Их, конечно, было всего три, два шестого и одно седьмого уровня, но даже столь малое количество новых возможностей использовать без испытаний будет только дилетант. Понять усиливающие и ослабляющие факторы, засечь реальное время активации, которое всегда отличается от заявленного, испытать все в движении, проверить кулдауны и поражающие эффекты по одиночным и массовым целям. В общем, все прошло позитивно, мы даже успели составить корректирующие таблицы, так что новый арсенал готов к бою на все сто.
        А вот в замке меня ждал сюрприз - Данила ходил мрачнее тучи. Что самое странное, если бы не знала его, решила бы, что он на меня обиделся. Но не может же такой человек как он дуться по таким пустякам? Тут, очевидно, дело в другом: похоже, появилась какая-то новая угроза, и он пока еще не смог придумать, что с ней делать. Попробовала обсудить с Алессандро, но какая от него польза - только плечами пожал. Хорошо хоть в управлении он неплох, смог подхватить часть задач по развитию замка, да и с заклинаниями без него точно бы не управилась так быстро.
        А ведь, Саманта, ты же рада, что вокруг Данилы начинают собираться сильные игроки, признавая его лидерство. Впрочем, это, пожалуй, было неизбежно. Так же, как и сюрпризы, которые этот неизвестный никому талант постоянно всем подкидывает.
        Утром он взял троллей, бехолдера, Кристину и исчез. Ну, ладно исчез, но зачем эту девку-то с собой брать?! Спокойно, не время распускать сопли, что бы ни случилось, я сейчас отвечаю за замок, и времени у меня стоять без дела точно нет. Хоть бы указания какие оставил, вот так вот сбежав. С другой стороны, я же давно хотела себя проявить. А Данила, он же это наверняка заметил, но, как обычно, не стал ничего говорить, а просто решил дать шанс.
        -Отряды с первого по двадцатый, построиться! - крупные операции мы начинать не будем, а вот устроить разведку боем - это дело никогда лишним не будет.
        АЛЕССАНДРО ДЕЛЬ МАЙО
        Сразу видно, что Саманта в Даниле уже разбирается. Еще вчера разобралась, что он над чем-то усиленно думает - и сегодня стало понятно, над чем. Не знаю, по каким косвенным признакам он разглядел угрозу в Вайте, которую почему-то не заметил никто до этого, но это ему удалось. И мало того, Данила все-таки смог придумать, как повернуть в свою пользу появление более сильного игрока. Не зря, ох не зря, я решил с самого утра за ним проследить.
        Сначала он собрал шпионов по всему лесу, а потом, потеряв всего пару десятков существ, подстроил просто показательное выступление сил королевства Света, и теперь остальным придется учитывать их как угрозу номер один. Полдня, и все союзы и договоренности, заключенные за последние три дня, летят в Тартар. Неудивительно, что сам Данила проигнорировал перемирие и не захотел принимать участие в этом фарсе.
        Только вот зачем он пошел к баронам? Остальные шпионы сразу после окончания боя убежали докладывать хозяевам, а вот мне спешить было некуда, и я смог четко разглядеть этот момент. Вот он возвращается назад, а вот он взял и, как будто потеряв чувство направления, обходя небольшой овраг, резко повернул и направился к соседям. Зачем?
        Неужели, он понял, зачем я пришел, но решил не уничтожать, а дать шанс? Сердце застучало быстрее, а в голове опять закрутились не раз обдуманные мысли.
        Побеждать можно по-разному. Как напевала моя бабушка, «хорошими делами прославиться нельзя», а сестра любит вспоминать апостолов. Все ли знают, как звали каждого из них? Вряд ли, но вот одно имя точно слышал каждый. Сеньор Искариот прославился на века, раз и навсегда вписав свое имя в историю. И я могу использовать его опыт.
        Кто получит больше: безвестный винтик в машине баронов, один из сподвижников Данилы или тот, кто перевернет ход игры? Пусть кто-то будет меня после этого ненавидеть, а кто-то считать слабаком, но ведь кто-то и восхитится, а знать точно будут все. Никогда не думал, что для меня это важно. Но что-то внутри меня эта игра все-таки надломила. Прийти к Даниле, выжить до финальной битвы, а потом переломить ее ход, чего бы мне это ни стоило.
        И я думал, что больше у меня вариантов и нет. Но это я, не он. Данила все понял и нашел новый путь: он на какое-то время оставляет нам с Самантой командование всеми союзными силами, давая возможность проявить себя, а сам, видимо, попробует реализовать свой новый хитрый план. Сколько времени это займет - день? Два? Какая разница! Все равно я справлюсь! И все увидят, чего я стою!
        Странное чувство: неужели, мне хочется получить его одобрение? Раньше такое удавалось только отцу.
        В РАЗНЫХ УГОЛКАХ ИГРЫ
        -Я проследил за ним. Данила столкнулся с Вайтом и проиграл, - сжавшаяся от волнения фигура эльфа-шпиона дрожала под испытывающим взглядом.
        -И стоило ли пытаться с ним связаться? Уж не перемудрил ли ты с советами, дядя? - девушка-игрок принялась размышлять вслух. - Вот твой таинственный незнакомец уже погиб, потеряв все, а я еще тут.
        -Простите, госпожа, - вжав голову в плечи, не выдержал принесший новость эльф, - он не умер. Проиграл, но смог сохранить больше половины отряда и отступить. Это было похоже, как будто он проверял силы встретившегося противника.
        А ведь и правда. Вайт очень опасен, и встреться они с Данилой в битве армий, судя по тому, что я услышала, у новичка не было бы и шанса. А так он вскрыл все его карты, и теперь не знаю даже, на кого и поставить. Сила, воля, интриги - как же разгорается кровь.

* * *
        -Значит, говоришь, этот Саймон раскатал Данилу в тонкий блин. Огромная сила, воскрешение союзников - это что-то новенькое.
        -Вдвоем против пяти десятков, и не оставить тем даже и шанса, - восторженно пропищал маленький демон.
        -Не торопись, - сидящая в центре гигантской пирамиды девушка вытянула ноги. - С одной стороны, не признать силу нашего номера один просто нельзя, с другой стороны, меня смущает, зачем Данила отправился туда с небольшим отрядом и как он умудрился собрать в качестве наблюдателей за своим поражением шпионов от практически всех игроков.
        -Может быть, он просто глупец, - подал голос стоящий рядом седой демон.
        -И зачем я только трачу на тебя свое время, - лениво протянула девушка. - Демон-мудрец, а не замечаешь очевидного. Да, Данила не смог победить, но, показав всем силу Вайта, он очень легко вышел из боя. Думаю, он так и планировал. Не будь этой информации, уверена, его ждал бы сокрушительный удар со всех сторон, а так - он ясно дал понять, кого еще стоит опасаться каждому, кто хочет победить.
        -Значит, сначала атакуем королевство Света? - после небольшой паузы, все еще сомневаясь, протянул старый демон.
        -Пожалуй, да, вот только я не имею не малейшего понятия, как нам победить, - сказала девушка и сама же растерянно улыбнулась своим словам.

* * *
        -Подготовить заранее завал из деревьев, чтобы остановить неуязвимого врага, говоришь?! - огромный мужчина гневно тряхнул закутанного в зеленый плащ коротышку. - Вот где творится настоящая история игры, вот где накал! А что мы? Пытаемся из последних сил сдержать нескоординированную атаку второсортных сил нежити и тьмы. Тьфу!
        Опустив грузное тело на стоящий рядом трон, мужчина несколько минут ожесточенно сопел, игнорируя гонца, но при этом так и не отпуская его.
        -А ты не видел, куда этот Данила пошел после того, как обломал этого самого лучшего игрока? - неприкрытая ирония в голосе звучала так агрессивно, что заставила и так нервничающего карлика боязливо поежиться.
        -Нет, господин барон, - пересилив себя и не подав виду, тот склонился в услужливом поклоне. - Как только Даниле удалось оторваться от преследования, я и все остальные шпионы, находящиеся рядом, поспешили назад с докладом.
        -И много вас было? - мужчина даже прекратил нервно сжимать челюсть и подался вперед.
        -Семнадцать… - поспешил ответить карлик. - Они как с троллями сбили с дерева одного из эльфов, так все сразу и собрались, чтобы проверить, ради чего это они так стараются хвост сбросить.
        И тут же под потолок замка взлетел дикий смех.
        -Семнадцать шпионов для одного игрока. А как он вас всех ловко собрал, аж завидно! Думаю, посмеялся он над такой сворой наблюдателей от души. Да знаменитостям папарацци меньше внимания уделяют, чем все аристократические семьи - ему. Данила Корнев, почему же я так слаб и не могу раздавить тебя, когда этого так хочется?
        Глава 15
        Примерно так я представлял себе самый худший вариант развития игры в ее начале: я стою на передовой в ожидании приказов мудрого начальства, рядом такие же неудачники в покрытой ржавчиной броне, а на нас накатываются волны наступающих скелетов. Я бы, если честно, предпочел сейчас спокойно направляться в сторону своей цитадели, но не знаю, где она. Так что придется подождать, пока мы отобьем эту атаку, а потом мне уже покажут, что здесь в какой стороне.
        -Эх, красота, сейчас мы им наподдадим! - это рядом орет Айно Тамм, пригласивший меня в войска Баронств. И ведь он же искренне радуется, что от него сейчас хоть что-то зависит.
        Как же я рад, что у меня на самом деле все по-другому. И как же обидно за ребят: они все нормальные, не то что аристократики, встречавшиеся мне до этого. Тот же Айно из Ирландии, у его семьи там рыбный завод, и тот с самого детства может не только составить смету, но и проработать всю ночь, разгружая баржу с товаром или распутывая старые сети. Или Олаф, у нас тут подобрались суровые северные парни, ему уже далеко за пятьдесят, но он сам прошел весь путь от простого рабочего до президента компании, заслужив в итоге право основать свой клан. Теперь, если его сын не опростоволосится, то в большой европейской аристократической семье может появиться новый благородный дом. Братья Снурри, вообще, отдельная история. Как они умудрились пройти вдвоем собеседования, потом найти друг друга в игре и до сих пор не умереть - никто так и не понял. Хотя, на мой взгляд, очень уж им хотелось вырваться из тенет похоронной империи их дедушки.
        -Ну что, Снурри, - с прищуром глядя вперед, пошутил Тамм. - Это за вами. Семейное наследие штука тонкая, от нее не сбежишь.
        -Ну, гробов мы им не обещаем, - хрустнул суставами старший из братьев, - но вот упокоим всех со всем тщанием, согласно вековым традициям.
        Храбрятся ребята, но я-то вижу, поджилки у них так и трясутся. Против нас не больше тысячи немертвых - наверняка небольшой разведывательный отряд без командиров и поддержки существ высоких классов. С нами - две сотни рыцарей, все, что благородным сэрам удалось сохранить на текущий момент. Грозно звучащее Алое баронство оказалось не таким великим, как я, если честно, ожидал.
        Стоило нежити приблизиться на расстояние поражения магией, как в них устремились огненные шары, молнии и ледяные стрелы. Да, это уже были не одиночные заклинания, да, каждое поражало по два-три противника за раз, но все равно это было чертовски мало. Потери в общей массе атакующих были совсем незаметны. А вот с нашей стороны начала нарастать паника: видимо, ребята себя переоценили и только сейчас до конца осознали, что бой грозит перейти из состояния красивой схватки на расстоянии в кровавое месиво тесного контакта. Похоже, придется брать дело в свои руки.
        -А ну, вперед! - если человек чего-то боится, надо просто увеличить дозу страха, ведь перейдя за определённую грань, тот просто перестанет действовать. Человек привыкает ко всему, а мы им сейчас устроим привыкание ударными методами.
        Мои неожиданные союзники, конечно, попытались сопротивляться, но куда им против моей прокачанной силы. Один, так и не понял, правда, кто именно, попытался натравить на меня своих рыцарей, но стоило отправить одного в полет, как атакующий запал у тех сразу иссяк.
