Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Ежова Лана: " Проводник Для Лары " - читать онлайн

Сохранить .
Проводник для Лары Лана Ежова
        Три иностранных языка, собственная фирма, навыки экстремального вождения - ты можешь быть какой угодно крутой, пока не оказалась в непроходимых джунглях. Выход из сложной ситуации один - всецело положиться на проводника, угрюмого туземца. Но сумеешь ли это сделать ты? Если давно не веришь в мужчин?
        ГЛАВА I
        Вздернув черную бровь, великий таг Эрегнейский с ехидным ожиданием смотрел на мнущегося жреца.
        - И как это понимать, Вангар?
        - Судьба дает вам выбор, - промямлил жрец, смущенно отводя глаза.
        Сухощавый, смуглый, с короткой косицей цвета молока, он служил при храме ещё во времена правления предыдущего тага и уже проводил ритуал Защиты и Плодородия. Так что же сейчас не так? Почему он совершил ошибку?
        - Какой выбор? У других великих тагов все было просто - главное, решиться рассечь избранной запястья. А я ещё и сам должен выбирать погибель? - зло сверкнул глазами молодой правитель.
        - Неисповедимы пути богов! - экзальтированно воскликнул жрец, воздевая вверх руки.
        - Или их посредник допустил ошибку, - мрачно возразил таг. - Прекрати, Вангар, плохой из тебя лицедей.
        Старик усиленно затряс головой - нашитые на белый балахон золотые монетки весело зазвенели.
        - Нет-нет, боги действительно благоволят вам, мой таг! Чтобы жертвоприношение прошло успешно, вы сможете предпочесть из двух избранных ту, которая покажется вам достойней. Это милость Благодатной Пары.
        Отвернувшись от жреца, великий таг Аркай Кимран Шай Эрегнейский помрачнел ещё больше. Его тоскливый взгляд устремился к выходу из храма. Дверь отсутствовала - верующие могли помолиться Паре в любое время дня и ночи - и солнечные лучи далеко пробирались в махину величественного строения из бледно-зеленого мрамора. Уныло рассматривая световые пятна на полу в проходе между длинных рядов деревянных скамей, мужчина позволил себе отстраниться от реальности на несколько бесценных мгновений. Незавидна его доля, хоть он и великий таг Эрегнея. Выбрать из двух красавиц одну, которой рассечет ритуальным ножом запястья, это не свобода выбора.
        Девушке не легче, наверное. И все же избранные спокойнее принимали весть, что они прольют свою кровь ради благоденствия целого мира. Женщины - слабые существа, которые быстро смиряются со своей участью, не борясь за права. И даже бывают счастливы, когда их заставляют делать то, чего они не хотели изначально.
        Цинично усмехнувшись, таг повернулся к жрецу.
        - Ладно, я готов. Начинай.
        Взмахнув широкими рукавами балахона, точно крыльями, старик затянул древнюю песнь призыва.
        Над алтарем из узорчатого мрамора вспыхнуло полупрозрачное изображение карты Эрегнея. Зеленые районы трех оттенков - изумрудный, травяной и бирюзовый, по ним шли голубые нити рек и пятна озер, черные цепи щедрых на полезные ископаемые гор. Также было несколько крупных синих клякс - моря и океаны.
        Новый взмах руки жреца - и над картой вспыхнуло два фиолетовых шарика.
        - Прибытие избранных скоро произойдет, - благоговейно выдохнул он.
        - Вижу, - отозвался правитель, напряженно всматриваясь в мигающие точки.
        Одинаковые по величине, но одна из них все же горела интенсивнее. Наверняка это что-то значило. Вот только что? Не подсказка же? Он первый таг, которому предстоит выбирать, и тут снова очередная загадка.
        - Да укажет Пара истинный путь! - Жрец хлопнул в ладоши.
        Шары рухнули на полупрозрачное полотно карты. Один - у края синей кляксы. Аркай мысленно сделал отметку, что траектория не изменилась, ранее все избранные попадали первым делом в курортный городок, прежде чем их находили. Предсказуемо, в общем-то.
        Второй шар, тот, что ярче, опустился посреди большого изумрудного участка.
        - Избранную занесет в Долину Дождя? - изумился жрец. - Ох, ее же нужно вытаскивать оттуда! И скорее!
        Заинтригованный таг кивнул:
        - Разумеется, нужно. Я пошлю своего лучшего эмиссара.
        ГЛАВА II
        Официантка принесла кофе - и Лара поспешила обхватить чашку озябшими ладонями. В помещении тепло, пришла она четверть часа назад, но все ещё не могла согреться. Наоборот, ей казалось, что дрожь лишь усилилась. Еще бы, ведь холод шел изнутри, от ее превратившегося в кусок льда сердца.
        - Как ты? - сделав глоток обжигающего напитка, с сочувствием спросила подруга.
        Сама Лара пить не торопилась - к дурному настроению не хватало только ожога на языке для полного счастья. Это сидящая напротив нее золотисто-русая блондинка могла преспокойно пить кипяток. Есть примета, что девушка, которая не боится горячего, не испугается и свекрови. Подруга же, порой складывалось впечатление, вообще не боялась ничего и никого. Из любой ситуации она всегда находила выход, потому что не теряла голову, в отличие от Лары. И той иногда хотелось научиться подобной способности.
        - Как я? Плохо. Этот мерзавец обманул, подставил меня, украв проект, который я сделала фактически сама. У меня есть четыре дня, чтобы придумать новую концепцию, оформить ее и выиграть тендер.
        - Не много, - нахмурилась подруга, - но и не мало, если вспомнить, что некоторые твои блестящие идеи приходили не после часовых размышлений, а экспромтом.
        Лара опустила потухший взгляд.
        - Давно меня не посещало вдохновение-искра. Ни одной стоящей мысли в голове, но я должна сделать новый проект. На кону моя репутация, Алена, понимаешь?
        - Я понимаю, - кивнула девушка. - А ещё понимаю, что Антон нанес серьезную рану, предав твое доверие.
        - Ох, я тебя умоляю! - отмахнулась Лара. - Я не доверяю ни одному мужчине в этом мире - все подлецы и предатели. Антона я недооценила, не думала, что ему хватит смелости провернуть за моей спиной сделку с главными конкурентами.
        Блондинка спрятала за чашкой скорбную гримасу. Подруга неисправима, жаль, что, перестав верить в искренность мужчин, она сама отталкивает встречу cо своим единственным. Вера - свеча, которая не привлечет истинную пару, если ее не зажгут.
        - Что будешь делать с Антоном?
        - Как что? - Лара пожала хрупкими плечами, на которых крупными локонами лежали рыжие волосы. - Разумеется, мстить!
        - Желаю удачи, - Алена недовольно поморщилась. - Знаешь, а я мечтаю о том дне, когда ты позовешь меня в нашу кафешку и, светясь от счастья, скажешь: «Я нашла его».
        Лара, плотно сжав губы, на секунду закрыла глаза. Затем выдохнула и чуть раздраженно ответила:
        - До двадцати пяти лет можно верить в любовь, а после - только в себя. Я независима, Алена, успешна. Я зашибаю столько, что среднестатистический мужик позеленеет от зависти. Я лучшая в своем деле и не хочу размениваться на банальную готовку-уборку и памперсы. Я - хозяйка своей судьбы и не хочу решать чужие проблемы.
        - Скажешь, не встречала успешных мужчин-лидеров?
        - Встречала, - покладисто согласилась Лара. - Им нужна рядом ласковая кошечка, податливая девочка, которую они смогут опекать и баловать, время от времени погуливая на стороне.
        - Снова передергиваешь.
        - Нет. Я не верю в мужскую верность, Алена. Ни один не откажется испытать что-то новенькое, даже если уважает свою женщину. Я убеждалась в этом не раз - на своем и чужом опыте.
        Блондинка печально покачала головой. Переубеждать не хотелось - пасмурный день не располагал к спору, а уютная атмосфера любимого кафе расслабляла. Но похоже только ее, Лара казалась сжатой пружиной, которая ещё немного - и распрямится. Или сломается. Последнего Алена боялась больше всего - уж лучше бы скандалила, короткие вспышки гнева легче пережить, чем затяжную депрессию.
        Когда эмоции чуть улеглись, они под кофе с чернично-шоколадным чизкейком обговорили ближайшие совместные планы - поездку на Бали. Несмотря на сложности на работе, Лара отменять ее не хотела, веря, что справится с любыми преградами на пути к заслуженному отдыху.
        Из кафе рыжеволосая девушка вышла все ещё взбудораженная - в душе бушевал гнев на предателя, но вера в свои силы окрепла. А все благодаря оптимизму подруги, умеющий найти правильные, ободряющие слова.
        - Не гони, дорогая, - попросила Алена, прощаясь, - погода отвратительная.
        Лара не стала напоминать, что год назад закончила курсы экстремального вождения, и ее полицейский разворот хвалил даже придирчивый инструктор.
        - Не переживай, Ален, я буду хорошей девочкой.
        Подруга жила неподалеку, на соседней улице, тогда как Ларе предстояло ехать в пригород, где год назад она купила двухэтажный дом.
        Вечер вступал в свои права, накидывая на мегаполис темные сети усталости и грусти. С сумрачного неба падал мокрый снег. Ветер настойчиво пытался сбить девушку с ног или хотя бы сбросить капюшон норковой шубки и разметать ее волосы цвета пламени.
        Идя к припаркованному неподалеку автомобилю, Лара чудом избежала падения в своих итальянских сапогах на шпильке. Удобные и элегантные, они скользили на подтаявшем льде, воскрешая в памяти все «прелести» катка.
        Как же давно она туда не ходила! Все время поглощала работа, а ведь она любила ощущение полета, возникающее во время скольжения по бледно-голубому ледяному полю…
        Погрузившись в приятные воспоминания, Лара не поверила своим глазам, решив, что грезит.
        На ее автомобиле сидела сова. Белая в черное пятнышко полярная сова. Наглая птица и не думала взлетать, даже когда хозяйка машины приблизилась на расстояние пары метров. Сова только суетливо затопталась, перебирая пушистыми лапами с длинными черными когтями.
        Озадаченная Лара остановилась. Откуда в мегаполисе полярная сова? Сбежала из зоомагазина? Или у кого-то из клетки? Случайно залетела из тундры?
        А потом птица стукнула мощным клювом по крыше, и девушка, стряхнув оцепенение, взорвалась гневом.
        - Кыш, зараза! Кыш! - кричала она, замахиваясь сумочкой на крылатого вандала.
        Серебристая мазда - ее гордость и отрада. И какая-то там сова, даже странная, не достойна на ней сидеть, не то что портить.
        Возмущенно ухнув, белая птица взмыла в вечернее небо.
        - Да что за день такой, а?! Одни убытки!
        Расстроенная Лара поспешила проверить состояние любимицы. На припорошенной снегом крыше она не сразу заметила фиолетовый камень. Увидев, сморгнула несколько раз, прежде чем поверить в его реальность. Крупный аметист - она могла поклясться, что лежал именно он. И снова вопрос - откуда? Не сова же его оставила! Привычек сорок за этой птицей не водится! Или водится?
