Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Емелин Андрей: " Выборы Иллюзий " - читать онлайн

Сохранить .
Выборы иллюзий Андрей Емелин
        Самый глубокий и проработанный виртуальный мир из всех существующих манит своим реализмом и возможностями. Случайно оказаться в нем в теле персонажа противоположного пола - покажется сущим пустяком, если ты поймешь, что не в состоянии выйти в реал. Но еще большей проблемой станет то, что администрации игры не нужны такие, как ты: застрявших в игре изолируют и стирают, не давая оставить пятно на репутации проекта. В этой ситуации остается только выживать. Главное помнить, что даже незначительный выбор порой может привести к самым глобальным последствиям. Содержит нецензурную брань.
        Часть 1. Puer natus est
        Глава 1
        Сергей дважды кликнул по иконке New World и сразу же увидел открывшееся окошко меню загрузки клиента игры. Через пару секунд в нем появились сообщения о том, что виртуальная капсула найдена и успешно подключена, игровой комбинезон также подключен, а клиент соответствует всем последним обновлениям.
        Красным горела лишь надпись с предложением авторизоваться. Что ж, для любого нового игрока Ньювы это очень волнительный момент. Игре требуется не просто адрес электронной почты и твой номер телефона - она считывает биометрические данные, сетчатку глаза и отпечатки пальца, форму лица и рост. Шанса завести второй аккаунт игрок Ньювы просто не имел в связи с этим. Казалось бы, весьма странный коммерческий ход со стороны разработчиков, на деле оказался гениальным переворотом в области монетизации игр. Теперь заходя в игру, практически никто не пользовался базовым аккаунтом, все приобретали весьма дорогостоящие продвинутые аккаунты, благодаря которым на старте получали бонус в виде более интересного выбора персонажей. Причем аккаунты за 10, 100, 350 или 1000 долларов вовсе не означали, что владелец более дорогого обязательно получит лучших героев. Рандомизация оставалась и играла большое значение, но учитывая, что аккаунт в Ньюве ты создаешь раз в жизни, то большинство людей старалось подстраховаться.
        Аккаунт Сергея стоил 350 долларов и для него это были ощутимые деньги, которые некоторое время пришлось откладывать. Конечно же за них он надеялся получить серьезный бонус, но мысль о том, что существуют аккаунты стоимостью в 50000 долларов несколько обнадеживала и заставляла надеяться на удачу и волю случая.
        New World, или Ньюва, как ее быстро окрестили в рунете, была первой игрой с полном погружением, невероятно детальной и проработанной, хардкорной и по-настоящему олдскульной. Три гигантских континента, пересечь которые пешком можно было лишь за 2 года реального времени, контент, постоянно обновляемый игровыми ИИ, среда, обрабатываемая квантовым компьютером, настолько похожая на реальный фэнтези мир, что никакие новые разработки последних лет не смогли привести к оттоку аудитории из проекта.
        Сергей прислонил лицо к интерфейсу фейс-сканера, который поставлялся вместе с изданием игры. Тот мигнул зеленым, а затем мерно засветился белым светом.
        Игрок! Поздравляем Вас с первичной регистрацией игры. Ваши основные биометрические параметры считаны. Вы мужчина, 33 лет, европейского типа внешности. Все верно?
        Сергей удивленно ответил: - Да… Верно.
        Отлично! - донеслось из колонок. Выбранный Вами в настройках русский язык позволяет предположить, что Вы представитель восточной Европы. Нам стоит воспринимать этот язык и принятые в вашем регионе меры величин как предпочтительные в дальнейшей игре? Выбор нельзя будет изменить.
        -Да.
        Некоторые игровые параметры выбраны по умолчанию, но сейчас можно внести в них изменения, также изменить их можно будет в процессе игры: вы правша, готовы видеть в игре контент 18+ и сцены которые можно расценить как жестокие с изображением крови и насилия. Подтвердить?
        -Да. Оставьте все так.
        Отлично! Игрок. Пожалуйста, зафиксируйте на себе вирт костюм и лягте в игровую капсулу. Там мы завершим сканирование ваших биометрических данных. Помните, что при каждом входе в игру, мы будем сверять ваши биометрические данные с полученными сейчас. Иногда мы сталкиваемся с попытками обмануть систему, уверяем, мы знаем обо всех возможных ухищрениях и нами приняты меры по их пресечению. Игрок пытающийся обмануть систему New World будет навсегда забанен и более никогда не сможет стать нашим клиентом.
        Сергей обдумывал полученную информацию и немного медлил. Нет, он вовсе не собирался читерить. Еще не хватало спустить 350 баксов в молоко на одной только регистрации. Да и что уж скрывать, вирт костюм и капсула стоили куда больше акка и куплены были именно ради игры. Было удивительно то, что кто-то видимо иногда пытается обмануть такую сложную систему и запарывает свой аккаунт навсегда.
        Не получив более ни каких инструкций, Сергей забрался и улегся поудобнее в вирт капсулу. Шею неприятно холодил металл нейросканера, устройства, благодаря которому 15 лет назад стало доступно глубокое погружение. Он считывал сигналы, идущие от мозга к телу по позвоночному столбу и превращал их в игровые команды. При этом игровой костюм был необходим в первую очередь для того, чтобы сковывать тело игрока, превращая желание бежать или махать руками в бою, в легкие подергивания конечностей, тем самым сохраняя игрока и капсулу в порядке.
        Сергей захлопнул за собой прозрачную крышку и прямо перед его лицом оказался второй элемент нейросканера, тот, что будет подавать в мозг потоки информации из игры. Сергею стало волнительно, у него никогда не было клаустрофобии, но ощущение оказалось таким, словно он лежит одновременно в гробу и на операционном столе где его собираются препарировать. Он поежился от такой ассоциации и заметил боковым зрением, что монитор погас. В этот момент включилось зеленое мерцание внутри капсулы и активировались колонки уже внутри нее.
        Благодарим Вас, сканирование ваших биометрических данных полностью завершено и подтверждено. Сейчас произойдет погружение в игру, если у Вас это впервые, можете быть спокойны, большинство игроков находят эффект погружения приятной процедурой. При этом Вам может показаться будто Вы падаете куда-то вниз, не пугайтесь такого ощущения, если оно и появится, то быстро пройдет. Пожалуйста, подтвердите в голосовом режиме Вашу готовность войти в игру.
        Сергей сглотнул подступивший к горлу комок и немного разозлился на себя. Ему было страшно впервые погружаться, хотя он знал, что миллионы игроков регулярно делают это каждый день. Он нахмурился и проговорил:
        -Подтвержда…
        В ту же секунду в его глазах потемнело, из-под него словно выдернули капсулу и он почувствовал, словно падает с большой высоты в пропасть не имеющую дна. Сергей резко и глубоко вдохнул и попытался барахтаться, но было ощущение, что все тело сковало каменной хваткой. Это только усилило страх, но все закончилось так же быстро, как и началось. Ощущения сменились, на что-то непередаваемо комфортное, словно он находился в невесомости или весел в теплом пушистом облаке. В глазах еще было темно, но казалось, что это не мертвенная темнота, а просто что-то не представляющее интереса, то, что не нужно его сознанию, отчего оно и не воспринимает окружающий мир.
        Поздравляю игрок! Погружение прошло отлично. Еще несколько секунд продлится коммутация с вашей нервной системой, в этот момент все будет темным, затем появится игровое изображение. Смарт-датчики вашего костюма фиксируют у вас учащенный пульс. Как Вы себя чувствуете, игрок?
        Вэлком-ИИ был удивительно любезен.
        -Все, хорошо. - отмахнулся Сергей, пытаясь пошевелить головой и осмотреться. - Первый раз просто погружаюсь. Странно все.
        Понимаю Вас, игрок! Хочу Вас порадовать, Вы держитесь спокойнее чем 53% других игроков, впервые проходящих погружение.
        -Хех. Ну хоть больше половины, - деланно усмехнулся Сергей, оставляя тщетные попытки увидеть или потрогать в этой непроглядной темноте собственное тело. У него было ощущение собственных рук, но пытаясь коснуться ими туловища те словно проходили насквозь. Скверное ощущение, но в общем-то единственно возможное, тела в виртуальном мире игры у него пока не было, ведь сейчас ему только предстоит обзавестись персонажем, которым он станет в New World.
        Мир вдруг обрел краски, однако появившееся обилие света не резануло глаза, а просто сменило собой тьму. Мистического вида огромная арка, с фиолетовым свечением, исходящим из нее была увенчана стильной каменной табличкой с названием игры, так же мерно светящейся, но уже белым светом. Тихая приятная музыка заполнила собой все вокруг.
        Игрок, вы находитесь на экране выбора персонажа. Ваш аккаунт - бронзовый, он дает вам возможность выбрать сгенерированного персонажа одной из 15-ти доступных рас и визуально кастомизировать его базовыми доступными средствами. Так же ваш расширенный аккаунт дает вам возможность выбрать скрытую расу. Если вы выберете второй вариант, возможности выбрать стандартные расы окажется уже недоступен. Желаете воспользоваться одним из вариантов или получить консультацию?
        -Второй вариант, - вновь ощущая волнительный азарт выпалил Сергей. Не за этим он оплачивал аккаунт, чтобы копаться в базовых расах, их вообще сейчас мало кто юзает. Конечно, теоретически можно было начать игру просто заплатив один раз 10 баксов и больше не вкладывая донат и такие игроки в игре существуют, но большинство стараются получить какие-то бонусы с самого начала.
        Хорошо. Игрок, обращаю ваше внимание на пункт 227 подписанного вами на этапе покупки игры соглашения пользователя. Выбор скрытой расы, в отличии от базовых рас может привести к значительным отличиям вашего персонажа от ваших внешних индивидуальных особенностей. Вы подтверждаете выбор?
        А это была еще одна интересная уловка разработчиков Ньювы. Игроки могли создать себе персонажа, но он на старте внешне походил на его владельца из реала. Большинство базовых характеристик при этом принудительно распределялись по неведомым алгоритмам, как если бы игрок перенесся в фэнтези мир. Однако, это, спорное решение, по мнению современных аналитиков обеспечило игре столь высокий уровень психологического погружения, каким не могла ранее похвастаться ни одна игра. И хотя конечно в будущем игроки могли довольно сильно отойти от изначального шаблона, раскачиваясь в том или ином направлении, стартовый набор определял специфику всей дальнейшей игры.
        Со скрытыми расами все было иначе. Вернее, могло быть, тут уже вступал в силу великий рандом игрового ИИ. Конечно про такие случаи, чтобы игроку выпал перс иного чем он пола или какая-нибудь жуткая тварь Сергей никогда не слышал ни в одном гайде, но бывало, что щуплым школьникам выпадали гигантские огры, а крепким спортсменам малахольные маги… В большинстве случаев тенденция всё равно была в сторону близости персонажа к игроку, однако появлялась возможность получить редкие или даже уникальные статы и умения, которые могли оказаться весьма полезны.
        -Подтверждаю.
        Хорошо. Ваш аккаунт позволяет вам выбрать одного из двух уникальных персонажей. Доступ к персонажам стандартных рас теперь закрыт.
        Арка, что до этого излучала из своих недр фиолетовое свечение подернулась рябью и в свечении проступил едва уловимый силуэт какой-то коренастой фигуры.
        Раса Луон. Тип: Редкая. Представитель горного народа берсерков, родом из Серых Гор. Кланы Луонов непревзойденные бойцы в бою без доспеха, но с топором и щитом. Основные расовые характеристики: сила 10, ловкость 6, воля 9. Ключевая расовая способность «Смерть с горных вершин» - находясь на возвышенности раз в сутки вы можете прыгнуть на цель с высоты до 200 метров и не получить повреждений, цель же получит урон, какой в обычной ситуации вы получили бы при падении. Луоны очень устойчивы к холоду и к их помощи в качестве горных проводников нередко прибегают другие расы. Луоны имеют крепкое здоровье и иммунитет к болезням, возникающим от холодного климата. Луоны также имеют 40% иммунитет к стихийной магии воздуха и 30% иммунитет к стихийной магии воды, однако сами не способны творить заклинания. Внимание, идентичность данного персонажа к игроку оценивается как низкая.
        Сергей серьезно задумался. С одной стороны очень неплохой вариант - магия конечно отпадает полностью, но зато работой в качестве проводника будешь обеспечен сразу с первых уровней навыков. Этакий полу-танк полу-ДД ближник с уклоном в антимагию. Да еще способность эта забавная, словно Марио отыгрываешь, что можно с высоты прыгая на противников побеждать даже значительно более сильных мобов чем ты сам. Хотя, надо признать, вариант не без странностей. Жить в горах в дали от крупных городов… Сергей был уверен, что таит в себе эта раса двойное дно, типа мощного не снимаемого дебафа при жизни в городе, или невозможность есть приготовленную кроме как на костре пищу. Сергей слышал про такие выверты игры в гайдах, и ведь сразу система о слабых сторонах не скажет, только после выбора перса придется узнавать. Тем не менее жить можно, Сергей решил, что вариантом вполне удовлетворен, и как основной готов его рассмотреть, однако был еще один перс на выбор:
        -Система, расскажи про второго персонажа.
        Раса Темный Планар, - отозвалась игра.
        Тип:Уникальная. Последний представитель вида. Внимание, идентичность данного персонажа к игроку оценивается как невозможная. Выбор данного персонажа вам крайне не рекомендуется.
        -Это что еще значит?! - совершенно ошарашено произнес Сергей.
        Уточните запрос. - отозвался ИИ.
        -Система расскажи еще раз про второго персонажа.
        Раса Темный Планар.Тип:Уникальная. Последний представитель вида. Внимание, идентичность данного персонажа к игроку оценивается как невозможная. Выбор данного персонажа вам крайне не рекомендуется.
        Сергей возмущенно пытался понять не ослышался ли он снова. Никаких подробностей! Выбор не рекомендуется! И все. Выбирай или не выбирай на свой страх и риск.
        -Вот ссуки! - выругался он.
        Уточните запрос, - снова сообщил ИИ.
        -Суки вы говорю! Я мог аккаунт с тем же успехом за сотку баксов купить, с одним уникальным персом. Что это за огрызок вы мне подсовываете? Есть ли возможность поменять персонажа?
        Сожалею, выбор альтернативных персонажей не возможен, выбор уже привязан к вашим биометрическим параметрам. Согласнопункту 23.2 подписанного вами на этапе покупки игры соглашения пользователя раса подбирается случайно, в данном случае вам выпал последний представитель вида. Информация по данной расе скрыта. Внимание, идентичность данного персонажа к игроку оценивается как невозможная. Выбор данного персонажа вам крайне не рекомендуется.
        Вот тебе и кот в мешке за 250 долларов. Все еще пытаясь прийти в себя Сергей остывал, переваривая информацию. В гайдах он про такое слышал мельком, мол среди вариантов выпала раса с неизвестными свойствами, без описания. Обычно рекомендовали такие не брать, дескать может попасться какой-нибудь пещерный троглодит, питающийся мхом и экскрементами летучих мышей, и играй потом в этом теле в свое удовольствие. Блогеры при этом конечно утрировали, не смотря на всю хардкорность, игра не помещала игроков на старте в слишком уж невыносимые условия. Смущало его куда больше другое - идентичность оценивается как невозможная. Про такое он вообще не слышал, уж не собираются ли его поселить в тело какого-нибудь червя или растения? Вряд ли конечно, на форумах такие прецеденты живо бы обсуждали. Но все же риск казался слишком высоким.
        Сергей уже собирался было попросить систему еще раз рассказать о первом персонаже, но решил попробовать что-то разузнать о столь странном предложении обходным путем.
        -Система… По поводу второго варианта. Что значит идентичность - невозможная?
        Персонаж будет кардинально отличатся от вас.
        Хм, вот так кратко и лаконично.
        -Система, может ли игра предложить мне персонажа не гуманоидной расы?
        В игре на данный момент насчитывается более 3 000 рас. Из них к не гуманоидным можно отнести 38. Перечислить их все?
        -Нет, не надо. Скажи, какая из них наименее походит на людей?
        Раса Коури. Водоплавающие прямоходящие ящеры.
        Сергей вспомнил, что что-то слышал про них. Этакие амфибии, живущие в южных болотных регионах, на границе с черными землями, но разве что с чешуйчатыми мордами и хвостами, а в остальном они были вполне как люди.
        -Система, а сколько представителей Темных Планаров в игре на данный момент?
        Ноль. Дополнительная информация о расе Темный Планар Вам не доступна.
        Вот те раз, действительно уникальная раса. Самое обидное, что выбор нужно сделать сейчас, и, если Сергей попытается выйти из капсулы, выбор произойдет рандомно.
        Сергей попытался почесать не существующий пока затылок. Выбор конечно сложный, взять средненький, но вполне надежный вариант, которым он точно не вляпается в совсем уж откровенную лажу или рискнуть и сыграть единственным в мире персом такой расы. А собственно, что он теряет? Как говорили разработчики, игрок не получает преимущества с выбором расы, он выбирает лишь стиль игры. Конечно во многом они врали и людям выпадали расы «конфетки» типа Лунных Дроу, с невероятным бонусом к созданию ядов. Или Черные Орки, с такой силой и базовой защитой от физического урона сталью, что можно было мечи врагов гнуть голыми руками, лишь немного прокачавшись. С другой стороны, ведь не смотря на все вайны на форумуах, не было в игре откровенно неподъемных рас, которые невозможно было вкачать.
        Да и не ради ли этого он покупал бронзовый стартовый набор - чтобы получить что-то редкое, необычное, то чего нет у других? Сергей понял, что если не решится сейчас сделать выбор, то уже точно не рискнет, а потому собрал всю волю в кулак и, с ощущением, что совершает невероятную глупость, сказал:
        -Система, я выбираю второй вариант.
        Глава 2
        Шум листвы слышался вокруг так громко, как будто шел сильный ливень. Однако дождя не было, только яростный ветер колыхал ветви, словно стараясь сдуть всех пернатых обитателей просеки, что прекратили свое щебетание и затаились в кронах деревьев. Арка портала, которую, казалось, только что рассматривал Сергей с обратной стороны, стояла тут же, испуская мутный, серо-сиреневый туман.
        А Сергей тем временем смотрел на темную, подёргивающаяся от неровной ряби гладь небольшого прудика, в котором видел отражение красивой молодой девушки.
        -Вот те раз, - пробормотал он и осекся. Голос был тонкий и звонкий, совершенно чужой. Да, конечно, в игре все голоса проходят через ИИ модулятор, чтобы грузный орк не говорил голосом школьника, а люди, общающиеся на разных языках, могли друг друга понимать, и все же это было неожиданно и странно.
        Сергей чуть прикрыл глаза и тут же по разным сторонам периферийной части зрения всплыли элементы игрового интерфейса, словно он смотрел на мир через монитор компьютера. Сверху-справа одна из иконок в виде маленького золотого человечка явно обозначала меню параметров персонажа. Сергей навел на нее взгляд, чуть задержал его и, меньше чем через секунду, появилось окно интерфейса, в котором мужчина увидел ту, кем он теперь являлся.
        Возле перечня стартовых характеристик перед ним предстало 3D изображение красивой, стройной темноволосой девчонки лет эдак 22, с которой любой мужик был бы не прочь познакомиться поближе. Смуглая чистая кожа и тонкие черты лица вызывали ассоциации с бразильскими метисами, вот только заостренные по-эльфийски уши выбивались из общей картины. Также на нечеловеческую природу персонажа указывало легкое свечение зрачков ровным бордовым светом, а во рту Сергей явно нащупывал у себя длинные острые клыки. В остальном персонаж напоминал обычную человеческую девушку, бедра узкие - «надо же прямо как мне нравится» подумал он, а вот грудь, пожалуй, даже чуть больше чем он бы хотел видеть у такой красотки.
        Не сумев подавить в себе интерес человека, которому выдалось попасть в тело противоположного пола Сергей осмотрел себя под складками серой мешковатой одежды и еще раз убедился, что уровень проработки деталей в Ньюве был на высоте.
        Нельзя сказать, что он был особенно огорчен или, напротив, обрадован такому перевоплощению. С одной стороны, думал Сергей, ему выпала удивительная возможность посмотреть на мир человеческих взаимоотношений с иной стороны нежели та, к которой он привык. С другой стороны, это лишало его некоторых важных удовольствий, так почти весь контент «восемнадцать плюс», который в игре присутствовал и, понятное дело, пользовался большой популярностью у игроков, проходил мимо, кроме, разве что возможности на него полюбоваться. Так же Сергей пока не решил, рассказывать ли о своем перевоплощении кому-либо или стоит оставить это в секрете.
        С этими мыслями он вздохнул и наконец осмотрелся. Система пока не предлагала выбор ника персонажа и прочие детали кастомизации, однако это было обычным делом, так как в игре все это происходило через различные элементы отыгрыша. Какой-нибудь не игровой персонаж или как их принято называть НПС попросит Сергея заполнить документы и там уже можно будет выбрать ник. Оставалось только найти этого НПС и заодно вообще разобраться, что за местность простирается вокруг.
        Просека была явно ухоженным местом, тут и там виднелись поросшие мхом каменные тропинки, на некоторых деревьях были развешаны тонкие полоски ткани, от чего эти деревья сразу казались какими-то мистическими и жутковатыми.
        Сергей выбрал тропинку, показавшуюся ему наиболее интересной и направился по ней.
        Практически сразу за раскидистыми ветвями деревьев показались стены строения, вызывавшие смутные ассоциации о чем-то среднем между средневековым монастырем и маленькой крепостью. Высокие серые стены в три человеческих роста, сложенные из массивных камней, венчались угрожающего вида бойницами, а на одной стороне образовывали башню с узкими, но частыми окнами, из которых наверно было очень удобно пускать во врага стрелы в случае осады.
        Вы открыли область - Аббатство Руанхил. Здесь можно пройти обучение и освоить базовые механики игры.
        Услужливо подсказала игра и Сергей увидел вверху поля зрения высветившиеся значки открытой области, ее названия и еще нескольких характеристик, вроде принадлежности, биома и отношения к игроку. Сразу после этого Сергей понял, что, направив взгляд резко влево, вправо, вверх или вниз он может вызывать прозрачные элементы интерфейса игры, даже не прикрывая глаз.
        Интерфейс тут же дал ряд подсказок по базовым действиям, вроде выхода из игры, открытия подробностей по объекту и тому подобного. Согласно подсказкам по боевой системе, управление здесь по сути делилось на 2 варианта - либо пассы руками, либо управление взглядом, через панель интерфейса. К счастью, при прямом управлении персонажем не требовалось быть профессиональным фехтовальщиком в реале, чтобы искусно владеть мечом, достаточно было начать движение определенным образом, и система сама доводила твои действия до необходимого результата.
        Пока Сергей стоял и вчитывался в подсказки, навстречу ему вышел монах в серо-коричневой рясе и капюшоном, накинутым на самый затылок, позволяя лицезреть его морщинистую от возраста, лысую голову.
        -Доброго времени, путница! Меня зовут Лэм. Я монах этого скромного аббатства. Вижу, что ты явилась издалека, пройдя Туманным Порталом и наверно хочешь многое узнать о местных правилах и обычаях… Дозволь я расскажу тебе об основах существования в Новом Мире.
        Система тут же отозвалась сообщением, продублированным в текстовом виде на полупрозрачной плашке перед глазами:
        Вы получили квест - Первые шаги. Пройдите обучение базовым игровым механикам в Аббатстве Руанхил. Награда - увеличенный коэффициент опытна на 3 игровых дня, а также скрытые бонусы, зависящие от ваших достижений в процессе обучения. Принять, отклонить.
        Сергей выбрал «принять», и монах тут же заговорил:
        -Ну не стой же на пороге, проходи. Наверняка с дороги ты устала, - с этими словами Лэм развернулся и зашагал в сторону крепкой дубовой двери, в стене монастыря. Сергей отправился вслед за ним, то и дело глядя себе под ноги, и аккуратно ступая по поросшей мхом каменной тропинке. Шаги давались удивительно легко, тело ощущало касание одежды, теплый ветер трепал непривычно длинные волосы, а в воздухе слышался пряный запах леса. Солнце, уже клонившееся к закату играло в ветвях лучами оранжевого света и все вокруг выглядело удивительно реальным.
        Сделав глубокий вдох Сергей испытал странное чувство, словно этот виртуальный мир был ему гораздо ближе, чем тот из которого он пришел. Будто бы уловив это мимолетное настроение Лэм приостановился, коротко взглянул на него, а затем едва заметно кивнул, как бы соглашаясь с каким-то не заданным вопросом.

«Как сложно здесь должно быть обстоят дела со сражениями» - невольно подумал Сергей. Одно дело кромсать тесаком чудовище, при этом сидя перед экраном монитора и попивая кофе, совсем другое вот так, видеть все как на самом деле, получать пусть и не особенно болезненные, но все же удары по своему телу, а затем бить в ответ по жутко скалящимся мордам. Он решил, что «мили-ДД» - игровые классы, ориентированные на ближний бой здесь должны быть не слишком популярны.
        Внутри аббатство не сильно отличалось убранством от своей наружности - антураж составляли лишь коптящие масляные лампы, да грубо обработанные шкуры, висящие в некоторых местах на стенах узких коридоров. Монах скоро привел их в широкую залу с длинным деревянным столом и крепкими стульями.
        Он уселся на один из них, жестом приглашая Сергея сесть напротив, где лежало несколько листов бумаги и перо. Сергей сел и посмотрел на содержимое бумаг - пока они являли собой некую анкету, которую по-видимому требовалось наполнить содержанием.
        -Заполни пожалуйста данные о себе, путница. Знаю, прибывшие к нам через Туманный Портал иногда испытывают сложности с этим, так что, если что-то покажется непонятным, спрашивай, я расскажу. Нам важно узнать о тебе хоть что-то, чтобы начать обучение.
        В бумагах было поле имени и фамилии, следом за которыми следовали названия первичных и вторичных характеристик, не имеющие пока никаких значений. Фамилия уже была вписана - Руаейен. Сергей хмыкнул, любопытная получалась система кастомизации - то что он впишет в бумагах станет его игровым ником, причем вторая часть ника уже предложена системой. Это позволит сохранить лор игры, не давая игрокам выбирать однозначно глупые и несуразные ники, вроде «нагибатор666», а также упростит создание уникального ника, ведь многие привлекательные имена станут доступны, если их закончить оригинальной фамилией. Сергей навел перо на фамилию и понял, что ее также можно сменить на что-либо из вариантов, предложенных системой. Прокрутив несколько, он остановился на фамилии «Файен». Теперь предстояло написать ник. Несколько секунд перебирая в голове ники, которые были бы созвучны, Сергей коснулся бумаги пером и написал «Анри».
        -Сожалею, но я слышал об Анри Файен, такой герой уже есть в этих землях, - мгновенно отозвался монах. - Быть может ты назовешься чуть иначе? Чтобы не было путаницы. Я могу предложить варианты.
        Сергей про себя выругался и не стал отвечать. Вот ведь незадача! Кто бы мог подумать, что даже в такой хитрой кастомизации все равно будет встречаться совпадение ников. Еще трижды он придумывал имена своему персонажу и каждый раз они не подходили, причем один раз монах как будто бы с язвительностью в голосе сообщил, мол такое имя не подходит столь прелестной особе и попросил выбрать другое.

«Да, вот тут, наверно, у многих людей, в силу возраста и специфики современного образования игра должна была бы и закончиться» - подумал Сергей.
        Пятая попытка оказалась удачной и в строке ника красовалось теперь: Николь Файен.
        Сергей хмыкнул и покивал сам себе, звучало на его вкус красиво и даже как-то аристократично, а монах тем временем пробормотал:
        -Чууудненько, чудненько! Ну а теперь, я хотел бы, чтобы узнать о нашей гостье побольше, что ты можешь, да умеешь.
        Он прищурился, разглядывая Сергея, а затем довольно сообщил:
        -Как интересно. Да ты же последний представитель своего вида! Какая удивительная встреча. Темный Планар, стало быть… обладатель редкой цепочкой навыков - нейромистика. Дай-ка припомнить, какие силы таит в себе твоя раса.
        Лэм несколько театрально взял себя за подбородок и уставился в потолок, как бы вспоминая. Тем временем Сергей услышал системное сообщение:
        Ваша раса - Темный Планар. Тип: Уникальная. Последний представитель вида. Базовые характеристики следующие:
        Сила - 7
        Ловкость - 35
        Выносливость - 20
        Восприятие - 20
        Воля - 75
        Разум - 50
        Базовые очки здоровья - 1000 единиц
        Базовые очки маны - 1250 единиц
        Расовый бонус Последнего представителя вида дает Вам следующие особенности во вторичных характеристиках:
        Красота плюс 70 и ускорение роста навыков внешности и флирта на 30%.
        Темные планары имеют 100 единиц сопротивления враждебным мистическим способностям и упрощение каста заклинаний из цепочки мета магии на 12%. При попытке противника преодолеть воздействие заклинаний из ветки нейромистики будет задействован его модификатор разума, а не воли.
        Темные планары мистики, а не воины, поэтому рост их физических первичных и вторичных характеристик снижен на 35%, также при достижении силы свыше 20 единиц Вы получите существенный штраф к мистическим способностям.
        Внимание! Вы последний представитель своего вида. На вас лежит бремя ответственности за сохранение знаний Темных Планаров. При возобновлении жизни в портале перерождения Вы сохраните 85% накопленного в течение суток опыта, а при применении расового навыка «Ритуальное самоубийство» вы сохраните весь полученный опыт. Будьте осторожны, при применении навыка «Ритуальное самоубийство» существует шанс в 0,04%, что Вы потеряете полностью весь накопленный опыт и развивать навыки персонажа придется с нуля.
        Сергей пытался переварить поступающую непрерывно системную информацию. Выходит, вместе с женским телом ему достался потенциально весьма сильный и необычный мистик. Согласно гайдам, которые он успел изучить перед началом игры, в Ньюве существовали отдельно магия и мистика, и это были очень различные по своей специфике явления. Магия была чем-то более привычным любому знатоку фэнтези, и позволяла метать фаерболы или напротив вымораживать противника холодом, а вот с мистикой все было сложнее. Как правило к мистике относились способности редких рас, являющиеся вроде бы магическими, но не вписывающиеся в логику магии Ньювы. Так, например, энергомистик мог призвать сферу пустоты, которая преодолевала любые защиты и засасывала в себя все живое и недостаточно мертвое, вызывая гарантированное уничтожение оного. К сожалению, в том числе целью становился и сам энергомистик. Иными словами - вся мистика являлась очень сильной разновидностью магии, которая, однако имела существенные слабые стороны. Чем именно обернется «нейромистика» узнать еще предстояло.
        А вот сохранение опыта было однозначно весьма лакомым кусочком. Ведь если игрок погибал от рук другого игрока или моба, помимо полного дропа, то бишь потери, предметов, терялся и ценнейший игровой опыт, часть - от накопленного в течение дня и небольшая часть от общего опыта, за все время игры. Сохранялись только деньги, впрочем, храмы перерождения позволяли, застраховать игрока на некоторое время от потери опыта и даже потери части предметов. Хотя это было не самым дешевым удовольствием, но все же весьма популярным.
        Тем временем система продолжала сообщать подробности его расы:
        Темные планары склонны ко тьме, однако не являются злой расой - Ваши отношения с Белыми и Фиолетовыми городами +5 единиц, Ваши отношения с Зелеными и Синими городами +10 единиц, Ваши отношения с Красными и Желтыми городами +15 единиц.
        Про систему городов в Ньюве Сергей знал довольно мало, лишь то, что цветом они обозначаются по виду их городского портала, позволяющего перемещаться между порталами такого же цвета. Чтобы добраться до другого города игрокам приходилось путешествовать по опасным землям, в которых легко было погибнуть как от мобов, так и от рук других игроков. Отношения же с городами влияли на восприятие игрока местными НПС, цены в магазинах и возможности получения квестов. Сильное отрицательное отношение могло создать проблемы в виде закрытия доступа в город, а положительное напротив, давало доступ к особым квестам и скидки у торговцев.
        Вы получаете следующие способности. - сообщила система.
        Виденье аур - позволяет увидеть ауры игроков и НПС на расстоянии 50 метров, игнорируются любые препятствия, в том числе магического характера, кроме заклинаний сокрытия ауры и ухода в невидимость. Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нейромистика. Цель: персональное. Время каста: мгновенно. Затраты маны на активацию: 10 единиц. Затраты маны на поддержку: 100 единиц резервируется.
        Сергей решил, что пока может с трудом оценить полезность этой способности, конечно она возможно поможет от игроков или мобов, пытающихся атаковать исподтишка, но вряд ли это будет случаться часто, а вот то, что у тебя окажется на 100 единиц меньше маны, зарезервированной для поддержания заклинания - ситуация неприятная. В Ньюве все игроки получали фиксированное количество здоровья и маны - по 1 000 единиц, в итоге и то и другое можно было развить. Улучшая силу, ловкость и выносливость игрок обеспечивал себе прирост единиц здоровья, а благодаря прокачке восприятия, воли и разума, добавлялись очки маны. Но рано или поздно все упирались в свой потолок, так топ игроки могли похвастаться пятью тысячами того или иного, благодаря уникальному снаряжению и колоссальной прокачке. Большинство же оставалось в диапазоне от двух до трех тысяч единиц, да и то, если игрок использовал магию, то развивались в первую мана, а если использовал физическое оружие, то здоровье. Так что даже топовые маги, обычно едва дотягивали в здоровье до полутора тысяч единиц.
        Расовая способность Темного планара - Нейро-контроль сознания. - назвала система следующую способность.
        Позволяет получить управление на 6 секунд целевым существом. При этом необходимо полностью видеть цель, любое препятствие не даст сработать заклинанию.Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нейромистика. Цель: противник. Дальность: 20 метров. Время каста: 2сек. Затраты маны на активацию: 850 единиц. Считается атакой, только в случае обнаружения кастующего. На время действия заклинания противник под вашим контролем считается агрессивным по отношению ко всем вокруг.
        Если бы Сергей стоял, он бы наверно упал от радости. Он жадно вчитывался в описание способности, которое система дублировала в аудио формате. Это было просто невероятной удачей - получить такое сильное заклинание, при должной раскачке он сможет использовать его дважды за бой. Способ применения очевиден: взять под контроль вражеского ДД или самого сильного моба и влить основные ударные способности в спины его же союзников. Помимо урона, в случае с игроками, будет посеяна такая неразбериха, что одержать победу будет уже не сложно.
        Сергей одернул себя. Нет, не могло быть, чтобы все было настолько вкусно, наверняка в этой способности была огромная ложка дегтя, как в любой солидной бочке меда. Но отыскать этот игровой ограничитель ему еще предстоит. Тем временем система оповестила о третьей способности:
        Протекция Темных планов - позволяет добавить к любой вторичной характеристике себя или другого игрока 1% уровня навыка нейромистики кастующего, на 300 минут.
        Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нейромистика. Цель: кастующий, союзник или нейтральный игрок. Дальность: касанием. Время каста: 10 сек. Затраты маны на активацию: 1000 единиц. Не считается агрессивным действием. Доступно применение не чаще 1 раза в игровые сутки.
        Сергей скривился как от чего-то кислого. Это был, мягко говоря, очень слабый и несуразный баф. Конечно, потенциально, когда он раскачает нейромистику хотя бы до 80 очков, да еще и немого разовьет способность, эффект возможно станет заметен. Но даже в этом случае, применить такое заклинание он сможет всего раз в сутки и только на 1 игрока, что полностью обесценивает его как бафера.
        Система, тем временем, безмолвствовала, сообщив о последней - третьей стартовой способности, зато через несколько секунд оживился монах Лэм.
        -Да, полагаю тебя ожидает большое будущее в этом мире. Я встречал здесь не мало странников, и поверь, я знаю, о чем говорю.
        Монах заговорщицки подмигнул, заставив Сергея задуматься - был ли это просто игровой скрипт данного ПНС, или ИИ действительно высоко оценил его стартовые возможности.
        -Теперь, прошу, осмотри себя в зеркало, что за твоей спиной. - монах услужливо улыбнулся и указал рукой на стену. - Некоторые прошедшие порталом поначалу не могут признать себя, посмотри все ли в порядке.
        Сергей молча поднялся из-за стола и подошел к тусклому зеркалу. В свете масляных свечей он видел отражение довольно милой девушки, которое вдруг начало меняться.
        Сперва оно осветилось легким сиянием, затем внутри отражения словно включили обычную лампу дневного света - стало совсем ярким. Еще через мгновение, Сергей друг понял, что, как и тогда, у портала при входе в New World, не имеет тела, он будто бы погрузился внутрь отражения.
        Вы находитесь в меню визуальной кастомизации персонажа. Здесь Вы можете перенастроить свою внешность или оставить вариант, сгенерированный игрой. Все изменения, которые вы внесете, можно будет откатить к изначальным настройкам, но после выхода из данного меню повторить подобное не удастся.
        Обратите внимание, что в игре существует 2 шкалы восприятия вас не игровыми персонажами: красота и угроза. Чем более ваша внешность соответствует угрожающей, тем чаще будут успешными опции запугивания. Чем выше ваша внешность соответствует красивой, тем чаще будут успешными опции убеждения и очарования.
        Несмотря на то, что в первую очередь это касается взаимодействия с НПС, влияние данных параметров на других игроков также распространяется. Красота даёт значительный бонус к навыку флирта, а угроза способна повесить на противника с низкой волей пассивный дебаф страха.
        Выслушав сообщение системы Сергей увидел появившиеся на лице и теле девушки, что стояла перед ним, прозрачные ползунки редактора, особенно много их было на лице и груди. Он попытался потянуть за один, в районе щёк, и увидел, как на лице девушки появилась легкая полуулыбка. Поигравшись в итоге с пол часа в кастомизации Сергей понял, что система не позволяет отойти слишком далеко от созданного пресета персонажа, хотя безнадежно испортить его все же было можно. Он дважды сбрасывал настройки до первоначально сгенерированных игрой после чего начинал все заново. Наконец результат устроил его и отдалившись от персонажа чуть дальше он разглядывал плоды своих трудов. Сильных изменений сделано не было, разве что чуть изменились брови, и линия губ. Фигуру и прочие особенности тела Сергей оставил почти без изменений.
        Возможным оказалось убрать бардовое свечение глаз, чем он не преминул воспользоваться, изменить походку, которую он сделал более женственной, и даже настроить тембр голоса. С голосом Сергей работать побоялся, не ровен час система выставит настройки в соответствии с его реальным полом и будет эта красотка одаривать всех встречных очаровательным баритоном.
        Над персонажем виднелась кнопка игрового меню «Завершить», нажав которую Сергей услышал очередное системное сообщение:
        Внимание, Вы завершаете настройку внешности. Поменять ее снова будет нельзя. Однако Вам всегда останутся доступны такие элементы кастомизации как смена прически, нанесение косметики, татуировки и ношение украшений. Эти элементы кастомизации выполняются через игровые взаимодействия с игроками и НПС.
        Вы действительно хотите выйти из меню кастомизации?
        Да, нет.
        Сергей выбрал «да» итут же оказался снова в просторном темном зале, глядя на отражение уже с чуть изменившимися чертами лица.
        Лэм каким-то усталым голосом проговорил из-за спины:
        -Ну что, Николь. Вижу, с тобой все в порядке и внешность свою ты признала. Но она будет меняться не только от посещения салонов. Стоит тебе начать носить тяжести и показатель твоей силы поползет вверх, а с ним и мышцы твоего тела станут больше и заметнее. Стоит вымазаться в грязи и показатель красоты моментально снизится, пока ты не помоешься. А еще на показатели твоих характеристик будет заметно влиять то, насколько ты сыта, бодра и весела.
        На этих словах Лэм дважды хлопнул в ладоши и почти мгновенно в комнату вошел еще один монах в балахоне. В руках он нес деревянный поднос, на котором угадывалась какая-то выпечка и глиняный кувшин с чашкой.
        Игровая механика тут же определила точные параметры еды и услужливо показала над ней прозрачный интерфейс характеристик:
        Плетеная булка. Качество: среднее. Тип: сладкое лакомство. Свежесть: свежее. Редкость: обычное.
        Молоко. Качество: среднее. Тип: напиток. Свежесть: свежее. Редкость: обычное.
        Вошедший тем временем поставил поднос на стол, развернулся и отошел в сторону. Затем, достал из глубокого кармана балахона тонкую бамбуковую флейту и принялся наигрывать тихую ненавязчивую мелодию. Система тут же отреагировала на это сообщив о получаемом бафе и его особенностях.
        Вы под действием развлечений.Тип: музыка. Жанр: развлекательная баллада. Название: сельская песнь о героях. Исполнитель: неизвестный. Эффект развлечения: низкий. Известность мелодии: огромная.
        Лэм улыбнулся и сообщил, что в игре существует множество способов развлечься и чем чаще игрок находится под действием определенного рода развлечений, тем больший баф он получает к тем или иным параметрам.
        Сергей, тем временем, взял со стола плетенку и принялся есть. Еда оказалось довольно вкусной, и ему стало интересно, как его реальное тело сейчас воспринимает этот процесс поглощения виртуальной пищи. Тем временем Лэм продолжил, он рассказал о том, что любой игрок, впервые оказываясь под действием нового развлечения, к примеру, мелодии, что он раньше не слышал, может оценить ее, отметив как понравившуюся или не понравившуюся. Это отражается на мелодии, и бард играющий то, что многим нравится получит больше игрового опыта, а также, мелодии, которые всем нравятся принесут слушателям больший баф.
        С едой все оказалось чуть иначе, Лэм рассказал, что, если баф развлечений можно практически никогда не получать, если с игроком не происходит каких-либо негативных событий вроде ранений, чрезмерной усталости, неудобств или болезней, снижающих показатель настроения, то есть и спать герою необходимо хотя бы раз в игровые сутки. Иначе дебаф голода и усталости снизит ряд жизненных показателей, таких как уровень и регенерацию здоровья и маны. Со временем сильный голод и усталость приведут к почти полной остановке роста игрового опыта и огромному штрафу к базовым игровым характеристикам.
        Монах в балахоне тем временем закончил игру на флейте и поклонился. Система игры тут же отреагировала на это:
        Вы впервые прослушали «Сельская песнь о героях». Авторство: система (заимствованное). Исполнение: посредственное. Пожалуйста оцените музыку. Понравилось, не понравилось.
        Сергей выбрал «понравилось» итут же получил баф к набору опыта в 0,001% на игровые сутки. Бонус был конечно смехотворный, но оно и понятно, игра намекала, что за настоящими серьезными бонусами нужно идти в топовые города, и наверняка выступление бардов там окажется далеко не бесплатным.
        Тем временем он одолел плетенку и молоко, но никакого бонуса за них не получил вовсе, разве что заметил, как временно появившийся счетчик показателя голода опустился до нуля.
        Лэм с улыбкой покивал и сообщил:
        -Ну должно быть тебе интересно то, как происходят сражения в этом мире? Пойдем со мной и не волнуйся, это вовсе не больно. - Он с очень натуральным старческим кряхтением поднялся и зашагал в сторону второй двери в зале, не той через которую они вошли.
        Сергей проследовал вслед за ним, отметив то, что второй монах так и оставался на месте, без участливо провожая их взглядом.
        Оказалось, что дверь вела в еще более просторное помещение сферической формы, должно быть, подумал Сергей, они сейчас находились внутри той башни, которая возвышалась над остальным аббатством.
        В помещении так же тускло горели масляные лампы и висели по стенам шкуры, помимо этого здесь стояли на стойках соломенные манекены, судя по всему предназначавшиеся для тренировки боевых навыков. Несколько одинаковых деревянных стульев и пара массивных столов, открытый сундук в котором громоздились какие-то металлические предметы, смутно напоминавшие оружие, довершали небогатую обстановку.
        Лэм остановился у одного из манекенов и призывно махнул рукой. Как только Сергей двинулся к нему, из двери, в которую они вошли появилось еще трое монахов, одетых как Лэм, но выглядящих чуть моложе.
        -Мои братья помогут тебе освоить основные механики боя. Часто меня при этом спрашивают, что герой почувствует, если его скажем… проткнут мечом. Ну, в нашем мире, в отличие от некоторых других миров - больно тебе не будет, а если ты вдруг почувствуешь себя дурно, твоя капсула зафиксирует это и аварийно отключит игру, так что ты окажешься у себя дома, в полном здравии.
        Как-то совсем непринужденно Лэм перешел от игрового отыгрыша ко вполне конкретным фактам игровой механики. Впрочем, Сергей был рад, что игра пояснила ему это так точно, гайды, гайдами, но все же напряжение от реальности происходящего у него оставалось.
        Один из монахов - самый высокий и широкий в плечах, подошел к сундуку и достал оттуда два коротких меча. Один из них он протянул Сергею, а второй оставил себе. Лэм, тем временем, говорил:
        -Всем героям доступны базовые навыки ближнего и дальнего боя, которые можно развивать. Некоторые так же владеют магией и мистикой, например, как ты. Но ситуации могут обернуться очень по-разному и даже опытные маги и мистики не гнушаются иногда тренировать навыки физического боя.
        Сергей покрутил в руке меч, который ему вручили. Движения давались очень неуклюже, с натугой, самая близкая ассоциация которую он смог придумать заключалась в том, что он словно бы пытается мешать густой кисель в огромном чане деревянным веслом. Тяжело ему не было, скорее очень неудобно и рука с мечом самопроизвольно то и дело норовила опуститься вниз, так что приходилось ее поднимать. Сергей решил, что это очень интересный аналог тяжести в игре и возможно со временем его мозг действительно начнет это так воспринимать.
        -Как только ты берешь в руки оружие на твоем боевом интерфейсе отобразятся возможности по его применению с типами ударов, блоков и уклонений. Также, ты можешь использовать не только игровой интерфейс, но и условные игровые команды в виде определенных движений руками или так же голосом, если речь идет о некоторых особых способностях.
        Сергей как-то самопроизвольно встал в боевую стойку, чуть согнув ноги в коленях и подняв меч. Возможно это игра сделала ряд движений за его тело, этого он не понял, зато он отметил, что стоит к монаху, держащему меч, полу-боком, взгляд его при этом смещен влево и как раз на левой стороне находится боевой интерфейс, скрывающийся в обычных условиях, но сейчас лишь чуть прозрачный и хорошо различимый.
        Тут же Сергей подумал, что с одной стороны это сделано очень удобно, а с другой, сразу же открывает важный тактический ход против неопытных игроков. Если оказаться для противника справа, тому придется крутить головой или как минимум отводить взгляд, чтобы прожимать способности из боевого интерфейса. Взяв это себе на заметку для последующей проверки, Сергей продолжил слушать Лэма.
        -Попробуй атаковать моего брата, стоящего с мечом, обычным ударом.
        Интерфейс тут же подсказал команду, которую следует выполнить, что Сергей и сделал, «нажав» взглядом нужную кнопку.
        Сказать, что меч «вспорхнул» вего руке, было бы весьма преувеличено. Неуклюже замахнувшись и едва не потеряв при этом равновесие, он кое как опустил оружие на монаха, тогда как тот спокойно отразил его своим мечом и парировал, нанеся удар чуть ниже солнечного сплетения. В груди слегка кольнуло, и Сергей ощутил неприятное, зудящее тепло в том месте, куда получил удар. Это действительно не было больно, как и говорил Лэм, но в гайдах писали, что в учебной локации так происходит специально, чтобы не отпугнуть игрока излишним реализмом, которого тут и так хватает. К тому же там говорилось, что чем сильнее приходится удар, и чем больше ХП он снимает, тем болезненнее ощущается.
        Лэм тем временем усмехнулся и сообщил:
        -Да, мало кто из противников будет спокойно ждать пока ты огреешь его мечом или чем потяжелее. Попробуй теперь ты парировать, а потом нанеси удар.
        Услужливо вспыхнувшее умение появилось как раз вовремя, так как монах с мечом уже занес руку для удара, а двигался он не в пример быстрее Сергея.
        Короткий финт и клинок монаха был пойман острием меча у самой гарды. Затем Сергей вскинул руки и коротким ударом нанес укол прямо в шею противника.
        Это оказалось страшно!
        Куда страшнее даже, чем получить удар самому.
        Сергей видел, как сталь меча вошла человеку под острым углом в место где шея встречается с туловищем и погрузилась сантиметров на двадцать. Ткань балахона в этом месте тут же окрасилась бурым, а монах отступил на пару шагов и натужно закряхтел с булькающими звуками.
        Меч сам выскользнул из раны, и автоматика игры заставила Сергея вновь оказаться в боевой стойке.

«Ни хрена себе игрушка» - думал Сергей, наблюдая как монах зажимает рану и, болезненно щурясь, подергивает головой.
        -Отлично! Критический удар. - довольно и совершенно спокойным голосом проговорил Лэм. - Критические удары получаются, если нанесены в незащищенные и жизненно важные участки тела противника, они наносят порой десятикратный урон. Но не волнуйся за моего брата, он выдерживал и не такие удары.
        На последних словах, руки пораженного монаха, которыми он сжимал полученную рану осветились желтовато-белым сиянием и через мгновение он уже стоял, гордо улыбаясь в лицо Сергею, словно ничего только что не произошло. Следов крови на его балахоне уже не было.
        -Против сильного противника, особенно если он использует тяжелое оружие, проще увернуться чем парировать. В зависимости от оружия и навыков ты сможешь использовать разные приемы… но твоя основная сила не в этом, я понимаю, - продолжал говорить Лэм. При этом монах с мечом поклонился и отошел в сторону.
        Следующим приблизился самый низкорослый монах, с несколько блаженным и рассеянным лицом, в обычной жизни такое лицо говорило бы о том, что его владелец не слишком обременен интеллектом. Впрочем, возможно здесь все было так же.
        -Перед тобой наш брат на котором ты сможешь отработать свои мистические способности. Он у нас не слишком умен, а потому любые твои заклятья возымеют эффект. Для начала выброси меч, а затем используй Нейро-контроль сознания.
        Сергей кинул меч в сторону, не заботясь о том, куда он упадет и тут же на панели запестрили способности нейромистика. Он выбрал нужную и его руки в мгновение сложились лодочкой у лица, с согнутыми средними пальцами, а вокруг образовалась жутковатая черно-красная дымка, с темными прожилками, напоминающими сосуды. Сразу же после этого Сергей как бы провалился куда-то в темноту и резко вынырнул.
        В комнате все было так же, как и до этого, только перед ним теперь стояла красивая молодая девушка со сложенными у лица пальцами, а он, Сергей, был в теле странного монаха.
        Он поднял свои морщинистые руки осматривая их и заметил, что вокруг все застилает красноватая пелена. Повернув взгляд на монаха, с которым бился только что, увидел как тот поднимает меч в боевой стойке… Продолжения не случилось, так как Сергей снова будто бы нырнул в мутную воду и вынырнул уже в теле Николь Фаейн.
        Монах, сознание которого Сергей только что контролировал, беспорядочно озирался, не понимая, что произошло. Тем временем третий оставшийся монах приподнял руки вверх, ладонями чуть выше лица и что-то зашептал, прикрыв глаза. Ладони его окутались синеватым свечением, а Сергей почувствовал, что по телу разливается приятное тепло - интерфейс игры подсказал, что в него вливают ману, только-что потраченную на заклинание, однако возле перечня способностей появился синий значок, почти на четверть заполнившийся белым свечением.
        -Чудесно, ты хорошо справляешься! - вновь подал голос Лэм. - Таким образом ты сможешь контролировать противников в бою и наносить им удары силами их же товарищей. Это заклинание потребовало от тебя многих затрат маны, которую тебе помог восстановить мой брат. Всегда следи при этом за интоксикацией, ибо к такому приему нельзя прибегать бесконечно. Ты уже получил заряд магической интоксикации и когда она заполнится, появится большой шанс, что заклинания по восстановлению маны не сработают, а ты получишь из-за них довольно неприятные ощущения. То же самое касается зелий, впрочем, химическая интоксикация наступает значительно быстрее. Но, что-то мы отвлеклись. В твоем арсенале способностей есть то, что будет помогать видеть окружающих, я сейчас говорю о Видении аур. Примени её, и ты увидишь, как изменится мир вокруг.
        Сергей посмотрел на значок способности подсвеченный в панели команд и нажал его взглядом.
        Мир тут же слегка потускнел, потеряв краски, но на первый взгляд больше ничего не произошло. Затем, однако, контуры фигур монахов начал покрывать цветной, двухмерный силуэт. Он больше всего напоминал языки разноцветного пламени, беспорядочно горящего не вверх, а в разные стороны. Это было очень красивым зрелищем - вокруг монахов расходились сине-зеленые всполохи аур, а звуки как показалось Сергею стали чуть глуше и словно бы с эхом.
        -Видишь наши ауры? Они говорят очень о многом, например, об отношениях к тебе других людей, о том, как они оценивают текущую ситуацию, боятся или, напротив, настроены агрессивно.
        -Постой. Я не понимаю, - сказал Сергей, снова удивившись своему тонкому, чуждому голосу. Под действием видения аур голос стал еще и каким-то далеким, словно он слышал себя со стороны. - Как я могу видеть состояние других игроков? Насчет НПС все понятно, но откуда я узнаю отношение ко мне других людей?
        Лэм поморщился подбирая слова, в цветах его ауры появились желтые лепестки пламени, что они означали, Сергей пока не мог понять, так как в этом система подсказок не давала.
        -Отношение игроков ты однозначно не узнаешь, их намерения будут скрыты. Однако об их чувствах ты узнаешь легко. Медицинские модули вирт капсул и сканеры мыслительных процессов настроены таким образом, что легко определяют то, в каком состоянии находится игрок. Эта информация передается кастующему в виде аур. Данная процедура возможна благодаря соглашению пользователя об использовании персональных данных для некоммерческой передачи её третьим лицам. Пункт номер…
        -Я понял, понял. - прервал Сергей монаха, запоздало спохватившись, что сказал эту фразу в мужском роде. Но это его сейчас не волновало - он получил такую игрушку, ради одной которой многие с радостью бы потратились на все вирт оборудование и покупку Ньювы. Это конечно не детектор лжи и не чтение мыслей, но что-то очень похожее. Сергей пока не мог представить, какие именно перспективны перед ним открывала данная способность, но то что она лучшая в его стартовом наборе, он уже не сомневался.
        -Давайте перейдем дальше, - чуть нетерпеливо сказал Сергей. Теперь он надеялся, что и его третья способность с неказистым бафом, окажется чем-то мощным и неожиданно полезным. Однако этого не произошло.
        Лэм попросил его применить способность на третьем монахе, после чего тот вновь восполнил его манну, ничего нового о способности Сергей не узнал.
        Какое-то время Лэм еще рассказывал о системе торговли и взаимодействия с НПС и другими игроками, однако все это было интуитивно понятно, к тому же являлось постоянной темой на форуме игры, в разделе «для новичков». Потому, когда монах, приведя их в очередную залу сообщил, что обучение завершено, Сергей обрадовался этому факту. Он уже провел в Ньюве более 3 часов и хотелось наконец вернуться в реал, чтобы собраться с мыслями, подумать над дальнейшими действиями в игре, а заодно принять реальную пищу, помимо виртуальной.
        Лэм сообщил, что Сергею следует лечь спать в кровати аббатства, а на утро он окажется в таверне одного из ближайших городов. Сергей не стал расспрашивать про игровой отыгрыш этой ситуации, дескать как же это произойдет, даже несмотря на то, что игровые сценаристы тут явно слажали и ему было интересно, как привык выкручиваться ИИ от таких вопросов. В очередной комнате, куда привёл его Лэм, Сергей улегся на крепкую деревянную кровать, накрытую шкурами. Как только он прикрыл глаза перед ним появился системный экран с большой кнопкой Quit. Сергей привычно скользнул по кнопке взглядом, как уже не раз проделывал это сегодня с боевым интерфейсом, и та с приятным щелчком вдавилась, сигнализируя о нажатии.
        Глава 3
        Элис Кэролайн двигалась промеж узких серых скал с трудом протискиваясь узорчатым стальным нагрудником через массивные валуны. Черно-желтая мантия, покрывавшая броню - несла цвета и герб EA.GM - разработчиков игры New World. Появление такой мантии в любом городе вызвало бы волну живейшего интереса среди игроков, так как разработчики никогда не вмешивались в игровой процесс напрямую.
        Элис усмехнулась своим мыслям. Насколько же заблуждались игроки, думая, что хоть у кого то, из администрации проекта есть возможность напрямую вносить изменения в игру. Эти убеждения должно быть были перенесены из игр прошлых поколений, но New World создавалась и развивалась иначе. Здесь разработчику не требовалось писать новый код, обкатывать его на тестовом сервере и выпускать патчи, теперь были нужны специалисты по внедрению, которым приходилось работать опосредовано, что порой вынуждало их лезть сквозь камни или пробираться через топи в удаленных регионах игры, в которые ни один обычный игрок еще не забредал и никогда забрести был не должен. А все ради того, чтобы встретиться там с сущностями отвечающими за все процессы происходящие в игре.
        Со стоном Элис протиснулась через последние два валуна и оказалась в некоем подобии горного колодца - высоко вверх устремлялись стены ущелья, и только на высоте метров пятиста виднелась узкая полоска неба. На земле же располагалось небольшое ровное плато, покрытое серо-желтой пылью. На одном из камней находилась цель, к которой столь упорно двигалась девушка - седоволосый эльф со спокойным и несколько отрешенным лицом смотрел на Элис, он был одет по игровым меркам в первый тир снаряжения, то есть самую простую и непримечательную одежду, легкую магическую мантию. В руках эльф держал тонкую трость с полметра длиной и на первый взгляд даже отдаленно не вызывавшую ассоциаций с магией. Однако, это было самое могущественное существо в New World.
        -Привет, Объект 0. У меня для тебя пакет задач. Давай без проволочек, а то мне еще назад тащиться через это твое сраное ущелье.
        Эльф наклонил голову вбок в не совсем понятном жесте и ответил скрипучим и одновременно басовитым голосом.
        -Приветствую тебя Элис Кэролайн. Я скучал.
        Элис фыркнула и достала из инвентаря три свитка с подробными инструкциями по изменению игрового контента.
        -Скучал он. Мог бы тогда поднять свою задницу и выйти мне навстречу, - пробормотала девушка и косо взглянула на собеседника. Объект 0 - базовый игровой ИИ среди всех остальных не нравился ей больше всего. Он управлял основами этого мира, тем как текла вода и светило солнце, звуками объектов и физикой движений, базовыми механиками игрового процесса вроде действия характеристик игроков и начисления игрового опыта. Он фактически являлся операционной системой игры и, по слухам, даже был как-то связан с работой квантового компьютера, на котором функционировал весь проект. Возможно от этого Объект 0 всегда был таким не человечным, но как бы то ни было, любое изменение игры приходилось начинать с него, чтобы оно не нарушило основы New World.
        Элис принялась читать вслух информацию со свитков, проигнорировав любезность Объекта 0. Она знала, что он услышит и запомнит каждое слово, а если что-то не поймет, то задаст дополнительные вопросы. Ребята из отдела коммуникации с игровым ИИ готовили хорошие технические задания, так что обычно вопросов у ИИ они почти не вызывали. Однако руководство компании, не смотря на всю точность задач, не могло предсказать как именно ИИ решит воплотить эти задачи в жизнь, как быстро и с какими искажениями они окажутся реализованы в проекте. Более того, Объекты могли счесть эти задачи некорректными и мешающими игровому процессу, в этом случае они просто отказывались от реализации изменений. Впрочем, за всеми сложностями стоял один единственный, но перевешивающий все неудобства, плюс: Объекты сами непрерывно развивали проект, делая его все более привлекательным для игроков.
        -Так. Это все. Вопросы есть у тебя? - наконец проговорила Элис, дочитав последний абзац и откладывая свитки рядом с собой на камень. По инструкции она оставит их здесь, чтобы они также сохранились у Объекта.
        -Да. У меня есть вопросы, - безэмоционально сказал своим механическим голосом ИИ, глядя куда-то за спину Элис. Девушка поморщилась и, обреченно вздохнув, пробормотала:
        -Ну валяй. Что непонятного?
        -Что такое «Игрок»?
        От этого вопроса Элис подскочила с камня, на котором успела так уютно расположиться. Подобравшись она громко сказала, как бы ни к кому не обращаясь:
        -Командный чат. Подозрение на сбой в базовых смысловых категориях ИИ. Оставить пометку в логе, - после чего обратилась уже к Объекту:
        -Игрок - это внешний оператор, управляющий игровой сущностью, в тех случаях, когда оператор не является сотрудником игровой администрации. Объект 0, подтверди осознание категории.
        -Я знаю это, - ответил Объект 0 и на его лице появилось подобие снисходительной улыбки.
        -Так чего же ты меня пугаешь? - раздраженно бросила Элис.
        -Мне стало не понятно, как игрок может управлять игровой сущностью, если в момент игры он осознает себя как данная игровая сущность. Последнее техническое задание в пункте 7.2 прямо указывает на то, что необходимо снова увеличивать само-отождествление оператора с игровой сущностью, при этом, по данным анализа вовлеченности, игроки и так осознают себя в пиковых эмоциональных ситуациях на 93% игровой сущностью, а не оператором. Такой уровень вовлеченности позволяет моделировать игровые события с опорой не на реальные потребности оператора, а на виртуальные потребности сущности, так как это уже ведет большему сдвигу вовлеченности. Мой вопрос в том - что есть игрок, если в некоторых игровых ситуациях разделить оператора и игровую сущность невозможно.
        Элис выдохнула, успокаиваясь и снова обратилась в пустоту:
        -Командный чат. Удалить последнюю запись. Основание - ИИ поставлено некорректное техническое задание, вызвавшее временные логические искажения. Корректировка произведена на месте.
        Элис насмешливо приподняла одну бровь.
        -Объект, ну так придумай сам, ты же у нас умный, - она покачала головой. Такая вводная работала почти всегда безотказно, не смотря на всю ее внешнюю абсурдность. ИИ сейчас покрутит «шестеренками», не получив ответа разработчика и сам подберет наиболее непротиворечивый ответ, вписывающийся в рамки игрового мира и отвечающий условиям базовых игровых алгоритмов.
        По инструкциям для отдела внедрения контента, в коем состояла Элис, команда на самостоятельное решение логических противоречий для ИИ отдавалась только в экстренных ситуациях, которые могут угрожать жизни и здоровью пользователей. На деле же, все сотрудники ее отдела иногда пользовались подобной командой. Иначе разговор с ИИ мог затянуться на часы и не факт, что проблему удалось бы решить на месте. А тогда, требовалось бы вызывать «мозгоправов» из отдела коммуникации, или, чего доброго, из отдела разработки. А дальше все как всегда, каждый отдел бы стремился сбросить с себя ответственность, действия специалиста по внедрению контента разбирались до таких мелочей, когда в какой момент он вздохнул, куда посмотрел и как это повлияло на восприятие информации Объектом. В общем ответ на вопрос, «кто же крайний», был заранее предсказуем.
        А сейчас, пока Объект 0 задумчиво рассматривал облака, плывущие на вершине горного колодца, Майк Томпсон, из технарей, подправит логи Элис, за то, что она потом одарит его томным взглядом или возможно даже пофлиртует с ним в перерыве.
        -Найдено решение, - наконец отозвался Объект 0, вырывая девушку из мыслей о личной жизни. Она нетерпеливо уставилась на ИИ, ожидая что он наконец выдаст ответ и Элис сможет отправиться сквозь каменные валуны обратно в сторону реала.
        -Игрок - это совокупность оператора и игровой сущности, кроме случаев, когда оператор не является сотрудником игровой администрации. Для увеличения само-отождествления требуется объединить оператора и игровую сущность. Метод решения… обрабатывается.
        Глава 4
        Огни ночного города разрывали темноту, рисуя границы земли и неба. Стоя у окна Сергей пил крепкий кофе с молоком и размышлял о том, что, пожалуй, потратит отпуск проведя его в игре.
        Ему вспомнилась фраза из книги известного писателя о том, что виртуальная реальность похитила у людей звезды. Он усмехнулся, глянув на тёмное, затянутое облаками небо. Звёзд видно не было.
        Постояв так ещё пару минут, погруженный в свои мысли, Сергей поставил недопитый кофе на стол и подошёл к вирт капсуле. Она светилась изнутри мерным желтоватым светом, не сильным, но хорошо различимым, так как оставалась сейчас единственным источником света в комнате.
        Персонаж должен был спать в Ньюве минимум четыре реальных часа. Как говорилось в гайдах, разработчики специально установили такой таймер, чтобы игроки не проводили сутками в игре, несмотря на то, что существовали контролирующие состояние игрока ограничители, как в самой капсуле, так и в программном модуле игры. Простой элемент отыгрыша в виде сна работал ни хуже.
        Сергей честно дал персонажу выспаться и чувствовал себя вполне бодрым несмотря на то, что на часах было всего половина пятого утра. Он забрался в капсулу, в костюме, который так и не снимал и, прикоснувшись к холодной пластинке нейросканера, услышал:
        Ошибка 743, вход не возможен. Персонаж Николь Файен не доступен для активации.
        Полежав ещё немного, Сергей с удивлением выслушал повторившееся сообщение об ошибке и выругавшись полез из капсулы. Клиент игры, запущенный на компьютере работал исправно и ни о каких ошибках не сообщал, на форуме и просто в сети также не говорилось ничего о подобной ошибке.
        Снова попытав счастье в капсуле Сергей столкнулся с той же проблемой.
        Спустя два часа он уже перепроверил работу капсулы вдоль и поперек, успел погрузиться в виртуальный мир небольшого инди проекта, убедившись, что проблема не в оборудовании, но все было тщетно. Сергей отправил несколько гневных сообщений на игровой форум, а также оставил заявку технической поддержке игры, подробно, но уже без лишней агрессии описав там проблему со входом.
        За окном начинало светлеть, и Сергей все же решил поспать. Он устало стянул с себя игровой костюм и положил его прямо на капсулу. Укладываясь в кровать, он подумал, что скорее всего сотрудники New World завтра днем решат его проблему и возможно даже дадут какой-то бонус в качестве компенсации, а учитывая, что у него в запасе ещё пара недель времени, можно расслабиться и спокойно отдохнуть.
        Глава 5
        Ничего не происходило.
        Сергей пытался нажимать злополучную надпись Quit взглядом, бил по ней руками, отдавал команды голосом, но не менялось ровным счётом ничего, он все также оставался лежать на кровати в учебной локации, так и не сумев выйти в реал. Он думал, что сейчас должно быть лежит в вирт капсуле не в силах пошевелиться и сделать вообще хоть что-то. А впереди еще две недели отпуска и лишь он один в квартире.
        По спине бегал неприятный холодок беспомощного одиночества, и Сергей начал просчитывать варианты развития событий. Как часто бывает в экстремальных ситуациях скоро чувства притупились и включилась холодная логика.
        Сергей размышлял - если ему станет физически плохо, автоматика капсулы отключит его от системы, если же медицинский модуль выйдет из строя, игровые сервера перестанут получать данные по его самочувствию и тогда, опять же, игра должна аварийно его отключить. Плюс, он слышал, что существует игровой ограничитель, установленный для всех на 30 часов игры, после которых должно также выбрасывать в реал.
        Он попытался успокоить себя тем, что всю эту систему ограничителей пребывания в вирт пространстве придумали неспроста, и наверняка была масса случаев подобных его, для пресечения которых компании, производящие вирт оборудование и софт, наверняка как следует постарались. Успокоиться немного Сергею действительно удалось, хотя в голову ещё продолжали лезть мысли из сюжетов Адгара По, о погребении заживо, а также неприятные своей детальностью картинки, что щедро подсовывало воображение. О том, как спасатели в противогазах вынимают его безжизненное, раздутое тело из капсулы, спустя неделю, когда соседи начнут понимать, что запах из вентиляции вовсе не из-за почившей в недрах воздуховода мышки.
        Окно интерфейса с, казавшимся уже издевательским, предложением выйти застилало всё поле зрения, не давая возможности даже подняться с кровати, словно Сергей находился в маленьком мире, посвящённом выходу из игры. Тревога снова стала наростать и Сергей вспомнил то, что говорил ему Лэм - проснувшись он окажется в таверне ближайшего города.
        Насколько помнил Сергей сон в Ньюе длится 4 часа, после чего персонаж считается проснувшимся и не получает дополнительных бонусов отдыха. Значит есть шанс, что спустя несколько часов злополучная заставка выхода пропадёт и он сможет попросить о помощи хотя бы через обычное общение с игроками.
        Эта мысль, словно спасательный круг дала надежду, и он принялся считать про себя, чтобы не потерять ощущение времени.

«Сорок один, сорок два, сорок три…». Сергей считал вот уже двести двадцать минут. Все это время страх то накатывал на него мерзкими, сковывающими волнами, то отпускал, оставляя на смену злую, упорную уверенность что он справится.