        -Да ладно вам, не жмитесь, - попытался я их подбодрить. Может, еще и выйдут из них настоящие мужики. - Вот сейчас мы им по-настоящему наподдадим. Кстати, если есть какие полезные заклинания, вы их не утаивайте, используйте на полную.
        После небольшой паузы Айно вытащил небольшой меч и запустил по нему языки пламени, Олаф обзавелся ледяным посохом, а у братьев Снурри в руках оказались щиты и моргенштерны с пробегающими по ним электрическими разрядами. Даже не знаю, как это сработает, но выглядит точно круто. Кстати, едва не забыл - чуть ли не за секунду до того, как до нас добрались первые скелеты, все-таки пригласил их в отряд. Моя аура им, конечно, не всю силу передаст, но и то, что есть, думаю, тоже поможет.
        Отмахиваясь от нежити, которая на таком уровне для меня практически безобидна, смотрю, как идут дела у остальных. А они воодушевились! Вон как браво крушат все вокруг, и глазки загорелись: все-таки победить издалека - это немного не то, чем когда ты делаешь это буквально своими руками. Что ж, значит, и мне можно спокойно идти вперед: перестав оглядываться, я ускорился, оказавшись практически мгновенно во главе клина, нацеленного в сердце вражеской группировки войск.
        -А теперь контратака! - и все бросились за мной на все еще значительно превосходящие силы противника. Показалось, что кто-то даже клич боевой издал. Почти, как Клаус - что-то я уже начинаю скучать по своим.
        Слаженная атака, слабый противник - в общем, через двадцать минут все было кончено. Рыцари устало добивали еще шевелящихся скелетов, а маги с восторгом обсуждали новые полученные уровни и достижения.
        -У меня открылся класс боевой маг, - в один голос первыми похвастались братья.
        -А у меня нет, - понурился Айно, впрочем, тут же воспрянув духом. - Зато навык уникальный дали, огненное касание. Шанс один процент испепелить противника при попадании.
        -А у меня тоже навык, - это Олаф. - Морозная мантия, замедляет атаки всех противников в радиусе двух метров на десять процентов.
        Вот же повезло народу - я вот ничего не получил. На вид такие неуклюжие, а вот ведь даже в такой ситуации не сплоховали: наверно, они не просто так дубинками махали, а что-то пробовали, исследовали, вот система их и наградила. Да уж, не то, что я.
        И только я собрался сделать какую-нибудь глупость, как с грацией гиппопотама на наши позиции ворвались войска еще каких-то игроков. У этих была даже пара рыцарей и десяток лучников, хотя в целом они от нас не сильно-то и отличались, разве что смотрелись более помято.
        -Вы кто? - вступил в переговоры Олаф.
        -Пурпурное баронство, - гордо ответил их предводитель на коне. - Нежить прорвала наши позиции, и я, Александр Коен, решил отступить, присоединившись к вам, раз вы еще можете держаться.
        -Струсил, а теперь придумывает оправдания, - тут же шепнул на ухо разулыбавшийся Айно. Ничто не придает нам столько сил и гордости, как чужая слабость.
        -Очень рад, что вы решили присоединиться к нам, - надеюсь, мой вежливый кивок получился как надо. - Мы сейчас как раз планировали начать контратаку, заодно и ваш участок фронта отобьем.
        Как они все побледнели. А будут знать, как хвастаться своими достижениями перед бедным мной. Может, если собрать народу побольше, хоть лидерства добавят. А то за драконов - ничего, за ангелов - ничего, за помощь баронам - тоже ничего. Крылатых я, пожалуй, зря в этот список включил, все-таки мне их убить-то и не удалось, но в целом тенденция напрягает.
        Решив не тратить время зря, я заставил спешиться Александра и двух его соратников, поставив к нам в первые ряды. Раз уж стратегия себя оправдала, то какой смысл от нее отказываться. Хорошенько вымотав всех неспешным, но безостановочным бегом, я вывел наше воинство из очередного леска. И прямо перед нами оказались наступающие полчища немертвых.
        -Личи! - опять этот боевой крик.
        Но мы и без него моментально растоптали слабых в ближнем бою немертвых магов, а потом смешали порядки противника, потратив в итоге на этот разгром еще меньше времени, чем в первый раз. Наши новобранцы проявили себя неплохо и тоже получили новые классы и навыки: обычные магические удары, доставшиеся им в награду от системы, меня даже не заинтересовали, а вот «рассечение ужаса», когда каждая рана дезориентирует противника, очень даже неплохо. Это повезло предводителю новичков, Александру. Айно, Олаф и оба Снурри, услышав о достижениях пурпурных, тут же насупились, так что когда я предложил не останавливаться, а продолжать наступление, они быстро сломили моральное сопротивление сомневающихся, и мы продолжили путь.
        Через пару часов мы потеряли всех рыцарей, зато отряд разросся аж до сорока пяти бывших баронов, каждый из которых успел пройти путь от испуганного мага до вполне себе приличного воина. Даже жалко будет их оставлять. Или, может быть, попробовать к себе переманить?
        Кстати, я обратил внимание, что отряды противника становились все больше, в них начали все чаще попадаться личи и рыцари смерти, а последний так полностью из них и состоял. Хотя, с другой стороны, именно в этой битве мне все-таки удалось повысить уровень и даже открыть новый навык.
        Взор орла
        Пассивный навык
        Дает шанс изучить способность или заклинание, применяемое противником
        Как обычно, невезуха! Вот зачем мне с моим скуднейшим потенциалом мага возможность изучать заклинания! Притом еще даже не всегда.
        До конца игрового времени оставалось полчаса, и только я собирался погрузиться в бездну отчаяния, как на горизонте показалась стремительно приближающаяся точка.
        -Дракон! - все-таки пробрало и моих изрядно осмелевших союзников. Вот только на этот раз обойдется без драки.
        -Эркюль! - радостно кричу я. Неужели, меня все-таки нашли, и я смогу вернуться домой? Как же я устал. Так, надо еще моих временных подопечных успокоить. - Все нормально, свои.
        -Вроде, и правда не нападает, - первым успокоился Тамм, все-таки он меня дольше остальных знает. - А те пятеро тоже наши?
        -С ними сам Мамонтов! - крик Олафа тут же разрушил только начавшую успокаиваться атмосферу.
        Впрочем, его тоже можно понять. Похоже, мы нашумели изрядно, раз во главе отряда из пяти костяных драконов, сотни рыцарей смерти, пяти десятков личей и пары тысяч скелетов для массовки, повелитель нежити решил лично явиться для исправления ситуации.
        -Эркюль, улетай! - не знаю, насколько опасны костяные, но мой бородавочный дракон в бою просто бесполезен, так что пусть держит дистанцию.
        Эркюль, правда, убегать далеко не спешил: набрал высоту и начал кружить, но, к счастью, Василий тоже решил поберечь драконов, опустив тех на землю и двинув вперед свои обычные войска.
        -Всем построиться! - ору во весь голос, как бы связки не надорвать, но, вроде, работает - народ начинает брать себя в руки. Вот, мы еще повоюем. - Маги, всем приготовиться к атаке по левому флангу. Как только выходим на дистанцию поражения, сразу вперед.
        А потом мне, надо сказать, немного повезло: Мамонтов зачем-то начал перестроение своих войск. Получилось быстро, но немного бестолково - все его лучники и личи оказались сгруппированы прямо на острие атаки. Лучший расклад было бы сложно придумать - одним слаженным штурмом мои боевые маги, они же бравые бароны, вырезали их на корню.
        -Если бы мне кто утром сказал, что мы сможем атаковать и побеждать десятикратно превосходящие силы противника, не поверил бы. Всегда казалось, что такие истории - это удел аристократов, собравшихся на верхней площадке. Данила, и откуда ты такой взялся? - легкое ошеломление Айно перешло в стадию опасных вопросов.
        -Полчаса до конца дня, как раз успеем зарубиться по полной, - поигрывая посохом, Олаф перевел разговор на более безопасную тему.
        -Сдавайтесь! - вперед своих разорвавших дистанцию войск вышел Мамонтов. В черном полном доспехе, на коне-скелете - смотрится круто и устрашающе.
        -Хрена лысого! - моментально ответил сверху Эркюль. А еще с виду приличный дракон, и где слов таких набрался.
        -Ваш выбор, - Мамонтов спокоен, аж мурашки по спине побежали. - Копье посмертия!
        Прямо из воздуха перед ним появилось огромное количество костей, которые сжались в одну линию и гигантской змеей устремились в нашу сторону. Грохот, треск - очевидно, если такую штуку не остановить, выкосить моих союзников она сможет изрядно. И вот почему он напал на нас? Кричал-то дракон! Ладно, делать нечего: шаг вперед, замах, удар навстречу прямо по заклинанию, и спрессованная костяная масса разлетается на множество безобидных осколков. Сила - это только выглядит просто, на самом деле - это бесконечное количество возможностей. Надо только бить посильнее, и вселенная прогнется.
        -Данила? Корнев? - упс, кажется, Мамонтов меня узнал. Ну да, он-то меня видел, и не раз. Что сейчас будет!
        -Предлагаю союз, - и вид серьезный, просто ужас. Значит, убивать нас не собираются, а ведь я даже и испугаться особо не успел. - Но только на равных условиях!
        -Почему бы и нет. Согласен! - вот у меня и третий союзник появился. Учитывая, что мне показал Саймон Вайт, как бы и этого мало не оказалось. - Тогда полетели ко мне?
        -Подожди, - это Айно. Точно, надо бы с ребятами попрощаться, показали они себя сегодня хорошо. - Мы тут посовещались и тоже хотим к тебе присоединиться. Даже в качестве вассалов.
        -И что, все согласны? - я с сомнением обвел девять десятков жутко довольных глаз.
        -Конечно! - Олаф почувствовал, что я не против. - После того, что было сегодня, мы уже не сможем вернуться назад. Да, мы за один день добились больше, чем за все время до этого. Лично я хочу продолжения.
        Получено 10 очков лидерства
        А, похоже, день прошел не зря, столько лидерства я еще ни разу не получал. Погрузив своих новых подданных на спустившегося Эркюля, я с присоединившимся Василием отправился назад.
        Завтра будет жарко.
        Как же я ошибся. Жарко стало уже сегодня: когда я вышел на традиционный вечерний прием, Саманта мирно беседовала с Кристиной. Мне казалось или они не очень друг друга любят? А может, они хотят договориться за моей спиной? Стоп, отставить панику - не стали бы они это делать так явно.
        -Привет, - Василий, подошедший практически одновременно со мной, хлопнул меня по плечу. - Пойдем, познакомишь с остальными союзниками!
        -Данила, - стоило нам приблизиться, как с соблюдением всех необходимых приличий нас поприветствовали обе девушки. - Кристина сегодня приняла решение присоединиться к нам, ты согласишься?
        -Я так понимаю, Василий тоже с нами, - вынырнувший откуда-то Алессандро сунул нам под нос бокалы с шампанским. - Предлагаю выпить за формирование сильнейшего союза «Пантеона».
        -Двух сильнейших союзов, - хриплым голосом поправила его Кристина.
        Проследив за ее взглядом, мы увидели, как в противоположном конце зала точно так же с бокалами шампанского собрались Вайт, Гомес и Саммерс.
        Свет, эльфы и люди против Тьмы, нежити и демонов.
        АЙНО ТАММ
        Сначала я думал, что встретил в лесу очередного неудачника, которых полно в доблестных рядах армии баронов. Вот только парень оказался действительно необычным. То, что он воин, - это еще мелочи, не он первый пытается выделиться классом, не он будет и последним. Но вот когда он погнал нас вперед против нескольких тысяч скелетов, и мы послушались - вот тут стало понятно, что этот парень не такой как все. Жизнь одна, стоит умереть, и ты лишишься с таким трудом доставшегося шанса хоть что-то в ней изменить. Это для клановых аристократов победа в турнире - вопрос чести, а для нас, обычных ребят, - это несколько дней, когда решается твоя судьба. И тут красивые поступки просто неуместны. Уверен в победе - дави, есть риск проиграть - отступай, твоя жизнь не стоит призрачного шанса на удачу.