        Рука сама потянулась к драгоценному камню в тонкой оправе из серебристого металла. Даже сквозь кожу перчаток пальцы обдало жаром. Цепочка, словно живая, внезапно обвилась вокруг запястья девушки.
        Секунда на удивление, а затем Лару затянуло в темноту.
        Нет, она сознание не потеряла. Она словно оказалась в воронке смерча. Ее крутило, вертело, давило, трепало… И куда-то несло.
        Вцепившись в сумочку, как в спасательный круг, она захлебывалась собственным криком. Рыжие волосы забили рот и глаза. Она ослепла и оглохла. Очередной рывок вверх - и она наконец вырубилась.
        ГЛАВА III
        Задорный щебет птиц, треск цикад, перекличка обезьян и какие-то щелчки - какофония звуков, от которой очнется и мертвый.
        Лара застонала. Тяжелые веки не слушались, голова болела. Усилием воли заставляя себя пошевелить хотя бы рукой, она прислушивалась к своему состоянию и окружающей действительности.
        Хоть все тело ныло, она жива и относительно цела - это раз. Находится не в городе - это два. И фантастическое три - сейчас не с переменчивым настроением зима, а жаркое лето. В норковой шубке Лара обливалась потом, солнце слепило даже через прилипшие к лицу рыжие пряди. И сейчас не вечер, а, судя по интенсивности излучения светила, середина дня.
        Дрожащая рука дотянулась до мокрого лица - девушка отвела волосы и осторожно открыла глаза. Зеленый купол с вкраплением феерии цветов ударил по восприятию.
        - Ох… - задохнулась она и произнесла парочку грубых слов, которые старалась обычно не говорить.
        Она сошла с ума?! Ударилась головой?.. Находится в коме и видит странные сны?..
        Сомнительно. Слишком реально выглядело то, что находилось вокруг. Когда человек бредит, ему, разумеется, жарко и душно, но вряд ли большой, с полпальца длиной, красный муравей пытается прокусить кожу перчаток.
        Стряхнув насекомое, Лара раскрыла сумочку, которую лишь чудом не потеряла, и первым делом посмотрела на телефон. Очередное чудо не случилось - сигнал отсутствовал.
        - Вот гадство… - выругалась она тихо.
        Бросив перчатки в сумку и тщательно закрыв ее, девушка попыталась содрать с запястья цепочку с аметистом. Тщетно. Странное украшение, которое судя по всему виновато в ее перемещении в джунгли, будто прилипло к коже. Ладно, попытается отколупать его позже - сейчас были проблемы серьезнее.
        Полежав ещё пару секунд, Лара решила встать. Не вышло - не позволила навалившаяся слабость и дурнота.
        Чуть приподнявшись на руке, она быстро-быстро задышала - тошнота подступила к горлу. Расставаться сейчас со скудным перекусом неразумно - кто знает, когда она сможет поесть в этом раю.
        Криво улыбнувшись собственной ироничной прагматичности, Лара огляделась.
        Если это все-таки не галлюцинация и не жестокий розыгрыш, то она где-то в джунглях.
        Джунгли… А какие именно джунгли? Бразилии? Индии? Мексики? Африки?.. Как далеко она от цивилизации?
        Думать о том, что она переместилась, «прыгнула», как в каком-то фантастическом фильме, ей не хотелось - начинала сильнее болеть голова. Как попала - неважно. Необходимо понять, куда именно, и как выбираться домой.
        И все же как?.. Черт ее побери, как она здесь оказалась?! И как быстро вернется? Ведь ей нужно выиграть тендер!
        Хотелось орать - и Лара дала волю своему отчаянью и злости:
        - А-а-а!
        Откуда и силы взялись: вскочив на ноги, она ударила носком сапога по широкому, похожему на лопух листу, разрывая его. И ещё один удар, и второй, и третий…
        На ее вопли джунгли отозвались незамедлительно - раздался грозный рык, от которого вмиг стало холодно в шубе.
        Если интуиция не обманывала, зверь находился близко…
        - Мамочки, - заскулила Лара, сжимаясь в комочек.
        Осознание, что она в опасности, в полном диких животных джунглях, накрыло ее. Ее съедят, если не раздобудет оружие… Оружие!
        Мысли о звере, отозвавшемся на ее истеричные крики, одновременно и подстегнули, и лишили самообладания.
        - Оружие… оружие, - бормотала Лара, трясущимися руками доставая из сумки электрошокер.
        Слегка изогнутый корпус позволял держать его крепко даже вспотевшей рукой. Щелкнув кнопкой, девушка услышала характерный звук. Ни разу не предоставлялось случая, чтобы использовать его, разве что в режиме фонарика, но производитель обещал надежную защиту. Вот и проверит, к сожалению, уж лучше бы случай так и не представился.
        Кроме страха, Лара все ещё испытывала злость. Оказавшись неизвестно где, она не собиралась становиться чьим-то обедом. Она выйдет к людям и вернется домой - в кошельке, кроме Visa Platinum, предостаточно наличности, чтобы оплатить билет на самолет. Завтра она будет уже дома, сделает проект и отомстит предателю… Да, лучшая месть - это успех.
        Разум, привыкший строить долгосрочные планы, уже отправил Лару обратно в зимний город, к привычной обстановке.
        И тем неожиданней стало появление огромной пятнистой кошки. Леопарда?.. Только почему у него на хвосте кисточка, как у льва?.. Неважно! Главное, что зверюга широкими скачками приближалась к ней!
        Напряженная Лара выставила вперед шокер и, подчиняясь импульсу, свободной рукой набросила на голову капюшон. Остро хотелось улепетывать, визжа, но она не сдвинулась с места.
        В нескольких шагах от добычи хищник прыгнул и взмахнул передними лапами - шокер сухо затрещал, выплюнув электрический разряд. Когти скользнули по меху шубы. Зверь упал, обиженно мяукнув и скрючиваясь.
        Во время атаки Лара отскочила назад - и ее почти не зацепило. Капюшон сполз на глаза, а когда она откинула его на плечи, вскрикнула. Хищник исчез. Он оправился за пару мгновений!
        Бешено стучащая в висках кровь оглушала. От страха потемнело в глазах. И когда позади громоподобно хрустнула ветка, Лара, разворачиваясь, нажала на кнопку шокера.
        Мужчина молча рухнул на колени, а через долю секунды - и на спину. Электрический разряд ударил его в грудь и, молнией пройдя сквозь тело, парализовал. Он потерял сознание, его мышцы свела судорога.
        Человек!.. Она вырубила человека вместо зверя!
        В ужасе Лара заскулила. Неужели она собственными руками лишила себя надежды на спасение?! Только бы у него не стало сердце от разряда!..
        Упав на коленки, она прижала ухо к его груди. Капюшон норовил опять закрыть обзор, да и вообще шуба мешала. И Лара, всхлипывая, расстегнула пуговицы.
        Избавление от жаркой одежды принесло невероятное облегчение, но она не стала на нем зацикливаться - вернулась к осмотру бесчувственного тела.
        Сердце мужчины билось. И пульс на крепкой шее тоже прощупывался.
        Лара чуть успокоилась и обратила внимание на внешность и одежду невольно пострадавшего от ее ошибки.
        В первую очередь приковала взгляд прическа: виски и бока выбриты под ноль, от лба и до затылка - слегка вьющиеся смоляные пряди. От висков до шеи вдоль линии волос тянулась темная вязь татуировки. Ларе она напомнила скандинавскую плетенку с рунами. И хотя она ненавидела рисунки на коже, считая их уместными лишь в среде уголовников, как отличительные признаки, незнакомцу они шли. Вдобавок у него были идеальные уши - средней величины и плотно прижатые к черепу, только ради них можно простить странную прическу и тату.
        Лицо у брюнета оказалось выразительное, с высокими скулами, крупным носом с горбинкой и массивным подбородком с ямочкой. Четко очерченные брови и крепко стиснутые полные губы в компании с легкой щетиной дополняли облик брутального типа. Совсем не ее типаж - Ларе нравились мужчины с интеллигентной внешностью.
        И все же… интересно, какого цвета у него глаза? Учитывая, что он смуглый брюнет, она сама с собой поспорила, что карие.
        Жилет из легкой оливковой ткани и такого же цвета штаны ладно сидели на весьма мускулистом теле, но имели слегка потрепанный вид - то ли незнакомец недавно продирался сквозь кусты терна, то ли экономил на одежде.
        Зато он явно не берег средства, когда дело доходило до оружия: слева на поясе широкое мачете, короткий нож свисал с ремешка на груди, на предплечьях крепились в кожаных ножнах короткие ножи, еще пара - сбоку, на голенях.
        Бронзовый загар, небрежность в одежде, обилие оружия говорили, что мужчина много времени проводил под открытым небо. Вероятно, охотник или проводник, а, может, и то, и другое. Главное, чтобы не контрабандист или бандит.
        Или повстанец…
        Нахмурившись, она попыталась вспомнить, в какой стране с тропическими джунглями сейчас шла гражданская война. Не хватало ещё угодить в горячую точку.
        Ларе показалось, что прошла целая вечность, с момента как она зависла, разглядывая мужчину. А ведь она должна была позаботиться о нем, привести в чувство!
        - Так, красавчик, не вздумай окочуриться, пока не вывел меня к цивилизации, - прошептала она себе под нос и полезла в сумку за валидолом.
        Отыскав лекарство, коснулась чужих губ с твердым намерением запихнуть его под язык незнакомца.
        И чуть не померла от страха, когда он распахнул глаза и молниеносным движением вытащил нож из нагрудных ножен. Бросок - и позади Лары послышался яростный рык.
        Мужчина толкнул ее. Сам вскочил с земли и кинулся на подкравшегося зверя.
        Упав навзничь, Лара не видела битву. Зато слышала. Злобный рык быстро сменился хрипом.
        Когда она набралась смелости приподняться, сражение между человеком и леопардом закончилось победой первого. Кошка билась в конвульсия, мужчина настороженно наблюдал за противников. Мгновение - и он тенью скользнул к поверженному зверю. Сверкнула сталь на солнце…
        Лара резко отвернулась.
        - Ежен бужимен! - пророкотало над ее головой.
        Последующий словесный поток девушка разбить на слова не могла - язык оказался незнаком, а мужчина - весьма экспрессивным. Одной рукой потирая «поджаренную» шокером грудную клетку, другой резко взмахивая, он что-то рассказывал, грозно глядя на нее сверху вниз.
        Все ещё шокированная нападением леопарда и расправой над ним, которая заняло наверняка не больше минуты, Лара испуганно хлопала ресницами.
        Мозг же работал вовсю. Странный язык… чуждый. Зная три иностранных и по паре десятков слов из нескольких европейских, она не могла понять, на каком говорит брюнет.
        Но надежда не хотела издыхать, и Лара, вздохнув, резко произнесла:
        - Do you speak English? Sprechen Sie Deutsch? Habla espanol?
        Мужчина заткнулся и посмотрел на нее как-то странно.
        - Ясно, моя твоя не понимать, - сквозь зубы процедила девушка. - Некоторые не удосуживаются изучить хотя бы пару фраз на международном языке… Аборигены, что с них взять, да?