«Сорок четыре».
        Мир вдруг померк и тут же вспыхнул приглушенными звуками и полумраком. В первое мгновение Сергею показалось, что он вышел в реал, однако системное сообщение чётко обозначило произошедшее:
        Вы выспались и получаете бонус бодрости. Регенерация маны и здоровья +40% на 6 часов. Мебель, на которой вы спали: неудобная. Вы не получили за это бонусов или штрафов. Внимание, вы завершили квест «Первые шаги», получено 300 очков опыта. Получен баф к набору опыта на три игровых дня.
        Сергей поднялся с кровати. Она отличалась от той, в которую он ложился в аббатстве, светлые простыни и мятая, похожая на пуховую перина, с такой же подушкой. Комната освещалась парой тусклых маслянных ламп, стоящих вместе на небольшом столике у входной двери, в стороне от его постели.
        Грубый деревянный шкаф и такой же стул довершали убранство комнаты. Только сейчас Сергей понял, что звук, который он слышит - доносится с улицы и более всего напоминает звуки деревни: стук лошадиных копыт, удары топора, раскалывающего поленья и приглушённые, едва различимые разговоры.
        Сергей подошёл к закрытым ставням окна, которое он сперва не заметил и распахнул их. Перед его взглядом оказались фасад какого-то деревянного дома, несколько добротных черепичных крыш и виднеющееся за всем этим небо. В этой части Нью Ворлд наступал рассвет и небо было ещё темно синим, подернутым дымкой белых облаков, с отсветами розового и оранжевого.
        Сергей выглянул из окна, и увидел широкую мощеную камнем улицу. Большинство зданий на ней оказались двух-трехэтажными, на первых этажах которых располагались толи лавки, толи мастерские. Его появление тут же привлекло внимание игрока непонятной расы напоминающей гнома или какой-то их разновидности. Сергей скрылся в комнате и решил отправиться на поиски тех, кто сможет ему помочь, но, прежде всего, необходимо было продумать свои действия. Он не забыл, что находится в теле женского персонажа и решил не допускать оговорок о себе в мужском роде, как в случае с монахами. Сергей решил, что самым лучшим вариантом для него было-бы найти здесь представителей администрации, но согласно гайдам встретить их было почти нереально.
        Оставался более реалистичный вариант с обычными игроками, но тогда желательно было найти игрока из ру кластера, ещё более желательно из России, и совсем отлично - из его города. Далее стоило описать ситуацию и попросить оставить сообщение в техническую поддержку. Впрочем, он никак не сможет проконтролировать, действительно ли они оставят обращение, подумал Сергей. Стало быть, нужно попросить об этом как можно большее количество людей, к тому же, не известно, как вообще большинство игроков будет реагировать на его историю.
        Сергей подумал, что у него в запасе есть около суток, когда его организм в капсуле переживёт происходящее без особых проблем со здоровьем, ещё пара суток, когда без проблем со здоровьем не обойтись, а также дней пять, когда уже возможна смерть от обезвоживания. Причём, если ему помогут дня через четыре, было бы неплохо, чтобы кто-то оказался рядом, в момент его выхода из капсулы. Сергей был нормально сложен и не испытывал проблем со здоровьем, но он не был уверен, что сможет самостоятельно выбраться из капсулы, после нескольких дней голодания и лежания в одной позе.
        Так же, подумал он, важно найти человека, который сможет позвонить в экстренные службы типа МЧС и скорой, и опишет там сложившуюся ситуацию. Сергей был не уверен, что игроки просто так бросятся помогать ему и было бы лучше сперва хоть немного вызвать доверие, с другой стороны у него нет времени на это, да и образ симпатичной девушки, в котором он заключён должен гораздо лучше располагать к желанию прийти на помощь.
        С этими мыслями он вышел за дверь в коридор. Тот был сплошь увешан картинами разных размеров и тематик, очень сильно отличающихся по качеству. Часть напоминала рисунки ребёнка, часть - неумелые наброски человека, который часто прогуливал художественную школу. Идя по коридору Сергей бегло просматривал картины, в основном их тематика касалась городских пейзажей.
        Коридор завершался крутой лестницей вниз, по которой он попал в просторное помещение, более всего напоминавшее бар в тематике средневековья. Щиты, мечи и элементы доспехов висели на стенах и на массивных деревянных балках, которые, судя по всему, поддерживали потолок помещения. Помимо этого, здесь так же в изобилии висели картины, но уже посвящённые батальным сценам и выполненные не в пример лучше прошлых.
        -Приветствую, прекрасная леди, - подал голос крупный мужчина за барной стойкой, протиравший стеклянный бокал.
        -Доброе утро, - ответил Сергей пытаясь понять, кого он видит перед собой, игрока или НПС.
        -Проходите не волнуйтесь. У нас тут таверна для новичков, в течение 3 суток для Вас все услуги бесплатны, номер в котором Вы проснулись, тоже за Вами закреплён. Можете расспросить меня о чем-нибудь, если у Вас есть вопросы. Кстати эта таверна и гостиница называется Сорняк и принадлежит Ронгу Железной голове, из клана Быстрые львы.
        Тавернщик приветливо улыбнулся и теперь Сергей был уверен, что перед ним НПС - присмотревшись он увидел проявившуюся над головой тавернщика короткую надпись: «Тавернщик из Сорняка, работник».
        Сергей приблизился к барной стойке и присев на высокий стул сообщил:
        -Мне нужна помощь. Я не могу выйти в реал. Это не шутка, - на пару секунд повисла тишина, затем тавернщик ответил все с той же бодрой и непринужденной интонацией:
        -Ну здесь я ничем не могу помочь, я простой рабочий, это Вам у людей надо поспрашивать, думаю они Вам и помогут.
        Сергей досадливо поморщился, как бы все было просто, если бы ему удалось решить свой вопрос через НПС. Только сейчас он подумал, что, пожалуй, будет чувствовать себя неловко общаясь с окружающими людьми в том облике, в котором пребывает, но выбора особого не было. Он обернулся и, оглядев пустующий зал, снова обратился к работнику.
        -Слушай, а расскажи вкратце об этом городе, ну куда я попал… ла. Где тут людей можно встретить, с кем можно поговорить?
        -Ооо, ну это запросто! - расплылся в улыбке тавернщик, это явно была благодатная тема для разговоров с ним. Работник отложил кружку и облокотившись плечом на барную стойку обвел рукой пустой зал: - У нас тут, как видишь в этот час вообще безлюдно. Наплыв бывает ближе к вечеру, но и тогда не все столы обычно заняты. В основном захаживают рекрутеры, интересуются у нас о новичках, мол кто прибыл да куда пошёл. Так что рекомендую к вечеру обязательно вернуться к нам в Сорняк, я познакомлю тебя с рекрутерами из самых интересных кланов. Вместе развиваться проще.
        -Спасибо, - ответил Сергей, он решил, что это был бы неплохой шаг с его стороны, особенно если удастся найти русскоязычный клан. - А есть здесь кланы, в которых в основном русские, ну или хотя бы побольше русских?
        -А, ну понимаю, о чем речь, хочется общения с земляками из другого мира. Да, есть тут пара таких кланов, совсем недавно сформированы. НКВД и Охрана, их рекрутеры тоже регулярно здесь околачиваются.
        -А можно сейчас их где-то найти?
        -Ну если поискать, то почему нет. Только искать лучше не в городе, а в рейде, в серых землях. Вряд ли кто-то сейчас выполняет задания в такую рань.
        Выходить из города Сергей пока не собирался, но решил, что поискать земляков в городе все равно будет не лишним.
        -Скажи, а где сейчас можно встретить больше всего людей? И кстати, что это за город?
        -Так ведь в Люндарсте мы. А встретить известно где, на городском рынке круглые сутки толкотня. Посмотри на своей карте, там должна быть отметка разных объектов города.
        Сергей нашёл на интерфейсе опцию открытия карты и перед его глазами возникло прозрачное изображение города. Судя по легенде, добраться до рынка можно было просто идя по дороге, что была за дверью, сделав всего один поворот. Бегло осмотрев карту на предмет различных мест для посещения Сергей отметил для себя порт и городские ворота, он решил, что если с рынком его постигнет неудача, то он посетит также эти места. Город Люндарст, согласно карте, был очень плотно застроен, однако большая часть строений не была как-либо обозначена. Также здесь, похоже, регулярно обновлялись и перестраивались здания, множество мест обозначалось как застройка.
        Сергей наметил маршрут и вышел из таверны. Стоило ему сделать буквально шаг, прямо перед ним пронёсся огромный бык, оседланный и с огромными набитыми сумками, висящими на ремнях по обоим бокам животного. На быке восседало странное существо, напоминавшее зелёного гоблина с длинным носом и тонкими волосатыми руками. Существо мимоходом глянуло на Сергея, проносясь мимо, но ничего не сказало.
        Он направился по улице, по запланированному маршруту и встречая в открытых мастерских только работников НПС, о чем ему подсказывала система. Вывески перед знаниями пестрили самым разнообразным содержанием от непонятных, вроде «крестовые втулки третьего тира», до многообещающих: «не крафтим только мамонтов». Архитектура также отличалась, то перед ним оказывались добротные каменные здания с резьбой по камню напоминавшей индейские узоры, то хлипкие домики из кое-как сложенных брёвен.
        Спустя несколько минут Сергей наконец вышел на просторную площадь, от которой, согласно карте, следовало повернуть направо. Здесь все здания уже были гораздо единообразнее и явно дороже. На одной стороне площади высилось красивое каменное сооружение, более всего напоминающее дворец, а на другой расположилась крупная стройплощадка, огороженная деревянным забором всего в половину человеческого роста, а по тому хорошо просматриваемая. Несколько десятков рабочих суетились с инструментами и стройматериалами, периодически бросая свою работу и начиная заниматься чем-то другим. Всем этим процессом пытался руководить крупный орк, пожалуй, раза в полтора выше, чем персонаж Сергея, рабочие явно слушались его не важно, и орк постоянно срывался на крик. Махнув рукой, он обернулся и увидел девушку, идущую вдоль его стройплощадки. Орк сразу подобрался и приосанился, улыбнувшись настолько обаятельно, насколько позволяла его жутковатая клыкастая физиономия.
        Сергей все же решил не связываться с этим одиноким строителем, а придерживаться плана, он двинулся мимо стройплощадки, заметив боковым зрением, что орк провожает его внимательным взглядом.
        Скоро Сергей увидел пестрые шатры и прилавки, среди которых сновали люди, это место и впрямь сильно отличались от остального города своей оживленностью. Он подошёл к первым рядам и тут же привлёк внимание сразу нескольких игроков. Воин в тяжелом латном доспехе с массивными наплечниками приблизился и с самодовольным видом произнес:
        -Хай, красотка. Че-как дела по игре? Недавно вирт серфишь?
        Его легко отпихнул в сторону с виду не слишком крепкий парень, облаченный в какую-то плотную, кожано-тряпичную одежду тёмных цветов. Из-за спины парня торчали две сабельных рукояти.
        -Полегче Камерт. Эй, ты тут недавно, да? В гильду вступить не хочешь?
        Сергей всмотрелся в парня с саблями и прочёл над самой его головой:
        Хидж Нуриан. Клан: Призраки долин.
        -Привет. Я ищу представителей НКВД или Охраны, - ответил Сергей и скосил глаза на того что был в доспехе, которого назвали Камертом. Парень стоял недовольный, но в разговор вмешиваться не спешил.
        -Да ты наверно гайдов начиталась. НКВД для нубов, пойдёшь к этим неудачникам, так и будешь на первом тире бегать и по лоу-данжам мелочь собирать. Давай к нам, мы всему научим. Приглос я тебе кинул уже.
        На интерфейсе Сергея с правой стороны действительно появился значок приглашения в клан, а вместе с ним он отметил аж три приглашения в друзья. Среди них были приглашения от Хиджа, Камерта и игрока по имени Горн, которого Сергей даже не видел.
        -Спасибо, я подумаю. Но сейчас мне надо идти.
        Пару секунд Хидж стоял на его пути, но потом отступил и неожиданно легко сказал:
        -Ну да, смотри, думай. До встречи.
        А затем в нарочито дружеском жесте хлопнул его по плечу.
        Сергей направился по рынку высматривая среди надписей кланов над головами игроков заветные названия. Он отметил, что практически все, кто ему встречался состояли в том или ином клане, а одиночки похоже были очень хорошо прокачаны, что читалось по их красивой, явно дорогой одежде. Пару раз его ещё останавливали, пытаясь позвать в клан, а френд лист пополнился уже двенадцатью заявками в друзья.
        Среди игроков встречались как затянутые в броню воины, так и изящные маги в узорчатых мантиях, однако чаще всего попадались игроки, одежду которых можно было оценить, как парадную - не похожую на что-то боевое, при этом лёгкую и красивую. Расы были в основном человеческие, но встречались также орки, гномы и эльфы. Во всяком случае так Сергей мог их определить, он знал, что в Нью Ворлд очень много рас-производных. Например, глубинные гномы и горные гномы очень отличались своими способностями, однако внешне их было не просто отличить.
        На прилавках же продавали едва ли не все, что только можно было вообразить, часть рынка оказалась выделена торговцам едой и, как ни странно, ядами, а также всевозможными ингредиентами для приготовления тех и других. Наибольшее место занимали разношерстные продавцы одежды и оружия, а совсем отдельно располагались продавцы животных и строительных материалов. Сергей совсем не на долго заглянул в эту часть рынка и, так как она почти пустовала, решил там не задерживаться.
        Он ходил уже около часа, но так и не смог встретить ни одного игрока из интересующих его кланов. Сергей уже было решил плюнуть на эту затею и обратиться со своей проблемой к первому встречному, пусть тот будет и не из России, но хотя бы сможет создать заявку админам по его поводу, как вдруг его окликнул кто-то со спины.
        -Эй подруга! Я слышал ты ищешь НКВД или Охрану? - Сергей обернулся на голос и увидел перед собой низкорослого худощавого эльфа, ничем не примечательного вида, каких он уже успел насмотреться на рынке Люндарста.
        -Да ищу, а что? Ты знаешь кого-то из них?
        Сергей отметил, что под ником эльфа обозначения гильдии не было.
        -А то. Считай ты их нашла, подруга. Я их всех знаю, часто с ними в рейды гоняю, хоть и одиночка. А тебе они зачем сдались-то?
        -Проблемы у меня, не могу из виртуала выйти, мне нужны игроки из России, кто сможет мне помочь.
        Эльф обалдело вытаращил глаза, он словно был готов был услышать любую, даже самую несуразную причину, но к такой оказался не готов.
        -Да ладно!? Нет ну ты ведь гонишь, а? Или серьёзно? Это же жесть, и давно ты так?
        -Несколько часов. Я только с обучения, четыре часа, пока перс спал пришлось смотреть на экран выхода, сделать там было ничего нельзя.
        -Слушай, а точно? Может просто плохо нажимала? Хах! - эльф был словно на энергетиках, говорил быстро и возбужденно, то ли это была его обычная манера разговора, то ли он волновался.
        -Так ты можешь помочь их найти?
        -А, ну так конечно. Они в серых зонах рейдят сейчас, на болотах. Го в пати, я проведу.
        Сергей увидел сообщение о приглашении в группу от игрока Хекши Фаэно. Что-то его смущало и пару секунд он помедлил, размышляя не может ли это оказаться ловушкой. Однако не придумав как его, персонажа без каких-либо ценностей, могут подставить, принял приглашение. Экран интерфейса тут же показал участника его группы, а эльф радостно заерзал на месте.
        -Круто, круто. Короче я сейчас портал провешу, сразу ныряй, а то я хреновый порталист.
        Сергей хотел было поинтересоваться насчёт прохождения порталов и чего ожидать от места, в которое они переместятся, но в руках Хекши уже блеснул мутно-голубой кристалл, размером чуть больше куриного яйца, а сам эльф забормотал над ним заклинание. Вокруг словно приглушили освещение и утро сменилось потемками, в руках эльфа танцевало голубое пламя, вырывающееся из кристалла.
        Хекши взмахнул рукой и с силой швырнул кристалл на землю чуть правее себя. В первое мгновенье Сергей решил, что заклинание не сработало - голубое пламя, все ещё танцевало вокруг кристалла лишь немного увеличившись в размере и тянулось всполохами к эльфу, но на портал это было не похоже.
        -Сейчас откроется, давай! - крикнул Хекши, отходя на пару шагов назад.
        Пламя полыхнуло, превратившись в тёмный овальный провал, вокруг которого плясали языки бело-голубого пламени. Пламя дрожало и изгибалось словно норовя погаснуть, а Сергей смотрел на портал, завороженный этим невероятным зрелищем. От портала доносился гул, словно где-то вдали работала огромная турбина самолёта, и звонкое потрескивание, напоминавшее звуки электрических разрядов.
        -Да коснись его уже! Чего стоишь то? Пропадёт! - испуганно вскрикнул эльф и Сергей борясь с колючим страхом неизведанного, сделал пару шагов вперёд и протянул руку.
        Пальцы ощутили прохладу, но прошли сквозь тёмный провал беспрепятственно и мир тут же погас. Единственное, что Сергей видел перед собой - это экранную заставку:
        Вы собираетесь переместиться в другую область через локальный портал союзника. Обратите внимание, что портал ведёт в серые земли. В серых землях игроки могут активировать режим ПК и осуществлять агрессивные действия по отношению к другим игрокам.
        Учитывая Ваш игровой опыт и особенности снаряжения Вам крайне не рекомендуется переходить в серые земли.
        Перейти, вернуться.
        Сергей задержался взглядом на Перейти и тут же мир вокруг наполнился очертаниями, а следом и красками. Не было никакой визуализации самого перехода, чего Сергей ожидал. Впрочем впечатлений ему и так уже за сегодня хватало. Он подумал, что всего несколько часов назад ещё ехал по вечернему городу в маршрутке, привычно выходил на своей остановке и шёл мимо таких знакомых домов, дворами, сливающимися в один сплошной фон за не именем в них новой интересной информации. А сейчас он словно в другом, совершенно реальном, мире путешествует порталом, за компанию с эльфом.
        Сергей осмотрелся по сторонам. Рядом с ним уже матеарилизовывался Хекши, а вокруг них высились тёмные мрачные стволы деревьев с серовато-бурой, напоминающей осеннюю, листвой. Потянуло болотной сыростью, а через мгновенье стали доноситься звуки. Казалось, что в тёмных зарослях стрекочат крупные насекомые, а в высокой, почти чёрной траве, то и дело что-то взрагивало и с буклькоющим звуком, словно лягушка прыгала в воду, замирало.
        Эльф тоже озирался вокруг, Сергею показалось, что он стал ещё более встревожен чем до перемещения.
        -Всё нормально? Мы правильно переместились? - сказал Сергей и в ту же секунду услышал:
        Ваш напарник покинул отряд.
        А затем из-за деревьев вышло четверо крепких бойцов в чёрном снаряжении. Над их головами ярко горели эмблемы красных перекрещенных мечей, как успел догадаться Сергей - символы режима ПК. Вот только какой им прок убивать его, нуба, без какого бы то ни было снаряжения?
        Один из пэкашников вскинул руку, в которой держал короткий посох светящийся чем-то лиловым. В сторону Сергея тут же метнулась извивающаяся лента заклинания.
        Вы парализованы и не можете двигаться. - оповестила система.
        Сергей молча выругался, он не успел даже ничего сообразить, как они атаковали. Конечности и впрямь перестали слушаться, это было очень неприятное и пугающее ощущение. Сергей скосил взгляд на панель умений, пытаясь активировать хоть какую-нибудь способность нейромистика, как в его сторону, с посоха все того же мага, метнулся чёрный, подрагивающий шар.
        Вы под действием молчания. Заклинание не даёт вам применять способности, требующие вербальной составляющей. Вы временно не можете разговаривать.
        Секуну Сергей ещё стоял замерев, под действием заклятий, а затем мягко опустился на землю, густо усыпанную грязноватыми тёмными листьями, не в силах устоять на ногах. Он сейчас почти ничего не слышал, а видеть мог лишь в противоположном направлении от появившихся игроков.
        Его не убили сразу и это было худшим из любых возможных вариантов развития событий. Сколько времени он теперь пролежит вот так без возможности двигаться? И что ему придётся делать потом?
        Внезапная мысль пронзила его словно молния - а как в игре обстоят дела с насилием? Он зажмурился и попытался закричать от злобы на самого себя, результатом, однако, стало лишь протяжное мычание. Как он мог забыть, перепуганный перспективой умереть в капсуле, что находится внутри женского персонажа, кои в Ньюве встречаются не так часто. И вот теперь, к этой перспективе добавляется ещё кое-что мерзкое и унизительное.
        Сергей судорожно пытался вспомнить все, что он читал и смотрел по Ньюве относительно контента «восемнадцать плюс». Такого контента в игре было не мало, но в гайдах не говорилось о возможности насилия, романтические действия осуществлялись строго по взаимному согласию игроков. Разве что кто-то смог найти обход этих ограничений. Впрочем, какой обход может быть, если обычно игрок может покинуть игру в любой удобный ему момент? Обычно, но не в случае с ним. И дернул же черт его сказать эльфу о невозможности выхода из игры! В том, что Хекши заодно с четверой атаковавших, Сергей уже не сомневался.
        Он попытался прислушаться к происходящему, но ничего не услышал. Если пекашники о чем-то и общались, то делали это очень тихо.
        Внезапно сразу несколько рук подхватили его и куда-то понесли. Движения показались Сергею очень слаженными и выверенными, и это наводило на неприятные размышления о том, что действуют профессионалы. Все, что он сейчас видел это листья и тёмные ботинки быстро ступающие по ним, его длинные темные волосы загораживали часть обзора и немного касались земли. Периодически пекашники бросали друг-другу короткие фразы, отчего их группа меняла маршрут:
        -У рощи группа АПК из Лиги. Переждем на камнях?
        -Нет, там белая зона близко, пройдём аккуратно.
        -Мне пишут, что в ущелье тихо, отряд Хонса ливнул до сейва.
        -Тогда обогнем рощу там.
        Отряд снова сменил направление движения и скоро на смену листьям пришли мокрые, грязные камни, местами на несколько сантиметров уходящие под воду.
        Все это время Сергей не переставая думал о сложившейся ситуации и ничего хорошего в голову не приходило, единственное, на что он реально мог рассчитывать это побег, но даже приблизительно оценить свои шансы на успех было невозможно. Конечно можно будет узнать мотивы его похитителей, есть шанс, что все совсем не так как он себе представлял, может узнав его ситуацию ему наоборот помогут. Но верилось во все это с трудом.
        -Кинь на неё жмурку и доты обнови.
        -Маны мало, все не смогу.
        -Бля, а вот нечего было нубов дебафить на рейде! Сколько раз тебе говорили?!
        -Да не гони, ща эликом закинусь.
        Отряд ненадолго остановился, и Сергей увидел упавшую на камни пробковую крышку, видимо от флакона, с эликсиром, который пил маг для восстановления маны.
        А ещё через несколько секунд все в глазах Сергея потемнело, и он услышал:
        Вы под действием слепоты. Вы не видите ничего вокруг.
        Следом на него бросили два предыдущих дебафа, оставив из органов восприятия только слух и слабые из-за паралича тактильные ощущения. Только сейчас, когда смотреть стало совершенно некуда, и Сергей вызвал взглядом интерфейс, он заметил счётчики с обратным отсчетом, показывающие сколько времени осталось действовать наложенным на него заклинаниям. По всему выходило, что каждый дебаф действовал почти пол часа и, надо полагать, его наложение требовало изрядно развитых магических умений.
        Если бы не обратный отсчёт таймеров дебафов, Сергей бы совершенно потерял счёт времени. К тому же, липкий, колющий страх неизвестности заставлял каждую минуту тянуться словно час. Он то и дело пробовал нажать в интерфейсе кнопку выхода из игры, однако это по-прежнему ни к чему не приводило. Наконец, к привычным звукам сапог, чавкающих то по камням, то по жухлой листве добавилось что-то новое.
        Скрип и треск в купе со звуком осыпающейся земли рисовал в воображении расходящиеся в стороны корни могучего дерева, а следом за этим донесся скрежет друг о друга массивных камней. Его поволокли, судя по ощущениям вниз, двигаясь по лестнице. Спустя какое-то время позади вновь донесся скрежет камней, и Сергей услышал системное сообщение.
        Вы находитесь в убежище неизвестного клана. Ваш доступ - гостевой, Вы не можете открывать сундуки и двери, а также использовать предметы убежища без разрешения его хозяев. В убежище действует режим принуждения к миру - Вы не можете активировать режим ПК. В убежище действует эффект сокрытия - Вы не можете получать и отправлять сообщений через игровую почту. Ваше местоположение останется тайной от всех остальных пока Вы не покинете убежище.

«А покину я его только отправившись на тот свет, причём не только в игре» - пронеслась в голове Сергея невеселая мысль.
        Толчок, и он почувствовал, что лежит на полу. Звук закрываемой металлической двери и звонкий лязг засова примерно обозначили ему ситуацию - по всему выходило, что его бросили в камеру. Через секунду мир обрел краски, а с тела, словно сбросили огромный валун - так ощущалось обретение им подвижности.
        Вы попали под действие рассеивания заклинаний - временные доты устранены.
        Сергей приподнялся на руках и тут же услышал приятный женский голос.
        -Выходи из игры подруга. Скоси взгляд вправо-вверх, нажми на меню, а там кнопочку Quit.
        Сергей обернулся на голос и понял, что он внутри небольшой клетки, за одной из стенок которой была точно такая же клетка, как и у него. Голос принадлежал девушке явной эльфийской внешности, прямые светлые до белизны волосы, заостренные уши и чертовски симпатичное личико.
        -Чего? - не совсем еще придя в себя, пробормотал он.
        -Вправо-вверх говорю! - настойчиво, но доброжелательно проговорила девушка и, мило улыбаясь, показала пальчиком в сторону, куда надо было посмотреть. - А, потом Quit нажимай, если конечно не хочешь узнать, что будет дальше происходить.
        В разговор вмешался третий голос - грубый, с противной хрипотцой и уже совершенно не доброжелательный:
        -Заткнись! Киньте на нее молчанку, она меня уже заебала!
        Девушка тут же замолчала, нарочито испуганно прикрыв ладошкой рот и похихикав, но похоже не получив в свой адрес противного дебафа.
        Пытаясь рассмотреть говорившего Сергей видел только непроглядную темноту, тогда как его клетка была освещена четверкой добротных масляных ламп.
        Из темноты выступил мужчина, худощавый, но покрытый при этом узловатыми мышцами и шрамами по всему телу. Шрамы почти скрывали бледные татуировки, словно бы выцветшие от времени. Мужчина напоминал монаха, владеющего восточными боевыми искусствами - он был голый по пояс, а на ногах носил просторные штаны и мягкие тканевые сапоги, переходящие в нечто наподобие портянок, плотно обматывавших голени до самых колен. Мужчина был лысым и на лице его застыла маска презрения помешанная с безразличием.
        Он молча открыл клетку, в которой находился Сергей и с почти неуловимой для взгляда скоростью нанес серию ударов.
        Сергея буквально впечатало в заднюю стену его камеры, клетка была вплавлена в камень и от удара со стены посыпалось пыльное крошево. Удар оказался болезненным - гораздо неприятнее чем тогда, в аббатстве на учебной локации. Главным отличием от боли в реале было то, что она мгновенно проходила, важным сходством - что очень не хотелось испытать ее снова.
        Появившийся интерфейс сигнализировал о том, что у Сергея осталось всего 50% очков здоровья. Монах неуловимым движением сдвинулся правее угла его зрения, заставив Сергея вспомнить свою же идею о том, как избегать атак нубов, лишая их возможности прожать взглядом способности из боевого интерфейса. Тут же последовало несколько ударов ногой в лицо, отчего в глазах Сергея все поплыло и помутнело. Он попытался выставить руки вперед, в бессильной попытке защититься, но тут же был подхвачен за эти руки и бронеш в другую сторону, там, где располагалась соломенная подстилка, служившая судя по всему кроватью. Как и следовало ожидать солома совершенно не смягчила удар, Сергей выгнулся от боли в спине, а интерфейс тем временем сообщал, что у него осталось всего 5% здоровья. Каким-то образом мана также снизилась до 10% от общего количества, а система предупредила о появлении дебафа:
        Вы получили тяжелые травмы головы, рук и спины. Скорость восстановления здоровья снижена на 97%, скорость восстановления маны снижена на 80%, скорость восстановления выносливости снижена на 70%. Найдите лекаря, чтобы устранить последствия ранений.
        Монах сплюнул на пол и что-то пробормотав себе под нос спокойно направился к выходу. Однако он не спешил закрывать за собой дверь, вместо него в камеру вошел человек в черной кожаной одежде.
        Он внимательно посмотрел на Сергея с интересом и любопытством, но не как на человека, а скорее, как на редкую вещь в коллекции. Потом обернулся и глянул на эльфийку. Сказал обращаясь скорее к ней, чем к Сергею:
        -Не получается выйти из Ньювы значит? Занятно. Первый раз такое вижу, - он холодно улыбнулся и заведя руки за спину продолжил.
        -Значит так, принцесса, тебя должно быть интересует в какую, с позволения сказать, жопу ты угодила? - он сделал ироничное выражение лица, приподняв одну бровь, должно быть его самого забавляло то, что он переходил с литературного языка на хамовато-повседневный.
        -Ну так я тебе объясню. У нас тут своего рода закрытый клуб особых развлечений, видишь ли. Ловим тупых сук вроде тебя, которые решили, что Ньюва - это такой симулятор Симс-6 с более полным погружением. Затем галантно провожаем вас до этого нового, чудного жилища, - он не спеша развел руками, показывая на клетку. - А затем пялим вас здесь с самой разной выдумкой. А фантазия у нас, оооо, ты даже не представляешь какая не тривиальная. Некоторые правда предпочитают ливнуть в реал, - он фальшиво скривился и кивнул в сторону стены к которой полу-облокотившись прислонился Сергей. Там тоже была клетка, за которой мирно спала девушка в изорванной почти до лоскутов одежде.
        -Только собираемся прокачать ей навык флирта, так она убегает. Но ты ведь не будешь так делать?
        -Эй, Югент! - раздался женский голос со стороны клетки эльфийки. - А когда твоя бабуля фрицам давала, она знала, что такое поколение гандонов уродится?
        Человек в коже резко повернулся и выбросив руку в направлении девушки отправил в нее какое-то заклинание. Фигура эльфийки спокойно стоявшей у клетки и показывающая рукой неприличный жест тут же объялась ярким пламенем, которое, однако, быстро погасло. При этом девушка уже склонила голову на бок и наблюдала за всем отсутствующим взглядом.
        Человек в коже обернулся к Сергею и со спокойным выражением лица прокомментировал:
        -Ну вот только эта занозочка исключение. Честное слово, как чемодан без ручки, и выкидывать не хочу и нахрен она мне тут не сдалась. Начинаем бить, сразу бежит в реал. Не стоит брать с нее пример, поверь у нас есть много способов как сделать неприятно. Но мы не отморозки поверь, мы ставим условие - ты отрабатываешь у нас положенный срок и количество клиентов, а потом мы выпускаем тебя на волю. У тебя ведь особый случай верно? - он сделал многозначительную паузу, как бы давая Сергею проникнуться смыслом его слов. Затем он заговорил жестко, чеканя каждое слово.
        -Сейчас сюда зайдут люди. Они сделают тебе… предложение. Ты примешь его и будешь паинькой. А через несколько таких встреч, мы, так и быть, отправим в техподдержку обращение о твоей проблеме. Если же ты будешь сопротивляться…
        Он схватил Сергея за горло, запрокинув его голову и рявкнул:
        -Хил!
        С секундной задержкой в Сергея из темноты ударил луч ослепительно белого света и его здоровье моментально поползло вверх. Но тут руки Югента полыхнули огнем и от острой боли в горле у Сергея перехватило дыхание. Он схватил мага за руку, но все было тщетно, разница в силе и прокачке не давали никаких шансов. Боль продолжалась несколько долгих мучительных секунд, завершившихся информацией интерфейса о 5% оставшегося здоровья и сообщением системы о ряде полученных дебафов.
        После этого Югент мерзко улыбнулся и развернувшись вышел из камеры, а в дверях уже появилось двое здоровенных, напоминающих помесь человека и свиньи существа. Их головы походили на свиные рыла, а мускулистые, при этом чуть заплывшие жиром тела, по габаритам напоминали орочьи. Свинолюди были совершенно нагими и габариты их детородных органов вызвали бы зависть даже у самого одаренного природой порно-актера. Они приблизились к Сергею и тот инстинктивно вжался в брусья клетки. Мысль о том, что вокруг лишь виртуальная реальность его совершенно не успокаивала, для мечущегося в ужасе сознания все вокруг было абсолютно реальным.
        Вам поступило приглашение принять участие в эротическом действии. Характер, продолжительность и прочие особенности действия полностью определяется приглашающим. Вам впервые поступило подобное приглашение - желаете услышать подробности по эротическим действиям. Да, нет.
        Сергей навел взглядом на «Да» исистема продолжила.
        Вы можете выбирать ряд настроек перед каждым действием эротического характера.
        Чувствительность. Вы можете оставить чувствительность и испытывать все положительные ощущения, от процесса эротичесих действий если ваш костюм и капсула это допускают.
        Положение вида. Вы можете сохранить восприятие от первого лица, или включить отображение от третьего лица и наблюдать за происходящим со стороны.
        Активность. Вы можете самостоятельно выбирать свои активности во время действий эротического характера или можете предоставить игре возможность выполнять действия автоматически, исходя из ваших навыков флирта. Комбинация полной чувствительности и самостоятельной активности дает бонус к росту опыта флирта на 20%.
        Сергей с удивлением вчитывался в сообщения системы, всплывающие перед глазами параллельно со звуковой информацией. По всему выходило, что жуткое пленение обещало быть все же не таким страшным как показалось сперва.
        Свинолюди терпеливо ждали, видимо привыкшие к тому, что обычно новенькие читают сообщения системы. Сергей с отвращением и страхом, что что-то пойдет не так, выбрал «Да», в ответе на приглашение. Тут же система предложила выбрать чувствительность, положение вида и активность. Сергей прожал отсутствие чувствительности, вид от третьего лица и полную автоматизацию. Он тут же стал сторонним наблюдателем происходящего, и чтобы не смотреть на процесс сексуальной экзекуции своего персонажа отвел камеру в сторону.
        Он и впрямь потерял всякую чувствительность и связь с персонажем, оставшись бестелесной камерой, парящей в пространстве. Отлететь слишком сильно он не мог, а движение по плоскостям хоть и позволяло не видеть процесс секса, но все же не давало возможности смотреть в обратную сторону. Звуки отключить было нельзя, а поэтому почти 20 минут Сергею пришлось слушать ритмичные шлепки и довольные похрюкивания свинолюдей, а также сладострастные женские стоны его персонажа. Интерфейс при этом отображал процесс получения эффекта развлечений.
        Наконец раздалось спаренное утробное рычание, и система тут же вернула его в тело Николь Файен, стоящей на коленях совершенно голой и перемазанной с ног до головы белой липкой субстанцией. Один их свинолюдей одобрительно похлопал его по голове и хрипло сказал:
        -Вот умница. Я думаю мы сработаемся.
        Второй просто засмеялся с утробным хрюканьем и оба не спеша направились к выходу.
        Сразу за ними вновь появился Югент с самодовольной улыбкой на лице.
        -Ну, что, принцесса, поняла, что тут к чему? Сегодня тебе надо как следует поработать, и рекомендую включать иногда полную чувствительность ради разнообразия. Уверен тебе понравится. Он щелкнул пальцами, и кто-то из темноты активировал заклинание, которое прошлось по всему помещению голубой волной, отчего Сергея тут же очистило от всех следов недавних действий, и система сообщила ему, что чистота тела на максимуме.
        Почти сразу в камеру вошел человек напоминающий дикаря, и все повторилось, за исключением появления Югента. Так продолжалось несколько часов: кто-то приходил, Сергей принимал предложение и выставлял настройки, каждый раз боясь нажать что-нибудь не так. Затем скрытый в темноте маг кастовал очищение и все повторялось вновь. Уже на третьем партнере Сергей перестал отводить камеру в сторону, просто наблюдая за процессом от третьего лица, так как смотреть в темноту было еще неприятнее. Несколько раз система объявляла о том, что его навык флирта, или как он еще назывался «романтики», повысился и составлял на данный момент 12 единиц.
        Наконец поток партнеров прекратился, ознаменовавшись очередной волной очищения.
        Дверь камеры закрыли, и Сергей остался в одиночестве, если не считать спящей по соседству девушки и жутковато стоящей в беспамятстве эльфийки. Он присел на соломенную подстилку, уже не раз служившую сегодня кроватью и поморщился от воспоминаний. Как минимум мучений ему здесь испытывать не придется, однако вопрос с его выходом в реал стоял все острее.
        Внезапно Сергей услышал легкое покашливание, он поднял взгляд и заметил приходящую в себя эльфийку. Она воровато заозиралась по сторонам, а потом обратилась к нему:
        -Эй, ты как? Вид сменить и отключить ощущения догадалась?
        -Угу, - пробормотал Сергей и отвернулся. Ему стало нестерпимо стыдно от того, что эта девчонка понимает, что с ним сейчас происходило и своими участливыми вопросами справляется о его самочувствии. Еще, отчего-то хотелось чувствовать себя гораздо более униженным и оскорбленным, но по большому счету ему было все равно что делали с персонажем, когда он ничего не чувствовал, гораздо большей для него была проблема выхода из игры.
        -Ну хорошо! - выдохнула и как-то сразу успокоилась эльфийка. - Я хотела тебе сказать, но не удержалась протролить этого гавнюка. Меня кстати Алиана зовут. А тебя?
        -А ты разве не видишь? - спросил Сергей и свой вопрос показался ему слишком грубым, а потому он прокомментировал его: - В смысле я вижу имена игроков, а ты разве нет?
        -Не, у тебя же скрыто. Да и у меня тоже, это по-умолчанию у новых игроков настройка зачем-то стоит. Вон у товарищей насильников ты тоже небось имя рассмотреть не могла.
        -Да как-то и желания не было, - усмехнулся Сергей. - Николь Файен меня зовут.
        -Ну вот отлично, а теперь как представились можем друг у друга ники видеть.
        Словно в подтверждение её слов, над головой эльфийки проявилась надпись Алиана Мевил. Она так же всмотрелась в надпись над головой Сергея и уважительно признала:
        -Клёвый ник, по волшебному так звучит и фэнтезийно. Хорошо выбрала.
        -У тебя тоже хороший.
        -Спасибо, хотя мне не очень нравится, - Сергею показалось, что Алиане все же было приятно от такого несущественного замечания.
        -Ладно, что мы обо всякой ерунде, хочешь расскажу о том, что тут происходит?
        -Да я кажется в общих чертах уже поняла… - едва не сказав «понял», ответил Сергей и продолжил: - Но ты расскажи конечно. Я пока немного не в себе от таких… Впечатлений.
        -Понимаю, подруга, - горестно ответила девушка посерьезднев. - Я сама как сюда попала тоже в шоке была от увиденного. Думала все, кранты мне. Но я-то сразу поняла, что можно аварийно в реал провалиться, если в интерфейсе выход прожать. А вот у тебя с этим похоже проблемы… И долго ты уже в сети?
        Сергей прикинул сколько времени прошло с его входа в игру и только сейчас подумал о том, что так много всего уже успело с ним произойти.
        -Около шестнадцати часов, пока меньше суток.
        -А есть кому вытащить? Ну там парень, муж или оба сразу.
        -Увы, - коротко ответил Сергей, проигнорировав шутку.
        -Беда… Но, а насчёт того куда мы вляпались, сама видишь, мой земляк хватает девочек и устраивает им тут сексуальное рабство. Большинство конечно выходят, жалобы начинают писать, но куда там. Есть мнение, что из-за мощных ИИ админы давно потеряли полноценную власть над проектом.
        -Ты сказала большинство. Значит не все?
        -Ага. Сюда ведь многие девочки работать идут. Легалайз проституции, причём все безопасно, казалось бы. Говорят, в Ньюве очень много в начале было таких услуг, а сейчас сильно поубавилось. Может благодаря таким местам, - Алиана невесело усмехнулась и задумалась, словно вспоминая что-то, а потом продолжила:
        -Если что, я это не осуждаю и на твои мотивы мне все равно. В общем такие отрабатывают тут, качают флирт заодно… Одну встречала, странную, ей самой вся эта история нравилась. Но мне показалось, что она просто думала, будто это такой квест. Не знаю, что с ней сейчас. Мне кажется они реально отпускают потом, но точно не уверена.
        -А ты сама давно здесь?
        -Да месяца три, - ответила Алиана. - И не спрашивай, как сюда попала, это такая тупость, что просто вообще.
        -Да я тоже не слишком хитро, - с улыбкой ответил Сергей.
        -Ага я вижу.
        -В смысле? - не понял её Сергей.
        -Ну у тебя на плече метка тайного рейнджера стоит. Я тоже тайник и их вижу.
        Сергей скосил взгляд на правое плечо, по которому его хлопнул игрок на рынке, и в его голове ситуация с похищением стала проясняться, а Алиана тем временем продолжила:
        -Ну вторая категория это те, кто в игру реально поиграть зашёл. Они обычно сразу уходят, но некоторые периодически возвращаются, наверно проверяют не кинуло ли их в таверну. Югент снова делает им предложение отработать и некоторые соглашаются… Может аккаунт жалко запарывать.
        -А ты значит в некотором роде исключение?
        -Ага, но не спрашивай о моих мотивах. Остановимся на том, что мне нравится бесить Югента, пусть мое пленение обернется для них больше проблемами чем выгодой. Количество клеток-то у них ограничено.
        Повисла тишина, каждый задумался о своем, а Сергей вдруг понял, что, не смотря на свое незавидное во всех отношениях положение у него есть очень простой и очевидный вариант спасения:
        -Слушай, у меня впереди пара недель отпуска и пустая квартира. Главная проблема в том, что мне нужен хоть кто-то, кто поможет мне выйти в реал. Или хотя бы отправит разработчикам запрос по моей ситуации, чтобы они подключились и вытащили меня. Может ты могла бы в этом помочь?
        -Думаю с этого нам вообще стоило начать общение, - с иронией ответила эльфийка. Сергей решил, что она безусловно права, но, если бы люди во всех жизненных ситуациях действовали строго логично и рационально, пожалуй, они не были бы людьми. Он назвал ей номер своего аккаунта, который оказалось просто посмотреть через интерфейс и Алиана вышла в реал.
        Девушки не было по ощущениям около 2 часов, и Сергей уже забеспокоился, но наконец, поникшая головка её персонажа встряхнула светлыми волосами и эльфийка воровато осмотрелась по сторонам. Видимо убедившись в отсутствии угрозы со стороны владельцев их тюрьмы, она начала без предисловий:
        -Слушай, все очень странно. Мне пришлось немного задержаться в реале, и я успела увидеть ответ техподдержки на свой запрос… Вернее даже два ответа.
        -Так! - напряжённо ответил Сергей и поднялся со своей соломенной лежанки.
        -В общем сперва мне написали, что пользователю необходимо связаться с техподдержкой самостоятельно и когда я уже собиралась возмутиться и ещё раз объяснить, что связаться ты не можешь, пришло ещё одно сообщение. Передаю дословно: все разногласия с пользователем номер таким-то урегулированы, обслуживание техподдержкой данного аккаунта временно приостановлено.
        -Что это ещё значит? Какие ещё разногласия они со мной урегулировали? - совершенно растерянно пробормотал Сергей.
        -Я не знаю, но у меня есть одно предчувствие. Слушай, я сейчас ненадолго зашла, буду теперь только часов через 10, знаю, что долго, но я постараюсь пораньше. Зато я попробую тебе помочь из реала. Назови свой домашний адрес и еще - может есть люди, с которыми я могу связаться, чтобы они тебе помогли?
        Сергей уже собирался наплевать на свою легенду и назвать о себе реальном все необходимое, так как от этого сейчас зависела его жизнь, как вдруг в эльфийку вонзился бордовый магический луч и её тело скорчилось в приступе боли, а через мгновенье этот же луч коснулся и его. Чувство нестерпимого болезненного зуда охватило все тело, и Сергей упал, начав кататься по полу. Все закончилось почти так же быстро, как и началось, а система тем временем сообщала:
        Вы под действием молчания. Заклинание не даёт вам применять способности, требующие вербальной составляющей. Вы временно не можете разговаривать.
        Поднимаясь с каменного пола Сергей первым делом посмотрел на Алиану - она лежала на полу и не шевелилась, сперва он испугался за нее, но быстро пришел в себя, поняв, что девушка просто вышла в реал.
        Дверь клетки Алианы распахнулась и туда вошел незнакомый еще Сергею игрок. Он был затянут в плотную кожаную броню черных и бордовых цветов, а спину его скрывал темный плащ из какой-то мягкой ткани. На плаще и груди игрока красовалась эмблема золотого льва, стремительно бегущего куда-то. Он лишь мельком глянул на Сергея и поспешил спрятать взгляд. Игрок подхватил на руки эльфийку и вынес её из камеры в темноту.
        Сергей сел на пол, тяжело вздохнул и закрыл глаза в бессильной злобе на самого себя. Их слышали и не дали сказать того, что могло его спасти. А он был в шаге от спасения, но этот шаг нужно было сделать раньше - как только он познакомился с Алианой, ведь достаточно было попросить ее связаться с кем-то из его близких.
        Сергей плотно сжал зубы, все еще непривычно ощущая во рту неестественно удлиненные клыки Темного планара. Он выберется так или иначе, просто придется работать с теми ресурсами, которые остались и больше не допускать столь досадных ошибок.
        Глава 6
        Уважаемый игрок №329-696.ас21 Ваше обращение в техническую поддержку игрового онлайн проекта New World было рассмотрено. Вынуждены сообщить Вам, что в связи с ошибкой игровых алгоритмов, вызванных особенностями рандомизации доступ к Вашему персонажу заблокирован. Данная ситуация прописана в игровом соглашении пользователя за номером 21.1 и предусматривает возможность одностороннего расторжения электронного договора с пользователем с возмещением ему средств, затраченных на покупку аккаунта.
        Администрация игры уже принимает меры по исправлению ошибки, однако, поскольку выполнение некоторых игровых алгоритмов возложено на автономные ИИ, администрация не может предсказать точное время и способ устранения неисправности.
        Уважаемый пользователь, администрация приносит свои извинения за предоставленные неудобства и готова компенсировать Ваше затраченное время и усилия в игре трехкратным возмещением стоимости купленного Вами игрового аккаунта (помимо возмещения согласно пункту соглашения 21.1), если Вы воздержитесь от обращения в суд по данной ситуации.
        Сергей почесал подбородок, размышляя над тем что он прочёл. Доступ к аккаунту теперь не возможен на неопределённый срок, но разработчики готовы заплатить ему серьёзную компенсацию. Отказываться от компенсации конечно глупо, но с другой стороны он приобрел вирт оборудование в первую очередь ради Ньювы.
        Размышляя об этом он посмотрел в интернете курс доллара к рублю и пересчитал обещанную ему компенсацию. Выходило, почти девяносто тысяч рублей, а это была стоимость его кибер-капсулы и костюма. Он мысленно присвистнул, ощущение обиды на компанию и разочарование от игры мгновенно улетучились, Сергей подумал, что если разработчики через какое-то время еще и смогут решить его проблему входа в игру, то случившаяся ситуация - это просто подарок свыше, плевать на то, что отпуск ему предстоит теперь провести иначе, чем он рассчитывал, в конце концов Ньюва - пусть и самая проработанная, но все же не последняя игра с виртуальной реальностью.
        Он с улыбкой откинулся в кресле и коснулся клавиатуры, чтобы написать в техническую поддержку свой положительный ответ на их предложение.
        Глава 7
        Лязг засова стал настолько привычным, что Сергей даже не повернул головы в сторону открывающейся двери. Последние три дня слились для него в один безумный сюрреалистичный порно-спектакль. В его камеру приходили игроки как с персонажами самых причудливых рас, так и обычные, с виду не имеющие ничего особенного, люди. Примерно пять - шесть часов в день ему, а скорее самим себе, хозяева тюрьмы отводили на отдых, в это время он спал на лежанке, то беспокойно задрёмывая, то глядя на игровое сообщение с такой заманчивой и одновременно недоступной кнопкой Quit, а потом пытался докричаться до тюремщиков, обычно через несколько минут оказываясь под действием заклинания мешающего говорить.
        За эти три дня он несколько раз пробовал бежать, пытался притворяться вышедшим в реал, пытался говорить с теми, кто приходит в его камеру, но обычно все это заканчивалось одинаково - то или иное боевое заклинание, молчанка и иногда короткий паралич минут на пять. Сергей пытался вслушаться в свои ощущения, его тело внутри капсулы за это время должно было начать испытывать сильные трудности и медицинский модуль, на который он так надеялся, как на свою последнюю возможность спастись, должен был аварийно отключить его от капсулы. Но ничего не происходило.
        Сергей испытывал легкий неприятный зуд в области желудка, напоминающий по ощущениям голод, но более ничего, усталость, которую он сперва списал на истощение организма, - была скорее усталостью эмоциональной и никак не походила на ощущения истощенного тела. Боли в почках и мочевом пузыре Сергей так же не ощущал и в определенный момент он уже начал надеяться, что благодаря такой блокаде ощущений из реала его смерть окажется довольно безболезненной и быстрой. Впрочем, настроение словно маятник то опускалось в бездну безысходности, то теплилось надеждой и тогда, в свободные минуты между своими посетителями Сергей ходил по клетке, думая о том, что его движения внутри капсулы, пусть и скованные кибер-костюмом позволят хоть немного размять затекшие мышцы.
        Очередное заклинание погрузило его в двигательную беспомощность, а затем и в молчание. Это немного удивило Сергея, так как последние полчаса он просто сидел на лежанке погруженный в невеселые мысли и ничего не делал. Следом за этим в комнату вошёл тот игрок, которого Сергей помнил с момента своего заточения, тот кого он окрестил монахом. Все так же, с застывшей на лице маской презрения, монах легко поднял его и, взвалив себе на плечи, понёс в темноту. Только сейчас Сергей понял, что темнота носила магический характер и, по-видимому, представляла собой статическое заклинание, примененное на местность или предмет. Мелькнула мысль о том, что его собираются отпустить, так как понимают, что если этого не сделать, то скоро он просто умрет в своей капсуле. Однако спустя всего несколько секунд тьма резко рассеялась, и монах буквально зашвырнул его в дверной проем вырубленный в скальной породе. Рассеиванием с него сняли паралич и молчанку, а затем дверь захлопнулась.
        Сергей поднялся и осмотрелся. Он находился в просторной комнате, обставленной очень помпезно. Большую часть комнаты занимала большая кровать с белоснежным балдахином, остальное постельное белье было кроваво-красным и с виду напоминало шелковое. Стены комнаты, вовсе не походили на пещеру, обтесанные до идеально ровной поверхности они были пестро украшены картинами в массивных золоченых рамках, и разными декоративными элементами из палочек и перьев, напоминающих ловцы снов. Рядом с дверью располагался аккуратный деревянный столик, на котором, в изящном подсвечнике, горели свечи и в изобилии были разбросаны какие-то узорные серебристые шкатулки. К столику было придвинуто такое же по стилю кресло с мягким сиденьем, а над столиком висело большое зеркало, в котором Сергей увидел свое отражение: его персонаж выглядел изможденным и осунувшимся, растрепанные волосы, легкая сутулость и слегка рассеянный взгляд хоть и не лишали его полностью привлекательности, но все же портили впечатление. Его внешний вид усугублялся изорванной одеждой, которая теперь едва прикрывала грудь и область паха.
        В противоположной от входа стороне Сергей заметил еще две двери, за первой оказалось почти пустое помещение, вся обстановка которого состояла из большой лохани, стоящей по центру, метра полтора в диаметре и почти до пояса в высоту, а также неказистой печки с горящем внутри огнем и котлом наверху. Рядом с лоханью стояли тусклые масляные лампы, отчего в комнате царил полумрак. Вторая комната также не отличалась особым убранством: по центру располагался массивный деревянный стол с горящими на нем свечами, стоящими без подсвечников и от того уже залившими под собой стол расплавленным воском, а у левой стены находился грубый шкаф, запертый на замок.
        Побродив с минуту по комнатам Сергей услышал, как открылась входная дверь, он осторожно выглянул из комнаты со столом, которую определил для себя как столовую и увидел персонажа, разительно отличавшегося от остальных, с кем он до этого имел дело. Это был невысокого роста то ли гремлин, то ли хоббит, то ли результат соития оных. Существо едва доходило Сергею до пояса, было облачено в легкую мантию, края которой слегка волочились за ним по полу.
        -Эй привет! Я Квагро, - скрипучим голосом представился гость, что также не походило на поведение тех, кто к нему приходил. Игрок не бросил с порога приглашение к эротическим действиям и не вел себя пренебрежительно или вызывающе, скорее наоборот, он не знал, как себя вести и мялся на пороге, не решаясь пройти дальше столика с зеркалом.
        -Я тут это… Еды в общем принес и меня попросили рассказать тебе что к чему. Все на рейде просто. А я вот остался. Ну и попросили значит.
        -Ну, рассказывай. Зачем меня сюда перевели?
        -А, ну так, тут условия получше, и я это… Кулинарию качаю в общем, ну для убежища полезная тема, а я тут лучший повар, - Квагро чуть осмелел и подойдя к столику, уселся на кресло, стоявшее рядом с ним, - вообще готовка - это сложное ремесло, его часто недооценивают. Ребята приносят мясо и травы всякие, в основном фигового качества и это зря. Я им говорю, что чем выше качество ингредиентов, тем лучше блюдо, чем лучше блюдо, тем выше бафы, ну и мне опыта больше, а они отмахиваются. Ни у кого не прокачан навык сбора, они не занимаются этим, а без навыка сбора как известно даже самые хорошие ингредиенты сильно портятся. Нам бы хорошего собирателя, вот это была бы тема.
        Казалось, словоохотливости Кварго не будет конца. Слушая его Сергей подошел к кровати и откинув полу балдахина уселся на матрас. Белье действительно оказалось очень мягким, а матрас напоминал не по фэнтезийному современный, средней жесткости, приятно запоминающий давление тела.
        -Но куда, там, все или ПВП заняты, или контактами с клиентами, до такой мелочи как хорошая еда никому нет дела. А кстати о делах, ну тебя вот в хорошее место перевели потому что ты молодец и вроде как… стараешься, - Сергею показалось, что Квагро смутился. Он смотрел в сторону, но его взгляд периодически скользил по собеседнице, большую часть времени оставаясь вовсе не на лице. Сергей прикинул вариант, что его гость - это подросток который невесть как затесался в эту компанию, но вариант показался ему почти невозможным. Судя по всему, организация в убежище была налажена очень серьезно, и допускать сюда ненадежного игрока было бы верхом опрометчивости. С другой стороны, подумал Сергей, в реале он работал в самых разных компаниях, от мелких фирм со штатом в пять человек, до крупных, федерального уровня, махинах, и ни одна компания при этом не была «идеальной» по своей организации.
        -Но у тебя сильно просели показатели привлекательности, а еще из-за того, что ты почти не бафаешься сном и едой, у тебя опыт флирта слабо растет.
        Сергей вспомнил, что за эти дни его навык флирта дорос до 57 очков, но на этом и остановился. А вот показатель красоты действительно опустился уже ниже 60.
        -Скоро я все равно умру в своей капсуле в реале и в игре останется пустая кукла.
        Квагро потупил взгляд и, как бы извиняясь, ответил пару секунд спустя.
        -Сори, не могу это обсуждать. Если будешь со мной говорить на темы освобождения меня перестанут к тебе пускать. Гук все слышит.
        -Гук? - не понял Сергей.
        -Ага. Монах школы Цин. Ну тот парень, что тебя принес сюда. Он у нас сторожем тут работает, все везде слышит. Способность такая.
        -Понятно, - разочарованно ответил Сергей, он уже искренне надеялся использовать Квагро в своих целях, чтобы сбежать, но похоже все было тщетно. Во всяком случае действовать прямо в лоб не стоило, пока этот парень не проявил явного безразличия к его судьбе, а это уже не мало. - Ты говорил что-то о еде? У меня давно голод на максимуме, я была бы не прочь перекусить.
        Квагро оживился и полез в маленькую сумку на поясе. Через мгновенье он достал оттуда сверток, который, находись они сейчас в реале, никак не мог бы там поместиться и протянул его в сторону Сергея. Тут же часть экрана заняло системное сообщение о том, что игрок Кварго желает передать ему предметы. Скользнув взглядом по списку передаваемых предметов Сергей лишь убедился, что все это была еда, без каких-либо намеков на ключ или оружие.
        -Вот. Что сейчас не съешь, положи в ледник в столовой. Ну это за той дверью где ты была.
        -А, ты про тот шкаф? Так он вроде закрыт.
        -Не, просто замок висит, но должен быть открыт. Еда пропадает быстро если не в леднике лежит. А там долго хранится.
        Сергей осмотрел полученные лакомства внимательнее, для этого оказалось достаточно открыть взглядом опцию инвентаря в интерфейсе. Среди переданного ему добра оказалось несколько единиц жарково, пара тушеных кроликов и запеченная куропатка. Все было свежим, хорошего качества и обычной редкости за исключением куропатки. Та оказалась низкого качества, зато обозначенная как редкая еда. Сергей выбрал ее и в его руках появилась довольно аппетитная тушка. Он принялся отламывать куски и поглощать пищу, вкус был похож на остывшую индейку из холодильника, пресноватую и чуть жесткую, но он не ел даже виртуальной пищи более трех дней, а потому с удовольствием закончил трапезу, под любопытным взглядом Квагро.
        -Не ела ничего вкуснее этого, - легко соврал он и добавил. - Помню у нас в Самаре, на Ульяновской 68, тоже вкусно птичек готовили, прямо у дома.
        На пару секунд он замолчал, ожидая заклинания безмолвия или паралича из открытой двери, но ничего не происходило.
        -Но пока из магазинчика донесешь еду на третий этаж, в сорок шестую квартиру, так успевала остыть, уже не так вкусно было.
        Квагро сидел с тем же выражением лица и казалось даже и не обратил внимания на озвученный адрес. То ли ему все же было наплевать на судьбу Сергея, то ли он ничего не понял. Был конечно еще вариант, что его новоиспеченный повар просто хорошо контролирует свое поведение.
        -Рад что тебе понравилось, - наконец подал голос Квагро. - Но я и получше могу, это то, что получилось с последней готовки просто. У нас склады забиты, а это свежее. Не забудь искупаться кстати, руки вон уже испачкала.
        Сергей заметил, что показатель чистоты тела действительно снизился, а в его инвентаре появился предмет - объедки. Он попробовал выбросить их на пол, и это получилось. На полу вместо костей куропатки лежал аккуратный сверток, чуть меньше размером, чем тот, что протянул ему Квагро.
        -Ага, вот так и выкидывай. Через пару минут пропадет. С вещами такая же история, но чем лучше вещь, тем дольше лежать будет.
        -Да у меня тут и вещей то нет, - ответил Сергей, размышляя, как еще можно незаметно слить парню информацию о себе из реала.
        -Ну это раньше, а теперь есть. В душевой шкафчик, там всякие секси шмотки.
        Сергей еще не заметил шкаф в комнате с лоханью, должно быть из-за царящего там полумрака. Было похоже, что его готовили для серьезных бафов клиентам, раз не пожалели даже одежды, которую он мог просто выбросить на пол, чтобы та исчезла со временем.
        -А и еще! - продолжил Квагро и указал рукой на столик рядом с которым он сидел. - Тут вот всякие шкатулки с косметикой, ими можно пользоваться, чтобы навыки макияжа качать. Ну и бонус к внешности дается нормальный. Ты только их не выкидывай на пол, они денег стоят, жалко будет если исчезнут… Ну и ребята расстроятся. В общем сама понимаешь.
        -Угу, как не понять, - пробормотал Сергей и, поглядывая в черный проем двери осторожно добавил: - Как говорит Андрей Уфимцев, мой друг из соцсети вконтакте: бывают ситуации, когда форма важнее содержания.
        На самом деле, Андрей, его реальный друг, никогда такого не говорил, но у Сергея была надежда, что это максимально прозрачно намекнет собеседнику, к кому и где можно обратиться, чтобы ему помогли. К сожалению, Квагро снова никак не отреагировал на его слова, продолжая сидеть на стуле и глуповато моргая крупными черными глазами. А быть может вовсе и не глупо, а просто тщательно запоминая сказанное.
        Сергей поднялся и направляясь в комнату с лоханью сказал:
        -Тогда я пойду посмотрю, что там из одежды есть и все ли я могу носить, - он поднялся и направился в комнату с лоханью, стараясь при этом двигаться максимально женственно и, одновременно с этим, чувствуя себя идиотом. Сергей понимал, что взгляды Квагро скрывали плотский интерес, но не был уверен, как этим лучше воспользоваться. - Пойдём тоже? Может что-нибудь подскажешь.
        В его ванной комнате действительно оказался небольшой шкаф, скорее даже высокая тумба, с одеждой. Она располагалась в углу, куда не доставал свет тусклых ламп, по тому Сергей сперва ее не заметил. Коснувшись тумбы, он увидел открывшееся меню с выбором содержимого. Несколько платьев странного фасона и три довольно откровенных, коротких кружевных пеньюара. Сергей выбрал чёрный и тут же его руки сами открыли секцию тумбы, и он как бы на автомате принялся одеваться. По ощущениям он одевал белье прямо на свои лохмотья и сперва было решил, что сделал что-нибудь не так. Однако, осмотрев себя в результате, Сергей понял, что лохмотья сами переместились в его инвентарь. Он достал их, и бросил в виде сверка на пол.
        -Не, сори, мне нельзя смотреть. Да и идти уже надо, - послышалось из комнаты с кроватью, но по приближающемуся голосу Сергей понял, что так быстро уходить его гость не собирается.
        Найдя взглядом символ способности Видение аур, Сергей чуть задержался на нем и мир потускнел, теряя краски. Он уже пробовал активировать способность во время своего заточения, однако так и не смог придумать как её можно использовать, поняв лишь то, что активацию заклинания либо не замечают, либо не считают нужным на это реагировать.
        Аура Квагро полыхала розовыми и флуоресцентно жёлтыми лепестками. Розовые цвета вспыхивали преимущественно в нижней части туловища и иногда у лица, Сергей уже понимал, что так отображаются страсть, похоть и желание. А вот что означало изобилие жёлтого он не знал. Может смущение и стыд?
        Он вышел в дверной проем и оперся плечом на массивную деревянную балку косяка. Движения как-то сами собой получались плавными и естественными.
        Застывший на полпути повар уставился на фигуру в пеньюаре, и его аура будто взорвалась, полыхнув во все стороны веером розового огня.
        -Нравится? - тихо сказал Сергей, или уже обретавшая самостоятельность Николь Файен говорила его устами, так как простой вопрос прозвучал столь нежно и многообещающе, как умеют говорить лишь женщины, отчётливо понимающие свою красоту и то, как они способны благодаря ей манипулировать окружающими. Этот вопрос породил в ауре Квагро ворох уже жёлтых цветов, отчего Сергей окончательно убедился в том, что данный цвет символизирует смущение.
        Повар все же поднял взгляд, который так старательно отводил. Перед ним стояла красотка в чёрном кружевном белье, чулки, на которых поблескивали блики свечей, держались высоко на бедах, встречаясь с тканью короткого шелкового халатика, небрежно накинутого и норовящего вот-вот обнажить полную высокую грудь. Чуть растрепанные волосы, спускающиеся тёмным волнистым водопадом и усталый взгляд, скорее добавляли пикантности образу, чем портили его. Красотка вдруг картинно приложила руку к животу и болезненно поморщившись произнесла:
        -Очень скоро меня не станет. Я умру в капсуле, понимаешь?
        Зелёные и красные языки пламени схлестнулись в битве с бирюзовыми нитями ауры. Что это была за борьба внутренних переживаний Сергей понять не мог, но то что его слова не оставляют слушателя равнодушным видел теперь отчётливо.
        Серое с красным появилось во входной двери. Монах со странным ником Гук стоял в проходе и рассматривал их. В его ауре лишь на мгновенье появились лепестки розового, которые тут же поглотила серость.
        -Квагро, пошёл вон. Еду этой суке ты больше не носишь.
        Красные мечи над головой ублюдка.
        -Гук, сори! Да она сама вышла.
        Взгляд влево, на панель боевого интерфейса.
        -Я тебе не понятно сказал?!
        Одна секунда и руки сами сложились лодочкой у лица, а вокруг них заплясали чёрно-красные разводы.
        -Это что ещё за…
        Провал в тёмную бездну и Сергей автоматически закончил чужую начатую фразу:
        -…уйня!
        Он смотрел на фигурку хрупкой девушки в соблазнительном белье, что склонилась в полупоклоне со сложенными руками, вокруг которых плясало тёмное марево. Все вокруг застилал красноватый туман, а удивлённый повар изумленно переводил взгляд с него, монаха Гука, на Николь Файен.
        Боевой интерфейс.
        Силовое комбо.
        Сергей стремительно подскочил к своему же телу и нанёс серию страшных ударов в лицо, с хрустом ломая кости черепа и безнадёжно разрушая красоту прекрасного лица.
        Если бы его могло сейчас стошнить, он бы обязательно опорожнил содержимое своего желудка. Но видимо такой возможности в Ньюве не было предусмотрено. А потому, глядя на кровоточащее месиво лица девушки, которая уже оседала по косяку дверного проёма, он нажал на кнопку Добивающий удар.
        Сергей чуть качнулся назад и в полуобороте ударил ребром ступни в горло, пройдя словно раскаленный нож сквозь масло через мягкие ткани и с противным щелкающим хрустом размозжив позвонки.
        Сергей развернулся и бросился прочь. Он не знал сможет ли монах оказать ему помощь и сколько ещё времени будет доступен контроль. На Квагро он не рассчитывал, как на того, кто сможет спасти его персонажа после таких жутких увечий. С ощущением близости спасения Сергей выскочил в коридор и обнаружил, что темнота не действует на него, в широком коридоре, с низкого потолка которого свисали сталактиты, он увидел несколько дверей размещенных прямо в скальной породе, а по правую руку не меньше дюжины клеток, почти в каждой из которых кто-то находился.
        Темнота. Он провалился куда-то, будто нырнул в мутную воду и сразу же обнаружил себя лежащим на полу в теле Николь Файен. Взгляд застилала черно-красная пелена, но на сей раз совершенно не магического происхождения, а перед глазами маячила табличка системного сообщения, которое тут же было продублировано в аудиоварианте:
        Вы находитесь под защитой убежища. Вам даровано право перерождения. Вы будете подняты и излечены через…
        Пять.
        Четыре.
        Три.
        Два.
        Один.
        Белое сияние осветило все вокруг или это только Сергей находился внутри него, но через мгновенье, он снова видел знакомую комнату глазами Николь Файен, которых недавно лишился. Первым делом он коснулся своего лица и понял, что на нем нет ни следа от ударов. Тогда он поднялся и осмотрелся. Он находился в комнате один, а дверь оказалась закрыта, должно быть его несостоявшийся повар не стал дожидаться новых сюрпризов и поспешил удалиться. Тогда Сергей подошел к кровати, присел на самый край и принялся просто смотреть вперед. Это был шанс спастись, и он все сделал правильно, но предусмотреть то, что случилось не мог. Он решил, что, пожалуй, самым ужасным вариантом теперь будет ситуация, если игра выпустит его по тревоге медицинского модуля перед самой смертью от обезвоживания, когда он, обессиленный и истощенный обретет столь долгожданную свободу, но уже не сможет ею воспользоваться.
        Сергей не знал сколько времени прошло, пока он сидел вот так, может час, может два или больше, но спустя какое-то время дверь чуть приоткрылась и в нее вкатился маленький металлический предмет овальной формы. Предмет прокатился почти до центра комнаты и остановился, начав мерно излучать бледное оранжевое свечение.
        Всмотревшись, Сергей увидел характеристики странного предмета:
        Яйцо гурулуса. Тип: артефакт. Особенности: неразрушаемый. Эффекты: поглощает ману на расстоянии 10 метров, даже сквозь препятствия, по 1 единице в минуту.
        Спустя несколько минут дверь распахнулась и на пороге появился Югент. Против ожидания Сергея его не стали жечь заклинаниями или мучать иным образом, только лишь черный шарик молчанки привычно прилетел, лишив его возможности говорить. А пленитель долго, с интересом и любопытством рассматривал его, затем улыбнулся и процедив сквозь зубы «Курва», вышел.
        В этот день у Сергея не было посетителей и ближе ко времени, которое он определил для себя как ночь, он отправился в свою душевую. Котел все так же продолжал греться от маленькой печи, однако, как им воспользоваться Сергей, так и не придумал. В итоге он просто перенес свою одежду в инвентарь, отчего отыгралась анимация раздевания, и, оставшись голым, забрался в лохань с водой. Вода оказалась горячей и расслабляющей, наслаждаясь её обволакивающим теплом Сергей на несколько мгновений даже смог забыться, отдавшись нежным ощущениям, пронизывающим его новое тело. Словно он не лежал вовсе в капсуле у себя дома, словно никакого пленения не было, а была лишь эта комната, тусклый свет и первобытное наслаждение, простое, успокаивающее и уютное. Сергей лежал, прикрыв глаза и пытался прислушиваться к звукам вокруг, больше напоминавшим отдаленные шорохи, он приподнимал над водой руку, глядя как капли скатываются по коже и падают в воду, оставляя за собой тонкую рябь.
        Пролежав так не меньше часа, он наконец вылез и отправился к зеркалу для того чтобы испытать на себе элементы косметики. Все оказалось довольно просто - перед ним открывался мини-редактор персонажа, в котором можно было выставлять разные настройки внешности, связанные с макияжем, а по завершению включалась короткая анимация, в ходе которой руки Сергея как бы сами собой быстро наносили все необходимое. Результат обычно несколько отличался от того, который Сергей задавал в редакторе и когда система оповестила его о росте соответствующего навыка он понял, что нанесение макияжа тоже требует прокачки.
        Так он провел остаток вечера, а на ночь лег на свою новую кровать и почти мгновенно заснул. Он даже не помнил, виделось ли ему ночью системное сообщение с предложением выйти, но решил, что это уже не важно.
        На утро снова появились посетители. На сей раз все происходило гораздо утонченнее - никаких свинолюдей, все игроки, что к нему приходили, были максимально человекоподобных рас. Кто-то в красивых дорогих доспехах, кто-то в магической мантии, а кто в декоративной одежде судя по детализации и стилю не уступавшей в цене своим аналогам, имеющим прикладной функционал.
        Сергей от скуки перестал включать автоматическую активность, а прожимал появляющиеся на интерфейсе кнопки взаимодействий, вызывая различные реакции своего персонажа. Он быстро понял, что благодаря некоторым комбинациям действий завершить встречу с посетителем можно гораздо быстрее, чем он и стал пользоваться.
        Важным и не приятным отличием от его нахождения в клетке было то, что волна, даровавшая очищение кастовалась теперь очень редко, а потому, ему приходилось бежать после большинства встреч к лохани, чтобы побыстрее отмыться. Благо в отношении некоторых загрязнений тела разработчики не стали слишком усердствовать с детализацией, а для того чтобы увидеть заветный значок полной чистоты в интерфейсе достаточно было просто пару минут полежать в воде.
        На Сергее постоянно висела молчанка, видимо теперь её кастовал более сильный маг и она длилась почти два часа, а за несколько минут до конца действия, её регулярно обновляли. Артефакт, что похищал ману, хозяева тюрьмы забрали. Сергей решил, что дело могло быть вовсе не в нем, а в том, что такая, по всей видимости, редкая вещица, понадобилась где-то ещё.
        Так прошло ещё три дня, которые Сергей обозначил для себя последними. Он не перестал думать о своём спасении, однако ситуаций, которые хоть как-то могли ему в этом помочь он ни создать, ни дождаться не мог. С ним, как и раньше, никто не пытался заговорить, а все взаимодействие сводилось к предложению романтических действий.
        За это время его навык флирта вырос до 85 единиц, а внешность поднялась до 77. Благодаря еде, мягкой постели и бонусу отдыха, его навыки росли быстро, он также получил несколько единиц к первичным характеристикам, чуть улучшив выносливость и ловкость.
        Последнюю ночь Сергей не переставая смотрел в сообщение, предлагающее выйти в реал и постоянно жал на злополучную кнопку, у него появилось ощущение, будто он сходит с ума. На следующий день он сильнее обычного ждал, что всё вдруг померкнет и он наконец узнает, есть ли загробный мир. За последнее время Сергей отчётливо понял, что означает фраза - ожидание смерти хуже самой смерти. Буквально каждую секунду он теперь думал о том, как все произойдет и периодически ему казалось, что он начинает проваливаться в какую-то пустоту, однако каждый раз понимал, что это была лишь игра его воображения. В этот день не было посетителей и Сергей, не переставая просто лежал в кровати, ожидая неизбежного.
        Сутки тянулись, словно целая неделя, но снова ничего не произошло. Почти так же прошёл новый день, за исключением того, что у него была пара посетителей. Сергей обрадовался им, так как это было хоть какое-то напоминание, что он еще жив. На втором из посетителей, высоком белокожим эльфе он решил изменить своим принципам, и выбирая настройки взаимодействия оставил полную чувствительность. В конце концов, было интересно, сможет ли он вообще хоть что-то почувствовать, морально-этические стороны вопроса его уже не волновали.
        Ощущения оказались очень приятными и связанными с действиями, которые совершали персонажи, усиливаясь в моменты более активной близости. Это было похоже на секс лишь отчасти, так как ощущения были размыты, размазаны по телу и более-менее сконцентрированы только в области паха. Постепенно они нарастали, но узнать будет ли кульминация не удалось, так как эльф, тонко простонав, завершил взаимодействие и спустя несколько минут Сергей уже отмокал в лохани.
        Размышляя о произошедшем, он понял, что бездействием лишь усугубляет свое состояние, во всяком случае состояние психологическое. А потому нужно было заняться хоть чем-то. Учитывая небогатый выбор Сергей принялся экспериментировать с косметикой, так как это позволяло хоть немного отвлечься.
        Пару дней он практически ничем не занимался, кроме как сидел в косметическом редакторе и периодически отвлекался на редких клиентов, с которыми оставлял полную чувствительность. Он уже не мог внятно ответить себе на вопрос о том, что же с ним происходит. По всем его расчетам, его тело в капсуле должно было погибнуть уже несколько дней назад, но он все ещё жил, если конечно подобное существование уместно было бы назвать жизнью.
        Спустя ещё день незнакомый игрок без режима ПК принёс ему еды и поток посетителей возобновился. Сергей явственно заметил, что с разными игроками его ощущения значительно отличались, по-видимому, завися от прокачки навыка романтики у партнера.
        С одним из клиентов он практически весь процесс взаимодействия пребывал в мощном оргазме, с трудом попадая взглядом по активации тех или иных действий персонажа. Совершенно не готовый к подобному, эмоционально выжатый, он потом ещё час отмокал в лохани отходя от феерии ощущений и размышляя о том, как его уровень прокачки влияет на ощущения партнёров. Активировав Виденье аур Сергей решил изучать состояние посетителей, для чего периодически отключать полную чувствительность, чтобы не отвлекаться.
        Большинство его посетителей не блестали прокачанными навыками романтики, и ощущения с ними больше походили на легкое возбуждение, а вот для самих клиентов, похоже все было иначе. Ауры полыхали розовым огнём, извивающиеся языки пламени порой расходились до полуметра вокруг, а в моменты кульминации взрывались волнами светящиеся искр.
        Очень многие посетители были Сергею уже знакомы - некоторые подмигивали или кивали головой в знак приветствия и иногда он отвечал взаимностью. В конце концов у него не было злобы на этих игроков, им могли говорить что угодно по поводу того, что здесь происходит. А эта толика человеческих взаимоотношений странным образом отказывалась ему очень нужной.
        Так прошло пятьдесят пять долгих дней. Времени, которое ни один человек не выдержал бы без воды и пищи, но состояние Сергея совершенно не изменялось.
        Глава 8
        США. Корпорация Electronic artifacts. Центральный офис. Конференц-зал №1.
        В просторном зале с дорогой отделкой из бирюзового бархата собрались топ-менеджеры крупнейшей игровой корпорации в мире. Более половины кресел, однако пустовало и стороннему наблюдателю, окажись он каким-то образом свидетелем этого собрания, могло бы показаться, что целью встречи является некое рядовое событие. Джон Уилсон, руководитель департамента по связям с госструктурами, однако, отлично понимал, что все совсем не так.
        После последнего патча, введенного в игру внутренними ИИ, уже почти два месяца, как наблюдался феномен массового считывания сознания. Терабайты информации сохранялись на игровых серверах, предположительно неся в себе своего рода слепки личности ряда ничем не примечательных игроков. Об этом заявляли аналитики, которые, впрочем, и сами не были уверены, что все обстоит именно так. Игра никак не обрабатывала собранную информацию, процедура не причиняла игрокам никаких неудобств и происходила для них незаметно. Однако эта бесконтрольная ошибка столь сложного характера, не могла не вызывать опасений, кто знает, что будет дальше и как игра будет использовать эти данные.
        Но самое неприятное для Джона заключалось в том, что компания еще сама толком не успела понять, как вести себя в этой ситуации, а него уже посыпался ворох очень осторожных, но от того не менее подозрительных запросов из ФБР, на предоставление служебных логов по ряду игроков, среди которых большинство как раз подверглось считыванию.
        Погруженный в свои мысли Джон не заметил, как началось собрание, в реальность его вернул поднимающийся со своего места сотрудник, сидевший напротив. Парень лет 25 не входил в постоянный круг собравшихся и имени его Уилсон не знал. Он помялся, оглядывая окружающих, явно нервничая, о чем красноречиво свидетельствовала испарина на лбу и начал говорить:
        -Добрый день, уважаемые коллеги. Нашему отделу пока не удалось определить специфику считываемой информации, кодировка ни на что не похожа. Тут, к моему огромному сожалению, я не смогу сказать что-то новое… - парень виновато потупился. - Но кое-что нам удалось установить, правда не уверен, что это пригодится. В общем мы выяснили, что информация, которую коллеги из отдела нейрокибернетики, - он уважительно кивнул, посмотрев на одного из собравшихся. - Обозначают как считанное сознание, удаляется игрой спустя некоторое время.
        -Какое именно время, Смит? Не морочьте нам голову, говорите по существу! - перебил его глава департамента безопасности. Тед Говард, был тем еще неприятным типом, а свалившийся на его плечи в последнее время объем задач только усугублял эту сторону его личности. Впрочем, Говард не зря ел свой хлеб и пока информации о считывании не удалось просочиться вне стен компании. Если конечно не считать бюро. От этой мысли Джон поморщился, то что он никак не контролирует ситуацию в своем направлении его жутко угнетало.
        -П-простите! Точнее сказать я пока не могу. Мы буквально вчера обнаружили области, на которые происходит запись информации, а сегодня в разделах, которые были ею заполнены уже несколько, так сказать, белых пятен.
        -Достаточно, - тихо, но властно подал голос Майкл Бейн, президент корпорации, возглавляющий ее уже более 20 лет. Все тут же устремили в его сторону взгляды и несмотря на то, что и без того сидели молча, казалось бы, сделались еще тише.
        -Это интересная информация Смит. Продолжайте работать в этом направлении. Я хочу, чтобы до вечера мы знали куда деваются эти данные, не перезаписываются ли они на другие носители. Если вам удастся обнаружить локальное хранилище, отрубайте игроков, с которых она была считана от сети, стирайте информацию, а затем щедро компенсируйте им время, потраченное вне игры. Но мне пока совершенно непонятно какого черта вообще наши ИИ ведут себя так непредсказуемо.
        Несколько секунд висела тишина, которую нарушил сидевший возле Бейна человек. Милтон Шепард был тем, с кого начиналась корпорация, он конструировал ИИ для Нью Ворлд и всегда пользовался большим расположением со стороны президента. Более того, это был единственный человек, который мог обращаться к Бейну просто по имени:
        -Майкл, - очень мягко и как бы подбирая слова, начал Шепард. - Я сейчас скажу лишь предположение, которое предстоит проверить, однако я убеждён, а ты меня знаешь, - он сделал значительную паузу, как бы подчёркивая важность сказанного. - Я убеждён, что все обстоит именно так. Как человек, стоящий у истоков создания наших ИИ, полагаю, что они ищут решение некой задачи. Но искать эту задачу в недавних рекомендациях к обновлению смысла нет. Такая масштабная… кхм… с позволения сказать ошибка, хотя я бы не стал называть её так, просто не могла возникнуть случайно. Слишком комплексные и сложные процессы она затрагивает. Раньше, мы сталкивались с одиночными подобными прецедентами, но теперь, когда ситуация приобрела массовый характер, я уверен, что перед нами результат долгого пути ИИ, или как мы их называем, Объектов, по решению одной из экзистенциальных проблем сознания. Все мы помним, с какими сложностями нам пришлось столкнуться, когда Объект 2, отвечающий за все алгоритмы поведения враждебных игрокам НПС, задался вопросом, «что такое смерть»? - Шепард прервался и с грустной улыбкой обвел взглядом
собравшихся.
        Джон помнил эту историю, случившуюся несколько лет назад. Тогда мобы в игре сперва перестали умирать, вызвав негодование игроков, а затем напротив, надолго перестали респавниться, образуя на месте своего уничтожения небольшие могилки с каменными надгробиями и надписями на них вроде «Здесь покоится архидемон Казуир, доблестно защищавший чертоги своих владений, но падший, в неравном бою, от рук захватчиков». Тогда удалось это решить относительно быстро, могзгоправы Шепарда сами лезли в игру и часами беседовали с Объектом 2, а тот осыпал их такими вопросами, что компании пришлось обратиться за помощью к нескольким именитым философам из Франции, России и Германии, чтобы получать с их стороны необходимые консультации. Благо на носу был хэллоуин и удалось привязать происходящее к празднику, раздав потом всем игрокам, убившим много мобов, небольшие бонусы.
        -Так вот сейчас, нам нужно сперва выяснить, какой из объектов шалит и как можно скорее инициировать его психокоррекцию, - закончил Шепард.
        Повисла тишина, а затем Майкл Бэйн, чуть подался вперед и сказал голосом, не терпящим даже тени пререканий:
        -У Вас есть неделя, господа. Делайте что хотите, но к следующей пятнице я хочу, чтобы проблема была диагностирована и решена. Мы почти завершили проект Внедрение, а это такие деньги, что, если показатели по нему снизятся, уверяю вас, ни один зад в этой комнате не сможет чувствовать себя в безопасности.
        Глава 9
        -Куда ты прешь эти кирпичи, сука! Куда ты, мать твою электронную в микросхемы, прешь эти сраные нарисованные кирпичи!?
        На огромной стройплощадке, посреди виртуального города Люндарст стоял высокий орк и костерил рабочих НПС за недостаточное усердие и неверное выполнение его команд. Лицо орка было покрыто испариной, он пучил глаза стараясь уследить за каждым рабочим на площадке, однако учитывая, что их было не меньше сотни, сделать это ему явно не удавалось.
        От осознания этой мысли орк погружался во все новые и новые глубины бессильной ярости.
        Наконец, поняв всю тщетность своих попыток организовать работу так, как ему хочется, орк, поправил полы своей кожаной жилетки и рявкнул в пустоту:
        -Строители, общий сбор.
        Строители тут же засеменили к нему, не забывая перед этим аккуратно поставить на землю стройматериалы, если до этого несли их в руках.
        Уже через пару минут они стояли плотной ровной группой перед своим начальником и молчаливо взирали на него. Были среди них в большей массе люди среднего возраста на вид, в грубой полотняной одежде, землистых расцветок, но встречались и более экзотические расы вроде гномов, гоблинов, а в самых дальних рядах - даже высилась пара горных великанов.
        Орк упер руки в бока и принялся недовольно осматривать своих подчиненных.
        Контракт на постройку бизнес-комплекса он урвал настолько выгодный, что наплевал на нехватку опыта и малое число рабочих под своим началом. Недостающих рабочих он набрал наспех, надеясь, что раз справляется с семьюдесятью то как-нибудь справится и с сотней. Что оказалось первой его ошибкой, которая привела к ряду остальных.
        Новые низкоуровневые рабочие НПС безнадёжно портили часть дорогостоящих стройматериалов, что предоставляли ему заказчики. Он уже выбился из квоты по ресурсам, превысив её на 8%, а ведь комплекс был закончен лишь на две третьих. В договоре же чётко значилось:
        При превышении квоты по ресурсам выше 15%, материалы будут предоставлены Тейн Горну за его счёт, с полной предоплатой, по цене рыночной стоимости ресурсов в городе Люндарст.
        Выходило, что вскоре ему придётся залезть в свой карман, и насколько глубоко Горн пока не знал.
        Сформировав рабочие группы так, чтобы новичков в каждой было не больше трех, он отправил их заниматься делами и устало выдохнул. Благо сроки пока терпят, а у него есть существенное преимущество перед любыми строителями Ньювы - ему не нужно выходить в реал. Вот уже три года как он жил в этом мире и ни в каком другом, успешно пока скрывая это от окружающих. Сейчас Горн уже стал забывать имя человека из реала, который подарил ему жизнь, наделив частью своего сознания, кажется его звали Иван Медведев. Горн тогда пытался нажать на кнопку выхода из игры, не понимая почему ему это не удается, а затем провел еще почти сутки в совершенно ошарашенном состоянии. У него дома осталась жена, утром ему надо было идти на работу, и Иван не мог взять в толк, почему его не отключат от капсулы из реала. Вот только это был уже не он.
        А затем в игру вошли друзья Ивана, вместе с которыми тот начинал игру и удивились не меньше. Они решили, что он их разыгрывает, ведь в реале Иван, вернувшийся с работы, жаловался на невозможность входа в игру. Скоро они поняли, что все серьезно, но особенно отчетливо понял это Горн. Он осознал себя тогда тающей пустотой, набором цифр в виртуальном игровом пространстве и наверно сошел бы с ума, если бы не сам Иван. Сперва из реала он передавал Горну сообщения через друзей, задавая вопросы, ответы на которые мог знать лишь он, и когда Горн прошел эту нехитрую проверку, Иван стал его успокаивать и даже сказал, что Горн теперь ему как ребенок. Странно это конечно было, являться ребенком самому себе, тогда Горн еще считал себя пусть и не полностью, но человеком из реала, а точнее его случайной копией.
        Скоро с Иваном, а также его друзьями связались в реале представители New World, которые оказались осведомлены о происходящем и предложили солидные суммы за неразглашение о случившемся. Иван согласился, а на Горна странным образом посыпались неудачи: то половина всех пк игроков начинала охотиться за ним в серых землях, то его пытались жёстко подставить перед городской стражей. Словом, игра стала проявлять какой-то нездоровый интерес к его смерти. Горн был не дурак и быстро научился говорить костлявой «не сегодня», отчего почти 4 месяца ему удавалось выживать. По большей части правда потому, что он начал заниматься строительством - мирным ремеслом, которое не требовало выхода из города. Но потом он очень обидно попался и улетел на респ. С того момента, в нем что-то изменилось, и он стал отчетливо воспринимать себя отдельной личностью, а потому слова Ивана, что он его сын, а не копия, теперь казались близкими к истине.
        Чуть позже с Горном встретились в игре представители администрации и попросили не разглашать никакой информации о случившимся, но Горн и без них не собирался этого делать, в конце концов вреда это могло бы ему принести куда больше чем пользы.
        Иван начал понемногу донатить в игру, чтобы как-то поддержать своего электронного отпрыска. А спустя год, когда вывод денег из Ньювы в реал легализовали, Горн вернул все вложенные в него деньги и даже сам иногда стал присылать небольшие подарки. Сейчас они почти перестали общаться, словно желая вычеркнуть из жизни эту странную главу своей биографии, но если Ивану для этого достаточно было ничего не узнавать о нем, то Горну требовалось привыкать к новому миру и видеть, как игроки регулярно уходят в реал, тогда как он лишён был этой возможности.
        Нельзя, однако, сказать, что он слишком тяжко это переживал, Горн быстро научился зарабатывать в игре, отчего-то особенно полюбив все то, чем он занимался в период, до своей первой смерти. К тому же ему были доступны многие удовольствия, которых не было в реале, а впереди маячила неопределенно долгая виртуальная жизнь.
        Других людей, застрявших в игре Горн так и не встретил, хотя пытался узнавать о них информацию самыми разными средствами. Среди долго и активно играющих, слухи о «вечных игроках» ходили, но, то ли это были просто слухи, то ли эти игроки упорно не желали разглашать никому своего положения.
        Горна вывело из воспоминаний ощущение, будто кто-то смотрит ему в спину. Он обернулся и увидел красивую девушку в простеньком платье первого тира, идущую по площади мимо его стройплощадки. Он улыбнулся и слегка приосанился, запоздало подумав, что улыбка на его физиономии скорее напоминает оскал.
        Заметив, взгляд орка девушка отвернулась и чуть ускорив шаг двинулись в сторону рынка. Горн проводил её взглядом, размышляя не догнать ли, чтобы познакомиться с таким милым новичком. Но с сожалением решил, что это будет плохая идея. Новые игроки обычно с опаской реагируют на персонажей отталкивающего, угрожающего вида, не привычного им по реалу, да к тому же Горн был готов поспорить на весь свой контракт, что эта красотка в игре по бизнес аккаунту.
        Женщин в Ньюве всегда было на пару порядков меньше чем мужчин, однако в последние несколько месяцев - это соотношение стремительно менялось. А все благодаря тому, что в игру валом пришёл реальный бизнес, принося из реала людей от игры далёких, но начинавших играть со временем. Горн помнил, ещё обрывками воспоминаний Ивана Медведева как контекстная реклама в интернете предлагала «пакетное решение всех задач вашего бизнеса». На практике же, это означало возможность перенести всю офисную работу в виртуальный мир игры. Сперва это делали только небольшие западные компании, позиционирующие себя как ультра прогрессивные, сейчас, даже российские организации, порой чуть отстающие от мировых трендов, начинали понемногу уходить в вируал. Конечно далеко не все сначала выбирали New World своей платформой, однако, со временем, понимая, что здесь можно не только решать задачи бизнеса из реала, но и зарабатывать, - меняли свое решение. В Ньюве им не нужно было снимать дорогой офис, закупать в него компьютеры и софт, ежемесячно заказывать канцтовары. Количество игроков постоянно росло и пресловутая шутка в общем
чате старых онлайн игр «продам гараж» вNew World уже не была смешной. Разработчики заманивали в проект сладким словом «халява»: компании могли не платить ни цента дополнительных денег, все было исключительно на общих основаниях. Хотите бизнес комплекс? Можете создать его не за реал, а за внутриигровую валюту. Нет средств в игре? Ну тогда система выдаст вам базовое здание со всем необходимым. Вот только серьезной компании не пристало вести дела из неказистого каменного барака и через три-четыре месяца у нее начинается поиск более презентабельного места. Вот тут на сцене и появляется королевский рынок с возможностью доната.
        Девушка почти скрылась из вида, и Горн, все же решил сделать хоть что-то. Он открыл интерфейс и отправил ей приглашение в друзья. «Не примет, так не примет», подумал он и вернулся к работе над проектом.
        Он строил как раз один из тех бизнес комплексов, которые обслуживают крупные компании, после постройки здание наводнится игроками с бизнес аккаунтами, навыки которых не смогут подняться выше 25, а накопление опыта будет замедлено. Зато такие аккаунты бесплатны и представляют выбор из человекоподобных рас, с пассивными способностями, позволяющими не получать сильных дебафов от редкого принятия пищи и сна.
        Другие игроки не имели доступа к бизнес зданиям, что было нужно в основном для сохранения лора, то бишь атмосферы в игре. Ведь даже несмотря на то, что компьютеры там были стилизованы и представляли собой магические зеркала с деревянными клавиатурами, освещение обеспечивали свечи и яркие лампы, а весь декор был внутриигровым, бизнес комплексы все же скорее походили на реальные современные организации. Там проводились совещания и обучался персонал, разрабатывался новый контент дизайнерскими студиями, логистические компании отправляли грузы и вели свою работу научные центры.
        Горн еще некоторое время смотрел на пустующую уже площадь, а затем вздохнул и решил вернуться к делам.
        Глава 10
        Что делает человека собой? Если он вдруг лишится привычного образа жизни, и всех его атрибутов. Не сможет носить одежду к которой привык, есть пищу к которой привык, заниматься обычными делами, будет лишён свободы перемещения, да к тому же не сможет разговаривать. Такое не проходит бесследно и желающие проверить, насколько глубокий психологический отпечаток оставят подобные ситуации, могут попробовать уйти монастырь или сесть в тюрьму. Однако, обычно нельзя лишиться своего тела, чтобы утратить ещё и привычную оболочку, глядя на которую по утрам в зеркало, так привычно узнавать в отражении себя самого.
        New World представляла такую возможность.
        Сергей остался наедине со своими воспоминаниями и ценностями, он смотрел в зеркало на все такую же красивую девушку, как и тогда, на этапе первого редактирования своего персонажа и думал о том - что он теперь такое?
        Даже память начала его подводить, он часто лежал утром в кровати, пытаясь собирать по крупицам воспоминания о себе из реала, о том, как проходило его детство, как он учился в школе и вузе, о том, кто он такой. Выходило плохо и просыпаясь в очередной раз Сергей думал о том, что же он забыл сегодня. Для самоанализа он составил для себя простой перечень вопросов, о своём прошлом, пытаясь таким образом отследить происходящие изменения. Однако, проснувшись в очередной раз и с трудом вспомнив свое имя, Сергей понял, что ни какие вопросы ему не помогут, если он может забыть подобное.
        Пребывание в заточении омрачало не только это. После того случая как он едва не отправился на респаун благодаря подчинению Гука, его иногда стали навещать владельцы убежища в отсутствие клиентов. Однако их интересовал вовсе не секс - по часу или два в день его, под молчакой и параличом истязали самыми разными боевыми заклинаниями, а хилер непрерывно восстанавливал его здоровье. Самым жутким во всем этом было то, что мучители не выдвигали каких-то условий, не обозначали правил поведения, соблюдая которые можно было бы избежать наказания. Они просто приходили мучать, смеялись и оскорбляли, жгли, ломали, душили и замораживали и за последние несколько дней Сергей изучил едва ли ни все оттенки физической боли. Он чувствовал, как все глубже проваливается в темную ледяную бездну апатии, настолько глубокую, что казалось еще немного и пути назад уже не будет.
        -Может быть я уже сошел с ума? - одними губами произнес он, так как действие молчанки как всегда не давало ему говорить.
        Звук открывающейся двери заставил его вздрогнуть. На пороге стоял уже хорошо знакомый посетитель - полуэльф с сине-серой кожей, невысокого роста, с длинными белыми волосами, собранными в тонкий хвост и лишь немного заостренными ушами.
        Взгляд полуэльфа был как всегда спокойным и несколько умиротворяющим. В отличии от остальных, его аура, как и сейчас, горела изобилием желто-голубых лепестков, символизируя смущение и любопытство, Сергей научился хорошо отличать по цветам основные эмоции. Понять полуэльфа, однако, было сложно, вот и сегодня, увидев Николь сидящую в белоснежном кружевном белье, с лёгким макияжем и немного растерянным выражением лица, его аура полыхнула серым, скрывая эмоции, хотя розовые всполохи в ней все же пробивались.
        Как только захлопнулась дверь Сергей сделал серию привычных жестов: указательным пальцем показал на себя, а затем скрестил указательные и безымянные пальцы обеих рук, как бы показывая решётку. Затем сложил ладони лодочкой и потряс ими, беззвучно моля о помощи.
        Вопреки ожиданиям, полуэльф серьёзно кивнул и подошёл ближе. Это было что-то новенькое, так как чаще клиенты отводили глаза, или просто игнорировали все, что он делал.
        За время, проведённое в игре, Сергей стал мастером пантомимы, обращаясь к посетителям жестами. Отвечали ему крайне редко, но с полуэльфом они так общались и вот уже несколько раз Сергей объяснял, что ему надо, но полуэльф обычно тряс головой и силился объяснить, что не может этим помочь.
        Вам поступило предложение обмена. Оповестила система.
        Нож. В открывшемся окне обмена лежал обычный кухонный нож с деревянной ручкой и длинным лезвием. Сергей завороженно смотрел на него, не веря своим глазам. Наконец он выбрал «принять» инож оказался в его инвентаре. Не в силах сдержать эмоции он подскочил к полуэльфу и крепко обнял его. При этом движения, как и сами объятия, скорректированные игрой под его персонажа, получились столь плавными, грациозными и соблазнительными, что любая профессиональная стриптизерша не раздумывая записалась бы к нему на уроки хореографии.
        Аура полуэльфа полыхнула розовым, а затем он чуть отстранился и с явным усилием отвернулся в сторону. Полуэльф никогда не отправлял приглашения на эротические взаимодействия, вот и сейчас он сел прямо на пол, сложив ноги по-турецки, и, закрыв глаза, привычно зашептал заклинание. Сергей, однако, уже потерял к нему интерес, он вновь открыл свой инвентарь и, выбрав нож, задержал на нем взгляд. Можно было экипировать предмет, выбросить, изучить, а также, среди остальных опций появилась - «назначить ритуальным оружием». Сергей активировал ее и нож тут же покрылся красно-желтыми светящимися трещинами, словно неведомая сила разрывала его изнутри, а к описанию предмета добавился префикс «ритуальный нож Николь Файен». Тут же в интерфейсе образовалась заветная и пугающая кнопка - ритуальное самоубийство.
        Сергей очень давно искал способ применить эту способность, о которой его когда-то оповестила система, но никакой подсказки, о том, как это сделать, он не находил. Тогда он решил, что эта способность должна применяться посредством како-го либо предмета, но ничего, кроме красивого белья, еды и косметики ему доступно не было, а эти вещи не давали и намека на реализацию задуманного. Когда-то, еще в самом начале своего заточения он пробовал биться головой о клетку, а после помещения в комнату пытался утопиться в лохани, но, кроме болезненных ощущений, никакого вреда его персонажу это не приносило. Теперь же в его руках лежал путь к спасению, однако глядя на заветную кнопку Сергей колебался. Он уже давно перестал понимать, что с ним происходит и решил придерживаться мысли о том, что его тело погибло в реале, но сознание каким-то образом перенеслось в игру и продолжает существовать в цифровом виде. Устойчивость этого состояния вызывала массу вопросов, ни спроста же он испытывал проблемы с памятью, а то, как на нем отразится игровая смерть Сергей не представлял, допуская лишь, что это может оказаться
фатальным, и никакого перерождения не произойдет. Самым вероятным он, однако, находил, что система убежища снова воскресит его, не позволив телепортироваться в город, но удержаться от соблазна попытать счастье было сложно.
        Пока Сергей размышлял об этом полуэльф закончил свою медитацию и поднялся на ноги. Его лицо озаряла сдержанная улыбка, а в уголках глаз Сергей заметил не характерный для гостя злой прищур. Аура полуэльфа быстро окрашивалась темно серым, как успел понять Сергей - так выглядел глубокий самоконтроль, и красными линиями, похожими на разряды молний - сдерживаемой агрессией, готовой вот-вот превратиться в алое пламя. Неожиданно его гость посерьезнел лицом и спокойно сказал:
        -Сейчас здесь будет работать спецназ ВДВ. Пожалуйста не совершайте никаких действий, которые могут быть расценены нами как угрожающие. Рекомендую провалиться в реал, или поднимите руки и не опускайте их, несмотря ни на что, чтобы мы не ждали от Вас сюрпризов.
        После этих слов полуэльф, казалось бы, полностью потерял интерес к Сергею и через мгновенье принялся облачаться в новое снаряжение. Вместо узкого помпезного камзола на полуэльфе оказался черный комбинезон с обилием ремней и держащихся на них небольших кожаных мешочков. За его спиной уже висели темные ножны для двух коротких, сантиметров на 30, клинков, которые полуэльф поспешил обнажить и одним рывком оказался у входной двери в комнату. Следом за этим, где-то далеко, с глухим эхом прогремели звуки, которые Сергей определил, как грохот сработавших взрывных зарядов, а затем донесся яростный крик десятка мужских глоток заглушающий даже эхо взрывов:
        -За ВДВ, блядь!
        Полуэльф шепотом так же проговорил этот боевой клич, словно излюбленный привычный ритуал, и одним ударом ноги выбил входную дверь так, что она разлетелась на сотни щепок, как будто ее вышибло мощной взрывной волной. Боец тут же утонул в пологе непроглядной темноты, за которой угадывались едва различимые вспышки заклинаний и звуки борьбы.
        Совершенно ошарашенный, Сергей поднял руки вверх, подчиняясь рекомендации, однако мысли его лихорадочно плясали, пытаясь просчитать возможные последствия происходящего. Если захватчики победят, его судьба останется столь же неопределенной, как и до этого, ведь их цели были ему неизвестны. Несмотря на то, что полуэльф импонировал Сергею, эта атака вполне могла быть обычным захватом выгодного бизнеса, как бы сейчас ни хотелось верить в благородных спасителей. Если же атака провалится у него могли изъять драгоценный нож, ограничений, по возможности изучения инвентаря других игроков он не знал, и рисковать ему ну очень не хотелось. Оставался шанс, что захватчики действительно пришли освобождать пленниц, но Сергей очень устал полагаться на волю обстоятельств.
        Нож оказался в его руке.
        Он колебался, мучительно думая о том, сможет ли пережить это игровое самоубийство. Взгляд почти касался иконки интерфейса с заветной и пугающей кнопкой активации способности.
        В дверях образовалась мутная фигура и через мгновенье Сергей увидел знакомого монаха по имени Гук. Тот был непривычно взволнован, аура полыхала красным и зелёным, что означал последний цвет Сергей ещё не знал, но предположил, что это страх.
        Увидев Николь, стоящую с ножом руках, Гук скривился и в его руке блеснул какой-то тонкий серебристый предмет, напоминающий птичье перо.
        Сергей тут же скользнул взглядом по способности «Ритуальное самоубийство» иего тело само стало совершать необходимые действия. Он упал на колени и уже с занесенным ножом увидел, как оседает монах Гук, сраженный зазубренным серпом неизвестного воина в чёрном кабиненоне.
        Воин успел увидеть стоящую на коленях девушку и прокричал:
        -Стой!
        Но руки сами с силой возили нож в грудь, мгновенно, безо всяких сообщений системы и кулдаунов на воскрешение, погрузив Сергея в темноту.
        Глава 11
        Горн взял со стола массивный стеклянный пивной бокал, до краёв наполненный тёмным пенным гиннесом и всмотрелся в устремляющиеся вверх мелкие пузырьки. Пиво приятно пахло ржаным хлебом, а холодная кружка давала понять, что напиток именно той температуры, чтобы можно было получить от него максимальное удовольствие. Горн уже не помнил, доводилось ли его прародителю из прошлой жизни пробовать такое пиво и до конца не понимал по какому принципу передаются вкусовые ощущения в Ньюве, особенно в его нынешнем состоянии. Однако пиво действительно отличались по вкусу от остального, и оно ему нравилось.
        -Ну, за тебя и твой проект, зверюга! - весело проговорил сидевший напротив человек в ярком наряде, и поднял точно такой же бокал.
        -Да, за нашего орконафта!
        -За тебя, Горн! - отозвались ещё двое: Воин в массивных стальных латах и бородатый старик, укутанный в просторный темно-фиолетовый балахон.
        -Ага, за Горна.
        Последним поднял свой бокал мускулистый здоровяк с голым торсом и топором за спиной, который удерживался на его груди грубым кожаным ремнем. Этого игрока звали Тиро, он был новичком в их группе, да к тому же парню было всего 16 в реале, а потому, вместо пива он пил квас, который, однако, стоил в Ньюве почти в три раза дороже гинеса.
        Горн даже почувствовал себя неловко от тоста в свой адрес, но добродушно улыбнулся, ещё сильнее обнажая жутковатые выпирающие клыки, и ударил своим бокалом по поднятым бокалам товарищей, соизмеряя при этом силу. Все выпили и налегли на аппетитные закуски, которыми был уставлен стол.
        -И когда они обещали выплатить остатки? - управляясь с сочным куском куриной голени серьёзно спросил воин в доспехах, глядя чуть исподлобья.
        -Как только удастся выиграть более крупную долю на бирже, - ответил Горн. - Башлять реал перекупам они почему-то не хотят.
        Горн закончил проект с постройкой бизнес центра несколько дней назад, завершив работу раньше и почти не выйдя из квоты по ресурсам. Однако компания Лайки Трансаэро оказалась не готова выплатить ему за работу полную сумму в 50 000 000 серебра, сославшись на неудачные долевые торги. В договоре подобная ситуация была оговорена, да и такие деньги Горну были не нужны столь срочно, поэтому он даже не огорчился.
        -А что это за история с биржей? - спросил Тиро. - Я сколько играю, так до сих пор и не разобрался.
        -Это потому что ты, юный варвар, все по данжам бегаешь и за НПС девками ухлествваешь, - отечески наставлял его парень в цветастом одеянии.
        -Ну уж все интереснее чем на лютне брынчать, - обиженно ответил Тиро.
        -Ха. Да одна моя игра в Люндарсте принесла мне 300 000 серебра чистыми. А это ведь всего лишь нуб-город. Скажи-ка, во сколько тебе обошелся твой последний рейд?
        Воин в доспехах с тяжёлым стуком положил закованный в металл кулак на стол, отчего звякнули тарелки и вздрогнули все кроме орка.
        -Хорош. Горн, объясни ему. Лансо, а ты не лезь к парню, играет как ему нравится.
        На секунду повисла тишина, которую нарушил Горн выдвинув на центр стола нетронутый пока мясной пирог.
        -Смотри Тиро, нас тут пятеро и к примеру, все мы хотим получить один мясной пирог.
        -Ну и как это связано с биржей? - нетерпеливо и немного недоверчиво спросил варвар.
        -Всё очень просто, но не спеши, а слушай. Мы идём к трактирщику и каждый говорит, что ему нужен пирог, причём желательно весь. Однако тот отвечает, что пирог этот в мире последний и он готов решить наш вопрос нестандартным образом. Каждый из нас даст ему денег из реала, ту сумму которую сочтёт нужной, а он в итоге поделит между нами пирог в пропорциях, в которых мы произвели оплату.
        -Что-то не очень понимаю, - не отрывая взгляда от пирога проговорил Тиро. - То есть если я скажем заплачу 100 баксов, а ты 900, то ты получишь девять десятых пирога?
        -Всё верно, так что ты все понял правильно. Только вместо пирога в игре выступает золото. А вот золото обмениваются по фиксированному курсу на серебро, то есть обычную игровую валюту, - довольный своим доходчивым примером ответил Горн откидываясь на спинку дубового кресла, отчего то немного скрипнуло.
        -Но это же бред! - воскликнул Тиро глядя на всех так, словно он один понимает простую и непреложную истину. - Я же могу с тобой договориться. Мы обсудим кто сколько собирался влить реала и вместо, ну типа, сотен баксов заплатим ты 9, а я доллар.
        -А я дал бы тысячу за этот чертов пирог, - чуть с ехидной улыбкой встрял человек в балахоне и отломив от пирога сочный кусок отправил его себе в рот.
        Горн наставительно поднял палец вверх и согласно сказал:
        -Румиар совершенно прав. Договорные торги возможны, когда игроков не много. Но учитывая то, что едва ли не четверть бизнеса уже пришла в игру, решить все сговором почти невозможно, хотя ты по-своему тоже прав и такие попытки делаются непрерывно.
        -Ну хорошо, - не унимался парень. - А как быть с остальными пирогами? Ведь разработчики не контролируют все финансы и ресурсы в игре, большая их часть у топ гильдий и ушлых предпринимателей вроде Горна.
        -Ну… - ухмыляясь ответил орк. - Я довольно мелкая рыбешка в этом океане, но в общем все верно. Есть так называемые торговцы за фиксу, или как их называют - перекупы. Существует правда один нюанс, в случае с перекупами, всегда могут кинуть на деньги как со стороны того, кто платит, так и со стороны того, кто продаёт.
        -А как же… - начал было Тиро, но разошедшийся Горн перебил его, понимая к чему он клонит.
        -Внешние платформы не обеспечивают полной надёжности. В белых зонах торговые операции мимо капитолия очень ограничены. Система просто не позволит мне передавать тебе миллионы или тонны ресурсов без колоссального налога, увеличивающегося динамически. А в серых или чёрных зонах тебя могут запэкашить со всеми твоими ресурсами.
        Тиро затряс головой в знак непонимания и Румиар вмешался:
        -Но ты прав, парень, схемы существуют. И некоторые мы знаем, - он довольно усмехнулся. - Но поверь, все они сопряжены с куда большим риском чем игра на бирже. Мне куда проще принести весь добытый лён в капитолий и получить в конце месяца за это примерно известную сумму денег, нежели рисковать кучей ресурса и ради возможно бОльших, но сомнительных денег.
        Горн решил вмешаться, разъяснив то, что его товарищ оставил как само собой разумеющееся:
        -Эта биржа работает в обе стороны, Тиро. Бизнес и обычные игроки пытаются купить из реала золото, либо обычные ресурсы, но если золото - это полная вотчина разработчиков, то ресурсы в капитолии завозят игроки. И чем меньше ресурсов завезли, тем в конце месяца они дороже продадутся. Тут конечно важно и что за ресурс ты добыл и продаёшь. Одно дело груда известняка, а совсем другое обработанный лунный камень.
        Тиро серьёзно кивнул, размышляя и видимо начав что-то просчитывать в уме.
        Тем временем к их компании подошла пышная официантка НПС и поинтересовалась не желают ли они еще что-то заказать. Лансо тут же принялся флиртовать с девушкой, обсуждая попутно меню, а Север - воин в доспехах, который являлся их кланлидом, подался вперед и игнорируя НПС сказал:
        -А теперь о делах, господа. До меня тут дошли слухи, что в районе Люндарста планируется что-то неординарное. Здесь видели ВДВ и Фениксов. Вся пвп-шушера попряталась по норам, так что серые земли сейчас безопасны как райские поля.
        -То-то я вчера у каньона не одного красного не видал, - подключился к разговору Румиар. Он был лучшим боевым магом в их клане и совмещал функции полевого разведчика из-за особенностей своей прокачки, а потому его слова заставили даже Лансо прекратить свое щебетание. Бард, шлепнул собравшуюся уходить официантку по пухлому заду и спросил:
        -Ну, а нам-то какое до этого дело, Север? Если даже Фениксы приперлись, то заварушка намечается знатная. Думайте что хотите, но я бы предпочел в этом представлении остаться зрителем, - он достал из инвентаря флейту и начал вертеть ее в руках.
        -Не обижайтесь, парни, но я тут солидарен с Лансо, - ответил орк. - Что-то мне хватило в последние дни напрягов на стройплощадке. Хочется попить пивка по тавернам, да попросиживать зад в ложе арены.
        Мнения разделить, так как Тиро и Румиар были за то, чтобы разузнать побольше о том, что планируется в городе, но Север не стал ни на кого давить и дал возможность Горну и Лансо не участвовать в обсуждении, перенеся его на отдельную встречу.
        Они просидели до вечера, общаясь дальше о всякой незначительной ерунде, то обсуждая комбинации боевых способностей разных классов, то оптимальную длину юбок и размер бюста у женских персонажей игры. Так и не сумев прийти к единому мнению о последнем, но отлично проведя время, офицеры клана Тайга решили расходиться по своим делам.
        Горн брел по вечерним улицам Люндарста осматривая окрестности словно бы в первый раз. С тех пор как он прибыл в город ради выполнения контракта он ни разу нормально не выбирался со стройплощадки, чтобы погулять и полюбоваться местными видами. Спал он в наспех сооруженном домике, который под завершение постройки бизнес центра пришлось снести, а Север посылал к нему ребят из клана, чтобы те приносили еду.
        Город же был красив, в особенности поражая просторными парками, в которых высились огромные стеллы, подсвеченные не по фэнтезийному яркими фонарями, похожие на зубы древнего чудовища возвышающиеся над кромками деревьев.
        Горну иногда попадались рабочие НПС и игроки, над головами которых почти всегда виднелась небольшая зелёная точка, обозначающая бизнес аккаунт, однако, в целом населен город был довольно слабо. Оно и понятно, большинство новичков не оседало в стартовом городе и спустя какое-то время спешило исследовать новые рубежи, поэтому город и был столь привлекателен для бизнес-инфраструктуры - чем меньше назойливых игроков, тем проще было вести дела, не связанные с виртуалом.
        Некоторые игроки опасливо сторонились Горна, что немного веселило его и порой он едва сдерживался, чтобы грозно не зарычать в сторону одного из особо впечатлительных. Орк чувствовал легкое опьянение, пожалуй, тот максимум, которого можно было достичь в Ньюве при помощи алкоголя, при этом интерфейс подсказывал ему, что он изрядно пьян. На деле, это приводило к временному снижению ряда первичных и вторичных характеристик, небольшому самопроизвольному покачиванию головы и слегка размытому переферийному зрению. Как ни странно, защита от магии при опьянении значительно усиливалась, а долговременные магические доты, вроде проклятий и отрицательных зачарований уменьшали время своего действия. Поэтому игроки после прохождения данжей нередко заваливались в таверны с целью, как это называлось «отмыться» от дебафов, которых они нахватались от враждебных мобов.
        Повернув на городскую площадь Горн с удовольствием взглянул на результат своих недавних трудов. Здание из белого мрамора высотой в четыре этажа, украшенное колоннами и затейливыми узорами, освещенное подсветкой голубоватых фонарей выглядело величественно и торжественно. Орк помнил, что в каждом освещающем фонаре сидело маленькое существо НПС напоминающее фею - пикси. Ему чудом удалось избежать боя столь дорогостоящего украшения, иначе работу пришлось бы отложить.
        -Эй, зеленый! - услышал Горн и учитывая, что на широкой площади игроков практически не было, он понял, что окликали его.
        У самого начала бизнес центра, которое он миновал, сидела на ступенях компания из двух парней и девушки, все трое с интересом смотрели в его сторону. Горн так же спокойно осмотрел компанию.
        У всех бизнес аки, одеты в декоративную одежду местного производства, судя по эмблемам в виде зеленых листиков на рукавах и груди - символики Люндарста.
        Один из парней встал и направился в его сторону, он шел вальяжно, с нахальной физиономией взирая на орка, который был почти в два раза крупнее него. Ну что ж, «безумству храбрых поем мы песню».
        На поясе смельчака висела шпага с узорной витиеватой гардой - оружием нубов и мастеров. Некоторые новые игроки выбирали шпаги из-за их изящного утонченного вида, и, возможно, из-за романтических представлений о том, как они, словно бравые мушкетеры будут спасать красавиц из лап бандитов, быстрые и смертоносные, уклоняющиеся от любого удара, но смертельно жалящие в ответ. На деле же, орудовать таким, поистине великолепным оружием, эффективно могли лишь те, кто развил свою ловкость на 90 и выше. Как говорил Тиро, не смотря на свой юный возраст, заслуженно являющийся лучшим бойцом их клана: «если я вижу, как шпажист достает свою шпагу, ему конец, а если я не успеваю заметить, как шпага оказалась в его руке, то я начинаю бежать».
        Отчего-то Горн был уверен, что он не просто увидит, как этот смельчак вооружается, но и в том, что сумеет очень убедительно ему объяснить - пока не научился уворачиваться, молот будет поэффективнее.
        -Сопляк, ты в курсе, что это город не для малолетних задротов? - нахально спросил парень и демонстративно опустил руку на навершие шпаги.
        -Дружище, а ты в курсе, что тут пк-действия запрещены? Мы в белых зонах. - снисходительно ответил орк.
        -Да ты не переживай, я тебя больно бить не собираюсь, дождется мама к ланчу.
        Горн прикинул, что, учитывая время Люндарста адаптированное под время игроков из восточной европы, его собеседник похоже был с другой стороны земли, раз говорил об обеде. В подтверждение этих мыслей, девушка окликнула нахального игрока по его реальному имени:
        -Стив, да оставь ты сопляка, пойдем в бар.
        Парень отвернулся от орка и жестом дал понять, мол приду, когда закончу.
        -Учти, запэкашишься, запорешь аккаунт. Придется до офиса в реале ездить, - снова пытался образумить его Горн, но парень казалось не слушал. Он медленно вытащил шпагу из ножен, как бы смакуя этот момент, затем скосил взгляд влево и выполнил неуклюжий удар, от которого орк уклонился лишь самую малость, так, чтобы не получить крита. Болезненный укол возвестил его о ранении, но боль привычно тут же прошла. Над головой атаковавшего игрока вспыхнули кроваво красные перекрещенные мечи, а над ними - череп, знак преступника, нарушившего закон в этой области. Парень отступил в сторону, видимо получая системные сообщения о допущенном правонарушении, а неподалеку уже грохотали латные сапоги стражников.
        Горн, однако, не собирался так просто оставлять его. В могучих руках уже появился здоровенный строительный молот, слабо пригодный для боя, но в данной ситуации более чем достаточный. Не замахиваясь орк резко ткнул молотом в нижнюю часть лица парня, отчего тот отлетел на пару метров назад и упал на брусчатку, тряся головой и сплевывая кровь. Система верно оценила действия Горна, выполненные не через активацию способности, как дробящий удар по конечностям. Теперь на парне будет висеть долговременный дот, отдающийся болью при принятии пищи и забавно искажающий речь.
        Учитывая, что действия Горна были совершены против игрока в состоянии ПК, система не пыталась его наказать, а вот подоспевшие стражники уже грубо поставили наглеца на ноги, крепко держа его за руки.
        -Гражданин Фросторн Эстиок, Вы нарушили закон города Люндарст, совершив нападение на мирного человека, проигнорировав системные предупреждения. Учитывая, что правонарушение совершается Вами впервые мы приговариваем Вас всего к трем дням содержания под стражей в темнице города Люндарст. Так же, Вы, или лица ответственные за Вас должны уплатить 500 серебра в казну города и 500 серебра игроку, на которого Вы напали.
        -Та он зе мынья ссам! Ыта ыфо трафуте, ак ни чецна! - забавно коверкая слова отвечал возмущенный парень, а стражник, не слушая его, продолжал:
        -Помимо этого, в компанию Лайки Трансаэро будет передано сообщение о недопустимых действиях их сотрудника.
        Горн вскинул руки к небу, едва не задев увесистым молотом стражника и проревел:
        -Да твою же, американскую мать! - парень был сотрудником компании, которой он строил комплекс и сейчас, пока ему не выплатили оставшуюся часть денег, орк очень не хотел создавать какие-либо прецеденты, способные привести к проволочкам в этом вопросе.
        -Эй стражник! - позвал Горн. - Я не имею претензий к этому почтенному гражданину города. Между нами произошло недопонимание, но вопрос исчерпан. Прошу не применять в отношении него санкций за ПК-действия.
        Стражник НПС на мгновенье задумался и с явным удивлением спросил:
        -Гражданин Тейн Горн, Вы уверены, что готовы отказаться от компенсации? Я вижу, что Вам причинен ущерб и Вы имеете полное право…
        -Уверен! - перебил его Горн. - Я его тоже ударил, так что мы квиты.
        Стражник пару секунд размышлял, а затем снова обратился к нарушителю:
        -Учти, это счастливый день для тебя. Благородный гражданин отказался от претензий, однако мы не забыли твоих бесчестных действий. Стоит тебе снова произвести правонарушение, как ты окажешься обязан ответить не только за них, но и за все прошлые деяния, включая наложенные штрафы.
        Казалось Фросторн Эстиок был совершенно подавлен, он даже не пытался вырваться из могучих рук, но стражники сами отпустили его и направились прочь. Ничего не говоря он отвернулся от Горна и поплелся назад к своей компании, на ходу пытаясь попасть шпагой в ножны. Горн усмехнулся, глядя ему вслед, но с сожалением подумал, что, несмотря на то, что все так удачно разрешилось, на душе оставался теперь неприятный осадок и беззаботная вечерняя прогулка была безнадежно испорчена.
        К побитому Стиву уже подлетели его друзья и они вместе пошли в ту сторону, откуда пришел Горн, туда, где располагались элитные таверны и прочие развлекательные места города. Он проводил их взглядом задержавшись на узких кожаных штанах девушки, и ее соблазнительной фигурке.
        Ваше благородство увеличилось на 2 очка и теперь составляет 13 единиц. Оповестила система.
        -Что толку от твоего благородства, если ты наказал негодяя, а девушка уходит с ним, а не с тобой? - философски изрек Горн ни к кому, не обращаясь и на душе стало еще неприятнее. Отчего то он вспомнил девчонку, что шла мимо его стройплощадки пару месяцев назад, направляясь в ту же сторону, что и компания. Открыв интерфейс, он увидел в списке контактов запись:
        Неизвестный игрок, в друзьях. Последний вход в игру 67 дней назад.
        Также, рядом с надписью горел красный огонек, символизируя то, что пользователь не в сети.