        И каково было наше удивление, когда нас, нарушая все неписанные правила, кинули на передовую. Олаф попытался бросить своих рыцарей на защиту, но те почему-то даже не решились двинуться с места. Только один дернулся вперед, но тут же получил оплеуху, ушел в минусы по морали и перестал двигаться. Один человек подчинил своей воле четырех игроков и несколько сотен солдат. Один! Начинаю подозревать, что попался мне как раз один из тех самых аристократов, что я только что ругал. А значит, нам конец: эти ребята не привыкли беречь жизни подчиненных. Кто мы для них? Мясо. И ведь сам же привел его сюда - а могли бы сейчас отступить. Если бы не окружили, точно бы до завтра продержались.
        Скелеты все ближе - еще немного, и все будет кончено. Он просит активировать магию для ближнего боя? Какой смысл? В каком-то трансе призываю огненный меч, а потом - в самый последний момент, когда я уже начал различать легкий хруст костей мчащегося на меня скелета, он принял нас в отряд, и тело как будто пронзил заряд молнии, а мышцы налились такой непривычной силой. Уже потом, анализируя этот момент в спокойной обстановке, я понял, что только так все и могло сработать. Сначала ужас, потом сменившая его надежда - адреналиновый шок просто бросил нас вперед. И вот тогда я осознал, что такое настоящий бой - не заклинания, пусть смертоносные и красивые, а когда под твоим мечом разлетаются на кусочки кости врага. Мы моментально подняли по паре уровней, системный чат начал пестреть достижениями. Неужели, вот она, настоящая жизнь, когда ты не трясешься, как лист, анализируя риски, а дышишь полной грудью?
        В запале новых эмоций мы немного увлеклись, забыли про отсутствие лекарей в отряде, и, если бы Данила опять все не предусмотрел, здесь наша битва бы и закончилась. А так он вышел вперед, приняв основной удар на себя и дав нам возможность передохнуть и отлечиться.
        -А теперь контратака! - только я подумал, что меня ничем не удивить, как он опять это сделал. То есть, то, что мы держим натиск превосходящих сил противника - это мало? Надо еще и наступать.
        Старина Олаф даже взвизгнул от неожиданности, но когда Данила двинулся вперед, ни один из нас не отстал ни на шаг. Аж мурашки по телу: какое же это приятное чувство, верить, что можешь все. Пусть не сам, пусть стоя за чьей-то спиной, но даже о таком я раньше не мог и мечтать.
        А потом бой закончился, мы победили. Две сотни против двух тысяч - и у тех не было и шанса. А самое главное, мы - я, Снурри, Олаф - все стали сильнее, получив новые классы и способности. Получается, смешение стилей в экстремальной обстановке открыло новые пути развития - Данила явно это знал, поэтому и направлял нас все время вперед, подстраховывая, чтобы никто не умер. Постоянно находиться на грани и несмотря ни на что не останавливаться - очевидно, это и есть то состояние, которое открывает новую ступень.
        А Данила, он - явно не аристократ, те никогда бы не стали тратить время на нас, тем более, в такой переломный для игры момент. И это имя: младший Снурри первый сказал то, о чем мы все боялись даже подумать. Это Корнев - новая звезда «Пантеона», безвестный игрок, перевернувший игру, тот, кто оставил позади даже наследников самых старых и известных семей. Вот, значит, каково это - идти за таким человеком. Но что ему от нас нужно? Неужели, он хочет, чтобы мы к нему присоединились? Да нет, не стоит себе льстить даже в мыслях - ни один из нас, ни мы все вместе такого не стоим.
        Только мы собрались поговорить с ним начистоту, как появились пурпурные. Я думал, Данила попытается от них избавиться, но тот принял их к нам, и мы пошли вперед. Сначала никто не мог понять, зачем так спешить, но, оказалось, он рассчитал скорость движения наступающей нежити и вывел нас точно в тыл. На голой интуиции такое не провернуть. Это какой же сложности уравнения он может вот так вот просто решать в голове?
        -Личи! - опять не выдержал и тонко взвизгнул Олаф. Да, мы уже не раз бежали, столкнувшись с этими грозными противниками - вот только не в этот раз. Ни один из нас не посмел отстать, и немертвые маги были сметены в мгновение ока. Неужели, это так просто?
        Встречая все новые и новые пополнения, мы всех посвящали в наши догадки о личности нашего лидера. И видя, насколько сильнее мы стали, у всех волей-неволей появлялась мысль «не хочу, чтобы это заканчивалась». А потом было сражение с настоящей элитой немертвых монстров: драконы, личи, рыцари смерти. С самим Мамонтовым во главе! И мы опять победили. Наверно, вот такими и должны быть настоящие бароны, неистовые и всесокрушающие, рвущиеся вперед и ничего не боящиеся.
        -Подожди, - поняв, что Данила, неожиданно заключив союз с еще недавно казавшимся нам несокрушимым повелителем нежити, просто собирается уйти, я растерялся. Ведь убедил же себя, что вот сейчас он предложит нам присоединиться. Вот сейчас - но он молчит. С другой стороны, Данила показал нам все, что хотел, и сейчас именно нам надо принять решение. Зачем ему те, кто может действовать только по указке? - Мы тут посовещались и тоже хотим к тебе присоединиться. Даже в качестве вассалов.
        Что ж, если перед нами настоящий король, то мы будем его настоящими баронами. Боевые маги Великого королевства - мы заставим всех запомнить, кто мы такие!
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Никогда не думал, что небольшой отряд мяса может доставить столько неприятностей. Да они, если быть откровенным, просто смяли все тыловые отряды левого фланга, полностью перерезав управление. Так что придется вмешаться лично. Жаль, планировал уже сегодня додавить Саммерcа, но тому повезло: вместе с обычным сбродом достались и действительно неплохие игроки.
        И ведь я опять их недооценил: не стал собирать крупный отряд, взял с собой только гвардию - личи, рыцари смерти и драконы. И в первые же секунды встречи лишился половины атакующего потенциала. Не знаю откуда, но эти проходимцы добыли дракона, тут же поднявшегося на высоту, недоступную для моих костяных конструктов, и приготовившегося атаковать. В ближнем-то бою мои костяные драконы даже сильнее обычных, но вот магия или воздух - тут они проигрывают. А уж учитывая такой запас высоты, что продемонстрировал дракон баронов, то тут просто без шансов. Даже не знал, что кто-то может летать так высоко, поэтому теперь придется спускать моих на землю и оставлять в тылу.
        Ничего, личей и рыцарей смерти хватит за глаза, да и обычных скелетов по пути получилось захватить немало.
        -Маги, всем приготовиться к атаке по левому флангу! - их командир просто идиот, так сдать свои планы.
        Выдвигаю к месту удара личей и всех оказавшихся в наличии скелетов-лучников - идеальная контрмера, а то я уже начал беспокоиться, что потери могут быть слишком большими. Можно, конечно, предположить, что это ловушка, но от любой каверзы, что могут устроить маги, я своих успею прикрыть.
        Не от любой! Но кто мог предположить, что эти психи превратят магов в воинов ближнего боя? Подобный риск никогда не был в чести у мяса. И откуда такая сила? Похоже, придется выкладываться на полную, даже предположить не мог, что до подобного может дойти в такой ничего не значащей битве.
        -Сдавайтесь! - «Копье посмертия» заклинание очень долгое, но практически неостановимое, ни один магический щит его не удержит, но и условий для активации немало. Вот и приходится стоять перед строем, изображая красивую мишень и выгадывая время ничего не значащими словами: почувствовавшие вкус победы новички всегда голодны до красивых поступков, грех таким будет не воспользоваться.
        -Хрена лысого! - дракон с высоты явно заметил концентрацию магических потоков, но меня теперь уже не остановить.
        Использую заклинание шестого уровня и даже не успеваю почувствовать радости от предстоящей победы, как его разбивают в прямом смысле этого слова на куски. Что за чудовищная сила? И тут все последние события предстали передо мной в новом свете: добавился недостающий элемент, объясняющий все странности. Непобедимые бароны, новые тактики, иезуитская точность атак - все это части почерка одного человека. И вот он стоит передо мной. И почему я раньше не обратил внимания на это имя?
        -Данила? Корнев? - вот ты чувствуешь себя властелином мира, а вот уже снова возвращаешься на грешную землю.
        Он ждет от меня слов, и я не могу промолчать.
        -Предлагаю союз, - а ведь он пришел за мной. Потратил день, чтобы выманить не в битву армий, где у меня не будет шанса отступить, а в небольшую стычку, давая возможность сохранить лицо. - Но только на равных условиях!
        -Почему бы и нет. Согласен! - угадал, именно этих слов он от меня и ждал. И пусть сейчас он делает вид, что удивлен, но я-то теперь точно знаю, что все это часть одного большого плана. А вместе - вместе мы и с Вайтом совладаем.
        АЛЕССАНДРО ДЕЛЬ МАЙО
        -Я так понимаю, Василий тоже с нами, - логическое завершение хорошего дня. Не стоило и думать, что Данила будет тратить время просто так: в итоге ему удалось заполучить отряд уникальных бойцов (боевые бароны-маги, ну надо же) и перетянуть на свою сторону повелителя нежити. И все это в одиночку - недаром он наш лидер.
        Но и мы с Самантой не теряли время зря: подловить сестру и заставить ее принять бой - это дорогого стоит. А сама схватка - да это была настоящая классика военного дела! Точечные перестроения, идеально выверенное время маневров, когда никто не решается двинуться вперед, так и не получив стратегического преимущества. А потом двойной разлом, разделивший армии: все-таки заклинания шестого круга - это нечто.
        На какое-то время схватка замерла, и мы воспользовались повисшей тишиной, чтобы начать переговоры. Принуждение к союзу - если «Пантеон» согласится напечатать об этом статью, то именно так ее и назову. Как же приятно чувствовать, что ты начинаешь управлять ситуацией.
        Но главное, что после всего этого Данила даже не подумал нас похвалить, как какой-то руководитель подчиненных, он воспринял все как должное. Как будто и не ждал ничего другого. Получается, для него мы равные партнеры не только на словах, но и на деле - как же это воодушевляет.
        КРИСТИНА ДЕЛЬМАЙО
        Глупые детишки, столько времени ушло впустую - и к чему мы потратили целый день на их игры. Неужели, нельзя было придумать способ попроще убедить меня начать переговоры? Сколько раз возникало непреодолимое желание все остановить, но не хотелось рушить запущенный Данилой воспитательный процесс. Первое самостоятельное плавание - что ж, пусть почувствуют вкус победы. Да, и, если оценивать объективно, то, как они сработали, вполне на уровне.
        Хотя до Корнева Саманте и Алессандо, конечно, еще далеко: вот кто, действительно, продолжает впечатлять день за днем. В итоге я просто не смогла удержаться и не попробовать повоевать с ним вместе. Да и чего еще стоит ждать от такой слабой женщины как я?
        Но пора, следует вернуть союзников на грешную землю, а то что-то они слишком развеселились. Пусть посмотрят, с кем нам предстоит столкнуться завтра. И ведь удивился даже Корнев. Впрочем, я его понимаю: да, он тоже укрепился за счет меня и Мамонтова, вот только без помощи, пусть даже и такой неуклюжей, Саманты и Алессандро ему бы не успеть все провернуть за один день. А Вайт - он все сделал сам. Выглядит как вызов.
        Неужели, завтра мы увидим, как Данила играет на полную?