        Она покривила душой - внешность у спасителя была европейская, и, если бы не прическа с татуировкой и воинственный вид, он был бы вполне хорош. Ладно… Большинство ее знакомых уже облизывались бы на брутального красавца.
        Глаза у него, кстати, оказались янтарно-желтыми. Впору заподозрить, что незнакомец носит линзы, если бы они были в этом забытом Богом краю…
        - Будем общаться жестами. - Лара улыбнулась, не размыкая губ. В какой-то передаче по Discovery говорили, что демонстрация зубов отсталыми народностями воспринимается, как вызов. - Прости, что ударила тебя электрошокером. Случайно вышло.
        Девушка состроила виноватое выражение лица и приложила руки к груди.
        Мужчина внимательно на нее смотрел, задержавшись взглядом на украшении с аметистом, нагло захватившем ее руку.
        Ему понравился аметист… Лару осенило: деньги! Всегда надо начинать с денег! И диалог пойдет свободнее!
        Облегчение и радость затопили ее душу, как только вспомнила, что утром заезжала в банк, чтобы купить доллары для предстоящего отдыха. Карта - это хорошо, но наличка в путешествии еще лучше.
        Торопливо вытащив из кошелька зеленые банкноты, Лара ткнула брюнету их в широкую ладонь. Удивленный, он машинально их взял.
        - Плата! - Лара потерла пальцами в международном жесте, обозначающем деньги. - Выведи меня отсюда к людям! - Она махнула рукой, указывая на сплошную зеленую стену из деревьев. - И получишь еще!
        - Ежен бужимен, - произнес брюнет как-то обреченно и вернул ей деньги.
        - Отказываешься?.. - Лара расстроилась до слез.
        Мужчина покачал головой и, направившись в ту сторону, откуда появился, махнул рукой, словно зовя за собой.
        Постояв немного, она запихнула доллары просто в сумку и, подхватив шубку, поспешила за проводником. Удивительно, что он отказался брать деньги сразу! Честный или глупый?..
        Пройдя пару метров, девушка резко остановилась. Постояла чуть-чуть и, вздохнув, вернулась к убитому леопарду. Взглянув на него ближе, уже мысленно не ругала себя за любопытство.
        Хвост хищника действительно заканчивался кисточкой, как у льва. Вот только не из шерсти, а из рога. Острый черный шип… Странно? Не очень. Тот же канал Discovery уверял, что в джунглях сотни тысяч ещё не известных науке видов животных и растений. Шипастый леопард, похоже, относился к их числу.
        А, может, он был мутантом, и где-то поблизости находился химический завод… или генетическая лаборатория американцев. От подобных предположений Ларе стало дурно. Где разработки передовых технологий, там огромные деньги и, значит, люди с оружием.
        Девушка ускорила шаг и вскоре нагнала проводника, который не очень-то далеко и отошел. Мачете он прорубывал себе путь к центру пышного куста, у которого вместо листьев были зеленые иглы величиной с указательный палец. Объемный рюкзак был целью мужчины.
        Девушка даже придумала историю, что он прыгнул с вертолета и нечаянно угодил в колючие заросли и бросил поклажу, когда услышал ее крики. А что? Неплохая версия.
        Решив не пялиться попусту, Лара занялась собой. Им предстоял путь через влажные жаркие джунгли, и в теплой одежде она едва дышала.
        Первым делом развязала шейный платок и сбросила приталенный пиджак темно-сливового цвета, ее любимого цвета, который гармонировал с рыжими волосами. Оставшись в черном платье-футляре, Лара компактно сложила ненужные вещи и спрятала их в потолстевшую сумку. Туда же ушли и теплые колготки.
        На этом моменте ее и застал слегка поцарапанный проводник.
        Лара отметила его чисто мужской интерес к ее идеально гладким ногам - что-что, а на лазерной эпиляции она не экономила - и ей стало не по себе. Впрочем, красивая девушка, оказавшись посреди джунглей с незнакомцем, который не разговаривает с ней на одном языке, и не может оставаться спокойной…
        Оставалось надеяться на порядочность спасителя и то, что по интонации он понимает, когда ему говорят «нет». Последнее, конечно, из области фантастики, ведь даже не все соотечественники понимали отказ. Что говорить о тестостероновом неграмотном туземце?
        Волновалась Лара зря - ее стройные ноги интересовали спасителя недолго. Произнеся что-то отрывисто, он махнул рукой, призывая следовать за ним. А, увидев, что она несет свернутую шубку под мышкой, жестом показал ее выбросить.
        Выбросить итальянскую норку, которую Лара купила летом?!
        - Да сейчас! Иди лесом!
        Свой ответ она еще продублировала жестом. И, кажется, нахмурившийся проводник знал, что означает средний палец. Международный ведь жест…
        Пожав плечами, он продолжил путь. А покрасневшая Лара посеменила следом, на ходу сворачивая шубу и скрепляя ее резинкой для волос. С помощью еще одной она собрала в хвост спутавшиеся волосы, немного облегчая себе жизнь. Жара, высока влажность, не по погоде одежда и обувь - судьба решила испытать городскую жительницу на прочность.
        Пока они топтали в основном негустой папоротник, Лара еще терпела, а потом началась высокая трава, в которой наверняка сидели змеи и пауки.
        - Эй! Эй ты! - окликнув проводника, она осознала, что не знает его имени.
        Остановившись, он лениво развернулся к ней и вскинул черную бровь. Его физиономия красноречиво показала то, как мужчина к Ларе относился - как к докучливой, стервозной дамочке. Что недалеко от правды. Успешная женщина редко считается с чужими чувствами и, если требуется, легко наступает на чьи-то мозоли. Одно «но»: Лара никогда не навязывалась.
        Не собиралась она и сейчас. Она заключила устный договор с проводником, и когда он выполнит свои обязательства, выведя ее к людям, она щедро с ним расплатится.
        Через силу улыбнувшись, она положила ладошку на грудь:
        - Я - Лара. - И выжидающе уставилась на проводника.
        Выражение мужского лица чуть смягчилось.
        - Ким.
        - Рада знакомству, - пробормотала Лара дежурную фразу. - Ким, а как быть со змеями и пауками в траве? Ведь укусят же!
        Рукой она изобразила извивисто ползущую змею, а затем, растопырив пальцы, показала, как ей представлялось, жуткого мохнатого паука.
        Каменное лицо Кима, к сожалению, говорило, что артистка из нее никакая.
        Лара повторила вопрос и усерднее живописала мерзких гадов, в этот раз даже пошипев.
        - Ежен бужимен, - наконец сухо произнес Ким и сбросил на землю рюкзак.
        Пока он в нем копался, его плечи мелко содрогались.
        Проводник беззвучно смеялся?.. Лара уже решилась обойти и заглянуть ему в лицо, когда Ким с самым серьезным видом протянул ей металлическую баночку и продемонстрировал, что нужно делать.
        Из брюнета вышел отличный мим: она засмотрелась, как он смазывает внушительные бицепсы невидимой мазью.
        Желтоватая масса в баночке пахла цветами, и Лара с удовольствием втерла ее в открытые участки тела. Впрочем, будь мазь изготовлена из гуано, она все равно использовала бы ее - пауки и змеи страшнее неприятного запаха.
        Вскоре они продолжили путь. И шли без остановок почти два часа, если не врали наручные часы.
        Жара делала свое дело: девушка устала и безумно хотела пить, но попросить проводника не решалась.
        К счастью, он предложил ей сам, вручив одну из двух своих фляг. Лара пила медленно, экономя каждый глоток - несмотря на высокую влажность, источник воды не наблюдался.
        - Никогда бы в жизни не подумала, что буду мечтать о том, чтобы напиться вдоволь и принять душ, - тихо призналась сама себе.
        И с трудом сдержала возмущение, увидев, что делает проводник. Он преспокойно умылся, неэкономно разбрызгивая драгоценную жидкость во все стороны!
        Мысленно ругать его расточительность Лара перестала, когда увидела, как Ким рассек мачете лиану, из которой побежал прозрачный сок. Вода, оказывается, была все время рядом.
        Еще через час проводник наполнил их фляги с помощью бамбука. Простукав несколько секций стройных стволов, пробил ту, что звучала гулко. Из отверстия полилась чистейшая вода.
        На одной из десятиминутных остановок проводник накормил подопечную фиолетовыми фруктами - сладкими, неуловимо пахнущими ванилью и очень сочными. А еще из гибких волокон лианы он удивительно быстро сплел веревку, которой обмотал шубу и приделал длинную ручку, чтобы удобно было ее нести. И лишь тогда Лара осознала, как устала таскать норку под мышкой и что лишь одно упрямство позволило донести ценную вещь до этого привала.
        Спустя некоторое время измученная девушка поняла, что они спускаются вниз - появился небольшой наклон, который она сразу не заметила. Среди каменных валунов росла высокая, иногда выше ее роста, осока, в которой хрустально пели мелководные ручьи. И когда один такой перерезал им путь, Лара не совладала с желанием умыться и напиться прозрачной воды.
        - Ежен бужимен! - выругался Ким, хватая ее за талию и поднимая с колен.
        - Ну, что ещё не так?! - в сердцах спросила она.
        Он говорил долго, но девушка воспринимала лишь два слова - «ежен бужимен». Знать бы, что они означают.
        Мимика и жесты помогли брюнету объяснить, что вода в открытых источниках опасна - вверх по ручью могла лежать падаль, отравляющая поток.
        Речь шла о серьезном, о выживании и здоровье, но, когда мужчина закатил глаза и высунул язык, девушка прыснула со смеха:
        - Все, все!.. Хватит, я поняла!
        Вопреки ожиданиям, Ким не обиделся, а посмеялся вместе с ней. И улыбка у проводника оказался приятной - искренней и открытой.
        День клонился к вечеру. Еще достаточно светло, но Лара чувствовала, что жара чуть спала, а в веселом хоре джунглей зазвучали новые голоса, словно постепенно просыпалась ночная смена птиц и насекомых.
        Когда собралась с духом, что бы намекнуть проводнику, что пора бы устроить привал на ночь, ее внимание отвлекли лягушки. Она в жизни не подумала бы, что земноводные смогут вызвать такой восторг! Кислотно-бирюзовые, шартрезовые, малиновые, оранжевые, желтые, фиолетовые, однотонные и в черную крапинку… Миниатюрные, яркие, забавные! Они завораживали, казались нереальными, симпатичными игрушками.
        Лара подхватила одну из крошек на ладонь, что бы рассмотреть лучше. Не успела толком умилиться, как получила по руке.
        Чертов проводник подбил ее ладонь, и лягушка улетела в траву!
        - Ты что себе позволяешь! - гневно завопила Лара.
        Ким, крепко удерживая ее руку, дотошно осмотрел и ощупал пальцы. И лишь потом с явным облегчением выдал тираду из своих непонятных ругательств. Затем ткнув в сторону лягушек, весело скачущих по широким влажным листьям, провел пальцем себе по горлу.
        - Ядовиты? - спросила Лара шепотом, чувствуя, как в животе все холодеет.
        Будто поняв, Ким кивнул и, перерубив очередную лиану, заставил ее помыть руки. Выходит, будь у нее на ладони царапина, то слизь с кожи земноводного отравила бы ее?