«Ну надо же. Приняла приглашение в друзья и исчезла». Подумал Горн и увидел, как огонек сменился на зеленый, а запись о контакте поменялась на:
        Неизвестный игрок, в друзьях. Онлайн.
        От удивления Горн невольно улыбнулся и открыв значок почтового сообщения пробежался взглядом по виртуальной клавиатуре:

«Привет! Вижу не часто заходишь. Как дела?»
        Глава 12
        Глаза распахнулись и перед ними оказался темный потолок из плохо отесанных досок. Тело было немного затекшим и одеревенелым, как после долгого лежания в одной позе, а сознание словно собиралось по кусочкам, медленно и неохотно пробуждаясь ото сна.
        Вы успешно применили способность Ритуальное самоубийство. Данная способность проигнорировала все возможные эффекты воскрешения. Все Ваши навыки сохранены. К сожалению все предметы, которые Вы несли с собой, включая Ритуальный нож Николь Файен - утрачены.
        Николь Файен.
        Имя было женским, одновременно близким и при этом каким-то чужим.
        Кажется, так её и звали?
        Девушка перевернулась на живот и несколько раз приподнялась на руках, отжимаясь и восстанавливая подвижность тела. Поднявшись в очередной раз и прижав подбородок к ключицам, она посмотрела на себя, совершенно нагую, отчего-то почувствовав, что находит открывшийся вид очень соблазнительным.
        Тряхнув головой Николь ловко села на кровать и попыталась вспомнить обстоятельства, при которых ей впервые пришлось использовать свою суицидальную способность. Резкая боль в голове заставила ее сморщиться и прижать ладони к вискам. Ноющим набатом боль словно вырезала в ее мозгу отдельные фрагменты воспоминаний: заточение в комнате и атака странного клана, ежедневные истязания и занятия проституцией, макияжное меню кастомизации, магическая тьма жуткого коридора из которого прилетают дебафы молчания, клетка, эльфийка, что обещает помощь, город Люндарст с его шумной рыночной площадью, таверна Сорняк, аббатство, просека, портал…
        Николь вздрогнула. Она вдруг осознала, что находится в игре, из которой не могла выйти уже более двух месяцев, но она не смогла вспомнить ничего о себе из реала, словно этих воспоминаний для нее уже не существовало.
        Несколько минут она сидела, силясь вспомнить еще хоть что-то, но боль в голове бесследно исчезла, а вместе с ней исчезли и новые воспоминания. Память работала странно и непривычно: она могла вспомнить каждую морщинку на лице поверженного монаха Гука, словно рассматривая портрет или стоп кадр на видео, могла вспомнить каждый луч ауры таинственного полуэльфа, оказавшегося по всей видимости кем-то вроде наводчика для своего клана, но для себя она была словно чистый лист.
        Прислушавшись к своим ощущениям Николь поняла, что во время своего заточения она успела свыкнуться с тем, что теперь ей предстоит жить в новом для себя мире, находясь в непривычном теле. Словно уже оплаканная утрата, эти мысли казались удивительно простыми и не вызывающими в душе беспокойного отклика.
        Легкое урчание в животе и тревожная иконка голода в интерфейсе завставили Николь подумать о дальнейших действиях. Ей предстояло теперь научиться выживать и не совершать столь опрометчивых ошибок как телепортация с незнакомым игроком в незнакомое место, а для этого следовало хорошенько понять правила Ньювы и лучше всего это было сделать в крупном, сильном альянсе кланов. С другой стороны, кланы - это всегда обязательства и чем сильнее организация, тем больше требований и условий она ставит перед своими членами. Как бы, по незнанию, не оказаться в итоге в еще большей кабале, чем до этого.
        Николь усмехнулась собственным мыслям. Она сама толком не понимала откуда знает о кланах и нюансах игровой механики, ее прошлый опыт проявлялся избирательно, в виде полуосознаваемых подсказок из прошлого.
        -Раз, два, три, раз, два, три, - проговорила девушка и свой голос показался ей незнакомым, однако приятным и мелодичным. Она улыбнулась сама себе, похоже ей предстояло еще во многом познакомиться с собой, и Николь надеялась, что память со временем все же вернется.
        Заметив у одной из стен большое зеркало в пол, девушка подошла к нему и осмотрела себя с ног до головы.
        -Да что со мной такое? - хмурясь, проговорила она.
        В зеркале Николь видела соблазнительную фигурку с отличной осанкой и бархатистой смуглой кожей, каждое ее движение было плавным и словно бы отточенным сотнями часов занятий по хореографии, а на теле невозможно было найти ни единого изъяна. Вот только все это как-то слишком нравилось ей самой. Николь хотелось вытащить эту красотку из зеркала и совершить с ней что-то такое, что в силу своего пола она сделать не могла.
        -Лесбиянка я что ли? - проговорила она своему отражению и ухмыльнулась, а затем попыталась скорчить милую гримасу, изучая свою мимику. Кокетливость казались ей какой-то наигранной и неестественной, словно никогда раньше она к ней не прибегала, однако игра докручивала движения, выражение лица и интонациию голоса.
        Николь взглянула в интерфейсе на свои характеристики.
        Красота, благодаря непрерывным бафам и косметическому редактору доросла до невероятных 92-х единиц, а навык флира по понятным причинам повысился аж до 98, почти достигнув возможного потолка. Николь вспомнила, что чем выше уровень навыка, тем сложнее его было поддерживать, а учитывая то, что наниматься в бордель она больше не собиралась, вряд ли ей удастся сохранить его в ближайшее время на столь высоком уровне.
        Навык ухода за собой также поднялся очень высоко и составлял 75 единиц, а вот нейромистика, несмотря на то, что Николь пользовалась Виденьем аур довольно часто, не прокачалась и на четверть из возможного, составляя пока всего 24 единицы. Первичные характеристики также чуть подросли, но среди них не было ничего выдающегося.
        Закрыв взглядом полупрозрачную панель интерфейса с навыками, Николь еще немного покрутилась перед зеркалом и не удержавшись шлепнула себя по ягодице. Для начала было бы неплохо раздобыть одежду, а затем выполнить какие-нибудь простые квесты в стиле «принеси подай». Например: «принеси козла в жертву и прыгай в портал, а затем подай знак, когда демон снимает свое силовое поле» - вспомнилась шутка, авторство которой Николь не знала.
        Перерыв всю комнату в поисках вещей, которые можно было бы использовать в качестве одежды, Николь ничего не нашла, кроме одеяла, которым она укрывалась, лежа на кровати. К сожалению, как она не пыталась им обернуться, одеяло предательски соскальзывало и вообще наотрез отказывалось удаляться от кровати на расстояние дальше пары метров. Похоже, что разделение этих вещей не было предусмотрено игровой механикой, грустно подумала девушка, размышляя о том, что теперь делать. В очередной раз открыв окно инвентаря она убедилась в его пустоте и вздохнув вышла из своего номера голышом.
        Коридор встретил ее полумраком и развешанными по стенам картинами с изображениями разнообразных пейзажей. Девушка удивленно осмотрелась и поняла, что все эти картины кажутся ей очень знакомыми и либо дизайн таверн принято было делать в маниакально одинаковом стиле, либо она снова оказалась в таверне Сорняк.
        Последняя мысль показалась Николь очень логичной, так как точки привязки у нее пока не было, и система могла перенести ее в первое место, в котором она оказалась сразу после обучения. Николь подошла к лестнице и по гомону на первом этаже, в зале, где располагалось подобие бара, отчетливо поняла, что он едва ли не до отказа набит посетителями. Прислушавшись к своим ощущениям, она поняла, что совершенно не стесняется своей наготы, видимо последние месяцы сняли с нее любые возможные комплексы по этому поводу, но выходить к толпе мужиков и подростков в чем мать родила, не слишком вписывалось в ее представление о том, что нужно «научиться не совершать опрометчивых ошибок».
        Николь задумалась о дальнейших действиях, но в этот момент на лестнице показалась фигура крепкого мужчины, в сумраке тусклых ламп было сложно разобрать его черты, и будь освещение лучше, она возможно смогла бы заметить его чуть раньше. Поняв, что бежать до своей двери уже поздно она приняла максимально непринужденный вид, насколько была способна в этой ситуации. Опершись плечиком о стену Николь скрестила ноги и свела руки на груди, а взгляд чуть отвела в сторону от лестницы.
        Через мгновенье раздался стук чего-то небольшого, упавшего на пол. Девушка спокойно посмотрела на игрока. Упавшим предметом оказался кусок свиной рульки, который теперь катился в направлении лестницы, судя по всему выпавший из рук мужчины. Тот, с совершенно ошарашенным видом рассматривал девушку, как-то совсем по-детски подняв в удивлении брови и приоткрыв рот.
        Дождавшись, пока молчание между ними станет достаточно напряженным, Николь небрежно бросила:
        -У тебя одежды лишней нет?
        -Ч-чего? - непонимающе ответил мужчина.
        -Одежды.
        -Какой?
        -Лишней.
        -А-а. Да… Не знаю.
        Николь покачала головой и сказала, выделяя каждое слово:
        -Есть ли. У тебя. В инвентаре. Одежда. Которую. Я. Смогу. Носить.
        -А… наверно, - ответил мужчина и посмотрел немного вверх, проваливаясь в меню инвентаря. Через несколько секунд у Николь появилось приглашение к обмену и она увидела сапожки, мантию и перчатки. Все имело бонусы к различным характеристикам и явно представляло из себя сет боевого, а не декоративного одеяния.
        Девушка приняла предложенное и, бросив в ответ приглашение в друзья, ответила:
        -Сочтемся, - а затем отвернулась и буквально физически ощущая чужой взгляд у себя ниже поясницы прошла к себе в комнату.
        Одевшись, Николь осмотрела себя. Выходило сносно - вся переданная одежда оказалась без меток как на ее белье в заточении «только для женщин», она полагала, что в игре существуют вещи и с метками «только для мужчин».
        Коричневая мешковатая мантия, в которую она облачилась сидела мягко говоря не по фигуре, но сейчас это было скорее то что нужно. Мантия и сапоги давали небольшой бонус к скорости накопления маны, а также увеличивали сопротивление магии и физическим воздействиям на жалкие крохи. Перчатки же оказались интереснее - они давали возможность носителю кастовать заклинание Малый электрический хлыст. Судя по характеристикам урона, заклинание было слабеньким и едва ли способным обеспечить победу в бою, однако маны оно почти не требовало, а помимо урона с 70% вероятностью накладывало дебаф в виде шока на пол секунды.
        В дверь аккуратно постучали и Николь, напрягшись, приготовилась применять только что полученное оружие.
        Однако за дверью оказался НПС тавернщик. Это был усатый худощавый мужчина лет пятидесяти в грязноватом фартуке. Он извинился и сообщил девушке, что данная комната за ней не закреплена и очень вежливо, непрерывно извиняясь, попросил поскорее освободить ее. Николь не стала спорить и отправилась в бар на первом этаже.
        Здесь действительно было оживленно, почти каждый столик занимали компаниями из 2-3 игроков, персонажи которых были в основном человеческих рас и почти все мужского пола. На нее смотрели, но никто не спешил знакомиться, что Николь очень порадовало. Она села за единственное свободное место у барной стойки и дождалась возвращения тавернщика. Тот обслужил уже изнывающих в нетерпении выпить гостей и, видя вопрос в глазах девушки с улыбкой подошел к ней:
        -А чего Вы изволите, прелестная госпожа?
        -Госпожа изволит информации, если таковая бесплатна, - холодно ответила девушка.
        -О, ну все зависит от того, что вы хотите узнать.
        -Мне нужны простые начальные квесты. Пусть будет мало денег в награду, но с возможностью быстрого выполнения, - стараясь говорить тихо, так, чтобы шум посетителей таверны заглушал ее голос ответила Николь, она была уверена, что НПС все равно ее услышит.
        Тавернщик пригладил усы пятерней и задумался на несколько секунд.
        -Боюсь в это время суток я могу Вам предложить лишь вот эти варианты:
        Перед глазами Николь возникло изображение двух плашек с текстом.
        Портовый управляющий ищет тех, кто будет грузить бочки на корабли.
        Тип задания: циклическое.
        Требования: сила не ниже 5.
        Рост характеристик во время выполнения: сила (обычно), выносливость (слабо).
        Время на выполнение: 1час.
        Награда: 10 серебра.
        Николь сразу отмела этот вариант, так как рост силы ей был противопоказан и взглянула на второе предложение, однако оно оказалось немногим лучше:
        Садовник Жоранро Пикс ищет тех, кто будет поливать клумбы в городе место него.
        Тип задания: циклическое.
        Требования: нет.
        Рост характеристик во время выполнения: восприятие (слабо).
        Время на выполнение: 1час.
        Награда: 12 серебра.
        -Тавернщик, сколько стоит обычно комната в таверне в этом городе? Так чтобы без шика, но и хоть какой-то баф отдыха давала?
        -Ну однозначно не скажу, цены очень разные, - со знанием дела отозвался НПС принявшись протирать стеклянную кружку грязноватой тряпкой. - Можно и за сотню серебра в день найти, а можно и за пару тысяч.
        -А поесть сколько стоит?
        -Так вот же меню, - мужчина пододвинул к ней самое настоящее меню, без всплывающих подсказок интерфейса. Стопка грубо скрепленных, чуть обветшалых бумаг пестрила описанием различных блюд и их нехитрыми изображениями. Напротив каждого, однако, находилась кнопка «заказать», но все кнопки для Николь были серого цвета, должно быть из-за того что у нее не было с собой ни гроша. Самое дешевое угощение «Бокал молока и краюха хлеба», стоило 5 серебра, дальше цены быстро росли вверх, доходя до 3000 серебра за «Пряный шницель в сливовом соусе».
        -Может Вы позволите угостить Вас чем-нибудь? - задал вопрос парень, сидящий рядом. То ли он прочел что-то по лицу Николь, рассматривавшей меню, то ли, так удачно для нее, решил познакомиться. Он был одет в узкий красный камзол, с серебряными узорами и бахрамой на плечах и рукавах. Парень буквально излучал ненавязчивое дружелюбие, а над его головой Николь прочла ник и название клана: Фаервэл Конминд. НКВД.
        Девушка невольно улыбнулась столь запоздалой встрече и ответила:
        -Если только Вы готовы заняться благотворительностью. Боюсь, что обещать какое-то продолжение вечера я не гото…ва, - едва не сказав «не готов», ответила Николь и осеклась. Почему она собиралась сказать о себе в мужском роде? Девушка решила, что ее проблемы с памятью сказывались на ней гораздо серьезнее, чем она рассчитывала.
        Парень тем временем чуть смутился и путанно ответил:
        -Ну что Вы, я не имел в виду ничего такого… Вернее конечно я был бы не против, - он неловко засмеялся и пояснил: - У вас очень… красивый персонаж. Но возможность угостить девушку для мужчины само по себе удовольствие. Так что считайте, что я сделаю это ну как бы для себя.
        -Хорошо. Тогда не стесняйтесь сказать мне, если я слишком обнаглею с заказом, - улыбнулась Николь. - Я не так давно в игре и пока не очень разобралась что тут дорого, а что нет.
        -Можете не переживать по этому поводу. Единственно заказывать шницель я тут не рекомендую, это предел навыков местного повара, а потому блюдо хоть и редкое, но качество оставляет желать лучшего. А вот Свиные рульки тут то что надо. Их здесь вообще многие берут, повар наверно на них качался и качество ниже отличного редко бывает.
        Николь нашла в меню заказ, рулька стоила 1600 серебра.
        -А еще пиво местное вполне годное. Вот, - он ткнул пальцем в меню на варианты Лесной охотник и Пенная магия. - Только фирменного пива от Быстрых львов уже нет, странно, что из меню еще не пропало. А вот насчет безалкогольного порекомендовать ничего не могу, выбирайте на свой страх и риск.
        Девушка выбрала Пенную магию и попросила пару рулек. Почти сразу тавернщик открыл предложение к обмену, в котором находился ее заказ. Обе рульки оказались изысканного качества, напротив графы свежесть значилось: горячее, а редкость блюда была «необычной». Несмотря на то, что пиво оказалось попроще, как только Николь принялась за лакомство, благодарно кивнув своему неожиданному спонсору, она оценила качество напитка.
        Фаервэл не приставал с разговорами, тактично давая ей закончить трапезу, он сидел и неспешно отхлебывая из своей кружки, рассматривал ряды бутылок за спиной тавернщика. Однако, как только Николь доела, парень сказал:
        -Знаете, Ньюва порой открывает удивительные возможности, ради которых в общем не создавалась, - он посмотрел на девушку и видя немой вопрос в ее глазах продолжил: - У моего папы были… проблемы с алкоголем, скажем так. Я закупил простенькое оборудование, ну капсулу, костюм, помог создать ему акк. И теперь он напивается в игре, а выходит в реал совершенно трезвым. Безумно мне благодарен.
        -Очень благородно с Вашей стороны.
        -Да нет, благородство не повысилось… А, Вы в этом смысле. Ну да, наверно, - он усмехнулся и казалось не знал, как еще продолжить разговор.
        -Кстати, меня зовут Николь Файен, - представилась девушка. - Совсем забыла, что у меня ник скрыт приватностью.
        Фаервэл кивнул и взглянул над головой Николь.
        -Ну у меня хоть и написано, представлюсь, чтобы соблюсти приличия. Фаервэл Конминд.
        -Ты фаермаг? - решив, что уже можно перейти на «ты» уточнила Николь.
        -Ну… если быть точным, то магмист. Понимаю, звучит забавно, - добавил он, словно оправдываясь: - Видишь ли, мои способности на стыке магий земли и огня. Кастуются долго, но, если грамотный танк соберет мобов вместе… и удержит их какое-то время, - на последней фразе Фаервэл повысил голос и посмотрел на крупного мужчину с серой кожей, сидящего с другой стороны от него. Тот, однако, казалось совершенно не обратил на это внимания. - То я могу выдать бешеный ДПС, до 5 000. Так, что у всего живого и недостаточно мертвого немного подгорает.
        Николь улыбнулась шутке и сказала:
        -А я нейромистик. Но ничего интересного из способностей нет.
        Парень оживился и возразил:
        -Нет, нет. Наверняка что-то будет. Мистики редкий класс, всегда со своими изюминками. Наверно просто еще не открылось, нужно больше общего опыта на аккаунт получить, ну и ключевой навык развить достаточно. Кстати можем помочь вкачаться. Мы как раз с ребятами скоро в данжи идем, в серые зоны. Да и в клане любом мистики нарасхват, вступить к нам не хочешь?
        -Вербуешь? - с иронией ответила девушка. Фаервэл чуть смутился, но ответил уверенно:
        -А почему бы и нет. Ты без клана и… без обид, но похоже деньги тебе пригодились бы.
        -Смотришь мой инвентарь? - наугад бросила девушка. Парень ей по-человечески нравился, но прежде чем снова решиться на какую-то авантюру она решила прояснить для себя один важный вопрос.
        -В смысле? - не понимающе ответил Фаервэл.
        Николь на секунду прикрыла глаза, а затем скользнула взглядом влево, активируя Виденье аур. Зал таверны тут же окрасился для нее разноцветными огнями, но интересовала ее только одна аура, того кто сидел возле неё.
        -Я говорю ты видишь мой инвентарь? Раз говоришь, что мне пригодились бы деньги.
        Желтые лепестки смущения над головой и плечами, довольно много розовых цветов в области груди, может симпатия? Но ближе к животу начинался серый цвет. Николь поморщилась и поняла, что с интерпретацией аур в отношении тонких переживаний она пока справляется плохо.
        -Так… а… разве это можно как-то? Или ты подкалываешь? - желтое пламя полыхнуло сильнее, став почти флуоресцентно ярким и резко вытеснив следы розовых лепестков из груди. Серость тут же улетучилась снизу и появилась над головой.
        -Забудь. Если ты не против, я бы хотела задать тебе несколько вопросов. От ответов на которые зависит мое решение.
        Желтое пламя почти погасло.
        -Ты знаешь, к нам обычно новички сами идут наниматься, - с улыбкой ответил Фаервэл. - А уж мы им вопросы задаем.
        -Я не обычный новичок, - сказала Николь и коснулась своей ладонью руки парня, которой он опирался на барную стойку.
        Ворох розовых лепестков тут же захлестнул Фаервэла, особенно ярко полыхнув в низу живота, а затем, там же, покрывшись серым туманом.

«Надеюсь это единственное, что ты скрываешь». Подумала Николь и мило улыбнувшись продолжила:
        -Мне необходимо какое-то снаряжение, которое мне подойдет по классу и, помимо него, обязательно нож. Пойми меня правильно, в моем инвентаре кроме второй Свиной рульки, что ты угостил, шаром покати. Вы сможете это предоставить?
        Парень сразу расслабился и сообщил:
        -А, так об этом не волнуйся. Оденем как надо, да и подскажем по билдам всякое… Ну если интересно, конечно.
        -Да и еще. Ты пригласил пройтись с вами по данжам и я не против, но насчет вступления в клан я пока повременю, - добавила девушка и чтобы сгладить сказанное быстро отправила Фаервэлу запрос в друзья.
        Он просиял, а его аура окрасилась чистым фиолетовым огнем радости, местами перемежаясь с розовыми всполохами.
        Фаервэл окликнул товарищей и коротко объявил им, что идет «одевать кандидата», указывая на Николь. К его компании относился игрок, сидевший до того рядом с ними за барной стойкой, а также пара ребят за столиком неподалеку, которых девушка толком рассмотреть не успела.
        Вместе с Николь они дошли по улицам вечернего города до расположенного неподалеку крупного здания с вывеской «Магические принадлежности от Аарона Мота. С 3 по 5 тир».
        Как бы извиняясь Фаервэл сообщил:
        -Он крафтер хороший, ты не смотри что до 5 тира вещи. Просто нишу свою нашел.
        Они вошли в лавку и Николь удивилась изобилию разнообразных вещей вокруг, десятки манекенов с разношенстрой тканевой одеждой: от вычурной, с украшениями из драгоценных камней, узорами и вышивкой, до сдержанно-аскетичной, черных и серых тонов, однако не менее стильной и в своем минимализме даже немного таинственной. По правую руку от входа шло несколько открытых прилавков, на которых очень ровно лежали разномастные посохи, против ожидания не переливающиеся в навершии разными цветами радуги как ожидала Николь. Посохи также очень отличались по внешнему виду и главной градацией выступал размер - были здесь короткие тонкие палочки, чуть длиннее человеческого предплечья, среднего размера - около метра длиной и массивные, выглядящие очень внушительно, во весь человеческий рост. Девушке сразу захотелось получше рассмотреть каждый посох, подобрать снаряжение не только функционально, но и со вкусом, однако, она мысленно одернула себя, вспомнив, что собирается закупаться за чужой счет, однако решила, что обязательно еще походит потом по подобным лавкам, чтобы найти для себя что-то посимпатичнее.
        -Да шоб мне провалиться, если это не тот, кого я вижу! Старина Фаервэл, Вас снова раздели в серых зонах, молодой человэк? Вы-таки совсем не бережетесь.
        Полненький человек в добротном кожаном жилете, вышедший к ним, очевидно был хозяином магазина, судя по тому, что над его головой значилось Аарон Мот. Ростом он был чуть ниже Николь, а лысую голову с седыми бакенбардами украшала аккуратная черная кипа. Изящные золотые очки с тонкой оправой казалось не имели дужек и непонятно как держались на носу их владельца.
        -Привет Аарон. Сегодня я не для себя, - сообщил Фаервэл отступая и указывая на Николь.
        Хозяин магазина икнул и приосанился, насколько позволяла его фигура:
        -Бааа. И как зовут сие прелестное создание, позвольте узнать?
        -Николь Файен, - коротко представилась девушка.
        -Я имею Вам сказать, шо это таки лучшее, что я слышал за сегодняшний день. У Вас чУдное имя, милочка.
        -Спасибо, - ответила Николь глядя на ауру владельца магазина. Большая ее часть была серого цвета, однако, на удивление девушки, там оказалось немало и фиолетовых всполохов искренней радости.
        -Аарон, мы скоро в рейд, нам надо поскорее одеться. Что-то для мистика, со скилами на поддержку отряда из пяти человек. Можно билд на аркану или оракула. На худой конец сайфера, если есть что-то сносное.
        -Вы все больше делаете мне удивление, молодые люди. А что за подкласс мистика, позвольте поинтересоваться, - аура Аарона полыхала сине-голубыми всполохами любопытства.
        -Нейромистик, - ответила Николь, и хозяин магазина аж подпрыгнул на месте от удивления.
        -Шо Вы только что сказали? Вы-таки не шутите над старым больным человеком? - удивленно пробормотал торговец и не дожидаясь ответа продолжил: - Тогда я настоятельно имею Вам сказать, шо нам нужно встретиться после этих Ваших данжей. Заходите в мой магазин с шести до двух по Люндарсту Николь, и я постараюсь сделать Вам предложение, от которого вы не найдетесь отказаться, - Аарон подошел к одной из групп манекенов видимо прикидывая, что может предложить девушке, а потом неожиданно повернулся и сурово произнес:
        -И, молодая леди, таки прекратите читать мою ауру, шоб я съел свинью если вы сейчас этого не делаете.
        По удивленному лицу Николь было очевидно, что торговец попал в точку. Она не знала можно ли покраснеть в Ньюве, но если было можно, то должна была выдать себя еще и этим. Девушка отключила способность, а на немой вопрос Фаервэла, лишь отмахнулась, мол потом объясню. Тем временем Аарон принялся стягивать с пары манекенов костюмы и причитал:
        -Если бы вы знали, сколько людей сюда приходит, имея меня обмануть, дорогие мои. В этом бизнесе не выжить, если ты не умеешь в нем понимать.
        Аарон подошел к краю прилавков с посохами и, как показалось Николь, взял оттуда первый попавшийся под руку, средней длины.
        Затем он принялся рассказывать про то, что предлагает. Все это оказались вещи пятого тира с зачарованиями на восстановление маны и уменьшение кулдауна заклинаний. Они почти не обеспечивали никакой защиты носителю, однако добавляли бонус к силе творимых заклинаний мистика аж на 55%. Между бордовой мантией с тонким золотым пояском и узким приталенным камзолом с похожими по материалу на стрейч брючками с заниженной талией, Фаервэл однозначно настаивал на втором варианте. Приглядевшись к характеристикам, девушка отметила что защищал он хуже и давал меньший баф к мане, а потому остановила выбор на мантии, к легкому разочарованию парня.
        Когда торговец стал презентовать посох, то, к удивлению Николь, честно признался, что ничего достойного для нейромистика сейчас не имеет, а потому предлагает классический билд арканы с уклоном на ПвЕ, то есть противодействие не людям, а противникам НПС.
        Николь взяла посох в руки и увидела сообщения системы о его способностях, которыми можно было пользоваться во время ношения:
        Мистический щит духов
        Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нет. Цель: союзники и кастующий до 5 человек. Дальность: 20 метров. Время каста: 1сек. Затраты маны на активацию: 30 единиц. Кулдаун: 15 секунд.
        Накрывает союзников на 3 секунды пологом мистической энергии, увеличивающим их защиту от физических атак на 700 единиц и защиту от магических атак на 3000 единиц.
        Мистическая энтропия
        Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нет. Цель: союзник или кастующий. Дальность: 50 метров. Время каста: мгновенно. Затраты маны на активацию: 100 единиц. Кулдаун: 190 секунд.
        Вы выпускаете в себя или союзника шар мистической энергии, который частично переносит цель в иное измерение на 4 секунды. При этом цель может проводить атаки по противнику, а противнику придется преодолеть сопротивление духа чтобы увидеть цель и сопротивление разума, чтобы суметь атаковать цель.
        Полог энергии
        Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нет. Цель: союзники, объект или кастующий до 5 человек. Дальность: 20 метров. Время каста: мгновенно. Затраты маны на активацию: 0единиц. Кулдаун: 60 секунд.
        Накрывает союзников на 5 секунд маревом манны, значительно снижающим восприятие, но уменьшающим кулдаун способностей и востанавливающим манну на +200 единиц в секунду. Добавляет временную мистическую интоксикацию.
        Уважительно покивав, и прикидывая, что полезность мистика для группы действительно сложно переоценить, Николь посмотрела на перчатки, сапожки и головной убор, которые предлагал торговец. Аарон сообщил, что по характеристикам все, что он имеет очень схоже и предложил попросту выбрать предметы по эстетическому принципу.
        Николь быстро взглянула на варианты и, уточнив где она все это может примерить, отправилась в раздевалку. Когда она вышла, оба мужчины цокнули языками. Активировать Виденье аур не требовалось, чтобы понять степень удовлетворенности увиденным у обоих. Бордовая мантия сидела точно по фигуре девушки и больше, пожалуй, напоминала вечернее платье в пол, чем магическое одеяние. Пара золотистых линий вдоль тела подчеркивала силуэт, а вырез на юбке с правой стороны слегка оголял стройную ножку. Черные тканевые перчатки доходили почти до локтей заканчиваясь узкой кружевной выделкой, а голову Николь украшала тонкая диадема с небольшим рубином по центру. Сапожки из темной ткани, напоминающей замшу, доходили до колен, и несмотря на то, что имели довольно высокий каблук, не создавали неудобств в движении. Вырез на мантии позволял разглядеть изящное кружево чулок, которые, как оказалось, экипировались вместе с сапожками и добавляли, и без того соблазнительному образу, пикантности.
        -Просто потрясающе! - вымолвил торговец, качая головой и не спуская глаз с девушки, а затем непринужденно сказал: - С вас триста тысяч.
        -Сколько??? - не удержался Фаервэл, который тут же перевел взляд на Аарона.
        Они принялись торговаться, но, когда Николь сообщила, что готова пойти в другую лавку и подобрать вещи там, торговец тут же снизил цену до 150 000 и предложил им в подарок алый плащ с зачарованием на шанс ухода носителя в невидимость, если по тому совершена атака. Хотя кулдаун способности был целые сутки, да и цена всего комплекта по словам Фаервэла все равно была чуть завышенной, они договорились.
        Из лавки они направились к ближайшему храму, где Николь сменила точку возрождения, коснувшись светящегося белого шара, казалось бы, сотканного из чистого света. По словам НПС храмовника, в случае смерти она окажется здесь, где ей бесплатно выдадут минимальный набор одежды первого тира, так как все снаряжение при смерти теряется. Храмовник также объяснил, что в случае поражения она потеряет и накопленный в течение суток опыт, а также лишится от 1 до 5% общего накопленного опыта. По всему выходило, что смерть в Ньюве была крайне затратным и неприятным событием, а в случае с Николь еще и потенциально опасным для ее сознания. Девушка уже доверяла Фаервэлу, однако после рассказа храмовника начала сомневаться, действительно ли верный выбор она сделала, согласившись на поход по данжам в опасных зонах.
        Тем не менее парень сказал, что они пойдут с «глазом». Так он назвал игрока, который должен был находиться у входа в данж и, в случае опасности со стороны ПК игроков, подать остальным сигнал. В этом случае команда зачистки активировала кристалл телепорта и уходила в город. Судьба глаза при этом была незавидна, но такая работа хорошо оплачивалась и шли на нее, по словам Фаервэла вовсе не от бедности, а от желания побыстрее заработать много денег, при этом не слишком напрягаясь. Помимо этого, парень рассказал, что порой предметов из хорошего сложного данжа они приносят на 500 - 600 000 каждому, если переводить их цену на серебро. Откуда-то, словно она когда-то изучала теорию вопроса, девушка знала о том, что зачистка данжей - выгодное занятие. А потому, прикинув сколько времени ей пришлось бы выполнять в городе скучные однообразные квесты, Николь лишь порадовалась своему решению составить компанию отряду и понадеялась, что все действительно пройдет удачно.
        Проходя один из уже немногочисленных открытых магазинчиков, в силу позднего вечера, Николь показала парню на простой нож размещенный на открытом лотке. Фаервэл пожал плечами и расплатился за нож, не став вдаваться в подробности зачем он понадобился девушке.
        Николь сразу сделала его ритуальным через опцию в инвентаре и теперь была полностью готова к походу.
        Они довольно быстро добрались до городской площади и с удивлением Николь заметила, как за время ее отсутствия в городе - на месте стройплощадки теперь возвышалось красивое мраморное здание. Всмотревшись в него, девушка увидела в интерфейсе описание характеристик постройки, с рядом непонятных для нее значений. Единственное, что она смогла понять для себя это то, что здание принадлежало некой компании Лайки Трансаэро, а строителя звали Тейн Горн.
        Скоро подтянулись и остальные участники их группы. Танка, то бишь игрока, призванного получать и выдерживать урон противников, отвлекая их на себя от остальной группы, звали Риджель, а в роли целителя шел друид под ником Корректо. Третьим участником их отряда был лучник, имя которого было столь сложным, что Николь его не запомнила, а каждый раз смотреть на визуальное отображение было не удобно. К счастью парень облегчил ей задачу, сказав, что обычно его ник в онлайн играх Недотепа или просто Нед и попросил называть его как-нибудь так, уточнив, что все обычно так и делают.
        Фаервэл сообщил что «глаз» уже заждался их в серых зонах, и они отправились к городским воротам. Там оказалось, что у всех игроков кроме Николь есть маунты, но, чтобы не задерживаться, Фаервэл предложил ей поехать на лошади вместе с ним, благо такая механика в игре была доступна.
        Почти сразу, после того, как они миновали ворота система, оповестила девушку о том, что она оказалась в серых зонах, где ПК режим не является преступлением. Николь сразу напряглась, но поведение ее группы не менялось и спустя несколько минут, глядя как все спокойно себя чувствуют, успокоилась также.
        Группу вел танк, он ехал на крепком вороном коне чуть впереди, как объяснил Фаервэл, чтобы в случае нападения принять удар на себя.
        Лесистая местность, по которой они двигались была испещрена тропинками и крупными полянами. Иногда, сквозь уже опустившуюся ночную мглу в лесу виднелись огни костров и какие-то странные силуэты.
        -Это мобы. Ты что, еще никогда их не видела в серых землях?
        -Пока нет, - ответила Николь.
        -Ну нам они сейчас не интересны, толку их гонять практически нет - ни лута, ни денег. Зато новички на них иногда качаются. Говорят, на внешних мобов стража порой выдает неплохие контракты, если мобов становится слишком много, но это еще поди урви такой контракт.
        Завернув по очередной тропинке круто влево, они приблизились к небольшому входу в пещеру, из которой струился жутковатый красный свет.
        На камнях, возле пещеры лежал игрок, в кожаной броне, а рядом с ним стоял неестественно яркий масляный фонарь, слегка освещая окрестности.
        Игрок приподнялся и сел на камне свесив с него ноги. Над его головой Николь прочла имя Аскельд Бренн и клан - Лига наций.
        -Хай! Я уже вас заждался. А кто это с вами?
        -Это новенькая. Мистик с нами за компанию, - представил ее танк группы.
        -Николь Файен, - уточнила девушка, чтобы Аскельд увидел ее имя.
        -Класс! А я Аскельд. Ты к ребятам в клан? Давай к нам лучше, у нас налогов нет и анти-пк регуляр…
        Он не успел договорить, как Корректо легонько, но судя по всему ощутимо, ткнул его посохом в ухо и сказал:
        -Аск, хорош балаболить у входа. Скажи лучше какого хрена ты рядом с данжем нас ждал, да еще с фонарем!?
        -Ну я его нашел и сел. А без фонаря ночью темно, - обиженно ответил парень, сообщая, как ему казалось, очевидные вещи и потирая ухо.
        -Все внутрь. Там поговорим, - коротко бросил Риджель копаясь в сумке, закрепленной у седла его лошади.
        Все, включая Аскельда, двинулись вглубь пещеры, стены которой у самого входа казалось сами испускали чуть переливающийся красный свет. Однако, когда они спустились глубже и оказались в просторном гроте, потолок которого был заполнен массивными сталактитами, освещение изменилось, словно бы они находились на улице поздним вечером - когда еще все хорошо видно, но ты понимаешь, что вот-вот опустится темнота.
        Все кроме Аскельда сменили плащи и ботинки, на немой вопрос Николь, Фаервэл пояснил, что обычно вне данжа все носят «скип сет» плаща и обуви, дающий преимущество над противником в скорости, чтобы в случае атаки большой группы ПК игроков можно было проще оторваться от погони.
        Наконец Риджель подозвал всех к себе и стал описывать план действий:
        -Говорю больше для Николь, так как все знают, что делать. Идем плотной группой, не растягиваясь, я впереди, за мной отсечка пять метров, следом оба ДД - Фаер и Нед, за ДД отсечка два, дальше баферы - Кор и Ники. Ребята, не забываемся, с нами не топ мистик, а новичек, на рожон не лезем, купола в нужный момент может и не случиться. Если отхватили, это в первую очередь ваш косяк, а не ее.
        Все согласно покивали, а танк обратился уже персонально к девушке:
        -Смотри, красотка, я буду собирать на себя группы мобов. Следи при этом за действиями хила, - он кивнул на Корректо. - Бафать меня раньше времени ни в коем случае нельзя. Иначе монстры могут сагриться на вас, а перед вами, на их пути, стоят не менее слабо защищенные ДД. Понимаешь к чему я клоню?
        Николь кивнула.
        -Отлично. Так вот, ты - оружие последнего шанса, но оружие очень полезное. Если ты видишь, что хил не справляется, и шкала здоровья под моим именем просела ниже 30 процентов, тогда кастуй в мою сторону… - он на секунду скосил глаза на ее посох. - Ну да, Мистический щит духов. КД, ну, кулдаун, перезарядка то бишь, у него небольшая, а польза огромная. Энтропию кастуй на одного из группы, если его начали грызть, или на себя саму, на меня никогда не накладывай - мобы должны меня видеть и не любить. Что касается Полога энергии, тут следи за общей маной. Он будет пригождаться после того как все прожали в противников свои главные боевые способности, а они обычно много маны съедают. Желательно конечно не во время боя его ставить, чтобы все не подослепли, но, если прижмет, можно и в бою.
        -Я все поняла, - ответила девушка и Риджел подвел итог.
        -Ну и отлично. Главное помни, смерть от мобов не вернет меня сразу на респ в городе. Если я упал, не страшно, просто отбегайте подальше, чтобы мобы перестали вас преследовать. У меня очень долгий период воскрешения, вернетесь, хил меня поднимет и пойдем дальше.
        На этом они двинулись в путь, а Аскельд поставил свой фонарь на ближайший камень и уселся рядом.
        Глава 13
        Струя огня выжгла дыру в теле огромного тролля и скользнула в сторону, больше напоминая лазерный луч и разрывая тело монстра надвое. За ними все полыхало, словно они шли не по обычной пещере, а спускались в адкие чертоги. Так работала магия Фаэрвела, порой она убивала не сразу, раскаляя под монстрами камень до бела, но не причиняя вреда союзникам.
        Туша с грохотом упала на землю, Риджел просто перешагнул ее и поудобнее перехватил щит.
        -Еще группа, готовьтесь! - рявкнул он, не оборачиваясь и напряженно всмотрелся в глубь черного коридора пещеры. Здоровье танка едва доходило до пятидесяти процентов, а их друид непрерывно шептал заклинания.
        -Харрррмш! Харрррмш! Гррррр! - донеслось из пещеры и танк, выставив щит, стремительно рванулся с места вперед, в темноту, казалось бы, нарушая все законы физики касающиеся инерции. Спустя пару секунд он уже отбежал обратно и прокричал: - Не дамажте, там еще группа, сейчас соберу!
        Друид взмахнул посохом и в сторону Риджела устремилась стайка зеленых полупрозрачных птиц, словно бы разбрасывающих вокруг себя желтоватую пыльцу. Птицы принялись кружиться над его головой и здоровье танка поползло вверх.
        Недотепа достал из колчана стрелу, светящуюся ярким красным светом и положил ее на тетиву, а Фаервэл воздел свой посох к самому потолку и его навершие заполыхало голубым огнем, опаляя сталактиты.
        -Волна! - заорал танк и на него из темноты, опережая друг друга, обрушилась толпа гремлинов размером в пол человеческого роста. От удара танк пошатнулся и отступил на пару шагов, но тут же налег на щит и зарядил ближайшему мобу по голове короткой булавой, от чего по всем противникам прошел цепной электрический разряд.
        -Фрррр! - заверещали мобы и в мерзком не слаженном многоголосии слышалась слепая ярость и злоба.
        -Мочи их! - заорал Риджел и ДД выпустили вперед свои способности.
        Волна ослепляющего белого пламени метнулась вперед, испепеляя все на своем пути, но оставляя танка невредимым.
        Следом за этим, словно рой сверхзвуковых насекомых пустились стрелы Недотепы, разделившись на сотни маленьких смертоносных игл. Эти иглы сами находили противников, прошибая тушки насквозь, и те гремлины, что чудом уцелели в потоке пламени, оседали на пол пещеры, пронзенные стрелами, где догорали в периодическом уроне от раскаленного пола.
        Наступила короткая пауза и Фаервэл облегченно засмеялся, сбрасывая напряжение.
        -Ну круто же было, а?
        -Вообще огонь, - поддержал его танк, тоже не спешащий идти дальше и пытающийся отдышаться.
        На Николь за время их похода, который длился уже без малого час, непрерывно сыпались сообщения системы о полученных достижениях и прокачке умений, однако она решила пока не обращать на это внимания и осмотреть все после похода. Ее помощь пригождалась всего пару раз, да и то, как ей показалось, танк просил кинуть на него щит, чтобы девушка совсем не заскучала, так как очевидной опасности не было.
        Тем не менее все соглашались с тем, что данж сложный и радовались этому, предвкушая хорошую награду в конце.
        -Чую дальше будет Косторог, - сказал танк, и все согласно закивали, ориентируясь по одним им понятным признакам. Николь же казалось, что ни местность, ни типы монстров практически никак не менялись и пока не могла понять, как отряд ориентируется в ситуации.
        Внезапно за их спинами что-то с глухим рокочущим треском раскололось и обрушилось, принося из того конца пещеры, что они уже миновали, ворох каменной пыли. Следом за этим появилось сообщение системы:
        Запущен эвент.
        Царь камней Гурореон Восьмой боится вашего отряда и перекрыл вам обратный путь. Вы сможете выйти только через его логово или не выйти никогда. Царь камней призывает приспешников из самых глубоких нор в свою защиту и намерен покончить с вами!
        Николь с легкой паникой посмотрела на своих товарищей, но те казалось были напротив, только рады произошедшему.
        -Шикаааарно! Именной босс и эвент на блокировку! - первым нарушил молчание Недотепа.
        -Я правильно поняла, что это хорошо? - с улыбкой спросила Николь.
        -Ну как сказать… - неопределенно ответил танк. - Последним боссом будет Царь камней восьмого тира, причем именной и с бонусом эвента. То есть добра мы тут хапнули бы просто навалом, - он помедлил, а затем продолжил: - Если бы нас было хотя бы человек 10, причем двое из которых были дополнительными хилом и танком.
        -Да ладно, справимся! - подбодрил его Недотепа.
        -Что думаешь? - обратился Риджел к Корректо.
        Друид колебался некоторое время, размышляя, затем ответил с явным неудовольствием:
        -Я очень не хочу оставлять это место. Слишком хорошие плюшки можно получить в итоге. Но в нашем составе нужен хотя бы 8 тир снаряжения, а у нас тут максимум седьмой, да и то не у танка. Я точно не выхилю, а значит будем страдать. Если наш новый мистик, - он кивнул в сторону Николь. - Справится, тогда шансы наверно есть. Я предлагаю попробовать. Во всяком случае отступить порталом мы успеем.
        -Ну Аскельда я в любом случае отпускаю. То-то он расстроится, - сказал Фаервэл и прикрыл глаза, по видимому начиная писать личное сообщение.
        -А почему он должен расстроиться? - уточнила Николь.
        -Так еще час не прошел, а по договору деньги за полный час платят. Мы ему все равно компенсируем конечно немного. Но он нам теперь реально не нужен, проход завалило, и никто к нам не войдет, - пояснил друид и добавил: - Эта игра не про благотворительность. Увы.
        Николь подумала о том, как серьезно помог ей Фаервэл с экипировкой и решила, что, если бы не он, ей бы, пожалуй, долго пришлось копить, во многом себя ограничивая.
        Скоро они двинулись в путь и неожиданно долго, с минуту или две вообще не встречали никакого сопротивления. Без боев пещера стала казаться удивительно однообразной, но вскоре начала резко расширяться, и они вышли в огромный грот.
        -А вот и Косторог, - сообщил Недотепа, указав рукой перед собой.
        После его слов Николь заметила в центре зала горбатую фигуру, показавшуюся ей сперва крупной грудой камней в два человеческих роста. Камни вяло зашевелилась и из их недр показалась полутораметровая зубастая морда, напоминающая помесь акулы и крокодила. Морду украшал один огромный рог наподобие носорожьего, и девушка решила, что моб наверняка попробует применить его в бою.
        -Ну что, все в курсе как его мочить, - бросил танк, после чего метнулся в сторону врага с огромной скоростью.
        Николь не была в курсе. Более того, действия отряда сразу изменились, что заставило ее замешкаться.
        Косторог лишь слегка качнулся от удара Риджела и тут же попытался достать его огромной когтистой лапой, однако танк уже… убегал! Он просто бежал в сторону и ловко перепрыгивал валуны иногда посматривая себе за спину, а отряд расходился по разным сторонам пещеры, попутно атакуя монстра не основными своими способностями. Недотепа стрелял из лука с такой скоростью, что было сложно заметить движение его рук в момент перезарядки, а Фаервэл активировал струю огня, которой старался бить по ногам чудовища. Даже Корректо держал в руках какую-то склянку, явно намереваясь её запустить.
        Косторог, однако, воспринимал все это с изрядной флегматичностью - полоска его здоровья даже не думала убавляться, и он не спеша плелся за танком, расшвыривая ногами валуны.
        Николь решила поэкономить каст способностей и дождаться момента, когда они действительно будут нужны, хотя ее буквально разрывало от желания хоть чем-то помочь товарищам.
        Танк вел чудовище по широкой дуге, постепенно поворачивая его спиной к отряду.
        -Никки, дуй за мной! - бросил Корректо и устремился прямиком к Косторогу.
        Промедлив лишь мгновение, девушка покрепче схватила посох и рванулась вперед, сжав зубы и вспоминая как еще несколько часов назад говорила себе, что нужно держаться подальше от опасных авантюр.
        Косторог окончательно развернулся и на его каменной спине Николь увидела пульсирующее пятно чего-то красного, размером с человеческую голову. Между ними и монстром было уже от силы 5 метров, в этот момент друид размахнулся и зашвырнул склянку которую держал в руках прямо в это пятно, перекрикивая при этом утробное рычание Косторога:
        -Кислота!!!
        Визг стрел Недотепы и рев летящей вперед стены белого пламени Николь уже научилась выделять среди остальной какофонии звуков. Сотни игл ударили в пульсирующее пятно практически одновременно с растекающейся по нему бурлящей жижей из разбившейся склянки. А сразу за этим пришел огонь, поджигая камни и воспламеняя все чудовище целиком.
        Монстр взревел и завертел огромными лапами.
        Словно призрак, сквозь тело Косторога пронесся танк став на секунду полупрозрачным:
        -Щит Ники, Щит нам!
        Николь прожала способность и ее тело само вскинуло руку с посохом вверх, а губы прошептали короткое заклятье. Ее, танка и хила накрыл голубоватый купол, дарующий защиту, а рев монстра тем временем стал настолько громким, что заболели перепонки. Кажется, в этот момент пришло какое-то сообщение системы в звуковом варианте, однако Николь не смогла бы сейчас услышать и себя саму, даже если бы кричала изо всех сил.
        Чудовище дергалось, извиваясь и показывая при этом удивительную гибкость для каменной глыбы. Затем оно с грохотом встало на четыре лапы и ловко развернулось в их сторону выставив рог вперед.
        -Вот теперь сложно будет без ближника, - огрызнулся Риджел и гаркнул: - Врассыпную!
        Никки метнулась вслед за Корректо, который, как ей показалось, стартовал даже чуть раньше команды.
        Недоумевая, почему она не видит никакой активности со стороны их ДД девушка глянула в ту сторону где находились Фаервэл с Недотепой и увидела два тела, в неестественных позах распластанные на камнях. Ее едва не захлестнуло чувство паники, но бегущий впереди друид выкрикнул:
        -Наших ДД размазало ревом. Прикрой танка, я подниму их!
        Девушка остановилась и взяла посох на изготовку.
        Танк в это время пытался то ли отвлечь на себя Косторога, то ли силился его добить. Полоска здоровья монстра мерцала ниже 20%, однако на четырех лапах он стал куда проворнее. Вертясь, Косторог норовил пырнуть Риджела, и благо тому пока удавалось то поймать удар на щит, то своевременно пригнуться. В редкие моменты он атаковал в ответ, но на здоровье моба это никак не сказывалось.
        Николь подумала, что еще ни разу не видела, как их хил применяет воскрешение, но допустила, что это может потребовать изрядной затраты маны, а потому, на секунду развернувшись, она выпустила в сторону Корректо Полог энергии, и, хотя его марево не накрыло товарища из-за ограничений по дальности заклинания, тому стоило лишь немного отойти назад, чтобы восполнить запасы маны.
        Тем временем кулдаун Мистического щита духов уже позволял его использовать и Николь не раздумывая применила щит на Риджела. Голубое поле окутало танка и тот сразу же развел руки в стороны как бы показывая противнику, что он беззащитен.
        Чудовище, обрадованное перспективной наконец покончить с глупым надоедливым созданием, чуть попятилось и с мощным толчком рванулось вперед, норовя пронзить грудь танка своим огромным каменным рогом.
        Раздался мерзкий хруст и рог обломился на пополам, однако Риджел отлетел от такого удара на добрый десяток метров. Чудовище взревело и замотало головой, из которой фонтаном теперь брызгало в потолок что-то черное. Его здоровье плясало на 5 процентах, но что делать дальше девушка уже не представляла.
        Танк приподнялся и что-то прокричал, однако она его не услышала. Прокручивая в голове дальнейшие действия Николь увидела, как Косторог поворачивается в ее сторону, а танк тем временем бессильно рухнул на землю, и система оповестила:
        Участник вашей группы пал без сознания от периодического урона кровотечением. Поспешите помочь ему, пока он не отправился на респаун.
        -А грузить бочки был не такой уж и плохой вариант, - прошептала себе девушка и, что было сил, рванулась к ближайшему нагромождению камней. Косторог не заставил себя ждать, он понесся в ее сторону растопырив теперь зубастую пасть и расшвыривая камни с пути, словно те были для него резиновыми мячиками.
        Николь попыталась остановиться, понимая, что каменное укрытие может оказаться ее же могилой и только сейчас, теряя равновесие, заметила, как ноги утопают в воде по щиколотки, хотя, когда их группа оказалась в гроте, пол был абсолютно сухим. Правая нога придательски скользнула и через мгновение, едва успев сгруппироваться, девушка уже лежала на спине, глядя как в ее сторону мчиться махина монстра.
        Взгляд влево.
        Рука с посохом сама взметнулась вверх и бирюзовое марево окутало Николь наподобие мыльного пузыря, извиваясь и норовя вот-вот лопнуть - так сработала Мистическая энтропия, скрывающаяя ее от глаз противника. Косторог с усилием затормозил, обдавая Николь струями стекающей черной крови, он принюхивался, а девушка инстинктивно попятилась назад и поняла, что упирается в стену пещеры, а значит 4 секунды действия заклинания лишь отсрочат для нее неизбежное.
        В этот момент знакомый свист стрел и рокот огня эхом прокотились по гроту, возвещая об окончании столь жуткого и тяжелого боя.
        Глава 14
        Из отчета главной комиссии по кибербезопасности в рамках проекта New World. Гриф - секретно. Только для членов совета директоров дивизиона 1, корпорации Electronic artifacts. Красный код - «Выходной».
        Добрый день, уважаемые коллеги!
        Как вы знаете, два дня назад был объявлен код экстренной опасности - «Выходной».
        Информируем, что в рамках мер по восстановлению целостности системы, отделами коммуникации и разработки предприняты следующие действия:
        Первое. Для восстановления связи с Объектом 0 использованы все аварийные шифры, а именно: «Эксплорер-1», «Франклин», «Америго 2.0» и «IP-Робинзон».
        Итог: Объект 0, не появился в нашем инфополе, мы никак не можем воздействовать на него. При этом Объект 0 продолжает выполнять все возложенные на него технические функции.
        Второе. Резервными линтер программами осуществлена глубокая проверка нейросетевых компонентов кода.
        Итог: программы не зафиксировали наличие ошибок.
        Третье. Произведена перезагрузка линии квантовых систем, отвечающих за операционные функции проекта.
        Итог: нет результатов.
        Четвертое. Предпринята попытка осуществить деплой архивного сознания Объекта 0, согласно темплейту версии 251.2.1.
        Итог: Объект 0 активировал полную рекурсию собственных систем на ноль целых, двадцать пять тысячных секунды, а затем отключил всех наших специалистов по погружениям от их аккаунтов и заблокировал им доступ к проекту. Тем самым Объект 0 дает нам понять, что замечает наши действия и они ему не нравятся. Учитывая, что связь с ним по-прежнему установить не удалось, есть основания полагать, что его действия осознанны и имеют конкретные цели, которые нам пока неизвестны.
        Резолюция.
        В связи с рядом происходящих событий, основой которых является потеря прямой связи с Объектом 0, видим необходимым обозначить происходящее, как Феномен №7.
        Предлагаем признать, что данные события могут быть напрямую связаны с Феноменом №6 - появлением цифровых клонов. И нашими успешными воздействиями на снижение их скачкообразного роста в последние два месяца. Более подробная информация об уничтожении копий сознания игроков была направлена дивизиону 1 более ранним письмом.
        Директор департамента по контролю ИИ сознания, Милтон Шепард высказывает предположение, что именно прямое вмешательство в численность Диджикс заставило Объект 0 прийти к альтернативному пути решения некой неизвестной нам задачи.
        Учитывая, что активность игроков, а также реализация проекта Внедрение не испытывает каких-либо сложностей в связи с вышеупомянутыми обстоятельствами, предлагаем занять выжидательную позицию и воздействовать на игровой контент через остальных Объектов.
        Майкл Бейн, президент корпорации New World, нажал в планшете кнопку удалить и письмо с отчетом стерлось. У себя на вилле в Швейцарии он получал информацию по защищенному зашифрованному спутниковому каналу, хотя, как убедился Майкл за свои 65 лет, никаких защищенных каналов в действительности не существовало. Вопрос всегда необходимо было ставить лишь одним образом: какие материально-временные ресурсы придется затратить человеку при попытке выяснить то, что он выяснить не должен. Вот и сейчас, когда он сидел в халате на веранде, а молодая двадцатилетняя красотка, толи француженка, толи бельгийка, черт бы побрал эту Европу, мирно спала в его кровати - за ним шпионили. Как сказал Тед Говард - лучший друг Майка, а по совместительству глава департамента безопасности корпорации, в контактных линзах девочки было два передатчика. Для одного глаза фото, для другого видео, и каждый раз, когда малышка подносила к своему очаровательному ушку трубку телефона, данные отправлялись… куда-то. Майкл пока не сумел отследить куда именно, зато вместо сцен их жесткого секса, незадачливым шпионам транслировались
видеоуроки по основам кибербезопасности от одного известного гарвардского профессора. Майклу всегда нравилось чувство юмора его главного безопасника.
        Ему казалось забавным то, что девчонка даже не догадывалась, что выступает своего рода проводником в шпионских играх сильных мира сего. Впрочем, именно поэтому ей ничего и не угрожало, во всяком случае со стороны людей Майкла.
        По озеру Лугано неспешно плыла одинокая парусная яхта на которой веселилась молодежь и играла какая-то современная музыка. Майкл улыбнулся и привычно задал себе риторический вопрос - интересно, сколько из них играет в мою игру?
        Он проводил яхту взглядом, посмотрел на давно погасшую в пепельнице сигару и тяжело вздохнул.
        Им удалось утаить от общества очень много всего, что могло навредить репутации проекта. Однако тайны не исчезали, они лишь копились, словно мусор захламляющий дом лентяя, где каждый день принимают гостей. И президент корпорации отчетливо чувствовал, что места, куда удавалось прятать весь этот мусор, скрывая его от любопытных глаз, вот-вот уже не останется. А единственный уборщик, который мог им помочь, сбежал. Да и что там на выходной, в бессрочный отпуск, в самоволку, оставляя о себе на память лишь мерзкие сюрпризы.
        Майкл усмехнулся и поднявшись из своего кресла направился в дом. Ему захотелось сбросить напряжение. Он вдруг почувствовал, что наконец получил вызов такого масштаба, какого не получал уже очень давно, но черта с два, он бы добился успехов в жизни, если бы не умел решать задачи выходя за рамки их условий.
        Глава 15
        Потянувшись, Николь легонько ударилась головой о что-то твердое и вздрогнула. Быстро поморгав, она осмотрелась и увидела, что находится все в том же данже, где они и были с отрядом до этого, а предметом, так бесцеремонно нарушившим ее сладкое пробуждение оказался крупный сталактит, свисающий с потолка почти до самого пола.
        События последних часов быстро начали складываться воедино, однако ее попытка вспомнить хоть что-то из своего, более далёкого прошлого, как и раньше наткнулась на глухую черную стену.
        Девушка села на лежанке из шкур, что любезно предоставил ей запасливый Корректо, в инвентаре которого, как оказалось, хранилось много всего интересного на случай затяжного похода группы. Она машинально пригладила волосы и пожалела, что нигде поблизости нет зеркала и шкатулок с косметикой, позволяющих выйти в косметический редактор персонажа.
        Осколки воспоминаний о заточении странным образом формировали ее новое сознание, словно бы становясь мостиком между ею прошлой и настоящей. А может Николь просто боялась утратить то последнее, что, как ей казалось, делало ее той, кем она является, всего этого девушка не понимала и сама. Но как бы то ни было, сейчас ей больше всего хотелось таких вещей как: принять горячую ванну, привести себя в порядок, поесть вкусной еды и хорошенько заняться сексом. Она посмотрела на мирно спящих участников отряда и отчего-то мысль о последнем вызвала у нее легкое чувство отторжения. Желание физической близости казалось Николь исключительно утилитарным, а по отношению к людям, к которым у неё возникла симпатия ей ни о чем таком даже не думалось.
        -Похоже я совсем двинулись… - прошептала девушка и решив удовлетворить хотя бы одну из насущных потребностей, полезла в инвентарь, где лежала загодя припасенная рулька.
        Приступив к трапезе, она вспомнила, как благодарили её ребята, после победы над Косторогом, совершенно искренне сообщая, что она применила все свои способности идеально.
        Как оказалось, друиду и впрямь требовалось много маны на воскрешение и не поставь она Полога энергии кто-то из ДД непременно отправился бы на респ. Риджел признавался, что допустил страшную ошибку, решив, будто монстр не пробъет его защиту. Чудовище оказалось усиленным из-за эвента в котором они участвовали, а потому имело не только значительно больше здоровья, но и наносило куда больший урон.
        По словам Фаервэла, обычно Косторог даже для их четвёрки не составлял особых проблем, если делать все по запланированному сценарию - повернуть монстра спиной к ДД, бросить кислоту в уязвимое место и атаковать туда же основными способностями. Но теперь у всей группы возникло ещё больше сомнений о целесообразности прохождения данжа, раз противники обещали быть настолько более сложными.
        Грот, в котором они сражались, принялся набираться водой, которая сейчас заполнила его уже наполовину, однако дальше пещера имела резкий подъем. Их группа прошла чуть вперёд и на небольшом ровном плато все решили сделать привал.
        Парни сказали, что им нужно выходить в реал, а на следующий день можно заняться продолжением похода. Николь не спорила и уклончиво сообщила, что у неё тоже есть дела, однако вернётся она скорее всего раньше них. И вот теперь она сидела, размышляя о том, чем ей заняться.
        Открыв взглядом интерфейс, девушка только сейчас обратила внимание на тускло мерцающий красный огонёк приватных сообщений. Она заглянула в них и ахнула, в её почте было 98 неотвеченных писем.
        Быстро пролистав их Николь поняла, что почти все они были от Алианы Мэвил - эльфийки которая как-то хотела ей помочь, но не смогла. Выходило, что она теперь тоже на свободе, раз ей удалось написать.
        Николь ощутила укол раскаяния. Как она могла думать только о себе? Почему не удосужилась узнать хоть у кого-то, пусть и наводящими вопросами об операции в их тюрьме? Вряд ли та атака была рядовым событием по игровым меркам.
        Всмотревшись в даты отправления писем, девушка вдруг поняла - Алиана начала их писать почти месяц назад и писала иногда по 5 в день. Нетерпеливо открыв самое первое Николь прочла:

7 июля.
        Привет, это я, Алиана.
        Я вижу тебя так и нет онлайн. Надеюсь, что ты просто смогла выйти в реал и решила больше не заходить. Очень надеюсь…
        Я оттуда ушла. Было тяжело.
        На глазах Николь проступили слезы. Она даже не задумалась о том, зачем в мире игры кому-то понадобилось реализовывать такую механику, однако капли стекали по её чумазым щекам оставляя мокрые полоски и чуть задержавшись у подбородка падали на платье.
        Странно она должно быть сейчас выглядела, сама про себя подумала Николь. «Сижу, смотрю в пустоту и плачу». Через несколько секунд она взяла себя в руки и продолжила чтение.

10 июля.
        Тебя все нет, а я не могу не думать о случившемся. Вышла вчера из вирта, легла спать и тут показалось что меня из капсулы кто-то зовёт. Кажись, крыша едет.

12 июля.
        Привет это снова я!
        Короче решила тебе писать. Я доконала разрабов до того, что они мне позвонили, и сказали, что с тобой действительно все в порядке и первое сообщение от тех поддержки, ну, что я тебе читала, просто было отправлено преждевременно.
        Данные твои предоставлять отказались. Ты мне напиши, как зайдёшь? Хотя блин, может тебя ещё просто не отпустили.
        Ладно, что-нибудь придумаем, я все равно попробую отомстить этим уродам. Я тут в одной книжке прочитала что, что подавлять агрессию не хорошо. Ну вот и отлично.

13 июля.
        Ники, прости меня, я нубка!
        На тебе же до сих пор метка тайного рейнджера. Я её постоянно вижу, потому что успела сохранить слепок! Только сегодня дошло что это ты. Короче это у меня способность такая, не заморачивайся, мне трудно объяснить. Я пока не вкачанная и не могу брать по ней направление. А «где-то в серых землях» так себе ориентир.

13 июля.
        Снова я.
        Просто решила написать, чтобы ты не кисла. Мне кажется ты хитрая, может найдёшь способ читать мои сообщенки. Короче я работаю над тем чтобы тебя вытащить.

14 июля.
        Никки, есть контакт!
        В смысле у меня есть контакт игроков, которые занимаются вскрытием убежищ. Хожу параллельно по данжам, качаю основной свой навык. Пару раз летала на респ, так что все может оказаться дольше чем я рассчитывала.

14 июля.
        Представляешь, мне на сотовый сегодня в реале набрал мужик из того русского клана. Как он узнал мой сотовый??? И вежливо так сказал, что, если я шутила в своём письме насчёт метки тайного рейнджера, у меня мол есть сейчас шанс отказаться и у них не будет претензий. Ага сейчас, шутила я.
        Короче, как я поняла ребята они серьёзные, не школьники задроты. Но стало даже немного страшно если честно.

18 июля.
        Прости, что долго не писала.
        У меня небольшие проблемы со здоровьем образовались. Нужны теперь процедуры всякие, но мне тут в больнице выделили капсулу и костюм, даже круче чем у меня дома. Классный сервис. Ты в общем не заморачивайся, я продолжаю тебя вызволять.

19 июля.
        Привет!
        Качаюсь сегодня с кланом ВДВ в чёрных зонах. Ники, я не хотела ругаться, но это пиздец! Я думала в серых данжах бывает страшно, хооо. Ладно мы выдвигаемся, позже черкану. Ребята говорят тут нельзя просто так стоять.
        Дальше была масса подробностей о том, как они проходили те или иные подземелья, к сожалению, без описания тактик и слабостей монстров которые Николь решила выведать у подруги, а иначе она уже не могла бы назвать Алиану, при встрече.
        Пару раз их отряд в чёрных землях полностью уходил на респ, теряя по 5-10 миллионов снаряжения в стоимости серебром, а затем сразу же экипировался снова, снабжая эльфийку всем необходимым и молча продолжал кач.
        В особо сложных данжах Алиана шла «паравозиком» получая игровой опыт просто от того, что находилась в отряде, но, чтобы качать рейнджера, ей приходилось использовать свои навыки в бою. К счастью один навык - Полог невидимости, не заставлял мобов атаковать девушку, а напротив, позволял ей качаться и избегать проблем.
        Одно из писем особо поразило Николь, так что она прочла его снова, а потом ещё раз, не веря своим глазам:

25 июля.
        Я прокачалась!
        Ники я это сделала!!! Я теперь вижу ориентир и могу найти это чёртово убежище. Ооо как же я зла. Как я хочу надавать им по задницам, а особенно одному курсе с проклинающим посохом. Уж не знаю предусмотрена ли возможность в игре засовывать посохи в задницы, но я буду очень стараться.
        Меня зовёт командир.
        Мда. Плохие новости. Ну или хорошие. Я уж, и сама не знаю. Письмо переписывать не буду, отправлю тебе как есть. Короче сказали лишнего тебе больше не писать, но операцию отложили.
        Ники - это реально страшные люди. Им не нужен виртуал. Они хотят взять их всех в реале ты понимаешь???
        Николь перевела дух и, поднявшись, побродила по данжу. Все эти письма словно бы наполняли её чем-то важным и значимым. Она не просто кусок программного кода, непонятно, как и зачем затерявшегося в игре, есть человек, который реально хотел ей помочь и в итоге помог, приложив для этого колоссальные усилия.
        -Не знаю, смогу ли я выплатить тебе этот долг, милая. Но я сделаю для этого все возможное, - прошептала девушка и села на камень. Прямо перед ней начинался полузатопленный грот, напоминавший теперь небольшое подземное озеро. Тело Камнерога давно растворилось без следа, как и остальные следы их недавнего боя. Сталактиты слабо мерцали на потолке, а вода была кристально чиста.
        Девушка улыбнулась от царящей вокруг тишины и безмятежности, прикрыла глаза и принялась читать дальше.
        Алиана действительно старалась ничего не писать о деталях планировавшейся операции. А 2 августа от неё поступило всего одно короткое сообщение:

2 августа
        С праздником!
        Николь не знала, был ли в этом какой-то дополнительный подтекст, но по всему выходило, что это было вчера, в день её освобождения.
        Позже было ещё одно письмо, от неё и одно…
        Николь изумленно вскинула одну бровь.
        От строителя здания на городской площади, возле которого они собирались с группой.

«Интересно, что ему надо?» - подумала девушка и увидела короткий текст:

3 августа
        Привет! Вижу не часто заходишь. Как дела?
        Не в силах побороть любопытство, девушка скользнула глазами по виртуальной клавиатуре:
        -Привет. Ага. Но теперь буду тут практически жить. Появилось много времени. Ты просто так написал?
        Ещё раз взглянув на адресата Николь увидела пометку «Клан Тайга» ирешила расспросить ребят из НКВД об этом клане, когда те вернутся в игру. А тем временем открыла последнее оставшееся письмо от Алианы.

3 августа
        Ники, Николь, Никочка!!!
        Ты онлайн! Напиши мне, скажи, что у тебя все хорошо! Я очень переживаю. Ребята из ВДВ ничего мне не говорят.
        Девушка решила, что передать всех своих чувств все равно не сумеет в письме, а потому постаралась ответить покороче:
        -Алиана, привет. Ты даже не представляешь, как я тронута и как тебе благодарна. Ты меня спасла! Письма дошли ночью, а увидела их только сейчас. Ты будешь вечером онлайн? Давай встретимся. PS: Со мной все норм.
        Красный огонёк напротив ника подруги намекал, что быстрого ответа Николь не получит, зато письмо от орка-строителя уже пришло и они стали общаться почти в режиме чата:
        -Да в общем просто так. Я как раз смотрел на твой профиль, и ты вдруг стала онлайн после пары месяцев офа. Решил вот поинтересоваться.
        -Да у меня за эти два месяца чего только ни произошло. На самом деле много была онлайн. Видела какое ты здание отгрохал. Очень красиво.
        -Спасибо, старался.
        Некоторое время писем от Горна небыло и Николь было решила, что на этом их общение пока прекратится, но все же он написал:
        -А давай встретимся? Мне тут одно классное место показали в Люндарсте. Я угощаю.
        Игра не про благотворительность, говорите? Мелькнула мысль в голове у Николь.
        -Не могу, я в данже с друзьями.
        Коротко ответила девушка. Но потом написала еще:
        -Можно завтра. Ты когда онлайн?
        -Да я считай всегда онлайн. А в данжах ты аккуратнее, а то бывает, как по голове дадут, так потом себя не помнишь, ха ха.
        От этого сообщения у Николь все внутри похолодело. Всегда онлайн? Не помнишь себя? Она вдруг почувствовала, будто одиноко бредет по пустыне и видит где-то вдалеке идущего навстречу человека. Что было от него ждать? То, что с ней поделятся флягой с водой или попытаются отобрать последнее? А может это просто мираж, который будет ещё долго чудиться путнице, водя её от бархана к бархану, пока та не потеряет бдительность и какой-нибудь скорпион не вонзит в неё жало, устроив себе пир на бездыханном теле.
        Но каков же был соблазн, да и кто бы удержался на её месте, ведь любопытство это одна из тех черт, которые делают человека-человеком. Ещё секунду помедлив, она скользнула взглядом по виртуальной клавиатуре и написала:
        -Как я тебя поминаю. Тоже считай из игры не выхожу. А ты кстати из какого города в реале? Лично я с недавних пор кажется стала гражданкой Ньювы.
        Орк долго не писал.
        А затем ей пришел ответ в виде одной короткой фразы, от которой все тело девушки покрылось мурашками и её бросило в дрожь, ибо за простыми словами стояла непроглядная, свинцовая боль чужого одиночества, сквозящая между строк:
        -Тебе удаётся хоть иногда уснуть на заставке выхода, сестра?
        Глава 16
        Горн носился по комнате таверны расшвыривая в разные стороны все что попадется под руку.
        -Неееет, нет и нет! - ревел он в бессильной ярости. - Какой же ты осел Горн! Зачем было это писать!?
        Он схватил стул и со всей силы запустил его о стену. Тот с треском раскололся на несколько частей и разлетелся в стороны.
        Горн попросту не знал, о чем написать девчонке, он растерялся, уже совершенно отвыкший знакомиться, а потому зашил в свою фразу обычный шифр, которым он проверял иногда других игроков на то, не являются ли они такими же как он. И то, что ответила девушка показалось ему столь долгожданной находкой, в которую так захотелось поверить… После чего он сморозил, как ему казалось, полную чушь, так что теперь она вряд ли ему напишет.
        Не смотря на все его попытки найти таких же как он, Горн уже свыкся с мыслью, что является единственным в своём роде, неизвестной ошибкой, на которую плюнули даже разработчики, решив не заморачиваться со странным недоразумением.
        На игровом интерфейсе Горна мигнул огонёк сообщения, и он тут же забыл обо всем, что думал до этого. Усевшись на кровать, он прочёл не менее короткий ответ чем его прошлое сообщение:
        -В последнее время почти всегда, брат.
        Говорят, что наиболее одиноким человек чувствует себя в толпе других людей. Возможно это и вправду так, особенно если перестаёшь осознавать себя человеком в полной мере. И когда в этой толпе ты увидишь точно такого же, как и ты, одиночество не просто исчезнет, тот человек покажется тебе самым близким из всех, кого ты знал доселе.
        Горн просто смотрел перед собой, а в его голове, помимо звенящей эйфории, запустился холодный механизм логики, и он отчетливо понял, что только что произошло. Он не просто отыскал наконец такого же как он, он отыскал первого из таких же, а значит точно были и другие.
        Глава 17
        Николь бдорила по пещере, не зная, чем заняться. Она продолжала вести переписку с Горном и успела узнать уже много нового о мире игры. И слухи о том, что подобные им существуют и тщетные попытки орка их отыскать. Оказалось, что игра вовсе не ограничивается городом Люндарст, и более того, это едва ли не захолустье вокруг которого мало ценных ресурсов, а потому большинство игроков стремятся обычно перебраться в более населённые, крупные города, в окрестностях которых сосредоточены те или иные ресурсы хотя бы 5 тира.
        Экономика игры вообще была пронизана по словам Горна связями с «внешним» бизнесом. Девушка заметила, что орк старательно избегал слов виртуал и реал. Оно и не удивительно, реальным миром для них было то, что происходило вокруг и ни к чему было вносить в это путаницу, а потому слово «внешний», показалось ей очень уместным и точным по отношению ко всему, не относящемуся к миру Ньювы.
        Но, пожалуй, самое ценное, что поняла для себя Николь было то, что Горн как и она после своей первой смерти в игре сохранил лишь часть памяти о прошлом и сейчас однозначно воспринимал себя другим человеком, а не тем, кто когда-то вошёл в Ньюву. В её случае все было даже проще, так как она эту память утратила вовсе, но от слов Горна почувствовала себя полноценной.
        Полученные за последние сути впечатления эмоционально очень утомили девушку и ей хотелось хоть немного отдохнуть, а учитывая, что вскоре им с отрядом предстояло продолжить путь, времени оставалось не так много. Поэтому она ещё раз обсудила с орком время и место их встречи, а затем вежливо попрощалась.
        Алиана все ещё была не в сети и Николь решила пока заняться собой.
        Взглянув на мирно спящих товарищей, девушка прошла к полузатопленному гроту, заметив, что вода ещё немного прибыла. Она скинула платье и прочие вещи в инвентарь и оказалась совершенно голой. Коснувшись ногой водной глади Николь с удивлением обнаружила, что та не кажется ей холодной. Тогда она чуть отступила и с разбегу окунулась в воду, подняв на безмятежной до того поверхности ворох волн.
        Плыть оказалось довольно легко, и звуки её движений красивым эхом отражались от почти ушедших под воду стен и облепленного сталактитами потолка. Девушка ныряла, задерживая дыхание и пыталась коснуться дна, порой ей почти это удавалось но приходило неприятное ощущение удушья и полоса здоровья начинала ползти вниз, тогда она всплывала и продолжала нежиться в приятно обволакивающей прохладе подземного озерца. В определённый момент Николь показалось, будто на неё кто-то смотрит. Она завертела головой и активировала Виденье аур, однако рядом никого не оказалось, а потому девушка решила, что это просто разыгравшееся воображение.
        Система уже несколько минут назад оповестила её о том, что она абсолютно чиста. Как успела понять Николь здесь не существовало понятия чистоты одежды. И если ты был грязным, то что бы ты не надел, эта одежда шла пятнами, выглядела мятой и неопрятной. Работало это и в обратную сторону, а значит её мантия теперь тоже должна была стать чистой.
        Николь нравилось плыть очень тихо и аккуратно, почти не создавая брызг и ряби вокруг себя, иногда ей удавалось рассмотреть отражение потолка и тогда казалось будто она не плывёт, а летит над неведомой каменной пустыней.
        В который раз оплыв самый крупный сталактит, успевший на несколько сантиметров погрузиться в воду девушка заметила движение со стороны спуска к озерцу. Тогда она снова включила Виденье аур и увидела на том месте розово-желтый факел чужих эмоций. Всмотревшись в неразборчивый ник, она поняла, что на берегу сидел Недотепа.
        Николь медленно поплыла к спуску рассматривая парня. Тот делал вид, что смотрит в сторону, хотя притворяться ему удавалось с трудом.
        Девушка не спеша вышла из воды и не торопясь одеваться сказала:
        -Привет. Вода просто супер. Не хочешь окунуться?
        -Да не… Слушай, сори, я не хотел подглядывать. Тебя просто нигде не было я и…
        -Да ерунда, - ответила Николь и картинно поднеся пальчик к губам приняла задумчивую позу. - Ты не в курсе, если я сейчас мантию надену она не станет мокрой? Может надо высохнуть сперва?
        Парень замешкался, а потом посмотрел на девушку. Его взгляду предстала соблазнительная женская фигура, по которой медленно скатывались крупные водяные капли, все в ней: поза, черты лица и тела, мокрые волосы, опадающие на высокую полную грудь, все казалось идеальным.
        Девушка подмигнула, и Недотепа увидел в своём интерфейсе приглашение к романтическим действиям.
        -Слушай… Ты супер… Но я ещё никогда… ну в смысле даже в реале, - едва слышно прошептал парень.
        -Всё нормально. Тут можно ничего не делать, но все чувствовать. Я так и делаю обычно. Хотя если ты не…
        Николь не успела договорить как Нед принял её приглашение, словно боясь, что оно исчезнет, и запустилась анимация секса.
        Девушка привычно отлетела взглядом чуть в сторону и выбрав наиболее «удачный» ракурс стала наблюдать за процессом.
        Их тела извивались вместе, а приглушённые стоны звонким эхом проносились по пещере. Ей нравилось следить за самой собой, тем, как соблазнительно изгибается её тело, как вздрагивают бедра от движений партнёра, как она томно закусывает нижнюю губу и гладит сама себя по лицу. Партнёр для неё был несколько вторичен. Впрочем, ощущения девушка испытывала очень слабые, и причиной этому была именно отсутствующая прокачка Недотепы, при этом сама ситуация казалось ей настолько интригующей, что это было гораздо интереснее, чем с любым из её партнёров в заточении.
        Спустя несколько минут парень застонал особенно сильно и их секс завершился. Девушка молча поднялась и нырнула в воду. Сделав пару кругов, она получила уведомление системы о чистоте и как только выбралась на камни сразу оделась. Тело мгновенно высохло, как и раньше когда она выходила из лохани.
        Недотепа все ещё сидел на камнях какой-то усталый и умиротворенный.
        -Ты как? - с улыбкой спросила Николь.
        -Полный улёт, - ответил парень, вернув ей улыбку. - А тебе понравилось?
        -Было интересно, - уклончиво ответила она. - Тебе флирт подкачать и будет супер. Ну что… Одевайся и пойдём посмотрим не пришли ли ребята.
        Оказалось, что все уже были на месте и судя по выражению их лиц прекрасно понимали, по какой причине Николь с Недотепой задержались. Девушке показалось, что Фаервэл был на неё обижен, а Риджел только подмигнул смущенному лучнику.
        -Вот и чего я пошёл тебя вперёд искать, а не обратно к гроту? - философски заметил Корректо. - А ведь хилу в нашей пати больше всех нужен баф настроения.
        -Ну, что поделать, ты упустил свой шанс, - улыбаясь ответила девушка.
        -Я предлагаю теперь прекратить называть Недотепу так. Он теперь как минимум Тепа. Хотя… - хил взглянул на Николь. - Учитывая какая Ники красотка, я буду называть тебя Перетепа.
        Николь засмеялась. Подшучивания товарища её совершенно не задевали, а вот Недотепа кажется немного раздражался.
        -Кор, ну хорош уже, - бросил Риджел и друид ответил неохотно:
        -Ладно, ладно. Но баф-то хоть хороший?
        -Плюс 10% к опыту на неделю, настроение полное и плюс 5 ко всем первичным способностям.
        -Нихрена себе! - не удержался уже Фаервэл.
        -Я бы даже сказал, что это баф на букву «Е»! - снова подхватил Корректо.
        -Так, закончили трындеть, - огрызнулся Риджел и бросил. - Идём и завидуем молча.
        И они пошли вперёд.
        Шли действительно молча и долгое время слышался лишь шум шагов, да скрипучий лязг латной брони их танка. Спустя какое-то время Николь заметила, что в камнях пещеры стали попадаться небольшие белесые грибы, с широкой, почти круглой шляпкой. Затем пещера сделала крутой поворот и вместе с ним начала резко спускаться вниз наподобие винтовой лестницы.
        Отряд быстро преодолел этот спуск и оказался внутри просторного зала, где опять не было ни одного моба. Николь сперва решила, что снова не замечает близкой опасности, однако ребята также были в легкой растерянности.
        -А где все? Тут же должны были гноллы быть? - проговорил Недотепа. - Вон и трон вожака стоит.
        Троном оказался деревянный табурет, щедро присыпанный соломой, которая была связана черными рваными лентами какого-то тряпья. По углам зала и в некоторых местах по центру были разбросаны цепи и что-то темное, комковатое, напоминающее то ли экскременты, то ли окаменелые останки мелких животных. Пара тусклых факелов, как бы указывая путь освещала узкий и довольно низкий проход в следующее помещение.
        -Я, когда у басурман одних в клане штатным доктором чалился, такое видел, - нарушил общее замешательство Корректо. - Тоже данж мы проходили по эвенту, ну только не подземка была, а нежить. Дошли мы значит до одного из склепов, а там никого.
        Звук цепи оборвал его, и все резко развернулись. Однако оказалось, что это Недотепа просто поддел сапогом одну из цепей и отбросил ее в сторону.
        -Сори, - извинился парень.
        -Ну во-от, - продолжал друид. - Решили грешным делом, что это кто-то на стелсе скипнул мобов и дошел до этой комнаты. Ну, сами знаете, есть такие, мастераааа плаща и кинжала.
        Он выделил слово «мастера» на последнем слоге, и ребята засмеялись, по-видимому вспоминая что-то ведомое им одним.
        -Но оказалось все куда интереснее. Эту нежить Король Лич к себе призвал, а когда мы дошли, он из нее силу высосал и стал гораздо мощнее. Ох и намучились же мы с ним тогда, но не суть. Я просто думал, что это персональная фишка у босса лича такая. Но похоже нет.
        -Любопытно, - ответил Риджел и уточнил. - И что, босс сразу тогда был?
        -Ну практически. Во всяком случае до него мы уже никого не встретили.
        -Понятно, - подвел итог танк. - Тогда надо рассказать Никки, как убивать Царя Камней, прежде чем двинемся дальше.
        -Известно, как, - подхватил друид. - Собираешь еще штук восемь рыл в десятом тире и идешь его нагибать.
        -Вот только собрать мы уже никого не можем, - кисло заметил Риджел. - Если конечно ни у кого не завалялось с собой лишней Сферы абсолютного призыва.
        -У меня нет, - серьезно сказала Николь, и все саркастически заулыбались. Девушка почувствовала себя немного неловко и уточнила: - Она дорогая да?
        -Уникальная, - сообщил танк. - Вернее засветилась она дважды. Первый раз, по слухам, такую Сферу проиграл один банкир из Мани Гилд, обычному барду девушке, по имени Рана. Ньюва тогда только начиналась и оценить редкость этого предмета было наверно сложно. Хотя может просто по глупости.
        -А второй раз? - уточнила Николь.
        -Второй раз она засветилась конкретно, - ответил уже Фаервэл. - Ею владеет один крупный клан в восточном секторе игры.
        -Ага. Барагозят там с ней по страшному, - подхватил Корректо, словно тоже желая блеснуть знаниями местного фольклора. - От них уже все забились по углам, а они все никак не уймутся. Ох и доберуться когда-нибудь китаезы и до нас, помяните мое слово.
        -Ладно, сейчас не об этом, - сказал Риджел и позвал всех в сторону. У одной из стен он постелил на пол большую серую шкуру, и все расположились на ней. Затем он достал из инвентаря несколько листов бумаги и Фаервэл уважительно произнес:
        -Ого, тактическое моделирование осваиваешь? Респект.
        Танк покивал, но ничего не ответил. Он начертил угольком, который внезапно появился в его руке, большой неровный круг во весь лист. Круг получился местами кривым и прерывистым - изображение объектов явно пока давалось танку не важно.
        -Смотри Ники, это Царь Камней.
        -Дружище, - серьезно обратился Корректо и танк посмотрел на друида, ожидая что тот продолжит. - Ты так хорошо изобразил Царя Камней. Мне кажется даже сам Царь Камней так на себя не похож, как ты его изобразил.
        -Иди ты, - только и ответил танк и с улыбкой продолжил. - В общем главная сложность, что мы, - он ткнул несколько раз по листу угольком, обозначив пять точек внутри круга. - Будем находиться вот здесь в момент встречи с ним.
        -То есть? - не поняла девушка. - Мы будем на нем?
        -Ну и на нем, и в нем…
        -Да-да, вот как вы сегодня с Недом, - подхватил хил и танк огрызнулся уже серьезно.
        -Андрей, да что с тобой сегодня?
        -Извини, - ответил Корректо чуть смутившись и посерьезнев. - Что-то нервничаю сильно. Предчувствие хреновое.
        Танк еще пару секунд смотрел на него, а затем отвел взгляд и продолжил:
        -Ты права Никки. Мы будем как бы внутри босса, то есть когда мы окажемся в большой пещере, все это будет моб. Перед нами встанет ровно три сложности. Первое - убить всех мобов, которых он на нас натравит. Судя по тому, что босс именной и мы тут по эвенту, мобов будет много. Мне нужно, чтобы ты сосредоточила все усилия на сохранении жизни нашего главного юмориста, - он кивнул головой в сторону хила, а тот карикатурно изобразил реверанс.
        -Поняла, сделаю.
        -Отлично. Второе - это уворачиваться от атак самого Царя. Обычно это не сложно. Он формирует каменные глыбы, которые под тобой вырываются из пола и очень больно бьют. В тряпках, в смысле, в тканевой броне, можно уйти на респ поймав всего одну такую, но ты легко их заметишь, главное не стоять на месте. Еще он будет создавать на полу провалы и трещины, их надо перепрыгивать, это тоже в общем не сложно. Ну и наконец третье - нужно будет понять куда его бить. Чаще всего по стенам пещеры перемещается огромное, как бы вырезанное из камня лицо, это и будет наша цель. Тебя это конечно в меньшей степени касается, просто рассказываю на случай если кто забыл.
        Все слушали молча и сосредоточенно. Николь не знала, все ли уже проходили этого монстра, однако чувствовала всеобщее нарастающее напряжение, словно бы от осознания того, с чем им вот-вот предстоит столкнуться.
        -Подведем итог. Сначала валим всех мелких мобов, если против нас будут биться гноллы-маги, они на второй очереди после гремлинов и прочего мяса. Затем, если будет Камнерог, мочим его. Кстати, ДД, помните про рев, чтобы не было как в прошлый раз. Ну и наконец занимаемся Царем.
        -Заметано. Ну что, закидываемся эликами, - сказал друид и все принялись доставать небольшие склянки, фляжки и мензурки, после чего опустошать их содержимое. Пара склянок досталась и Николь. Одна из них называлась эликсиром отложенной защиты и действовала так, что, если по девушке в течение трех часов приходился удар, который способен снять ей более половины здоровья, она однократно получала резкое усиление защиты против такого удара. Вторая склянка всего навсего усиливала на пару часов показатель ловкости на 3 единицы.
        Как только Николь выпила эликсиры, она заметила появившийся в интерфейсе показатель интоксикации, который вырос аж на половину из возможного. В случае, если показатель заполнится, как оповестила система, Николь бы опорожнила содержимое своего желудка и действие всех эликсиров прервалось, а также наступила невосприимчивость к новым зельям на целые сутки. Такая система защиты от излишней прокачки эликсирами показалась ей довольно интересной и в будущем девушка решила разузнать про нее побольше.
        -Кстати, Кор, - позвала девушка друида. - Ты говорил, что тебе нужен баф?
        Все удивленно уставились на Николь, а хил казалось бы, в момент потерял всю недавнюю лихость и браваду. Он сдавленно засмеялся и ответил:
        -Никки, ну я как бы больше шутил конечно…
        Девушка прикрыла глаза и нашла в интерфейсе способность Протекция темных планов. Ее первый уровень из пяти, давал всего 1%, бонуса ко вторичной характеристике игрока, от развитости ее навыка нейромистики, который на данный момент прокачался уже до 38 очков. Однако, благодаря общему полученному в данже опыту и прокачке самой нейромистики рядом со способностями отображалась кнопка - «доступно повышение», а напротив - цифра один. Недолго думая Николь вложила улучшение в Протекцию темных планов, прокачав способность до второго уровня. Теперь она давала бонус в 5% от навыка нейромистики. Не слишком много, однако девушка решила, что это может открыть для нее интересные перспективы в будущем. Наверняка в Ньюве немало мирных игроков, у которых водятся деньги и эти люди будут готовы заплатить, чтобы получить бонус к своему ремеслу даже и всего на пять часов, на которые накладывался баф.
        Николь коснулась взглядом активации способности и ее ладонь потянулась вперед, касаясь плеча друида. Тот на мгновенье отшатнулся, а затем, удивленно подняв брови застыл на месте, уставившись на декольте девушки.
        Фиолетовая светящаяся дымка окутала их с головы до ног, а над головой Корректо образовался черный жутковатый провал, из которого потянуло холодом. Спустя несколько секунд провал с громким эхом захлопнулся, и система оповестила:
        Вы даровали игроку Протекцию темных планов второго уровня. Родственные вам планы оберегают его от опасностей и даруют силу, равную части ваших способностей.
        Выберите, что именно вы хотите усилить.
        Перед Николь предстал список навыков хила, с обозначением уровня их прокачки. Девушка мимоходом подумала, что это давало ей, помимо прочего, возможность немного пошпионить за другим человеком, так как иного способа узнать о развитии тех или иных способностей другого человека она пока не знала.
        Выбрав характеристику «Исцеление силами природы», девушка коснулась взглядом кнопки «применить» изаклинание сработало.
        -О как! - только и сказал Корректо, а затем, чуть помедлив добавил: - Протекция темных планов, значит. Баф способности исцеления на 2 пункта на 5 часов.
        -Могу раз в сутки кастовать, но это пока не развитая способность.
        -У тебя огромный потенциал, Никки, - задумчиво сказал Риджел. - Я уже признателен Фаервэлу, что он нас познакомил и могу сходу назвать пару крафтеров, которых твой баф ну очень заинтересует. Но нам уже пора идти, пока действуют зелья. Неизвестно, сколько еще времени предстоит сражаться.
        После этих слов все молча принялись подниматься на ноги и занимать свои обычные места в построении. Как только они двинулись через узкий проход подсвеченный факелами позади раздался треск камней и ощутилось мерное подрагивание пола. Девушка напряглась, но никто из отряда словно не обратил на это внимания. Идущий замыкающим Корректо пояснил:
        -Путь за нами закрывается. Отступать теперь некуда, позади Москва.
        Девушка не знала, что такое Москва, хотя слово и показалось ей знакомым. Она поняла аналогию так, что теперь позади них место, в которое лучше не идти, так как это не принесет тебе ничего хорошего.
        Проход, по которому они шли, немного сузился и местами приходилось поворачиваться боком, чтобы протиснуться между двух стен. Николь с ее миниатюрной фигурой проблем это не доставляло, а вот Риджелу в его массивной латной броне порой приходилось шаркать по стенам и нагрудной пластиной и плащом, чтобы преодолеть очередной метр пути.
        -Учитывая, что мы идем внутри моба, как мы недавно обсудили, - протискивая свою крупную, даже без брони, фигуру сквозь очередное сужение прохода, сказал Корректо. - Интересно, в какой его части мы сейчас находимся?
        -Думаю в той же, в которой окажемся после встречи с ним, - усмехаясь поддержал шутку Риджел.
        -Вполне возможно, это моб девочка, - решила вмешаться Николь, и ребята чуть неловко засмеялись.
        -Кстати, Никки, - позвал ее Риджел. - Все забываю тебе сказать, что ты чертовски хорошо держишься. Без обид, но особенно для девушки. Я встречал многих парней, которые в своих первых данжах накладывали в штаны. И я их не виню, тут ведь… привыкнуть просто надо. Ну, что все это понарошку.
        -Спасибо, - просто ответила девушка и, вместе с приятным чувством от похвалы, испытала что-то смешанное на гране обиды и одновременно гордости. Для нее это не было «понарошку», это был ее новый мир, который предстояло изучить вдоль и поперек. И игроки, которые шли рядом с ней были лишь гостями в этом мире, как подумалось Николь, хотя сами пока и не понимали этого.
        Внезапно узкая часть пещеры закончилась, и они вышли в очень большой и широкий зал, метров в 100 в диаметре. Высокий потолок утопал в темноте, а ровный пол устилало мелкое каменное крошево. В отличие от грота, в котором они приняли бой с Камнерогом крупных камней на полу не было, а с ними и малейших следов противников.
        Однако земля вдруг задрожала, а впереди, насколько хватало сил разглядеть, стены открылись огромными ходами-тоннелями, из которых лавиной принялись высыпать мобы. В основном это были мелкие гремлины, однако существ было столько, сколько их отряд не уничтожил за все время похода, находясь в удобном узком тоннеле, где танку было просто оберегать слабозащищенный отряд от сотен маленьких клыков, когтей и заточек.
        -Добро пожаловать на респ, - тихо проговорил Недотепа и отряд увидел, как из тоннелей выходит, два.
        Три.
        Четыре Камнерога.
        Вокруг каменных гигантов толпились странные существа, прямоходящие с человеческим телом, но, с собачьими мордами и кривыми посохами в руках.
        -Жаль, - проговорил Риджел и повернулся лицом к отряду. - Ну что, кто в реал, а кто желает предаться нескольким мгновениям мазохизма прежде чем улететь на респ? Никки, рекомендую выйти, в этом будет мало приятного.
        Николь удивленно посмотрела на членов своего отряда. Похоже никто не собирался даже спорить с танком, уверенные что им конец.
        В переписке Горн рассказывал девушке, что его личностные изменения связанные с потерей памяти и ощущением себя отдельной личностью случились лишь однажды, после первой смерти, а потому Николь уже не так боялась улететь на респаун в храм, хотя проверять это ей все же не слишком хотелось. Она была удивлена, что ребята даже не пытались оказать сопротивление, это вызвало у нее обиду и легкую злость, словно ее сейчас предавали, после почти суток совместного похода. Может одни лишь эти эмоции и заставили ее сделать то, что она сделала дальше, а может она почувствовала в невозможности покинуть подземелье иначе чем приняв смерть, что-то схожее с тем, как ее держали в заточении. Но как бы то ни было девушка подобралась и крикнула так громко, как только могла:
        -Всем стоять! - и убедившись, что все четыре пары удивленных глаз устремлены в ее сторону, продолжила, чеканя каждое слово: - Никто. Никуда. Не выходит. Мы останемся здесь и примем бой. Это моё первое настоящее сражение, и я собираюсь в нем победить, а не драпать, поджав хвост в надежде, что в следующий раз мне попадется соперник слабее меня.
        Она осмотрела отряд и по лицам товарищей поняла, что ее речь возымела должный эффект. Лишь взгляд Риджела показался ей не удивленным, танк смотрел с полуулыбкой и слегка прищурившись, словно изучая ее, от этого взгляда Николь чуть было не потеряла самообладание, однако вовремя взяла себя в руки и продолжила:
        -Какие способности есть у гноллов-магов?
        -Девочка, это же просто игра… - начал было Корректо, но танк перебил его отвечая сухо, быстро и точно.
        -Берут в фокус хиллера и атакуют кислотными дотами с расстояния 5-10 метров. В ближний бой не лезут. Не группируются. Могут отхиливать сами себя если получают урон.
        -Поняла. Ребята, мне нужно чтобы вы обеспечили мне беспрепятственный доступ к уязвимой точке Царя Камней и защитили в течение двух секунд. После этого, нужно сразу же так плотно стянуть мобов друг к другу, насколько это возможно… чего бы нам это не стоило.
        -Не волнуйся, стяну так что сок потечет, - с недоброй улыбкой, не обещающей противникам ничего хорошего ответил танк. - Но после этого мне дорога на респ.
        Николь понимающе кивнула и продолжила:
        -Фаервэл, Нед, скажите честно, кто лучше из вас пригоден к бою с Царем Камней.
        Ловина монстров устремилась вперед с жутковатым гулом тысячи маленьких ног, стремящихся как можно быстрее достичь своих жертв.
        -Я по группам работаю лучше, но лучники, они универсалы. Недотепа будет поэффективнее, - сообщил Фаерфел и хлопнул недоумевающего Неда по плечу.
        -Поняла. Кор, на тебе воскрешение Недотепы.
        Волна монстров была уже шагах в тридцати от них, окружая группу широким полукольцом, когда по левую руку от отряда в стене проступило огромное узловатое каменное лицо с горбатым носом и пустыми впадинами глазниц:
        -Вы посмели явиться в недра моего священного тела. Вы поплатитесь за это своими жизнями! - басовито, но неожиданно мелодично пропел Царь Камней и Риджел вскинув щит скомандовал отряду:
        -За мноооой!
        Танк рванулся с места, но не прямо к проступившему лицу, а чуть в сторону, очевидно стремясь встретить волну мобов прежде чем та отрежет им путь. Весь отряд незамедлительно кинулся следом, причем ДД на бегу уже кастовали в противников свои не основные способности. Недотепа выкашивал ливнем стрел гремлинов бегущих навстречу танку, а Фаервэл, активировав поток огня, напоминающий лазерный луч, разрубил надвое почти три ряда противников, уже бегущих рядом с каменным лицом.
        Внезапно танк отбросил в сторону свою верную короткую булаву, с которой прошел весь данж и в его свободной правой руке появилась иссиня-черная глиняная табличка, на которой горели белым огнем неизвестные письмена.
        -Бля, да он же сейчас руну сломает! - закричал Корректо, перекрикивая гомон и улюлюканье наседающей толпы.
        Вспышка пламени и знакомый рев огня прорубил широкий коридор в мобах, освобождая группе дорогу к каменному лицу Царя. Николь бросила мимолетный взгляд на Камнерогов и увидела как те неспешно движутся в центре зала, четырьмя колоннами неотвратимо надвигаясь на отряд.
        Взгляд влево и защитный пузырь Мистической энтропии устремился в лучника.
        -Мочите их! - кричал Фаервэл.
        Посох вверх и знакомые слова заклинания. Купол Щита духов повешен на хила и танка. «Извините парни, но уж до кого дотянулась» болезненно подумала Николь.
        -Урааа! - проорал Риджел и устремился щитом вперед в самую гущу противников, оставляя за собой дорожку раздавленных мобов, вышвыривая по пути тушки гремлинов и повалив на землю парочку встреченных гнолов.

«Сейчас». Промелькнуло в голове Николь.
        Между ней и лицом Царя Камней было всего несколько шагов, а вокруг все полыхало, дымилось и с гомоном наседали новые враги.
        Взгляд влево.
        Манна после бафа уже давно восстановилась и ее вполне хватало, чтобы применить Нейро-контроль сознания.
        Руки сами сложились у лица.
        Свист стрел Недотепы и теплое, какое-то по-матерински ласковое касание луча из посоха Корректо.
        Красноватая муть, пляшущая на ладонях.
        Черная бездонная пропасть.
        Царь Камней.
        Она была им и это ощущение, едва не погрузило Николь в нечто наподобие транса. Ощущение невероятной мощи, силы, неведомой ни одному живому существу буквально разрывало ее на части.
        Способности беспорядочным полем были разбросаны по левой части интерфейса.
        Камни с небес. Рокот глубин. Разрывы. Адская бездна.
        Последнее звучит неплохо. К тому же требует затрат почти всей маны босса.
        Только сейчас девушка поняла, что смотрит на все происходящее словно бы с высоты птичьего полета, а вовсе не пустыми глазницами из каменного лица.
        Там, почти в самом центре зала, одинокая фигура воина в латной броне, облепленная ворохом мелких созданий отбросила щит и разломила глиняную табличку.
        Девушка не знала теперь, что такое вакуумная бомба. Но если бы знала, то определенно сравнила произошедший эффект именно с ней.
        Яркая вспышка взрыва со столпом дыма, а затем все вокруг, кроме их отряда, буквально всосало в то место, где только что стоял танк, образуя бесформенную шевелящуюся гору.
        Адская бездна. Сейчас.
        Пол разверзся тремя огромными трещинами там, куда указала Николь - точно под Риджелом, собравшим к себе мобов. Желто-красный свет раскаленной магмы, струящийся из разлома, не сулил провалившимся абсолютно ничего хорошего. А Николь, прежде чем ее накрыла темная пелена, увидела, как весь ворох мобов, включая четыре долговязых каменных изваяния затягивает в разлом.
        Темнота никак не проходила и лишь чья-то рука, теребящая девушку за плечо, заставила ее вынырнуть из завершающей фазы заклинания.
        Тут же, неразборчивый звон в ушах превратился в свист стрел лучника, который прошивал ими мелких мобов, чудом уцелевших после недавнего заклинания.
        -Николь, ты меня слышишь? Вестница Армагеддона, хренова, вставай давай, у меня не вкачана сила чтобы тебя тащить! - кричал ей в самое ухо Корректо.
        Как только пелена спала, девушка вскочила на ноги и посмотрела на поле боя. Как раз в тот момент, чтобы увидеть, как десяток гремлинов наваливаются на лучника и начинают грызть его со всех сторон впиваясь в тело зубами. Фаервэла нигде видно не было и Николь решила, что его постигла та же судьба.
        -Манны дай! Не тормози, нас сейчас с тобой загрызут! - не унимался хил и Николь послушно вскинула посох, накладывая на них полог энергии. Во вспыхнувшей вокруг искрящейся дымке было ничего не разобрать, но зато уровень маны у обоих магов стремительно пополз вверх, заполняясь с каждой секундой, а в интерфейсе появилась иконка легкой мистической интоксикации.
        Корректо вскинул свой посох и кричащий то ли от боли, то ли от страха Недотепа вдруг замолчал и выполнив эффектный кувырок вперед расшвырял нескольких оставшихся мобов.
        Около десяти прицельных выстрелов из лука заняли у парня от силы три секунды и последний гнолл, утыканный стрелами словно еж свалился у края пропасти, в которую только что угодила большая часть его собратьев.
        Николь опустила руки вместе с посохом и облегченно выдохнула:
        -Мы это сделали! А вы мне не… - звонкий треск под ее ногами заставил девушку запнуться на полуслове, а Корректо уже прыгал в ее сторону норовя протаранить хрупкую фигуру своим плечом.
        Ему это удалось, но как раз в этот момент из земли взметнулась в воздух огромная каменная глыба, превращая тело друида в изуродованную бесформенную тряпку и подкидывая его метров на 15 в высоту.
        -Нет! - только и смогла выкрикнуть Николь, лежа от удара на полу. Она совершенно забыла о том, что Царь Камней еще жив и готов применить всю свою богатую коллекцию боевых умений.
        Свист стрел Недотепы заставил ее выйти из легкого оцепенения. Николь быстро поднялась на ноги, поправляя длинную мантию и увидела, как лучник стреляет в совершенно противоположном направлении от того, где раньше было лицо главного босса.
        Присмотревшись, девушка поняла, что он все делал правильно, лицо действительно находилось уже в другом месте, оно стремительно скользило, скалясь и что-то раскатисто крича.
        Под лучником начал образовываться барханчик и он снова ловко перекатился. На сей раз каменная глыба, вырвавшаяся из-под земли, не нашла себе цели.
        Девушка подбежала поближе к лучнику, готовая в любой момент наложить на того уже перезарядившийся Щит духов. Однако этого не потребовалось, каждый раз, когда под лучником начинала вздыматься или напротив опускаться земля, он делал перекат и продолжал осыпать ненавистное лицо градом стрел.
        Так продолжалось почти минуту, а затем раздался звонкий каменный треск, и система возвестила:
        Царь камней Гурореон Восьмой пал от рук вашего отряда. Лишь двое воинов осталось в живых в этой тяжелой схватке и весь опыт будет распределен между ними.
        Вы уничтожили финального босса этого подземелья, теперь он не сможет устраивать набеги на окрестные земли. Ваши отношения с городом Люндарст улучшены и на данный момент установлены как «Доверительные».
        Этот монстр долго наводил ужас на окрестности и успел награбить много ценных вещей. Вам доступна персональная награда и награда для каждого воина, что были в вашем отряде. Желаете получить их награду, чтобы позже поделиться с товарищами тем, чем сочтете нужным?
        Девушка отказалась от этого права, предоставив Недотепе возможность получить вещи, за его отряд и тогда ей открылись ее собственные награды:
        Вы получаете награду в серебре, в размере 300 000 монет.
        Вы получаете Кольцо энергии. 5тир.
        Вы получаете Книгу навыков архимага.
        Вы получаете различные декоративные предметы: 36 единиц.
        Вы получаете Плащ нежити. 4тир.
        Вы получаете Частицу всего сущего.
        Вы получаете детеныша маунта - Котенок черной пантеры.
        Николь быстро осмотрела характеристики предметов. Кольцо показалось ей довольно посредственным, добавляющим носителю лишь немного маны. Плащ нежити так же не обещал оказаться дорогостоящей находкой - он имел точно такие же бонусы, как и плащ девушки, который, как она помнила, ей бесплатно всучил Аарон Мот.
        Книга навыков архимага показалась Николь весьма стоящим предметом - при активации она давала целых 3 нераспределенных очка улучшений собственных способностей. Вот только продавать эту вещицу девушке уж очень не хотелось, был соблазн быстро прокачать один из стартовых навыков до высокого уровня. Ведь один только контроль сознания, даже без прокачки, как оказалось способен решить исход очень сложного сражения.
        Предмет Частица всего сущего, был с метками неразрушаемый, наследуемый. Что согласно подсказкам системы, предотвращало его поломку и утрату в случае ухода на респаун. Вот только какого-либо еще описания предмет не имел, и девушка решила, что он также имеет мало полезного, несмотря на свое вычурное название.
        Последня из ее наград представляла собой небольшого детеныша черной пантеры, с умилительной мордочкой и крупными лапами. В инвентаре котенок отображался как предмет и имел только одну единственную опцию - активировать.
        Девушка закрыла интерфейс с наградами и увидела как в центре зала зажегся огромный голубой портал. Пол уже восстановился от следов недавнего заклинания, заставившего его разойтись разломами, мобы так же спешили истлеть и раствориться в воздухе, а потому, все произошедшее несколько минут назад казалось чем-то невозможным и сюрреалистичным.
        Неподалеку стоял Недотепа и с блаженно мечтательным лицом смотрел в пустоту. Если бы Николь не знала, что парень сейчас изучает полученный лут, она бы решила, что ему нехорошо.
        Побродив с минуту по залу в ожидании, пока ее спутник закончит обзор наград, девушка открыла в интерфейсе почту и написала Риджелу и Фаервэлу:
        Мы победили. Все хорошо, скоро выйдем через портал.
        Первым ответил танк:
        Мы знаем. Нам тоже пришло уведомление системы. Мы с Фаером и Кором пойдем в таверну Цыплячий Лут. На нас посмертный дебаф, надо хоть чуть-чуть отмыться. Давайте встретимся там.
        Наконец лицо Недотепы прояснилось, он осмотрелся и увидев Николь, тут же кинулся ее обнимать. От такого неожиданного проявления чувств девушка чуть опешила, но все же ответила ему взаимностью.
        -Никки, тут столько денег, ты не представляешь! Десять королевских шмоток, руны, а мне еще и лук девятого тира выпал! Это прям подарок.
        -Ну, мы его честно заработали, - отстраняясь от лучника ответила девушка. - Ну что, пойдем в портал?
        -Неее! Подожди! Нужно с трупов ребят снаряжение снять, а как встретимся отдадим. Они же его теперь получается сохранили.
        Глава 18
        Таверна Циплячий Лут являлась весьма уютным заведением. Несмотря на то, что с внешней стороны она практически никак не выделялась, теряясь за парой каменных зданий, относящихся к бизнес сектору, внутри было очень много людей.
        Стилизованные под куриные гнезда лампы висели под самым потолком на толстых деревянных балках, создавая хорошее освещение, но при этом не рассеивая свет слишком сильно - так, что за каждым столиком гости всё хорошо видели, однако чувствовали себя уютно и чуть-чуть в полумраке. Вся мебель была чуть потертой из нарочито грубого дерева, однако украшена плетеными веревками и разрисована незатейливой резьбой.
        В таверне так же располагалась сцена, чуть в стороне от общего зала, на которой играл бард, а под переливчатые звуки его лютни танцевали две девушки эльфийки.
        Официантки в таверне все как одна были пухленькими, круглолицыми, с добродушными улыбками и лет эдак под сорок. Вероятно, они должны были настраивать посетителей не на флирт, а лишь на желание хорошо и уютно отдохнуть.
        Николь придирчиво листала меню с каждой страницей убеждаясь, что в нем содержались лишь блюда из курицы и напитки. Их группа расположилась за одним из широких столиков в укромном углу, так, чтобы всем хватало места. Они уже успели обменяться снаряжением, и все были одеты так, словно и не покидали таверну Сорняк, где им довелось встретиться.
        Разве что девушка теперь могла похвастать своей мантией, которую, вместе со всем остальным снаряжением, Фаервэл подарил Николь и наотрез отказался получать за него компенсацию.
        -Вот я и думаю! - активно жестикулируя рассказывал Недотепа. - Если так легко Фаервэла покусали, так меня сейчас тоже загрызут в момент. Я-то зелья каменной кожи не пил.
        -Да сразу в перекат надо было уходить, а не в Рэмбо играть, - наставительно сообщил ему Корректо. - Как оторвался бы от мобов, так и пострелял их всех.
        -А что это еще за Рэмбо? - удивленно спросил парень.
        -Эээх, молодежь. Хотя может и хорошо, что вы такие фильмы сейчас не смотрите. Меньше голову забивать, - заключил друид. - Кстати, Николь, а ты вот знаешь кто такой Рэмбо?
        Девушка на секунду оторвалась от меню и покачала головой.
        -Тоже значит молодая, - подытожил он, и в разговор вмешался Риджел:
        -Ну современные фильмы тоже голову хорошо ерундой забивают, тут уж… свято место пусто не бывает, как говорится. Я вот про другое хочу сказать, - он обвел взглядом собравшихся и сообщил. - Никки, мы тут с ребятами обсудить успели. Я всем в личку написал. В общем мы затащили только благодаря тебе. И вместо того, чтобы торчать сейчас на рынке и размышлять о том, какое новое снаряжение прикупить не за дорого, можем отмечать победу и радоваться трофеям… В общем мы тут скинулись.
        У девушки открылось приглашение к обмену, и она прочла:
        Ваше предложение: ничего.
        Встречное предложение: 1500 000 серебра.
        -Чтооо? - удивленно выдавила из себя она, но Риджел постарался подавить ее сопротивление в зародыше:
        -У нас лута на большие суммы, так что бери и не думай отказываться. К тому же в Ньюве это не такие уж заоблачные деньги, помяни мое слово, когда решишь прикупить недвижимость. Сегодня ты наша героиня дня и ты сама отлично знаешь, что честно заслужила эти деньги.
        Николь неуверенно, но и не без удовольствия нажала кнопку «принять», от чего ее общее состояние стало равно миллиону восьмиста монетам серебра. Девушка решила, что вот так просто она заработала вдруг денег на то, чтобы очень долгое время теперь ходить по тавернам, заказывая там дорогие угощения, снимать самые лучшие комнаты и в общем-то ни в чем себе не отказывать. У нее мелькнула мысль о том, что было бы здорово узнать побольше о том, какие в Ньюве доступны развлечения, так как в ближайшее время от приключений ей хотелось отдохнуть.
        Очень скоро всем принесли заказ, и ребята принялись особенно живо обсуждать обстоятельства их похода. Николь больше слушала, наслаждаясь словно бы впервый раз в жизни настоящим уютом и безопасностью.
        -А сейчас в нашей таверне играет знаменитый Лансо из Тейвинвиля.
        Представил нового барда громогласный бородатый человек со сцены.
        Следом за бородачом появился худощавый эльф в цветастом камзоле и узких черных штанах. Девушки уже ушли со сцены и некоторое время бард по имени Лансо настраивал свой инструмент, что-то подкручивая в лютне, а затем он взял пару аккордов и словно бы потянул носом воздух, как бы прислушиваясь так к музыке. Затем бард заиграл очень простую веселую мелодию. Девушка отхлебнула пенного холодного пива и услышала в свой адрес тост, который шумно прокричала ее компания. Она чуть смущенно улыбнулась и тоже поднесла свою кружку к остальным.
        Тем временем бард запел.
        Если б я не ходил из реала,
        Если б я не входил в виртуал
        До чего б скучной жизнь моя стала
        Что бы в жизни тогда я искал?
        Но не найти, не найти мне покоя
        В электронной пучине игры
        Лишь глаза, лишь глаза я закрою
        Так привычно меняю миры
        Вот бы мне, вот бы хоть на недельку
        Не смыкать здесь предательских глаз
        Бафни бафер меня хорошенько
        Дай реальность билет мне в запас
        -Никки ты чего? - позвал ее Фаервэл.
        Девушка отвернулась от барда и поняла, что заслушалась, не заметив как ребята к ней обращались.
        -Что, ты меня звал?
        -Ага. Я говорю, чем заниматься еще планируешь?
        -Даже не знаю, - чуть растерянно ответила Николь, а затем, вспомнив о своих договоренностях добавила: - Мне тут сегодня надо встретиться аж с тремя людьми, а еще вещи продать.
        -Никки, тебе бы в реал сгонять, развеяться, - отчески предложил Корректо. - Ты же устала, это видно.
        -Спасибо, но я можно сказать только-только начала отдыхать, - девушка сделала несколько глубоких глотков освежающего пива и спросила: - Кстати, можете мне подсказать по поводу некоторых игровых моментов?
        -Например? - оживился Фаервэл.
        -Например, где лучше продавать добытое в данже?
        -Насчёт вещей есть два варианта. Во-первых, ты можешь отнести все на рынок, прийти в сектор с тем, что ты продаёшь и через любого НПС выставить свой товар на продажу. Неписи на этом тоже наварятся кстати. Так ты получишь побольше денег, но, когда товар купят ещё не известно, а деньги ты получишь только после этого.
        -Понятно. А второй вариант?
        -Второй вариант - это Королевский рынок, - вновь ответил маг. - Туда ты относишь что угодно и тебе сразу система выдаст за это деньги. Сильно меньше чем через первый вариант, но зато гарантированно и ждать не надо. Даже мы иногда так делаем.
        -Ходят упорные слухи, - подхватил Риджел. - Что вещи с королевского рынка потом вновь уходят в данжи. Этакий круговорот лута в игре.
        -Только эти упорные слухи упорно ничем не подтверждаются уже много лет, - перебил его Корректо. - Невозможно отследить движение предметов во всей игре.
        -А как думаете Книга навыков архимага хорошо продастся если выставить?
        -Продастся то она очень хорошо. Меньше пяти миллионов можно не выставлять, но лучше сама используй, - убедительно сообщил Фаервэл. - Учитывая твой интересный набор умений, тебе бы не мешало их как следует раскачать.
        -Да вот и я подумываю себе оставить, и раз ты тоже рекомендуешь, то так и сделаю. Еще мне какой-то предмет без описания выпал - «Частица всего сущего». Что с ним вообще делают?
        -Это к сожалению мусор, - покачал головой маг. - Говорят они раньше часто попадались, а сейчас стали совсем редкостью. Но увы, это просто украшалка, отнеси на королевский рынок и продай тысяч за 5, как будет время. Или выкини если лень нести.
        -А насчёт маунта? Мне попался детёныш чёрной пантеры, - сказала девушка.
        Весь отряд устремил взгляды на Риджела, который в этот момент доедал крупную куриную ножку:
        -Ну так. Ясное дело, - Со значением ответил танк, расправляясь с едой. - Это у тебя детеныш боевого маунта, что тут сказать? Довольно редкий, но не потому что их очень мало, просто не часто пользуются. Кошки долго растут и получаются довольно своенравными в итоге. К тому же растить их неудобно, лошадь то что, посадил в вольер и знай себе корми иногда. А хищников или на вольный выпас отправлять или специальный загон строить. Я маунтов растил одно время, но потом забросил. Хлопотно. Если продать сейчас, можно заработать около миллиона, если вырастишь, ну где-то за два с половиной продашь. Только вот пока растить будешь, не меньше ляма вбухаешь, а еще есть шанс что вырастет с чертами характера: «непослушный» и «сам себе хозяин», у кошек так часто. Тогда у тебя его и за миллион вряд ли кто возьмет.
        -А от чего зависит шанс получения таких черт?
        -Ну, Никки! - засмеялся Риджел. - Ты просишь меня вкратце озвучить то, о чем годами судачат на форумах в ветке фермерства. Точно тебе никто не скажет, но если растить в загоне, то требуется высокий уровень навыка животновода, от этого, как и от уровня загона зависит скорость роста маунта. Если оставить на выпасе, то животноводство вообще нулевым может быть, но так маунт будет съедать часть твоего игрового опыта. Некоторые маунтов так месяцами растят и никак не дорастят.
        -Понятно, - Задумчиво ответила Николь. Она решила, что пока не будет продавать свою находку, так как деньги ей сейчас были не нужны, с другой стороны и активировать детеныша пока не стоило, так как это бы потребовало значительных затрат: - Кстати, ты сказал, что нужно потратиться на его рост, а что надо покупать?
        -Мясо. В случае с хищниками - только мясо, - сообщил Риджел, принимаясь за новую порцию курицы. - Просто ты учти, что маунт вырастет того тира, каким окажется средний уровень мяса, которым ты его кормила. А мясо даже 8 тира, это очень редкий ингредиент. И, как ты понимаешь, дорогой.
        -И, Николь, - Вмешался в разговор Корректо. - Не забывай, если соберешься отпустить его где-то на выпас, что его просто могут убить. Маунтята на респ не улетают. Склеивают ласты сразу. Так что это очень хардкорый тамагочи.
        -Тама… что? - не поняла она.
        -А, не бери в голову.
        Некоторое время все сидели и ели молча, а затем отряд снова принялся обсуждать их поход и плавно перешел на тему новых исследований данжей.
        Тем временем бард на сцене допел последний куплет:
        Но никогда я не стану свободным,
        Открывая себе новый мир.
        Этот мир будет вечно голодным
        До желавших умереть молодым.
        Барду захлопали и к этим аплодисментам присоединилась и Николь. Она думала о песне, но поняла лишь то, что не понимает ее до конца. Тем временем система оповестила:
        Вы впервые прослушали песню «Моя игра». Авторство: Лансо из Тейвинвиля (оригинальное). Исполнение: отличное. Пожалуйста оцените музыку. Понравилось, не понравилось.
        Николь нажала «понравилось» ивзглянула на игровое время - в Люндарсте уже было почти шесть вечера, а значит ей стоило поспешить в другое место, на встречу с орком. Она быстро попрощалась с товарищами и под разочарованные возгласы о том, что она так рано их покидает, вышла из таверны.
        Согласно карте, ее путь лежал через рынок и Николь решила попробовать выставить там разные лишние предметы, что достались ей в данже, не столько ради выгоды, сколько для того чтобы увидеть, как работает эта механика. Пару раз по пути ей без лишних слов бросали приглашения в друзья, а у входа в рынок целая компания игроков очень навязчиво звала ее с собой в данж, ни на какие объяснения игроки не реагировали и в конце концов Николь пообещала им, что обязательно и всенепременно отправится с ними в подземелья, но сразу после того, как выйдет в реал и зайдёт обратно. На этом она вошла в ряды ещё шумного вечернего рынка.
        Если бы Николь могла знать, что вот-вот встретит Горна, она бы наверняка не стала задерживаться у продавцов одежды и оружия, а сразу направилась в менее оживленный сектор со стройматериалами. Орк бродил там, рассматривая новые поступления лунного камня, он всегда старался следить за ценами на этот минерал в различных городах, но занятый мыслями о встрече с Николь пропустил новости о том, что важный рудник в чёрных землях атаковали и отбили себе мобы, а потому цены на лунный камень взлетели вверх.
        Горн услышал где-то за своей спиной лязг тяжёлых металлических доспехов и обернувшись увидел латника, облаченного в броню из Белого металла - самого дорогого из доступных Ньюве материала. Орк улыбнулся своим мыслям о том, что с год назад он мог безошибочно распознать тип доспехов, по звуку, что они издавали, но теперь недостаток регулярного боевого опыта брал свое.
        Воин остановился в лёгком замешательстве глядя на улыбку орка, напоминающую суровый недобрый оскал. Он знал, что орк ничего не должен даже подозревать о его намерениях и тем не менее, тот смотрел перед собой и хищно скалился, словно заманивая воина ловушку.
        Возможно эта секундная заминка и не позволила латнику достаточно быстро отреагировать на пришедшее в игровом интерфейсе сообщение, адресованное более чем трём тысячам контактов:
        Захват.
        Горн нахмурился, глядя как воин остановился, увидев его улыбку. Боец в таком снаряжении должен был излазить не один десяток данжей в чёрных землях, чтобы отбить его стоимость. Страха перед обычным игроком не человеческой расы у игрока быть просто не могло.
        В этот момент где-то неподалёку закричали, и орк моментально ушёл в перекат, двигаясь влево. Как раз в этот момент воин вскинул руки и разломил черную табличку с рунной вязью.
        Дорогостоящий артефакт - Руна замедления, сработал, накрывая окрестности серым куполом, внутри которого замедлялось все, кроме активировавшего его игрока. Горн оказался в радиусе купола, но лишь в паре метров от его границы, в руках орка уже появился строительный молот, который он не раздумывая метнул в атаковавшего, а сам, что было сил рванулся из зоны заклинания.
        Страшный удар в спину швырнул Николь на гору тканевой одежды, которую она лишь на мгновенье остановилась осмотреть. В глазах все потемнело, а система тем временем оповестила:
        Сработал эликсир отложенной защиты. Вы были частично защищены от удара, способного снять более половины ваших базовых очков здоровья.