        Глава 16
        ДАНИЛА
        Что за подстава? Только мне показалось, что попал в сильную, команду, которая сможет привести меня к победе, как противники тоже объединились. И что мне теперь светит? Если даже бароны прокачиваются быстрее, чем я, то что уж говорить о номерах один и два в рейтинге. И если с эльфийской армией я еще даже и не встречался, то архангелы курчавого святоши уже успели неплохо так меня зажать. Вырвался в тот раз просто чудом - хоть раз за всю игру повезло, но даже не знаю, стоит ли радоваться. И что в итоге? От одной неизвестно, чего ожидать, а второй меня уже успел размазать. Перспективы - огонь!
        Стоило зайти в игру, как все подряд начали лезть с какими-то неуместными вопросами. А у нас, между прочим, совет игроков через пятнадцать минут, а потом, скорее всего, сразу выступать. Неужели, только меня волнует предстоящая схватка?
        -Грядет большая битва, повелитель, - это Клаус с делегацией троллей. - Может быть, нам напиток, проясняющий разум да защиту предков дарующий, подготовить?
        Да пусть делают что хотят: стоило мне так сказать, как тролли сразу оживились и куда-то удалились.
        -Повелитель, можно я позаимствую одного-двух скелетов, хочу попробовать их в качестве брандеров использовать? - а глазу чего надо? И слово какое-то выдумал: брандеры или брандоры - звучит, как танцоры.
        Все потом - киваю бехолдеру, и тот довольный полетел к лагерю за стенами цитадели, где расположились войска Мамонтова.
        -Повелитель, - и орки тут? - Мы хотели попросить вас разрешить нам воспользоваться порталами демонов. Как говорят сказания, когда-то в Инферно ушла часть нашего рода: сейчас мы могли бы попробовать позвать их на помощь.
        Вот, первое здравое предложение за сегодня. Обрадовав орков, я встретил делегацию свиней и гоблинов уже в благодушном настроении.
        -Завтрак! - с воодушевлением рыгая, вся эта мелюзга пролетела мимо, лишь на мгновение замедлившись, чтобы уважительно кивнуть.
        -Темный король, - потоки воздуха чуть не сбили меня с ног, а бархатный басок Эркюля, донесшийся сверху, заставил смачно выругаться про себя, - а можно мы с темными попробуем чисто драконий десант отработать?
        -Конечно, можно! - о боги, сколько же вопросов. Пока только личи да темные священники порадовали меня отсутствием странных идей и неудержимого желания спросить у меня разрешения на их воплощение. К счастью, я уже на месте, так что добраться до меня у них уже не выйдет.
        Центральный зал: собрались я, Саманта, Алессандро, Василий и Кристина - та, которая настоящая. Что же у нее за взгляд, такое чувство, будто он прожигает тебя насквозь. Моих баронов сюда брать не стали, все-таки те безоговорочно передали лидерство мне. Так что стоим вокруг стола с картой впятером - и как я только смог затесаться в такую компанию? С одной стороны, повезло, с другой стороны - их постоянные попытки смотреть сверху вниз напрягают.
        Вот и сейчас: все молчат, ждут, похоже, пока я начну - а первое слово, как известно, всегда отдается младшему по званию. Что за классовая дедовщина! Ладно, попробуем так. Предложил самим выбрать место и ждать противника: победу по моему плану нам должны принести два засадных отряда и шипы-ловушки, разбросанные по полю. В итоге, враг смешается, мы наваливаемся и мочим. Я думал, все начнут спорить, что-то предлагать, но они просто молча пожали плечами и согласились. А не сдались ли эти аристократы заранее? А сейчас, предчувствуя поражение, ищут крайнего, готовясь свалить на него всю вину. Вот же подлые нравы!
        Весь в расстроенных чувствах выбираюсь на улицу - даже яркие лучи солнца и приятный утренний ветерок не успокаивают. Сейчас, главное, не расслабляться - потеряю настрой, и с такими союзниками мне в себя уже не прийти. Чем бы тогда заняться?
        Итак, думаю, у меня есть около часа, пока приготовления будут завершены и вернутся разведчики, отправленные найти подходящее поле для финальной схватки. Как же не хочется ничего делать - неужели, я боюсь? Не дождетесь! Чемпион я или нет? В порыве вдохновения решил навестить Клауса: как оказалось, он отделился от основной массы сородичей, колдующих над каким-то своим напитком, и сейчас дорвался до практически неиссякаемого запаса костей у наших союзников. Огромная зеленая туша сидит и клепает флаги для всех отрядов - кто бы знал при нашей первой встрече, что он такой трудолюбивый.
        -Повелитель! - трубно провозгласил он, только заметив меня, и тут же вскочил со своего рабочего места. - Вот, недооцениваете вы имидж, а без него же никуда не деться.
        В голове сразу мелькнула картина, как эпично выглядел Василий в своей броне и как непрезентабельно смотрятся мои обноски. Вот он, способ с пользой потратить время - буду делать себе броню. А ведь и правда - хорошая идея; если что, и Клаус поможет.
        Набрав костей одного цвета из огромной корзины с ними, стоящей в самом углу, я приступил к работе. Тролль, как оказалось, в свое время обучался на кузнеца, так что быстро нашел все необходимые вещи и выплавил мне основу для костяной брони. Осталось только вставить все отобранные мной костяшки в специально оставленные для этого пазы.
        В итоге, прошел только час, а броню мы собрали внушающую, и если бы я в процессе не изрезал все руки об острые края костей, то, вообще, можно было сказать, что все прошло идеально.
        Вы создали живую броню «Единство трех»
        Броня 30
        Сталь, кости и кровь - три магические составляющие настоящей брони темных рыцарей
        Благодаря тому, что большинство материалов для брони было взято от одного существа, она приобретает способность к оживлению
        Эффекты складываются с другими защитами
        -Что вы себе позволяете? Срочно верните меня хозяину! - вы когда-нибудь видели, как говорит ваша одежда? Хорошо, что я ее еще не надел.
        Шмяк - мощный удар тролля швырнул только что собранную броню на землю, выбив из нее панический вопль.
        -Спокойно, я все поняла, больших никаких претензий. Готова к сотрудничеству! - а воспитательные меры путем нанесения легких телесных повреждений, оказывается, очень действенны.
        В этот момент над крепостью поплыл барабанный гул - время выступать. Ладно, показатели у брони хорошие, как ее приводить в чувство я уже знаю, так что не время для брезгливости. Быстро накинув на себя новый доспех, я поспешил занять свое место во главе войска.
        Короткая дорога, которую я даже не запомнил: все время и силы уходили на то, чтобы не дать сердцу выпрыгнуть из груди. А потом пришла пора расставлять силы: в центре оставил своих проверенных бойцов, левый фланг отдал демонам, правый - нежити, на стыке формаций расположились троглодиты Саманты и Алессандро. Сборные засадные отряды отправились на позиции, а гоблины принялись закапывать по всему полю подготовленные кузнецами Саманты шипы, благо времени их создание занимало совсем немного.
        Как только все приготовления были завершены, в голове тут же начали крутиться мысли, что бы еще сделать, но тут с противоположного конца огромного поля показалась колонна вражеской армии. Рыцари, конные и пешие - основа армии баронов. Лучники, единороги и огромные живые деревья - это эльфы. И, наконец, священники, инквизиторы и архангелы - это явно Свет. Все в сборе - значит, большая битва точно состоится. Может быть, атаковать их, пока они не построились?
        Но тут, нарушая все мои планы, вперед прямо над головами вражеского воинства пролетела волна магии, уничтожая все расставленные нами ловушки, а потом вслед за ней проследовали десять огромных белых монстров.
        -Серебряные драконы! - выдохнул один из стоящих в моем личном резерве баронов-магов.
        -Они, наверно, вкусные, - гоблины тут же впились в величественных ящеров взглядами. Что-то зеленые коротышки в последнее время совсем страх потеряли.
        -А где же наши драконы? - мое подсознание про себя задало тот вопрос, который остальные не решались задать вслух. А ведь получается, с тех пор, как я с утра куда-то отпустил Эркюля, их так никто и не видел.
        А враг, видимо, заметил отсутствие у нас прикрытия с воздуха и решил использовать свое преимущество по полной. Тут не искусственный интеллект, который будет постепенно наращивать уровень сложности - в настоящей схватке никто не станет приберегать козыри напоследок. Если есть возможность выложить их с максимальной выгодой, то это тут же и будет сделано.
        -Вот ведь эльфийская сила! - рядом выругался Алессандро. - Гомес, похоже, все ресурсы в прирост драконов перевела, теперь понятно, почему остальных существ у нее не так много. У эльфов известная тактика: вывести в своих инкубаторах какое-то немыслимое количество войск и завалить всех трупами.
        Похоже, расу ушастых в «Пантеоне» переосмыслили, и теперь от классического понимания в них остался только внешний вид войск, а вот вся экосистема подошла больше бы каким-нибудь зергам.
        А серебряные драконы, тем временем, почти до нас долетели: неужели, придется отбиваться от них стрелами и магией? Вот же засада! И как бородавочник мог меня так подставить - и это среди моих драконов еще самый дисциплинированный.
        -Эркюль! - попробовал крикнуть со всей мощи, вдруг услышит. Но как же громко вышло. Похоже, сила еще и на громкость голоса влияет.
        -Понял! Приступаем! - раздался ответ откуда-то сверху.
        Как по команде половина войска задрала головы вверх и смогла увидеть, как вынырнувший из облаков Эркюль стряхнул с себя одного из черных драконов. А что, неплохая задумка: серебряным на такую высоту не подняться, так что у черныша будет преимущество.
        Правда, он все равно один - хватит ли этого? Вокруг пикирующего ящера вспыхнула пленка неуязвимости, сработал навык бородавочного дракона. Странно, что атакующие серебряные до сих пор ничего не предприняли. Как будто не видят ничего.
        -Вот оно, значит, как, - как-то многозначительно протянул стоящий рядом Василий. - И ведь как хорошо идет: и скорость, и размах крыльев, и зашел он, только сейчас обратил внимание, против солнца. Так что не удивлюсь, если этого камикадзе до самого столкновения так и не заметят. Долго такое тренировали?
        В ответ осталось только многозначительно пожать плечами, и в этот момент черный дракон пронесся сквозь строй врага: набравшая скорость туша задела четверых, тут же выпавших из боя с травмами разной степени тяжести. Наш же благодаря неуязвимости остался цел и тут же повернул в сторону левого фланга, уходя из-под ответной атаки. Что характерно, серебряные драконы яростно шипя последовали за ним, напрочь забыв о намерении атаковать основные силы нашей армии.
        -Прекрасно, значит, за воздух пока можно не беспокоиться - судьба сражения будет решаться на земле, - я это вслух сказал? Вот же до чего нервы доводят.
        А еще надо решить, кого послать вперед первым. Против воли взгляд задержался на Саманте и Кристине: перед финальной схваткой они, как и я, поменяли старую броню на новую, более совершенную. И выглядит она, я вам скажу, более чем вызывающе: не удивлюсь, если у нее где-то в характеристиках есть бонус на отвлечение внимания и понижение шанса удачной атаки по носительнице.
        -Поняли, выступаем, - обе девушки по-своему интерпретировали мой взгляд.
        -Саманта, - я попытался остановить стоящую ближе ко мне девушку. Все-таки финальная битва - это не место, где стоит пытаться скрывать ошибки ради того, чтобы красиво выглядеть.
        Вот только она и не подумала останавливаться, только закусила губу, и орда троглодитов, располагавшаяся между центром и левым флангом, опережая демонов, устремилась вперед, образовывая своеобразный живой щит между нашими армиями.
        Видимо, зря я это сделал: вышедшие вперед бароны-маги противника погребли подземных уродцев просто под валом различных заклинаний. Меньше чем за минуту мы потеряли не меньше трети от огромнейшего отряда. А враги, видимо, поймав кураж, начали наступление по всем фронтам.