        - Спасибо, ты опять спас мне жизнь, - поблагодарила Лара искренне, но не удержалась от комментария: - Но все равно ты грубиян и неотесанный чурбан, потому что с девушками так себя не ведут.
        В кустики она ушла, пораженная мыслью, что могла умереть из-за каких-то разноцветных крохотных лягушек…
        Не только они потрясли девушку. Каждый поход в джунглях в «туалет» был маленьким стрессом. Вертя во все стороны головой, она успокаивалась, только когда вновь видела Кима.
        Этот раз не стал исключением. Разве что укромное место она облюбовала возле роскошного цветка - чашечка в форме лилии, ярко-красные лепестки и черная сердцевина. Благоухал он волшебно - Лара даже подумала сорвать его и упаковать в целлофановый пакетик, чтобы дома отдать знакомому химику. Вдруг бы он смог подобрать похожий аромат? Но вовремя вспомнила о ядовитых лягушках и отказалась от заманчивой идеи. Ну его, обойдется и без тропических духов, к которым она уже придумала слоган и концепцию рекламы…
        И все же запах был удивителен. Сладкий, но легкий, освежающий и будоражащий воображение. От него кружилась голова и темнело в глазах…
        Темнело в глазах?!
        Последней связной мыслью Лары стала полная облегчения: теряя сознание, она хоть успела натянуть слипы и теперь ее сожрут одетой…
        ГЛАВА IV
        Солнечный зайчик шаловливо прыгал по лицу. Задорный щебет птиц, пение насекомых - мирные, расслабляющие звуки, под которые здорово просыпаться. Но не они разбудили Лару, а собственный урчащий желудок. В воздухе витал запах жареного мяса, и голодная девушка вмиг избавилась от остатков сна.
        Как же она хотела есть… Слона бы съела! А все из-за того, что не поужинала вчера. Кстати, почему?
        Память воскресила события вчерашнего дня. После сна Лара помнила, что мистическим образом угодила в джунгли, но позабыла, как надышалась аромата коварного цветка. К счастью, Ким не оставил ее на ужин зверью, нашел и уложил спать. И даже ее шубку не потерял - принес вместе с сумкой.
        А сейчас собирался накормить, пока она тут дрыхнет… Где, кстати дрыхнет? В гамаке? Разомлевшая после сна Лара не сразу обратила внимание на оригинальную постель, сплетенную из серебристых эластичных ниток. Шелковистые, мягкие - интересно, из чего их производят? Буйная фантазия подкинула кошмарненький вариант ответа: из паучьей паутины. И Лара, которую передернуло от страха и отвращения, постаралась тут же его забыть.
        - Доброе утро, Ким! - окликнула она проводника, поняв, что тело затекло и ей самой не выбраться из гамака, не расшибив нос. - Помоги мне, пожалуйста!
        И беспомощно замахала руками.
        Брюнет произнес что-то на своем языке и, подав широкую ладонь, помог спуститься на землю.
        И в то же время на несколько мгновений Лару оторвало от действительности. Касание руки проводника - и ее словно молния ударила. Дыхание перехватило.
        Для нее настоящим шоком стало то, насколько высок и огромен поддержавший ее мужчина. Она окунулась в ауру силы, ощутила его мужественность и харизму. Ее потянуло к нему, захотелось прижаться, спрятаться у него на широкой груди. Первобытные ощущения… опасные.
        Лара тряхнула головой и с удивлением уставилась на уходящего к костру проводника.
        Ее тянуло к нему?.. К туземцу?! Наваждение. Нет, идиотизм… Мужлан, единственное достоинство которого - это физическая мощь, ловкость да умение выживать в джунглях. Он ей не пара. Харизма? Да какая там харизма?! Толком не проснулась - вот и пригрезилось.
        Разобравшись в себе, Лара отправилась завтракать. И вскоре выяснилось, проводник умел не только выживать, но и вкусно готовить в джунглях.
        - Божественный вкус, - простонала девушка, вытирая пальцы мягким листом, который дал ей Ким. - Ты - бездна талантов. Вот еще бы говорил по - английски, цены бы тебе не было, а то твой дурацкий «ежен бужимен» у меня уже в печенках сидит.
        Пока ела, старалась не думать, кого поймал и зажарил на палке проводник. Фрукты нареканий не вызвали, хотя она не отказалась бы от привычных бананов, ананасов или хотя бы манго. Но чего не было, того не было.
        - Спасибо тебе, Ким, - произнесла Лара с чувством, когда проводник сливал ей на руки из фляги. - Если бы не ты, я погибла бы в первый час своего появления в джунглях. Знаешь, я раньше восхищалась только мужчинами, которые умеют работать головой. А такие грубые, недалекие, с внешностью головорезов вызывали лишь страх.
        Видимо, Ким что - то понял по ее интонации - немного воды пролилось мимо девичьих ладоней.
        - Я очень признательна, что ты помогаешь мне попасть домой. Мне очень-очень нужно вернуться, как можно быстрее, чтобы поставить на место одного урода, - завершила девушка свой монолог очередным признанием.
        После плотного завтрака сильнее всего хотелось продолжить отдых, а не продираться сквозь лианы. Увы, Лара не могла себе этого позволить и смиренно шагала за проводником, которому наверняка было сложнее - он не только выбирал верный путь, но и активно работал мачете.
        Желтый крем, данный им, действовал. За ночь Лару не укусило ни одно насекомое, утром из-под ее ног разбегались сколопендры и скорпионы. Яркие змеи всевозможных расцветок проползали мимо, как будто девушки не существовало. Даже огромные стрекозы не решались пролететь поблизости.
        И все же, увидев первую в своей жизни буро-красную многоножку, жрущую мышь, полуобморочная Лара достала из сумки баночку и повторно намазалась, местами даже пачкая платье, надо сказать, порядком измятое и грязное. Хоть душ она не принимала, оставался риск, что крем действовал считанные часы, как, к примеру, земные репелленты от комаров.
        Ванна с пеной… как и о чашке кофе, Лара мечтала о ней. Впрочем, она согласилась бы даже на холодный душ - тело чесалось и молило о водных процедурах. Воды!.. Она согласна на любую температуру, только бы искупаться!
        Приуныв и порядком устав, Лара испугалась, когда Ким неожиданно бросился к ней. Прижав к своей груди рукой, в которой держал мачете, второй накрыл ей рот.
        И все это он проделал молча, даже без привычного «ежен бужимен».
        Охваченная ужасом - неспроста проводник всполошился, не могло ему солнце в голову напечь! - Лара застыла.
        Не зря…
        Она двигалась бесшумно. Текла черным тусклым потоком. Метров десять длиной, если не больше, страшная до умопомрачения. Жуткая настолько, что жертва беспомощно цепенела и не пыталась бежать. Лара так точно не смогла бы сдвинуться с места. В ужасе ей даже привиделась бледно-фиолетовая дымка, окутавшая их с Кимом.
        Гигантская змея проползла мимо, едва не зацепив иx.
        Удав? Питон?.. Но разве крупные змеи бывают черного цвета?.. Впрочем, неважно. Гадина не напала, остальное - несущественно.
        Мысли Лары скакали. Ее трясло. А тут ещё Ким все не выпускал из объятий. Пользовался моментом? Дико неприятно, она была о нем гораздо лучшего мнения!
        Разгневанная Лара уже приготовилась устроить отповедь проводнику, как поняла странную и неприятную вещь: это она вцепилась в его предплечье. Вцепилась, вонзив ногти, а он даже не морщился…
        - Ой, Ким! Прости, пожалуйста! - смутилась она.
        Разжав пальцы, девушка сделала попытку освободиться, которая тут же увенчалась успехом. Брюнет с легкостью отпустил, тогда как она все еще ощущала крепость его мускулов и жар его тела.
        Свое смущение Лара скрыла за флягой, жадно сделав несколько глотков. И подчеркнуто бодро поинтересовалась:
        - Опасность миновала? Мы можем идти?
        Вопрос продублировала жестом - махнула рукой в ту сторону, куда вел ее Ким.
        Проводник кивнул и пошел вперед.
        Кусая губы, Лара поплелась следом. Неужели он ей нравился? Что в нем такого, кроме брутальной внешности и ощущения силы, что могло ее привлечь? Животный магнетизм - штука страшная. Где-то она читала, что женщину начинает тянуть к неподходящему партнеру просто потому, что природа решила, что они генетически совместимы.
        Лара с сомнением посмотрела на брюнета. Ладно, придется признаться самой себе: Ким привлекал ее. Но, разумеется, он никогда об этом не узнает.
        Углубившись в несвойственные ей переживания из-за мужчины (Антон не в счет, он посягнул на святое - плоды ее интеллектуального труда, и поэтому стал бесполым врагом), девушка не заметила, как они вышли к реке.
        К реке!
        - О Боже, спасибо! Спасибо, что исполнил мое желание! - Сбросив свою поклажу, Лара нетерпеливо принялась снимать сапоги.
        - Даста! - рявкнул Ким, удерживая ее за руку.
        Как ни мечтала смыть пыль и пот с кожи, девушка замерла и внимательно посмотрела на водную гладь.
        Странно… Река - как река, разве что невероятно широкая и покрыта разнообразной буйной растительностью у берегов. Лара никогда не мечтала о путешествии в джунгли Амазонки, но судьба распорядилась иначе - и вот самая длинная река Земли в нескольких шагах от нее.
        - Лара! - окликнул ее проводник.
        Отрезав пару кусочков от красного кисло-сладкого с клубничным ароматом фрукта, чье сложное название девушка толком не расслышала с первого раза, но не захотела переспрашивать, Ким бросил их в воду.
        И та забурлила, вспенилась!.. Длинные, похожие формой на растолстевших угрей, рыбины серебристо сверкнули в зеленоватой воде, соревнуясь за подношение.
        Пираньи?! Нет, Лара точно помнила, что водные хищницы походили на обычных рыб. Это было что-то другое, но тоже опасное. И потому о купании доведется забыть.
        Она едва не заплакала от разочарования. Не позволила гордость и… Ким.
        Как - то легко и привычно коснувшись ее локтя, он жестом позвал за собой. Не время раскисать, если хочется жить. А желание привести себя в порядок подождет.
        Они шли вдоль реки почти час. Ким хмурился и что-то высматривал на берегу. Крокодилов? Их отсутствие Лару удивляло, не потому что она мечтала их увидеть, наоборот, боялась. И надеялась, что рептилии не выскочат в самый неподходящий момент.
        На мелкую живность, страшную и по виду опасную, девушка уже не обращала внимания - чудо-крем исправно ее отпугивал, а волноваться по пустякам не стоило.
        - Виэ! - воскликнул удовлетворенно Ким и вытащил из зарослей за тупой нос узкую лодочку.
        Длинная, выдолбленная из целого ствола дерева она, если Лара не путала, называлась долбленкой.
        Дальше они поплывут? Отлично! Девушка возликовала. Ее бедные ноги отдохнут.
        Вскоре ее радужное настроение потускнело. Поставив лодку подальше от вязкого берега, Ким показал, как нужно лежать в ней - по центру, не шевелясь.
        - Еще чего! - Лара возмущенно замотала головой. - Я собираюсь смотреть по сторонам. Должна же я какую - то пользу извлечь из своего попадания в джунгли? Вот, посмотрю местные красоты, дома буду хвастаться Алене.