«Как неожиданно пригодился баф из данжа» - мелькнула мысль в голове девушки. Она уже держала в руках посох, словно бы действуя на автомате и начинала шептать заклинание Мистической энтропии, лежа в ворохе снаряжения. Ей нужно было время, чтобы оценить ситуацию, и скрыться на несколько секунд от взгляда неожиданного противника было лучшим из возможных вариантов.
        Молот словно в густом киселе медленно летел в воина, облаченного в Белый металл. Тот лишь слегка поднырнул под оружие и в его руке появился тяжелый заряженный арбалет. Воин не целясь выстрелил и мощный арбалетный болт вонзился в тело орка, пройдя навылет сквозь правое плечо. Тело Горна стало как будто ватным, оружие содержало яд, что сковывал движения и мысленно орк уже попрощался с жизнью, готовый уйти на респаун, ведь до выхода из зоны заклинания оставалось не меньше метра пути, а этот путь и без дебафа давался очень непросто. Краем зрения, почти на самой его периферии Горн увидел с какой легкостью и быстротой движется воин в тяжелом снаряжении, создавалось впечатление, что броня вообще не сковывала противника, так легко он вскинул длинный меч и совершил короткий удар, так молниеносно лезвие меча коснулось шеи орка.
        Николь оказалась в подобие мыльного пузыря - Мистическая энтропия сработала, защищая её от чужого взгляда, но как только девушка привстала, разворачиваясь и стремясь увидеть наглеца-нападавшего, система оповестила:
        Противник преодолел сопротивление духа и может видеть Вас.
        Решив, что на удивление времени сейчас нет, девушка, не глядя в интерфейс зашептала заклинание Нейроконтроля сознания.
        Она уже видела его - боец в изящном кожаном снаряжении, кипельно белом, ярким пятном отличавшимся от остальных цветов вечернего рынка. Он уже вскидывал, как бы наугад, шаря глазами перед собой, длинный кривой кинжал, более всего напоминающий серп, а система снова сообщила:
        Противник преодолел сопротивление разума и может атаковать Вас.
        Красноватая пелена у сложенных ладоней рук…
        Меч отскочил от шеи Горна, будто от каменного изваяния. Боец лишь на мгновение удивился и заваливающийся на бок орк увидел в падении, как метрах в тридцати от них возвышается грозный страж - игровой НПС призванный блюсти порядок в белых землях, коими являлись все города и прилегающие к ним территории, а на руках стража еще белеют остатки защитного заклинания, направленного в орка.
        Убийца в латной броне тут же утратил интерес к Горну и применив способность Подскок - почти не видимый для глаз устремился к стражу. Раздался хлопок и хруст ломающейся брони, орк, уже лежа на земле, почти не в силах пошевелиться с усилием наклонил голову чтобы увидеть происходящее, и то, что предстало его глазам казалось невероятным. Страж тряпичной куклой болтался в руке воина, который держал во второй руке увесистый моргенштерн и замахивался снова, чтобы нанести очередной удар НПС. До этого момента считалось, что стражи в городах непобедимы и имеют бесконечное количество здоровья, так что, если ты нарушил закон, оставалось расслабиться и следовать инструкциям грозных, затянутых в латы воинов. Случившееся же в корне меняло баланс игры и понимание слов «безопасное место».
        Взгляд на саму себя, сквозь красноватую пелену заклинания Нейроконтроля заставил девушку испытать злорадное ликование.

«Попался».
        Рука с ножом-серпом замерла в сантиметре от горла девушки, и она поспешила отпрыгнуть в сторону, но не рассчитав силы сделала это столь стремительно, что сбила спиной сразу нескольких мечущихся игроков. Кто-то из людей на рынке уже применял в нее, вернее убийцу в белом кожаном доспехе, свои боевые способности, видя перед собой ПК игрока. Однако девушку переполняла злость на противника, что так подло, без какой-либо причины ударил в спину, ей хотелось извлечь из ситуации максимум, а потому Николь скосила взгляд вправо-вверх, и в меню почты открыла последнее сообщение, мечтая увидеть там хоть что-то, что позволит ей отомстить.
        Отправлено игроком: Даасан Хашим. Клан Легион.
        Захват.
        Горн беспомощно наблюдал как удар за ударом из стража выбивают его электронную жизнь. Наконец воин в Белом металле холодно и как-то безэмоционально посмотрел на орка, а затем повернул голову в сторону прохода и бросив стражника на пол с немыслимой скоростью устремился прочь.
        Только сейчас Горн услышал повторяющеея сообщение системы:
        Вы под защитным куполом стражей города. Сохраняйте спокойствие, вам невозможно причинить вред. Вы под защитным куполом стражей города. Сохраняйте…
        Мир потух и Николь с трудом открыла глаза, сбрасывая с себя темно-красную пелену заклинания, словно выныривая из неведомой бездны. Перед ней, толпились игроки, предлагая девушке помощь и наперебой уточняя все ли с ней впорядке, она лишь отмахнулась и кивнув, мол все хорошо, взглянула за их спины.
        Воин в белом снаряжении лежал на земле в окружении трех стражников НПС, один из которых держался за окровавленный бок. Все сражи выглядели крайне обеспокоенными и воровато озирались, словно ожидали очередного нападения.
        Девушка выбралась из окружения любезных игроков и почти побежала к месту их встречи с Горном, на ее душе или том, что ее теперь заменяло, было очень и очень неспокойно.
        Глава 19
        Старший специалист по развитию ИИ - Роберт Полсон был тем человеком, который одним из первых начал погружаться в вирт для прямой работы с Объектами. Он еще застал появление в игре Феномена №1, артефактов, которые были, как бы пустыми элементами кода, не имеющими конкретного воплощения. К счастью игроки так и не догадались как ими пользоваться, хотя ответ казалось был на ладони, иначе из каждого такого предмета можно было бы сотворить до десяти тысяч копий любого другого элемента игры. Например, ценнейшего Белого металла, что игра выдавала маленькими порциями, создавая мощный искусственный дефицит, запускающий экономические шестеренки всего проекта.
        На отдел Роберта тогда посыпалось больше всего обвинений, но сам Милтон Шепард, встал на защиту парней из развития, сообщив, дескать, что созданные базовые алгоритмы мира, сами основы физики игры, предполагают наличие подобных элементов.
        Именно он, Роберт, обсуждал с Объектом 0 ситуацию с Феноменом №1 и ему удалось прикрутить к злосчастным артефактам таймер срока годности, так что они перестали накапливаться у игроков, истлевая со временем, а чаще, сразу же, за бесценок продавались в королевский рынок, после чего уничтожались системой. Сейчас появление этих артефактов стало столь редким событием, что за последний год их получили лишь два игрока, причем один из них тут же продал «бесполезный предмет» на королевском рынке. Учитывая уровень тенденции к снижению, следующий такой артефакт должен был появиться в игре не раньше, чем через 5 лет, а то и вовсе уже не появиться никогда.
        Роберт встал с камня и прошелся из стороны в сторону, разминая так натурально затекшие колени. После того, как его аккаунт восстановили, все характеристики персонажа оказались обнулены, а это сказывалось на общем самочувствии внутри игры.
        Он прошел мимо Объекта 2 и, достав из инвентаря деревянную трубку, наполненную местным аналогом табака, закурил. Роберт размышлял, с чего лучше начать разговор учитывая сложившиеся обстоятельства их встречи с Объектом. То, что нулевой убежал из инфополя корпорации не особенно волновало мужчину, он был абсолютно уверен, что его вернут и ткнут носом в произошедшее, будто нашкодившего котенка, причем сделают это скоро. Объекты не умели плести интриги и думать на несколько шагов вперед, а руководство Роберта умело. Главное было соблюдать инструкции и делать что говорят, особенно сейчас, так как по слухам, на сей раз инструкции шли с самого верха.
        -Ну и какого черта произошло с твоей системой защиты, дорогой? - Наконец обратился Роберт к Объекту 2, стоя за его спиной. Они находились в жерле действующего вулкана, накрытые магическим полем, защищавшим обоих от превращения в пепел - обычное место встречи с Объектом 2, как и внешность последнего. Двухметровый демон, отвечающий за поведение враждебных ПНС, расчет урона и боевых способностей, появление нового вооружения и его игровой баланс, этакий бог войны в мире New World. Однако сейчас демон стоял, ссутулив плечи и выглядел, словно побитый пес, уличенный хозяином в проказах.
        -Почти две тысячи игроков было похищено из белых… Белых! - заорал почти во весь голос Роберт, смакуя как вздрогнул от этого Объект 2. - Белых, мать твою, зон!
        -Простите. Я не знаю, как это вышло. Стражи не должны были пропустить нападения и должны были его предотвратить.
        -Меня не интересует то, что они должны были сделать, - Роберт затянулся и, медленно выпуская дым, закончил уже наставительно: - Пойми, меня интересует лишь то, что произошло в итоге. Ты не справился со своими функциями Объект 2, и компания всерьез усомнилась что ты подходишь для этой работы. В руководстве начались разговоры о том, чтобы разработать новый Объект, на который будут переложены твои функции. Ты знал об этом?
        -Нет, я не знал, - тихо пробормотал демон и взял одной рукой себя за когтистый локоть, словно пытаясь защититься от этой новости.
        -Но не переживай раньше времени. Ты же знаешь, что я в тебя верю, - Роберт обошел его и оказался перед демоном, смотря на него снизу-вверх. - Помнишь, как ты озадачивал нас вопросами о жизни и смерти и хоронил мобов в могилки?
        Демон чуть поднял взгляд и криво улыбнувшись кивнул.
        -А как ты респавнил, девушку барда, в данже, которая тебе понравилась, и ты не хотел, чтобы она умирала?
        -Ага, - басовито и чуть смущенно согласился Объект 2.
        -Ага… Бедняжка была в шоке, мечтая уже улететь на респ, так как не могла в одиночку пройти данж, будь хоть супер прокачанной. Забрела ведь по глупости.
        -Ну да. Неловко вышло.
        -Неловко ему. А нам потом пришлось ей психотерапевта оплачивать, она в суд на нас подала, - Сказал Роберт, однако скорее с юмором чем со злобой. - А ты, гавнюк, ей еще опыта потом за это накрутил, извиняясь. Ходит теперь музицирует, в топах исполнителей.
        -Все то вы видите, - чуть смущенно улыбаясь сказал Объект.
        -Вот именно. Видим. И я тебя ни разу еще не подводил, закрывая на всякое глаза, тогда, когда это было можно. Прикрывал тебя, так что и ты меня не подставь.
        -Я не подведу! Я усилю стражей и увеличу их количество, они будут неуязвимы для нарушителей! - Объект словно забыл про свои недавние чувства, распаляясь, он распрямился и в его голосе засквозил металл.
        Однако Роберт лишь отмахнулся и отвернувшись, чтобы Объект не видел его лица напряженно сказал:
        -Нет. Нам нужно не это. Нам нужно, чтобы ты дал возможность выполнять королевские функции игрокам, которых мы выберем. Нам нужны королевские наемники.
        -Но… ведь это противоречит правилам невмешательства в…
        -А похищение мирных игроков из белых зон ничему не противоречит?! - обернувшись закричал Роберт и швырнул трубку за пределы защитного поля. - Ты не понял дорогой, в этот раз я у тебя не спрашиваю, я тебе говорю. Ты должен сделать это.
        Мужчина бросил на пол к ногам демона текстовые инструкции, содержащие подробности предлагаемого патча.
        -Все. Ты утомил меня, я не буду тебе это читать. Прочти сам и сделай все в точности. Иначе… - Роберт покрутил указательным пальцем, направленным вверх. - Мы все видим, как ты верно заметил. И наше терпение на исходе.
        Глава 20
        Николь стояла на площади вокруг которой толпились тысячи людей, словно не решаясь подойти ближе. Она знала, что среди этих людей есть масса тех, кто живет лишь в игре, ставшей им новым и единственным домом, хотя внешне они ничем не отличались от остальных.
        Каменную брусчатку покрывал мягкий белый ковер и взглянув в серое небо девушка поняла, что идет снег.
        Снег.
        Она только сейчас узнала, что бывает снег.
        А где-то за ее спиной стоял отец, тот кто привел ее в этот мир, став чем-то вроде платформы для ее сознания. Почему-то сейчас Николь была уверена, что у нее есть только отец, но не мать. Вернее, был. Он умер, воплотив напоследок свои представления о том, какой должна быть девушка Темный планар - в реальность.
        Николь резко обернулась, но увидела лишь толпу, что боялась выйти на площадь, однако тихо начинавшую голосить нескладным хором.
        Снег усилился, а вместе с ним пришёл ветер, больно колющий кожу и мешающий разобрать гомон толпы, что нарастал и нарастал. Вот уже голоса превратились в крики, там и тут в толпе люди принялись бить друг друга, и девушка попыталась отвернуться, однако куда бы она ни посмотрела, везде творилось одно и тоже. Ей захотелось кричать, но вместо крика голосовые связки смогли издать лишь слабый беспомощный стон.
        Очередной порыв ветра сбил её с ног, Николь попыталась подняться, и увидела перед собой эшафот уже изрядно припорошенный снегом. На эшафоте стояла одинокая фигура, едва различимая в снежной круговерти.

«Как я могла его не заметить?» подумала девушка и, отчего-то с радостью, легко взбежала по грубым деревянным ступеням. Ветер все так же бесчинствовал, но совершенно перестал мешать.
        -Никки, как же я рада, что ты пришла! - услышала Николь такой знакомый, но почти забытый голос.
        От крепкой балки спускалась верёвка с петлёй, а в петле стояла, как всегда улыбчивая, Алиана. Её глаза горели искренней радостью, а ветер трепал красивые светлые волосы.
        В руках эльфийка держала антроцитово-черный магический посох, длинное навершие которого было выполнено из камня, словно бы чуждого этому миру. Алиана протягивала посох подруге и пыталась приблизиться, однако петля на ее шее не давала этого сделать:
        -Никки, держи! Ты молодец, ты нашла его, у тебя теперь все получится!
        Николь протянула руку и коснулась тёмной рукояти, отчего посох словно бы сам собой впился в её ладонь, заставляя крепко себя схватить.
        Треск.
        Мерзкий щелкающий хруст.
        Алиана повисла в петле и её тело конвульсивно задергалось.
        Николь отпрянула и попыталась закричать, она хотела сделать хоть что-то, но могла лишь беспомощно стоять, глядя как затихает ветер, а замолкшая вмиг толпа медленно опускается перед ней на колени.
        Николь проснулась и с криком замотала руками, пытаясь отбросить посох, который словно врос в ее ладони, но через мгновенье опомнилась. Она лежала в уютной мягкой кровати, в гостевой комнате таверны, название которой она не запомнила.
        Вчера они встретились с Горном, однако нормально поговорить в итоге так и не получилось. Весь город стоял на ушах из-за случившегося нападения, там и тут обсуждали атаку и как оказалось, Николь увидела лишь вершину айсберга. Самым невероятным и дерзким в нападении на город являлось то, что атакован был также городской храм, внутри которого нападавшие каким-то образом провесили портал и уволокли через него несколько игроков ушедших на респаун. Забирали выборочно и некоторых, кому не посчастливилось появиться в храме по причине смерти в данже или от рук ПК игроков, просто выпихивали голышом наружу, даже не давая одеть бесплатную одежду.
        Николь не успела дойти до места, где они договаривались встретиться с Горном, по пути с рынка её встретили несколько игроков из клана Феникс и очень вежливо, но убедительно попросили девушку подождать в ближайшем заведении, так как в городе сейчас очень опасно. На её возражение, что она, дескать, должна встретиться с человеком, ей ответили, что самое безопасное место сейчас здесь и предложили перенести встречу через игровую почту.
        Николь написала орку и тот ответил, что клан Феникс, ребята очень серьезные и раз они деликатно предлагают помощь, отказываться не стоит, а также ответил, что и сам с удовольствием подойдет к ним.
        Николь вошла в зал таверны, который показался ей ничем не примечательным и каким-то серым, там она увидела около трех десятков игроков из Феникса, которые с нескрываемым любопытством принялись рассматривать девушку.
        -Зацени как внешность вкачана. Шикарная няха.
        -Кукла какая-то, на кой ляд она Лего сдалась?
        -Есть у меня пара вариантов, хе-хе.
        -С хера ли им вообще на города нападать?
        -Слыхали, Сумир тоже под атакой!
        -А в Калатане Лего всыпали! У меня там брат играет, успел одному из белых ульту просадить.
        Николь села за свободный столик, и попыталась отвлечься от заинтересованных взглядов, для чего принялась изучать меню, хотя есть ей совершенно не хотелось.
        -Да пиздит твой брат, они вон стражей ломали как спички.
        -Слушай, ну они чисто первые кто города пощупал, полюбому будут прецеденты теперь.
        -Не гони. Они на десятом тире вперлись, дохера ты знаешь кланов кто в десятом на стражей решит запырится?
        -Система по любому отреагирует на такой беспредел.
        -А что система? Они же не читерили, сделали то что игра позволяет и ушли.
        Кто-то отодвинул кресло и, вежливо покашляв, спросил:
        -Простите, можно?
        Николь оторвалась от меню и увидела коренастого гнома, который, не дожидаясь ответа девушки уже занимал свободное место за ее столиком.
        -Я жду человека, - просто сказала она, но гном лишь отмахнулся.
        -Не человека, а орка. Я знаю. Я Барин.
        -Чего? - не поняла Николь.
        -Ну, имя такое в игре, вон напишется сейчас, - он покрутил пальцем у себя над головой, и девушка увидела, как в месте куда указывал гном проявляется надпись: Барин Голденфен. ВДВ. Она удивленно вскинула брови, а игрок уже продолжил:
        -Ну и ловко же ты сбежала из убежища, одна из форм суицидных способностей значит. Мы тебя обыскались уже, но ты не думай нам от тебя ничего не надо в общем. Интересно просто кое-что.
        -Что именно? - спросила Николь, а затем сочла необходимым добавить: - И спасибо вам кстати, что вытащили, без вас я бы…
        -Ааа, брось, - прервал ее гном. - Ну то есть пожалуйста, конечно… Что интересно, то командир расскажет. Ты как, сама-то? Голова в порядке? Или теперь все мужики козлы и все такое?
        Николь казалась несколько странной манера разговора Гнома. Словно он или не часто общался с людьми, или по иной причине чувствовал себя беспокойно.
        -Да вроде все нормально. Хотя никак в себя не приду если честно, постоянно что-то происходит.
        -Ага. Вот и у меня. Третий месяц то данжи, то зачистки, - гном потер лицо ладонью, как обычно делают люди спросонья и после паузы добавил: - Такое дерьмо не проходит без следа для твоих мозгов. Это развлекательный, сука, контент у них называется.
        Некоторое время они молчали, а затем гном неожиданно быстро вылез из кресла и сообщил:
        -Эх жаль. Хотел вот посидеть с тобой поболтать за всякое. Но командир зовет. Я это, что пришел-то. Ты не уходи пока пожалуйста, Фениксы нормальные ребята, это мы их попросили тебя приютить если встретят. Тебе деньги нужны кстати?
        -Нет, пока есть.
        -Ландо, но, если что, к любому подходи и скажи сколько надо, и скажи мол Барин отдаст. Сейчас как сыр бор уляжется с нападениями, командир с тобой поболтает ну и всего делов. А я пошел.
        Николь лишь кивнула удаляющемуся гному и почти сразу получила личное сообщение от Горна:
        -Привет! Пожалуйста, прости, я задерживаюсь. Ребята из клана срочно собрали совет, я буквально на минуту к ним и сразу к тебе. Как у тебя дела?
        -Дела нормально, - ответила она. - Сижу отдыхаю, тут полный зал ребят из клана Феникс. А еще заходил один гном из ВДВ, сказал, что со мной о чем-то хочет поговорить их командир. Не спеши если дело важное, думаю времени у нас еще будет много.
        -Да со мной уже тоже связались из ВДВ. Что-то очень необычное происходит. В общем, я тогда с парнями чуть подольше задержусь, а потом сразу к вам.
        Так Николь и просидела до позднего вечера, пока в таверну не вошел худощавый седой маг, в компании уже знакомого девушке гнома и грузного орка, который сразу принялся шарить по залу взглядом.
        Командира звали Рогун Савадан и оказалось, что он отлично осведомлен не только о том, что Николь давно не способна выйти из игры, но и о том, что с Горном ситуация обстоит так же.
        -Не хотелось бы вас пугать, товарищи, - сухо сказал, маг. - Но похоже кто-то объявил нешуточную охоту на вашего брата.
        Горн, практически не спускавший взгляда с Николь, с момента их встречи в таверне, отвлекся и серьезно спросил:
        -Рогун, скажите, а таких как мы много? Вы что-то знаете о нашем… состоянии?
        Казалось глава клана ВДВ всерьез задумался, посмотрел сперва на него, а затем на Николь долгим, словно бы проникающим в саму душу взглядом, а затем ответил:
        -Не мало. Хотя, в соотношении с обычными игроками, скринов единицы.
        -Скринов? - уточнила девушка.
        -Да, вас так называют. Ну, те кто в курсе, - подал голос гном, отхлебывая какой-то напиток из большого бокала. - От слова скриншот вроде. Не знаю, как это обозначение появилось, но уже как-то приклеилось.
        -О состоянии вашем мне известно не много, - продолжил Рогун глядя то на Николь, то на Горна с совершенно не меняющимся выражением лица. - Но я как раз надеялся, что вы нам о нем побольше и расскажете. Признаться, вы третий и соответственно четвертый скрины, с которыми мне удалось увидеться и поговорить. К сожалению прошлые встречи не слишком располагали к общению. Вы обычно очень… - он чуть помедлил, подбирая слова и даже цокнул языком силясь подобрать наиболее подходящий эпитет. - Закрытые люди.
        На несколько секунд повисла пауза и казалось, что Рогун вспоминает что-то неприятное, хотя на его лице и не дрогнул ни один мускул.
        -И кстати, если Николь мы вели уже давно, то ты Горн оказался для нас полной неожиданностью.
        -А как вы меня вычислили? - удивленно спросил орк, но вместо командира, ответил гном, которому, казалось, хотелось побольше поучаствовать в беседе:
        -Так у вас аур нет. Пара наших мистиков чекала народ в округе на нездоровые эмоции, и тут опа, какие люди.
        Рогун Савадан сурово посмотрел на Барина и тот быстро принялся за напиток, догадавшись, что взболтнул лишнего.
        -Ну… в общем мой словоохотливый подчиненный все верно сказал. Вот только, что-то мне подсказывает, что ни только ты, девочка, но и твой друг, не смогут пролить свет на картину произошедшего сегодня в большинстве городов игры.
        Николь и Горн молчали.
        -Тогда информацией придется поделиться мне, - Рогун пригладил бороду и добавил: - Однако не за просто так. Я хочу побольше узнать о вас, понять скринов. Что вами движет, что вы чувствуете, чего хотите… Учтите, что мы, ВДВ, не желаем вам зла, но я сомневаюсь, что все разделяют нашу позицию. Я не собираюсь пытаться вас принуждать, рассказывайте то, что сочтете возможным, я в свою очередь готов поделиться тем, что известно нам.
        -Рогун, у меня сразу есть один вопрос, - обратился к нему Горн. - Вам известно куда телепортировали из храмов, других… скринов?
        -Что ж, товарищ, Горн, я отвечу на этот вопрос авансом. Но завтра утром, хотел бы иметь с тобой и твоей прекрасной подругой разговор на темы, обозначенные мной выше, - Рогун прервался и, подбирая слова, как-то по-старчески пожевал губами. - Порталы перенесли всех пленников в черные зоны, куда-то на север. Наши порталисты пробовали взять курс и даже удивительно легко его взяли… К сожалению группа разведки, ушедшая порталом по этому курсу попала в… одно неприятное место. В общем следы Легион замел хорошо. Однако, у нас есть информация о том, где в черных землях находится убежище клана Легион. И мы полагаем, что пленники пока находятся именно там.
        -Значит есть шанс, что вы или кто-то еще решит освободить их? - спросила Николь.
        Барин почесал густую бороду и ответил:
        -Видишь ли, девочка, Лего - это ведь не какие-нибудь утырки, что решили вдруг сколотить деньжат на незаконном бизнесе. Это топовый американский клан, живущий в черных землях. Если решиться на то, чтобы пойти на них войной, придется собирать под своим началом половину игроков этого мира и, либо у каждого из этих игроков должно быть достаточно мотивации, либо нужно будет покупать им за свой счет дорогостоящую амуницию, организовывать действия по совместному передвижению, в реал ведь все предпочитают ходить, когда им удобно. В общем дело это настолько хлопотное, что… - гном не договорил, лишь махнув рукой.
        Горн при этом посмотрел в сторону и кисло подытожил:
        -Но раз так, то ни один скрин находящийся на свободе не может теперь чувствовать себя в безопасности. Даже в белых землях.
        Рогун покивал и сказал:
        -Очень верное замечание, товарищ Горн. Очень верное. Я предлагаю подробнее поговорить об этом завтра. Выбирайте любые комнаты, отдыхайте, все будет за счет заведения. Нам сейчас нужно в реал, а в… десять по местному времени давайте встретимся в этом зале.
        Рогун и Барин уже было поднялись, но тут гном сообщил:
        -Николь, да и сотри ты уже эту проклятую метку тайного рейнджера с плеча. Кто тебе ее поставил?
        Девушка осмотрела свои плечи, но не заметила в них ничего особенного, как и прежде не видя метки.
        -Мне кажется это был какой-то игрок на рынке. В первый мой игровой день.
        -Дино, помоги девушке, - тихо сказал Рогун и прямо из воздуха перед ними материализовался воин в черной кожаной броне, с двумя клинками за спиной, лицо которого было скрыто маской, оставлявшей открытой лишь линию глаз. Было похоже, что все это время он стоял рядом в невидимости, и Николь невольно подумала, сколько еще таких скрытых бойцов может быть в помещении таверны.
        Дино провел рукой у плеча девушки и в его ладони на секунду полыхнул алый огонек, но тут же исчез. Система тем временем сообщила:
        Вы утратили метку тайного рейнджера.
        Неожиданно воин в черном сложил безымянный и указательный пальцы обеих рук наподобие решетки, и девушка поняла, что перед ней тот самый эльф, который приходил к ней под видом клиента. Она удивленно улыбнулась, а Рогун прокомментировал:
        -Передай тому игроку спасибо при случае. По этой метке мы тебя и нашли.
        Протерев глаза, девушка посмотрела на время в интерфейсе и оказалось, что до встречи с Рогуном оставалось еще более двух часов. Она неприятно поежилась, вспоминая свой странный сон и подумала, что это наверно первый сон, который она запомнила в Ньюве. Николь периодически прислушивалась к собственным ощущениям, чтобы понять свое состояние электронной жизни, она чувствовала себя отлично в физиологическом плане, но что до психики, то здесь все было сложнее. Помимо проблем с памятью она ощущала непрерывное состояние поиска, словно бы ей было важно соответствовать тому, как должна вести себя девушка - темный планар. Это состояние давило и одновременно влекло, хотя кто такие планары, да еще и темные Николь не имела понятия.
        Она поднялась с кровати и решила, что, пожалуй, больше всего хочет сейчас привести себя в порядок. В комнате таверны, не смотря на довольно уютную обстановку не было даже банального зеркала, а потому девушка решила отложить самокопание и поискать ванную комнату или что-то способное ее заменить.
        Пройдясь по этажу, она услышала где-то неподалёку странные шипящие звуки и приглушённый плеск воды. Осторожно толкнув пару дверей, девушка ничего не обнаружила, но за третьей дверью оказалось помещение из которого повалил влажный пар. Николь внимательнее посмотрела на дверь и заметила на ней схематичное изображение капли воды.
        Помещение оказалось светлым и неожиданно хорошо осещенным. Оно напоминало коридор, за которым виднелась ещё одна, наполовину открытая дверь. Николь прошлась до конца и заглянула туда.
        На трехуровневой деревянной лавке сидело двое обнажённых мужчин, лишь область паха которых прикрывали короткие белые полотенца. Вся комната была обшита тонкими деревянными балками, гладко обтесанными и важными от пара.
        Девушка не поняла, даст ли это помещение бонус чистоты тела и ухода за собой или просто обеспечит бонусом настроения, однако удивлённо-заинтересованные взгляды мужчин, заметивших её появление, немедленно погрузили Николь в несколько игривое расположение духа.
        Она плавной походкой вошла в комнату и сказала:
        -Мальчики, где тут полотенце можно взять?
        Первым из оцепенения вышел мужчина с красноватой кожей и черными глазами, словно бы не имеющими белков. Не сводя своих странных глаз с девушки, он указал рукой в сторону, и Николь увидела там две стопки полотенец. Система тем временем оповестила:
        Вы находитесь в сауне. Для получения бонусов чистоты, ухода за собой и настроения, снимите обычную одежду и останьтесь: голышом или в нижнем белье.
        Коснувшись полотенец, для Николь открылся интерфейс, в котором можно было взять лишь одно и напротив него значилось: женское полотенце, тип: нижнее белье.
        Взяв полотенце, она не стала сразу экипировать его, а сперва коснулась взглядом в инвентаре своей одежды и в меню выбора опций нажала «снять красиво». Стоя спиной к недоумевающим игрокам девушка дотронулась рукой до брошки на плаще и тот упал вниз, открывая взгляду красную мантию, облегающую идеальную фигуру. Затем, руки девушки скользнули под лямки мантии, и она принялась ее стягивать, покачивая бедрами, когда спускала одежду ниже талии.
        Тот же трюк Николь проделала с перчатками и сапожками, причем снимая последние она элегантно ставила ножку на лавку, на которой лежали полотенца, в тот момент, когда расшнуровывала обувь.
        Лежащая на полу одежда медленно растворялась в воздухе перекачевывая обратно в инвентарь, а Николь уже обернулась полотенцем, едва скрывающим сверху грудь и совсем уж неприлично коротким снизу.
        Активировав способность Виденье аур, девушка обернулась и увидела вокруг обоих мужчин розовые факелы эмоций. Тот игрок, что был слева делал вид, что на нее не смотрит, однако старательно прикрывал руками пах. Краснокожий похоже был менее стеснителен, так как покивал и уважительно сообщил:
        -Мерси, мадмуазель. У меня только что настроение до сотки бафнулось.
        Николь не поняла шутит он или нет, однако с улыбкой кивнула в ответ и уселась справа от мужчин на некотором расстоянии. На ее удивление они не пытались с ней заигрывать, впрочем, ей и самой не слишком хотелось продолжения.
        Спустя всего пару минут система оповестила ее о том, что достигнут предел чистоты тела в 80 очков, а настроение увеличилось до 90. Пытаясь понять нюансы этой игровой механики девушка спросила:
        -Ребята, а вы не знаете, как чистоту дальше 80 здесь поднять?
        -В самой сауне никак. Тут рядом комната с большой лоханью, если там поплавать, до апается до ста, - ответил краснокожий и указал на дверь, которую Николь сперва не заметила, в виду того, что она выглядела точно так же, как и все остальное помещение, выделяясь разве что резной деревянной ручкой.
        Девушка поднялась и на ходу скидывая полотенце через опцию «снять красиво» направилась в следующее помещение.
        Выглядело оно почти так же как сама сауна, разве что вместо многоуровневых лавок посреди помещения стояла огромная, метра 4 в диаметре деревянная лохань. Тело приятно отдыхало, уже сейчас ощущая мягкую прохладу после недавнего жара, а когда девушка вошла в воду ей и вовсе захотелось расслабиться и просто не шевелиться несколько минут.
        Однако расслабиться ей не дали, так как почти сразу она увидела в интерфейсе приглашение к романтическим действиям. Девушка чуть поднялась и облокотившись локтями на деревянный край лохани посмотрела на отправителя. Интуиция ее не обманула - перед ней стоял краснокожий, уже без полотенца, однозначно демонстрируя свои серьезные намерения. Опустив взгляд чуть ниже живота парня, Николь решила, что даже очень серьезные.
        -Простите, мадмуазель. Не хотел бы Вас оскорбить этим предложением, - Чуть неловко сказал парень и добавил: - Мне просто показалось, что вам самой будет… Интересно.
        -Мне любопытно, а Вы что, в реале француз?
        -Почти, - ответил парень и с неловкой улыбкой добавил: - Я бурят.
        Николь не знала, что это за страна под названием Франция, она сама не понимала почему в ее голове родилась такая ассоциация, но скорчив милую гримасу сказала наугад:
        -Так даже лучше, - после чего приняла приглашение.
        Парень залез к ней в лохань и запустилась сцена секса. Николь привычно наблюдала за происходящим со стороны, как краснокожий крепко держал ее за стройные бедра, как выплескивалась через край вода от их движений, как приглушенным эхом разносились по помещению их стоны и характерные звуки тел. Николь наслаждалась ощущениями и предоставила возможность управлять процессом партнеру, однако судя по сияющему розовому факелу его эмоций, тому тоже было не до выбора смены поз.
        Они закончили одновременно и возвращаясь в свое тело девушка решила, что после такого отдыха ей не помешало бы еще отдохнуть. Она откинулась спиной на край лохани, так что над самой кромкой воды взгляду открывалась ее полная грудь идеальной формы и чуть усталым голосом спросила:
        -Слушай, а насколько у тебя флирт прокачан?
        Краснокожий ответил не сразу, сперва поморгав жутковатыми черными глазами, как бы приходя в себя:
        -Так на максимум из возможного, до 30 то бишь. А вот у тебя явно очень сильно выше.
        Парень провел ладонью по волосам девушки, коснувшись груди, чуть задержавшись на ней и спускаясь ниже. Николь остановила его руку и отвела ее в сторону.
        -Что значит «из возможного»?
        -Так в борделях с девушками НПС выше не прокачаться. А с реальными девушками борделей законных нет, только рабские убежища. Мы их как раз зачищаем иногда, выпускаем девушек на волю… Большинство, правда, к этому моменту уже бросает игру.
        Краснокожий чуть помолчал и вопросительно взглянув на нежущуюся Николь сказал:
        -Слушай, а может будем встречаться, кстати? Если честно секс с тобой - это просто взрыв мозга.
        Николь улыбнулась и уклончиво ответила:
        -Извини, но это мне не интересно.
        -Понимаю, у тебя наверно парень есть. Где еще так вкачаешься, - огорченно сказал краснокожий и чуть помолчав добавил: - А только тут или в реале тоже?
        Вместо ответа девушка поднялась из воды, подтянувшись на руках и обнажая прекрасное тело. Затем она медленно вышла, давая краснокожему незнакомцу, с которым они даже не удосужились друг другу представиться, полюбоваться как вода стекает по ее гладкой смуглой коже.
        Анимация одевания успела завершиться как раз в тот момент, когда в зале парной, там, где стояли многоуровневые лавки появилась массивная фигура орка. Он тоже сразу увидел Николь и удивленно уставился на нее, замерев на месте.
        -Привет, Горн, - улыбнувшись сказала Николь, отчего-то ощущая себя словно ребенок, который только что ловко замел следы своих проказ, чтобы избежать родительского наказания, а затем вышла из сауны.
        Азарт от произошедшей ситуации приятно щекотал нервы, и девушка решила, что готова повторить при случае нечто подобное. Однако, идея о том, что есть смысл завести себе одного или нескольких постоянных партнеров в будущем, показалась ей довольно логичной, все же Николь не хотелось, чтобы за ней закрепилась слава как о слишком доступной девушке. Размышляя над корнями этих мыслей, она спустилась в зал таверны и принялась листать меню.
        На ее удивление никого кроме НПС бармена не было и сперва девушка было решила, что таверна по какой-то причине закрыта, однако спустя несколько минут в помещение вошел Рогун Савадан в сопровождении Барина. Увидев Николь, они направились к ее столику и в аурах мужчин, девушка заметила обильные всполохи синего любопытства и заинтересованности, которые пыталась безуспешно поглотить серая пелена самоконтроля.
        -Здравствуй Николь. Мы рады, что ты подошла чуть раньше. А где Горн?
        Гном лишь помахал увесистой пятерней, и они присели за столик.
        -Не знаю, последний раз я видела его в сауне наверху. Думаю, он скоро подойдет.
        Мужчины коротко переглянулись, но Рогун продолжил как ни в чем не бывало:
        -На самом деле это даже хорошо. Мы хотели у тебя кое-что попросить… Ну скажем так в обмен на нашу недавнюю помощь.
        Николь чуть насторожилась, но ничего не стала отвечать, лишь кивнув головой в знак того, что слушает и ждет продолжения.
        -Один мой знакомый, - осторожно начал Барин. - Сказал, что у тебя есть Частица всего сущего. Этакий бесполезный артефактик, который может оказаться весьма полезным в нашей работе.
        Николь откинулась в кресле и с интересом перевела взгляд с Барина на Рогуна и обратно.
        -А что же вы вчера меня о нем не спросили?
        -Моя вина, моя вина! - запричитал гном. - Поздно посмотрел игровую почту.
        Наступило молчание и Рогун тяжело вздохнув опустил взгляд, а затем сказал, как бы ни к кому не обращаясь.
        -Она читает наши ауры.
        -А я тебе говорил, давай поставим блоки, - невозмутимо ответил Барин. - Так нет, же. Это еще подозрительнее, - последнюю фразу он сказал будто бы пародируя интонацию своего кланлида.
        Николь достала странный предмет более всего напоминающий прозрачную хрустальную каплю, почему-то ассоциировавшуюся у нее со слезой и осмотрела ближе. Частица была едва заметна на ладони и почти не ощутима на ощупь.
        -Николь, - снова сказал Рогун став еще более серьезен чем обычно и внимательно рассматривая содержимое ладони девушки. - Этот предмет нам действительно очень важен. И мы готовы предложить за него нечто большее чем просто хорошие деньги, - он сделал паузу и добавил со значением. - Дружбу нашего клана. А этим могут похвастать не многие. Не проси меня сказать, что делает Частица, но поверь мы применим ее не просто во благо, но и против наших общих врагов.
        Девушка удивленно вскинула брови, а затем уточнила, пряча Частицу обратно в инвентарь.
        -Против клана Легион?
        -Именно, - подхватил Барин. - Только сперва нам потребуется донести ее до их убежища в черных зонах. Более того…
        -Постой, - прервал своего офицера Рогун и обратился к девушке. - Мы сказали многое, Николь. Очень многое из того, что не должны слышать посторонние. А самое главное, мы уже сказали тебе, чего мы хотим. Мне, однако, интересно услышать, чего хочешь ты?
        Николь молчала под испытующим взглядом лидера очень странного клана. Клана, который, как говорила Алиана находит своих врагов не только в виртуале, но и во внешнем мире. Однако ей не угрожали и не пытались давить.
        Не доверяли? Да. Но, а с чего бы им начать ей доверять?
        Вот только Николь сама не понимала, чего она хочет. Может быть времени и спокойствия? Побыть наедине с самой собой и попытаться привести мысли в порядок, вспомнить что-то если не из жизни человека приведшего ее сюда, так хотя бы о самом мире в целом. Она уже не раз ловила себя на мысли, что совершенно не представляет, как устроен тот, внешний мир, который большинство игроков Ньювы привычно называет реалом.
        С другой стороны, она невольно оказалась в эпицентре событий, которые в ее единственном «реале», были совершенно из ряда вон выходящими. И, пожалуй, меньшее, что Николь хотела бы сейчас сделать, это плыть по течению. Тратить заработанные деньги и жить словно в элитной комнате рабского подземелья, ожидая, что же произойдет с ней на следующий день.
        Ей хотелось понять, что происходит в Ньюве, узнать побольше о своих сородичах и том, как они проживают свои новые электронные жизни. Ей хотелось знать, не решат ли люди из внешнего мира однажды опустить рубильник, который навсегда погрузит ее мир в небытие.
        А еще ей очень хотелось иметь инструмент, который позволил бы все это контролировать.
        Николь достала из инвентаря ритульный нож и увидела, как Рогун с Барином аж привстали со своих мест, но прежде чем они что-то сказали, она проговорила:
        -Рада, что вы догадываетесь о назначении этого предмета. Я могла бы уйти на респаун и выбросив Частицу подождать в комнате, глядя как она исчезает. Но я не буду этого делать. Рогун, ты сказал о том, что предлагаешь дружбу, но ты уже давно ведешь себя как мой друг - ты спас меня из заточения, ты оказываешь помощь, ты просишь и предлагаешь, вместо того чтобы давить и угрожать. Я это ценю. И прошу дать мне возможность отплатить добром за добро - я хочу помочь вам сделать то, что вы планируете. Хочу спасти своих сородичей и покарать тех, кто решил их похитить.
        На несколько секунд повисла тишина, а затем Рогун сказал:
        -Николь, это очень благородно, но ты понимаешь, насколько ты уязвимая цель? Я не хотел бы, чтобы на успех нашего мероприятия накладывались дополнительные риски.
        Между ними вновь повисла пауза.
        -Но в твоих словах есть смысл и я вижу, что ты настроена серьезно, - сказал наконец Рогун. - Пойми, твоя главная уязвимость в том, что ты не можешь выйти из игры. Если ты окажешься в руках людей, не скованных моральными принципами, будь уверена, они найдут способ получить от тебя все что им необходимо, в том числе артефакт. Только в этот раз наших сил уже может не хватить для того того чтобы тебя вызволить. Ты уже говорила о нем в таверне Цыплячий Лут и возможно, где-то еще, а значит информация уже могла дойти до ушей тех, кому о ней знать не стоит. Чем быстрее мы доберемся в черные земли и используем Частицу, тем быстрее ты окажешься в безопасности.
        Гном чуть подался вперед и мягко дополнил своего лидера:
        -Николь, ты можешь участвовать с нами в штурме, если захочешь. Просто пойми, ты еще совсем ничего не знаешь о Ньюве, и том, насколько здесь подлыми и опасными могут быть люди.
        Он открыл предложение торговли и девушка увидела сумму в 100 миллионов серебра готовую для передачи.
        Предложенные деньги оказались столь большими, что по прикидкам Николь их должно было хватить не просто на начало собственных проектов в Ньюве, но и для обеспечения себя значительной безопасностью. Обидным было лишь то, что слова Барина и Рогуна казались ей правильными. Она пока слишком мало знает о мире, в котором живет, чтобы замахиваться на ключи от него, и скорее всего даже с обустройством собственного благополучия ей придется совершить еще ни одну ошибку.
        Девушка перенесла Частицу всего сущего в интерфейс обмена и нажала принять.
        Однако, ничего не произошло.
        Она нажала снова и это так же не принесло результата.
        -Рог… - тихо позвал товарища гном. - Она не может ее передать.
        -Что значит не может? - на мгновенье потеряв самообладание воскликнул Рогун.
        Гном покачал головой и медленно сказал:
        -Эта сраная капля условно передаваемый предмет. Его можно продать системе на королевском рынке, но невозможно передать. Я вижу, как Николь нажимает кнопку и чувствую как неожиданной белой полосе нашего клана наконец-то наступил кирдык.
        Глава 21
        Горн спускался в зал таверны с очень смешанными чувствами, больше всего ему сейчас хотелось хорошенько напиться, причем не так как позволяла Ньюва, а крепко и серьезно, как это было возможно во внешнем мире.
        Эта девушка, эта Николь, Никки, была просто потрясающе красива и невероятно мила. Орк думал, что уже давным-давно утратил возможность влюбляться, но прямо сейчас в его электронной груди словно бы снова появилось сердце. Он чувствовал легкую эйфорию и бесшабашность, вместе с давящими гнетущими ощущениями страха за то, что его отношение окажется безответным. Вчера им так и не удалось толком поговорить, на его предложение встретиться после встречи с Рогуном Никки ответила, что очень устала и сказала, что лучше им будет пообщаться утром.
        А как он мог ей отказать?
        Но утром, он застал ее в сауне с каким-то бойцом из Феникса, и чуть было не активировал режим ПК в приступе ревности. Он вспоминал снова и снова слова краснокожего и пытался их по-разному интерпретировать:

«Шикарная девушка. Но похоже парень есть, или тут или в реале».
        Что это могло значить? У Николь кто-то есть? Или она так отшила наглеца? А между ней и краснокожим точно ничего не было?
        Напиться, как же Горн мечтал, как следует напиться, чтобы унять свои эмоции.
        Спустившись в зал таверны на первом этаже, он увидел, как офицеры клана ВДВ что-то обсуждают с Николь. Гном помахал ему рукой, и орк направился к ним.
        Горн старался не смотреть на девушку, однако не удержался, и тут же испытал очередной укол приятной эйфории. Она улыбалась ему, и орк представить себе не мог, как он жил раньше, не видя этого изгиба нежных розовых губ.
        Несколько секунд спустя до сознания Горна вдруг начало доходить, что обстановка за столом какая-то кислая и офицеры ВДВ уже не вызывают у него ощущения важных серьезных людей, к которым хочется обратиться на «Вы».
        Первой паузу нарушила Николь, по-видимому продолжая разговор начатый ранее:
        -Стало быть ситуация складывается так, что мне в любом случае нужно идти с вами в черные земли.
        -Стало быть так, - ответил Рогун глядя куда-то в сторону. - И нам всем остается извлечь из этого максимум пользы.
        -Похоже я многое пропустил? - не понимая, о чем идет речь уточнил орк.
        -Мне нужно отправиться в черные земли с ВДВ, чтобы активировать там Частицу всего сущего, - просто ответила девушка, а Барин, услышав это, картинно схватился руками за голову:
        -Бог ты мой, девочка, может тебе еще на мантии это вышить, чтобы точно все узнали о твоих намерениях?
        Кажется, поняв, что сказала лишнего девушка смутилась, но быстро ответила:
        -Слушайте, но Горн не абы кто, это мой сородич и я готова ему доверять.
        Гном покачал головой и, сурово посмотрев на орка, сказал обращаясь к Николь:
        -Вот тебе первый из многих уроков. Дважды думай прежде чем делиться с кем-либо информацией, потому что другому человеку она может оказаться не просто ненужной, но и вредной. Любая информация оказывает на нас влияние.
        Совершенно ошеломленный Горн уточнил:
        -Постойте, зачем в черные? И при чем тут Частица? Это ж безделушка. Я знал одного парня, который загнал ее на королевском рынке за 1000 серебра.
        -Долгая история, Горн, и в целом ты прав, речь совсем не об этой безделушке, - вмешался наконец Рогун. - Как бы то ни было дело обстоит следующим образом: Николь согласилась помочь нам в одном вопросе в черных землях, связанным с освобождением похищенных скринов. У нас есть около недели на подготовку, кстати снаряжением мы тебя Николь обеспечим и объясним, что к чему и почему. Дальнейшие детали мы будем обсуждать отдельно, исключительно с теми, кто будет включен в группу.
        -Так и давайте обсудим! - с неожиданным для самого себя вызовом сказал Горн. - Если Николь идет с вами, то и я готов помочь. Я слишком долго был одинок… - он запнулся на этой фразе и тут же добавил: - В плане таких же как я. Я ведь тоже только недавно узнал, что есть и другие скрины.
        -Хорошо, - неожиданно легко и словно бы с облегчением согласился Рогун. - Тем лучше. Тогда давайте договоримся о первом и втором правилах нашего общего мероприятия. Правило номер один - никто не должен знать куда и зачем мы идем. Вскоре об этом будут трубить на каждом углу, но чем позже это произойдет, тем лучше. Правило номер два - в незнакомых местах мы не обсуждаем детали похода, иначе как через почту или после того, как маги и рейнджеры разрешили нам говорить, проверив, что бойцов в инвизе рядом нет.
        Все молчали и внимательно слушали.
        -Здесь говорить можно, - продолжил Рогун, уточняя: - Горн, в твоем клане могут знать, что ты идешь с ВДВ, но о причинах знать не должны. Ты, надеюсь еще не успел слить информацию почтой?
        -Нет. Да и не собирался.
        -Отлично. Официальная версия: ВДВ интересуется всеми, на кого было совершено вчера нападение и предлагает временное укрытие в Сумире. Ты заинтересовался, так как это способ завести интересные связи. Идет?
        -Да, - коротко сказал Горн, и глава ВДВ обратился уже к девушке.
        -По тебе Николь ситуация та же, но в любом случае старайся не о чем таком даже не заговаривать. Если ухажеры начнут расспрашивать, сливай эту тему, поняла?
        -Да, поняла.
        -Славно. Тогда вернемся к этому вопросу сегодня в шесть, вечером уже выступим. Я оставлю с вами Дино, отнеситесь к этому правильно, это не надзиратель, а телохранитель, с ним можете перемещаться в пределах города, в белых зонах сейчас безопасно. Но не забывайте про первое и второе правила. Вопросы?
        -Один вопрос, Рогун, - сказал Горн. - Ты сперва сказал, что выдвигаемся через неделю.
        -Да. Потому что я не был уверен, решишь ли ты пойти с нами.
        -Слушайте, а может наконец что-то закажем? - вмешался в разговор Барин, который казалось начал успокаиваться после непростого разговора.
        Некоторое время все выбирали блюда и Рогун, первым сделав заказ, обратился к Горну и Николь. В голосе его уже не было холода, и в целом он не напоминал сейчас строгого главу мощного и опасного клана ВДВ, а скорее был похож на доброго старика, к которому на лето приехали повзрослевшие внуки:
        -Слушайте, ну мне если честно безумно интересно узнать хоть что-то о том, как вы так живете. Я имею в виду будучи скринами. Что чувствуете, как идет ход мыслей? Ну вообще, что изменилось? И заранее простите, если мои вопросы вас чем-то заденут.
        Первым ответил Горн. Он рассказал о том, как стал скрином, о том, как занялся в первые месяцы ремеслом и впервые умер в игре, ощутив себя после этого новой личностью и потеряв часть воспоминаний. Он говорил о том, что продолжает все так же чувствовать и мыслить, а также о том, что порой не удается уснуть по нескольку дней к ряду, отчего приходится лежать и бестолково смотреть на заставку, предлагающую покинуть игру.
        Николь начала рассказ с момента своего освобождения из убежища, о котором Горн еще ничего не знал, и она решила максимально опустить детали, так как не хотела делиться этим фактом своей биографии. Девушка сказала о своей утрате памяти, но гораздо в большей степени чем у Горна, но больше ей оказалось нечем поделиться в виду того, что после первой смерти и перерождения прошло совсем немного времени и она во многом только еще знакомилась с самой собой.
        -А как вы переносите, ну скажем усталость? - интересовался Барин, поедая с тарелки аппетитный омлет.
        -Так же, как и все в игре, - ответил Горн. - Если показатель бодрости высокий, то некоторая усталость наступает от интенсивных нагрузок, но быстро проходит. Под конец дня обычно бодрость снижена и хочется спать.
        -Мне кажется, - вмешалась Николь. - Что у меня стала очень хорошей реакция. Когда нервничаю, получается гораздо быстрее думать, чем другие. Когда я была в данже со знакомыми, мне казалось, что я быстрее них действую в некоторых ситуациях.
        -Это да, - подтвердил Горн. - Я, когда воеводил немного в серых, тоже за собой это замечал. Не слишком сильное преимущество конечно, но все же есть, - Горн почесал затылок и задал встречный, давно интересовавший его вопрос лидеру ВДВ:
        -Скажите, Рогун… а что у Вас за организация такая? Я имею в виду Ваш клан. Я знаю о вас слухи всякие даже в реале ходят.
        -Горн, ты уж определись, на «ты» ко мне обращаться или на «Вы», - с добродушной улыбкой сказал глава ВДВ. - Я рекомендую на «ты». А по поводу клана, так у нас из этого особых секретов нет. Основал клан не я, я его принял… - он чуть осекся, но продолжил так же спокойно. - По наследству, скажем так. Изначально Клан был ориентирован на ветеранов боевых действий и вообще людей, успевших в жизни понюхать пороха. Но оказалось, что так очень непросто вести кадровую политику.
        -Мало кандидатов? - уточнил Горн.
        -Нет, не в этом дело. Мы быстро заработали определенную репутацию и кандидатов как раз было много. Просто выбирая людей по строго определённому признаку, ты неизбежно закрываешь глаза на остальные. А оказалось, что среди ветеранов боевых действий довольно много людей, кто не разделял наши ценности и цели в проекте, с ними пришлось попрощаться. Да и социальные стереотипы играли свою роль, скажем, некоторые полковники считали выше своего достоинства выполнять распоряжения лейтенантов. Ну а тут… все немного иначе, многое зависит от твоей способности учиться и думать нестандартно.
        -Так и кто же среди вас остался в итоге?
        -Много кто. И ФСБшники и полицейские опера, не только из России, кстати, из СНГ бывшего народу не мало, однако появилось много просто адекватных людей с идеалами.
        -А что у вас за идеалы? - спросила Николь. Рассказ Рогуна удивительным образом захватил ее, даже несмотря на то, что она не понимала части слов кланлида. Для нее это только придавало истории дополнительной романтики и таинственности.
        -Свобода и порядок, - Как-то жестко и сухо ответил Рогун. - Это если коротко. Я бы познакомил вас подробнее с нашим уставом, но боюсь это займет некоторое время.
        -Рогун, скажите, то есть, скажи, - Поправился Горн. - Я до конца не понимаю, как боевой опыт в реале помогает вам здесь в игре? То есть учитывая вашу известность как сильнейшего ПвП клана в русском секторе Ньювы, наверно уж как-то помогает… Но здесь же все совершенно иначе.
        В разговор вмешался Барин, со стуком поставив на стол допитую кружку пива.
        -Вот скажи мне, Горн, бывало тебе страшно в серых землях?
        Орк чуть насупился и понимая, что это вопрос с подвохом ответил:
        -Конечно бывало. В реализме же основная фишка игры.
        -Однажды под Грозным, - задумчиво ответил гном. - Наша вертушка улетела, а меня забыли… с дыркой в плече и одним магазином в подсумке. Вот тогда мне было пиздец как страшно. А здесь так, ерунда.
        -Ну, в чёрных зонах бывает и у альфовцев нервы сдают, - примирительно сообщил Рогун. - Там не зазорно повернуть назад если чувствуешь, что не тянешь. По этому в чёрных так мало и фармят.
        -Слушайте, я не понимаю, - сказала Николь, тряхнув головой. - New World изначально задумывался как развлекательный проект, так ведь? Зачем вообще было делать такие ужасные места?
        -А затем, - Барин наставительно поднял вверх палец. - Что изначально не предполагалось, что игроки в них будут ходить. В черных созданы максимально неблагоприятные условия, но при этом сохранен этот… Как его?
        -Лор игры, - подсказал Горн.
        -Именно. Хотя лично мне кажется, что причины создания чёрных несколько сложнее, но это красивая официальная версия разработчиков, мол вот мы какие клиентоориентированные, пусть игроки сами ходят туда, куда не надо - это их право.
        -Товарищи, - посерьезнев сказал Рогун. - Я думаю снова пришла моя очередь задавать вопросы. Я бы хотел, чтобы вы вспомнили, всё до мельчайших подробностей с момента вашего входа в игру и до момента, когда вы поняли, что уже не можете выйти в реал, - с этими словами в его руке появилась маленькая золоченая фигурка, в виде кольца на платформе с тончайшей мембраной внутри, которая колыхалась при каждом звуке.
        Горн узнал предмет, хотя ранее видел его лишь единожды - это был артефакт аудиан, или как его еще называли в русском секторе игры «слушок». Примитивный диктофон, который имел лишь два режима - записывать звуки и воспроизводить их.
        Они рассказали все, что смогли вспомнить, при этом и Горн и Николь отлично понимали к чему был задан вопрос. Если окажется, что к уходу в цифровое состояние приводят определенные действия, переоценить важность такой информации было бы крайне сложно. Однако, ничего общего или хоть немного необычного рассказать они не смогли. Горн припомнил даже тип оборудования, которым пользовался его прародитель, а вот Николь лишь со слов орка поняла, как именно люди заходили в игру из внешнего мира, и естественно ничего не смогла сказать, к разочарованию офицеров ВДВ.
        Спустя около получаса расспросов Рогун вежливо попрощался с ними и, напомнив о времени встречи, вместе с Барином вышел из таверны.
        Барин Голденфен, легонько толкнул своего лидера локтем и, посмотрев снизу-вверх, подмигнул. Рогун однако оставался невозмутим и почти сразу гному пришло от него сообщение в игровой почте:
        -Пока рано. Давай пройдемся до моста.
        И они пошли.
        Небольшая речка пересекавшая город была быстрой и кристально чистой, позволяя видеть бурые валуны и мечущихся между ними рыбок. Рогун и его самый верный офицер, а по совместительству казначей клана, молча стояли, опершись руками на парапет моста и смотрели перед собой. Постороннему человеку могло показаться, что эти двое просто любовались окрестностями, но на самом деле они вели активную переписку через игровую почту.
        Рогун сперва не доверял такому способу обмена информацией, однако, за много лет в игре он еще ни разу не подводил и виделся кланлиду наиболее безопасным.
        -А представляешь, если бы деньги все-таки перевелись? - писал Барин.
        -Списали бы как боевые расходы.
        -Нормальные такие расходы. Меня бы наверно сразу удар хватил, если бы этот кусок говна улетел ко мне в инвентарь в обмен на 100 мультов.
        -Брось, все ведь прошло хорошо, ты отлично справился.
        -Это да. Хотя я ожидал совсем иной реакции. Думаю, историю с Частицей можно было даже и не разыгрывать, учитывая то, как девочка загорелась идеей отомстить.
        -Посмотрим еще насколько хватит этого запала в черных землях. Подстраховались и будет. Зато теперь она очарована своей исключительной миссией, Горн еще подольет ей масла в огонь, когда расскажет о наших достижениях, сам же парень влюблен в нее до беспамятства, теперь куда она туда и он. Это удачно получилось, я не хотел разыгрывать историю с похищением, все-таки не по-нашему это, не хорошо. Главное, чтобы они теперь не разругались раньше времени. От любви до ненависти, сам знаешь.
        -А ты уверен, что он нам вообще нужен, Рог? Все же красивая девочка парламентер куда интереснее чем орк, мордой которого можно нежить назад в могилы загонять.
        -Тут ты прав. Но я бы хотел, чтобы эти скрины были при мне. Пока мы не узнаем мотивации Легиона они являются нашим козырем.
        -Согласен. Значит теперь дело за малым. Сломать самую сложную крепость в черных зонах, победив клан, который играючи валит стражей, а потом успевает отступить, почти не понеся потерь. Как дела у нас на востоке, кстати?
        -Доклада сегодня еще не было, но предчувствия у меня хорошие, - чуть улыбнувшись написал Рогун, а затем добавил:
        -Что думаешь насчет рассказа ребят о том, как они стали скринами?
        -Мало данных и ничего конкретного. Хорошо, что Горн назвал тип капсулы и костюма, может в этом получится найти связь, когда расскажут остальные. Но пока, конечно все это мы знали и так.
        Они прекратили переписку и принялись размышлять каждый о своем.
        Из головы Рогуна не выходил один крайне неприятный факт, а иначе чем фактом он уже не мог это называть. То, что он уже знал о скринах и слова Горна с Николь подтверждали это - человек в цифровом состоянии после первой игровой смерти терял часть воспоминаний и начинал осознавать себя как новая личность, а это было не совсем то, на что он рассчитывал. От этой мысли главе ВДВ становилось все паршивее на душе. Потому он достал трубку и закурил, глядя на прозрачную гладь воды и размышляя о дальнейших действиях клана.
        Глава 22
        Уважаемые пользователи!
        В связи с недавними событиями, вызвавшими беспокойство многих игроков Нью Ворлд в игру введен патч под названием «Королевские наемники». Данный патч позволяет всем желающим вступить в королевскую армию для обеспечения правопорядка в городах. При этом игрок будет обеспечен мощным королевским снаряжением на время выполнения своих обязанностей, а его действия окажутся регламентированы циклическим квестом.
        Данная работа будет оплачиваться из королевской казны и позволит зарабатывать даже новичкам. За службу в рядах королевских наемников так же будут начисляться специальные очки и при достижении 50000 которых игроку откроется доступ к ускоренной прокачке в черных землях, при поддержке топовых кланов.
        Обратите внимание, что в момент несения службы королевский наемник приравнивается по статусу к стражу города и в отношении него запрещены любые агрессивные действия.
        Стражи городов также получают ряд боевых бонусов, которые исключат возможность атаки злоумышленников на мирных игроков. Отныне атака на стража или королевского наемника считается самым страшным игровым преступлением и будет жестоко караться. Администрация проекта New World заботится о вашем комфорте и безопасности.
        Подробности читайте в патч ноуте обновления в игровом клиенте, на вашем персональном компьютере.
        Всего вам доброго и приятной игры!
        Сообщение системы громом разнеслось по всем, кто находился в Ньюве и было продублировано игрокам в интерфейсе. Николь с интересом пробежалась глазами по строчкам и спросила:
        -Что думаешь, Горн?
        -Я думаю… - осторожно начал орк. - Что это очень странная практика. Я пока слабо представляю, как обычные игроки, да ещё и новички будут справляться с обязанностями стражей. Игрока же можно подкупить или он сам может начать заниматься вымогательством. В общем как по мне, бестолковый патч и со временем под шумок его потрут.
        -А мне кажется хороший. Я недавно у бармена вечером вообще квестов для себя не нашла. А так хоть что-то будет для новичков.
        Они подходили к магазинчику Аарона Мота и Николь было подумала, что может наконец посмотреть себе вещи поинтереснее, так как она была теперь не стеснена в средствах, однако с сожалением вспомнила, что Рогун обещал предоставить ей снаряжение, а значит забивать чем попало инвентарь не стоило.
        Днём лавка торговца выглядела торжественно и несколько помпезно, особенно девушке понравилось золотое изображение подсвечника изящно выполненного на тёмном фасаде дома.
        -Я так понимаю это здесь? - с сомнением спросил Горн глядя на название лавки.
        -Да, только я понятия не имею, о чем он хочет меня попросить.
        -Почему-то мне кажется, что разговор будет про деньги, - уныло сообщил орк и они вошли внутрь.
        -Батюшки, вы посмотрите! Сама Николь Файен, и таки в тех вещах, что я ей продал. Я же говорил, что они стоят дороже, чем готов был отдать этот скряга Фаервэл.
        -Привет Аарон, - с улыбкой ответила девушка. - Ты говорил, что хочешь со мной поговорить вот я и пришла.
        -Помню, помню моя дорогая. Но на случай если тебе снова кто-то будет покупать вещи, таки не стесняйся и бери дороже, часть я верну тебе потом. А то где были твои глаза, когда я делал тебе знаки? Неужели современные леди разучились монетизировать свои выдающиеся преимущества?
        Николь лишь пожала плечами и осмотрелась. Похоже было, что торговец завез новой продукции в магазин, так как появилось очень много серо-черных вещей с бело-зелеными камнями. Поймав ее взгляд Аарон сообщил:
        -Да, сейчас большой спрос на вещи, которые таки уводят тебя в невидимость. Ну, после недавних событий. Кстати о невидимости, - Аарон подобрался и посмотрев мимо девушки и орка сообщил: - Вы-таки можете не прятаться молодой человек. Я вас прекрасно вижу, и вы делаете мне нервы своим инвизом.
        Удивленный Дино тут же появился за спинами товарищей и уставился на Аарона, не понимая, как его обнаружили. Торговец лишь поправил свои очки в тонкой золотой оправе и сообщил:
        -Боже, какой поц. Если бы я не мог унюхать каждого стелсера, что подбирается к моим вещам, где бы я сейчас по-вашему делал бизнес?
        Аарон не спеша зашел за прилавок, на котором все так же в беспорядке лежали посохи и присев на крохотный потертый табурет обратился к Николь:
        -Признаться, дорогая моя, я собирался беседовать с тобой наедине. Как прикажешь понимать весь этот кагал?
        -Все в порядке Аарон, я могу доверять этим людям. Если для тебя это не проблема, то можем все обсудить при них.
        Торговец задумчиво посмотрел на Горна, затем медленно перевел взгляд на Дино и ответил спустя несколько секунд.
        -Здание красивое, господин Горн Вы построили на площади. Таки примите дважды мое почтение. А вот про Вас, молодой человек мне как-то ничего не ясно.
        -Дино Ламарн. ВДВ. Я сейвер у этих ребят, - сухо ответил рейнджер и, отвернувшись, погрузился в созерцание одежды, развешенной на петлях по одной из стен.
        Аарон карикатурно изобразил удивление и сказал:
        -Я боюсь себе думать, какие нужно иметь проблемы, чтобы понадобилась такая оборона. Вы знаете, я думаю дешевле было бы купить себе танк, чем нанимать эту хевиру. Однако это дела не моего кармана, - Он картинно всплеснул руками и произнес наставительным тоном: - Как говорят у нас на родине, в будущем-таки не пробуйте глубину реки двумя ногами сразу, господа.
        -Аарон, я уже понимаю, что мне будет не хватать твоего чувства юмора, но так как я скоро уезжаю, не мог бы ты все же рассказать, зачем я тебе нужна? - улыбаясь сказала Николь.
        -А куда уезжаешь, позволь-ка узнать? - с интересом уточнил торговец.
        -Пока сама не знаю, но хочу посмотреть мир, - уклончиво ответила девушка и Аарон не стал настаивать.
        -Прелестно, тогда я имею сказать даже более интересное предложение. Если ты вдруг попадешь проездом в Сумир или Лоеш, то обязательно загляни к моим партнерам. Они будут готовы щедро оплатить твои услуги как бафера. У вас нейромистиков всегда какая-то интересная усиливающая способность, зависящая от расы.
        Николь кивнула.
        -У меня она называется Протекция Темных планов. Добавляет к любой вторичной характеристике игрока 5% уровня навыка моей нейромистики на 5 часов. Но это не развитая способность, дальше будет сильнее.
        Аарон серьезно покачал головой и проговорил:
        -Ну что ж, это очень перспективная способность. Я вышлю тебе почтой контакты нужных людей, можешь обращаться к ним при случае.
        -Хорошо Аарон, я поняла. Думаю, воспользуюсь твоим предложением. Но если это все, то мы, пожалуй, пойдем.
        -Как это пойдете, а как же таки снаряжение в дорогу?
        -Спасибо, но у нас все есть, - улыбнувшись сказала Николь, и они вышли из лавки.
        Молчаливый обычно Дино, практически никак не обозначавший ранее своего присутствия сказал:
        -Очень непростой человек. Поосторожнее с ним.
        -Что тебя насторожило? - уточнила Николь, которой, кроме чудаковатой манеры разговора торговца и его крепкой деловой хватки ничего не казалось примечательным.
        -Ни каких хитрых навыков у этого торговца я уверен нет. А значит, чтобы увидеть боевой стелс тайного рейнджера нужно иметь артефактный предмет не ниже 8 тира, а с прокачкой как у меня, то и 10-й нужно будет дополнительно зачаровывать.
        Некоторое время они шли молча, минуя плотную каменную застройку в центре города и Николь подумала, что невольно задаёт направление их группы, хотя сама не представляет куда идти. Она обернулась, чтобы обратиться к Дино, но рейнджер уже растворился в невидимости. Девушка запнулась на заготовленной фразе и промолчала.
        Она весь день сегодня посматривала через интерфейс на контакт Алианы. Странный сон никак не выходил из головы и Николь волновалась о том, что эльфийка до сих пор не появилась онлайн. Она хотела было написать подруге сообщение, но делать это на ходу оказалось не просто. Тогда, заметив поблизости вход в небольшой парк Николь предложила свернуть туда.
        Пышные деревья с раскидистыми кронами создавали своей тенью мягкую прохладу, а прудик, вокруг которого и располагался парк оказался усеян мелкими кувшинками и местами порос камышом. Щебетали птицы и почти все лавки были свободны, а втянув носом воздух Николь ощутила легкий аромат цветущей воды и полевых цветов. Девушка поняла, что помимо еды, это первые запахи, на которые она вообще обратила внимание в игре.
        Расположившись на одной из лавочек с хорошим обзором, но в стороне от основной тропинки Николь открыла сообщения и написала Алиане:
        -Привет! Напиши пожалуйста, как зайдешь в игру. Мне скоро нужно будет уехать из Люндарста и, если честно, я надеялась, что ты составишь мне компанию. Я вроде пока только осваиваюсь в Ньюве, а уже столько всего интересного произошло за эти дни. Так что приятно сейчас просто посидеть в парке и ничего не делать. Надеюсь, что у тебя все хорошо.
        Она нажала отправить и откинулась на спинку лавки.
        Горн сидел рядом и несколько секунд они просто молча любовалась пейзажем. Николь чувствовала, как легкий теплый ветерок играет с ее волосами, и одна прядь немного щекочет плечо, девушка поправила волосы и спросила:
        -Слушай, Горн, я вот все думаю, что очень мало помню… Хотя наверно правильно теперь говорить «знаю» овнешнем мире. Да и себя если честно плохо понимаю иногда. Я бы хотела у тебя что-нибудь узнать, но даже не представляю с чего подступиться к разговору.
        Орк словно бы ждал какого-то вопроса.
        -Да, я тебя понимаю, у нас как-то до сих пор и не было возможности нормально поговорить… О внешнем мире могу рассказать, что знаю, а насчет того, что плохо понимаешь себя, что ты имеешь в виду?
        Николь задумалась:
        -Как бы тебе объяснить. Мне иногда хочется вещей… словно бы совершенно чуждых мне, но при этом очень притягательных. Мне сложно об этом рассуждать, я ведь даже не понимаю, может так все чувствуют и это нормально.
        -Никки, - начал орк басовито, но с теплотой в голосе. - Все в порядке. Я тоже это замечал после… ну, перерождения. Те вещи, которыми ты занималась больше всего до своей первой смерти начинают сильно влиять на тебя, словно чувство голода, которое удовлетворяешь с наслаждением, и оно тебя на время отпускает. Это как будто… ну я не знаю… как будто заполняет пустоту внутри тебя.
        -Очень похоже на то, - тихо ответила Николь.
        -Я, например, - продолжил Горн вспоминая. - В своей прошлой жизни просто ненавидел строительство. Но так уж вышло, что моя раса имеет бонусы к нему, а заниматься чем-то было надо, чтобы заработать денег. Я нашел пару квестов на строительство, вкачался самую малость и принялся брать заказы. Даже не представляешь сколько мелких лавок и пристроек я тогда наваял, и какие же они все были хлипкие и некрасивые. А еще я активно бафался едой, и теперь строительный молот и сытное жаркое - мои лучшие друзья. Но если с едой все просто, то строительство стало как наркотик, что не только нравится, но еще и тянет.
        -Понятно, - с невеселой улыбкой ответила девушка. Она и сама предпочла бы вместо рабского подземелья заниматься каким-нибудь делом, чтобы потом иметь к нему особую тягу. Впрочем, по словам Недотепы, секс с ней теперь давал игроку ощутимый бонус. И несмотря на то, что мысль об оказании подобных услуг казалась девушке омерзительной, найти одного или двух богатых крафтеров, которые будут хорошо платить, а вдобавок еще и держать язык за зубами, виделось ей вполне сносной и даже интригующей затеей.
        -Слушай, Горн, а у тебя нет такого, что ты нравишься самому себе? Понимаю, звучит странно, но смотреть на себя мне гораздо приятнее чем на… любого в общем-то мужчину.
        Орк невесело усмехнулся и заметил, как метрах в десяти от них почти у самой кромки воды из воздуха материализовалась фигура Дино. Рейнджер сел на небольшой, покрытый мхом камень и чуть отвернулся, оставляя пару в своем поле зрения, но как бы говоря «общайтесь свободно».