        Что ж, а это значит, что и мне пора идти вперед. Как будто прочитав мои мысли, Клаус издал боевой клич и взмахнул зажатым в руке костяным флагом.
        -За повелителя! - дружно подхватили все, от свиней до личей, и бросились вперед.
        А вот из игроков за мной никто не последовал - вот ведь трусы, но не останавливаться же теперь. Стоило нам разогнаться, как на пути выросла живая изгородь: похоже, эльфийские маги постарались, но ничего страшного - я уже каменные стены крушил, и с этой справлюсь. Удар - и ничего, лианы спружинили, но даже и не подумали порваться. К счастью, решение быстро нашлось, и задержались мы совсем ненадолго: свиньи моментально подгрызли корни, и мы вырвались на оперативный простор, тут же попав под прямую наводку вражеских лучников.
        И если люди с трудом пробивали даже доспехи гоблинов, то стрелы эльфов пронзали насквозь даже огромные туши троллей.
        -Быстрее! - подгоняю своих: чем раньше мы доберемся до этих дальнобойных машин смерти, тем меньше будут наши потери.
        -Точно, быстрее пьем зелье! - о чем это Клаус?
        Но очень скоро все стало понятно: каждый из троллей выхватил прикрученную к поясу небольшую склянку и опрокинул в горло. Тут же их кожу покрыла каменная корочка, оказавшаяся на удивление крепкой: даже стрелы остроухих в девяти случаях из десяти просто-напросто бессильно отскакивали. А мы смогли продолжить свой забег.
        -Единороги заходят с фланга! - кто это сказал?
        -Штирлиц, ты? - по голосу похоже на него, но разве в этом гаме что-то разберешь.
        -Понял, выступаю, - глаз вынырнул откуда-то из-за спины и тут же опять исчез в толпе. Ничего непонятно, но враг уже совсем близко, так что не до всяких мелочей сейчас.
        Враги, тем временем, успели перестроится: лучники ушли в тыл, а вперед выдвинулись живые деревья. Вот же махины, и что самое противное, их тела просто светятся: очевидно, тут без Вайта и его благословений не обошлось.
        Ускорение, прыжок, удар со всего размаха- и дерево, стоящее прямо напротив меня, отлетело метров на пять назад. И это все? Может быть, это только мне не повезло? Но нет, рядом творилось то же самое: тролли и орки врубились в ряды противника, сначала заставив их немного отойти, а сейчас сами начавшие пятиться назад. Вот же деревяшки! Свиньи и гоблины, вообще, топтались позади, не решаясь атаковать: ну да, с их ростом и силой это явная бессмыслица. Единственные, кто был эффективен в этой странной схватке - это личи, но их у меня катастрофически мало.
        Мимо, пропустив удар, пролетел один из троллей. Казалось, он на пару секунд потерял сознание, но костяной флаг, выданный Клаусом, из рук так и не выпустил. Вот, все вокруг бьются до конца: неужели, я ничего не смогу придумать? Ну же! Решил взять врага нахрапом, ринувшись вперед разрушить все планы - да разве такое хоть когда-то срабатывало! А сейчас - похоже, мне не остается ничего иного, кроме как отступить. Сделать бы это только как-нибудь подостойнее: так, осталось ли у меня что-то из козырей в рукаве?
        Точно, орки же хотели призвать подмогу из Инферно.
        -Джафар, пора! - орк пытается что-то сказать в ответ, но грохот дубин, ударяющихся о стволы деревьев, заглушает все вокруг. Так, судя по жестам, орки в чем-то сомневаются, вот нашли же время. - Отставить беспокойство! Всю ответственность беру на себя - начинаем!
        Орки-шаманы быстро сформировали круг, и прямо на стыке двух армий появился огромный зеленый портал. Вот то-то сейчас будет - кавалерия пришла на помощь! К сожалению, мои радужные мечты оказались очень быстро втоптаны в грязь: из изумрудного марева появились только две или три сотни орков. И это все? Да они даже без брони!
        В этот же момент портал полыхнул еще ярче, и из него появилось еще одно существо: гигантский демон, похожий на помесь кентавра и черепахи. И это явно не орк: больше похож на рачительного хозяина, у которого неожиданно утащили часть уже привычной собственности. Так вот, о чем меня пытался предупредить Джафар. Демон тем временем пристально посмотрел сначала на нас, потом на наших противников, видимо, соображая, кто тут мог быть инициатором попытки украсть у него его рабов. К счастью, светлые с их замашками к всеобщей справедливости в этом плане вызывают больше подозрений, так что, трубно проревев что-то на своем демонском, он развернулся в их сторону.
        -Отступаем! - тут же подал я сигнал своим. Пусть с подкреплением нам не повезло, но сейчас этот демон выиграет нам немного времени, так что сможем отойти на свои позиции без лишних потерь и паники.
        Кентаврочерепах, несмотря на свои размеры, был повержен довольно быстро и смог выиграть нам не больше двадцати минут, но этого как раз хватило, чтобы отступить к основным нашим силам и перестроиться. И вот мы опять стоим на своих местах, как в начале боя: разве что правый фланг наконец-то двинулся вперед и теперь вместе с левым даже немного поддавливает противника. Вот только поможет ли это? На нас наступает центр вражеских армий, мерные шаги дендроидов заставляют землю дрожать, а у меня нет рецепта, как с ними справиться. Или есть? Только сейчас вспомнил про заклинания, которыми так хвасталась Саманта. Точно, магия нам поможет!
        -Саманта, Алессандро. Ваши самые сильные заклинания, вперед! - я снова на командном пункте, так что могу теперь рассчитывать и на союзные силы.
        -Куда? - что за глупые вопросы, тем более, в самом разгаре боя.
        -Туда! - показываю на неумолимо движущихся вперед дендроидов.
        Все-таки заклинания высокого уровня - это мощь. Вражеские порядки исчезли в море огня и земли, вот только опять: сколько мы их убили за все это время? Десять тысяч, максимум - двадцать. Да, это элитные войска, но те же ангелы еще даже не вступили в схватку. Есть ли у нас шанс победить? Если всё так и продолжится, то нет.
        -Отступаем! - поворачиваюсь к остальным игрокам. И взгляд невольно останавливается на Саманте, отдавившей мне ногу. - Теперь я знаю, как победить, но нам понадобится немного времени.
        И как я раньше не догадался. Сильнейшее оружие любой РПГ-системы: что ж, Вайт, скоро я его на тебе использую по полной.
        ВАСИЛИЙ МАМОНТОВ
        Что за бред придумал Данила? Засадные отряды - и это весь план? При том даже не определился с его составом, не рассчитал, кто из врагов попадет под удар. Да никакая подготовительная работа не была проведена, не собрана информация, не определены роли, не поставлены цели. А общая стратегия битвы, да она больше похожа на самодеятельность пятиклассника. Если бы это предложил кто-то другой, я бы его на месте уничтожил, но Данила - он явно что-то задумал, и, очевидно, есть причины, почему он не может раскрыть нам свой настоящий замысел. По царившей вокруг атмосфере было понятно, что не у одного меня пролетели в голове такие мысли, но каждый из нас оказался здесь, потому что доверяет ему. Что ж, доверимся еще раз.
        Вот только стоило ли? Начало боя, на нас летят десять монстров одиннадцатого класса, а наши сильнейшие войска неизвестно где. И ведь не спросишь так прямо: Данила, а куда ты их дел? При этом ни меня, ни Кристину он не просит подтянуть элиту наших армий. Их, конечно, меньше, но хотя бы принять первый удар они бы смогли. А он, неужели, планирует сражаться с драконами обычной армией? Да мы половину людей здесь положим! Или нет?
        Ну, конечно: вот же тот трюк, который он почти провернул со мной. Дракон подымается выше, чем могут другие, и атакует, используя преимущество высоты. Впрочем, как же я упрощаю: это сколько же нужно такое тренировать, чтобы так рассчитать точку захода в пике, чтобы получилось и против солнца, и при этом так, чтобы траектория пересекала как можно больше противников.
        Я спросил, а Данила, как и следовало ожидать, не ответил. В этом он весь: провернуть что-то невероятное и тихо улыбаясь стоять в сторонке. Стоп, он что, планирует атаку? А как же добить врагов, их же еще шестеро, столько сильных противников в тылу - они могут немало дел натворить. Да, черный дракон их сейчас уводит в сторону, вот только рано или поздно они вернутся, и, уверен, произойдет это в самое неподходящее время. Как можно такое не учесть?
        И вот опять, все-таки не привык я еще работать в команде с таким гением: две черные молнии, взлетевшие из леса, ударили прямо в спину увлекшимся погоней серебряным драконам. Меньше минуты, и силы уже уравнялись - теперь понимаю, почему Данила о них не беспокоился. Все уже давно учтено. Ловлю взгляд Кристины: этой, похоже, результат вообще неинтересен, но за действиями Данилы следит во все глаза. И, судя по всему, он ее ожидания оправдывает. Черт, теперь уже и мне становится интересно, что же он еще выкинет.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Наконец-то финальная битва, я аж вся в предвкушении. Жалко, конечно, что с нами Кристина, без нее можно было бы сказать, что все идеально. Ну вот, опять он смотрит на нас обеих - значит, честь атаковать первыми выпала именно нам. Интересно, атака только одним флангом, что же он задумал? В этой своей новой костяной броне он выглядит таким таинственным.
        -Саманта! - ну вот, задумалась, а очевидно же, что он хотел, чтобы первой выступили именно мои войска.
        Закусив губу, мне пришлось потратить немало маны, чтобы скастовать последовательное ускорение на всех моих троглодитов, но получилось. Они вышли вперед раньше демонов Кристины: двойной удар - выполнила план Данилы и обогнала эту высокомерную задаваку.
        И ведь как вовремя. Секундой позже, и основной удар магов Саммерза попал бы прямо в центр нашей армии. Темные священники, конечно, его бы отбили, но зачем тратить силы, когда можно поступить гораздо проще. Со странным чувством удовлетворения от хорошо проделанной работы я наблюдала, как часть заклинаний рикошетит от выкованной моими кузнецами брони и летит обратно. Да, мало: но и баронов гораздо меньше, чем троглодитов. За первые минуты боя они потеряли по самым базовым прикидкам не меньше тысячи игроков и отступили.
        Неудивительно, что сейчас они пошли в атаку. Поняли, что на дистанции у них нет шансов, а в обороне, как известно, потерь меньше. Только вот, что Данила делает?
        Атака? В одиночку? Никого не позвав? Значит, остается только ждать - раз не было приказов, самодеятельность может только навредить его планам. Но все же, как же он хорош: так легко расправиться со «стеной джунглей» друидов. Если где-то замеряют лучшее время противодействия сильнейшим заклинаниям, то вот он, новый рекорд.
        Все время думала, зачем он таскает с собой столько свиней, при этом выделяя столько ресурсов на их развитие и размножение - ведь гораздо полезнее было бы вложить эти силы в личей или драконов. А теперь ясно: свиньи - это идеальное противодействие биологическим объектам эльфов, традиционно хорошо защищенным от магии и обычного оружия. Получается, он заранее спланировал, кто будет с нами, а кто против. И, значит, мы вместе не случайно - он сам решил, что я буду рядом. Спокойно, Саманта, убери с лица эту глупую улыбку. Тем более, пока еще ничего не кончено.
        Вот враги заметили наш вырвавшийся вперед центр и, логично, начали маневр окружения. А единороги быстрые: сколько им понадобится времени, чтобы его завершить? И, что самое главное, так как Данила не отправил в атаку наш правый фланг, их некому остановить. Неужели, он ошибся, забыл? Не может быть!
        Точно, вот он заметил маневр врага и отправил вперед… Кто же это? Бехолдер и жалкая сотня скелетов? Да их же расстреляют, не дав даже шанса приблизиться. Стоп, стрелять там некому: наши противники так торопились, что отправили в прорыв одних единорогов без поддержки. Но все равно, что может кучка скелетов против тысячи существ восьмого уровня?