        А еще Лара привыкла контролировать все в своей жизни и довериться кому-либо полностью не могла. Пыталась доверять Антону - и к чему это привело? К очередному разочарованию.
        Ким настаивал некоторое время, а затем махнул рукой и показал, как правильно сидеть. Ровно. Не шевелясь. Вообще. Разрешалось дышать и аккуратно поворачивать голову по сторонам. Ларе наглядно показали, что будет, если она резко обернется - мужчина перевернул долбленку вверх дном…
        Представив, что может оказаться в воде, кишащей зубастыми тварями, девушка похолодела.
        - О!.. Нет, я буду сидеть спокойно! Поверь, Ким, я потерплю без движения!
        Добившись понимания, проводник потащил лодку к реке.
        Считанные минуты - и они уже плыли вниз по течению. Управлял мужчина одним веслом, сидя на корточках на носу лодки. Посредине долбленки лежали вещи, чуть дальше восседала временно окаменевшая Лара.
        Воды реки оказались спокойными, но быстрыми. Темно-зеленые, у берегов заросшие водорослями и круглыми листьями наподобие кувшинок, они скрывали в своих глубинах монстров, как казалось Ларе. И она дышала через раз, опасаясь перевернуть их суденышко резким движением.
        Вскоре течение реки стало неровным - пошли пороги, маленькие зеленые островки. А еще стали попадаться стволы поваленных деревьев - и Ким мастерски между ними лавировал, избегая фатального для них столкновения.
        Вода местами бурлила, а кое-где напоминала гладкое зеркало, и тогда он размеренно греб веслом.
        Солнце жгло прикрытую шейным платком голову. Еще на берегу Лара сняла сапоги, рассудив, что зажарится в них, неподвижно сидя в долбленке, и не прогадала. Душно, жарко, да ещё над рекой воздух оказался настолько влажным, что его можно было пить.
        Вскоре буро-зеленая река и ее берега приелись, и девушка все чаще стала ловить себя на том, что рассматривает проводника с большим удовольствием, чем пейзаж. Рельефные мускулы рук и треугольник спины, черноволосый затылок и загорелая крепкая шея… Искушающая картина, которой можно любоваться бесконечно, как настоящим произведением искусства.
        Обходя очередной островок, они подошли близко к берегу, едва ли не вжимаясь в него. И Лару посетило страшное предположение, что для любого хищника сейчас они легкая, практически неподвижная добыча.
        Она так накрутила себя, что, когда сбоку раздался треск, резко развернулась всем туловищем.
        Лодка перевернулась.
        Оказавшись в воде, девушка запаниковала. Хотя до берега рукой подать, дно нащупать босыми ногами она не смогла.
        А потом ее кто - то укусил за пятку.
        Лара вскрикнула - и хлебнула воды. Закашлялась, забилась, в один миг разучившись держаться на плаву. Смятение стало непростительной ошибкой - она начала тонуть.
        - Ким!.. - из последних сил вскрикнула в ужасе и забулькала, уходя под воду.
        ГЛАВА V
        Вначале сквозь тьму просочились слова:
        - Что же ты невезучая такая, а?
        Затем обжигающий рот прикоснулся к ее, вдувая живительный воздух. Грудная клетка горела. Лара закашлялась, выплевывая железистую на вкус воду.
        - В Долину Дождя угодила, все возможные неприятности притягиваешь… Нам даже сумеречный полоз повстречался днем.
        Мужчина отчитывал, а у нее даже не было сил на возмущение. На удивление - тоже, ведь ее ругал Ким, параллельно приводя в чувство.
        Лара подняла тяжелые веки. Янтарные глаза проводника переполняла тревога. Над его головой раскинулся зеленый купол из переплетенных ветвей и лиан. Неподалеку тревожно кричала обезьяна, будя в душе тревогу. Хотя куда уж больше тревожиться?
        Ким ей солгал, пускай и в малом.
        - Ты… говоришь по-русски? - первым делом спросила девушка тихо, когда у нее появились силы заговорить. - Почему тогда делал вид, что не понимаешь меня?
        Проводник нахмурился, казалось, его загорелое лицо потемнело сильнее.
        - Поговорим об этом позже, - отрывисто бросил он. - Как чувствуешь себя?
        Голова кружилась, грудная клетка болела, тело не слушалось.
        - Какая тебе разница? - буркнула Лара и, превозмогая слабость, попыталась встать на ноги.
        Ким не позволил - поддержал, а затем усадил обратно.
        - Отдохни, Лара. И выпей это.
        Он поднес к ее губам небольшой прозрачный флакон с какой - то темной жидкостью.
        - Что это? - напряглась девушка.
        - Лекарство. Здесь нельзя пить воду, тебе может стать плохо, если не принять лекарство своевременно, - заявил хмуро.
        Она подчинилась. Нёбо и язык обожгла горечь.
        - Ух!.. Мерзость какая! Что это?
        - Твой шанс не заболеть, - угрюмо ответил Ким. - И все-таки, как ты себя чувствуешь сейчас? Это не моя блажь, Лара, а необходимость.
        Она прислушалась к собственному организму.
        - Ребра болят и пить хочется, особенно после твоей гадости, - скупо ответила. - И левая пятка побаливает. Меня кто - то укусил.
        Мужчина быстро схватил ее за ногу. Осмотрел, тщательно ощупывая, - и расслабился.
        - Ранки нет. Тебя только попробовали.
        - И нашли несъедобной? - нервно рассмеялась Лара, смущенная тем, что он все еще держал ее босую ступню и как бы невзначай поглаживал щиколотку.
        А потом смущение позабылось, когда ее осенило: если Ким знал русский, то он в курсе, что она его ругала! И поминала она туземца-проводника каждый раз, когда спотыкалась или ловила на себе внимательный взгляд. Лара не смутилась - испытала досаду. Вот ещё один повод не доверять мужчинам - они лгут, даже когда в том нет нужды.
        Немного отлежавшись, девушка медленно поднялась.
        - Ты куда? Тебе нельзя еще двигаться!
        - Я в туалет, - резко, даже грубо ответила она.
        Проводник застыл, будто к чему-то прислушиваясь.
        - Хорошо, иди, поблизости опасных для тебя хищников нет. Но все равно далеко не отходи.
        Лара хотела спросить, как он определил, что зверей нет, но злость не позволила. И она поспешно углубилась в тропический лес.
        Гигантские папоротники и свисающие с лиан разноцветные орхидеи уже не удивляли и не радовали глаз, пение птиц не восхищало, миниатюрные разноцветные лягушки не умиляли.
        Мрачная Лара шла вперед, мысленно находясь далеко от этого места. И лишь интуиция не спала, заставляя машинально смотреть, куда ступала ее нога, - мазь отгоняла змей и насекомых, но не спасала от ям и нор.
        - Сволочь и мерзавец, - вынесла она вердикт Киму и тотчас забрала свои слова обратно.
        Он неоднократно спасал ее жизнь: от леопарда и черного питона, позаботился о ней, когда ее усыпил цветок, вытащил из реки и сделал искусственное дыхание… ничего не забыла? От проводника она видела одно лишь добро и поддержку, и то, что он промолчал, что понимает ее, не делало его негодяем.
        Лара успокоилась и, когда возвращалась назад, даже повеселела.
        Черная змея возникла, словно марево в жаркий день. Пустая поляна - взмах девичьих ресниц - и гигантская гадина смертоносным ручьем уже текла в сторону выбранной жертвы.
        Секунда - и оскаленная пасть возникла перед лицом оцепеневшей девушки.
        И тотчас пахнуло холодом. Лару ослепил ультрамариновый всполох. Змею же отбросило. Скованная льдом, она тяжело упала на землю, раскалываясь на кусочки.
        Объятые синим пламенем руки Ким держал еще несколько мгновений на уровне своей груди. Настороженный, суровый и безумно опасный.
        Затем он повернулся к девушке, встряхнул кистями, будто сбивая с них огонь.
        - Лара… - хрипло позвал он. - Ты в порядке, Лара?
        И только тогда она закричала. Тонко, на высокой ноте.
        Проводник шагнул к ней, намереваясь обнять. Но девушка, сверкая безумными глазами, выставила вперед руки и заверещала:
        - Нет! Не подходи ко мне!
        Чужим, непонятным, опасным казался мужчина. И татуировки на выбритых участках головы выглядели теперь не глупыми, а зловещими.
        - Лара, успокойся…
        - Нет! Что за фигня происходит?! Что у тебя с руками?!
        Он уставился на них с подчеркнутым недоумением, как бы невзначай делая шаг вперед. Смотрел так, будто впервые видел их… Он что, издевался над ней?
        Лара разозлилась:
        - Что происходит? Не увиливай! Что ты сделал со змеей?
        Ким незаметно приблизился ещё на один шаг.
        - Убил ее?
        - Как именно убил?! - Лару трясло. Она с ужасом смотрела на его руки, словно ожидая, что они в любую минуту вновь загорятся.
        - Магией убил, Лара. Заклинанием «вечной стужи».
        - Что?..
        Как ни приглядывалась, она упустила момент, когда эти страшные руки обхватили ее и прижали к широкой груди, скрытой под мокрой одеждой.
        Крепко обнимая, проводник тихо произнес:
        - Ты в другом мире, Лара.
        То ли от волнения, то ли он что - то с ней сделал, но девушка обмякла в объятиях Кима, теряя сознание.
        Ким бережно перенес ее на укромную поляну, куда до этого определил их вещи, вытащенные из реки магической петлей. Устроив Лару на воздушном матрасе, застеленном тонким покрывалом, накрыл полупрозрачным куполом их пристанище, не спеша занялся подготовкой к ночи и ужином. Теперь можно было не крыться - и он вовсю использовал свой дар.
        И вскоре место для временного лагеря преобразилось: стало безопаснее - Ким выдворил за пределы купола всю живность, уютнее - охладил на несколько градусов и чуть подсушил воздух. Костер зажег магией, а не с помощью зеленых лиан, вымаканных в черной древесной смоле.
        Прошло ещё немного времени - и над огнем забулькал целебный отвар. Кормить девушку Ким собирался вяленым мясом, прихваченным в дорогу, и фруктами.
        Дождавшись готовности своего варева, перелил порцию в металлическую кружку. Сделал короткий пасс рукой - и жидкость остыла до температуры окружающей среды.
        И только тогда он позвал:
        - Лара… Лара, открой свои прекрасные глаза, нам поговорить пора.
        Веки спящей вздрогнули - и на Кима взглянули затуманенные сном, но уже наполняющиеся беспокойством синие очи.
        - Сразу говорю: успокойся, ты можешь вернуться домой.
        Девушка вмиг приподнялась на локте. Отчаяние сменила заинтересованность.
        - Когда?! Когда я могу вернуться?
        Ким удивленно вскинул темные брови.
        - И тебя не интересует наш мир? Причина, по которой ты сюда попала? Что, даже не прогуляешься, не осмотришься? Уже готова сбежать?
        Лара, секунду подумав, пожала плечами.
        - А что у вас тут смотреть? Сплошные джунгли… Захочу экстрима - вернусь домой и поеду в Бразилию.