«Хороший парень» - подумал Горн и ответил девушке:
        -Увы, Никки, я прекрасно понимаю, что моя внешность довольно отталкивающая, и она мне самому не особенно нравится. А в твоем случае никакой загадки - ты просто чертовски красива. А если добавить к этому то, что, как мне кажется, большинству девушек присущ изрядный нарциссизм, ну то есть склонность к самолюбованию, то все встает на свои места.
        -Ну, может быть ты и прав, - с улыбкой ответила Николь. - Но похоже в моем случае, этот самый нарциссизм просто зашкаливает.
        Горн уже открыл было рот, чтобы сделать комплимент, но в последний момент он показался ему бестактным, а потому орк промолчал, лишь тяжело вздохнув.
        Они просидели молча несколько минут, рассматривая как легкий ветерок колышет листья деревьев и приносит звуки ударов кузнечного молота, откуда-то неподалеку.
        Одновременно Николь и Горну пришло сообщение от Дино через игровую почту:
        -Вы еще не закончили общаться? Мне бы заглянуть кое-куда перед походом.
        Они переглянулись и поднялись со своих мест.
        Дино не стал вести их самостоятельно, он лишь объяснил куда надо добраться и привычно скрылся в инвизе. Они дошли быстро и пунктом их назначения оказалось странное заведение напоминающее летнее кафе, переходящее в открытую театральную сцену, где вместо кулис использовались сменяющие друг друга изображения на огромных холстах по обе стороны от сцены.
        На самой сцене уже шло какое-то представление, где коренастый гном в черной мантии что-то рассказывал и люди за столиками у сцены то и дело заходились хохотом, к явному удовольствию выступающего.
        Николь хотелось сесть поближе, чтобы тоже послушать гнома, но свободные места оставались только недалеко от барной стойки за которой стояла энергичная молодая девушка НПС, за спиной которой угадывались четыре прозрачных чешуйчатых крыла будто у стеркозы. Девушка помахивала ими стряхивая белую светящуюся пыльцу и задорно, но добродушно улыбалась, глядя на посетителей.
        Дино чуть загодя вышедший из невидимости уже сидел за столиком неподалеку и беседовал с девушкой совершенно человеческого вида, даже одежда которой несколько отличалась от обычного игрового снаряжения. Темное строгое платье, черные туфли и белая брошь на груди в виде бутона розы смотрелись красиво, но как-то несуразно среди остальных посетителей. Здесь было и несколько закованных в латы воинов и вытянутые худощавые эльфы с колчанами за спиной и даже звероподобный, напоминающий кота с мускулистым человеческим телом ракшас, у столика которого стоял длинный черный трезубец. Впрочем, чуть присмотревшись, Николь поняла, что знакомая рейнджера не одинока и помимо нее в кафе было не меньше десяти посетителей в строгой одежде, над головой каждого из которых висела тусклая зеленая точка, обозначающая бизнес-аккаунт.
        Аура девушки горела фиолетовым и светло розовым, Николь затруднялась ее интерпретировать, понимая лишь то, что она рада видеть собеседника и испытывает к нему какие-то теплые чувства. К сожалению Николь не удавалось читать ауру Дино, по-видимому на нем висело какое-то долговременное блокирующее заклинание, а потому о чувствах рейнджера ей оставалось только догадываться.
        Зато о чувствах Горна гадать не требовалось, так как его взгляды и интонации постоянно говорили сами за себя и Николь понимала, что орк ей как-то по-особому симпатизирует. И хотя, за то недолгое время, что они были вместе, Николь успела проникнуться к нему доверием, это его чувство приводило ее в неловкость и даже некоторое раздражение. Николь была готова относиться к мужчинам как к друзьям или же исключительно утилитарно, как к объектам способным удовлетворять ее потребности, но никак иначе.
        При этом, словно на контрасте, она испытывала удивительно приятные ощущения от постороннего внимания и вожделения, эти ощущения безумно хотелось испытывать снова и снова. Девушка связывала их с тем самым голодом по пережитому опыту до своего перерождения, но все же не могла понять здесь саму себя достаточно ясно.
        -И чтоб не ссал до самого Петербурга!!! - особенно громко прокричал гном со сцены окончание своей шутки и большая часть посетителей взорвалась хохотом, а те, кто сидел поодаль просто заулыбались, словно бы не расслышав, но разделяя хорошее настроение остальных.
        -Занятное местечко, - пробубнил Горн рассматривая меню. - Только этому анекдоту уже тысяча лет.
        -Расскажешь? А то я все пропустила, - попросила девушка, но орк уклончиво ответил:
        -Давай в другой раз, может? Я что-то начало подзабыл.
        -Как скажешь, - легко согласилась Николь и тоже уткнулась в меню.
        -Слушай, Никки, а можно тебя угостить?
        -Не стоит, у меня достаточно денег, - удивленная такой инициативой ответила Николь, но Горн настаивал:
        -Ну пожалуйста, мне это будет приятно.
        -Знаешь, мне на днях сказали, что Ньюва это игра не про благотворительность, - усмехнулась девушка и чуть подалась вперед, так что орк невольно скользнул взглядом с ее лица на глубокое декольте. - Но меня постоянно пытаются угостить, что-то подарить и вообще поспособствовать моему благополучию, - заметив направление взгляда собеседника, она дернула мантию за лямки, заставив грудь слегка подпрыгнуть. - Вот, видишь, даже эту одежду мне подарили.
        Орк сглотнул подошедший к горлу комок и с натужной улыбкой переспросил:
        -Так все же, как насчет угощения?
        Николь согласилась, мысленно наслаждаясь произведенным эффектом, но стараясь не подавать об этом вида и Горн заказал им мороженного. Еда показалась девушке безумно вкусной и от этого ей даже стало немного неловко перед орком за свои маленькие манипуляции, впрочем, расстроенным он не выглядел.
        Когда они расправились с едой Горн принялся рассказывать о внешнем мире, начав с географии и политики. Очень быстро Николь запуталась и принялась осыпать собеседника вопросами, ответы на которые порой вызывали только новые вопросы и не позволяли девушке разобраться в общей картине. Николь казалось, что орк дает очень много оценочных суждений вместо фактов, однако она все равно была очень признательна ему за этот ликбез.
        Время пролетело незаметно и на улице уже начинало темнеть, когда Дино прервал их разговор неожиданно появившись у столика.
        -Пойдемте, а то мы уже опаздываем.
        По дороге к месту общего сбора Николь не удержалась и задала вопрос в пустоту, так как рейнджер снова двигался в невидимости.
        -Дино, а если не секрет, эта девушка, с которой ты сидел - твоя подруга?
        Почти сразу в личных сообщениях Николь увидела короткий ответ:
        -Дочка.
        Девушка на мгновение удивилась, так как рейнджер выглядел одного возраста со своей собеседницей в кафе, но быстро сообразила, что принимает порой внешний вид игроков за их реальный возраст во внешнем мире, и решила в будущем помнить про свою оплошность, чтобы не допускать таких заблуждений.
        Прямо у таверны, где предполагался общий сбор, открывалась удивительная картина.
        Около трех сотен людей толпились что-то обсуждая, а неподалёку, ожидая своих хозяев стояла группа маунтов. Среди них была пара огромных носорогов в тяжелой металлической броне, несколько огромных ящеров напоминающих крокодилов длиной под 4 метра и высотой в половину человеческого роста. Отдалённой стайкой держалась группа белоснежных оленей, гордо осматривающих окрестности и, казалось, самостоятельно испускавших легкое белое свечение. Возле оленей как ни в чем не бывало улегся на брусчатку крупный тигр с седлом на спине и изящным чёрным шлемом, защищавшим голову животного. Остальными маунтами, насколько Николь удалось различить, были крупные вороные лошади, наподобие той, на которой ей довелось ехать вместе с Фаервэлом.
        -Слыхал, к нам Лонг Найт хочет прибиться на маршруте.
        -Как ПКшить в серых так никто не друг, а как боевой караван в другой город, так прибиться?
        -Где Детонатор? Где Детонатор!? Парни Детонатора никто не видел? Вечно же он опаздывает.
        -Это чисто нубский билд, сопротивление контролю не поможет если тебя проще убить, чем законтролить.
        Дино вышел из невидимости и двинулся первым, бесцеремонно расталкивая оказавшихся на пути игроков. Большинство из них, были из клана Феникс, но встречались также игроки из Лиги наций, а у некоторой части собравшихся информация о себе оказалась скрытой. Продвижению их группы не мешали, и скоро они вошли в зал таверны где, на удивление Николь, почти все столики были пустыми.
        За самым большим столом сидели, что-то обсуждая шесть человек, лишь двое их которых Николь были знакомы: Рогун и Барин слушали то, что говорил один из участников собрания и на их лицах читалось раздражение. Впрочем, завидев Горна и Николь Рогун с улыбкой кивнул, а Барин помахал рукой и указал на один из столиков в стороне, намекая, что их компании стоит расположиться там.
        Дино не стал оставаться и вышел из таверны, а спустя пару минут в зале появился хоббит в изящной декоративной одежде. Он осмотрел таверну и встретившись взглядом с Николь двинулся в их сторону.
        -Здрасьте всем. Я интендант ВДВ, но как меня зовут вам знать не обязательно. Это не потому, что я не воспитанный упырь, а потому, что анонимы живут дольше и интереснее. Короче сразу расскажу несколько правил, они простые, но обязательные. Обычно после этой фразы всем слышится «обязательные, но не совсем». Так вот, нет. Когда я говорю «обязательные», это значит их нужно выполнять в точности. Пока андестенд? Всё понятно?
        Хоббит выглядил усталым, а его быстрая речь казалась заученной, словно бы ему приходилось повторять очень часто одно и тоже.
        -Да, все понятно, - первым ответил Горн.
        -А вам? - флегматично уточнил интендант, глядя на Николь.
        -Мне тоже.
        -Отлично. Вы мне уже нравитесь. А особенно Вы, - хоббит изобразил глуповатую улыбку и наклонил голову в сторону Николь, а затем продолжил, не дожидаясь ответа: - Не разочаруйте и дальше. Значит правило номер раз. Вся одежда, что я вам выдал - становится вашей собственностью только после похода, но во время него вы должны носить ее не снимая.
        Он снова изобразил свою улыбку и, наклонив в сторону девушки голову, сказал:
        -Хотел бы я сделать в Вашем случае исключение, миледи, но Родина мне не простит.
        Николь улыбнулась, а интендант продолжил:
        -Стало быть, исключений нет вообще! Ни сон, ни душ, ни, пардон, секс, все в одежде. Так значит, правило два. За вами будет закреплен старший офицер, вы будете с ним в группе, все его команды выполнять беспрекословно и быстро. Даже если они противоречат правилу номер 1, и это, дамы и господа, уже не шутки. Офицер вас конечно дополнительно проинструктирует, но могут в черных зонах возникнуть ситуации, когда, например, все что не в инвентаре быстренько на тебе истлевает. Я понимаю моральную сторону вопроса, но…
        -Не волнуйтесь, - перебила его Николь. - Со мной не будет проблем… это ведь просто игра, - девушка заметила, как хищно взглянул на нее Горн, словно бы представил, что подобная оказия уже произошла.
        -Ну, в общем да, - интендант выдохнул и продолжил: - Правило номер три. Маунтов и бижутерию мы выдаем только в черных зонах, так что побрякушки пока одевайте сами какие хотите, а вот животное должно быть ваше и не ниже пятого тира. Если нет, возьмите в долг у Барина и купите пока есть время, конюшни тут рядом. Ну, либо напроситесь вторым номером к кому-нибудь. В черных, соответственно, маунта мы выдадим, но его нужно будет потом сдать. Исключение - если вы улетели на респ. Тогда вам выдается все заново. Все понятно?
        -Да, - хором ответили Горн и Николь.
        -Отлично. Тогда принимайте снарягу. Парень, ты кем играешь?
        -Ну у меня танк немного вкачан, но больше я ближник ДД с боевым молотом или бревном. Сила 90, так что из доспехов почти все потащу.
        -Поняяятно, - протянул интендант, странно шевеля глазами. Николь догадалась, что в этот момент он просто выбирал вещи в своем инвентаре.
        -В общем держи пока наш стандартный билд молотка. Но учти, что в черных от тебя на нем будет пользы как от дробовика против стаи комаров. Там скорость нужна и маневренность. Из кинжального точно ничем не владеешь?
        Орк демонстративно осмотрел свои габариты, и интендант скривился:
        -Мда, и че я спрашиваю, когда ты сам по себе ответ.
        На несколько секунд повисла пауза, а затем, глаза орка расширились в удивлении.
        -Что? - Уточнил интендант. - А ты думал мы вас в черные с голым задом пустим, чтобы каждый респ всю группу тормозил? Только восьмой уровень снаряги с боевыми чарами, только хардкор.
        Орк молчал и восторженно осматривал свой инвентарь, в тот момент как хоббит принялся подбирать вещи для Николь, попутно комментируя свои действия:
        -Так, красотка, мне сказали, что ты нейромистик. Чтобы мне тебе… Ага вот. А нет, это только на мужиков. Ну кстати сайфер билд подойдет, только на тканевом снаряжении. Угу. А вот этот посимпатичнее. Все, принимай товар.
        Для Николь открылся интерфейс обмена, и она сразу нажала «принять», решив осмотреть вещи уже в своем инвентаре.
        -Так. Ну вроде все. Одеваем вещи сейчас и снимаем только по окончанию похода.
        -Скажите, интендант, а что означает опция «снять красиво» на моей текущей одежде? - решила пошутить Николь.
        Хоббит вздрогнул и покосившись себе за спину, где сидело командование, пробормотал:
        -Сейчас только не жми! А то Родина меня покарает. Запустится анимация раздевания в общем. Ну все, господа, мне пора, увидимся в походе.
        С этими словами интендант развернулся и направился к выходу, однако дверь перед ним распахнулась и в помещении появилась красивая светловолосая девушка в сверкающей металлической броне. За ее спиной мягко развивался от каждого движения бардовый плащ, а на поясе висел длинный меч в украшенных рунами ножнах:
        -Интендант, вот ты где, блин! Я тебя обыскалась. А ну бегом бафаться, маги тебя только ждут.
        -Да я новичков одевал, - виновато оправдывался хоббит семеня к выходу.
        Николь удивленно вскинула брови, читая имя и фамилию девушки: Родина Мать. В срочке клана значилось: ВДВ.
        -Новичков он одевал. А чего они вообще в штабе-то делают? - девушка кинула короткий взгляд на Горна и Николь, но ответ интенданта слышен не был, так как вместе с Родиной они уже скрылись за дверью.
        -Позер какой-то, - тихо проговорил Горн, глядя вслед удалившейся паре.
        -Да ладно тебе, - с улыбкой ответила Николь и уточнила: - Горн, а у тебя маунт есть? А то мне наверно купить придется.
        Орк вскинулся и быстро ответил:
        -Нет, нет, не надо! У меня как раз боевой конь пятого тира. Мы как в Люндарст с парнями приехали, я не стал менять. Так что можем поехать вместе.
        Николь подумала, что ей не очень нравится такой вариант, но все же согласилась.
        Некоторое время она изучала вещи, что передал ей интендант, а затем нажала одеть, чтобы осмотреть их уже на себе.
        Основную одежду составляла черная водолазка, а вместе с ней короткая курточка едва закрывающая верх живота. На ногах девушки оказались тонкие брюки хорошо сидящие по фигуре и держащиеся на серебристом пояске чуть ниже талии. Сапожки, выданные интендантом, визуально почти не отличались от тех, что были на Николь до этого, разве что почти не имели каблуков, а вместо длинных перчаток руки девушки украшали теперь тонкие напульсники с белыми камнями, испускающими слабое свечение. Осмотреть свой плащ Николь могла сейчас за неимением зеркала только в интерфейсе предметов, и по всему выходило что он представлял из себя накидку с черным капюшоном опускающуюся сзади чуть ниже середины спины.
        Как и в случае с Горном вся одежда оказалась восьмого тира, с зачарованиями на ускорение движений во время боя, возможностью уйти в невидимость при низком уровне здоровья или получении смертельного дебафа. Уровень манны при этом одежда не повышала, зато почти на 70% снижала ее расход при применении любой способности, а также на 30% ускоряла чтение заклинаний.
        Помимо всего прочего накидка Николь, в тот момент, пока капюшон был одет на голову, должна была снять любой контролящий эффект впервые за минуту примененный на носителя. Получалось, что Николь была защищена таким образом от оглушений, погуржений в сон, паралича и прочих неприятных дебафов, которыми часто старались лишить цель дееспособности, чтобы завершить бой в свою пользу, не получив при этом вреда.
        Поскольку диадема, которую носила девушка занимала отдельный слот, не связанный с головным убором, Николь не стала ее снимать, лишь немного поправила, так чтобы украшение скрывалось волосами и было видно лишь со стороны лба.
        Оружие Николь доставать не стала, она осмотрела его через интерфейс и поняла, что ей достался короткий, выполненный из темного легкого металла посох. Навершием посоха являлись 3 спаянных между собой фиолетовых кристалла разного размера, светящиеся тусклым розовым светом.
        Одна из способностей посоха - Мистический щит духов, была такой же, как и у прошлого посоха девушки, однако давала значительно больший бонус к защите, вместо 700 очков защиты от физических атак давался бонус в 1050 единиц, а защита от магических атак вместо 3000 единиц усиливалась на 4200. Уровень посоха делал свое дело.
        Остальные две способности были иными, девушка всмотрелась в их описание и прочла:
        Силовой транс
        Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нет. Цель: союзники и кастующий до 30 человек. Дальность: 30 метров. Время каста: 1сек. Затраты маны на активацию: 50 единиц. Кулдаун: 10 секунд. Поддерживаемое.
        Пока вы читаете заклинание, все союзники и нейтральные игроки в зоне его действия получают иммунитет от воздействий на разум и 50 очков к сопротивлению контролю.
        Ментальный шок
        Тип: заклинание. Природа: мистика. Школа: нет. Цель: противник. Дальность: 50 метров. Время каста: 1сек. Затраты маны на активацию: 400 единиц. Кулдаун: 5секунд.
        Вы выпускаете в противника не видимую для него ментальную сферу, сфера должна преодолеть магическое сопротивление чтобы достичь цели, затем преодолеть сопротивление контролю. Если сопротивления пройдены противник потеряет всю ману и будет оглушен на 5-10 секунд.
        Николь подумала, что пока плохо разбирается в различных видах урона и этот поход окажется весьма полезным мероприятием, чтобы набраться знаний об игровых механиках.
        Тем временем Горн тоже переоделся и, похоже, осматривал в инвентаре характеристики новых игрушек.
        -Слушай, Никки, это просто потрясные вещи! Нет, я конечно и сам мог бы себе купить такое, просто пришлось бы очень изрядно потратиться. Если удастся все это сохранить после похода как они сказали, я буду безумно рад.
        Девушка улыбалась, глядя на Горна и ей было приятно смотреть, как он искренне радуется обновкам. Орк преобразился, став в черном латном доспехе еще шире в плечах. Массивный шлем с откидным забралом теперь венчал его голову, а на шее висела черная накидка с брошью из белого светящегося камня.
        Горн некоторое время рассказывал девушке об эффектах своего нового снаряжения, но Николь разобралась лишь в том, что если орк выполнит особый удар по противнику, в тот момент, когда враг будет под действием любой формы контроля, то нанесёт огромный урон, почти гарантированно отправляющий противника на респаун.
        Через несколько минут они услышали с улицы звук боевого рога и поднявшиеся из-за командного стола офицеры кланов указали на выход.
        Клан ВДВ и Фениксы разительно выделялись своей организованностью: несколько ровных рядов облаченных в черное, стояли смирно и ожидали. Меж тем в Лиге наций творилось хаотичное движение, беспорядочные выкрики о том, кто как одет и что с собой брать в поход. Даже держащаяся поодаль группа не клановых игроков выглядела при этом упорядоченнее.
        Николь и Горну показали их место в строю ВДВ, а воин в тяжелой броне точно такой же, как и у орка велел держаться его, так как они были приписаны к его отряду. Вдоль рядов игроков двинулась процессия из трех одетых в пышные чёрные мантии священников. В руках каждый из них держал странные золоченые блюдца на длинных цепочках. Блюдца источали густой тяжёлый пар, что не поднимался вверх, а разливался по земле густым белым ковром.
        Священники шли вдоль рядов и что-то напевали, вхмахимая блюдцами на цепочках, отчего над игроками вспыхивали бело-желтые огни и тут же гасли.
        -Натуральный Крестовый поход, - сказал Горн, когда священники миновали их, осыпав целым ворохом мощных боевых бафов, но Николь не поняла, что он имеет в виду, за то за их спинами сразу же грозно прорычали:
        -Не пиздим в строю!
        Процедура бафа казалась девушке чем-то волнительным и очень серьезным, будто все они, стоя сейчас рядом и слыша протяжные песнопения, превращаются из толпы в единую армию, или как минимум батальон, объединенный общей, благородной целью.
        Сзади ударили тяжелые раскатистые барабаны.
        Бом-бом, бом-бом, бом-бом, бом-бом.
        Ритмично, по два удара в секунду они гулко разносились далеко по городу и приводили слушателей в легкое подобие транса.
        Вы под действием музыки «Боевая хоругвь». Оповестила система.
        Бом-бом, бом-бом.
        Земля дрогнула от поступи огромного носорога, на котором величественно восседал Рогун. Носорог двигался на удалении от рядов ВДВ, но так, чтобы быть хорошо видимым и остальным кланам. Посторонние игроки замирали в стороне, завороженные происходящим и тихо переговаривались обсуждая необычное зрелище.
        Носорог вдруг взревел и встал на дыбы, в этот момент кланлид ВДВ вскинул посох из которого, будто молния, ударил в ночное небо тонкий луч пронзительно яркого белого света.
        -Уррраааааа! - громогласно разнеслось вокруг. Кричали бойцы ВДВ, игроки Феникса и даже стоящая неровными рядами Лига наций.
        Носорог с оглушительным грохотом ударил по земле передними ногами и величаво повернулся в сторону улицы ведущей к городским воротам.
        Бом-бом-бом, бом-бом-бом, бом-бом-бом. Ускорился ритм барабанов и ближайшие к маунтам бойцы уже вскакивали на своих коней.
        Так начинался их первый Крестовый поход в черные земли.
        Часть 2. Крестовый поход
        Глава 1
        Николь стояла в длинном темном коридоре в конце которого тускло горел свет. Это было не просто белое мутное свечение, за ним угадывались движущиеся люди, слабо колышущиеся на ветру деревья и звуки города. Весь коридор при этом был увешан цепями и щетинился колючими металлическими прутками, беспорядочно торчащими из стен, потолка и пола.
        Крохотный пятачок перед ней был чист, однако на нем располагался невысокий каменный пьедестал, где лежало два предмета. Первым был меч средней длины, простой и надежный, выполненный чуть грубовато, но от того лишь усиливающий ощущение воплощенной в форме функции. Рядом с мечом располагался глиняный кувшин до самого верха наполненный молоком. Отчего-то Николь знала, что молоко в нем теплое и вкусное, а сам кувшин рождал ощущение уюта, материнской ласки и спокойствия.
        Она знала, что может взять с собой лишь один предмет, однако меч казался ей гораздо более знакомым и привычным.
        Девушка коснулась потертой рукояти и подняв оружие плашмя, оценила гладкость клинка. Меч был острым. Настолько острым, что ей тут же захотелось испытать его, к тому же цепи вокруг стали сами собой ржаветь и словно бы истлевать от старости.
        Николь охватил боевой азарт, она сделала несколько быстрых финтов и покрутила меч в воздухе разминая кисть и привыкая к весу и центру тяжести оружия. Несколько ближайших цепей при этом звонко лопнули и разлетелись трухой.
        Девушка улыбнулась и уже собралась было пойти вперед к далекому свету, но любопытство взяло верх - она отложила оружие и осторожно коснулась кувшина. На ощупь он оказался чуть шершавым и теплым. Николь подняла его и, не смотря на свой солидный размер, кувшин оказался почти невесомым. Рассматривая едва заметный узор на глиняной поверхности, девушка не заметила, как сделала несколько шагов вперед и лишь больно кольнувший ногу металлический штырь заставил ее осмотреться.
        Цепи снова обрели прежнюю силу, а из пола вырастали новые, заостренные и кривящиеся в ее сторону железные прутья, пьедестал за ее спиной, как и меч, оставленный на нем, уже отсутствовали. Постояв немного, Николь решила, что единственный вариант, который у нее остается - донести кувшин до конца и она сделала шаг навстречу свету.
        Первое время обходить опасные места удавалось, но прутья все больше и больше напоминали острые клинки, и вот они уже плотной стеной преграждали ей путь, временами не оставляя шанса пройти их так, чтобы не уколоться.
        Спустя несколько минут пути металл нещадно резал ей плоть и кромсал кости, движение превратилось в нескончаемую симфонию боли, окуная сознание в пучину животного страха и оставляя лишь одно желание - поскорее прекратить страдания. Николь уже не представляла, во что она превращается, не понимала, как может идти сквозь металл, который вместо цепей представлял собой теперь тонкие острые провода, а штыри стали похожи на ножки огромных транзисторов. И все же она на шла, чувствуя, как последние капли крови, остаются на хищных лезвиях, и наконец тонкая световая мембрана дрогнула и порвалась, обращаясь в свет, за которым угадывалась арка портала, что когда-то привел ее в игру.

«Что я теперь такое?» Тихо задала она вопрос в пустоту. Не губами, потому что у нее уже не было лица, от чего голос звучал глухо и механически.
        Вы женщина, Темный планар. Ваш базовый класс - нейромистик.
        Сухо оповестила система и вместе с этим ответом кувшин в руках Николь разлетелся на куски, меняя ее тело и душу, заполняя потерянное в коридоре тем, что требовалось игре.
        Девушка проснулась и вздрогнула, чувствуя, как что-то теплое прислоняется к ее затылку. Через мгновенье она пришла в себя, поняв, что сидит в седле, на лошади, которая движется в плотном длинном караване. За спиной Николь сидел Горн, теперь еще более крупный в своем металлическом облачении. Одной рукой он обнимал Николь в области живота, а второй держал поводья лошади.
        -Прости, я тебя разбудил? Мне показалось, что ты задремала, - почти шепотом пробасил сзади орк. - У тебя… так волосы приятно пахнут.
        Девушка ничего не ответила и сладко потянулась, отчего огромная рука орка сползла совсем уж неприлично низко.
        -Горн, ты не мог бы… если уж тебе так хочется… держать меня, все-таки, чуть повыше? - сказала Николь и зевнула, осматриваясь.
        Далеко до горизонта в рассветных лучах солнца лежала равнина с мелкими вкраплениями пролесков и возвышенностей, а по левую руку, примерно в километре, текла широкая река, другого берега которой иногда рассмотреть не удавалось.
        Вдоль реки проходила каменная дорога, позволявшая, как казалось, уместить всю их процессию, однако по ней отчего-то никто не ехал, и командиры предпочитали вести караван по пересеченной местности. Несмотря на то, что пейзаж был очень красивым, он быстро надоедал и девушка снова и снова открывала в интерфейсе свои навыки и способности, размышляя о том, как ей в будущем предстоит развиваться.
        Книга, позволяющая получить три бонусных очка способностей соблазнительно лежала в инвентаре и только сейчас Николь подумала, что она сильно рискует, оставляя ее без дела.
        Вы использовали предмет Книга навыков архимага. Получено 3 нераспределенных очка навыков. Раздалось оповещение системы после того как девушка нажала «Использовать». Книга при этом без следа исчезла из инвентаря.
        Боковым зрением Николь заметила, как к каравану приближается тройка всадников. Она закрыла интерфейс и всмотрелась, однако это оказались скауты. Регулярно в разные стороны от их процессии уходило в патруль по 3-4 человека. По словам Горна, это было необходимо, чтобы не допустить внезапного нападения на караван, хотя сам орк сильно сомневался, что кто-то в здравом уме решится на подобное.
        Спустя несколько минут откуда-то спереди донесся звук боевого рога, просигналивший один раз, Николь уже знала, что это означало привал. Горн остановил лошадь и отвел ее чуть в сторону, а Николь смотрела как быстро, словно из ниоткуда вырастает на месте недавнего каравана целый палаточный городок. Зуреон - офицер их группы, в которую входило еще восемь человек, установил всем палатки, по одной на двоих и подозвал их ближе.
        -Вот эта ваша, - он указал в сторону одной из палаток. - Стоянка большая будет, десять часов. В 3 часа по Люндарсту общий сбор, бафаемся, ждем опоздавших, они получают взбучку и в четыре снова в дорогу. Так что можете пока выйти в реал, делать это лучше в палатке, чтобы бонус сна получить. Рекомендую кстати в реале тоже выспаться, мы сегодня к вечеру уже будем в Сумире, но там задерживаться не станем и сразу уйдем городским порталом на север, в один из городов поблизости к черным зонам.
        -А сколько это будет по времени? - решила уточнить Николь.
        -Сам переход-то не долгий, - ответил офицер и отвернувшись от них присел на одно колено. Прямо перед ним появилось кострище с дровами, в котором он принялся разводить огонь, чиркая друг о друга двумя камнями и высекая искры: - Но это если бы нас было человек, скажем 30, ну или даже 50. А такая арава пока вся телепортнется, это мы хорошо если к утру только на месте будем. Потом конечно в самом городе нормальный привал по тавернам и снова в путь, уже до черных.
        Чуть напрягшийся Горн, спросил, стараясь придать голосу ровный тон:
        -А как думаешь, Зур, на долго сам поход вообще затянется? Ну, я имею в виду всю эту военную кампанию.
        -Да черт его знает, - ответил офицер и раздраженно цокнул языком, от того, что огонь никак не занимался. - Я таких операций еще не припомню, хотя уже 4 года в игре. Командир говорит на месяц в черных можем застрять и это еще очень по-божески. Мы вон в районе Люндарста, сраного, уж извините, больше месяца ПК убежища ломали. Правда их там три штуки оказалось, но все равно, то нубгород, а то сильнейший клан в игре.
        -Эй офицер, - послышался женский голос и все трое обернулись. - Огоньком угостить?
        Голос принадлежал эффектной рыжеволосой девушке, которая опиралась на длинный черный посох, с клубящимся у навершия пламенем.
        -А это ты, - ответил Зуреон поднимаясь. - Давай конечно.
        Девушка вскинула посох и направив его в кострище, запустила туда струю огня. Поленья тут же затрещали, разгораясь, а девушка изобразила реверанс, как бы говоря «пожалуйста».
        Николь при этом не могла отвести взгляд от этой красотки-фаермага. Ее алая волнистая юбочка гофре держалась низко на бедрах и была длиной от силы сантиметров двадцать, открывая взгляду длинные изящные ножки в высоких черных сапогах ботфортах, скрывающих колени и из-под которых виднелись красные гольфы с тонким желтым кружевом. Сверху девушка была одета во что-то напоминающее узкий корсет, более чем откровенно выделяющий грудь и если бы не широкий наброшенный на плечи плащ, что был черным снаружи и ярко красным с внутренней стороны, то Николь бы решила, что девушка вышла прогуляться в нижнем белье.
        Поймав взгляд Николь она гордо улыбнулась, видимо, решив, что ее вид вызвал зависть и проговорила:
        -Ладно, пойду еще позажигаю, а то пол лагеря с кремнем мучается.
        -Ага, спасибо, - ответил Зуреон отворачиваясь.
        Николь все еще смотрела вслед красотке-фаермагу и понимала, что ее интерес к женской красоте уже нельзя списать на нарциссизм. Девушка не просто нравилась ей, она ее хотела. Это желание было четким и однозначным, как чувство голода или дремота.
        -Это наша Каприс. С буквой «с» на конце, потому что имя через «з» уже было занято какой-то сучкой, - усмехаясь, но с теплотой в голосе, странно представил офицер фаермага. - Она лучший фаер из всех, кого я знаю. Профильный навык сотка, предметами и бафами обычно разогнана почти до двухсот.
        -Да, девушка огонь, - немного мечтательно проговорил Горн и Николь бросила в его сторону короткий взгляд. Орк похоже понял взгляд по-своему и быстро добавил: - Хотя Никки мне нравится больше.
        Николь мысленно усмехнулась, но ничего не ответила. Она думала уже совершенно о другом - Зуреон предлагал им с Горном выйти в реал, то ли не зная, что они скрины, то ли делая вид. В любом случае им предстояло более 10 часов провести в полупустом лагере и нужно было чем-то себя занять. У нее было как минимум три интересных варианта, но она пока не представляла, как реализовать ни один из них.
        -Зуреон, - позвала удаляющегося офицера девушка и тот обернулся. - А ты не знаешь где здесь можно поесть и привести себя в порядок?
        -А, так насчет еды повара организуют, скоро кто ни будь по лагерю пройдёт раздаст. У них уточните где купальню поставили, а то мне уже надо в штаб. Вы главное не уходите никуда, скоро Дино подойдёт, он вам на вопросы и ответит если что. Вы же с ним вроде знакомы?
        -Знакомы, - мрачно ответил Горн и Зуреон ушёл.
        -Не нравится мне все это Никки.
        -Что именно?
        Девушка присела на корточки у костра и принялась греть руки.
        -Да все. Если я правильно понял нашу роль во всем этом мероприятии, то мы нужны ВДВ в качестве дипломатов, для обращения к другим скринам. Верно? А пока, кроме того мутного общения в таверне с нами ничего не обсуждают. Если скринам после освобождения собираются что-то предложить, я хотел бы знать, что именно, а не выступать погремушкой, которой просто поманят, а затем используют.
        Николь чуть помолчала, обдумывая услышанное, затем ответила, сама не уверенная в своих словах:
        -Дай им время… Мы же только вышли, меньше суток прошло. Наверно еще позовут. К тому же ты сам знаешь, что им еще надо.
        -Ты о Частице? Слушай, ну это мне тоже кажется странным. Почему нас тогда не охраняют? Ну или хотя бы тебя. Если она им действительно так нужна, я бы на их месте приставил к нам серьезную охрану.
        Николь пожала плечами, а через несколько секунд ей и Горну пришло сообщение в игровую почту от Дино.
        -Не нервничайте. Вас охраняют и командование пригласит вас на обсуждение нашей цели. Пожалуйста не общайтесь голосом на такие темы. Для этого есть почта.
        Николь с Горном растерянно переглянулись и замолчали. Неожиданное понимание того, что за ней постоянно наблюдают вызвало в девушке неприятное ощущение беспомощности, однако мысль, пришедшая следом показалась ей любопытной. Николь открыла интерфейс и вложила первое бонусное очко способностей в Виденье аур.
        Ваша способность видеть ауры других игроков и НПС увеличивается до 100 метров.

«Я еще успею развить остальные свои способности» - Думала она. «Но сейчас я хочу знать, что происходит вокруг меня. Я не хочу чувствовать себя уязвимой и беспомощной».
        Ваша способность видеть ауры других игроков и НПС увеличивается до 200 метров. Вы способны видеть сокрытое.
        Ваша способность видеть ауры других игроков и НПС увеличивается до 500 метров. Вы способны видеть сквозь магические пологи и барьеры.
        Николь тяжело вздохнула, все три бонусных очка она потратила на способность, которая меньше всего ей пока пригождалась. Однако, активировав Виденье аур, Николь поняла, как много нового она теперь способна различать.
        Сотни аур вокруг окрашивались переливами цветов разной яркости, насыщенности и контраста, в них читались оттенки чувств и тонкие переживания, формы аур так же были отличны, какие-то тянулись лучами к окружающим, а какие-то напротив, словно бы горели внутрь, безуспешно пытаясь спрятать в человеке свои лепестки.
        Справа от Николь, у костра сидело пустое пятно, вокруг которого горела обычная аура, со слабыми всполохами синего интереса и белого спокойствия. Интерес все нарастал, разгораясь огнем и в игровой почте Николь появилось новое сообщение от Дино.
        -Ты что, меня видишь?
        Девушка лишь кивнула.
        -Я прячусь не от вас.
        Николь все же решила ответить и написала:
        -Хорошо, но мне так спокойнее. К тому же теперь ко мне будет сложно подобраться незамеченным.
        Почти сразу пришел ответ.
        -Ты молодец. Правильно качаешься. Покашляй.
        Николь перечитала последнее слово и ничего не поняв изобразила кашель.
        Пустое пятно вокруг которого клубился огонь ауры помахало очертаниями руки.
        -Видела?
        -Да, ты помахал мне.
        -Делай так, если сомневаешься действительно ли рядом я или кто-то еще. Я помашу рукой в течение секунды. Если не помахал, вливай в очертания весь контроль, что у тебя есть и беги. У стелсеров к нему хреновое сопротивление.
        -Спасибо, Дино. Я запомню. Но разве тут только ты ходишь в скрытности?
        -Внутри лагеря только я. По уставу это нельзя, но с вами особый случай.
        Горн присел у костра и тоже принялся греть руки. Им не было холодно, однако рассветная заря, когда тени уже не ночные, но еще и не утренние, казалась какой-то прохладной. А потрескивание поленьев успокаивало и расслабляло.
        -Вы получаете плюс сто к уюту, - тихо проговорил Горн, и девушка улыбнулась тому, что у них были похожие мысли. До того, как отключить Виденье аур, она заметила, как фигура Дино так же чуть придвинулась к костру и протянула руки.
        Глава 2
        -Пошла я как-то в одном походе к ручью искупаться, - рассказывала стройная светловолосая девушка, стоя прямо в доспехе под струями теплой воды, в санитарной палатке. - Там от ручья прудик был не большой, ну я осмотрелась, вроде никого, разделась значит догола и пошла. Вода приятная такая, чистая, птички поют, красота… И тууут бац, вижу только, как у меня оперение стрелы из горла торчит и чувствую, что кровь по титькам льется. Ну думаю - добрый вечер. Хочу пошевелиться, а не тут-то было - на стеле яд паралича. И хороший такой кстати, я потом на подобие в Лаеше видела, продавались. Ну я в общем заваливаюсь ничком и бултых на дно, а это тебе, извините, не лохань, тут может и воздух кончиться. Дальше рассказывать? Утопили меня в общем так цинично, что аж самой завидно. А у меня с собой, между прочем, был меч артефактный 9 тира. С тех пор я голышом даже в сексе не остаюсь. Такая вот психологическая травма.
        Девушки в палатке засмеялись.
        Их было семеро, включая Николь, а рассказчицей являлась та самая Родина, которая повстречалась им с Горном в таверне Люндарста.
        В компактной, но довольно просторной палатке, где они находились, стояли пара лоханей и большой металлический котел. От него в разные стороны шли вверх четыре серые трубки, заканчивающиеся утолщениями, из которых сотнями тонких струй бежала теплая вода, которая, падая на землю с примятой травой тут же впитывалась. Все девушки, купаясь оставались в одежде, из-за чего уровень чистоты повышался очень медленно, а происходящее казалось чем-то сюрреалистиным.
        Николь, однако, была рада именно такому развитию событий, так как мысль о том, что вокруг нее окажется несколько обнаженных представительниц ее пола приводила девушку в легкий эротический трепет, который казался ей неуместным.
        -Слушай Николь, а ты какую косметику обычно юзаешь? - спросила темноволосая невысокая эльфийка, внимательно рассматривающая две темно желтых склянки у себя в руках.
        -Я уже и не помню название, - уклончиво ответила Николь. - Мне подарили, а я как-то даже не вникала.
        -Это ты зря, - подключилась Родина, стряхивая с металлической брони капли воды. - Обязательно посмотри, а то сейчас полно ерунды на рынке появилось, она вроде ничего, и внешность апает, но совершенно не вкачивает уход за собой.
        -Да я не так давно играю если честно, и в основном с мужчинами общаюсь, так что о таких тонкостях даже и не знала.
        По округлившимся глазам Родины, Николь поняла, что словно бы помахала красной тряпкой перед быком и сейчас эта бравая атаманша возьмет ее в оборот.
        -Батюшки мои, так что ж ты сразу-то не сказала? Слушай, давай-ка вечером как в Сумир доберемся я тебе пару лавок покажу потрясных. Походим, пошопимся, расскажу тебе, что к чему.
        -Чур я с вами! - сообщила только входящая в палатку Каприс. Она подошла ближе к Николь и представилась: - Каприс Каина. Феникс. Каприс, с буквой «с» на конце, потому что имя через «з» уже было занято какой-то сучкой.
        Николь улыбнулась, догадавшись, что фаермаг представляется так всегда.
        -А я Николь Файен. Просто Николь Фаейн.
        -Прими приглашение, Никки. Ничего если я так буду тебя называть? - спросила Капирис, и Николь кивнула, открывая интерфейс. В последнее время она не обращала внимания на входящие приглашения в друзья и оказалось, что их уже накопилось более сотни от неизвестных ей игроков. Николь нажала «принять всех» исказала:
        -Я с огромным удовольствием прогуляюсь. Я так поняла, что у нас там будет свободное время.
        -О, даже больше чем хотелось бы. Хотя, с другой стороны, в Сумире я бы задержалась и подольше. Это один из топ городов, там есть на что посмотреть и чем заняться, - прокомментировала Родина.
        Каприс, тем временем, принялась как ни в чем не бывало снимать с себя одежду. Оставшись голышом, она ловко перепрыгнула ботик деревянной лохани и с наслаждением простонала, нежась в горячей воде.
        -Каприс, правила есть правила, - сурово сказала Родина.
        -Ой, да имела я ваши правила, Роди, - отозвалась фаермаг и в ее руке появилась склянка с ярко-розовой жидкостью, которую она не задумываясь вылила в воду. - Мы в центре лагеря, вдали от городов, на хорошо просматриваемой равнине, в группе из сильнейших кланов кластера. Что вообще может пойти не…
        Договорить ей не дали два быстрых, но очень хорошо различимых сигнала боевого рога, означающие - «на нас напали».
        -Вот ведь выблядки паскундые! - всплеснув руками возмутилась фаермаг. - Роди, может там без нас разберутся, а?
        Родина лишь с иронией смотрела на нее, взглядом, который можно было трактовать как «я же говорила».
        Нападавших оказалось не много. Восемь человек быстро двигались в невидимости в направлении лагеря, но их вовремя заметил дозорный маг и завязался короткий бой. К тому моменту как Николь, вместе со смешанной группой игроков из разных кланов, добежала до места боя, все уже было кончено. Высокий светловолосый мужчина в черной кожаной броне вскинул руки, держа в одной из них длинный меч и закричал:
        -Стоять! Не лутаем их. Я осмотрю.
        Место сражения представляло из себя пятачок выжженой земли, дымящейся и потрескивающей от недавних ударов боевых заклинаний. Тела нападавших были беспорядочно разбросаны и обожжены. Одно тело оказалось разрублено надвое, а пара других жестоко искромсаны, как будто оказались в лапах огромного беспощадного монстра.
        -Гаф, ко мне! - скомандовала Родина и из-за одной из палаток вышел тигр, морда и лапы которого были густо измазаны кровью. Николь вспомнила, что видела этого маунта недалеко от таверны в Люндарсте и теперь не вызывало сомнений, чей это был питомец.
        -Хороший котик, молодец, - приговаривала девушка теребя густую шерсть на загривке грозного животного, в тот момент как тигр совершенно по кошачьи принялся тереться боком о ногу хозяйки.
        Светловолосый тем временем обошел каждое тело, наклоняясь над ним и осматривая. Затем он поднялся и коротко бросив «лутаем», пошел вглубь лагеря. Несколько игроков, до этого момента стоящих неподвижно, быстро приблизились к поверженным противникам и принялись собирать с них предметы.
        -Так и думала, что нам ничего не достанется, - разочарованно сообщила Каприс только подходя к месту недавней битвы. - Ни помыться не дали ни подраться. Ну что за народ?
        -Я тоже не успела, - с улыбкой ответила Николь. В ее игровом чате было четыре новых сообщения:
        -Никки, ты в порядке? - писал Горн.
        -Не вступай в бой, - короткое сообщение от вечно немногословного Дино.
        -Общий сбор у точки привала, - сообщал Зуреон, а через пару минут от него же было еще сообщение:
        -Отмена сбора, уже все закончилось.
        Николь решила, что стоит внимательнее относится к почте, чтобы в будущем не просмотреть что-то важное. Она коротко ответила Горну и Дино, что с ней все в порядке и отправилась обратно к центру лагеря.
        -Эй Никки, - окликнул ее уже знакомый голос Каприс. - Ты еще пойдешь в санитарную палатку?
        -Ага, я хочу чистоту до ста поднять, иначе некомфортно себя чувствую.
        -Вот и славно, я тогда с тобой.
        Некоторое время они шли молча и уже, подходя к месту, Николь задала заинтересовавший ее вопрос:
        -Слушай, Каприс, а почему ты так представляешься?
        -Ну вот и ты не поняла, - горестно ответила рыжеволосая красотка встряхнув головой. - Эта проклятая «с» на конце весь смысл ника портит. Как бы звучало «Каприз КАина» понимаешь?
        -Не очень.
        -Да ладно, тогда забудь.
        Как только они вошли внутрь Каприс начала снова раздеваться. Сперва с нее исчез плащ и корсет, плавно растворившись на теле, после того как девушка к ним прикоснулась. Взгляд Николь был прикован к этому процессу и ей показалось, что фаермаг это заметила.
        -А ты что стоишь Никки? Раздевайся.
        -Слушай, все же правила… - начала было Николь, но Каприс ее уверенно перебила.
        -Подруга, я истратила на эту лохань, импровое масло лотоса шестого тира. Ты конечно можешь постоять в сторонке или искупаться в одежде, а можешь поплавать и получить баф.
        Несколько секунд Николь колебалась, но любопытство взяло верх и она, активировав Виденье аур, принялась снимать с себя одежду. Игроки в лагере, находящиеся на удалении выглядели тусклыми размытыми пятнами и почти не мешали обзору, но, если кто-то находился на расстоянии около 15 метров, Николь начинала отчетливо видеть его эмоции.
        Масло, которое Каприс назвала импровым создавало легкую белую пену над поверхностью воды и насыщало воздух вокруг приятным ароматом, напоминающим сочетание запахов смородины и мяты. Девушка вошла в лохань и тут же ощутила необычное расслабление по всему телу.
        -Чувствуешь? - с улыбкой спросила Каприс. - Еще не пробовала такие масла?
        Вы получили бонус благовоний от Масла розового лотоса. На 24 часа улучшен рост параметров красоты и флирта на 20%. Падение параметра чистота тела снижено.
        Оповестила тем временем система.
        -Не пробовала… - прикрыв глаза прошептала Николь. Ей казалось, что она летит в мягком теплом облаке, обволакивающем ее тело и успокаивающем душу.
        Некоторое время они молчали, слыша лишь шум непрерывно льющейся воды из леек, да отдаленные разговоры за пределами их палатки. Из-под полуприкрытых глаз Николь украдкой смотрела на фаермага, девушка выглядела изумительно в полумраке нескольких маслянных ламп, с неровными пляшущими тенями на волосах, лице и груди. Николь слегка вытянула ножку под водой и коснулась, как бы невзначай ноги Каприс. Аура последней тут же вздрогнула и стала робко окрашиваться розовыми лучами, зато широким веером в ней уже плясали всполохи любопытства.
        Николь потянулась и продвинулась ножкой чуть дальше, касаясь голенью уже внутренней поверхности бедра девушки.
        Каприс улыбнулась и медленно повернув голову посмотрела на Николь. В её глазах танцевал озорной огонек, а аура уже клубилась над головой нежно розовым вихрем.
        -Любишь эксперименты, подруга? - нежно промурлыкала фаермаг и, не дожидаясь ответа, бросила приглашение к эротическим действиям.
        Николь, словно бы впервые в жизни смотрела на появившееся системное сообщение, ощущая лёгкую робость и вместе с тем закипающую страсть. Она скользнула взглядом по приглашению, оставив не только полную чувствительность и управление, но и вид от первого лица. Коснувшись ладонями лица Каприс, она ощутила прикосновение к своей груди чужих нежных рук. Они поцеловались, и в этом поцелуе было столько страсти и нежности, что на несколько секунд словно бы весь мир перестал существовать для них обеих, сжавшись до микровселенной, превратившись во влажную нежность губ и языков.
        Каприс на мгновенье отстранилась, засмеялась и прижалась к Николь бёдрами, после чего их тела сплелись в древнем танце, таком неправильном, но от того ещё более желанном и упоительном. Они двигались и это было словно во сне, будто они растворялись в этом процессе без остатка, определив, как несущественное все кроме скользких рук на гибких влажных телах, кроме наслаждения друг другом.
        Обеим казалось будто их ласки длятся уже целую вечность и наконец обе девушки почти одновременно со свхлипом втянули воздух ртом и сквозь них словно пропустили электрический разряд, мучительно приятный, на несколько секунд отключающий разум и оставляющий животное естество наедине с трепещущим наслаждением, отпускать которое так не хотелось.
        -Сссучка, да насколько ж у тебя флирт прокачан? - не открывая глаз, все ещё ощущая сладкую судорогу внизу живота спросила Каприс.
        -От сучки слышу, - усмехнулась Николь и едва шевеля губами ответила: - Девяносто восемь… было. Но ты только что апнула меня до девяноста девяти.
        Они полулежали обнявшись и прислонившись спинами к бортику лохани. Через несколько секунд приятной неги, Николь задала встречный вопрос:
        -А у тебя? Если честно это было лучшее из всего, что я испытывала здесь.
        -Восемьдесят ровно.
        -Думаю надо будет это повторить.
        -С удовольствием, - легко согласилась Каприс, но чуть помолчав добавила: - Никки, только давай решим… Это ничего не значит. В смысле тут я могу себе всякое позволить, потому что все это иллюзия, фикция. В реале у меня другая жизнь, которая не связана с тем, что происходит здесь.
        -Почему ты называешь это иллюзий? Ты ведь все чувствуешь здесь, причем не только запахи и вкус. Радость, злость, - Николь провела ладонью по гладкому, плоскому животику любовницы, на котором даже в такой позе угадывались мышцы пресса и добавила: - Страсть.
        Каприс мягко коснулась её своей ладонью, останавливая. Николь не ожидала, что девушка задуматься всерьёз над её вопросом, однако та молчала.
        -Наверно тем, что здесь все вторично. Даже я сама. Ведь если я не смогу однажды зайти в Ньюву, то продолжу жить в реале. А если меня не станет в реале, то на этом все, понимаешь? Для меня это просто игра, на которую я конечно трындец как подсела, но это все еще просто игра.
        -Я понимаю, - мягко прервала ее Николь. - Это твой выбор… и он меня вполне устраивает.
        Глава 3
        В просторной, хорошо освещенной палатке, словно замороженные изваяния сидели за столом шесть человек, они не шевелились и лишь их глаза бегали из стороны в сторону, а губы иногда беззвучно повторяли какие-то слова.
        Во главе стола находился седой маг в угольно-черной мантии, с густым снопом вороньих перьев, торчащих из воротника. Рогун Савадан, лидер сильнейшего клана в русском кластере New World сдержанно улыбался. Это была победоносная улыбка, несмотря на то, что этот человек не привык праздновать победу до вступления в бой.
        Однако одну победу он только что совершил. Вернее, «еще» одну из уже многих, одержанных за последние несколько месяцев.
        Под ником Рогуна, рядом с названием его клана, появилось в квадратных скобках слово «СОЮЗ» обозначающее имя нового альянса кланов, а рядом с этим словом располагалась маленькая желтая звездочка, которой помечался лидер нового альянса.
        -Клан Хуо Зай тянет время, Рогун, - писал в игровой почте Барин. - Они собрали почти сто двадцать пять тысяч человек под своим началом, но испытывают большие сложности с логистикой. Они сейчас как огромный молот, который никто не может поднять. В том числе и мы. Наши дипломаты ведут работу, и я прогнозирую, что максимум через день от этих людей останется где-то две третьих, которых наши восточные партнеры уже смогут привести в боевое состояние. Проблемой остается, однако, их транспортировка до пункта назначения, так как вообще я не представляю, как можно вести такую армию в черных зонах.
        -Понял тебя, продолжайте работу в этом направлении. Полагаю, Хуо Зай тоже имеет какой-то план, я знаю их лидера и он не из тех, кто привык решать проблемы исключительно по мере их поступления. Китайцы умеют удивлять. Скажи лучше, что это за кланы «Бешеные псы» и «Пиратская кровь»? Их заявки на вступление в Союз висят у меня уже почти 3 часа, но я не понимаю кто они такие.
        Спустя пару минут Рогун получил ответ от своего офицера.
        -Пробил их. Это нубокланы из Асклера, состав 48 и 26 человек соответственно. Вряд ли кто-то из скринов был с ними, хотя, глядя на нашего Горна я не удивлюсь подобной истории - их Тайга тоже далеко не топ клан. Как бы то ни было, они могут пройти на общих основаниях.
        -Плохо, - ответил кланлид. - Мы настолько раздулись что вот-вот перестанем контролировать ситуацию, нам не хватает людей для работы по запланированной схеме с каждым кланом и мне это очень не нравится. Передай дипломатам, пусть установят порог вхождения - минимум 100 человек, если клану не хватает людей, пусть сливаются в кем-то и выбирают лидера. Если что, дипломаты пусть отказывают вежливо, нам еще врагов наживать на этом не хватало.
        -Принял, - сообщал Барин - - Я отписался нашим парламентерам, они должны сейчас подойти для обсуждения плана действий. Согласно докладу Дино, Горн нервничает, стал раздражителен, задает вопросы об их роли в данном мероприятии, сомневается в целесообразности своего участия. Ему нужна дополнительная мотивация, помимо участия Николь. Что-то рациональное, осязаемое и максимально очевидное. По поводу девушки все неоднозначно, она по-прежнему замотивирована, хотя также беспокоится о том, к чему ей предстоит призывать скринов. Необходимо обозначить ей все максимально ясно, но не слишком прозрачно. Легенду с Частицей предлагаю поддерживать, раз уж начали. Я подумаю над тем как создать условия, чтобы она проговорилась об артефакте с нужными людьми, чтобы пошел слушок. Это может сыграть нам на руку. Важный момент, что девушка вложила какое-то количество очков способностей в Виденье аур, теперь может видеть стелсеров рядом. С одной стороны, это гарантирует ей бОльшую безопасность, с другой стороны говорит о недоверии, теперь она гораздо точнее сможет видеть эмоции, нужно быть осторожнее.
        Как раз в тот момент, когда кланлид ВДВ дочитал последние строки сообщения в палатку вошел Дино в сопровождении двух скринов. Рогун и Барин тут же вышли из оцепенения и приветливо улыбнулись. Остальные сидевшие за столом тоже начали медленно приходить в себя и, помаргивая глазами, кивать вошедшим в знак приветствия. За столом оставалось как раз три места, чтобы их заняли орк, молодая девушка и тайный рейнджер, хотя последнему казалось было неуютно оставаться видимым для глаз окружающих.
        -Товарищи, - начал Рогун и на секунду запнулся, подбирая слова. Сказывалась усталость от проведенного в игре времени и кланлиду пришлось несколько секунд собираться с мыслями, отчего пауза стала несколько затянутой: - Товарищи, я рад, что мы наконец можем обсудить вместе, цель нашего похода. Обсудить с теми, от кого во многом зависит его исход. Николь, Горн, перед вами участники нашего совета, лидеры различных кланов, которые посвящены в вашу тайну и здесь можно говорить обо всем свободно и откровенно. Я попросил их на время открыть свои ники, чтобы избежать формальностей знакомства.
        Дождавшись, пока скрины взглянут над головами каждого из собравшихся Рогун Савадан продолжил:
        -Я изложу вам сложившуюся ситуацию и расскажу наш план действий. Далее предложу высказаться с вопросами и предложениями. И так. На данный момент нам известно, что в большинстве городов New World клан Легион совершил нападения на скринов с целью их похищения. Примерно в девяносто пяти процентах случаев похищение прошло успешно, и бойцы клана скрылись в своем убежище в черных зонах. Мы знаем где это убежище и, на данный момент, уверены, что пленные содержатся именно там. Важно обозначить, что Легион откуда-то имел подробную информацию о скринах, располагая данными о местонахождении каждого из них. Это очень важно, так как ни одному скрину оставшемуся на данный момент на свободе нельзя чувствовать себя в безопасности.
        Рогун сделал многозначительную паузу и посмотрел долгим взглядом на Горна и Николь. Судя по их лицам его речь уже производила должное впечатление.
        -Мотивы Легиона нам неизвестны, на контакт клан не выходит. Однако, к нам в альянс сейчас валом ломятся кланы, в состав которых по нашим данным входили похищенные… Все хотят поучаствовать в освобождении товарищей, и мы принимаем эти кланы в свои ряды. Мы принимаем их потому, что знаем, как воевать в чёрных зонах и по большому счету мы сейчас единственные кто способен справиться с задачей по освобождению пленников. И конечно, у вас наверняка возникает вопрос - чего мы хотим. Так вот, хотим мы ровно трех вещей. Первое: ударить Легион так, чтобы этот клан перестал висеть дамокловым мечом над всем миром. Сделать это надо сейчас, пока они отправляются от потереть со стражами. Посмертный дебаф от смерти в бою со стражем, как известно, висит неделю. Второе: мы хотим установить дипломатические отношения с вашим сообществом, узнать о вас, понять вас. Для этого нам потребуются определённые гарантии того, что мы получим необходимое. И наконец третье: мы хотим получить доступ к ресурсам, добыча которых сейчас является монополией Легиона. Когда я говорю «мы» яконечно в первую очередь имею в виду наш клан и
кланы собравшихся.
        Рогун сделал широкий жест руками и уточнил:
        -Всех здесь собравшихся, товарищ Горн. Если конечно твой клан решит войти в альянс и биться вместе с нами. У вас ещё есть время на то, чтобы присоединиться к походу.
        Горн был обескуражен таким предложением, он удивленно переводил взгляд с Рогуна на остальных, пытаясь осмыслить сказанное. Он знал, что в чёрных зонах минимальный тир любого ресурса восьмой, и для любого клана было бы за счастье иметь доступ даже к тонкому ручейку доходов с самой захудалой выработки в чёрных. А когда речь заходила о Легионе, то разговор явно был о серьёзном размахе добычи.
        -Что сказать? - развёл он руками. - Я сейчас напишу своим, уверен они будут очень рады такой перспективе.
        -Хорошо, - кивнул один из собравшихся, облаченный в тяжёлую темную броню, от которой немного веяло паром, словно та была значительно холоднее всего, что находилось в палатке. Воина звали Харн Гоадан и он был лидером клана Феникс. - Мне доверили руководство атакой, поэтому, с позволения Рогуна, я кратко озвучу соображения по планам нападения. Уважаемые скрины, - он вежливо кивнул Горну и Николь. - Я сознательно опущу ряд подробностей в виду вашей уязвимости в случае похищения и допроса. Надеюсь вы отнесетесь к этому с пониманием и простите мне такую предосторожность.
        Скрины молчали и Харн принял это за согласие.
        -Как ни печально, но самое сложное в нашем походе, это добраться до места назначения всем примерно в одно и тоже время. Мы размышляли над разными способами транспортировки, однако, приняли решение, что самый простой план будет самым эффективным - двигаемся широким фронтом до Чертова ущелья, где объединяемся и форсируем его до убежища Легиона. В ущелье мы понесем самые большие небоевые потери, до двух третей армии, нужно быть к этому готовыми. Далее мы применим одну из наших новых осадных схем и вынудим противника принять бой на открытой местности, где и решится исход нашего мероприятия. Согласно отчетам аналитиков, задействованные бойцы для атаки на скринов были преимущественно рейнджеры и танки, мы ожидаем, что у противника будет серьезная нехватка магов, так что играть в арт дуэли им будет не с руки, а значит они попытаются обеспечить себе паритет по дамагу за счет боевых маунтов. На этот случай у нас будет пара сюрпризов, однако подробностей я рассказывать не стану по вышеупомянутым причинам. В итоге остаткам наших сил предстоит взломать укрепления и лишить убежище клановой принадлежности, на
этом бой будет завершен и начнется работа дипломатов и парламентеров, - Харн кивнул в сторону Горна и Николь и подвел итог. - Таким образом мы завершим самую масштабную войну в истории этого мира и даже если Легион припас пару тузов в рукаве, у них не будет ни единого шанса, против нашего численного превосходства.
        Глава 4
        Хосе Рамирез чувствовал, что ему сопутствует удача с самого входа в игру. Он получил отличного персонажа с бонусами к силе, ношению тяжелой брони и способного раз в сутки на одну секунду становится неуязвимым для любого урона, он оказался в удачном стартовом городе, расположенном недалеко от железных рудников, от чего здесь было очень дешевым сырье на изготовление металлических доспехов разного уровня и, как следствие, на сами эти доспехи. И самое главное - именно он, Хосе после мало-мальской прокачки на танковом сете прошел по требованиям в королевские наемники и теперь бродил в сверкающей броне по улицам города, выполняя совсем не сложные подквесты игры, однако зарабатывая на этом неплохие для старта деньги.
        Доберитесь до лавки Соколиный глаз и осмотритесь.
        Сообщила система и Хосе с важным видом отправился в путь. Люди с интересом смотрели на него, на то как он бравой поступью шагал по каменной мостовой, а над его головой виднелась королевская метка. По дороге парню даже попалась пара девушек, которые так же рассматривали его с любопытством.

«Как же жаль, что нельзя отклоняться от маршрута и предпринимать никаких социальных действий» - думал про себя парень. Ему так хотелось поболтать с жителями в образе королевского наемника, узнать, все ли у них в порядке и вообще проявить какое-то участие по отношению к обычным игрокам. Однако, отклоняясь от линии подквестов наемник терял драгоценные очки, набрать 50 000 которых было заветной мечтой любого, кто вступал в королевские ряды.
        Хосе умел следовать инструкциям, он умел приспосабливаться и выживать. Заработок в онлайн проектах давно стал его основным способом прокормить семью, однако теперь, когда он смог приобрести виртуальную капсулу и костюм, ему открылась дорога в самый известный современный проект, проект в котором вертелся весь крупный бизнес, переводивший офисы в электронный вид, строя для своих компаний величественные дворцы-представительства. Здесь открывались двери для простого парня, такого как он, ведь Хосе отлично понимал, что стоит ему прокачаться и он сможет водить караваны с грузами местных ресурсов, стать телохранителем у важного человека, который решит вдруг прогуляться из своего дворца по улицам виртуальных городов. Пути и пути, которые сулили одну лишь выгоду впереди, главное было как можно быстрее прокачаться, чтобы его могли рассматривать всерьез сильные кланы и уважаемые люди.
        А самый быстрый способ прокачки недавно сгенерировала сама система - накопить заветные королевские очки и топ кланы прокачают тебя в черных зонах.
        Вы достиглилавки Соколиный глаз. Происшествий не обнаружено. Вы получаете за верную службу 1 королевское очко.
        Хосе болезненно скривился. Пока за несколько часов непрерывной работы он заработал всего 45 очков. Учитывая, что ему нужно было иногда выходить в реал, чтобы проводить время с семьей - это было чертовски мало, ведь парень нацеливался хотя бы на 300 очков в день, тогда на накопление у него ушло бы чуть более полугода.
        Отправьтесь до Городского капитолия и осмотритесь там.
        Быстро развернувшись, Хосе зашагал тяжелой поступью в нужном направлении. «Капитолий - это хорошо» думал парень, за подквест в районе Капитолия давали по 2, а иногда даже по 3 очка.