        Оказывается, они могут взрываться. Не знаю, когда Данила успел их подготовить, но теперь картина предстала передо мной во всей красе. Он приоткрыл фланг и подставился, чтобы враг ударил, а потом запустил этих мертвецов-самоубийц, зная, что никого из наших там нет, и можно не сдерживаться. Да, у единорогов огромное количество жизней и потеряли они не так много, но сейчас полностью израненным им придется отступить на лечение, а значит, наша атака сможет без помех продолжаться.
        А вот и последняя линия обороны: даже отсюда видно, как Данила вырвался вперед и нанес первый удар. Сбить с ног дендроида, пустившего корни - это сильно. Вот только, похоже, на этом наши успехи и закончились. Деревья сбили атакующий порыв и начали медленное наступление. А ведь скоро к ним и остальные войска присоединятся. Неужели, это конец?
        Я что, хотела броситься вперед? Саманта, неужели этому тебя учили всю твою жизнь? Дед бы сгорел со стыда. Впрочем, отец бы ухмыльнулся, и было бы непонятно: то ли одобряет, то ли большего он от тебя никогда и не ожидал. А потом Данила призвал демона: вернее, это точно не призыв, иначе бы такое заклинание потянуло минимум на шестой уровень, а он вообще не маг. Значит, это нейтральный монстр, которого он просто втянул в бой на своей стороне: да уж, в том, чтобы манипулировать посторонними, ему нет равных.
        -Он отступает, - вот же Кристина. И зачем я ее только уговорила идти в союзники? С другой стороны, то, что она сказала, это правда. Несмотря на все уловки и хитрости, Данила сейчас отступает.
        Соберись, Саманта: сейчас настоящий бой, не сказка, где можно победить по росчерку пера. А значит, без труда победы нам не видать, и Данила, видно, сейчас работает на полную. Лицо покрыто капельками пота, а глаза лихорадочно блестят.
        -Саманта, Алессандро. Ваши самые сильные заклинания, вперед! - вот и наш черед вступать в битву. Вот только бить магией по живым деревьям, имеющим девяностопроцентную защиту от нее?.. Но раз он просит…
        Непроизвольно среагировав на громко выкрикнутое «туда», мы с дель Майо одновременно активировали заклинания. И ведь сработало же - трещина разлома пересекла поле, а потом метеор, ударивший прямо в нее, породил настоящее землетрясение. Около сотни квадратных метров тут же просели, а почти все дендроиды провалились в бушующий под землей огненный ад. Даже их такая температура пропекла до корочки.
        А ведь мы, когда тренировались, рассматривали подобный вариант применения, вот только в бою, несмотря на все тренировки, всё вылетело из головы. А Данила смог - просчитал и подсказал. Несмотря на то, что только что выбрался из тяжелой схватки. Вот она, настоящая сила - легкая гениальность и воля к победе.
        Немного обидно, что не предупредил о такой задумке раньше. Но, в принципе, особая точность тут не нужна - а так, гарантированно, атака будет неожиданной.
        -Теперь я знаю, как победить, - у Данилы такой напряженный голос. И я заметила, что, говоря это, он посмотрел на меня. А тут уж думать нечего, такое случайностью быть никак не может - он точно ко мне что-то чувствует.
        КРИСТИНА ДЕЛЬ МАЙО
        Почему Данила весь бой занимался глупостями? Впрочем, как всегда, очень быстро все стало понятно - рано или поздно тайное становится явным. Основная цель его атаки была не победить, а проверить защиту врага и найти противодействие, совершив при этом минимум потерь. И ведь на самом деле потеряли мы очень и очень мало.
        Единственный вопрос, почему для него было так важно уничтожить всех денроидов врага? Чем же они так мешали его планам?
        Глава 17
        ДАНИЛА
        Нежить Мамонтова выиграла нам почти час: полегли все костяные драконы, разлетелись на мелкие кусочки остовы личей, а рыцари смерти развеялись прахом. Но оно того стоило - теперь я уверен, у нас все получится. И пусть все смотрят с недоумением - такое чувство, что они ждали чего-то удивительного, а им предложили идти полоть сорняки - главное, что внутри появился стальной стержень. Удивительное чувство несокрушимости: ты знаешь, что что бы ни случилось, ты выстоишь, и добьешься победы.
        Ах да, мой план, на самом деле, он очень прост. Тут все так увлеклись реалистичностью происходящего, что упускают из виду, что это игра с ее условностями и слабыми местами. Даже не так: есть оптимальное решение для прохождения любого противника. Нужны всего три роли: тот, кто принимает удар, тот, кто наносит удар в ответ, и тот, кто будет отлечивать все, что нам прилетело. И не нужно плодить сущности.
        А главное, у меня есть все, чтобы воплотить в жизнь эту идею. Тяжелые танки - тролли и орки, их новая броня так толста, что большинство из них сами атаковать смогут только с огромным трудом. Но оно им и не нужно, их задача - сдержать удар. Атаковать будут воинские классы - они теперь почти без защиты, но зато их атаки стали действительно сильны. А за жизни можно и не беспокоиться, с таким-то прикрытием. Хилеры в броне идут во вторых рядах, теперь они могут лечить прямо в бою.
        Отряды получились немного разношерстными: где-то право атаковать досталось смертоносным личам, где-то маленьким гоблинам, но в целом общую стратегию выдержать получилось везде. Правда, для кавалерии места не нашлось - но мобильные отряды для снятия угрозы быстрых контратак нам тоже пригодятся.
        -Время пришло! - кричу во весь голос. - Мы наступаем!
        Услышав мой клич, Мамонтов с остатками своего отряда тут же начал отступление, чтобы сохранить хоть кого-то, а мне от предвкушения успеха захотелось что-нибудь спеть. В памяти сам собой всплыл один знакомый мотив.
        Один герой, чтоб миром править,
        Один герой, чтоб всех найти,
        Чтоб заковать их в кандалы
        И навсегда во тьме оставить!
        Да, я не очень хорошо переделываю стихи, но зато какой у меня гениальный план. Хотя вот Клаусу мое произведение приглянулось, впрочем, подозреваю, он просто услышал знакомое слово «тьма». Не знаю, как он это делает (как у пиар-специалиста, у него цены бы не было), но через пару минут эти четыре строчки завывало все войско. Даже демоны Кристины оказались нормальными ребятами и быстро включились. Суккубы, правда, пытались нос воротить, но после двадцатого повторения, мне кажется, и в них азарт проснулся. Дольше всех сопротивлялись игроки, но сначала один из моих баронов, потом все остальные хоть по разу, но присоединились к общему хору.
        Получен бафф «Единение», уровень 5
        Сила и выносливость увеличены на 50 на 1 сутки
        Прекрасно, помнится, мы уже получали этот бафф, когда выли на Луну: в тот раз плюшки были меньше, но и нас самих было немного. А чего это Саманта, Мамонтов и дель Майо все так переглядываются? Не ожидали, что я столь быстро разгадаю такую хитрость? Наверняка, сами подобное постоянно используют и даже сейчас, несмотря на важность момента, думали сохранить свой секрет. Ох уж эти сословные предрассудки.
        А потом мы врубились в ряды врага: танки принимали удары, воины били, лекари лечили. Удивительно, что по нам так редко били магией или проклятьями, думал, будет хуже, но, наверно, это работа темных священников. Точнее, уже темных жрецов. Игровой двойник Кристины собрала их в один отряд, пока стоящий в тылу, но готовый выступить в любой момент.
        Лучше всех, наверно, справлялись мои бароны: их военно-магические штучки в новом построении раскрылись по максимуму, и им даже приходилось сдерживаться, чтобы не вырваться вперед. Больше всех лично я беспокоился за отряды, сформированные из гоблинов. Но маленькие коротыши тоже отлично приспособились: видимо, наши тренировки во дворе крепости не прошли даром. Как римские легионеры, они никогда не били противника, стоящего прямо перед ними, а наносили удар вбок, поражая никак не ожидающего удара с этой стороны соперника, соседа по строю. Просто, как и все гениальное.
        За какие-то полчаса мы перемололи все вырвавшиеся вперед отряды врага и сейчас начали теснить его основные силы. Что ж, Вайт, пришла твоя очередь делать ход.
        И он не заставил себя долго ждать. Набравшиеся сил после прошлой атаки единороги вновь двинулись в обход по флангу - вот только не зря я оставил кавалерию про запас, будет кому их встретить.
        -Рыцари, свиньи, пришло ваше время! Время показать, на что вы способны, - странное, конечно, соседство, но никто даже внимание не обращает. Маленькие четвероногие обладатели пятачков доказали свое право находиться в рядах моей армии.
        -Даже с усилением от «Единения» им не справиться, - от тихого шёпота Кристины у меня просто мурашки по коже. Врать она не будет. Значит, нужно что-то делать. Использовать боевой клич? Но Вайт еще не отправил в бой свои резервы - рано.
        -Есть идеи? - почему-то, когда девушки на что-то обращают наше внимание, у них обычно уже есть план.
        -Конечно. Есть тут у меня неплохое суккубское усиление, но нужен будет активатор, - поцелуй, что ли? Быстро оглядываюсь, все делают вид, что смотрят по сторонам. Что ж, значит, придется самому.
        -Хватит? - быстро прижимаюсь к ее губам.
        -Нет, тут нужно по-настоящему, - хищная улыбка, руки превращаются в стальные захваты, а поцелуй продолжается, но уже на совершенно другом уровне.
        Через полминуты мы отстранились друг от друга, а я теперь могу с уверенностью сказать, что знаю, каким должен быть поцелуй, за который, как уверяют в некоторых правдивых историях, не жалко и умереть. В этот же момент Кристина раскинула в стороны руки, а от ее фигуры во все стороны ударил яркий красный свет. Его лучи по замысловатым траекториям устремились вслед нашей коннице, покрывая ее пульсирующим маревом.
        Пелена страсти
        Урон +100%
        Время окончания - информация скрыта владельцем заклинания
        -Это надолго? - решил уточнить у Кристины, а то вдруг мы старались, и все зря.
        -Должно хватить, ты хорошо постарался, - о чем это она? Ну, не хочет говорить, и ладно.
        А враг тем временем предпринял новое наступление: на этот раз уже по другому флангу вперед устремилась элита баронской конницы. И отправить-то им навстречу некого, из резерва остался отряд темных жрецов, но тут явно не их случай. Мамонтов? Нет, он пока не готов. Троглодиты Алессандро и Саманты уже давно сгинули в пекле боя. Неужели, придется тормозить наступление, чтобы остановить эту конную лавину? И тут среди искаженных воинственными криками лиц, я увидел одно знакомое.
        -Милош! - в памяти на удивление быстро всплыло это имя. Помню, Саманта что-то об этом парне рассказывала, вот только из головы вылетело. Похоже, он единственный из моих старых знакомых, кто остался на стороне врага. Даже жалко немного. С другой стороны, это даже слегка символично, что такую опасную для нас контратаку возглавил именно он.
        И тут все моментально поменялось.
        -Восстание! За истинную свободу и настоящие баронства! - половина атакующего нас отряда набросилась на другую, превратив весь тот фланг в настоящий хаос.
        Ну, конечно: получается, этот парень за нас. Наверно, Саманта или Алессандро его уговорили, и все вместе провернули эту авантюру. Неплохо сыграно, нельзя не признать, мне бы такое в голову даже не пришло. Все-таки в чем-то аристократы на голову меня превосходят. И я, в отличие от них, умею признавать чужие победы - поворачиваюсь к моим союзникам и уважительно склоняю голову.
        И в этот момент небо осветила яркая вспышка.
        -Началось, - в один голос прошептали все, кто стоял рядом.