        Мужчина криво усмехнулся.
        - Эти джунгли - не весь мир, Лара. Они исключение, сад лекарственных растений для снадобий наших зельеваров и целителей.
        - Что-то типа заповедника? - В мозгу попаданки не укладывались понятия «зелья» и «целители».
        Она с удовольствием читала фэнтези, если было свободное время, чаще всего, когда болела. Смотрела пару псевдонаучных передач о вероятности существования параллельных миров. Но поверить в их существование?..
        …придется. У нее нет времени на сомнения. Мир более чем реален: он убивает. Если бы не Ким, она давно погибла бы.
        - Да, Лара, люди не вмешиваются в процесс развития этого микромирка - не уничтожают опасные виды животных и растений, только аккуратно собирают необходимое сырье.
        Девушка вскинула голову и с сомнением посмотрела на рассказчика, а затем перевела взгляд на квадратный аметист на серебристой цепочке, все также охватывающей ее запястье.
        - Магия… ею обладают все жители?
        - Нет. Лишь небольшой процент. Самые сильные маги - великий таг, то есть правитель Эрегнея, его эмиссары, касты целителей и техномагов.
        При других обстоятельствах Лара расспросила бы подробнее, особенно о техномагах, но сейчас ее волновало лишь сложившаяся ситуация.
        - Кстати, а как я сюда попала? В ваш первозданный рай? И зачем?
        Хмурый Ким не спешил отвечать.
        Покачав пальцем подвеску, Лара горько произнесла:
        - Нет, я помню птицу с этим украшением… Не надо было его трогать… Я не понимаю, почему я?
        Мужчина чуть поддался вперед.
        - Потому что ты избранная.
        - Избранная?!
        Временно затаившаяся истерика вылилась в безостановочном смехе. Лара хохотала и хохотала, выплескивая отчаяние и страх. Нахмурившись, Ким подал ей кружку с остывшим лекарством, безмолвно предлагая выпить.
        - Я - избранная? Спасибо, насмешил!
        Пока девушка утоляла жажду, он без спешки, мучительно долго подбирая слова, начал длинный и сложный рассказ.
        - Эрегнею покровительствует Пара: Эр - местный бог, Нея пришла из твоего мира и помогла будущему супругу спасти его подданных от страшного зла. Чтобы защита не исчезла и века спустя, великим тагам полагается призывать девушек-иномирянок. Кровь избранной, пролитая в храме Пары, усиливает защиту всего мира.
        Лара зажмурилась, в полной мере осознав, куда и зачем попала. Жертвенная овца - вот кто им нужен. Ким соврал! Ее не отпустят!
        Обычно сдержанная и когда нужно хитрая, сейчас она не сдержалась, спросила прямо:
        - Меня прирежут, да? На алтаре ваших богов, да? Зачем же ты врешь, Ким?! Уж лучше бы я утонула! Или змея меня сожрала!
        Янтарные глаза мужчины презрительно сузились.
        - Лучше змея, говоришь, сожрала бы? А ты знаешь, как жрет сумеречный полоз? Захватив в кольца своего тела добычу, медленное душит, ломая ее кости. Затем заглатывает, начиная с головы. Но и со сломанными ребрами у жертвы еще есть шанс очнуться внутри змея… И если нет ножа, она быстро задыхается.
        Ларе стало дурно, а ещё очень холодно. То ли вечером в джунглях опускалась температура, то ли ее морозило от потрясения.
        Обняв себя за плечи, она решительно заявила:
        - Все равно я умру, дело только в способе.
        - Ты еще можешь не подойди для ритуала, - как бы между прочим обронил Ким, наклоняясь к костру и вороша палкой слабо горящие ветки. Не помогло. Вскинув руку, мужчина магией усилил горение.
        Лару осенило. Во всех книгах и фильмах избирали только подходящих девушек!
        - Для ритуала ведь нужна девственница, да? А я с невинностью рассталась, притом давно! Я не подхожу! Знаешь, сколько у меня было мужчин? Три… то есть десять!
        Проводник незаметно улыбнулся.
        - Статус, возраст, внешность и моральный облик избранной не важны. В этот раз Пара послала две девушки, впервые выбор зависит только от тага. Та, которая не подойдет, будет отослана назад.
        Лара с подозрением уставилась на брюнета, придирчиво рассматривая наружность типичного любителя приключений.
        - Откуда ты все это знаешь?
        Интуиция твердила, что Ким не врет, но сомнения в его осведомленности оставались.
        - Легенду об избранной у нас знают все. Каждый раз, когда посланная богами девушка появляется в Эрегнее, таг посылал за ней своего эмиссара.
        Значит, Ким - эмиссар? Доверенный человек своего правителя. Простое объяснение, расставляет все по местам.
        - Поняла, - вздохнула Лара, не зная, что говорить после того, как услышала о двух избранных.
        Уверять, что она не подходит, значит, желать смерти второй. Как бы она не хотела вернуться домой, понимание, что другую девушку прирезали, отравит ей жизнь. Что делать? Устроить переворот, быть может? Добиться от правителя, что бы он нашел иной способ защищать свой мир, не ценой жизни невинных?
        Но кто она такая, чтобы геройствовать?
        Девушка с мрачной усмешкой припомнила все романы фэнтези о попаданках, которые покупала в интернет-магазине «Параллельные Миры». Авторы увлекательно рассказывали о миссии своих героинь, уверенно справляющихся со всеми невзгодами. В подобной роли Лара себя никогда не представляла, наоборот, подобные приключения ее пугали.
        - Ким, а почему у вас говорят по-русски? - неожиданно поймала она ускользающую мысль.
        - У нас? - Ким усмехнулся. - У нас не говорят. Это ты, когда перенеслась, получила знания нашего языка.
        - Да ладно. А как же «ежен бужимен»? Почему я не понимаю это выражение? - удивилась Лара.
        Ей показалось, или он действительно смутился?
        - А это древний язык… фраза не переводится.
        Лару осенило:
        - Это ругательство? Ты ругался в моем присутствии? Как ты мог… Как тебе не стыдно…
        Притворялась, что возмущена, она недолго - не выдержала вида искренней вины на лице мужчины, засмеялась.
        - Ладно, шучу я. Одного не пойму: зачем ты прикидывался, что не понимаешь меня?
        - Хотел лучше узнать, что ты за человек? - пожал плечами мужчина.
        - Да ладно. Ты же не невесту для своего тага ищешь, а жертву на заклание, - хмыкнула девушка, наблюдая, как эмиссар напрягается.
        Неприятно, что неприглядные вещи называют своими именами?
        После обвинения, высказанного Ларой, разговор затух. Поужинав, они легли спать. Девушка думала, что не уснет, заваленная неприятной информацией, но отключилась сразу, как только голова коснулась импровизированного ложа.
        А спустя несколько часов Ким открыл глаза, услышав ее стон. Лара металась на постели, огненные волосы сбились, платье задралось, оголяя стройные бедра. Мужчина застыл, не в силах оторваться от откровенного зрелища, пока его скользящий по гармонично сложенному телу взгляд не натолкнулся на горячечный румянец на бледном лице.
        Бросившись к Ларе, он уже знал, что с ней. Жар. Девушка, наглотавшись речной воды, все-таки заболела и сгорала от высокой температуры.
        Выругавшись, Ким за минуту свернул лагерь и потушил костер. Подхватив Лару на руки, сжал фиолетовый кулон, висящий на его шее. Точно такой камень на цепочке украшал девичье запястье.
        Лиловая вспышка наметила арку перехода. Задав координаты, проводник шагнул в нее - и вышел в величественном зале со стенами из зеленого узорчатого мрамора.
        Не дав воинам, несущим караул, произнести и слова, Ким громко закричал:
        - Целителя! Избранная умирает!..
        Его смятенные слова бесстрастно повторило эхо.
        ГЛАВА VI
        Лара проснулась под беззаботный девичий щебет.
        - Ваш таг - красавчик, так и хочется раздеть, чтобы рассмотреть лучше его мускулистое тело.
        - Великий таг, - поправила, смущенно хихикая, вторая девица.
        - Следите за языком, госпожа избранная! Правитель не любит развязных, бесстыжих девиц, - строго произнесла третья девушка.
        Голос четвертой прозвучал медово:
        - Зато сам великий таг не прочь забыть о стыде: за прошлый месяц сменил пять фавориток.
        - Инэк! - жестко одернула третья. - Прекрати сплетничать, иначе останешься без работы!
        Приоткрыв один глаз, Лара осмотрелась. В просторной, роскошно обставленной комнате находилось четверо девушек - три смуглянки в строгих, ежевичного цвета платьях и блондинка в бледно-розовом воздушном наряде. Последней и занимались служанки: макияж, вычурная прическа, маникюр - из малопривлекательной светловолосой девицы легко и непринужденно делали настоящую красавицу.
        Лара чуть закусила губу. Ладно, она выдала желаемое за действительность: вторая избранная была красива и ухожена, служанки просто наводили лоск. Почему ей хотелось, чтобы конкурентка оказалась страшилой? Учитывая тот факт, что в конкурсе главный приз - смерть? Лара толком не понимала свое желание. Выверт сознания, наверное. Дома она привыкла побеждать, вот и здесь безотчетно пыталась стать лучшей.
        - Госпожа избранная, вы очнулись! - радостно воскликнула одна из служанок.
        Лара с досадой вздохнула - застукали. Засмотрелась и выдала себя, что не спит.
        - Как вы себя чувствуете, госпожа?
        Лара прислушалась к себе. Кроме желания закрыться в комнате уединения, никакого дискомфорта.
        - Спасибо, хорошо я себя чувствую.
        - Еслав - лучший целитель во дворце, - с благоговением прошептала юная смуглянка, и по голосу Лара опознала в ней ту, что умела смущаться.
        - Целитель? Ко мне приглашали целителя? Зачем? И как я оказалась здесь?
        Память о вчерашнем дне возвращалась неохотно.
        - Вы неосмотрительно воды из Ленты нахлебались, госпожа избранная, - с ехидцей произнесла синеглазая брюнетка, та, что поражалась неразборчивостью в любовных связях своего правителя. - И заболели.
        - Но как я здесь оказалась? Как эмиссару вашего тага удалось так быстро доставить меня во дворец? - удивилась Лара.
        - Эмиссар… - начала говорить старшая служанка, как была прервана влетевшим в комнату молодым светловолосым мужчиной.
        - Так я и знал. Знал, что забудете сообщить о пробуждении избранной! Нельзя никому доверять. Все самому надо делать. Все самому!
        Высокий, вертлявый, он бесцеремонно уложил Лару обратно на диван и быстро осмотрел, щупая живот, заглядывая в рот и оттягивая веки. Хотя на девушке оказалась одна тонкая рубашка, она не смутилась - осматривали ее бесстрастно, как бесполую.
        Можно было предположить, что это и был минуту назад упомянутый Еслав.
        - Отлично! - кивнул сам себе целитель и себе же под нос пробормотал: - Отдых, легкая диета, короткие прогулки - быстро придет в норму. Так и скажу…
        И он ушел. Эдакий худой чудак, немного не от мира сего.