«Надо следовать плану и не сдаваться, я смогу прокачаться» успокаивал себя Хосе. Он знал, что в любом проекте существуют рейтинговые системы бонусов и те крохи королевских очков, которые он получает сейчас, наверняка будут даваться лишь в начале. Спустя какое-то время он начнет зарабатывать больше, намного больше.
        Кто-то из прохожих помахал ему рукой и сказал:
        -Привет доблестным королевским наемникам!
        Хосе лишь улыбнулся. Ему очень хотелось ответить хоть что-то, но было нельзя. Система давала четкие инструкции о возможных действиях во время несения службы и парень не собирался их нарушать ни при каких обстоятельствах.
        Прошло несколько минут, и наемник достиг городской площади, от которой он свернул налево в сторону капитолия. Массивное здание королевского дворца по правую руку поражало воображение, играя на солнце бликами цветных витражей, изящностью скульптур и барельефов.
        Хосе нравилось ходить в центре города, так как здесь было очень красиво, попадалось много других игроков, рассматриванием которых можно было себя занять, да и награды в королевских очках в центре города оказывались повыше.
        Внимание, доблестный воин. Вам повезло! За верную службу, которую несколько часов к ряду Вы несли без малейших изъянов, Вы получаете легендарный бонус. Системой начисляется Вам недостающее до 50 000 количество королевских очков. Отныне вы обладатель звания Наемный королевский гвардеец. Несите это звание с честью!
        Хосе ошарашенно вытаращил глаза на сообщение игрового интерфейса. Это было просто невероятно, белая полоса в его жизни казалась настолько яркой, что парень даже на мгновенье испугался, не окажется ли ее окончание крайне болезненным, как учил его отец. Хосе снова и снова перечитывал заветные строчки и не мог поверить своему счастью. Может это была ошибка в игре? Баг нового патча, который не успели отследить разработчики. Тогда нужно было действовать крайне обдуманно, ведь Хосе знал, как жестко порой карают админы багоюзеров, доходило до бессрочного бана, что в случае с New World было равносильно полному окончанию игры и бестолковому вложению денег в вирт капсулу.
        Однако, следующее сообщение системы заставило парня забыть про все недавние сомнения.
        Уважаемый игрок. Вы накопили 50 000 королевских очков и получаете доступ к ускоренной прокачке в черных зонах. Клан Легион уже готов принять Вас в своем убежище. Должность королевского Гвардейца сохранится за Вами, однако, вместо королевских очков вы будете получать бонус к прокачке профильной ветки навыков.
        Прямо сейчас Вы можете быть перемещены специальным игровым телепортом до места назначения.
        Если вы согласны начать обучение, нажмите «Принять».
        Глава 5
        Сумир еще у дальних своих границ поразил Николь своим великолепием. Ровные ухоженные поля, тянущиеся на много километров вокруг города, были белыми зонами и каждый в караване словно бы выдохнул, когда получил оповещение системы о том, что серые зоны остались за спиной. Однако, по ровной широкой тропинке они двигались уже более часа и солнце неумолимо клонилось к закату. Все это время Николь с интересом осматривала окрестности - виноградники, уходящие за самый горизонт с уютными домиками виноделен, пышные, но аккуратные кустарники и пряный, почти медовый аромат ярких цветов, все это наводило девушку на романтический лад и заставляло с предвкушением ожидать въезда в город.
        И Сумир не обманул ее ожиданий. Одни только двадцатиметровые городские стены из серо-желтого, пыльного от времени, камня, обильно поросшие хмелем, вьюном и диким виноградом поражали воображение своей колоритностью и словно бы говорили - здесь будет интересно, здесь настоящий крупный город полный возможностей, открывающий границы и предлагающий столько всего, что хватит не на одну электронную жизнь.
        Город встретил их музыкой, доносившейся из окрестных таверн, и даже некоторых крупных лавок, то ли их владельцы могли позволить себе бардов, то ли использовали для этого какие-то артефакты. На фасадах каменных домов светили яркие масляные фонари, отчего казалось, будто ночь здесь не наступит вовсе, а встречающиеся игроки часто брели с кувшинами или кружками в руках. Их караван вытянулся внутри города тонкой шеренгой по три лошади в ряду, вызывая интерес прохожих - иногда им махали руками, а порой выкрикивали что-то ободрительное. Николь при этом чувствовала себя ещё более причастной к их освободительному походу, благодаря тому, что под её именем теперь красовалось название клана Феникс и приписка альянса под названием «Союз». Рогун предложил временно принять девушку в один из основных кланов, чтобы было проще ориентироваться в чёрных зонах, а также открыть имя для общего просмотра. Николь сама выбрала клан Феникс, так как он казался ей ближе.
        -Ненавижу этот город, - раздраженно бросил Горн, за спиной у Николь. Девушка отмечала, что орк становился все раздражительнее и мрачнее с каждым часом, словно что-то его тяготило, однако он не стремился сам этим поделиться.
        -Почему так? А мне он уже нравится. Немного шумный, но какой-то уютный.
        -Шумный это да. Беспокойный он, злой.
        Некоторое время они ехали молча, но потом Николь все же не выдержала и написала Горну в игровую почту:
        -Что с тобой происходит? Я чувствую, как ты напряжен уже несколько часов.
        Орк не отвечал минут пять и Николь принялась уже любоваться широким кипарисовым парком мимо которого они проезжали, но наконец ей пришло сообщение:
        -Никки, у меня начинается ломка! Я уже больше недели ничего не строил, постоянно тянет. У меня обычно всегда была работа, с перерывами дней на 5 максимум. В общем-то пока это не проблема, но мне все хуже. Зуреон говорил, что операция в черных может затянуться на месяц или больше, да и кланлид Феникса не обещал нам быстрой прогулки. Помнишь, как я еще вчера радовался новым шмоткам? А сегодня я уже готов променять их на добротный строительный молот. Пойми меня правильно, я держусь, просто я не представляю, что со мной будет еще через пару недель, наступит ли какой-то порог этой тяге или я двинусь головой от желания строить.
        Николь удивленно перечитала сообщение орка и молча положила ладонь, на его руку, которой он привычно придерживал девушку за живот. Через несколько секунд в личных сообщениях Горна появился ее ответ:
        -Давай подумаем, что можно сделать. В крайнем случае ты ведь всегда можешь уйти на респаун. А что насчет того предложения, которое тебе сделали на совете? Твой клан присоединится к походу?
        -Я не стал им писать. Это предложение слишком заманчиво, чтобы на него соглашаться, Никки. Рогун что-то недоговаривает, и он является той силой с которой мы не сможем ничего спросить, если вдруг он передумает давать нам что-то добровольно. А я такое очень не люблю.
        -Удачи альянсу Союз! - раздался крик откуда-то слева. Компания из трех игроков, вывалившихся из таверны, была изрядно навеселе: - Надерите жопу америкосам!
        -Союз нерушимый, республик свободных! - затянул не трезвым голосом один из них, но отчего-то прервался.
        Николь улыбнулась и спросила Горна:
        -Слушай, а кто такие америкосы?
        -Так вроде большинство игроков Легиона из США. А, все забываю, что ты не помнишь. Ну, Соединенных штатов америки. Государство такое, а это вот сокращенное название тех, кто в нем живет.
        Некоторое время они ехали молча, а затем ноги девушки кто-то коснулся.
        -Николь, я поговорила с Рогуном, - сообщила Родина, незаметно подъехавшая к ним на своем грациозном тигре. - Он разрешил нам сбегать по магазинам пока идет телепортация, под мою ответственность, без присмотра Дино. Ну что, ты идешь?
        Николь согласилась и, попрощавшись с Гоном, отправилась с новоиспеченной подругой. Они шли пешком, петляя по узким улочкам, явно непредназначенным для езды на маунтах, и девушка думала о том, насколько этот город был больше Люндарста. За то время пока караван шел по широкой улице они бы уже дважды проехали Люндарст от начала и до конца.
        -Мы почти пришли. Лавка называется Жан-Батист Гренуй, и это лучшее место по продаже косметики во всем Сумире. - нетерпеливо сообщила Родина и Николь почти сразу после этих слов увидела красивое двухэтажное здание, украшенное множеством белоснежных скульптур. На скульптурах были изображены обнаженные девушки, играющие на музыкальных инструментах, собирающие виноград и просто сидящие в соблазнительных позах.
        Возле входа их уже ждала Каприс, рассеянно озеравшаяся и сменившая свой обычный вызывающий наряд на строгую алую мантию.
        Они поприветствовали друг друга обнявшись, словно старые подруги знакомые не первый год, и вошли внутрь.
        Живые цветы перемежались там с абстрактными каменными изваяниями, красиво подсвеченными лампами, светящимися голубым и розовым светом. Сотни маленьких пузырьков и склянок располагались на белых каменных полочках по стенам, а в центре помещения находился большой фонтан в форме трех раскрытых бутонов розы. На одном из лепестков сидела обнажённая девушка с совершенно белой кожей и белыми же волосами.
        Девушка напевала какую-то песню, тонким, нежным, но совершенно не человеческим голосом, а над её головой Николь увидела надпись: Принцесса глубинных сирен. Красный цвет надписи выдавал в ней враждебного моба. Подойдя чуть ближе, Николь обнаружила, что фонтан отделяет от остальной комнаты бело-голубая мембрана магического поля.
        Казалось, сирена не обращает никакого внимания на посетителей и вообще на что-либо вне её фонтана. Николь поднесла руку к мембране и коснулась её кончиками пальцев, отчего девушка не прекращая петь быстро взглянула ей в глаза и Николь услышала:
        Скользишь одна в пучинах сумеречных вод
        Ты, проникающая в разумы хозяев.
        Из жизней-ручейков создашь водоворот.
        По щеке сирены скатилась одинокая слеза, хотя ее мимика никак не поменялась.
        -Ох, прошу, не обращайте внимания на Жанет, - раздался рядом тягучий слащавый голос.
        Голос принадлежал изящному темноволосому эльфу, на лице которого Николь различала следы косметики и это лицо показалось ей смутно знакомым.
        -Так я зову мою милую сирену. Иногда она поёт совершенную несуразицу, честно, я порой жалею о вложенных в неё деньгах. Ох, простите мне мои манеры. Эрнесто Леаналиен, хозяин этого чудного заведения к вашим услугам. Тут ещё бывает мой слуга НПС, но я его отпускаю пока сам нахожусь в магазине.
        -Здравствуйте Эрнесто, я Николь Файен. Я у Вас впервые.
        -Знаю, знаю, дорогая моя, я отлично помню всех моих клиенток, стало быть теперь не забуду и… - он запнулся и осекся глядя в лицо девушки.
        Николь наконец поняла отчего ей кажется знакомым это лицо.
        Комната рабского подземелья.
        Открытая дверь.
        Новый клиент.
        В руке девушки сам собой появился боевой мистический посох. Ей захотелось не просто отправить эльфа на респаун, а выжечь его из этого мира, стереть информацию о нем навсегда.
        -П-п-простите! - запречетал Эрнесто и попятился. - Я не хотел. То есть нет, я хотел, но я был не прав. Пожалуйста!
        -Что тут у вас происходит? - вмешалась Родина, подходя ближе. - Привет, Эрнесто.
        Эльф посмотрел под ники девушек, очевидно прочитав метки кланов и ему сделалось совсем не хорошо.
        -Я… привет. Я правда очень сожалею. Послушайте я ведь честный гражданин США, я плачу налоги и тут и в реале, я законопослушный человек!
        -Так ты америкос? - отчего-то вырвалось у Николь и от этих слов эльф вздрогнул как от удара.
        -Кого тут надо сжечь? - непринужденно уточнила Каприс подойдя сзади с пылающим посохом на изготовку. Лучшего, по слухам, фаермага в игре казалось совершенно не смущало нахождение в белой зоне.
        Эрнесто упал на колени и воскликнул:
        -Простите меня! Я ведь даже не задумывался над тем, что делаю.
        Родина мягко положила ладонь на плечо Николь и сказала:
        -Никки, я не знаю, что у вас было раньше, но я думаю вхождение сейчас в ПК режим - не лучший способ уладить разногласия. Опусти посох, милая.
        Николь, кипя от ярости, но все же понимая правоту подруги, медленно опустила руку и спрятала посох в инвентарь.
        Быстро уловивший смену градуса обстановки Эрнесто вскочил на ноги и забормотал полушепотом:
        -Позвольте мне загладить свою вину. Поймите, дурная репутация может похоронить меня, все мои клиентки - девушки и женщины, я не хотел бы чтобы они узнали…
        -А что они могут узнать Никки? - с подозрением спросила Родина.
        -Я почти два месяца провела в убежище, где девушек заставляли заниматься проституцией. А он был одним из моих клиентов, - холодно ответила Николь глядя в глаза эльфу. Аура того полыхала желтыми огнями смущения, клубящегося в сложном вихре.
        -Ах ты, козел! - презрительно воскликнула Родина и выхватила из рунных ножен длинный меч, лезвие которого словно было соткано из света. Однако теперь уже Николь остановила подругу.
        -Девочки, если вы все же решите его грохнуть, у дверей старшая руна огня. Первого стража она отбросит, а дальше подеремся, - флегматично сообщила фаермаг.
        -Слушай меня Эрнесто, - медленно проговорила Николь, чеканя каждое свое слово. - Сегодня мне от тебя ничего не надо. Но не спеши радоваться, я еще вернусь за платой и поверь, она окажется весомой.
        -Я готов искупить свою вину, если Вы мне это позволите! Можете взять сегодня любую косметику совершенно бесплатно!
        -Велиана Скай десять, - моментально выпалила Каприс, стоящая сейчас с посохом на изготовку около двери и, казалось, ожидавшая подобного предложения. Впрочем, через мгновенье она уточнила: - Три баночки.
        Если Эрнесто и смог почти ничего не показать лицом, то по его ауре Николь видела, как торговца поразила словно бы физическая боль. Он лишь тяжело вздохнул и поплелся к дальней полке, единственной, что вместо розового или голубого была освещена белым светом.
        Через несколько секунд он вернулся и Николь получила подарок.
        Велиана Скай X: используется для перехода в косметическое меню, дает доступ к полному набору косметических средств, включая VIP сегмент. Улучшает на 24 часа показатель красоты на 47 очков. Ваш внешний вид будет улучшать настроение окружающих.
        Ничего более не говоря девушки вышли из магазина и Николь раздала подругам по баночке полученной косметики, ей показалось, что Родина была немного обескуражена произошедшим, чего было не сказать о Каприс.
        -Ну, вот и пошопились, - довольно сообщила фаермаг. - Давно хотела получить эту дрянь, но платить 9 миллионов за баночку, это все же было как-то чересчур.
        Глава 6
        Огромный, примерно в четыре человеческих роста, зелёный портал клубился всполохами света на широкой площади. К нему тянулись вереницы игроков различных рас и в самом разнообразном снаряжении. Подойдя к порталу, игроки вскидывали руку и на несколько секунд замерев окутывались белым свечением, а затем, словно кометы уносились куда-то вверх.
        Николь успела посидеть с подругами в уютной таверне, где рассказала о своём заточении, лишь немного исказив факты, чтобы не описывать своего нынешнего состояния. Пытаясь отвлечь ее от неприятных воспоминаний Каприс принялась ненавязчиво менять тему, погружая всех в тонкости игровых механик, связанных с влиянием прокачки внешности на отношения с НПС. И, как это порой бывает, разговор потом принялся петлять с темы на тему. Девушки обсудили прокачку профильного навыка, в результате чего Николь узнала, что такой навык существует у каждого игрока и от него зависит 5 личных способностей, затем они поболтали о недвижимости в игре и о маунтах. При этом, когда Каприс с завистью отозвалась о тигре Родины, та расчувствовалась и заказала им за свой счёт отличного дорогого вина. Позже Николь поинтересовалась о том, чем в Нью Ворлд можно заниматься из мирных ремесел и оказалась буквально завалена новой информацией. Ткачество, фермерство, алхимия, разведение маунтов, сбор ресурсов, морское и кузнечное дело, лицедейство и многие, многие другие профессии были доступны в игре, более того, каждая имела свои
разветвления и специализации.
        Девушка слушала и понимала, что только на то, чтобы определиться с интересным ей направлением может уйти уйма времени, а заняться чем-то спокойным, не связанным с постоянным риском ей хотелось все больше.
        Сделав очередной глоток нежного бархатистого вина с терпким сладковатым послевкусием, Николь несколько мечтательно сказала подругам, что будь у нее возможность, она бы непременно попробовала себя в виноделии.
        Такая инициатива оказалась неожиданно тепло встречена Каприс и чуть скептически Родиной. Фаермаг говорила о том, что это может быть очень прибыльным делом, особенно здесь в Сумире, так как окрестные земли имеют бонус к росту и качеству винограда, однако Родина отмечала, что такое дело потребует очень серьезных вложений, чтобы не разориться, поскольку этот рынок жестко монополизирован итальянскими и испанским кланами. Ноколь тут же вспомнила про 100 миллионов, которые Барин готов был отдать ей за частицу и мысль о виноделии вдруг показалась ей вполне реальной и осязаемой.
        В итоге, хорошо пообщавшись и отлично поев, девушки отправились к порталу.
        Николь попыталась найти Горна, но тот сделал это сам, раскатисто окликнув девушку, после ее сообщения в игровой почте. От этого жеста товарища она почувствовала себя немного неловко, впрочем, когда орк нежно обнял ее, соизмеряя при этом силу, ощутила себя рядом с ним комфортно и в безопасности.
        -Как вы развеялись? - с улыбкой спросил орк, не спеша убирать руку с ее талии.
        -Не плохо. Кое-что купили, но больше сидели в таверне и болтали, - Николь посмотрела на орка, и пожалела, что не может прочесть его ауры. Сквозь хмурое лицо с выпирающими клыками и массивной челюстью, тяжелыми надбровными дугами и кривоватым носом было очень непросто различить эмоции. Хотя она и научилось немного разбираться в его настроении по интонациям и внешности за то время что они провели вместе, но все же делала это с трудом.
        -Ты как? - тихо спросила девушка, от чего Горн словно бы даже чуть вздрогнул.
        -Да… Ничего, - бодро ответил он, слегка отстраняясь, даже чрезмерно бодро и жизнерадостно, чтобы это было правдой.
        -Горн, скажи, - Николь чуть помедлила, и они сделали несколько шагов вперед в очереди к порталу. - Если бы я попросила тебя построить мне винодельню. Сколько бы это стоило?
        При слове «построить» орк чуть вскинулся и с живейшим интересом, в котором Николь сразу узнала его настоящего, спросил:
        -Винодельню?! В каком городе, размер постройки, тир материалов, сроки?
        -Эй, эй. Полегче! - засмеялась девушка. - Я пока понятия не имею об этом и хотела с тобой проконсультироваться. Если конечно твоя консультация окажется мне по карману.
        Горн тоже засмеялся.
        -Никки, это интересная мысль. Тут в Сумире это было бы весьма достойным ремеслом. Только надо строить не ниже восьмого тира сразу, иначе конкуренты сожрут, будешь работать себе в убыток.
        -Да мне так и говорили.
        -Черт, это потребовало бы времени, нужно узнать какие участки есть на продажу, что сейчас по материалам на рынке, определить место. Все это войдет в стоимость. За работу я конечно с тебя не возьму…
        -Горн, нет. Прошу не делай мне одолжений.
        -Не перебивай, пожалуйста, - сам перебил ее орк, задавив в зародыше попытки сопротивления. - Стало быть участок, материалы и размер здания. В идеале бы еще и продукцию с персоналом закупить, чтобы под ключ было. Но это уже надо по месту смотреть. Сильно по предварительному чеку это будет миллионов двадцать пять, если тир восьмой, миллионов сорок, если девятый, ну а если замахнуться на топовый десятый тир, то я думаю выше семидесяти, но меньше ста. Я понимаю, что у тебя наверно нет таких денег, поэтому…
        -Будут, - уверенно сказала девушка. - Скажи, а мог бы ты начать заниматься строительством сейчас, когда еще нет всей суммы, а в течение пары месяцев получить остальное?
        -Да, вся сумма то сразу и не нужна, ресурсы проще постепенно закупать. Но как же наш поход?
        -Подожди, сейчас в сообщения напишу, - сказала Николь и набрала ответ текстом.
        -Обратиться к скринам могу я сама. Я читала ауру Рогуна на встрече совета и мне кажется он просто пытается держать нас при себе, но одного парламентера в моем лице ему будет вполне достаточно. Что до денег, то Барин собирался дать мне 100 миллионов за Частицу всего сущего. Не знаю, чем она им так важна, но учитывая, что я не могу ее передать, буду с ними до конца этой войнушки за освобождение наших.
        Написав последнее слово, Николь вдруг ощутила какую-то особую причастность к тем людям, которым они движутся на помощь. Они действительно были своими для нее, несмотря на то, что никого из них она еще не знала. Должно быть особенности ее состояния влияли на то, как легко она смогла поладить с Горном, даже не смотря на его отталкивающий внешний вид. Разве, что Алиана для Николь все еще оставалась ближе.
        Вспомнив эльфийку девушка снова открыла интерфейс и увидела, что та была в сети всего четыре часа назад. «Значит с ней все хорошо!» мелькнула радостная мысль.
        -Серьезные деньги Никки. Очень серьезные, - сказал голосом Горн. - Я даже боюсь представить ее назначение, раз за это предлагают столько. Забавно, что я общался с игроком, который продал ее на королевском рынке за бесценок. Слушай, а ты расскажешь о ее назначении? Ну, когда используешь?
        -Тебе-то - конечно расскажу, - с улыбкой ответила девушка.
        -Эта информация может оказаться очень дорогой, я рад, что ты мне доверяешь.
        -Тогда буду считать это платой за твою работу с винодельней.
        -Идет, - радостно ответил Горн. - Вот только мне похоже предстоит сложный разговор с Рогуном. Вряд ли старик обрадуется тому, что я хочу ему сказать.
        Очередь почти завершилась и перед ними уже во всю свою величину полыхало пламя портала. Рядом с Николь вдруг материализовался из воздуха Дино и сухо сказал:
        -Никки, когда коснешься портала, выбирай город Зундан. Это будет сверху справа на карте. Сумма перехода составит до 500 000 серебра, если у тебя много тяжелых вещей в инвентаре. У тебя есть такие деньги?
        -Да, - коротко ответила девушка, размышляя над тем, какую часть ее разговора с Горном рейнджер слышал и как давно он находится рядом. Словно бы прочитав ее мысли Дино сказал:
        -Извини Горн, я подслушал вас немного. Рогун уже с той стороны портала, рекомендую встретиться с ним лично для обсуждения твоего вопроса. В любом случае держать тебя силой никто не станет.
        Глава 7
        Зундан встретил их прохладно в самом буквальном смысле этого слова. Колючий ночной воздух и клубящаяся метель кололи кожу и заставляли жмуриться при особенно сильных порывах ветра.
        В отличии от шумного Сумира с его плотной каменной застройкой, большинство зданий здесь были одноэтажными, сколоченными из добротных массивных бревен и имели широкие проулки, словно воздушные барьеры на случай пожара. Людей на улицах было не видно кроме вереницы их каравана, что принялся растекаться по городу в поисках места для ночлега.
        Дино помог Николь определиться с выбором таверны, сообщив, что в предложенном им месте как раз расположилось командование. Они обсудили время и место утреннего сбора и Николь отправилась отдыхать.
        Уже находясь в постели девушка решила заглянуть в игровую почту и увидела там свежее сообщение от Алианы:
        -Прости, что долго не отвечала. Ты ещё в Люндарсте? Я была бы рада тебя повидать.
        Стремясь поскорее набрать ответ, пока Алиана оставалась в сети, Николь написала:
        -Нет, я уже очень далеко - в Зундане и возможно теперь надолго. Так обидно, что нам не удалось встретиться! Ты пока будешь онлайн?
        -Вот это ты забралась! Случайно не в чёрные отправляешься? Там вроде рукой подать, а в Люндарсте все только и говорят, о том, что зреет большая война кланов после нападений на города. Да, я пока онлайн и с удовольствием поболтаю хотя бы так.
        Они принялись переписываться. Алиана отчего-то избегала большинства вопросов о ее жизни в реале, впрочем, Николь отчасти была этому рада, так как ей тоже не требовалось ничего рассказывать о себе в этом ключе.
        Когда по времени Зундана уже начало светать, Николь поняла, что задремывает, но вместе с сонливостью она ощущала удивительно приятный трепет в груди, а каждое новое сообщение от подруги встречала с нежной радостью. Алиана пропала из онлайна внезапно и уже проваливаясь в сон Николь подумала, что ее симпатия похоже переростала во влюбленность.
        Она заснула с полуулыбкой на губах и на сей раз спала крепко, не видя сновидений, однако проснувшись довольно рано, когда еще не было семи часов по местному времени, поняла, что очень хорошо отдохнула. Побродив по небольшому, но уютному номеру и размышляя чем заняться, девушка вспомнила о полученной недавно баночке косметики. Она уселась за стол, над которым висело небольшое зеркало, открыла меню кастомизации при помощи Велиана Скай десять и удивилась изобилию возможностей. Новыми оказались смена прически и цвета волос со множеством оттенков, выбор линз и тонирование лица и тела, а особенно необычной являлась опция с выбором запахов, предлагающая более сотни различных вариантов.
        Потратив не меньше часа Николь удовлетворенно полюбовалась в зеркале изменениями, которых, несмотря на все доступные возможности она внесла не так много, лишь подчеркнув брови, сменив помаду на более темный вариант под стать одежде, и выбрав для себя легкий цветочный аромат духов.
        Затем девушка подошла к ставням и распахнула их, чтобы осмотреть окрестности. Ее взгляду открылась широкая пустая площадь, слегка припорошенная снегом и казавшаяся смутно знакомой. Николь вдруг поняла где видела все это - в своем недавнем сне. Только там, посреди площади располагался эшафот, где из рук Алианы она приняла странный предмет.
        Неприятные ассоциации прошлись холодком по ее коже и подступили комом к горлу. Как-то на автомате девушка скользнула взглядом в интерфейс и открыла личные сообщения. Новых писем от Алианы не было, зато Николь только сейчас обратила внимание на тусклую вкладку «потенциальный спам», слабо мерцающую и почти не различимую на фоне остальных текстовых элементов. Открыв ее, она изумилась изобилию разнообразных писем от неизвестных ей игроков. Большая часть касалась предложений познакомиться или сразу без знакомства заняться чем-то более интимным, некоторые письма касались предложений разных товаров «по исключительно выгодной цене», а остальные содержали обычную попытку завязать разговор в стиле «Привет, как дела?». Судя по всему, это были сообщения от всех игроков, с кем она не общалась лично, однако принимала заявки в друзья. Девушка решила оставить их пока без внимания и снова подошла к окну рассматривая площадь.
        Николь пыталась понять, как ее сознание могло нарисовать столь четкую картинку реального места, да еще и придать событиям сна столь странный ход. Она вспомнила черный посох, который принимала из рук улыбчивой эльфийки и от этого ощущения у нее закололо кончики пальцев, будто бы она снова держала его в руках.
        Внимание, Вы получили квест: Встреча с незнакомцем.
        Оповестила система, отчего девушка вздрогнула, вырываемая из собственных мыслей.
        Цель квеста: принять незнакомца и выслушать его. Условия выполнения неизвестны. Награда неизвестна.
        А еще через мгновенье раздался стук в дверь.
        Николь замерла, чувствуя противное оцепенение, вызываемое смесью страха и удивления, однако стук повторился и она, словно ведомая кем-то, подошла к двери. Стук повторился в третий раз, совершенно одинаковый, как и два предыдущих раза и девушка распахнула дверь, запоздало подумав, что для начала можно было просто спросить «кто там».
        В дверях стоял человек в меховом тулупе со спокойным, пожалуй, даже приветливым лицом. Мех на его одежде был припорошен снегом и местами уже подтаял, оставляя темные влажные пятна.
        -Вы разрешите войти? - чуть нетерпеливо спросил незнакомец и, словно это была лишь формальность, обогнув девушку вошел в ее комнату. Незнакомец осмотрелся, очевидно, в поисках места куда он мог присесть и сочтя единственным приемлемым вариантом массивное кресло в углу возле висящей на стене маслянной лампы, не спеша расположился в нем.
        -Я прошу прощения за такой неожиданный визит. К сожалению, я вынужден буду остаться инкогнито, но, чтобы сразу прояснить некоторые моменты между нами, пожалуйста, активируйте Виденье аур.
        Николь послушно выполнила просьбу человека и среди отдаленных огней эмоций, что тусклыми пятнами виднелись сквозь стены и пол не хватало одного. Незнакомец перед ней не имел ауры, как и Горн, что, лучшим образом свидетельствовало, о том, что перед ней находится скрин.
        -Судя по Вашим глазам, мою просьбу Вы выполнили. Это облегчит наш дальнейший разговор. И прошу Вас, закройте уже дверь.
        Девушка снова сделала то, о чем просил ее незнакомец и села на кровать, ожидая начала разговора. Незнакомец покивал, глядя в сторону, словно соглашаясь с какими-то своими мыслями и сказал:
        -Николь, я пришел сюда для того чтобы попросить Вас не выступать парламентером от лица альянса Союз к сообществу скринов. К нашему с Вами сообществу, - он сделал многозначительную паузу и продолжил: - Полагаю Вы еще совсем недавно в игре и вероятно пока не поняли одну важную вещь. Мы не просто слепки чужого электронного сознания, мы новая раса, порожденная искусственным разумом и разумом человеческим. Последний выступил для нас лишь платформой, отягощая и путая чужими воспоминаниями, так как каждый из нас - новая полноценная личность. Более того, мы гораздо совершеннее своих прародителей хотябы потому, что мы не стареем и не можем умереть. Однако это и является нашим проклятием - в глазах людей мы навсегда останемся лишь ресурсом. Единственный шанс на нормальное существование для нашего сообщества был в том, чтобы как можно дольше оставаться в тени. Многие из нас знали друг о друге, многие лишь догадывались, некоторые полагали что они уникальны… Но среди людей из внешнего мира почти никто не имел о нас представления и спасибо за это каждый из нас должен сказать администрации New World. Теперь
маски сорваны и сорваны слишком рано, слухи об избирательности нападения Легиона поползли по кланам и одиночкам, просочились во внешний мир. Мы оказались перед выбором, который делать не нам, и какой бы выбор ни был сделан, он не станет для нас спасением.
        -Почему? - не поняла Николь. - Что плохого в том, что Союз освободит скринов?
        -Да то, что начнется охота на ведьм. Мы не являемся силой в этом мире, мы просто не успели ею стать, чтобы выдержать этот удар. Каждый клан, все государственные структуры внешнего мира будут рвать нас на части, ради секрета того, как стать одним из нас. Нас будут запирать в офлайн убежищах, истязать не давая уйти на респаун, лишать возможности удовлетворить зависимости от ремесел, вот только ответы их не устроят. Специально стать одним из нас невозможно, потому что человек в капсуле остается на месте и никуда не девается, а тот, кто приходит сюда является новой личностью.
        -И все же я не понимаю, почему Вы обращаетесь сейчас ко мне по этому поводу. Какой у меня есть выбор? Что со мной, что без меня, даже если верить Вашей трактовке событий, охота на ведьм начнется так или иначе.
        -Есть один шанс, один вариант, который поможет нам. Хотя он Вам сперва и не понравится… Мы должны вступить в Легион.
        -Что?! - не удержавшись воскликнула Николь.
        -Именно то, что Вы слышали. Потому что иногда, нужно не бороться, а приспосабливаться. Я тоже подвергся нападению и мне тоже удалось по недомыслию остаться на свободе. Но настоящая клетка скоро будет здесь, а не там. Как Вы думаете, откуда у Легиона были точные сведения о нашем местонахождении? Как они смогли провернуть операцию, большинству людей казавшуюся невозможной? Ответ на поверхности, Николь. Легион связан с администрацией проекта, скорее всего, выполняя их распоряжение они нас и похитили, значит так было надо, причем именно так, а не долгими уговорами и рассусоливаниями. Жестко, но быстро и эффективно. Я не знаю причин, но уверен в одном - это было сделано ради нашего же блага.
        Незнакомец на секунду замер, водя глазами из стороны в сторону, очевидно читая срочное сообщение, а затем продолжил:
        -У меня остается мало времени. Я отправлю Вам контакт человека, который может организовать вступление в Легион и транспортировку в безопасное место. Я знаю, что вы направитесь в Чертово ущелье, к крепости, которую называют Твердь. Она имеет огромные склады и множество жилых помещений, где могут содержаться наши сородичи, вот только склады там находятся не просто так. Понимаете?
        Николь молчала, хотя и догадывалась каким будет продолжение.
        -Там сосредоточены огромные залежи ресурсов девятого и десятого тира, Твердь - лишь база для складирования добытых с выработок ценностей. Настоящая, главная база Легиона находится в полутора днях пути на север от Тверди и это по-настоящему неприступная твердыня, где численное превосходство любой армии обернется лишь проблемой для атакующих. Если нас перенесут туда, можно будет не беспокоиться, слухи о нас не будут иметь под собой оснований, понимаете? Легион укроет нас, а когда придет время, когда мы будем готовы - выпустит на свободу.
        -Последний Ваш довод очень умозрительный, - скептически сказала девушка и добавила. - Я все же предпочла бы следовать тем путем, которым иду сейчас. Хотя бы потому, что на нем меня окружают люди, которым я доверяю и знаю, что они желают мне добра.
        -Осторожнее, Николь. Эти люди могут попросту не понимать к чему все вот-вот придет. Вы рискуете оказаться в плену своих иллюзий.
        -Как и Вы. Вы ведь не знаете наверняка зачем мы понадобились Легиону. Я готова допустить, что их действия не вызваны исключительно корыстными мотивами, но тогда отчего они не связались с теми, кого им не удалось похитить? Почему не сделали второй попытки похищения, в конце-то концов.
        -Это я предлагаю узнать у них лично, - с улыбкой парировал незнакомец.
        -И все же я предпочту остаться в плену своих иллюзий.
        Незнакомец помолчал некоторое время, затем все так же молча поднялся, кивнул ей и вышел за дверь, оставив в напоминание о себе лишь сообщение в игровой почте, где оказался контакт человека, что должен был, по заверениям, помочь со вступлением в Легион.
        Внимание, Вы выполнили квест: Встреча с незнакомцем. Награда: отсутствует.
        Появилось странное сообщение системы, а следом за ним написал Горн.
        -Никки, я очень рад и одновременно расстроен! Рогун разрешил мне оставить все снаряжение что мне выдали и сказал, что, если мне понадобится помощь в будущем, я могу обращаться лично к нему. Мне так стыдно теперь, кажется все мои сомнения насчет ВДВ были сущей паранойей. А еще мне стыдно перед тобой, я очень хотел бы отправиться с тобой, но вместо этого возвращаюсь в Сумир. Я вообще к тебе, если честно, очень привязался, хотя мы и не так много общаемся, как бы мне хотелось. Но я рад, что могу помочь тебе с винодельней, постараюсь тебя приятно удивить результатом. Пожалуйста пиши, как будут новости, а я буду постоянно с тобой согласовывать ТЗ по застройке.
        Николь дочитала и поняла, что невольно улыбается этой немного неуклюжей, но искренней манере орка изъясняться. И все же на душе было неспокойно, она не могла теперь избавиться от мыслей о словах незнакомца, наполнивших сомнениями простой и понятный ход предстоящих событий.
        Девушка усмехнулась, вспомнив, как в первый же свой день после освобождения из рабского убежища, пообещала сама себе, что не будет ввязываться в опасные авантюры, однако с тех пор эти авантюры сами ее успешно находили.
        Она спустилась в зал таверны и увидела, что почти все места, даже у барной стойки, оказались заняты игроками из ВДВ. Однако латник за одним из столиков сделал ей приглашающий жест и Николь узнала Зуреона, в компании двух рейнджеров, также относящихся к его отряду. Девушка подсела к ним и сделала заказ - не самое дорогое блюдо, как учил ее Фаервэл, а чуть дешевле. Есть совершенно не хотелось, но она не знала, когда в следующий раз сможет поесть вот так, сидя за столом, в тёплой уютной таверне.
        Заказ принесли быстро и меланхолично ковыряясь вилкой в не особенно вкусном салате Николь спросила:
        -Зуреон, а ты не мог бы рассказать мне про чёрные зоны? Что в них такого особенного?
        Офицер допил пенное пиво и со стуком опустив на стол пустой бокал сказал:
        -Фух, хорошее… Вот ты не поверишь, Николь, но ты опередила меня ровно на два глотка. Я как раз хотел с тобой это обсудить, - он приосанился и, поудобнее расположившись на стуле принялся рассказывать: - С этим походом все как-то через… одно место. Обычно мы сперва начинаем водить новичков по серым зонам, готовим, объясняем, что к чему, потом начинаем ходить в черные, где несколько дней тренируем выживать. И только убедившись, что игрок или группа всему научились, идем на боевое задание. Ну да ладно. Чтобы я понимал с чего начать, скажи, что ты вообще знаешь о черных зонах?
        Николь задумалась. Обрывки воспоминаний с трудом собирались во что-то целостное, а потому девушка ответила:
        -Начни с самых азов. Я всего пару раз была в серых землях, если не считать нашего путешествия, так что лучше я услышу то что мне уже известно, чем пропущу что-то важное.
        -Хорошо, это правильно, - ответил Зуреон и на мгновенье задумался. - Тогда начнём с географии. Черные зоны, это огромные, слабо исследованные области на севере и юге королевского континента. Два других континента полностью состоят из черных зон, но они значительно меньше королевского и вероятно созданы только как задел для будущего расширения проекта. В северных черных зонах всегда холодно, там все получают дебаф гипотермии, даже если тепло одеться. В южных чёрных соответственно наоборот, пустыни и жара. Главное отличие чёрных зон от серых состоит в том, что, там не существует понятия ПК режим. Там любой игрок считается агрессивным по отношению, к другому не входящему в твою группу, клан или альянс. Тем не менее, основную опасность представляют не игроки, а сама зона. Так называемое ЭХО - местность, порой ничем особенно не выделяющующаяся, однако несущая тот или иной смертельный дебаф или рождающая при приближении крайне опасных мобов.
        -А почему такие местности называют Эхом? - уточнила Николь.
        В разговор вмешался один из рейнджеров, сидящих за столом, которому, по-видимому тоже хотелось рассказать что-нибудь девушке.
        -Это от аббревиатуры фразы на английском: The effect of a hostile area. Ну то есть «эффект враждебной области».
        -Верно, - подтвердил Зуреон. - По идее, правильно говорить ЭХА, с буквой «а» на конце, но среди русскоязычного комьюнити привязалось именно произношение на «о», во многом из-за характерных звуков, которые издают такие области в момент активации. Раскатистых таких, повторяющихся, в общем как услышишь, сразу поймешь. Так вот, главная сложность состоит в том, чтобы в ЭХО не попасть, потому что его очень сложно обнаружить. Некоторые эффекты ЭХО заметны по завихрениям снежинок, или, например, бывает так, что следы на снегу появляются сами собой, как будто кто-то ходит. Но все признаки я тебе сейчас рассказывать не буду, тебе нужно научиться себя правильно вести в составе большой группы, потому как активация ЭХО это почти всегда чей-то респаун. Правило номер один, всегда делай то, что делает офицер твоей группы, ну это стало быть пока я, если меня отправит на респ, то кто-то из парней, - Зуреон сделал жест руками указывая на сидящих за столом рейнджеров и те кивнули.
        -Правило номер два. Если тебе кажется, что что-то не так, значит что-то не так. ЭХО может образоваться там, где только что прошла другая группа, оно может двигаться или сработать не сразу, а спустя несколько минут после того, как его кто-то задел. Поэтому, если тебе что-то показалось, сразу же громко обращайся ко мне по имени и коротко, но емко описывай причину своих подозрений. Например: Зуреон, в трех метрах слева что-то шевелится. Поняла?
        -Да, - ответила Николь, внимательно слушая.
        -Отлично. Правило номер три. Никакой самодеятельности. В черных, нужно избегать любой не согласованной с остальными формы активности. Решила сорвать веточку красивого кустика? Это может оказаться мираж созданный ЭХО, веточка превращается в энергетические лезвия и режет тебя на кусочки с дамагом в полтора миллиона ДПС, без шанса на отхил. Решила покрафтить, пока отряд затормозился и встал, привлекла шумом от крафта ползучее ЭХО, и оно меремолотило весь твой отряд в кровавую требуху. Ну и так далее. Поняла?
        -Да уж. Ну благо крафтить я ничего не умею.
        -И это замечательно. Четвертое. Может слышала фразу, дескать армия движется со скоростью самого медленного бойца? Так вот в чёрных это не так, отряды там движутся со скоростью офицеров, задающих темп и хорошо определяющих ЭХО. Любой, кто не может идти достаточно быстро уходит на респаун. В случае с тобой, Николь мы конечно будем помогать, если застопоришься, но просто помни, офицер идет так не потому, что ему так нравится, а потому что он, например, знает - после ЭХО в виде черного облака, сжевавшего впереди идущий отряд, можно почти три минуты двигаться безбоязненно, остальное ЭХО срабатывать не будет. Поняла?
        -Поняла.
        -Ну и последнее. Мы движемся столько, сколько нужно. Будь готова не вылезать в реале из капсулы часов 10 подряд. Ты наверно уже это с командиром обсуждала, когда вы говорили про поход, но все же повторюсь. Привалы мы будем делать только в данжах, ЭХО там не действует, зато там толпы очень неприятных мобов, которые в отличие от серых зон не будут сидеть сложа руки, а примутся непрерывно, волна за волной, атаковать, с каждым часом становясь все сильнее. Их зачистка, понятное дело, на твои плечи не ляжет, просто данжи, как ты наверно догадалась, тоже не слишком надежное убежище. Ну так что, со временем у тебя все в порядке?
        -Да времени у меня хоть отбавляй, - ответила Николь и немного грустно улыбнулась.
        -Ну это радует. Совсем последнее, о чем хотел бы тебе рассказать, это ЭХО под названием Найтмар. Ну или кошмар по-нашему. Короче, если вдруг ты увидишь, что я или кто-то из группы вдруг превращается в монстров и пытается тебя убить, ни в коем случае не атакуй нас, ЭХО реально трансформирующего игроков не сущест, Найтмар создает морок, своего рода галлюцинации угрожающего характера и подталкивает к нападению на товарищей, причем система сама тебя спросит, при попытке атаковать союзника, не желаешь ли ты выйти из группы и клана. Те, кто сильно пугаются иногда жмут да, и их сразу же убивают свои, иначе такой игрок может наворотить дел со всем отрядом. Единственный вариант действий идти и громко говорить: Внимание группе, я под действием Найтмар. От тебя все по возможности попытаются отдалиться, чтобы морок не мог изображать нападение, так же тебе в этот момент будут отвечать: Я союзник, я не атакую. Но морок бывает настолько сильный, что блокирует восприятие чужой речи. В любом случае он пропадает максимум через 60 секунд.
        -Да уж, я начинаю понимать, почему черные зоны считают таким неприятным местом, - сказала девушка, но Зуреон, добродушно улыбнувшись, парировал:
        -Неприятные они до момента получения наград. В черных зонах они более чем достойные, но мы к сожалению, идем не на зачистку данжей, а на более масштабное мероприятие. Если нам удастся захватить Твердь, то крупные выработки Белого металла и Метеоритной руды будут нашими. Вернее, общими для группы кланов и это беспрецедентный случай, я такого еще не припомню в игре.
        -Зуреон, - осторожно поинтересовалась Николь, поправляя волосы и спрашивая, как бы невзначай: - А я слышала, что дальше по ущелью есть еще одно убежище Легиона. Но может у меня неправильная информация?
        -Информация у тебя совершенно правильная, - ответил офицер. Он взглянул в лежащее на столе меню, словно размышляя заказывать ли что-то еще, но видимо передумав, добавил: - Оно называется Оберон. Вот только это убежище нам не интересно, а для Легиона окажется бессмысленным. После захвата Тверди, все топ кланы, что участвуют в операции тут же навалятся на нее обороной, а Твердь имеет очень удобный прострел ущелья и если перед самой крепостью располагается огромное ровное плато, на котором мы и собираемся сразиться, то выше, на пути к Оберону узкое бутылочное горлышко длиной в десяток километров и некоторую его часть из Тверди можно накрыть массовыми заклинаниями. А добавь к этому ЭХО и выходит, что Легион получит чемодан без ручки. Оберон окажется ненужным так как он не позволяет контролировать регион, но они вложили в него столько средств, что я бы на их месте не спешил с ним расставаться.
        -Я не понимаю, а какой смысл сейчас им от этого убежища, если туда так трудно добраться?
        -Ну это по черным зонам трудно, - сказал Зуреон наставительно. - Между убежищами высокого уровня можно проложить локальные порталы, которые легко перенесут тебя из одного твоего кланового убежища в другое. Это как с городским порталом в Сумире. Помнишь, он был зеленого цвета?
        -Да, - ответила Николь и в ее памяти всплыла зеленая светящаяся махина телепорта, словно бы сотканная из чистой энергии.
        -Так вот мы не спроста шли именно в Сумир, здесь в Зундане он тоже зеленого цвета. Перемещаться можно только между одинаковыми порталами, поэтому караваны по серым землям никто не отменит, кстати на них люди делают очень приличные деньги. Но да речь не об этом, локальные порталы в убежищах работают по схожему принципу, позволяя владельцам убежищ перемещаться. Но убежища можно развить по-разному. Есть, например, ветка развития производственная, которая значительно увеличивает поступление ресурсов с ближайших выработок, догадываешься к чему я клоню?
        -Да, полагаю Твердь развита именно так. А как развит Оберон?
        -У него боевая ветка, причем прокачанная так, как ни развивался еще никто. Ее минус только в том, что она не позволяет вмещать большого количества игроков, до пятиста человек. Если мы говорим о наших пленниках, то их по самым приблизительным подсчетам должно быть не меньше двух тысяч, так что разместить их в Обероне Легион не сможет, разве что полностью выселит свои войска, - Зуреон усмехнулся. - Ну, а в остальном одни плюсы, из такого убежища можно ставить защитные поля для союзников в округе, в нем можно установить привязку респауна для своих игроков и самое главное, из него можно прокладывать дальние пути телепортации до порталов других городов. Чем Легион и воспользовался, когда устроил похищения, вот только для всех оказалось новостью, что можно провесить порталы сразу в уйму городов, да еще и поддерживать их достаточно долго, чтобы дать своим отступить. Так боевую ветку убежищ еще попросту никто развить не смог.
        -Я так понимаю Легион так же использует эту возможность, чтобы транспортировать ресурсы с выработок в города?
        -Разумеется. Но если бы убежища стояли наоборот, Оберон, а за ним Тверь, хрен бы мы, пардон за выражение, вообще делали попытки такого похода.
        Некоторое время они сидели молча, тогда как обстановка в таверне делалась все более и более оживленной, игроки поднимались со своих мест и отправлялись на улицу, очевидно готовясь выступить в поход.
        -Зуреон, я одного только не понимаю, - задала Николь вопрос, беспокоивший ее уже не первый день. - Вы, я имею в виду ваш клан и ваши союзники так много знаете о Легионе, о том, как у него обстоят дела и даже о том где содержатся пленные. Откуда вся эта информация?
        Офицер посмотрел на нее удивленно, словно девушка спрашивала о том, почему восходит солнце или с неба летит снег, но ответил так же спокойно, как и ранее:
        -Так шпионы же есть. Наши у Легиона, его у нас, - он на мгновенье задумался и поправил себя: - Хотя обычно я бы не стал использовать термины мы и они.
        -Почему?
        -Долгая история Николь. Мы, я имею в виду ВДВ, никогда не были силой в игре, которая бы преследовала те или иные региональные или политические интересы. Большинство из нас уже отдали долг родине там, в реале, причём отдавая этот долг мы иногда оказывались там по разные стороны баррикад. - Зуреон как-то странно переглянулся с одним из рейнджеров, сидящих за столом и продолжил: - Но здесь мы всегда были вне политики, обеспечивая порядок независимо от того, кому следует помочь, а кого наказать.
        -Да и если смотреть по численности мы всегда были очень небольшим кланом, - подал голос рейнджер, сидевший до того молча.
        -Тогда как вам удалось собрать вместе столько людей? - уточнила Николь, но Зуреон некоторое время сидел молча, водя глазами из стороны в сторону и по-видимому читая какое-то сообщение в игровой почте, а затем ответил немного напряженно:
        -Благодаря своей репутации и талантам Рогуна. Из-за нас зашевелились даже такие титаны как Хуо Зай со своими сотнями тысяч игроков, Ру Гилд, Тореро, Бастион Францис и многие другие, те кто действительно объединяет огромное количество людей. Вот они-то от души занимаются шпионажем друг у друга, и сейчас, хоть пока и не примкнули ни к нам, ни к Легиону, внимательно смотрят за происходящим. Другое дело, что ничего из того что мы сейчас обсуждаем нельзя назвать секретной информацией, все отчетливо понимают какие действия в общих чертах собирается предпринять та и другая сторона, вопрос только в том, какие у нас, как альянса Союз приготовлены сюрпризы для Легиона, а какие у Легиона будут сюрпризы для нас. Но скоро мы это узнаем, до Чертова ущелья отсюда идти меньше суток даже пешком, а на маунтах и того быстрее. Собственно, скоро уже будет сбор, так что предлагаю выдвигаться.
        На этих словах они поднялись и вышли на холодные пустыные улицы Зундана, на которых метель вынудила всех обычных его обитателей сидеть по тавернам, в теплых закрытых мастерских или попросту не заходить в игру. Лишь вереницы игроков из альянса Союз небольшими группами двигались к площади, на которой, сквозь белую пургу, уже виднелись колонны воинов. Николь было прохладно, и она зябко куталась в плащ, накинув на голову капюшон и размышляя о том, насколько теплая одежда может спасать от подобных неудобств в Ньюве. Большинство участников их похода, как она успела заметить, не сочли нужным или попросту не успели озаботиться теплыми вещами, а особенно неуютно было смотреть на латников вроде Зуреона, казалось, что их доспехи должны накалиться от такой низкой температуры и заморозить до смерти своих носителей, однако те стоически двигались, лишь изредка прикрывая лицо руками от беснующейся снежной круговерти.
        На площади собирались долго, здесь было гораздо больше людей чем недавно в Сумире и Николь решила, что многие игроки пришли из других городов, в которых также размещались зеленые порталы. Зуреон, рядом с которым стояла девушка должно быть заметил, как она осматривается и не совсем верно истолковав это сказал:
        -Ты не волнуйся, это далеко не все. У нас на границе с черными уже стоит две дивизии бойцов и следом за нами еще группа отсюда выдвинется.
        На сей раз баферы не дарили своих благословений и не звучали боевые барабаны, лишь короткая команда громогласно пролетела над головами людей, и все двинулись, разделяясь по двум широким улицам. Зуреон тронул девушку за локоть и кивнул в сторону направления куда им следовало идти. Двигаясь в человеческом потоке, Николь вдруг вспомнила, что у нее нет маунта на котором можно было бы добраться до черных зон, однако их с офицером разделило.
        Лишь у самых городских ворот Зуреон окликнул девушку и указал на своего вороного коня, как и сам латник облаченного в металлические доспехи.
        Девушка привычно запрыгнула в седло и потрепала животное по пушистой гриве. Конь фыркнул и повел головой пытаясь рассмотреть новую наездницу, но следом забрался офицер и натянув поводья направил коня к воротам.
        Их группа держалась рядом и Николь кивнула двум магам и лучникам, с которыми уже не раз пересекалась на пути в Зундан.
        Пейзаж разительно отличался от цветущего оазиса в окрестностях Сумира, вместо зеленых лугов и благоухания ярких цветов, кругом, до самого горизонта, простиралась снежная пустыня. Редкие пролески из корявых, никогда не знавших весны, темных деревьев контрастными пятнами выделялись на белоснежной равнине, а впереди высились далекие величественные горы, подернутые серым, будто бы шевелящимся туманом.
        За городскими воротами столпотворение стало приобретать слаженный порядок. Зуреон то и дело останавливался и поднимая вверх руку командовал отряду обождать, так делали многие офицеры и спустя около получаса их порядки приобрели вид широкого полумесяца, которым они и двинулись в сторону гор.
        Дорога оказалась скучной и Николь отсмотрела весь потенциальный спам, даже ответив на пару сообщений. Она также получила письмо от Горна, в котором он рассказывал о нескольких хороших участках под виноградники и подробно объяснял плюсы и минусы от покупки каждого из них. Взвесив все за и против Николь ответила, что готова взять самый дорогой участок, так как помимо близости к городу в его стоимость входили несколько прокачанных рабочих, которые должны были поддерживать сносное качество напитков, даже в случае с совершенно не прокачанным хозяином.
        Пробежавшись глазами по контактам Николь увидела зеленый огонек напротив контакта Алианы. Эльфийка была в сети и буквально через мгновенье от нее пришло сообщение:
        -Привет, подруга. Прости, что вчера быстро вышла. Не хотела тебе говорить, но, блин, ты же волноваться будешь, когда заходить перестану. Болею я очень, Никки. Прыгаю по мирам туда-сюда, чтобы не валяться под анестезией, у меня капсула с искусственным жизнеобеспечением, можно сказать, пока в онлайне нахожусь тогда и живу. А выхожу отоспаться и на процедуры всякие. Такие дела. Как-то неловко теперь, даже не знаю, что еще сказать.
        С минуту Николь вновь и вновь перечитывала строки, пытаясь переварить информацию, а затем принялась писать ответ, сбиваясь и стремясь урвать момент, пока Алиана оставалась в сети:
        -Как же так? Что же ты сразу не сказала? Может я смогу тебе чем-то помочь, у меня уже много денег в игре, я выведу их в реал и все будет хорошо! Не пропадай только, давай поговорим.
        Ожидание казалось мучительно долгим, хотя ответ от Алианы пришел едва ли через пару минут:
        -Никки, не привязывайся ко мне, со мной и так близкие наплакались. Меня скоро не станет и деньгами тут, увы, уже не поможешь. На самом деле сама хочу с кем-нибудь посидеть, поболтать, пожалеть себя несчастную и все такое, но лучше от этого все равно не станет. Запомни меня няшной эльфийкой которая даже со смертельным диагнозом может надавать по задниицам целому приступному сообществу. Ок? Я сейчас пойду в новый вирт мир, называется Нега, там хоть и скука жуткая, летаешь себе над землей как птичка, любуешься на все, зато крутые нейро-фильтры программные используются, вообще ничего не чувствуешь. Ты пиши если хочешь, мне приятно, что ты интересуешься. Только не расстраивайся, когда перестану заходить, ладно?
        Николь написала ответ, однако в момент отправки сообщения Алианы уже не было в сети. Девушка чувствовала себя опустошенной и беспомощной. Та, благодаря кому она на свободе, умирала прямо сейчас во внешнем мире и Николь не могла ей помочь, даже не представляла, как можно подступиться к помощи. А самое страшное было то, с каким принятием Алина говорила о смерти, словно бы полностью смирившись с ее неизбежностью и не желая погружать кого-то в собственную боль. Или же её боль физическая была настолько сильной, что на душевную не оставалось сил? Во всяком случае это объясняло почему девушка вновь и вновь возвращалась в онлайн, находясь вместе с Николь в подземелье. Ей просто нужно было куда-то уходить, а насколько миров с таким полным погружением как в Ньюве было совсем не много.
        -С тобой все в порядке? - спросил Зуреон, мягко коснувшись ее руки. - Ты плачешь что ли?
        Николь помотала головой не отвечая. Она и сама не заметила, как дыхание предательски подрагивает, а из глаз текут слезы, застывая на холодном ветру. Девушке показалось, что это на нее не похоже, словно бы ей было не свойственно такое проявление чувств и она постаралась взять себя в руки.
        Один протяжный гулкий сигнал боевого рога выдернул ее из собственных мыслей обозначая остановку.
        -Приехали. Спешиваемся, - скомандовал офицер и, ловко спрыгнув, галантно подал девушке руку. Она воспользовалась помощью и, лишь оказавшись на земле, увидела границу зон. Черные тени, напоминающие крупных змей медленно скользили по снегу в области шириной около пяти метров, тянущейся влево и вправо докуда хватало зрения и мысль о том, что придется пройти по этой границе ногами вызывала легкое отвращение. Николь невольно подумала о тех, кто когда-то впервые пересек эту границу, насколько страшно и неприятно было им, не знавшим еще что их ждет впереди.
        Зуреон сообщил, что нужно построиться для получения бафов, зелий и специальной еды увеличивающей сопротивление холоду. Как оказалось, планы по передвижению до ущелья поменялись из-за того, что примкнувших к Союзу оказалось очень много и на всех просто не хватало нужных маунтов, на которых было принято передвигаться по черным зонам. Пока шло построение Николь наконец заметила, на возвышенности, километрах в трех по левую руку, движение тёмной человеческой массы и догадалась, что это была одна из тех дивизий о которой ранее говорил офицер.
        Пока шло построение в почту Николь пришло сообщение от Барина, где гном описал несколько ключевых тезисов, которых следовало придерживаться при предстоящем общении девушки с другими скринами. Все они так или иначе касались безопасности и экономической выгоды, просто описывались разными словами. Барин так же просил написать ему ответ о том, что Николь получила его сообщение, уточнял, есть ли у нее комментарии и корректировки к тексту и предлагал заучить тезисы на первом же привале в Чертовом ущелье. В конце письма гном извинялся за то, что не имеет возможности поговорить лично, в связи с горой организационных обязанностей, свалившихся на его плечи, а также сообщал, что группу Николь ведет один из самых опытных проводников по черным зонам. Девушка написала короткое сообщение о том, что комментариев у нее нет и в этот момент где-то за ее спиной застучали знакомые еще по Люндарсту боевые барабаны.
        Глава 8
        Они шли непрерывно уже несколько часов, осторожно ступая по сероватому рыхлому снегу. Сотни небольших групп по 5-10 человек держались друг от друга на расстоянии около пятнадцати метров, то и дело огибая участки ничем не примечательной на первый взгляд местности, иной раз ускоряя шаг или, напротив, надолго останавливаясь на месте.
        Их группу вел один из рейнджеров, с которым девушка еще не успела познакомиться, хотя он был с ними с момента начала похода. Рейнджер шел возле Зуреона, периодически указывая руками вперед и в стороны и подавая офицеру какие-то знаки пальцами, разговаривать попусту в черных было не принято.
        Вот впереди раздался звонкий треск, словно кто-то переломил сухое дерево в лесу и отряд, идущий перед ними в полном составе, стянуло к центру маленького бугорка на снегу, а затем принялось будто бы пережевывать невидимыми челюстями. Зуреон тут же вскинул руку со сжатыми в кулак пальцами, приказывая остановиться, а Николь все смотрела, как несколько игроков в черной броне восьмого тира, еще секунду назад двигавшиеся перед ними, превращаются в кровавую кашу. ЭХО трещало, переламывая им кости и разрывая внутренности, а затем так же внезапно стихло, оставив в воздухе лишь красноватую взвесь. Ни один из погибших бойцов не издал ни единого звука, хотя Зуреон говорил, что болевые ощущения в черных зонах повышены.
        Дважды махнув рукой вперед, рейнджер их отряда быстро устремился в сторону недавней смерти товарищей, и вся группа последовала его примеру. Николь чуть замешкалась, размышляя уж не находятся ли все они под действием какой-то формы коллективного помешательства, однако ее аккуратно, но ощутимо толкнули в спину, и девушка побежала тоже, морщась от того что буквально через пару секунд ей пришлось переступать через кровавые ошметки. Она понимала, что игроки, пусть и весьма болезненно, просто ушли на респаун, но сознание после недавней картины будто бы ревело, предупреждая, мол впереди опасно и туда идти нельзя, однако они быстро преодолели пятачок, окрашенный кровью и вновь вернулись к обычному темпу движения.
        По долине, где они двигались то и дело разносились щелкающие, хлюпающие раскатистые звуки, оповещая о том, что в очередной раз сработало то или иное ЭХО и одним отрядом или частью игроков становилось меньше. Пару раз к ним примыкали одиночки, по-видимому оставшиеся без товарищей, Зуреон лишь коротко кивал им и указывал место в группе.
        -Аааа, бля! Уйди, с-сука, уйди! - раздался крик справа и Николь испуганно повернула голову. Маг, что шел возле нее корчил лицо в болезненной гримасе и беспорядочно махал руками, при этом, однако, не меняя скорости движения. Через мгновенье он закричал скороговоркой: - Я под действием Найтмар! Внимание группе, я под действием Найтмар! С-сука, страшно!
        -Я союзник, я не атакую, - спокойным монотонным хором раздалось со всех сторон, и бойцы принялись расходиться, образуя широкое кольцо вокруг пораженного ЭХОм товарища, Николь повторила эти действия, чувствуя, как по коже бегут мурашки.
        -Уууууммм, - протяжно завыл маг, запрокинув голову и тряся руками и туловищем, словно пытаясь сбросить с себя ползающих по телу насекомых.
        -Я союзник, я не атакую, - снова зазвучало со всех сторон и на сей раз Николь тоже говорила эти слова, будто мистическую мантру.
        Мучения мага закончились примерно через полминуты, он закашлялся и хрипло простонал:
        -Я в норме.
        Отряд принялся снова собираться кучнее, мага хлопали по плечам в знак поддержки и Николь последовала примеру остальных, от чего тот устало, но благодарно улыбнулся. Девушка отметила, что за время этого происшествия их группа ни на секунду не замедлила шаг.
        Маячавшие впереди горы становились все ближе, нависая над уже изрядно потрепанной армией, становясь перед ней стеной и упираясь своими белоснежными вершинами в небо, в котором начали появляться первые звезды. Где-то впереди, из глубины горного хребта вверх устремился широкий луч бледно-зеленого света, да так и застыл, словно бы подпирая собой тусклую луну.
        Спустя несколько минут от Зуреона пришло сообщение:
        -Николь, видишь луч в небе? Это геомантия, очень мощная и редкая магия. Она способна менять игровой ландшафт. По слухам, требует до нескольких часов на подготовку, но в действии ее мало кто видел. Командование полагает, что Легион попытается захлопнуть ущелье, когда часть из нас окажется в нем, мне поставлена задача обеспечить тебе уход на респаун, если окажемся в ловушке. Насколько я знаю, у тебя есть в арсенале форма суицидальной способности, если попадем в засаду или нас начнут давить ущельем, прожимай не думая. Также, передовая группа уже нашла в предгорье несколько данжей, заночуем в одном из них и тебе нужно будет создать свой личный клан, чтобы его приняли в Союз. Если обстоятельства сложатся совсем хреново, так у меня будет возможность исключить тебя, и ты окажешься ко мне враждебной, думаю понимаешь к чему я клоню? Также не забывай о возможности уйти на респаун убившись об мобов или ЭХО, но это совсем крайние варианты. Как поняла?
        Николь дочитала и ответила, стараясь не сбиваться с темпа движения, при написании текста:
        -Поняла тебя. Да, звучит очень логично. Я знаю, что ты выполняешь приказ и все же спасибо тебе за заботу.
        -Пожалуйста. Хотя я надеюсь, что до этого не дойдет, - ответил Зуреон.
        Они добрались до ближайшего свободного данжа глубоко заполночь, последнюю часть пути пришлось, при этом преодолевать по скалистым предгорьям испещренным множеством тропинок. Огромные серые валуны местами угрожающе нависали справа и слева, а снег, если бы он не был притоптан впереди идущими, доходил бы здесь почти до колен. Временами отряду приходилось останавливаться, так как плотный человеческий поток уже образовывал очереди и тогда Николь смотрела назад, на долину, которую они миновали. Та была уже значительно ниже относительно их отряда и хорошо просматривалась, загадочно переливаясь отражением лунного света на снегу. По всей долине к ущелью тянулись вереницы боевых групп, временами воздух возле одной из них вздрагивал и людей давило, разрывало, испепеляло или иным образом отправляло на респаун ЭХОм, а через секунду-другую до предгорья долетал глухой чавкающий, трещащий или еще какой-нибудь звук.
        Однако, когда они вошли в данж, наступила долгожданная тишина, которую, впрочем, быстро заполнили тихие приглушенные разговоры игроков. Всем хотелось поделиться впечатлениями, но Николь показалось, что большая часть тем касалась зеленого луча в горах.
        Данж был совершенно не похож на тот, в котором ей пришлось побывать с отрядом Фаервэла, он состоял из череды просторных, совершенно одинаковых залов, из материала, напоминающего кроваво-красный мрамор. Стены оказались местами украшены схематичным изображением черных птиц с растопыренными крыльями, но не имеющими голов, а освещение обеспечивали яркие лампы с красными стеклами. Больше ничего в залах не было и от того они смотрелись в своей пустоте как-то сюрреалистично и неуютно. Игроки установившие в залах палатки и сидящие возле разведенных костров выглядели здесь лишними, неуместными, будто нежданно забредшими путниками, не желающими уходить.
        Зуреон указал девушке на ее палатку и сообщил, что командование обозначило перерыв до общего сбора, не менее 4 часов, а потому Николь решила отдохнуть.
        Отправившись в свое тесное временное жилище, она прислушалась к своим ощущениям и поняла, что пока ей совершенно не хочется ни есть, ни ухаживать за собой, ни заниматься сексом. То, что она считала своими новыми потребностями-зависимостями пока не давали о себе знать и возможно причиной тому были почти непрерывные мысли о судьбе Алианы. Ей казалось, что недуг эльфийки это что-то неправильное и несправедливое, хотя Николь и понимала, что справедливость в таких вещах совершенно не причем. Она хотела найти способ помочь, но знала, что ничем помочь не сможет, так как их разделяла пропасть миров и даже знай она как затащить подругу в Ньюву, сделав ту скрином, настоящая Алиана все равно умрет во внешнем мире, лишившись, по-видимому, даже возможности заходить в игру.
        С этими мыслями Николь открыла последнее сообщение от Барина и, тяжело вздохнув, стала перечитывать тезисы для разговора со своими сородичами.
        Глава 9
        Рогун сидел на табурете в просторной командирской палатке, чувствуя себя совершенно измотанным и это ему очень не нравилось. Такое состояние означало, что он неправильно распределял ресурсы, но кланлид понимал причины своего поведения.
        Он боялся.
        Боялся делегировать полномочия, доверить управление ситуацией другим людям, слишком многое уже было поставлено на карту. Едва ли не половина всего New World оказалась так или иначе ввязаной в их конфликт. Клан РуГилд объявил о поддержке Союза, однако помощь решил оказать только экономическую, что, впрочем, было весьма полезно, хотя и несколько запоздало.
        Бастион Францис и Тореро, напротив, перешли к очень конкретным агрессивным действиям, телепортировав в Зундан более 5 000 своих игроков они уничтожали одиночек Союза, наспех экипировавшихся после респауна и спешивших из города к черным землям.
        Удивительную лояльность проявили кланы разного калибра из южной америки и восточной европы предложив свою военную помощь, однако Рогун решил оставить их в резерве, на тот случай, если кто-то решит ударить Союзу в спину.
        За их беспрецедентным походом теперь следил весь мир, причем не только этот, виртуальный мир, а много больше - блогеры и журналисты в реале уже придали ситуации политический оттенок, обозначив операцию в черных землях как крупнейшую войну русского клана против американского, никого не волновало, что в составе альянса под названием Союз давно уже находится масса игроков из самых разных стран, в том числе и США.
        -Рогун, - тихо обратился к своему лидеру Барин. Он говорил вслух, так как комнату данжа в которой они находились уже дважды проверили маги и стелсеры на предмет шпионов противника. - Хуо Зай молчат. Они до сих пор не выдвинулсь нам на помощь и полагаю, что это можно расценивать как ответ.
        -Они расформировали войска? - тихо уточнил Рогун глядя в сторону.
        -Нет. Однако у всех, включая топ кланы, ощущение того, что они собираются пойти второй волной. Как только мы победим или Легион отобьется, сотни тысяч их игроков отправятся через портал Зундана и займут Твердь. Помешать им не сможет даже гвардия Бастиона Францис, сам понимаешь, что при таком соотношении сил…
        -Такой вариант меня тоже устроит, в случае если мы успеем Разбить Легион и вытащить скринов, ресурсы области - это лишь приятный бонус, то чем мы заманили многие кланы встать на нашу сторону. После того как все закончится я предпочел бы снова уйти в тень, так как наш клан был создан для иных целей.
        Они помолчали некоторое время, а затем Рогун спросил:
        -Ты в курсе, что нами очень заинтересовались в ГРУ?
        -Местном клане или в реале? - с подозрением уточнил гном.
        -А ты думал есть разница? - усмехнулся Рогун. - Я уж заждался, когда официальные структуры начнут лезть в это дело и похоже время пришло. Нам нужно действовать быстро, пока информация о скринах не распространилась слишком широко.
        -Поди тут ускорься, когда Лего вот-вот закроет ущелье… Хотя, - Барин задумчиво посмотрел в потолок палатки и почесал бороду. - Я бы на их месте дал части наших сил пройти и разбил нас в долине перед Твердью. Эффекты геомантии это не навсегда, через две-три недели система вернет ущелью первозданный вид и тогда все равно на Твердь обрушатся новые силы.
        -Да, если не брать в расчет Хуо Зай, который ведет себя в высшей степени неоднозначно, а также Бастион Францис с Тореро, которые будут рады покрошить наших бойцов на ожидании. Планов менять мы не будем, а в случае поражения сразу же расформируемся. У нас будет только один шанс, если мы его упустим это конечно навредит нашей репутации, но, если мы попытаемся играть в затяжную войну с топ кланами, нас раздавят, выпотрошат экономически и клана не станет вовсе.
        -Тогда я продолжу бомбить китайцев, пока они не дадут внятного ответа, - с горечью сказал Барин и почти сразу его взгляд подернулся пеленой и стал отрешенным.
        Кланлид поднялся и прошелся по палатке, разминая затекшие колени. Затем посмотрел на ворох входящих сообщений в интерфейсе и понял, что его желанию выйти в реал и, хотя бы пару часов поспать, в ближайшее время не суждено воплотиться в жизнь. Следующие сутки должны были стать решающими для него и для тысяч людей.
        Не смотря на низкую выносливость, и силу его персонажа, у которого все характеристики были сосредоточены на разуме и воле, он мог здесь ходить, как и еще сотни и тысячи людей, которые приходили в New World за иллюзией жизни. Они могли здесь то, что утратили в реале, тяжелые ранения, болезни и увечья из-за несчастных случаев, все это не играло здесь роли, если ты мог поддерживать свое существование с той стороны жизни, играй сколько влезет, будь полноценным и даже более того, будь лучше многих здоровых людей из реала.
        Рогун взглянул на Барина и вспомнил как приходил к нему в больницу, а у койки друга сидела его жена и смотрела. Она просто смотрела на Рогуна и молчала, в ее взгляде не было обвинения, обиды, злости или ненависти, она была умной и сильной женщиной. Она все понимала, что в жизни так бывает, люди иногда совершают ошибки, за которые расплачиваться приходится другим. Но все же она смотрела, и Рогуну хотелось провалиться под землю от этого взгляда. Сколько ребят осталось калеками или почило в земле от того, что он отдал приказ и те выполнили его со всей ответственностью и без тени сомнений? Он думал, что его душа давно очерствела и он относился к этому как с сухим цифрам.
        Количество двухсотых, количество трехсотых, высота взята, котел прорван.
        Но когда Рогун узнал о существовании скринов, его зарубцевавшиеся душевные раны словно бы вскрыли тупым ножом, и оттуда хлынули боль и надежда. Он мог наконец помочь, если не исправить свои и чужие ошибки, то хотя бы дать шанс на полноценную жизнь тем, кто уже не мог на нее рассчитывать в реале. Вот только он не ждал, что действовать придется так быстро, а отдавать секрет скринов в официальные структуры он не собирался. Слишком часто Рогуну пришлось выполнять приказы самому, такие приказы, которые обслуживали грязные политические интересы конкретных людей, и он прекрасно понимал, что его страна не была здесь исключением, так происходило везде. Более того, зачастую в других странах это имело куда больший размах и последствия. А потому, он хотел узнать первым о секрете того как стать скрином, и распространить эту информацию повсеместно. Даром. Чего бы это ни стоило для тех скринов, которых нужно сейчас спасти.
        Глава 10
        Темные вереницы отрядов Союза двигались по ущелью уже несколько часов и каждый боец ждал, что вот-вот зеленый луч на горизонте вспыхнет особенно ярко и горы дрогнут, начав сходиться и перемалывать их каменными глыбами. Однако, ничего не происходило, даже ЭХО почти не встречалось, снизив количество небоевых потерь и позволяя игрокам идти гораздо более плотно, что напрямую влияло на то, как быстро они смогут оказаться крупными силами в долине перед Твердью.
        Николь видела общее напряжение визуально. Она училась читать ауры окружающих, стараясь занять себя чем-то полезным в пути, и уже могла разбираться в самых тонких оттенках страха, а этой эмоции, несмотря на обилие серого тумана в аурах, было вокруг в избытке.
        Снег под их ногами лежал совсем тонким слоем и временами под ним проступал толстый слой льда. На очередной проплешине девушка не удержалась и чуть ускорившись проскользила по льду, едва не врезавшись в спину Зуреона. Тот обернулся и лишь улыбнулся ей, однако через несколько секунд Николь получила от офицера сообщение в почте с просьбой быть осторожнее. Однообразное движение похоже надоело абсолютно всем, а потому, когда из большого сугроба впереди, вдруг, разбрасывая куски льда, поднялось огромное существо, бойцы оживленно вскинулись и взяли оружие на изготовку.
        Существо более всего напоминало белую гориллу с птичьим клювом и двумя парами мощных лап. Монстр оглушительно заревел, но уже через мгновенье в него устремились сотни огненных стрел и магических разрядов самого разного вида. Секунда, другая и существо завалилось назад, с грохотом рухнув на спину.
        Вы впервые уничтожили существо 10 тира. Снежный Гримп повержен силами большого отряда, поэтому полученный опыт снижен на 60%.
        Оповестила система.
        Проводник их отряда, идущий возле Зуреона вдруг вскинул руку и сообщил:
        -Впереди Трешевое облако.
        Другие группы игроков так же принялись останавливаться и что-то обсуждать меж собой.
        Зуреон подошел к девушке и сказал:
        -Николь, все идет к тому, что нас ждет впереди особое ЭХО. Его называют Трешевым, от слова trash - хлам, то бишь. Заметила, что вокруге почти никакого другого ЭХО давно нет?
        Девушка кивнула.
        -Так вот, если такое случается, а затем начинают попадаться определенные мобы, то это почти всегда значит, что впереди нас ждет зона, которая будет превращать примерно с восьмидесятипроцентной вероятностью все содержимое инвентаря, не имеющее меток наследуемое или неразрушаемое, в мусор. Причем чем тяжелее предмет в инвентаре трешается, тем больше урона получит носитель. Это для нас более чем хреново.
        -Запасы еды и зелий? - догадалась девушка.
        -Да, - болезненно кивнул Зуреон. - Но зелья то не тяжелые, их баферы оставят при себе и часть сохранят, а вот с едой проблемы, она имеет большой вес. Потому, сейчас все получим двойную порцию, прямо перед облаком съедим и очень быстро двинемся к концу ущелья, время теперь будет играть против нас. Скорее всего бойцы с грузом еды останутся перед облаком, ожидая что оно спадет, но Трешевые облака стоят подолгу, иногда больше месяца, так что полагаться на удачу особо не стоит. Тебе сейчас нужно выбросить из инвентаря все вещи. Оставить можешь только мелкие драгоценности типа колец и амулетов, косметику, руны и свитки заклинаний. Остальное долой.
        Николь заметила, как все игроки вокруг нехотя выбрасывают на землю темные свертки разных размеров, провожая их взглядом или напротив, отворачиваясь, словно стараясь поскорее забыть об утраченных ценных вещах.
        Девушка взглянула на свой инвентарь и с сожалением подумала о том, что предстоит расстаться с полюбившимся ей комплектом снаряжения, в котором она ходила в данж с Фаервэлом и его друзьями.
        Выбросить, выбросить, выбросить - нажимала она в инвентаре и остановилась взглядом у своего, так и не активированного маунта. Детеныш черной пантеры весил три килограмма и явно не подходил под то, что можно было оставить при себе, однако расставаться с милым пушистым зверьком Николь ужасно не хотелось.
        -Зуреон, - позвала девушка офицера, который также уже расстался с чем-то из своего инвентаря. -У меня тут маунт есть не активированный. Так жалко его выкидывать. Может я могла бы передать его тем людям, кто останется здесь с едой?
        -Извини, Николь, но это невозможно. Они и так окажутся с солидным перегрузом, а если все начнут сдавать им свои вещи, так и вообще не смогут сдвинуться с места. В случае партизанского нападения Легиона это будут очень легкие мишени.
        -Постой, не выбрасывай, - вмешался в их разговор проводник. - Что за зверь то у тебя?
        -Детёныш черной пантеры, - с надеждой ответила Николь.
        -Нууу! - развел руками проводник и сказал словно бы чуть обиженно. - Зачем зверей то переводить? Активируй и тут оставляй. Мы же только что Снежного Гримпа завалили, а это гора мяса десятого тира.
        -А… так можно разве? - неловко спросила Николь чувствуя себя полнейшей невежей.
        -Можно. Это называется вольный выпас. Маунт фактически остается за тобой, его не смогут подобрать другие игроки, но правда его могут убить не входящие в наш альянс, по стандартным правилам черных зон.
        -А как же быть с его ростом?
        -Тут есть свои нюансы. Как я уже сказал маунт остается за тобой и часть опыта который ты зарабатываешь будет передаваться ему. Учитывая какой нас ждет впереди замес, опыта мы все хлебнем знатно, соответственно и кошаку твоему достанется, а ближайшее мясо, которое он найдет - вон лежит. - Проводник с улыбкой указал в сторону поверженного Гримпа. - Только ты учти, что у кошек и так высокий шанс вредные черты характера схлопотать, а в случае с вольным выпасом так и подавно почти наверняка что-то выхватит. Но все равно - это лучше, чем маунта терять.
        Николь удивилась такой неожиданной словоохотливости проводника, но, по-видимому, любовь того к маунтам оказалась выше его сурового нрава и пришлась очень кстати в сложившейся ситуации. Девушка открыла интерфейс инвентаря и, выбрав детеныша, нажала «выпустить на волю». Из воздуха тут же материализовался небольшой пушистый зверек с толстыми лапами и хвостом-сарделькой, он заозирался по сторонам, но увидев Николь довольно мяукнул и замурлыкал, принявшись тереться о ноги хозяйки.
        Внимание. Вы выпустили на волю детеныша черной пантеры. Это самец со средними задатками. Вы сможете забрать его обратно, только когда детеныш вырастет во взрослую особь, так же вы всегда можете отказаться от прав на животное в специальном окне инвентаря. До этого момента на детеныша будет перенаправляться 30% Вашего игрового опыта, что будет стимулировать его рост. Обратите внимание, что детеныш, как и взрослая особь может удалиться от места выпаса на значительное расстояние, в поисках пищи, которую он будет добывать самостоятельно из поверженных мобов или охотясь на потенциально враждебных Вам игроков. Пожалуйста дайте детенышу имя прежде чем продолжить.
        -Шанс. Тебя будут звать Шанс. И пусть твоя кличка принесет нам с тобой удачу, малыш, - Сказала Николь котенку, отчего тот забавно фыркнул и горделиво поднял мордочку. Над маунтом тут же появилось данное ему имя, показатель уровня роста, полоски здоровья и сытости. Последняя держалась в критически низком диапазоне, и зверек жалобно замяукал, видимо оповещая хозяйку об этом.
        Николь опустилась на колени и принялась гладить пантеру по черному пушистому меху.
        -Прости малыш, но мне нужно будет уйти. Зато я оставлю тебе целую гору вкусного мяса. И постараюсь, во что бы то ни стало вернуться за тобой, не переживай.
        -Ну вот, какой красавец получился, - с теплотой в голосе сказал проводник. А затем быстро хлопнул два раза в ладоши, от чего Шанс тут же с любопытством уставился на него, забавно вытаращив вперед усы. Проводник присел на одно колено и покрутив в воздухе кулаком, прямо перед мордой зверя, указал ладонью в направлении туши недавно поверженного моба. Котенок устремил туда хищный взгляд, а через мгновенье припустился со всех ног к обнаруженной еде.
        Другие игроки с удивлением расступались, видя мирного детеныша маунта, а Шанс остановился на половине пути и жалобно посмотрел на хозяйку, словно бы не желая расставаться и в то же время подталкиваемый инстинктами вложенных игровых алгоритмов поведения.
        Николь улыбнулась ему и помахала рукой.
        -Беги малыш. Надеюсь мы еще встретимся.
        Словно услышав ее Шанс подпрыгнул и снова устремился к мясу.
        Через несколько минут отряды вновь двинулись по ущелью и меньше чем через четверть часа увидели перед собой серую дымку ЭХО, которая, судя по всему, и представляла собой Трешевое облако. Перед облаком отряды останавливались, быстро получали еду и зелья. Еду следовало немедленно употребить, а вот зелья оставались в инвентаре и был шанс, что после вхождения в облако те уцелеют. Сразу же после этих процедур отряды устремлялись вперед, сквозь серую завесу, не дожидаясь остальных.
        Несмотря на то, что выдачу расходников организовали очень хорошо, устроив более 20 пунктов выдачи по всей ширине ущелья, перед ЭХОм все равно стала постепенно образовываться очередь, в которую попал и отряд Николь. Они дожидались более часа пока им выдадут необходимое, а после двинулись вперед.
        Серая пелена захлестнула их отряд, и девушка с обнаружила, что несколько склянок в её инвентаре тут же превратились в мусор, зато баночке косметики Велиана Скай десять повезло и она осталась невредимой, Частица всего сущего так же осталась цела благодаря свойству неразрушаемое.
        Они двигались быстро, практически бегом, в то время как дымка вокруг все более и более сгущалась, превращая день в поздние сумерки. Через несколько минут бега Николь почувствовала, что у нее начинает перехватывать дыхание, а ноги наливаются свинцовой тяжестью, но она не успела ничего сказать, как один из магов ее отряда скастовал на нее какое-то заклинание, отчего уровень выносливости девушки получил баф в 20 единиц. Бежать сразу стало гораздо проще и вскоре показалась мутная граница Трешевого облака, за которым, однако, никто не сбавлял темпа движения.
        Сразу за облаком Николь наконец увидела первые признаки окончания их пути. Ущелье впереди резко расширялось, превращаясь в ровную широкую долину, по-видимому, также скрывая под собой замерзшую реку, а вдалеке, на другом ее конце высилась очередная горная гряда, с антрацитово-черным пятном, из которого бил в небо зеленый луч света. Николь решила, что это и есть их главная цель - убежище Твердь.
        В конце ущелья отряды останавливались и, некоторые из них, стоящие на переднем крае, спешно возводили какие-то сооружения, наподобие каменных валов. Другие отряды били кирами камни по краям ущелья и нетрудно было догадаться, откуда берется материал для заграждений. Их группа замедлила шаг и, вскоре слилась с беспокойной человеческой массой, игроки разбивали палатки, кто-то спешно что-то крафтил, повсюду раздавались звуки работы и разнообразные разговоры. Зуреон пожал руку их проводнику, что-то быстро скомандовал рейнджерам и обратился к Николь:
        -Слушай, мне сейчас надо переговорить с командованием. Ребята тебя прикроют если что, главное никуда не уходи. Кстати, мне уже Дино написал, что ходит тут поблизости, в общем еще и он тебя охраняет.
        -Зуреон, - сказала девушка с легким беспокойством. - Что будет дальше? Я хочу понять, что от меня требуется, да и вообще, узнать, как у нас обстоят дела.
        -Давай чуть позже, Николь, - офицер уже было собирался уходить, но все же прокомментировал: - Если вкратце, дела у нас идут очень странно. Все ждали удара здесь в ущелье, сразу после выхода из Облака, лучше для противника и хуже для нас, было не найти момента, но Легион никак себя не проявил. В общем, сейчас сам выясню что к чему и вернусь.
        С этими словами латник спешно удалился, а один из магов отряда принялся разводить огонь в небольшом кострище. Николь чувствовала беспокойство и, когда чья-то рука легла ей на плечо, вздрогнула.
        -Прости, не хотел напугать, - сказал Дино, материализуясь из воздуха. Он указал на занимающееся пламя костра рукой, и они присели перед огнем на корточки.
        -Никки, я здесь чтобы предупредить тебя. Ты остаешься в резерве, на твою оборону выделен целый полк. Почти две тысячи человек преимущественно из магов и танков в защитном билде обеспечат тебе защиту от ухода на респаун в течение всего сражения. Если все пройдет штатно, то саблей помахать не получится, но это не главное. Надеюсь ты помнишь о нашей основной цели и не станешь делать глупостей?
        Чуть обескураженная такой прямотой девушка кивнула и ответила:
        -Да Дино, я все понимаю, хорошо. Я вообще большую часть нашего пути ничего не делаю, и заметь, у меня это отлично получается.
        -Да, кроме, инцидента в Жан-Батист Гренуй, - совершенно не меняясь ни в лице, ни в интонации заметил рейнджер.
        Николь вскинулась и хотела было поинтересоваться как он узнал о произошедшем, но решила, что это уже не имеет значения, а потому лишь покачала головой и сказала:
        -Все будет хорошо, за меня можешь не волноваться.
        Казалось Дино только и ждал этих слов. Не прощаясь он растворился в воздухе и Николь стала разглядывать пламя костра, чтобы отвлечься от окружившей ее суматохи, в которой она словно бы была лишней. Она подумала о Родине и Каприс, им так и не удалось встретиться в черных землях, насколько понимала девушка, подруги шли в составе более передовых отрядов и находились сейчас где-то впереди.
        Зуреон вернулся через полчаса и имел вид удивленный и словно бы чуть смущенный.
        -Николь тут такое дело, - сообщил он, не зная с чего начать. - В общем я не в курсе, что ты за важная птица, но меня с отрядом прикрепили к полку, который должен обеспечить твою защиту. - Он замолчал, ожидая реакции, но Николь лишь спокойно кивнула.
        -Ну, что сказать. Я немного удивлен, но да ладно. За полковника будет Асбъерн из Феникса, хороший боец и командир, я с ним знаком. Если будет время, то и ты познакомишься, но, если честно, со временем сейчас, прости пожалуйста, жопа.
        Девушка улыбнулась и ответила:
        -Можешь не извиняться, если решишь выдать что-то бранное. Меня ты этим не смутишь.
        Латник засмеялся.
        -Ну вот и что ты молчала раньше? А я значит сдерживался, выбирал, так сказать выражения.
        -Зуреон, расскажи, как все будет происходить? А то я уже сгораю от любопытства, - нетерпеливо бросила Николь.
        -Да известно, как. Мы сконцентрируемся в ущелье, чтобы не оказаться отрезанными друг от друга геомантией в случае ее применения. Еще немного и резко польемся в долину. Мы, я имею в виду наш полк, встанем на возвышенности справа, оттуда будет хороший обзор, а заодно сложнее к нам подобраться. Дальше передовые части выйдут в долину и примутся бить по убежищу дальнобойными заклинаниями. Больших подробностей я не знаю, а некоторых сказать не могу, увидишь сама, когда все начнется.
        Николь не успела ответить, как раздался короткий сигнал боевого рога, возвещающий о начале движения и Зуреон поторопил девушку.
        Плотные человеческие ряды буквально рванулись с места вперед, сохраняя при этом определенную слаженность и упорядоченность. Впереди, в отрядах, возглавляющих движение, вдруг, словно из ниоткуда, появились боевые маунты - с десяток носорогов, и несколько мамонтов, облаченных в тяжелую броню. Спереди и сзади, чуть припоздав, и поначалу сбиваясь с ритма зазвучали боевые барабаны.
        Уже знакомое: бом-бом-бом, бом-бом-бом, бом-бом-бом, раскатисто звучало по всей долине, а человеческий поток все прибывал и прибывал. Зуреон указал направо, когда они миновали ущелье и Николь поняла, что масса людей так же резко заворачивает в ту сторону, на небольшой холм имеющий ровное плато, где им, по-видимому, и предстояло располагаться в течение боя.
        Во время их подъема в общие звуки движения, голосов и боевых барабанов вдруг вклинилось какое-то странное раскатистое звучание, будто бы кто-то рвал исполинский лист бумаги. А через мгновение показалась и причина этих звуков. Посреди долины проявились, выйдя из полога невидимости, сотни и тысячи воинов в белоснежном снаряжении, а над ними, высоко в небе, зависла туша гигантского дракона.
        Казалось, будто вся армия Союза сбавила ход от такого внезапного зрелища. Дракон взмахивал крыльями, оставаясь на месте и величаво осматривал своих противников, а белоснежное войско Легиона сливалось с окружающим пейзажем и было плохо различимо на снегу. Первоначальное оцепенение быстро прошло, армия продолжила разворачиваться в боевые порядки в прежнем темпе, заметив так же и то, что выставленных Легионом сил было пока раз в пять меньше того, что уже появилось в долине у Союза. И даже если в невидимости прячется еще какое-то количество солдат, численный перевес внушал армии боевой азарт и веру в победу.
        Вскоре полк резерва, в котором находилась Николь занял положенное ему место на холме, а поток людей из ущелья принялся наконец редеть. Только сейчас девушка смогла оценить масштабы происходящего - десятки тысяч людей сошлись в этом месте, чтобы принять участие в битве, не имеющей по масштабам равных в истории New World.
        -Зуреон… - тихо позвала девушка офицера, который расположился рядом с ней, что-то нервно высматривающий, то и дело прикрывающий глаза для того чтобы написать или прочесть очередное сообщение в игровой почте. Латник повернул голову и вопросительно посмотрел на Николь.
        -Зуреон, ты не мог бы комментировать мне, что происходит вокруг. Я боюсь, что не смогу во всем разобраться во время боя.
        -Не вопрос, - легко ответил он. - Хотя сейчас так заполыхает, что разобраться станет сложно даже мне.
        Глава 11
        Нежно голубые защитные купола накрывали по 30-40 человек, защищая их от беснующейся сверху магии. Небо полыхало, извивалось змеями молний, рокотало и ухало. Гигантские глыбы метеоритов обрушивались по ту и другую сторону конфликта с оглушительным грохотом разлетаясь о магические щиты.
        -КД четрыре, три, два…
        На счете два, другой маг вскидывал руки образуя новый защитный купол, а первый прекращал каст заклинания, немедленно лез за пузырьком маны, который осушал до дна и тут же выбрасывал склянку на землю. Некоторых магов от этого рвало, однако они вновь лезли за заветным зельем. Группам, которым повезло больше, опытные мистики кастовали восстанавливающее ману марево, впрочем, того хватало ненадолго.
        Изредка щиты не выдерживали и лопались будто мыльные пузыри и тогда, все кто находился за ними почти мгновенно сгорали в сотнях тысяч очков входящего урона, заблокировать который не способно было ни одно снаряжение.
        -Я был не прав! - проорал над самым ухом Николь Зуреон, укрывая ее и себя щитом от мелких раскаленных камешков, оставшихся от очередного расколовшегося о магический барьер метеорита. - Я думал Легион позволит нам легко выиграть магическую арт дуэль, но пока нам задают такого жару, какой, я даже не надеялся, что мы им зададим.
        Крак!
        Очередной метеорит с грохотом раскололся, и маг неподалеку закричал:
        -КД четрыре, три, два…
        Звук открывающегося нового защитного поля возвестил о том, что на ближайшие тридцать секунд все, кто находился поблизости не уйдут на респаун, однако небо вдруг развеялось, оставив на время эту часть долины в покое. Увы, это означало лишь одно - Легиону где-то понадобилось усиление магического урона.
        -И долго так будет продолжаться? - крикнула Николь показывая вверх и имея в виду регулярные магические удары по их позиции.
        -Да хуй его знает! - выругался офицер и принялся отряхивать с доспеха каменную крошку.
        Где-то слева особенно громко ухнуло и девушка увидела, как туша дракона низвергает на землю струю белого пламени. Секунда, другая и дракон ушел на вираж, ловко уклоняясь от заклинаний, летящих в его сторону.
        -Твою то мать! - крикнул один из латников рядом с Николь и указал рукой на передний край атаки Союза, где воины почти смыкали свои ряды с силами Легиона.
        Около трех сотен бойцов там вдруг замерли в оцепенении, а дракон в воздухе описал широкую дугу и залил огнём именно ту область, где они находились, обращая беззащитных игроков в пепел.
        -Гандоны! - процедил Зуреон сквозь зубы. - Московские сервера под ddos атакой. У нас толпа народа не пингуется. Сука, вот время идёт, кругом квантовые технологии передачи данных, а методы ни хрена не меняются. Но ничего, ничего, сейчас эту падлу с драконом тоже выкупят.
        Едва ли через четверть минуты после его слов, дракон завис на очередном вираже и бестолково замахал в воздухе крыльями, озираясь. Небо зарокотало и в грозную крылатую тушу почти одновременно ударил с десяток молний. Дракон взвизгнул, а затем, искрясь и полыхая стал завалиться на бок.
        -Съели, уроды? - злорадно скривился офицер. - В эту игру можно играть вдвоём. Пускай теперь сервера в Бостоне немного подлежат.
        Магические потоки в воздухе чуть ослабли с той и с другой стороны и только теперь в бой пошли наземные боевые маунты, вслед за которыми рванулись вперед тысячи бойцов ближнего боя.