        САМАНТА ХОЛЛИНЗ
        Танки, дэдэ, хилы - какие странные термины. А сама система - как можно упрощать всё огромнейшее многообразие боя, сводя его всего к трем составляющим? И при этом еще быть настолько уверенным в успехе! У меня даже чувство, как будто он гордится этим больше, чем всеми своими решениями до этого.
        Я бы поразмышляла над этим еще, но тут меня отвлек придуманный им безвкусный стишок. Вроде бы видела когда-то что-то подобное в одной старой книге, но как же мало в нем смысла, нет рифмы, полностью отсутствует мелодичность. Можно выделить разве что ритм, что-то в нем есть - но всем почему-то понравилось. Господи, это что - один из вариантов ментального программирования: если повторить что-то бессчётное количество раз, мозг начнет воспринимать даже безумие как норму?
        А чего это на меня все смотрят? И я должна это петь? Ну ладно, но только разок. Ну, можно два.
        Получен бафф «Единение», уровень 5
        Так, главное не рассмеяться. Истерический смех еще никому не помогал создать позитивный имидж. Плюс пятьдесят выносливости - да если даже всю игру вкладывать очки навыков в одну эту характеристику, вряд ли столько наберется. А тут на всю армию и на целые сутки. И сколько таких козырей, Данила, у тебя в запасе? Неудивительно, что он так легко все это время с нами справлялся.
        Порой самые важные моменты в нашей жизни мы не помним целиком, в памяти остаются только фрагменты, между которыми пустота, холодная и безжалостная. И как бы тебе ни хотелось вспомнить, ты будешь бежать от нее, возвращаясь обратно именно к этим кусочкам памяти, пусть тебе будет тошно от прокручиваемых раз за разом картин.
        И я знаю, что будет всплывать у меня в голове. Кристина, властная и сильная, прижимает Данилу к себе и впивается в его губы поцелуем. Я даже на расстоянии чувствую переполняющую ее страсть. А Данила, как он только держится? Не может же он быть настолько твердокожим, чтобы ничего не заметить. Что самое обидно в этом эпизоде, так это то, что усиление Кристины можно было и не использовать: свиньи бросались в ноги единорогам, приковывая их к месту и превращая в легкие мишени для копий рыцарей. Есть в этом что-то фантасмагорическое.
        Еще одна атака, с другого фланга, а сил отразить ее нет. Может быть, вызваться? Если взять пару отрядов, то, пожалуй, смогу остановить баронов. Разбить - нет, но, главное, наша атака не остановится, и сохранятся шансы на победу. Ох, чуть не опростоволосилась, хорошо, что не стала торопиться.
        Как Данила их ловко стравил друг с другом. Даже интересно, была ли у него заранее договоренность с Лански или он его просто заметил и мастерски разыграл эту карту. Да уж, если ведущего тебя в бой командира окликает вражеский полководец, тут каждый задумается, а не ловушка ли это. Вот только это его позерство - оно, конечно, лишнее. Ну, сорвал атаку одной фразой, но зачем так исподлобья, выпячивая свое превосходство, на всех смотреть?
        А ведь если взглянуть на ситуацию в целом, то, пожалуй, мы и побеждаем. Данила побеждает - что бы там ни было, он наш лидер и наш чемпион. Правда, если отбросить в сторону эпизоды с отражением двух последних фланговых атак, исполненные в его фирменном стиле, остальное сегодня у него получается несколько топорно и грубовато. Но главное, что работает.
        Не могу до конца оценить, что же происходит. Такое чувство, как будто он впервые взял и хоть что-то сделал сам. Да нет, не может быть, показалось.
        МИЛОШ ЛАНСКИ
        Вот черт, этот Данила меня заметил, придется начинать план раньше времени.
        -Восстание! За истинную свободу и настоящие баронства! - слабаки всегда говорят, что время неподходящее, и все откладывают. По-настоящему сильные люди реализуют свои планы, несмотря ни на что. И чем больше накал страстей, тем большего можно добиться.
        Сейчас я покончу с Саммерсом, а там… Посмотрим, куда выведет кривая этого боя. Пока я не сдался, еще ничего не кончено.
        ДАНИЛА
        Еще одна молния пересекла разом почерневшее небо, и в ее отблеске было видно, как вперед двинулись инквизиторы и ангелы. Не разбирая, кто перед ними, свои или чужие, они практически моментально уничтожили остатки войск баронов и эльфов, оказавшись прямо напротив нас.
        -Вы с трудом справились с моими союзниками, - Вайт благоразумно не показывался, но его голос просто витал над полем боя. - На что вы рассчитываете? Я один мог бы уничтожить и вас, и их. В игре, где удача может определить итог любой схватки, победа может быть только моей.
        И о чем это он? Про шанс крита или еще какие-то тонкости? У меня, вроде, ни с чем подобным проблем не было.
        -Было бы красиво, - продолжал, тем временем, свою речь Вайт, - если бы вы сдались, и победа досталась мне даже без боя. Молчите? Что ж, тогда я вам покажу, что такое настоящая сила.
        Будь он перед нами, возможно, мы что-то бы и заметили, а так - только взлетела вверх белая звезда, а над всеми союзными войсками повис знак нового проклятья.
        Сияние света
        Каждые 10 секунд войска Света восполняют 10% здоровья, а войска Тьмы теряют 10% здоровья
        Пара строк, а получается, что пройдет меньше двух минут, и все будет кончено. Но разве я могу так проиграть? Как же мои планы? Разве я не хотел стать чемпионом? Разве не бился за победу все это время?
        -Мы не сдадимся! - может быть, сейчас и стоило сказать ответную речь, но времени мало. - Раз мы ничего не можем сделать с проклятьем, надо всего лишь победить за две минуты.
        Да, звучит наивно. Вайт так и рассмеялся в ответ, но все остальные почему-то выглядели жутко серьезными, а потом над нашим строем повис жуткий клич.
        -За повелителя! За тьму! - все костяные флаги в тот же миг осыпались прахом, но над строем взлетела новая звезда, на этот раз черного цвета.
        Как глава ордена вы имели право обратиться к своей стихии и использовали его
        Сияние тьмы
        Каждые 10 секунд войска Тьмы восполняют 10% здоровья, а войска Света теряют 10% здоровья
        -Жалкие попытки, Данила, твоя удача не бесконечна! - и войско Вайта опять двинулось вперед, только на этот раз, как гигантские линкоры в бесчисленной армаде, над ним летели пять еще ни разу не вступавших в бой и полных сил архангелов.
        Мы тоже старались беречь своих элитных монстров ради этого момента, вот только нельзя сказать, что нам это полностью удалось: черные драконы пострадали, отражая первую атаку, а костяные приняли на себя основной удар, когда Мамонтов выгадывал нам время.
        -Кристина, я займусь пернатыми, на вас все остальные, - девушка тут же кивнула и передала мне управление двумя своими архидемонами. Вот и весь наш резерв: два встревоженных красных гиганта, два так и не пришедших в себя до конца черных дракона и я. Догадываетесь, на кого в нашей команде вся надежда и кто, вообще, выполняет всю грязную работу?
        -Еуааааааеееееееуааааааааааа! - кажется, мой голос разгоняет ветер, и пыль расступается в стороны. Есть еще одна способность, которую я припас специально для этого момента.
        Вы использовали навык «Боевой клич»
        Сила настоящего берсеркера пьянит не только его самого, но и всех, кто вокруг. Издав боевой клич, вы увеличиваете радиус действия своей ауры героя до 1 километра
        Время действия - 5 минут
        -С нами сила! - свиньи первые метеорами ворвались во вражеские ряды, а за ними последовали и все остальные.
        А вот у меня было не все так радужно. Сконцентрировав атаки на одном из архангелов, несмотря на впитывающий урон щит, мы быстро убили его. Вот только, как и в прошлый раз, он тут же воскрес. Хорошо еще, что я этого ожидал и немного отступил, иначе, атакуй он в спину, точно бы кого-нибудь уже потеряли. Что ж, раз вокруг игра, значит способ победить есть, надо его просто найти. Если я буду достаточно хладнокровным и не очень медлительным, уверен, все у меня получится. Удача, сегодня мне без тебя никак.
        -Рубите им головы! - вдруг тут сработает вариант из «Горца»?
        Увы, дело оказалось не в этом. А архангелы, между тем, все впятером применили какой-то массовый удар, в результате которого жизни у драконов и демонов просели наполовину. И это еще ничего: несколько тысяч орков и троллей, находящихся поблизости, просто испарились. Хорошо еще, что никто из моих знакомых не пострадал.
        Испепеление трупов и растаскивание на куски тоже не сработали, а от моего боевого клича осталось всего две минуты. Видимо, пришло время крайних мер. Пусть это звучит и странно, но ведь можно же победить и не побеждая. Не дожидаясь, пока добьют одного из драконов с почти обнулившимися жизнями, кидаю подчинение на самого крупного архангела. В прошлый раз Вайт смог его снять, но для этого ему пришлось использовать заклинание самому.
        Есть - из дальних рядов прилетело очищение, быстро, но я смог засечь место.
        -Кристина, вперед! - последний резерв, темные жрецы, ринулись вперед. Защита от магии света у них почти идеальная, так что есть шансы, что им удастся добраться до цели.
        Я даже пропустил удар копьем, когда увидел, что им удалось окружить фигуру в белом балахоне. Архангелы далеко, обычным инквизиторам их не остановить - неужели, мы сейчас победим?
        Игрок Саймон Вайт использовал трансформацию Аватар Света
        Над рядами окруживших его жрецов и жриц вырос золотистый доспех где-то в четыре человеческих роста. На вид невзрачный и даже тускловатый, только из прорезей для глаз исходит легкое синее свечение.
        И это все? - захотелось спросить. Но потом скрытый в доспехе Вайт нанес удар мечом, и каждый, кого тот коснулся, тут же лишился жизни. За пару минут все мои темные жрецы были уничтожены, а я не мог ничего сделать. Это же глупо - расстраиваться из-за смерти обычных NPC, но вместе с ними там погибла и Кристина, моя Кристина, которая столько прошла со мной. В этот же момент закончилось действие усиления, и я, как будто что-то почувствовав, повернулся и увидел, как зажали в тиски щитами и несколько раз пронзили мечами тело Джафара. Как глаз, ринувшийся в контратаку, сначала попал в сети замедления, а потом его испепелило какое-то светлое заклинание.
        Мне больно? И, неужели, это мой предел?
        Нет! Пока я жив, еще можно сражаться. В руках новая верная дубина, на теле крепкая броня, даже старая кираса надета под низ на всякий случай - а значит, вперед!
        -Бароны, за мной! - последняя заготовка, если не сработает, тогда точно конец. Эх, надо больше душ по вечерам принимать, тогда смог бы больше планов придумать.
        САЙМОН ВАЙТ
        Почему у меня в союзниках жирдяй Саммерс и пацанка Гомес, а у Данилы все самые красивые девушки игры? А эти поцелуи, якобы, ради победы! Как двулично он делает вид, что ничего не понимает!
        Так, стоп, нельзя думать, что ему везет больше. Помнится, был миф, где герою благоволила судьба, но он стал хвастаться, что всего добился сам, и Фортуна от него отвернулась. Я должен верить в свою удачу, иначе мне не победить. Да и какие у него шансы?
        Хотя некоторые его задумки не могут не впечатлять. Те же костяные флаги, благодаря собранной некротической энергии, они, как оказалось, развеивают магию. И если для обычных заклинаний это проблемы не представляет - огненному шару все равно, есть перед противником разреженное магическое пространство или нет - то для проклятий такой расклад противопоказан. Жаль, будь у меня возможность их применять, все можно было бы закончить гораздо быстрее.
        С каким же наслаждением я отдал приказ к наступлению прямо через смешавшиеся порядки баронов и эльфов - бесполезные и слабые должны быть уничтожены. И если им не хватило удачи добиться чего-то большего, что ж, такова их судьба. И с этим ничего не сделать, у каждого его доля отмерена уже при рождении.