        Лара едва сдержала улыбку - выражение «не от мира сего» ломало мозги. Это о ней с полным правом можно так говорить, пока она здесь, на Эрегнее.
        Покосившись на вторую претендентку в жертвы, натолкнулась на такой же изучающий взгляд. Лара приветливо улыбнулась, вторая избранная - нет.
        У блондинки типично славянские черты, но была ли она соотечественницей, сказать сложно. Сомирянка, да, и похоже, враг. Столько настороженности в глазах Лара обычно видела у конкурентов. Вот только за что тут бороться? За право умереть на алтаре?..
        - Госпожа избранная, я могу принести ужин? - спросила одна из служанок.
        - Да, но для начала я хотела бы принять ванну.
        Две служанки оставили блондинку и взяли в оборот вторую избранную. По просьбе Лары, ее отвели в комнату личной гигиены и, снабдив всем необходимым, оставили на полчаса в одиночестве.
        Ванная, совмещенная с туалетом, поражала размерами, напоминая обилием зеркал и позолоты земной стиль ампир.
        Увидев десятки разноцветных флакончиков со средствами для купания, девушка принялась их перебирать и на некоторое время выпала из реальности. Вернул в нее чарующий запах - аромат усыпляющего цветка, с которым столкнулась в джунглях. Жидкое мыло вызывало теперь неприятные ассоциации, но Лара все равно добавила его в воду. В жизни она старалась следовать правилу: не избегать того, что пугает или неприятно.
        Вода расслабляла. И Лара вяло думала, как ей быть. Ким говорил, что она может вернуться домой. Значит, нужно его отыскать и узнать, на каких условиях. И что предпринять, чтобы отказались от обеих избранных. Ведь должно же быть что - то, что делает их «непригодными» для ритуала?
        В дверь несмело поцарапались.
        - Госпожа избранная, вам нужна помощь? - раздался тревожный девичий голосок.
        Так-так, кто - то боится, что овечка скопытится… точнее утонет.
        - Нет, спасибо, я скоро выйду.
        Служанка не отставала:
        - Вы позволите, я оставлю ваш наряд?
        Лара по шею погрузилась в воду и, вздохнув, разрешила:
        - Оставляйте.
        Служанка скользнула в купальню мышкой, неся на вытянутых руках что - то огромное, спрятанное под белой тканью. Покосилась любопытным глазом на избранную и также тихонько покинула комнату, как и вошла.
        Дважды вымыв тело и волосы, Лара почувствовала себя цивилизованным человеком. Как все-таки иногда мало нужно для счастья!
        В голове обрел четкость простой и выполнимый план: разузнать о мире, обычаях и предпочтениях тага; отыскать Кима, поблагодарить за спасение, попросить помощи. Она просто хотела вернуться домой, революцию устраивать, уничтожать Темного Властелина, как попаданки в книгах, не собиралась. Разве что аккуратно перекроить местные порядки, используя навыки рекламщика? Да нет, бред… На это уйдут месяцы, если не годы, и то, если здесь есть аналог земных масс-медиа.
        Закончив купание и завернувшись в пушистое полотенце, Лара стянула с принесенного наряда белую ткань. Бирюзовое платье оказалось длинным и легким. Без рукавов, с плотным корсажем, который усеивали серебристые капли, будто брызги воды. Материал юбки на ощупь напоминал шифон. Красиво… Знакомые завистницы изошли бы ядом, если бы увидели подобное на Ларе на одном из приемов.
        Переодевшись в приятно прилегавшее к телу платье, девушка вышла из ванной.
        - Госпожа избранная, вы сами оделись? - с легким испугом спросила одна из служанок.
        Лара хотела пошутить, что помог их таг, то есть их великий таг, но вовремя прикусила язык - не поймут же.
        - А что, хотели помочь мне? - Ее иронию не услышали, служанка подтвердила кивком головы. - Не стоит. Если наряд без кучи застежек, то я могу справиться и сама. И да, называйте меня Ларой.
        Девушка присела за сервированный на одну персону стол, предвкушая иномирскую кухню. Состоящий из каши, нежного мяса, приготовленного на пару, сыра и фруктов ужин остыл, но все равно показался божественно вкусным.
        Пока Лара ела, вторая попаданка, величественно восседающая в кресле, буравила ее взглядом. Снисходительность, граничащая с презрением, вызвала дикое желание надеть блондинке на голову тарелку с кашей.
        Нет, все-таки тут что-то нечисто… Раз вторая избранная видит в таге не живодера, а привлекательного мужчину, выходит, эмиссар, ее доставивший, не был столь откровенен, как Ким?
        На сердце потеплело. Все же в важном он не стал врать - за это следовало простить его игру в непонимающего язык туземца.
        Служанки ушли, забрав с собой грязную посуду.
        Оставшись тет-а-тет со второй попаданкой, Лара предпочла молчать, разрешив сделать первый ход другой. И не прогадала.
        Блондинка плавно поднялась из кресла и сухо произнесла:
        - Меня зовут Арина. Великий таг мой.
        Рыжеволосая избранная не сдержала короткий смешок - слишком сильна ассоциация с представлением в сообществе анонимных алкоголиков.
        - А я - Лара. На тага не претендую - ни на маленького, ни на великого.
        Арина юмор не оценила - поставив руки в боки, зло прищурилась.
        - Умная, да? Думаешь, если пострадала и с тобой возятся, то на особенном положении? Нет, дорогуша, великий таг принимает окончательное решение лишь после ужина с избранной. Сегодня в его покои иду я, и уж поверь, постараюсь его заинтересовать так, что твое рандеву с ним отменят. Уяснила?
        Лара обычно не спускала подобный тон, но не в этот раз. Сейчас ситуация из тех, когда до поры до времени выгоднее молчать.
        - Успокойся, я же сказала, что не претендую.
        Арина явно многого не знала об их попадалове. Точнее не знала главного: таг выбирать будет девушку не для постельных утех, а чтобы прирезать на алтаре. Впрочем, кто ему мешает сначала соблазнить будущую жертву?
        Стало противно. Ситуация отдавала гнильцой. Посвятить Арину в тайну сейчас? Или выждать еще и послушать, что она скажет?
        Ошибочные убеждения блондинки были ей удобны, но молчать Лара не собиралась, иначе ненавидела бы себя до конца жизни.
        Даже с конкурентами она предпочитала справляться легальными методами, но чаще утирала им нос с помощью своего таланта и первоклассных специалистов, которые на нее работали. Дальше было дело за Вселенной, которая всегда отзеркаливала неблаговидные поступки врагов, возвращая им сторицей.
        Вспомнив про Антона, укравшего вымученный проект, девушка загрустила. В этом случае она хотела отомстить, испортив его деловую репутацию. Видать, не судьба. И труп предателя поплывет по реке жизни все же без ее помощи… Нет, Лара не опустила руки, не решила, что не сможет вернуться. Она не питала надежды, что вернется вовремя в свой мир, к часу представления проектов заказчику.
        - Хорошо, - нарушила тишину Арина, - вижу, мы поняли друг друга. Обсудим следующий вопрос: кто где спит? Помощники целителя доставили тебя в МОИ покои, поэтому считаю, что будет логичным, что бы ты спала на диване, а я, как и раньше, - на кровати.
        Лара пожала плечами - конфликтовать из-за того, где спать в то время, как решались их судьбы, глупо и даже странно. Нет, пусть наслаждается девчонка мнимым главенством, это даже забавно.
        А вот таг, похоже, не только ловелас, но и жмот, раз выделил для двух избранных одни покои…
        - Кстати, Арина откуда ты? - Лара вспомнила, что ничего не знает о сопернице.
        Услышав, что они землячки, да еще живут в одном городе, сильно удивилась.
        - Сова не любит таскать тяжести на дальние расстояния, - хмыкнув, она погладила аметист.
        - Ты о чем? - не поняла блондинка.
        Лара не объяснила - ее взгляд приковал кулон, который засветился фиолетовым.
        - Что с ним?
        Арина равнодушно пожала плечами.
        - Не знаю. С моим такое было не раз, но жрец не пожелал объяснять.
        - Жрец?
        - Ну да. Это он просил богов прислать нас тагу.
        Интуиция Лары сделала стойку, как всякий раз, когда чуяла нечто важное. Жрец точно поможет разобраться в ситуации, а может, и найти ответ, как сделать так, чтобы никого не прирезали. Ведь не может не быть нормального выхода!
        Поняв, что никто не претендует на ее тага, блондинка расслабилась и разговорилась. Как и Ларе ей было что рассказать, пускай и не экшен, но на морские приключения хватило бы.
        - Добрый вечер, прекрасные! - Коротко постучав, в комнату вошел смуглый старик в белом одеянии свободного кроя. Широко улыбаясь, он добрым, до приторности голосом произнес: - Госпожа Арина, госпожа Лара, я рад видеть, что надежда Эрегнея в полном здравии.
        - Добрый вечер, Вангар, - поспешила отозваться блондинка, в свою очередь лучезарно улыбаясь.
        - Здравствуйте, - вежливо кинула Лара.
        - Дорогая госпожа, позвольте представиться. - Лицо, испещренное глубокими морщинами, приняло серьезно-официальный вид. - Я - верховный жрец благодатной Пары, зовут меня Вангар. Вы можете обращаться ко мне по всем вопросам, пока великого тага нет, я вам помогу во всем.
        На ловца и зверь бежит? Мысленно Лара потерла руки. Теперь бы куда - то деть Арину и прижать дедка к стенке… В том смысле, что пора требовать ответы на вопросы.
        - Как тага нет?! - всполошилась блондинка. - А как же мое свидание с ним?
        Сокрушаясь, жрец опустил глаза:
        - Сожалею, госпожа избранная. Государственные дела не выбирают время…
        Лара смело бы поставила на кон сотку зеленых, что старикан врет и не краснеет.
        - Но ведь ритуал через два дня! - возмутилась Арина. - Как Аркай поймет, что ему подхожу я?!
        - Встреча с великим тагом состоится завтра, госпожа. Ну а сейчас, - Вангар перевел взгляд на Лару, - я хочу сопроводить вас, прекрасная, в отдельные покои.
        Спальня со своей кроватью - отличная новость да только смущало, что ее разлучают с землячкой. Вместе было не так страшно, к тому же она не сообщила второй жертвенной овечке о коварных планах на их жизни, и та угодила в липкие сети обманчивой сказки, надеется стать тагой. Или как правильно? Королевой надеется стать, не подозревая, что вместо короны ждет ее королевский нож.
        Уходя, Лара обернулась и напоролась на злой взгляд блондинки. Такое ощущение, что она ей должна и не отдает крупную сумму в валюте, курс которой внезапно стал падать.
        Когда за их спинами закрылась дверь, жрец принялся извиняться:
        - Госпожа, вы простите, что разместили вас сначала не в отдельных покоях - ошибочка вышла, мы ждали одну девицу и не подготовились. А потом ваше неожиданное явление на рассвете… все мысли были о вашем здоровье.
        - Можно об этом подробнее? Как получилось, что мы с эмиссаром шли через джунгли два дня, а потом внезапно я уже проснулась здесь?
        - Так применили же амулет переноса… - начав бодро объяснять, жрец закончил тихо и неуверенно.