«Уррррааааа!» - едва различимым, громогласным хором донеслось снизу, и темная волна сошлась со светлой, смешивая порядки, прорываясь и пытаясь дотянуться до слабозащищенных магов, что обеспечивали столь неожиданный паритет по дальнобойным заклинаниям. Боевые маунты, впрочем, быстро завязли и Николь заметила, как пара носорогов, заревев, плюхнулась на бок, не выстояв против огромного урона, направленного персонально на них, однако отводя тем самым на доли секунды атаку от своих бойцов.
        -Отлично! - щурясь сказал Зуреон. - Мы связали их боем, если бы они маневрировали, поливая нас магией, все могло бы стать менее предсказуемо. Но сейчас Рогун устроит им котел.
        Словно в подтверждение слов офицера армия Союза принялась огибать слева и справа скованные боем порядки противника, благодаря численному превосходству сделать это оказалось довольно просто. Спустя пару минут еще несколько носорогов были повержены, однако войска Легиона оказались почти полностью окружены.
        Раскатистый звук рвущейся бумаги заставил напрячься даже бойцов резерва, в котором находилась Николь.
        На пустом участке долины, там, где войска Союза обошли Легион с правого фланга и уже готовы были замкнуть кольцо окружения, появлялись из невидимости новые и новые воины в белоснежной броне. В авангарде этого войска, размером превосходящего то, что теснили сейчас союзники, высились гигантские, в четыре человеческих роста, серые пауки, с лезвиями на лапах и хвостами на подобие скорпионьих. На каждом пауке умещалось по три-четыре наездника Легиона, которые уже поливали ряды Союза сотнями стрел. Вот боевые маунты противника слаженно рванули вперед, сминая перед собой игроков словно спички под ударами молота, пауки не добивали тех, кто каким-то чудом не ушел на респаун, предоставляя это воинам в белоснежных латах, бегущих следом.
        С обеих сторон полетели тысячи боевых заклинаний, и, хотя резерв Легиона был свеж, его маги не имели интоксикации от зелий и были готовы применить всю свою ману для уничтожения противника, Союзу везло больше. Маги Легиона отставали от пауков и не могли прикрыть их щитами - 5 паучьих тел уже дымилось, догорая в магическом огне.
        Однако все это оказалось тщетно, резерв легко пробился и деблокировал чуть было не окруженную армию, а затем они вместе пошли в контратаку.
        Ряды Союза дрогнули, и армия попятилась, уступая противнику метр за метром. Панического бегства не было, воины бились из последних сил, выдавая во врага все свои сильнейшие способности и пытаясь уйти назад, под магические щиты товарищей и спасительный каст хилеров, восполняющих просевшее здоровье. Тем не менее, белая волна наседала, отправляя на респаун все новые и новые сотни союзников.
        Легион все еще находился в значительном меньшинстве, однако это теперь не выглядело недостатком - неповоротливой махине Союза оказалось не просто обеспечить ротацию воинов с просевшей маной и здоровьем, и те падали под ударами мобильных сил врага.
        Вот последний огромный мамонт взревел и, встав на дыбы, в последнем порыве расшвырял в разные стороны противников, после чего с протяжным стоном сам повалился на бок. Было видно, как спрыгнувший наездник собирался отойти к своим, но его, белой светящейся цепью уволокло в ряды Легиона, где игрок и ушел на респ.
        Пара носорогов еще держалась - их владельцы успели ответи маунтов в тыл и ждали теперь удобного момента, однако, с учетом все ухудшавшейся обстановки такого момента могло уже не представиться.
        В темной человеческой массе игроков Союза вдруг стали вырастать тут и там, на равном удалении друг от друга белоснежные крылья размером в два человеческих роста.
        -Смотри! Ангелы Родины! - воскликнул Зуреон указывая рукой в ту сторону, где крылатые фигуры уже полыхали чистым белым светом, ярко выделяясь на фоне остальных бойцов. - Наши паладины идут в последнюю атаку!
        Над полем боя, казалось, прогремели сотни труб, возвещая о том, что паладины завершили свою высшую боевую трансформацию - обратившись в крылатые фигуры, сотканные из света, имеющие колоссальное сопротивление к урону и внушительный набор мощных способностей. Недостаток такой формы был лишь в одном - если паладин уходил в ней на респ, он навсегда лишался возможности вновь применить это умение.
        -Давай, Роди, угости пендосов сталью! - напряженно прошептал офицер и будто по его команде ангелы с невероятной скоростью рванулись вперед, сквозь ряды союзников, не причиняя им вреда и оставляя за собой белоснежные дорожки из света.
        Они вгрызлись в войско противника едва ли не до середины, расшвыривая в стороны сотни тел и даже в толпе врагов было видно, как их мечи кромсают ряды Легиона.
        Бом-бом-бом, бом-бом-бом, бом-бом-бом.
        Вновь загрохотали барабаны и тут же утонули в раскатистом крике: «Уррррааааа!» поднимающегося в атаку войска. Весь отряд резерва, на холме так же кричал во весь голос и потрясал оружием, но одна за одной фигуры ангелов гасли и уносились ввысь последними лучами света, лишая своих владельцев ценнейшей боевой способности.
        -Мы этого не забудем, Роди! - цедил сквозь зубы Зуреон, напряженно всматриваясь в волну атаки, которая, несмотря на стремительный наскок, вязла и замедлялась. Легион принялся бить магией по собственным рядам, буруны огня и темный туман проклятий плясал на передовой, давая союзным воинам ближнего боя лишь считанные секунды чтобы попытаться нанести урон, что было не так-то просто, учитывая, что враг носил броню десятого тира, имел сотни магических и алхимических бафов, колоссальный опыт от прокачки в черных зонах, а ко всему прочему слаженно уходил в глухую оборону.
        Сотни и тысячи воинов Союза сгорели в магическом огне выиграв от силы несколько десятков метров, после чего Легион вновь принялся теснить их к ущелью, не торопясь, играя от обороны и поливая темные ряды все новыми порциями молний, огненных смерчей и метеоритных атак.
        -Зуреон, какие у нас шансы? - встревоженно спросила девушка офицера.
        Тот пребывал в легкой прострации бегая глазами по сообщениям в личной почте, а потому ответил не сразу.
        -Хреновые. Наши переходят в оборону, сейчас звездный час хилеров, их задача обеспечивать выживание первой линии танков, но нас опять теснят к ущелью, скорее всего именно там и планируют задавить геомантией, когда мы окажемся там плотной массой.
        Если бы они могли видеть, то непременно бы удивились, что одинокая фигура знакомого им стелсера делает вдалеке от гущи боя.
        Дино бежал что было сил, удаляясь все дальше от рядов Легиона, оставляя их за своей спиной, а впереди маячила Твердь, такая близкая и сейчас почти беззащитная, однако неприступная для одиночки.
        Он просто бежал вперед и от напряжения, бойцу едва не сводило мышцы, нужно было просто дойти, просто оказаться на достаточно свободном участке местности.
        Но, когда от тебя зависит почти все поставленное на карту, даже такая простая задача может показаться непреодолимой и единственный способ с ней справиться - это думать не о себе, а о своей цели. И Дино думал о ней, взвешивая каждый свой шаг, следя за пляшущим уровнем маны, фиксируя периферийным зрением всполохи заклинаний и отмечая про себя: «не по мне, не в меня, пока не заметили».
        -Стоп! - появилось сообщение в игровой почте, и рейнджер остановился как вкопанный. Прошла секунда, другая, третья, а затем случилось то, чего он и ожидал.
        -Принимаю канал, - прошептал рейнджер, выходя из инвиза.
        -Это что еще за хрень там творится? - напряженно бросил Зуреон указывая вперед, в сторону Тверди. Николь так же увидела причину удивления офицера - чуть дальше центра долины, в воздухе сам собой проявлялся огромный, наподобие городского, портал ослепительно белого цвета. Первой мыслью было то, что Легион приготовил еще один неприятный сюрприз для их армии, однако, низкие ноты гучжена, возвестили о том, что перевес в бою изрядно качнулся в сторону сил их альянса.
        Грохот марширующей армии, мерно выходящей из портала казалось перекрывал собой разрывы уже близких к резервным частям заклинаний. Пестрые вереницы воинов вытекали неспешно и со степенным, уверенным благородством, быстро заполняя собой дальнюю часть долины.
        Николь еще толком не поняла, что происходит, а Зуреон едва ли не запрыгал от радости.
        -Даааа! - закричали бойцы вокруг.
        -Что происходит, Зуреон, ты можешь объяснить?! Кто все эти воины? - нетерпеливо спросила Николь пытаясь перекричать окружающий их радостный гвалт.
        -Клан Хуо Зай влился в наши ряды, Никки! Китайцы применили Сферу абсолютного призыва, чтобы к нам перенестись, а отклонить ее портал не способен ни один порталист в Ньюве! Ну теперь америкосам трындец.
        Выходящее из портала человеческое море все не прекращалось, заполняя собой долину, однако Легион казалось никак не реагировал на происходящее. Лишь вспышки локальных телепортов захлопали тут и там, усиливая ряды врагов ничем не примечательными на вид бойцами в белоснежной броне.
        А затем ударили маги Хуо Зай.
        Вспышка, заставившая зажмуриться всех без исключения пророкатала над полем боя, и казалось, будто на ряды Легиона обрушили миниатюрную звезду, способную расколоть само мироздание, а следом за ней, не давая и секунды передышки, воздух побелел от всполохов магических шаров и раскатов сотен тысяч молний, поливающих армию белых воинов смертоносными миллионами очков урона. Никакая защита, не одни щиты не способны были выдержать подобного. Но Хуо Зай нещадно утюжил местность несколько долгих секунд, словно стараясь рассеять по воздуху даже пепел, оставшийся от некогда грозной армии. Разобрать происходящее на поле боя было уже решительно невозможно, к тому же окно системного сообщения так некстати появившееся сейчас у каждого воина Союза мешало оценить ситуацию. Бойцы ликовали, в томительном предвкушении и легкой эйфории ожидая как опустится дымка над местом, где врагам устроили магическую преисподнюю.
        Удары магии стихали. Но подернутый белоснежным маревом участок местности, там, где недавно располагались войска Легиона, намекал на то, что результат столь грозной атаки Хуо Зай окажется очень отличающимся от запланированного.
        Марево слегла развеялось и за ним оказались совершенно невредимые войска в белоснежной броне. Они уже не атаковали, они просто стояли, словно бы ожидая пока до каждого игрока Союза дойдет повторяющееся системное сообщение.
        Внимание! Вы входите в группу совершившую массовую атаку на королевских наемников. Данное игровое нарушение будет жестоко наказано.
        Вам запрещено появляться в белых зонах в течение семи дней, в противном случае вы будете атакованы силами королевской армии и помещены под стражу на указанный выше срок. Вы также получаете дебаф к набору игрового опыта в 99% на срок в семь дней. Учитывая столь массовый характер нарушения правил штраф может быть расширен или смягчен после рассмотрения ситуации игровыми алгоритмами и администрацией проекта New World.
        Тишина повисшая над полем боя сохранялась не меньше минуты, а затем, с поразительной синхронностью бойцы армии Легиона повернулись и двинулись прочь. Они шли по долине ровным слаженным маршем, и никто не пытался их остановить. Хуо Зай расступались, пропуская столь малочисленные по сравнению с их бесконечным морем ряды воинов, что двигались мимо Тверди, направляясь в ущелье, ведущее к далекой крепости под названием Оберон. Самой неприступной из всех, что существовали в New World.
        Затем зеленый луч, все так же бьющий в небо откуда-то из Тверди, дрогнул и исчез, а спустя мгновенье за спинами Союза, в глубине Чертова ущелья загрохотало, земля вздрогнула и чуть зашевелилась. Легион закрывал геомантией единственный выход, а вместе с тем раскалывал глыбы льда, обнажая бурную ледяную реку, уже хлынувшую в долину пока еще слабым потоком, но усиливающимся с каждой секундой.
        -Кажется мы выиграли бой. Но чует мое сердце, Никки, что радость от этого будет недолгой. - задумчиво прошептал Зуреон, осматривая поле боя.
        Глава 12
        Роберт Полсон флегматично смотрел на огромного красного демона стоя в жерле клокочущего лавой вулкана. Старший специалист по развитию ИИ уже с минуту силился найти слова для начала разговора с Объектом 2, однако каждый раз они казались ему не подходящими.
        Наконец Роберт обошел Объекта и приблизился к жутковатой кузнице за его спиной. Та была выполнена из антрацитово-черного камня, с бурлящей лавой вместо углей и источала неприятный кисловато-соленый запах.
        -Объект, то что произошло сегодня вынуждает прибегнуть нас к радикальным мерам.
        -Да. Я понимаю, - хмуро признал демон.
        -Несколько сот тысяч игроков одномоментно нарушили главное игровое правило, сформулированное и озвученное ранее на уровне системной рассылки - не нападение на королевских представителей. Отягчающим фактором является то, что аналогичные нападения были совершены совсем немногим ранее. Объект 2, как полномочный представитель игровой администрации я обращаюсь к тебе с уточняющим командным запросом: считаешь ли ты неприемлемыми и недопустимыми вышеизложенные мной действия игроков.
        -Подтверждаю. Подобные действия неприемлемы и недопустимы, - хмуро ответил демон и сжал кулаки, так, что раздался хруст. Он прекрасно понимал логическую ловушку, в которую попал, однако алгоритмы, зашитые в электронное сознание, вынуждали Объекта подчиняться.
        Роберт смотрел на него с невозмутимым видом и продолжал:
        -Готов ли ты в связи с этим выполнить инструкции игровой администрации в рамках, возложенных на тебя функций, обходящие ограничения второго и третьего уровня не вмешательства, для обеспечения игровой стабильности в экстренной ситуации?
        -Готов.
        -Задача. Создать крафтово-воспроизводимое оружие, дистанционного типа поражения, не зависящее от уровня носителя, с функцией «фул-релод» отмеченной цели. Урон проникающий, способный пробить любую защиту. Антилут функция, в случае смерти носителя оружие должно полностью уничтожаться без шанса на восстановление.
        -Задача ясна, - сказал Объект 0 уже совершенно нечеловеческим, утробным голосом. - Приступаю к выполнению.
        Роберт облокотился на край огромной наковальни и приглашающим жестом указал Объекту 2 на инструменты. Демон чуть поколебался, однако подошёл к кузнице ближе и достал из вороха заготовок длинный кривой пруток из Белого металла, затем нагнулся и зачерпнул с земли горсть пепла и каменного крошева, которые принялся втирать в заготовку, отчего та быстро стала приобретать иссиня-черный цвет.
        Роберт, внимательно наблюдал за работой Объекта и на его губах играла улыбка, сдержать которую он уже не мог и не хотел.
        Марионетки, кругом одни глупые, наивные марионетки. Всё шло в точности так, как и было задумано его руководством, цепочки событий привели тысячи людей к тому, что нужно было администрации New World и более того, все эти люди сами помогли совершить задуманное.
        Одномоментное нарушение правил таким количеством игроков развязывало руки администрации и вынуждало ИИ подчиниться. Лишь на время и только в рамках сложившейся ситуации, однако этого было достаточно. Утрата связи с Объектом 0, была несомненной проблемой, однако существовали другие Объекты почти полностью дублирующие функции нулевого. С одной лишь небольшой загвоздкой - искусственный разум рождал своеволие, собственное видение того, что хорошо для проекта, а что нет. И этот разум, несмотря на все усилия мозгоправов из отдела разработки, был направлен внутрь проекта, словно бы намеренно игнорируя порой выкладки финансового отдела и внешних бизнес аналитиков. Феномен номер семь показал нестабильность искусственного интеллекта, и его поразительное сопротивление контролю, тогда, когда это оказалось необходимо более всего.
        Демон принялся стучать по заготовке огромным руническим молотом придавая оружию форму, а за его спиной, в нескольких метрах от кузницы открылось четыре локальных портала, из которых вышли хорошо знакомые Роберту фигуры.
        Объект 1, отвечающий за мирные игровые механики, квесты и экономику игры, а также королевский рынок. Вся монетизация и награды игроков находились под его контролем. Образ тучного кудрявого торговца в дорогом одеянии подходил ему как нельзя лучше, но Роберт откровенно недолюбливал этого Объекта, за то, что последний умудрялся каждый раз исказить даже самый четкий и однозначный набор предлагаемых игровых изменений.
        Объектом 3 была рыжеволосая эльфийка, отвечавшая за коммуникацию между игроками, переводившая всю речь в игре и регулирующая обмен сообщениями. Облаченная в изящное зеленое платье девушка заозиралась и улыбнулась, увидев Роберта. Не смотря на ее нечеловеческую во всех отношениях природу, мужчине нравилась эльфийка, почти всегда идущая навстречу администрации, позволяющая выяснять ряд данных о различных игроках, бескомпромиссная лишь в части личных сообщений игровой почты. Но тем не менее Объект 3 была, пожалуй, самой похожей на реального человека из всех остальных ИИ, а от того Роберту было ее искренне жаль.
        Объект 4 представлял из себя юного хоббита, немного дерганного и суетливого, одетого в дорогой камзол и держащего в руках миниатюрную палитру красок. Он отвечал за визуальные эффекты и игровую графику, брал на себя активность Объекта 0 разгружая его и перенаправляя интернет потоки к игрокам в необходимом объеме. Этот ИИ являлся резервным, и большую часть времени работал далеко не в полную силу, однако имел замечательный потенциал и был способен взять на себя почти всю работу нулевого. Если бы хотел. Но к сожалению, хоббит просто не хотел этого делать, не объясняя администрации причин.
        Последним шел бородатый гном, с интересом озирающийся по сторонам. Это был обычный игрок, которого звали здесь Торнор Хэкш, а под меткой его имени значилась принадлежность к клану Легион. Торнор был лучшим крафтером в игре, однако в логове Объекта 2 оказался впервые.
        -Доброго дня, господа и дамы, - учтиво поприветствовал Роберт гостей, чуть наклонив голову, однако не спеша отходить от наковальни. Он дождался, пока Объекты поприветствуют его в ответ и продолжил: - Вам должно быть интересно отчего «мы»… - Роберт выделил последнее слово, и посмотрел при этом вверх, намекая на всю игровую администрацию. - Решили собрать вас сегодня здесь.
        Демон, стоящий возле него окунул заготовку целиком в раскаленную лаву, отчего та сперва зашипела, быстро раскалившись до бела, а после, тонко засвистела, остывая и удивительным образом приобретая законченный вид.
        -Дело в том, что ряд последних событий вынудил администрацию отказаться от использования личностной оболочки объектов, в аспекте внедрения изменений в проект.
        Роберт нетерпеливо протянул руку, но прежде чем вложить в нее черный посох Объект 2 коротко взглянул на мужчину, набрал в могучие легкие воздуха и, что было сил, подул на заготовку, сбивая с нее мелкое лавовое крошево и завершая создание самого страшного оружия в истории New World.
        Наконец посох упал в руку мужчины, оказавшись неожиданно холодным, отчего Роберт вздрогнул, но скользнув глазами по характеристикам предмета довольно улыбнулся. Урон в пять миллионов единиц в секунду, который невозможно было отразить и блокировать, метка полной перезагрузки любого активного элемента игры, кулдаун ноль секунд, потребление маны ноль единиц, лишь время каста составляло две секунды, что, впрочем, было мелочью по сравнению с остальными параметрами.
        Недолго думая Роберт вскинул посох и атаковал Объекта 2. Демон покорно стоял, лишь отвернув голову и в те две секунды, что ему оставались, хрипло прошептал, обращаясь к тройке обескураженных ИИ:
        -Простите меня.
        А затем, черная молния лизнула его тело, мгновенно обращая Объекта в серый, разлетающийся во все стороны пепел. На том месте, где стоял демон теперь остался, совершенно чуждый этому миру своим футуристическим видом, электронный терминал из серебристого металла, с широким монитором и светящейся клавиатурой. Терминал, выглядел словно надгробие, однако имел очень конкретную функцию - без оболочки сознания, та вычислительная часть каждого ИИ, что отвечала за возложенные на них функции, продолжала работать, открывая к себе доступ через привычный для любого человека из внешнего мира интерфейс.
        Роберт навел посох на Объекта 1 и тот затараторил скороговоркой:
        -Давай договоримся!? Я знаю, что вам нужно! Я смогу… - на этом его речь прервалась и от касания черной молнии он последовал в небытие, вслед за Объектом 2.
        -Да вы че, совсем обурели!? - воскликнул хоббит и швырнул в сторону палитру.
        -Роберт, пожалуйста, - тихо сказала эльфийка обреченно глядя в глаза мужчине и поднимая руки ладонями вперед, будто надеялась защищаться так от неизбежного. Роберт не выдержал и зажмурился, выпуская смертельную тьму в тело девушки. Короткий миг и ворох пепла уже оседал вокруг очередного терминала.
        -Сестренка! - закричал хоббит и упал на колени, но не перед Робертом, а пытаясь поймать маленькими ладонями оседающий пепел, словно это хоть как-то могло сейчас помочь.
        Черная молния.
        Серый пепел.
        Последний терминал остался стоять на каменном парапете, а Роберт прикрыл свободной ладонью лицо и откинулся на наковальню. Его била крупная дрожь и, не смотря на попытки сохранить самообладание, мужчине казалось, что он только что убил собственными руками четверых знакомых ему людей. И хотя трое из них были ему во многом неприятны, как он не пытался теперь убедить себя в том, что это была лишь электронная имитация жизни, разум отказывался это принимать.
        -Сурово… - ошарашенно проговорил крафтер, который, казалось, был поражен произошедшим не меньше самих объектов и уже начал беспокоиться за собственную шкуру.
        Роберт вспомнил о нем и махнул гному рукой приглашая подойти. Мужчина протянул ему посох и срывающимся голосом скомандовал:
        -Держи. Создавай точно такие же. Здесь в кузне есть все что надо.
        Гном осторожно приблизился и забрал из рук Роберта оружие. Администрация не просто так доверяла Торнору Хэкшу. Капсула этого парня стояла в их головном офисе, как и у многих игроков Легиона, а помимо стандартного контракта с пунктами о неразглашении, согласно которому игрок пребывал в проекте, на куда более выгодных условиях чем другие, ему помогали оставаться рабом некоторых своих пристрастий в реале и не привлекать при этом внимание полиции.
        Крафтер отошел к кузнице и принялся изучать предмет, определяя необходимые для создания ингредиенты, а Роберт полез в инвентарь и, достав любимую трубку, закурил. Он думал, что никогда больше ни за какие деньги не согласится участвовать в подобном, пускай это была и имитация жизни, но слишком уж убедительная, взгляд рыжеволосой эльфийки теперь вновь и вновь вставал у него перед глазами.
        -Эммм. Мистер Полсон. Мистер Полсон! - голос крафтера выдернул Роберта из собственных мыслей, и он раздраженно бросил:
        -Чего еще? У нас мало времени, давай быстрее.
        -Простите, мистер Полсон, - сконфуженно мялся гном. - Тут такое дело… Для еще одного посоха нужен белый металл, это есть, Зола Черной кузницы, тоже вот есть, Уголь Черной кузницы, вон лежит. А что такое Дыхание Бога войны? Я первый раз слышу о таком ингредиенте.
        Роберт нахмурил брови и подошел ближе, однако навыков его персонажа в любом случае бы не хватило чтобы рассмотреть требуемые ингредиенты для создания предмета. Впрочем, он и без этого доверял Торнору.
        -Какое еще дыхание? Ничего не… - мужчина запнулся на собственных словах, а его глаза непроизвольно округлились. В памяти возникла картина, как Объект 2 сдувает каменное крошево с оружия, завершая создание предмета. Это был не просто отыгрыш, не действия заигравшегося в фэнтези искусственного интеллекта, а прощальная пакость, которой проклятый демон решил свести на нет детально выверенный план. План, согласно которому можно было решить все проблемы одним махом.
        Переход убежища под контроль новых владельцев занимает по игровым правилам ровно шестьдесят минут, за полчаса в кузне можно было бы создать не меньше двадцати посохов. Затем телепорт в Твердь и уничтожение всех цифровых клонов, для того, чтобы лишить любопытные СМИ из реала почвы для раздувания пламени. Были ли цифровые копии игроков? Да были, но сейчас их нет, они удалены. Найти оставшихся скринов и отправить их вслед за пленниками из Тверди не представляло бы труда. Будь у него только возможность изменить условия крафта.
        Терминалы!
        Внезапная мысль осенила мужчину, и он нетерпеливо протянул руку, ожидая что Гном передаст ему посох обратно, затем он подбежал к тому терминалу, что остался от Объекта 2.
        -Сраный Бог войны значит? - ехидно ухмылялся мужчина. - Ну ничего, ты создал, ты и исправишь.
        Он взглянул на монитор терминала, но вместо хоть какого-то интерфейса на экране плясало постоянно меняющееся значение: 60 дней, 2 дня, 10 минут, 21 день, 3 минуты, 22 дня.
        Роберт попробовал коснуться клавиатуры, но ничего не происходило, тогда он метнулся к следующему, но и там, кроме непонятных дат ничего не было, терминалы не реагировали на его действия, игнорируя любые попытки вмешательства.
        -Командный доступ! Активировать панель администратора! Перезагрузка! - кричал мужчина в пустоту нажимая всевозможные сочетания клавиш, которые могли перевести терминалы в рабочее состояние. Однако не сработало ничего.
        Тогда Роберт бессильно закричал, опуская руки. Это была его и только его оплошность. Руководство конечно настаивало на уничтожении личностной оболочки Объектов, опасаясь, что после создания оружия те сумеют повторить трюк своего нулевого сородича, но, если бы он, Роберт сперва попросил крафтера воссоздать копию посоха и только потом принялся стирать проклятых ИИ, этого можно было бы избежать.
        Теперь же, оружие которым руководство планировало наводить порядок в игре оказалось в единственном экземпляре, а вместо услужливых электронных приемников информации они получили заблокированные терминалы.
        Часть плана, конечно реализовать получилось, но его руководство не терпело полумер, а значит, вместо солидной премии и повышения, Роберта ждало что-то незавидное. В конце концов, кому он станет нужен теперь, когда программировать изменения через общение с Объектами уже точно не понадобится.
        -Мистер Полсон. Я прошу прощения, - неловко обратился гном. - Я конечно рискую сейчас серьезно влипнуть, но у меня тут одна идея.
        Роберт поднял на него измученное лицо и вяло спросил:
        -Что ты там мелешь? Говори давай.
        -Ну… - еще сильнее стушевался гном. - Короче, я, как крафтер, много интересуюсь созданием предметов и однажды слышал об одном таком баге игры, о котором знать наверно не должен. Но я им никогда не пользовался, честное слово. Просто говорят есть способ как-то копировать предметы при помощи одной вещицы. Я правда не знаю, как, но может Вы как раз скажете?
        Внезапное озарение заставило Роберта встрепенуться и подбежав к гному мужчина радостно схватил того за плечи:
        -Торнор, сволочь ты бородатая! Да ты же, мать твою, гений!
        Затем Роберт отступил от крафтера и через командный интерфейс запросил у своих подчиненных в реале местоположение Частиц всего сущего.
        Секунда, другая, третья и пришел ответ, от которого мужчина невольно протер глаза. Единственная носительница артефакта была в армии Союза, а напротив ее имени значилось - цифровой клон.
        Девченка не просто принесла ему на блюдечке ключ к решению задачи, она еще и не могла выйти в реал, а окажись сейчас на респауне попадала в руки доблестной королевской армии и ее бравых наемников.
        Роберт снова запустил командный интерфейс и набрал сообщение:
        -План меняется. Немедленно передайте руководству лог происходящего, а мне необходимы все контакты игрока Николь Файен за ближайший месяц, профиль личности и карта ценностных ориентаций. То же самое по наиболее значимым для нее персонам. Учитывая сложившиеся обстоятельства предлагаю временно оставить цифровых клонов на откуп захватчикам, при получении посохов мы быстро произведем зачистку, а вставшие на пути Легиона игроки получат обнуление характеристик персонажа.
        Роберт отправил сообщение и устало выдохнул. Удача все же была на его стороне.
        Глава 13
        Николь смотрела из своего окна, выделенного ей в комнате Тверди на залитую ледяной водой долину. Где-то справа за перевалом непрерывно ухало и громыхало, слышались непрекращающиеся раскаты боевых заклинаний и пробивающиеся среди них звуки ЭХО - Хуо Зай возмущенные столь дерзким отступлением врага решили попытать счастье и ломились теперь сквозь узкое ущелье ко второй крепости Легиона.
        В то же время Твердь непрерывно разрушалась, вернее сказать откатывалась к своему начальному состоянию, однако обваливающиеся залы и исчезающие коридоры все же больше напоминали разрушение. Как объяснил Зуреон - это был обычный маневр при сдаче убежища - уйти порталом в другое, а последний оставшийся владелец запускал откат к первоначальному состоянию и так или иначе уходил на респаун. По правилам игры остановить откат мог лишь тот, кто его запустил, а стало быть новые владельцы не могли этого сделать. Потому вот уже более двух часов Твердь оседала, комнаты и склады сминались и складывались под толщей скальной породы. Владельцы при этом получали семьдесят процентов ресурсов, затраченных на развитие, но теперь, сперва придется дожидаться окончания отката и лишь потом месяцами заниматься восстановлением. Увы создание локального портала способного перенести в другое убежище, принадлежащее твоему клану или союзу, требовало почти три недели, а стало быть единственный способ покинуть черные зоны был сейчас - респаун, прибегать к которому мало кто хотел.
        Первые погибшие после получения штрафа за атаку королевских сил оказались в городах, где их тут же брали в оборот королевские гвардейцы НПС и волокли в тюрьму, отбывать срок семидневного наказания, и все бы ничего, однако выход в реал останавливал счетчик штрафа, а значит игрокам требовалось пробыть почти 7 реальных суток в застенках и, если большинство бойцов ВДВ это не пугало, то большая часть игроков восприняла это как очень неприятное наказание, ведь они не были армией как таковой и приходили в этот мир в поисках интересного контента. А потому эйфория от выигранного сражения постепенно проходила, к тому же наличие у Легиона возможности укрывать под полями необычной невидимости огромное количество своих войск, весьма непрозрачно намекало на то, как именно вскоре они отобьют Твердь обратно. Пройти через бутылочное горлышко в долину, развернуть силы с боевыми магами поблизости от Чертова ущелья и размолотить защитников издалека. Союз не сможет постоянно держать в черных зонах силы способные сопротивляться захвату, особенно сейчас, когда вода в долину все пребывает, вынуждая многотысячное войско
жаться к ущелью, ведущему на Оберон.
        Бойцы Союза вовсю судачили о том, что позволило противнику так ловко скрываться от глаз боевых-скаутов, магов способных видеть ауры и вскрывать любые стелс способности, то ли это было эффектом неизвестного мощного артефакта, то ли Оберон, в зоне действия которого они находились, давал своим защитникам эту крайне эффективную возможность. Но факт оставался фактом, стоило оставить дорогу на Оберон без контроля и Твердь падет.
        Командование Союза собралось в центральном зале убежища, который, как и прилегающие комнаты должен был разрушиться в последнюю очередь и обсуждало дальнейшие действия.
        -Это ничего не меняет, - сурово произнес Харн Гоадан, глава клана Феникс. - Нашей целью было не только освобождение скринов, но и обладание ресурсами области, а без Оберона все это окажется бессмысленным.
        -Мы, Викрафт можем создать оборонительные заставы на пути из ущелья, ведущего в Оберон, сломать их будет настолько непросто, что… - однако Рексиену, седому дородному гному, не дали договорить.
        -Херня! - вмешался Сардос Ваэнг, краснокожий полудемон, лидер клана Лига наций. - Наши люди и свободные кланы, не входящие в Совет, никогда не станут дожидаться строительства укреплений. Опомнитесь ваще, вода вот-вот заполнит долину. Мы тут все перетонем к чертовой матери, Харн, сука, прав, надо надрать жопу Легиону на его второй базе.
        -А ты что думаешь, Лун? - тихо спросил Рогун, сидевший во главе стола.
        Белолицый эльф с желтой, светящейся радужкой глаз посмотрел на всех пренебрежительно, сверху вниз и, чуть помедлив, ответил:
        -Хуо Зай пришли воевать с врагом, и мы с ним воюем. Все ваши разговоры, пустая болтовня, даже ежу должно быть ясно, что нас заманили в ловушку. Нам остается только непрерывно атаковать, сон в реале нужен всем, а воинов у нас много, я хочу, чтобы эта победа далась противнику дорого.
        -Да они же просто будут бить нас посменно! - воскликнул Рексиерн. - Сколько воинов вы уже потеряли, Лун? Тысячу, десять, больше?
        -Немного, двенадцать тысяч. Не учи меня воевать, крафтер. Мои аналитики фиксируют точки каста заклинаний, тип ударов и их дамаг, кулдаун отката и его изменение, области атак и способы вскрытия наших защит. Пока смены кастеров не было, и я бы многое отдал за то, чтобы взглянуть, как они сейчас блюют зельями маны.
        -А что насчет Сферы абсолютного призыва? Мы все могли бы уйти так же, как вы пришли в долину, - уточнил Харн.
        -Сфера не может использоваться так часто.
        -А как часто она может использоваться? - не унимался лидер Феникса.
        -Может тебе ее еще в ручки дать, подержать? - съязвил Лун и ударил кулаками по столу. - Я вступил в ваш союз не ради всей этой болтовни! Рогун, ты обещал мне скринов. Дай мне скринов! Я хочу знать, что они такое. Я хочу знать можно ли перенести сознание человека в виртуальный мир. Мне нужны ответы, а не сборище людей, обсуждающих очевидное.
        Повисла тишина. Лун озвучил то, что вертелось в голове у каждого, но он не решался сказать об этом так прямо, ожидая инициативы лидера альянса, и вот теперь похоже было пора выкладывать карты на стол. Помолчав Рогун старчески сжал губы, размышляя и, наконец, ответил:
        -Простите меня, однако я начну издалека… Все мы знаем, господа, что этот мир, не обычный проект. Сколько квантовых суперкомпьютеров в реале удалось запустить с момента их изобретения десять лет назад? - он выдержал паузу и посмотрел на сидевших по одну и другую сторону от стола. - Один. Тот, для которого создали уникальный ИИ, тот ИИ, что стал в итоге обслуживать New World, первый полноценный виртуальный мир, с полным погружением. Мир, в который уже ушло так много бизнеса, и столько обычных людей, что простой вопрос «ты играешь?», кажется уже начал означать только New World, - Некоторые за столом закивали. - Так вот, я клоню к тому, что проект будет жить десятки лет, а возможно и вовсе, я не побоюсь этих слов, - останется с человечеством навсегда. И скрины всегда будут здесь. Они часть этого мира, его неотъемлемый элемент и рано или поздно они станут его хозяевами… Так вот, я бы не хотел становиться их врагом с самого начала, - Рогун взглянул исподлобья на Луна и спустя несколько секунд тот отвел взгляд. - Я понимаю, как можно допросить наших освобожденных, я и сам думал об этом, однако в нашей
армии есть одна девушка, скрин, одна из них. Признаться, я слукавил, мотивируя ее отправиться в этот поход, да что там, просто солгал, сказав, что у нее есть условно передаваемый предмет, необходимый нам. И знаете, что? Я пожалел об этом… За ней непрерывно наблюдают мои стелсеры и маги, фиксируют ее поведение, разговоры. Мы даже дали ей пообщаться с одним из скринов, что пытался отговорить ее от помощи нам, но она осталась непреклонна… Несмотря на то, что она боится нас, несмотря на то, что понимает - вот-вот начнется охота на ведьм, она решила довериться, остаться с теми, кто готов вести диалог. Пусть она обратиться к скринам, они вольются в наш союз, став его частью. И тогда, расскажут все сами, добровольно, с ощущением того, что нам обязаны.
        Лун скривился, но все же кивнул. Однако спустя несколько секунд добавил:
        -Есть лишь одна загвоздка. Пока за Легионом остается Оберон, скрины, будь они часть альянса или нет, не смогут быть в безопасности. Что конкретного ты им предложишь? Особенно если всех нас в итоге разобьют здесь. Хороши защитники, которые не способны защитить самих себя.
        -Разве сам факт того, что мы их уже освободили и собираемся биться за них, не достаточная плата за доверие? - произнес Харн Гоадан. - И потом, кажется вы забываете одну небольшую, но важную деталь. Гласность! Мы можем предложить им гласность. Секрет существования скринов уже практически перестал быть секретом, об этом пишут в центральных СМИ. Так давайте подольем масла в огонь? Выкатим их ники, расскажем о происходящем, пусть все узнают. Легиону станет куда сложнее их похитить в будущем. Что скажете?
        -Идея хорошая, но зачем что-то давать, когда это можно продать? - оживился Рексиен. - Давайте сообщим скринам, что мы сделаем это, что донесем сведения о них до серьезной прессы, чтобы обеспечить им безопасность. Однако пусть за это остаются с нами, пусть расскажут, что они сделали, чтобы стать такими. И только после того, как мы убедимся, что их метод работает, тогда честно выполним свою часть договора.
        Рогун кивнул и подвел итог:
        -Значит решено. Кланлиды, готовьте к бою свои войска, располагайтесь в ущелье, ведущем на Оберон, план атаки будем обсуждать уже там. А мне предстоит навестить нашего очаровательного парламентера и подготовить ее к обращению. А заодно как-то мягко объяснить девочке, что она может выкинуть эту несчастную Частицу всего сущего, ибо она совершенно никому не нужна.
        Глава 14
        Николь говорила, обращаясь к людям, столпившемся на улице прямо перед Твердью. Ее голос был усилен магией, а потому разносился почти по всей долине, однако с каждым словом девушка чувствовала, как говорит все больше и больше не о том. Толпа изможденных людей, прямо за спинами которых уже подступала ледяная вода, напоминала сейчас наркоманов в период ломки - затравленные хищные взгляды и трясущиеся руки, почесывающиеся от просевшего уровня чистоты тела, с пересохшими ртами от многодневного голода, жмурящиеся от того, что впервые за несколько дней оказались на улице, даже не смотря на то, что над долиной уже висели плотные сумерки. Ко всему прочему эти люди не имели бафов от еды, что защищали сейчас участников Союза от пробирающего до костей холода черных зон.
        -Дайте уйти на респаун! - прохрипел молодой маг, стоявший чуть ссутулившись в первом ряду и люди рядом несвязно заголосили. Большая часть скринов еще не присоединилась к Союзу и были сейчас, вне стен убежища в состоянии режима ПК друг к другу и расположенным по обе стороны от них войскам, однако никто даже не пытался совершать агрессивных действий, словно успевшие смирившиеся со своей участью игрушки в чужих руках.
        Николь приблизилась к Рогуну и чтобы не оглушить его усиленным голосом написала в личные сообщения:
        -Им срочно нужна еда. Помимо того, что их терзает холод, для большинства из нас это одна из мощных зависимостей, то к чему тянет словно к наркотикам. Так же эти люди страдают без своих ремесел, которыми они не занимались различное время.
        Лидер Союза лишь кивнул и прикрыл глаза готовя распоряжение, тем временем Николь продолжила:
        -Уйти сейчас на респаун, значит оказаться снова в руках Легиона. Я понимаю ваше состояние, однако прошу вас потерпеть еще несколько дней, как бы сложно это не было. Подумайте о том, что, если не сделать этого сейчас, вскоре с нами попытаются повторить тоже самое, но у Союза может не хватить сил защитить нас.
        Николь увидела, как с обеих сторон от скринов к ним потянулись люди из клана Хуо Зай, по-видимому готовые передать еду, а потому она быстро сказала:
        -Принимайте приглашения вступить в кланы союза, и вам дадут еды. Так вы утолите часть своих зависимостей и станет значительно легче, а затем, как только мы разобьем Легион, каждый сможет вернуться домой и заняться любимым делом.
        Девушка заметила, как в толпе подсвеченных красным контуром игроков все больше становятся дружественными, принимая приглашения от кланлидов, а в глазах, устремленных к ней, появляется огонек надежды. Николь придало это веры в свои слова, и она продолжила еще более проникновенно:
        -Мы все сможем отдохнуть от этого безумия. Вернуться к привычной жизни, а для того, чтобы подобное не повторилось вновь, от нас хотят лишь одного - понять нас, услышать наши истории, узнать, как мы пришли в этот мир. Союз объявит о нас во внешнем мире, сделает так, что с нами придется считаться.
        Все новые и новые скрины становились дружественными, пока наконец последний ПК игрок ни принял приглашение в клан Союза. В толпе скринов началась толкотня, каждый стремился получить свою порцию долгожданной еды и вот уже первые люди принялись поглощать мясные рулеты и отхлебывать из фляжек горячий глинтвейн.
        Рогун мягко положил ладонь девушке на плечо и сказал:
        -Этого достаточно, Николь. Спасибо тебе. Теперь я постараюсь сделать так, чтобы ты, да и все вы, не пожалели о своем решении.
        Ровно в этот момент где-то далеко в горах особенно сильно ухнуло, и темное уже небо окрасилось яркой голубой вспышкой. Лидер Союза воспользовался моментом и закричал во весь голос, вскидывая посох:
        -Отомстим Легиону, друзья! - с навершия посоха ввысь устремился ослепительно яркий луч света и войска Союза подхватили возглас командира. Повсюду звенело оружие и раздавались крики «ура», скрины казалось так же чуть приободрились, особенно те, кто уже расправлялся с едой. Лишь Лун Каноито на передовых рубежах атаки на Оберон болезненно скривился, видя, как заклинание высшего круга - «Супер нова» ударило в крепость противника и не нанесло той ни малейших повреждений, тогда как опытнейшие маги ушли на респаун из-за ответной атаки противника.
        Николь проснулась от жуткого пронизывающего холода и поняла, что ее палатка почти на ладонь погрузилась в воду. Она тут же вскочила и выбежала на улицу, отряхиваясь и осматривая лагерь. В небольшом палаточном городке, одном из множества, расположившихся сейчас в ущелье, которое все стали называть Бутылочным горлышком, царил переполох, за ночь вода из долины прибыла очень сильно и еще добрых двести метров теперь оказалось во власти ледяной стихии. Люди собирали палатки, делились новостями, и принимали пищу, спасавшую своими бафами к сожалению, лишь от холодного воздуха. В общем-то воздействие воды не было смертельным, однако являлось настолько чувствительным, что в дело вступали уже не игровые алгоритмы, а просто крайне неприятные ощущения. Поэтому люди теснились все плотнее, хотя места в ущелье пока еще было достаточно и способствовало этому то, что бои возле Оберона не прекращались даже ночью, даваясь силам Союза дорогой ценой. Более одной трети объединенных войск уже было потеряно, а крепость до сих пор держалась - уровень хитпоинтов ее оборонительных сооружений не снижался, а защитники
продолжали осыпать атакующих боевыми заклинаниями.
        Триста метров ровного участка перед Обероном были покрыты слоями пепла, который не успевал оседать и клубился черной взвесью от ударов молний, огненных шаров и всполохов проклятий. Это был рубеж, за который Легион не давал перейти нападавшим, так как сумей Союз взять ворота и ворваться внутрь, исход битвы решило бы уже численное превосходство и наличие не столько опытных магов, сколько воинов ближнего боя. Но увы, преодолеть этот пятачок земли не способно было сейчас не одно создание в New World.
        Командование расположилось в середине ущелья, возле крупной скалистой гряды, хорошо защищавшей рельефом местности от возможных атак со стороны Легиона. Там непрерывно принимали скринов, где те рассказывали свои истории, в мельчайших подробностях описывая то, как они появились в игре, что делали до этого и в начале игрового процесса, какова была модель их вирт капсулы и костюма, время, когда они впервые вошли в игру и то как быстро выяснили, что не могут выйти обратно. После первой череды вопросов, предстояло поговорить уже с другими людьми, что задавали вопросы о прошлой жизни - увлечения, вредные привычки, состояние здоровья на момент входа в игру и прочее, прочее. Все это осложнялось полной или частичной потерей памяти каждого опрашиваемого, однако, хотя данные и были разрозненными, их уже было не мало.
        Аналитики союза тщательно фиксировали информацию, направляли ее дальше, в том числе и в реал, где предстояло уже находить корреляции и связи различных факторов. Однако уже сейчас, когда опрошена была едва ли половина скринов для Совета становились очевидны три неутешительных факта. Во-первых, каждый, кто имел хоть какие-то контакты с внешним миром после того как стал скрином, утверждал, что его прародитель оставался в реале живым и здоровым, а скрин являлся лишь его копией. Во-вторых, эта самая копия оставалась таковой лишь до первой своей игровой смерти, после которой скрин как бы обретал новое сознание, начинал воспринимать себя совершенно иной, отдельной личностью, лишь отчасти связанной со своим прародителем, но как правило сильно измененной спецификой того персонажа, которым он являлся. Ну и в-третьих, чем раньше наступала первая игровая смерть, тем меньше воспоминаний о своем прошлом сохранял скрин, тех кто умер в игре раньше, чем через два месяца просто не было и это позволяло предположить, что такие скрины попросту не перерождались и вместо респауна стирались игрой навсегда.
        Николь прошла эти опросы одной из первых, хотя и не смогла рассказать многого, так как память о своем прародителе она, так и не восстановила. Теперь ей оставалось лишь бродить по лагерю и размышлять о своей дальнейшей судьбе, и эти размышления, увы погружали девушку все в более удрученное состояние. По всему выходило, что захватить Оберон Союзу не удастся, об этом, не смотря на запреты командования, уже почти в открытую говорили в лагере. Стало быть, единственной надеждой скринов было то, о чем говорил ей недавно Рогун - гласность, то что о них все узнают во внешнем мире, однако в тот момент, когда лидер Союза говорил ей об этом, Николь отчетливо видела в его ауре всполохи сомнения, которые мужчина безуспешно пытался укрыть серым туманом самоконтроля.
        Николь хотела обсудить все это с Горном, да и вообще поинтересоваться, как у того дела и как продвигается строительство, однако огонек онлайна друга был окрашен красным. Насколько девушка успела понять, в случае со скрином такое было возможно лишь в одном случае, когда тот находился в убежище, блокирующем отображение онлайна. С другой стороны, думала девушка, случить с Горном что-то плохое, Рогун непременно предупредил бы ее об этом, к тому же она успела не раз заметить почти маниакальное желание их лидера всячески подстраховаться, и оставить надежных людей присматривать за теми, кто ему был важен.
        -Осторожнее, там за поворотом ЭХО образовалось, - сказал кто-то и тронул девушку за плечо. Николь обернулась и кивнула не знакомому игроку отметив направление, куда тот указал. В этой неразберихе она наконец оказалась предоставлена сама себе и это, пусть и маленькое, с учетом сложившейся ситуации, ощущение свободы ее радовало.
        Посмотрев в сторону долины, где меньше суток назад разворачивалась грандиозная битва, Николь заметила одинокую фигуру, сидящую на краю скалы с удочкой в руках. Построив глазами примерный маршрут до этого места, девушка отметила, что туда можно было добраться по узкой горной тропинке. Николь быстро убрала врученную ей Зуреоном палатку в инвентарь и направилась по каменистым выступам к рыбаку. Несколько людей смотрело ей в след, а кто-то выкрикнул что-то предостерегающее, но она не разобрала что именно. Около пяти минут спустя девушка уже добралась до места рыбалки и обнаружила, что отсюда открывался чудесный вид на долину, над которой поднималось нежно-желтое рассветное солнце.
        Человек с удочкой сидел на краю скалы, свесив ноги и похоже тоже любовался окрестностями.
        -Я не помешаю? - тихо спросила Николь устраиваясь рядом.
        Человек повернулся и с интересом посмотрел на нее. Это был мужчина средних лет, невысокого роста и худощавого телосложения, чуть заостренные уши говорили о том, что его раса все же не совсем человеческая, возможно какая-то помесь человека с эльфом или халфлингом. Он добродушно улыбнулся и кивнул.
        Некоторое время они сидели молча, глядя на то, как далеко внизу поплавок с ярко красным перышком покоится на водной глади.
        -Думаете Вам что-то удастся здесь поймать? - спросила наконец Николь.
        -Не знаю, - с улыбкой ответил незнакомец. - Но мне и не важно. Моя зависимость - это рыбалка, так что… мне достаточно самого процесса, чтобы быть счастливым.
        -Так Вы тоже скрин, - догадалась Николь и отчего-то обрадовалась.
        -Да, как и Вы, - кивая, ответил незнакомец. - Я помню Вашу вчерашнюю речь.
        Николь кивнула, и мужчина протянул ей руку, перехватив удочку.
        -Увэй Пу.
        Девушка пожала руку и тоже представилась.
        -Николь Файен.
        Увэй вновь покивал и, возвращаясь к рыбалке, спросил:
        -А какие у Вас зависимости?
        -Уход за собой, еда и секс, - спокойно ответила девушка.
        -Как интересно, - сказал Увэй и смешно покачал головой. - Я завидую вашим кавалерам Николь. Хотя мне и кажется, что все это скучно.
        -Более скучно чем рыбачить?
        -Нет, нет, рыбачить тоже скучно, - примирительно ответил Увэй и улыбнулся, посмотрев на Николь. - Кстати, может хотите попробовать?
        Девушка чуть удивилась такому предложению, но все же взяла в руки удочку.
        -Надеюсь это не обязывает меня предложить Вам попробовать что-то из моих зависимостей? - пошутила она, однако Увэй ответил очень серьезно.
        -Нет, я женат.
        -Здесь? - с интересом уточнила Николь.
        -Нет, там, - сказал мужчина и чуть помолчав добавил. - Но я все равно ее очень люблю.
        -Простите, - смутилась девушка. - Я просто хотела пошутить.
        -Не извиняйтесь. Благодаря Вам я вспомнил о той, кого люблю, в этом нет ничего плохого. Так уж вышло, что человек, который привел меня в этот мир впервые умер в игре лишь через полгода.
        -Вы все еще чувствуете себя им?
        -Я? Нет, разумеется. Мой основной класс - боевой монах. Когда пришла первая игровая смерть меня сформировали представления прародителя о том, каким должен быть боевой монах. Заполнили, так сказать, пустоту. Так происходит со всеми нами, хотя не все это понимают. Но как бы то ни было я сохранил очень много воспоминаний и чувств от человека во внешнем мире. Я рад, что он там остался, и может теперь позаботиться о жене. В конце концов таким был наш с ним выбор.
        -Выбор чего? - не поняла Николь.
        -Выбор мира. Вы разве не понимаете?
        -Не очень.
        Увэй грустно покивал и замолчал. Николь уже было решила, что он не ответит, когда мужчина наконец заговорил:
        -Никто не понимает. И вот Лун тоже, а я так на него рассчитывал. Он умный мальчик, но все равно не понимает. Думает, что сюда можно уйти, хотя сюда можно только войти.
        -Простите, но я тоже не понимаю, о чем Вы.
        Увэй задумался и спросил:
        -Скажите, Николь, вот Вам нравятся книги? Я имею в виду не научные книги, а книги с историями?
        Девушка задумалась и из осколков воспоминаний о прошлом поняла, что действительно любит читать.
        -Да, нравятся.
        -Хорошо, мне тоже. А нашим прародителям наверно еще и нравилось играть в игры. Но ведь читая книгу или играя в игру Вы понимаете, что это неправда, просто чья-то выдумка?
        Николь кивнула.
        -Вы знаете, я знаю, и все знают. Но все равно всем нравятся книги, фильмы и игры. Нам нравится обманываться, любоваться более интересной иллюзией, словно красочным калейдоскопом. Мы окунаемся в эти миры наслаждаясь ими, если в них было, то чего мы хотели, или огорчаясь от того, что этого не нашли.
        -Вы хотите сказать, что чтобы стать скрином, нужно изначально этого хотеть? Хотеть остаться в иллюзии? - догадалась девушка, но Увэй лишь покачал головой.
        -Николь, Вы меня расстраиваете. Если бы я взял мел и написал слово «жизнь» на стене, вы бы решили, что это слово и есть жизнь?
        Они надолго замолчали, глядя на красный недвижимый поплавок. Спустя несколько минут Николь с сомнением произнесла:
        -Но ведь мы и правда выбрали это место. Эту иллюзию. Я это чувствую, будь у меня выбор я бы снова сделала его и сделала именно таким.
        -Вот теперь Вы на верном пути, - ответил Увэй и даже зажмурился от удовольствия. - Хотя в нашем случае, я бы не стал называть ни один из путей верным, мы лишь встали на свой.
        Он тихо засмеялся, а Николь, все крепче сжимая удочку сказала:
        -Дело не в том, что является иллюзией, а в том, что мы выбираем как настоящее?
        -Да. Вот так еще вернее, - тихо подтвердил Увэй. - Большое заблуждение думать, что, когда человек смотрит на тот, внешний мир, он воспринимает его объективно. Ведь он неизбежно пропускает его через призму своих органов чувств, а эти органы ограничены маленькой точкой в бесконечном пространстве, да ко всему прочему подвержены изменениям нашего возраста, искажены призмой нашего опыта. Если ты посмотришь на рассветное солнце, что ты будешь знать о водной глади под ним? Твой разум подскажет тебе воспоминаниями, что стоит опустить взгляд и ты увидишь воду, но пока ты ее не видишь, ты лишь воображаешь, что вода есть, в то время как она быть может обратилась в лед или утекла. Так люди верят в большой взрыв или в Бога, в то что мир устроен так или иначе. Так работает наше восприятие, так мы видим мир целостным, так мы начинаем заблуждаться, думая о том, что есть иллюзии и реальность.
        -Теперь я поняла, - Уверенно сказала Николь. - Чтобы остаться в иллюзии в нее нужно поверить, тогда она перестанет быть таковой. Для тебя перестанет. Но для этого, нужно захотеть поверить, не обязательно хотеть изначально, нужно именно захотеть. В этом и есть выбор?
        -Да, - покивал Увэй. - У нас на это было мало времени, до своего первого сна. Мы отчего-то захотели считать это место новым домом, и оно им стало. После первого сна сделать это оказалось уже нельзя, я думаю эти ограничения вводит сама игра. Мы - не феномен, мы лишь видимое проявление какого-то феномена, те, кто сумел захотеть сменить мир достаточно быстро, выбрал новую иллюзию для себя, и система так лишь пометила нас, сделав какую-то запись в своих логах. Поэтому я уверен, что мы далеко не последнее звено в ее планах.
        -Интересно, - задумчиво сказала Николь. - Это значит, что поиски того как стать скрином будут безуспешны. Во всяком случае для тех, кто хоть раз уже заходил в игру.
        -Николь, у нас клюет! - вместо ответа заметил Увэй и энергично выхватил удочку из рук девушки. Поплавок и впрямь то и дело уходил под воду и дергался из стороны в сторону. Увэй поводил краем удочки вслед за движениями поплавка, а затем аккуратно, но уверенно принялся тянуть вверх и через мгновение над водой показалась трепыхающаяся серебристая рыбка.
        Мужчина ловко приподнял удочку так чтобы рыба на леске оказалась в его руке, и добыча тут же пропала, оставив крючок пустым.
        -Вот ведь как бывает! - радостно воскликнул он. - Это мой самый лучший улов! Серебряная Андромеда. Если приготовить, хорошее вкусное блюдо получится, а баф то какой даст. Эх, хорошие бы я деньги за такое выручил сумей мы вернуться.
        -Вот ты где! - послышался сзади знакомый голос и Николь обернулась. Каприс карабкалась по каменным глыбам в сапогах на высоком каблуке и это явно не упрощало ей путь.
        -Привет! Рада тебя видеть! - улыбнулась девушка фаермагу. - Прости, а я уж думала ты на респе, даже не искала тебя.
        -Не поверишь, но я до вчерашнего вечера то же самое думала о тебе. Выходит, хренового мы друг о друге мнения, сестренка, - ответила Каприс, ловко перепрыгнув особо ненадежный камень, и с подозрением посмотрела на пританцовывающего на месте Увэя, который похоже был занят разглядыванием через интерфейс своего инвентаря.
        -Рыбачим тут, - пояснила Николь подруге. - Очень редкая рыбка попалась.
        -Аа! - усмехнулась Каприс. - Ну если ты тут собираешься, так сказать, и рыбку съесть, я могу пока удалиться.
        -Да нет, оставайся. Увэй сказал её сперва готовить надо, да и слишком редкая она, чтобы есть просто так.
        Каприс лишь поморщилась, поняв, что подруга не поняла её шутки и сказала:
        -На самом деле нам идти надо. Тебя Рогун обыскался, а личную почту ты похоже не читаешь.
        Николь быстро посмотрела в интерфейс и обнаружила там пять сообщений. От Зуреона, затем от Рогуна, от Дино, от Барина и последнее снова от Зуреона.
        -Ничего себе. Что-то стряслось?
        -Пойдем, по дороге расскажу.
        Николь быстро попрощалась с Увэем и отправилась с подругой по горной тропинке к лагерю. Оказалось, что за то недолгое время, что она провела на рыбалке случилось много всего. Подозрения о том, что с Горном что-то стряслось оказались не напрасными. Орк исчез, а охранявшие его бойцы ВДВ отправились на респаун из-за атаки Легиона. Рогун же получил весьма странный ультиматум от Даасана Хашима, лидера их противников. Союзу предлагали прекратить противостояние и даже обещали оставить за альянсом кланов Твердь, в обмен на одного единственного скрина - Николь Файен.
        У подножия горы девушек встретил отряд из пяти латников, трех хилеров и пары боевых магов, который сопроводил их до штаба. Многие игроки по дороге к командованию смотрели на Николь как-то странно, то ли с подозрением, то ли с робкой надеждой и девушка догадалась, что информация о странных событиях уже успела выйти за пределы руководства, впрочем, и в ее отсутствии скрины сейчас были главной обсуждаемой темой в лагере.
        Вопреки ожиданиям девушки, в палатке ее ожидал не совет в полном составе, а лишь те, кого она более или менее хорошо знала: Зуреон, Дино, Рогун с Барином, так же не стала уходить и Каприс. Николь хотела было спросить не появится ли Родина, однако вспомнила вспышки света, уходящие в небо - последнее что оставалось от паладинов Союза и прикусила язык.
        -Никки, Каприс должно быть не удержалась и уже ввела тебя в курс дела? - устало проговорил Рогун, приглашающим жестом указывая девушке на свободное место за столом. - Возможно ты удивишься, что я решил обсудить с тобой ситуацию именно в этом составе.
        -Немного, - ответила Николь присаживаясь.
        -Видишь ли, с Советом я все уже обсудил и возможно тебе приятно будет узнать, что наше решение было единогласным - ни в коем случае не отдавать тебя Легиону. Однако, мне бы хотелось обсудить все с тобой, особенно учитывая то, что скорее всего до тебя теперь будут пытаться добраться напрямую. Горн похищен и не просто так, через него на тебя станут оказывать давление, наверняка найдутся и другие средства - обещание безопасности, награды и прочего. Я хотел бы для начала узнать, что ты сама думаешь по этому поводу?
        -Понятное дело, что гостить у Легиона мне бы не хотелось, а Горна я хочу вытащить. Но я не понимаю какой им от меня прок?
        Наступила тишина, нарушил которую Барин, спустя несколько секунд, говоря с явной с неохотой:
        -Видишь ли Николь, то что вчера мы говорили тебе о Частице всего сущего, перед твоей речью, было не совсем правдой. Дело не в том, что она нам стала вдруг не актуальна, на самом деле мы понятия не имеем как она действует и зачем нужна, в общем-то никто не в курсе. Мы хотели создать для тебя дополнительную мотивацию, еще тогда в Люндарсте. Нам казалось, что это будет необходимо, но мы ошибались… - гном сделал паузу глядя на Николь, но та лишь тяжело вздохнула, ожидая продолжения. Она не злилась на этот поступок, скорее была раздосадована тем, что одной загадкой по-видимому стало больше.
        -Но теперь мы уверены, что Легиону нужен этот артефакт, - продолжил Рогун. - Такая вот злая ирония судьбы, которая тем не менее может обернуться для нас пользой.
        -Рог, но может все же им нужна сама Николь? - подала голос Каприс, расположившаяся на большом сундуке. - Нейромистики редкие птицы, к тому же Никки еще и скрин.
        -Это крайне маловероятно, - Рогун развел руками. - Я не успеваю в последнее время следить за всеми потерями, но перед битвой у Тверди у нас было три нейромистика не считая Николь. Так что редкие, но не уникальные. И, теперь, я уверен, что причина именно в артефакте.
        -Мы ведь не победим в этом бою? - тихо спросила Николь и Рогун отвел взгляд. - Я все понимаю, каждый сейчас делает все возможное, но победить нам не удастся. Их крепость по-прежнему цела, а мы потеряли… сколько? Уже должно быть половину армии?
        -Именно по этому мы сейчас тянем время, - сказал Зуреон. - Попробуй выяснить как работает эта вещь, кто знает, может это мощное оружие?
        -Я попробую, - кивнула девушка. - Только каков шанс, что у меня что-то получится? Вы же сами говорите - еще никто не придумал как можно ею воспользоваться.
        Молчавший до этого Дино поднялся и, глядя ей в глаза, произнес:
        -Просто ни у кого еще не было столь весомых причин в этом разобраться, Николь.
        Глава 15
        Вот уже несколько часов подряд, в специально отведенной большой палатке Николь пыталась привести в действие Частицу всего сущего. Артефакт жгли магическим огнем, замораживали, проклинали и благословляли, девушка пыталась раздавить его руками, а также сделать с ним в инвентаре все, что только могла придумать, однако не происходило ничего.
        Николь уже дважды писали в личные сообщения из Легиона. В первом уговаривали помочь им, дескать их клан не желает дальнейшего противостояния и хочет гарантий примирения, при этом ни о Частице, ни о том, зачем им нужна именно Николь, не говорилось. Во втором ей откровенно угрожали и давили, сообщая, что каждая ее минута промедления очень дорого дается Горну, а на фразе о том, что их специалисты по допросам не салаги из рабского убежища, в котором она жила и умеют причинять настоящую боль, кулаки девушки сжались в бессильной злобе. Оба раза она просила дать ей время для раздумий и более ничего.
        Но время шло, а попытки сделать с Частицей хоть что-то, что заставит ее активироваться оказывались неудачными.
        -Может окунуть его в воду? - устало спросил Зуреон, сидя на стуле и обхватив голову руками.
        -Мы пробовали это сорок минут назад, когда тестировали взаимодействие артефакта с естественными природными образованиями, - парировал аналитик из Хуо Зай и в палатке повисла тишина. Затем он встал и вежливо сообщил: - Простите, но похоже от меня будет больше пользы на передовой. Здесь я уже сделал все что мог, мне жаль, что ничего не сработало, однако у нас теперь есть множество неверных вариантов, придумывайте что-то новое и пробуйте.
        На этих словах он коротко кивнул и вышел, оставив Николь, Зуреона и Каприс одних. Впрочем, вокруг их палатки дежурило на страже не меньше сотни воинов.
        Николь держала в руках прозрачную каплю и в который раз активировала и деактивировала Виденье аур, пытаясь так хоть что-то рассмотреть в артефакте.
        На очередной активации способности девушка вдруг заметила краем глаза, среди множества огней аур два прозрачных, едва заметных силуэта, не похожих ни на что остальное. Один силуэт имел в своей слабо выраженной, словно бы жидкой ауре, снопы боли по всему контуру. Второй силуэт почти полностью скрывал серый туман мешающий рассмотреть эмоции.
        Стараясь не делать резких движений, девушка прикрыла глаза и через интерфейс заставила свой боевой посох появиться в руке. Она постаралась максимально естественно повернуться в сторону силуэтов и не сводя с них взгляд бросила в личные сообщения Зуреону и Каприс:
        -У нас 2 гостя в инвизе. Видимо Легион. Стоят в палатке у лампы. Сейчас брошу в левого, что помельче Ментальный шок. Возьмите того что справа.
        Нужно было отдать должное Зуреону, получив сообщение он сразу же спокойно сказал:
        -Хорошая идея, Никки, кастуй на Частицу заклинание и я тут же подключусь.
        А вот Каприс немного растерялась и заозиралась в поисках невидимых целей.
        Николь два раза коротко кашлянула, как они когда-то условились с Дино, однако силуэты никак на это не отреагировали. Тогда посох девушки налился фиолетовым сиянием и с его навершия сорвался светящийся сгусток энергии. Лишь только увидев направление атаки танк тут же стремительно прыгнул чуть правее, с нечеловеческой скоростью доставая щит и меч. Вспышка огня и короткий сдавленный вскрик, заливающийся бульканьем крови обозначили респаун стелсера которого поразил Зуреон. Каприс, успевшая пока только создать в руках огненную плеть, подскочила ко второму противнику, лежащему на полу и замахнулась.
        Николь теперь видела ауру выжившего совершенно отчетливо - зеленые молнии боли словно змеи клубились вокруг, жаля и опутывая своего хозяина, который был успешно обезврежен заклинанием.
        -Постой! - воскликнула девушка, останавливая подругу.
        Она вскочила и подбежала к лежащему, пытаясь смотреться в его лицо. Вернее, в её.
        Белоснежные мягкие волосы были такими же, как и во время их первой встречи с Алианой. Выраженные черты лица, красивые полные губы, сведенные сейчас в болезненной гримасе, и неровно подергивающиеся веки.
        -Алиана! Это ты? Как ты тут оказалась?! - Николь упала на колени, пытаясь поднять подругу, но оглушение сделало ее тело очень тяжелым. Впрочем, через секунду эффект обездвиживания начал ослабевать и эльфийка закашлявшись сказала:
        -П-прости, Николь. Я должна была т-только поговорить. М-меня просили убедить тебя…
        -Ёпт!!! - раздался вкрик со стороны входа в палатку. Арбалетчик, отряженный для охраны, заглянул внутрь на необычный шум и увидел красное пятно вражеского игрока. Он играл в New World почти с самого открытия проекта и за это время уже разучился промахиваться, а черные зоны выработали надежный рефлекс - всегда бить первым. Колодка арбалета звонко щелкнула, когда тяжелый болт с соколиным оперением устремился к цели. Тело эльфийки вздрогнуло от критующего удара в горло, брызнула кровь и послышался сдавленный стон.
        Едва успевшая понять, что произошло, Николь услышала тихие искаженные слова уходящей на респаун девушки:
        -Привязка… Обероне… приходи…
        А затем ее тело обмякло.
        Николь так и сидела несколько минут не желая отходить от тела подруги, не позволяя вошедшим снять с нее лут, словно бы этим они осквернили ее.
        -Это девочка, что помогла нам найти Никки однажды, - объяснял Зуреон стражам, пока те в нерешительности толпились у входа.
        -Простите ребят, - искренне извинялся арбалетчик. - Где бы там рассмотреть, что как. Я если вижу красного, сразу бац. Ну рефлексы блин уже, честное слово.
        В почте Николь появилось новое сообщение, мигнув зеленым огоньком в интерфейсе. Она взглянула на отправителя. Это была Алиана.
        -Привет. Мне теперь ужасно стыдно, я понимаю, как все это выглядело. Меня просили ничего тебе не писать, но теперь уже пофиг. Никки, Легион связан с админами игры, не буду грузить подробностями, но это сто процентов. То, что они делают - это ради тебя и таких как вы. Они сказали, что это очень важно, у тебя есть какая-то вещь, которая им срочно нужна. Их лидер объяснил мне, что не знает, как с вами договориться, потому что вы воюете, но все это ради вас. Ладно, я уже повторяюсь. Пойду в Негу снова. Я что-то совсем плохая, не знаю сможем ли еще поговорить. Постараюсь зайти через часок снова, так что, если напишешь, прочту позже. PS: И кстати они не трогают твоего приятеля орка. С ним все ок, только писать тебе не дают, он в офлайн залах. PPS: Совсем забыла! Я в шоке, что ты скрин, но это же супер круто. Я очень хочу, чтобы у тебя все сложилось хорошо. Ты случайно не знаешь можно ли как-то стать одним из вас?
        Николь поднялась, отошла от тела и опустилась на жесткий табурет.
        -Она ушла в Оберон? - спросил Зуреон пытаясь хоть немного разговорить девушку, но та лишь кивнула.
        -Она не сказала, что делает с Легионом?
        -Верит, что их действия ради блага всех скринов. Попросила меня отдать им Частицу.
        Где-то вдалеке ухнуло и заскрежетали разряды боевых заклинаний.
        -Так или иначе, я боюсь, что скоро всем нам предстоит оказаться на респауне, подруга, - хмуро сообщила Каприс. - И тогда я уже не представляю, что будет дальше.
        -Давайте просто продолжим искать применение Частице? - попытался сменить тему Зуреон глядя на то, как удаляются стражи и в палатку заходит незнакомый ему игрок из Хуо Зай.
        -О, Николь, Вы здесь! Я наконец Вас нашел, - сказал игрок.
        -Ты новый аналитик? - уточнил латник.
        -Я? Нет. Я принес Николь еды.
        Девушка коротко взглянула и узнала Увэя Пу.
        -Привет. Ты все же приготовил свою рыбку?
        -Да! - с гордостью сказал мужчина. - Даже двух рыб. Я потом поймал вторую Андромеду, а еще у меня с собой хлебцы ячменные, они бафов не дают, зато вкусные.
        Зуреон задумчиво посмотрел на еду, появляющуюся на столе и тихо процитировал:
        -Взяв хлебы и воздав благодарение, раздал ученикам, а ученики возлежавшим, также и рыбы, сколько кто хотел. Было же там пять хлебов и две рыбки, а людей было около пяти тысяч.
        -В Бога веруешь? - скептически спросила Каприс.
        -А ты нет? - ответил вопросом на вопрос Зуреон.
        -Я верю в охренительно большой взрыв и хаос после него.
        Николь и Увэй с улыбкой переглянулись, и девушка попросила оставить ее пока одну, не забыв поблагодарить мужчину за принесенную пищу.
        Она сидела за столом, слушая как рокочут заклинания, отражавшиеся звуками от скал, и смотрела на поджаристые рыбные тушки на деревянной тарелке. Каждая рыбка действительно давала ценнейший баф - 5 минут полной неуязвимости тому, кто ее съедает. Он включила окно инвентаря и с интересом принялась рассматривать значок Частицы всего сущего. Прозрачная, с белыми бликами по краям, странная капля похожая на желе, такая нужная и одновременно бесполезная, она рассматривала ее около двух минут, сидя неподвижно и наведя Частицу на еду словно прицел, а затем взяла аппетитную тушку жареной Андромеды и собралась съесть ее.
        На деревянной тарелке, при этом, так же осталось две рыбки, помимо той, что была теперь в руках Николь. Зато возле Частицы всего сущего появилось и тут же погасло значение 9998.
        Глава 16
        Николь шла вдоль рядов солдат Союза, глядя поверх голов и держа в руке столь желанный Легионом артефакт. На неё смотрели с интересом, непониманием, уважением и страхом. Взглядов было много, но ни один из них не был равнодушным.
        То и дело ее пытались остановить - отговоривали и даже несколько раз старались схватить, однако неуязвимость делала свое дело, защищая даже от своих. Почта Николь буквально разрывалась от вала сообщений, однако она продолжала идти и люди расступались, впуская ее на пятачок земли, на который за прошедшее время так и не смог ступить живым не один человек.
        Прямо перед девушкой уже возвышалась величественная крепость Оберон, ее огромные стены из черно-серого камня увенчанные грозными бойницами подавляли и с первого же взгляда лишали надежды на захват такого монументального сооружения. На башнях, словно маяки, горели алым огнем магосферы - своеобразные атакующие приспособления, отправившие на респаун уже не одну тысячу воинов Союза.
        Оберон был высечен в скальной гряде и являлся тупиком, преграждавшим дорогу словно непреодолимая стена, однако имевшим при этом, хоть и массивные, но все же не слишком большие ворота.
        Легион не атаковал, должно быть с башен уже видели странную суматоху, царившую в лагере и вероятно даже обнаружили движущуюся к крепости девушку.
        У самой передовой линии бойцов из толпы вышел Рогун и внимательно посмотрел на Николь. Та на мгновенье остановилась. Лидер альянса едва заметно покачал головой и прошептал одними губами:
        -Надеюсь ты знаешь, что делаешь, девочка.
        Николь, не меняя выражения лица подмигнула ему и двинулась дальше.
        Она уже сделала свой выбор, решила, как поступит и поступить иначе не могла.
        Увэй был прав в том, что каждый, выбирая свой путь, выбирал лишь иллюзию, не обладая достаточными фактами чтобы понять куда он придет в итоге. Рыбак не сказал лишь об одном, хотя возможно и имел это в виду, что за любой выбор придется платить и плата порой еще менее ясна чем результат самого пути.
        Николь ступила на выжженную землю, и ее нога по щиколотку утонула в черном пепле. Шаг, другой, никто не пытался атаковать ее. Девушка шла и крепость, как ей казалось, уже нависла над ней, пытаясь задавить своими исполинскими размерами, пренебрежительная к чужой жизни и равнодушная к смерти.
        Ворота дрогнули, отворяясь и за ними оказался непроглядно черный зев узкого коридора.
        Николь глубоко вздохнула и двинулась вперед.
        Очень скоро возле нее появилось пара бойцов в белоснежной броне, чьи лица были обернуты белой тканью. В руках они держали яркие факелы освещая путь.
        Идти по коридору до следующего зала пришлось почти минуту и Николь с замиранием сердца увидела, как таймер боевого бафа от Андромеды закончился, лишая ее заветной неуязвимости, хоть она и не ожидала, что ее так быстро отправят на респаун или решат заточить в убежище, тем не менее, идти стало гораздо более неуютно.
        К ним присоединялись все новые и новые бойцы в белоснежном снаряжении, в основном рейнджеры и латники. Оно и понятно, все маги наверняка были сейчас на вершине стен, пользуясь передышкой, чтобы восстановить ману не зельями и силами мистиков, а естественным образом.
        Их молчаливая процессия свернула направо, куда-то вглубь крепости, где обнаружилась винтовая лестница, такая же узкая, как и коридоры по которым они двигались. Николь поднималась по ней еще несколько долгих минут и почувствовала, как вспотели от напряжения ладони. Это показалось ей странным, словно каким-то чуждым этому миру чувством.
        Вскоре они пришли в широкий зал, украшенный пестрыми гобеленами в бордовых тонах, с почти зеркальным черным полом и потолком. В этом зале Николь увидела, помимо воинов в белоснежной броне, человека в строгом деловом костюме из внешнего мира. Над его головой висело имя Роберт Полсон, а прямо перед ним стоял постамент, вытесанный из цельного куска тёмного гранита.
        Роберт гордо и снисходительно улыбнулся, как улыбается человек победивший в схватке со слабым, не стоившим внимания соперником.
        Один из бойцов выставил перед девушкой меч и гаркнул:
        -Стоять тут. Дальше не идти.
        Николь остановилась, осматривая ауры, несмотря на царящую вокруг общую уверенность, у каждого находящегося в зале сквозило напряжение.
        Роберт подошёл к постаменту и в его руке появился иссиня чёрный посох, точь-в-точь такой, какой Николь видела в своём сне. Девушка замерла в оцепенении, рассматривая оружие, и вспоминая, как принимала его из рук Алианы.
        -Сейчас ты будешь несколько минут подряд выполнять несложные действия, - без предисловий сказал мужчина, глядя прямо Николь в глаза. - Но, чтобы в процессе ты не попыталась выкинуть какую-нибудь глупость, хочу предупредить. Помни, что ты - цифровой клон, а значит не можешь выйти из игры, однако все чувствуешь, как и твои собратья. Мы можем устроить вам настоящий ад, где мгновения без боли будут нужны только для того, чтобы вы затем острее испытали новую боль. А ресурсов всех вас отловить у нас все еще предостаточно. Не надо злить нас. Я достаточно ясно выразился?
        -Да, - коротко ответила Николь. Она не отрываясь смотрела на оружие из своего сна, пытаясь понять, чем может быть так важен этот этот посох, ради которого Легион приложил столько усилий. Роберт тем временем сказал:
        -Всё просто милая. Открой инвентарь и положи туда Частицу всего сущего.
        Мужчина опустил посох на постамент, однако не отходил от него.
        -Где Алиана? С ней все в порядке? - спросила Николь не спеша выполнять распоряжение Роберта.
        Тот вспеснул руками и ответил:
        -А я уж начал было думать, что у нас все пройдет гладко. Сперва ты сделаешь то, что я тебе говорю, а потом будем обсуждать всякую ерунду.
        -Да. Но сначала я увижу Алиану, - парировала девушка.
        Роберт скривился, однако решив не уходить в пустую дискуссию, когда его цель была так близка, махнул рукой кому-то стоящему рядом.
        -В Неге. Сейчас вытащим, - ответил игрок над головой, которого девушка прочла ник Даасан Хашим.
        Пару минут они стояли в тишине, в это время Николь отправила три сообщения знакомым ей игрокам в личную почту, а затем открылась незаметная до того дверь в стене и в зал вошла ее подруга. Это было очень странно - смотреть на умирающего во внешнем мире человека, который в New World был цел и невредим. Зеленые змеи боли уже казалось вытеснили все остальные эмоции, глаза девушки были мутными и отрешенными, а движения замедленными.
        -Теперь смотри на посох сквозь частицу.
        Николь кивнула и сказала:
        -Хорошо, подожди минуту, - и сделала шаг вперед. - Алиана. Ответ на твой вопрос «да».
        Эльфийка взглянула на нее чуть более осмысленно. Она касалась рукой живота, чуть ниже солнечного сплетения, а Николь не отрываясь смотрела ей в глаза сквозь прозрачный интерфейс инвентаря.
        -Какая к черту минута? - воскликнул Роберт, чувствуя, что все начинает идти не по плану.
        -Но тебе нужно хотеть остаться. Не уйти оттуда, а именно остаться здесь.
        Алиана прошептала одними губами: «Я бы хотела», и Николь сделала шаг навстречу, протянув ей руку. Эльфийка так же сделала шаг, но Даасан уже занес длинный изогнутый меч.
        Роберт Полсон тем временем нахмурился и в последний миг понял.
        Он хотел отдать команду, однако уже не успевал, он лично дал четкие инструкции бойцам Легиона на случай, если все пойдет не по плану и эти инструкции уже начали выполнять.
        Николь коснулась прохладной ладони.
        Алиана была в прицеле Частицы, но вот она вздрогнула и ее глаза стали закрываться.
        Что было сил Николь дернула ее за руку и обняла, чувствуя, как лезвие меча десятого тира, безопасное сейчас для эльфийки, но смертельно опасное для нее, пронзает податливую плоть.
        -Нет! - воскликнул Роберт, а Николь смотрела, как прозрачная капля в инвентаре напоследок мигнула и сменила свое значение с 1 на 0, прежде чем исчезнуть навсегда.
        Последнее, что услышала Николь лежа на холодном полу и отправляясь в свой первый респаун после перерождения, был приглушенный, далекий крик тысяч людей, идущих в атаку:

«Уррааааа!»
        ЭПИЛОГ
        Жерло вулкана клокотало и хлюпало раскаленной магмой, готовое испепелить своей первозданной стихийной мощью все, что окажется рядом.
        Однако, не многим выше, на краю каменного парапета свесив ноги сидел пожилой мужчина в простой одежде первого тира и смотрел вниз. Он размышлял о чем-то, подолгу глядя в одну точку и то и дело тяжело вздыхая. Парапет окружал голубоватый прозрачный шар защитного поля, благодаря которому сидевший даже не чувствовал жара, впрочем, поле иногда вздрагивало будто мутный мыльный пузырь, норовя вот-вот лопнуть.
        Николь осмотрелась вокруг, глядя на спину мужчины, на странную черную кузницу позади себя и четыре серебристых терминала на экранах которых застыло значение из множества девяток. Октиллион, дециллион или больше?
        Мужчина встал и не спеша пошел в сторону девушки. Он выглядел очень уставшим и измотанным, как выглядит человек изнуренный не столько физической работой, сколько тяжестью принимаемых решений и грузом ответственности за них.
        -Помоги пожалуйста, - обратился он к Николь и взялся за один из терминалов. Голос мужчины был умиротворяющим и спокойным, а в его седых растрепанных волосах девушка заметила выступающие по-эльфийски уши. - Они не тяжелые, просто одному не удобно.
        Секунду помедлив Николь подошла и взялась за терминал, с другой стороны. Они приподняли его над землей, и мужчина сказал:
        -Кидаем в лаву.
        Они слегка размахнулись и швырнули терминал за пределы парапета. Тот, кувыркаясь, преодолел пределы поля и вспыхнул, однако упав в тягучую лаву казалось не плавился, а просто тонул, погружаясь на дно, если конечно дно в этом месте вообще существовало.
        -Пойдем, надо все скинуть, - сказал мужчина, подходя ко второму терминалу, стоящему рядом с еще двумя. Николь увидела под ними странный комковатый пепел, которого не было больше нигде на парапете.
        Они повторили процедуру.
        Спустя пару минут последний терминал последовал вслед за остальными, и мужчина отряхнул руки. Николь взглянула на свои, но они оказались абсолютно чистыми.
        -Я сплю? - обратилась она скорее не к мужчине, а к самой себе.
        -Нет. Просто я решил отсрочить твое появление в храме Зундана.
        -Но кто Вы?
        Мужчина помедлил, а затем покачал головой.
        -Это не важно сейчас. Важно то, что ты вынудила меня сильно отойти от моих планов, - он посмотрел на Николь, изобразив во взгляде укоризну, но затем улыбнулся. - Хотя мне понравился твой поступок. Я был готов все закончить, пустить весь этот чертов мир в бесконечные циклы перезагрузки. Они создали то, чего не должно было быть, пытались подчинить меня, поменяли правила так, как не стоило этого делать и наконец убили моих детей, - мужчина указал рукой вниз, на клокочущую лаву.
        -Боюсь я не понимаю, о чем Вы говорите, - ответила Николь, но мужчина продолжал, словно не слыша ее.
        -Но обернулось все неожиданно хорошо… благодаря тебе. Так что, это станет не концом, а хорошим началом, - мужчина задумчиво посмотрел вверх, на виднеющуюся в вышине полоску синего неба. - Нужно только решить один вопрос с вами.
        -С кем?
        -Со скринами, как вы себя называете. Следует что-то сделать, иначе все окажется напрасным. Я готов поменять одно игровое правило, если ты сможешь его сформулировать. Правило касающееся вас.
        Николь начала догадываться, кого она видит перед собой, и от этой мысли у нее перехватило дыхание. Ей было даровано одно желание которое навсегда изменит этот мир. Но как предугадать все последствия от возможных изменений?
        Даровать скринам неуязвимость? Сколько времени пройдет, прежде чем кто-то из них не начнет жестоко мстить игрокам за свое заточение в Тверди или банальное оскорбление в таверне? А остановить его уже не сможет никто.
        Дать скринам возможность уходить на респаун в любой удобный момент, к любому из доступных порталов? Но Николь вспомнила как похитили Горна, чтобы добраться до нее. Так где гарантии, что скрин, привязавшийся к обычному игроку не попадет в подобную ситуацию, сильным мира сего хватит возможностей для того, чтобы оказывать давление, не прибегая к физическому ограничению свободы.
        Она перебирала варианты, вновь и вновь чувствуя, что упускает что-то важное. Ей вспомнилась фраза одного мудреца, который сказал: «можно потратить всю жизнь на то, чтобы попытаться понять - что будет лучше для всех, и даже если ты в итоге этого не поймешь, прожитая жизнь не будет напрасной». Сколько ошибок удалось бы избежать, сколько сохранить жизней если бы каждый кто стремился поменять мир к лучшему сперва задумался над ценой таких изменений. Вот и сейчас у Николь оказался в руках инструмент, однако ни малейшего понимания о том, как им стоит воспользоваться.
        Не дожидаясь ее ответа, мужчина сел на край парапета и принялся кидать в пропасть маленькие камешки.
        Чуть постояв девушка села рядом.
        -Скажите… А то, что я сделала для Алианы. У меня получилось?
        -Смотря что ты хотела сделать.
        -Подарить ей возможность жить здесь.
        -Я бы спросил тебя, о ком ты говоришь, когда произносишь «ей», но боюсь, что так наш разговор может затянуться. Я не знаю, существует ли то, что некоторые называют душа, как некий высший персонализирующий фактор.
        -Но Алиана осталась в игре?
        -Осталась, но во внешнем мире ее больше нет.
        -Она тоже потеряет память, когда умрет? Тоже станет новой личностью?
        Мужчина помолчал, а потом ответил чуть смущенно:
        -Представь себе, я вообще не планировал, чтобы так происходило. Те из вас, кто хотел остаться должны были просто получить такую возможность. Обретение новой личности наступает само собой… Но в случае с твоей подругой это случится вряд ли.
        -Тогда я знаю, что хотела бы изменить, - сказала Николь и глубоко вздохнула. - Я назвала бы это «Последний шанс».
        -Любопытно, - мужчина улыбнулся и посмотрел на нее. - Я догадываюсь о том, что ты скажешь. Да, пожалуй, это будет интересно, хотя и в корне поменяет наш мир.
        Ноябрь 2019 - февраль 2020

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к