        -Вы с трудом справились с моими союзниками, - как же приятно видеть неуверенность на лицах врагов, пусть почувствуют на себе всю мощь полностью прокачанного героя. Да я один бы мог победить их всех вместе взятых!
        Да что же это со мной - почему я поставил во главу угла силу, а не удачу?! Не к добру это, надо побыстрее заканчивать.
        Сияние света
        Теперь-то у них не будет шанса, сила этого заклинания на их уровне неодолима.
        Сияние тьмы
        Как? Неужели, он настолько силен? Или просто повезло?
        -Жалкие попытки, Данила, твоя удача не бесконечна! - что я творю, я же только что противопоставил себя Ей. Неужели, это конец? И что за странная дрожь в теле?
        Отправляю вперед архангелов - мне нужно время прийти в себя. Еще никогда мне не было так страшно. А если он сейчас моментально разгадает их секрет? Но повезло: с каждым воскрешением волнение уходило, а уверенность заполняла все изнутри.
        А ведь догадаться так просто, будь его удача сильнее, ему бы это удалось - а так сосредоточил все атаки на одном и том же ангеле, какая глупость. Тут же все так легко: каждый из них соответствует дню сотворения мира, рисунки на их доспехах четко это указывают, вот в этом порядке их и надо было уничтожать. Научный подход - взять часть от целого и пробовать на ней проверить все его свойства - со светом это не сработает.
        Наивный, все еще пытается сопротивляться. Кинул подчинение на архангела? И ведь выбрал же того, кто символизирует первый день - придется вмешиваться.
        Неплохо, использовал момент с очищением, чтобы вычислить, где я нахожусь. А ведь это не удача, это его план - я такие вещи всегда чувствую. Удивил меня, парень. И кого же ты отправишь сюда? Темных священников? Глупец! Столько существ противоположной фракции, то что нужно для того, чтобы внести в эту подзатянувшуюся битву финальный штрих. Да, я зря сомневался в своей удаче - сейчас она четко показала, кому она благоволит больше.
        Аватар Света
        Сильнейшее заклинание стихии, можно использовать только, если вас грозит поглотить Тьма
        Каждый удар наносит 125% от жизни противника перед вами
        Вот и все, стандартная броня редко перебирается выше цифры двадцать, а значит, большинство соперников, сколько бы жизней у них ни было, мне на один удар. Так что ничего удивительного в том, что и эти темные священники, как оказалось, уже успевшие прокачаться до жрецов, быстро отправились на тот свет. Одна, умирая, даже пообещала, что Данила за них отомстит - глупая и наивная. Даже будь у него достаточно удачи, кому какое дело до персонажей игры.
        А вот, похоже, и враги устали сопротивляться: приказ сосредоточить атаки на лидерах отрядов принес пользу, и теперь уже мы наступаем. А Данила-то, похоже, совсем слетел с катушек, решил броситься на меня с небольшим отрядом - что ж, это будет символично. Предводитель одной армии сражает предводителя другой.
        -Разойтись! - инквизиторы тут же расступились в стороны, образуя полукруг, другую его половину образовал пробившийся к нам отряд Данилы.
        Он привел с собой баронов, все неплохо прокачанные, да еще и маги - если ударят все вместе, будет плохо. Впрочем, пока рядом Данила, не рискнут, а потом все закончится очень быстро. Несмотря на попытки себя успокоить, легкая слабость никуда не делась - ну, почему мне всегда так некомфортно рядом с этим типом!
        Удар! Удар! Почему он еще жив? При том, что я за удар всегда снимаю сто двадцать пять процентов жизней, а он смог выжить после двух, получается, у него броня около восьмидесяти. Неплохо, но все равно жизней осталось всего десять процентов.
        И стоило мне довольно улыбнуться, как один из его баронов взял и восполнил Даниле все жизни.
        -Нечестно! - я что, жалуюсь?
        -Я же темный, мне так положено играть, - он еще и смеет шутить.
        Удар, его опять вылечили. Удар, удар - снова лечение. Ничего, я дожму тебя.
        -Тебе не может везти вечно! - второй раз за день вслух усомниться в силе удачи, чувствую, это еще выйдет мне боком.
        От наших быстрых движений поднялась настоящая пылевая буря. Его удары, несмотря на всю силу, не могли пробить броню аватара, а я почувствовал, что начал продавливать его. Еще немного, удар, еще удар.
        -Мочите его магией! - это его голос, но почему он звучит как будто в стороне?
        В мое и замершее напротив тело врага ударились сорок четыре заклинания - неужели, он решил пожертвовать собой, чтобы не проиграть? Удача, ты оставила нас обоих?
        Вы погибли и будете отключены через 10 секунд
        Эпилог
        Когда противник сильнее тебя, а победить не только хочется - просто надо, то в ход можно пустить что угодно. Например, лечение в дуэли - повезло, что Вайт не бросился на баронов, а продолжил срывать злость на мне. Все-таки зацикленность редко кому помогает.
        А потом я просто попросил свой доспех немного посражаться без меня. Раз уж он живой, то пусть помогает. В поднятой нами пылевой буре Вайт не заметил подмены, а, наоборот, увлекшись моей неожиданной слабостью, еще больше погрузился в атаки.
        -Мочите его магией! - отбежав подальше, даю команду баронам, и все…
        До последнего была мысль, что вот сейчас вот что-то пойдет не так - но нет, повезло, он просто взял и умер.
        Великое Королевство победило в финальной битве
        Есть ли желающие бросить вызов королю и оспорить право победы?
        Это что, меня сейчас могут начать убивать свои? А я же без брони, и войск рядом нет. Вот же засада.
        Но к моему удивлению своим правом перехватить лидерство никто не воспользовался: дольше всех раздумывала Кристина, но наконец и она подтвердила результат.
        Победа? Победа! Захотелось броситься и найти всех своих, тех, кто смог дойти до конца и выжить, но мир вокруг потонул в сером цвете, и успокаивающееся поле боя сменила таблица. Все время забываю. Это всего лишь игра. Не битва Света и Тьмы, не поход друзей, не становление королевства. Мне не надо будет радоваться победе и не придется провожать друзей в последний путь. И цифры передо мной отрезвляют, подготавливая к возвращению в реальность.
        Поверженных противников - 12 346
        Убитых игроков - 42
        Убитых героев из топ 10 - 5
        Заработано золота - 102741
        Размер армии - 32100
        Существ выше 10 класса - 4
        Призвано демонов - 1
        Уничтожено строений - 97
        Смертей - 0
        Место в рейтинге - 1
        Всего несколько строчек определяют все, что я делал последние несколько дней. Грустно, но, пожалуй, даже хорошо, что мне не дали задержаться в игре и проститься со всеми, а то было бы гораздо тяжелее.
        Выход
        В центральном зале был прощальный ужин. Никто из проигравших так и не нашел в себе силы появиться, зато нейтралы и все победители были здесь.
        Василий обнял меня, похлопал по спине и признался, что был рад встретить такого парня как я. И это было искренне - все-таки и среди аристократов встречаются неплохие ребята.
        Потом подошел Алессандро, долго стоял и молчал, потом пожал руку, почему-то пообещал прибить за сестру, махнул рукой и ушел - странный он человек. Но ведь не струсил, стоял до последнего - чувствуется в нем стержень.
        Больше всего хотелось поговорить почему-то с Самантой, но девушка подошла буквально на пару секунд. Поздравила с победой и предложила заезжать в гости, как обустроюсь на новом месте. А ведь через столько прошли вместе: казалось, между нами что-то есть, но, видимо, именно казалось - всего лишь «заезжай в гости».
        Вот Кристина, сразу видно, человек дела: попыталась меня вывести из зала, предложив на ушко продолжить поцелуй из игры. Мне, конечно, пока не до этого, но все равно приятно. К счастью, именно в этот момент организаторы объявили, что поданы флаеры, которые доставят нас по домам, так что врать не пришлось.
        Стоп, а меня куда повезут - у меня дома-то нет.
        -А вас, Данила, - ко мне подобрался незаметный круглолицый человек, - мы можем сразу доставить к новому месту работы - Канберра, центральный офис Тихоокеанского филиала. Вы готовы?
        -Да, я готов!
        ЧЕРЕЗ НЕДЕЛЮ
        По телевизору все еще продолжают крутить новости об очередном финале «Пантеона».
        …Впервые союз победителей единодушно уступил победу своему лидеру. В каждом финале до этого находились игроки, считающие, что они более достойны титула победителя, но не в этот раз. Данила Корнев - самый мирный победитель «Пантеона», а сейчас глава Тихоокеанского подразделения корпорации, и на работе продолжает добиваться успеха, пусть и не такого оглушительного. Всего за семь дней его подчиненные, пусть немного, но приросли почти по всем направлениям…
        Насчет победы - приятно, когда тебя хвалят, но эти сверхожидания уже начинают напрягать. А уж с работой, так просто повезло.
        Чтобы не поставить под сомнения свою компетентность, уже неделю использую следующую тактику: больше молчать, а если и говорить, то только вопросами. А то, что в итоге мы приросли, хотя я, если честно, так и не понял где, так это: то ли вопросы правильные задаю, и люди задумываются, как делать лучше, то ли просто я единственный в этой компании, кто не отвлекает народ и дает им полноценно заниматься своим делом.
        Сегодня с утра получил аванс: по самым примерным прикидкам, если жить жизнью обычного человека, его хватит не только мне, но и моим детям. Если их не будет больше десятка, конечно. А ведь скоро еще и зарплата.
        Еще из важного: выдал охранникам фото Кристины, приказал ни в коем случае не пускать. Надо держаться подальше от тех, с кем придется говорить по-нормальному, кто может вывести на чистую воду - а эта девушка точно из тех, кто может сюда приехать. Вот странно: если когда все это начинал, был готов признать свою некомпетентность хоть в первый же рабочий день, то сейчас почему-то не хочется лишаться того уважения, что видно у всех во взгляде. А значит, нужно сократить общение со всеми до минимума…
        С другой стороны, один-то день можно и поболтать с кем-то, ничего же не случится - убедив сам себя, нажимаю кнопку «Отправить», и уже написанное предложение встретиться улетает на почту Саманте. Неужели, я все-таки решился?
        -Вам посылка из центрального офиса, - это Эмма, моя секретарша. Может показаться, что она тут просто для красоты, но подозреваю, что это очень и очень умная стерва. Лично я ее с первого дня опасаюсь.
        Дождавшись пока она ушла, разворачиваю обычный бумажный пакет, обмотанный крест-накрест правительственным скотчем. Вроде бы простая и безобидная штука, но стоит такую посылку попытаться вскрыть не тому человеку, как специально обученные люди об этом узнают и очень быстро выбьют из афериста всю ненужную информацию.
        Откладываю в сторону упаковочную бумагу. Что это такое? Обруч виртуальной реальности? Но разве не нужны ванны, супер-гель, разве есть уже и такие технологии? Или это шутка? Впрочем, это очень легко проверить - надеваю узкую полоску будто бы ничего не весящего железа на голову.
        Вход
        Мир вокруг тут же потерял краски, погрузившись в темноту, из которой выступила кроваво-красная надпись «выберите свой класс» и огромная вереница уходящих вдаль персонажей.
        Воин, маг, лучник, стрелок, убийца… Сколько же их тут? Но взгляд почему-то притянулся к покрытой синим пламенем фигуре некроманта, у ног которого примостилась такая знакомая тварь. Та, убегая от которой я попал в этот мир. Та, что я встретил в кошмарах драконов - получается, что я уже играл в эту игру?
        ГДЕ-ТО КТО-ТО
        -Объект Д-1 зашел в виртуальность 2.0.
        -Проследите, чтобы на этот раз никаких провалов на третий уровень не было.
        -Хорошо. А как вы думаете, сможет он тут победить или все, запасы удачи закончились?
        -Почему бы и нет. Кто же у нас в итоге чемпион?

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к