        - Амулет переноса, говорите? Интересно. - Лара сжала кулаки. - И он все время был у Кима? И он мог воспользоваться им сразу, как нашел меня?
        Широко шагающий по коридору жрец выглядел несчастным.
        - Ну да… если не в аномальной зоне, то амулет можно активировать в любое время.
        Значит, Ким ей соврал не единожды. Зачем? Чего он добивался? Развлекался, подвергая ее жизнь опасности? Нет, не похож он на подлеца. Грубый, резкий, но заботливый Ким не был стопроцентным негодяем. Таких и в природе-то нет. И все же, почему не воспользовался амулетом сразу? Те джунгли - сплошное аномальное место? Или же…
        Лара даже остановилась, ошарашенная неожиданной мыслью.
        - Госпожа избранная, что с вами? Вам плохо? - забеспокоился жрец.
        - Нет-нет, все хорошо, - поспешила успокоить его девушка.
        Неужели Ким хотел задержать ее в джунглях? Задержать, чтобы спасти? Если дата ритуала привязана к какому - то астрономическому явлению, например, солнечному затмению, то откладывать его не станут - прирежут девицу, которая будет в наличии…
        Но зачем ему это? Влюбился? Глупости. Тогда проникся сочувствием? Может быть. Так случается, если человека неоднократно вытаскивали из неприятностей. А сколько раз ее спас Ким, даже трудно вспомнить.
        Или же… Дыхание перехватило от догадки. Неужели эмиссара великого тага не устраивает исторически сложившая традиция призывать девушек из другого мира и убивать их? Может, тут даже повстанцы есть, которые против правления извергов?..
        Стоп. Лара усилием воли приструнила разгулявшуюся фантазию. О, версий она могла придумать массу, на это она была мастером.
        Нужно просто найти Кима и откровенно с ним поговорить.
        Задумавшись, девушка почти не обращала внимание на дворцовую архитектуру и дизайн. А посмотреть было на что. Они шли по широкой галерее, на стенах которой через каждый метр висели светильники. Их мягкий желтый свет не скрывал вычурную красоту изукрашенного фресками потолка, мраморного пола, барельефы и прекрасные статуи. Преобладали теплые цвета и оттенки: желтый, коричневый, красный и бежевый.
        У двери, возле которой остановился жрец, нес караул гвардеец - строгая темная форма с серебряными галунами и кантом и холодное оружие не оставляли сомнений в его должности.
        - Великий таг Аркай повелел отдать вам пустующие покои тагаи.
        Лара напряглась.
        - Тагая - жена правителя?
        - Да, - радостно кивнул жрец, - но наш правитель холост. Пока холост…
        Старикан многозначительно поиграл кустистыми бровями - и девушке стало дурно. Для попаданок жертвоприношение здесь завуалировано называли женитьбой, тем самым задуривая им головы.
        Неужели они уже определились с выбором? И это ей суждено истечь кровью на алтаре?! Неожиданно…
        Распахнув дверь, жрец не стал входить в девичьи покои:
        - Обустраивайтесь, госпожа, и отдыхайте - завтра длинный день, вас повезут на прогулку по Аберкону.
        - Аберкону?
        - Так называется столица Эрегнея, - торжественно, с легким пафосом сообщил жрец.
        Возмущенный вопрос «Зачем ей это надо?» едва не сорвался с губ, но Лара вовремя вспомнила разговор с Кимом, который предлагал лучше узнать о мире, в который она угодила. Может, во время прогулки удастся сбежать? Сложно будет, разумеется, но чем судьба не шутит?
        - А кто мне устроит экскурсию?
        - Тот, кто доставил вас сюда, - многозначительно произнес жрец.
        Это он о том, кто призвал ее сюда? О себе или таге? Или же о проводнике, который провел через джунгли?
        - Отлично, жду завтрашнюю поездку. Доброй ночи, Вангар!
        - И вам, госпожа.
        Лара вошла в свои временные покои, немного успокоившись.
        ГЛАВА VII
        Утро стало избавлением от бредовых кошмаров.
        Всю ночь ей снились джунгли. Не что-то конкретное, а расплывчатое, но при этом безумно страшное. Ужасные видения периодически сменялись реалистичным видением Кима. Обеспокоенного и расстроенного Кима.
        Он поил ее холодной водой по первому писку, обнимал и гладил по спине, когда резко просыпала, от того, что бежала-бежала от жуткого чудовища… и не успевала.
        И все это время проводник был рядом.
        Очень правдоподобный сон. Даже сейчас она ощущала на себе его прикосновения. Чувствовала на коже его запах. Приятный, будоражащий аромат, в шлейфе которого она уловила древесную нотку можжевельника, горчинку грейпфрута и дым костра. Так мог пахнуть только мужчина, много путешествующий, свободный от условностей и предрассудков - свежестью ветра странствий, волей.
        Похоже, она становится поэтессой… или начинает влюбляться.
        Ларе стало неудобно за саму себя перед собой же. Быстро же она забыла урок, который преподал Антон, а до него - и другие. Верить до конца мужчине нельзя - предаст. Полностью раскрывать душу нельзя - предаст. Говорить о планах и надеждах нельзя - предаст…
        Почему она решила, что иномирец может быть иным? Ведь он столько раз обманывал ее! Незнание языка, амулет… Землянин или эрегнеец - неважно. Любой мужчина в первую очередь думает о себе, своих интересах.
        От невеселых размышлений горчило во рту. И Лара нехотя поднялась с мягкой, высокой кровати в надежде найти что-нибудь попить, на крайний случай подошла бы вода из-под крана в купальне.
        Кувшин с прохладным лилового цвета соком стоял на изящном столике неподалеку. Утолив жажду, девушка осмотрелась - вечером на это не хватило сил, и верхом ее интереса стала кровать.
        Белые стены и пол, высокий потолок, оформленный под полотно с морозными узорами. Темно-зеленые низкие диваны и мягкие кресла, резной столик, но при этом отсутствовали картины, вазы и прочие безделушки, которые придают помещениям особую атмосферу. Четыре окна с витражами, изображающими цветы и орнаменты нежных оттенков голубого, серого, синего и зеленого, надолго привлекли внимание Лары. Окна выходили на сад с тропическими растениями, но он мало интересовал попаданку.
        Вторая комната - будуар, была еще более обезличенной, словно ждала, когда новая хозяйка займется обстановкой. В третьей, просторной купальне, отделанной черным, белым и розовым мрамором, Лара задержалась подольше, приводя себя в порядок после сна.
        Четвертой комнатой апартаментов оказалась гардеробная, сейчас пустая, но тем не менее вызывающая оторопь масштабностью. Огромное зеркало занимало треть стены, две оставшиеся трети - полки для обуви. Остальные стены - ниши с плечиками для одежды. Настоящий женский рай… И тем удивительней было видеть барельеф, изображающий обнаженную девушку. Безусловно, красивое произведение искусства, но смотрелось здесь неуместным.
        Определенно, покои тагаи просторнее и богаче тех, что занимала избранная. И это логично: первой предстояло жить с мужем-ловеласом не один десяток лет, вторая могла наслаждался комфортом всего несколько дней.
        Лара вернулась в спальню.
        Жрец предупредил о прогулке, но не сказал, когда за ней придут. Наручные часы показывали восемь утра, время завтрака, и он не заставил себя ждать. Его на маленьком столике вкатила в покои одна из вчерашних служанок, к сожалению, не та, что была острой на язык, а строгая, которая поставила Арину на место.
        Пожелав избранной приятного аппетита, девушка оставила ее трапезничать в одиночестве ненадолго - вскоре вернулась с ворохом одежды и четырьмя парами обуви.
        - Ого! - Лара поперхнулась кусочком рыбы. - Зачем столько?
        - Вам понадобится, госпожа избранная, - мягко улыбнулась брюнетка. - Швеи спешили, не спали ночь, чтобы у вас были достойные наряды хотя бы на первое время. Чуть позже с вас снимут дополнительные мерки.
        Для гроба что ли? Лара помрачнела.
        - Вам помочь с выбором одежды? - любезно поинтересовалась служанка, видимо, помня вчерашние слова «гостьи».
        Первое желание - отказаться, Лара подавила. Любой местный - потенциальный источник информации, грех пренебрегать возможностью.
        - Да, помогите, пожалуйста. Я не знаю, что будет уместным для прогулки в городе.
        Служанка по - настоящему обрадовалась своей нужности.
        - Вы завтракайте, а я развешу вещи - так будет удобнее выбирать.
        Через полчаса Лара не узнала ничего стоящего, кроме имени помощницы, зато была при полном параде.
        Выбирать довелось среди платьев - по словам Илики, брюки носили только магички и то не все.
        Разве могла Лара проигнорировать нежно-лавандовое платье А-силуэта? Даже оказавшись в другом мире, она не могла изменить любимому цвету. Белоснежное кружевное белье, золотистые сандалии с высокой шнуровкой и широкополая шляпа им в цвет дополнили образ.
        - Спасибо, Илика, - поблагодарила Лара служанку, когда та уходила.
        - Всегда к вашим услугам, госпожа, - поклонилась девушка.
        Оставшись одна в огромных покоях тагаи, Лара ещё раз их обошла. И заметила две странности: в спальне, возле одной из стен, и в гардеробной тянуло сквозняком. Потайные ходы? А почему бы и нет? Любой приличный замок или дворец Земли их имел, так почему эрегнейские каменные собратья должны быть другими?
        Находясь в гардеробной, Лара услышала, как открылась дверь в покои, громко ударившись о стену, и поспешила навстречу гостям.
        Но вместо эмиссара, которого она надеялась увидеть, явилась взбудораженная блондинка.
        - Скажи мне, землячка, ты меня за дуру держишь?!
        - И тебе доброе утро, Арина. О чем ты?
        - Не заговаривай мне зубы. С чего это вдруг ты идешь на прогулку с Аркаем?!
        Лара, у которой из памяти вылетело имя правителя, нахмурилась:
        - С кем?
        - Не прикидывайся наивной! - Блондинка кипела, как электрочайник, у которого сломался выключатель. - От служанок я знаю, что тебя пригласил на прогулку великий таг! Тогда как со мной вчера не пожелал даже отужинать!
        Лара вспомнила, как юлил жрец, когда она поинтересовалась, кто ей устроит экскурсию по столице Эрегнея. «Тот, кто доставил вас сюда». Она ошибочно решила, что речь идет об эмиссаре. Увы, Вангар подразумевал своего правителя, того, по чьей воле призвали девушек из другого мира.
        - Я не знала, кто устроил экскурсию. И вообще, я на нее не рвалась, - Лара говорила спокойно и размеренно, осознавая, что не имеет право упустить подвернувшийся шанс для откровенности. - Арина, клянусь, мне не нужен Аркай, я хочу вернуться домой
        Нервно бегающая по комнате девушка остановилась и, тыча пальцем в сторону Лары, зло прошипела:
        - Ты - лживая дрянь. Я тебе не верю!
        В ответ захотелось обозвать ее безголовой овцой. Но если и она опустится до оскорблений, блондинка точно ей не поверит, когда услышит страшную правду.
        - Повторю еще раз: мне не нужен таг, Арина. Я хочу вернуться на Землю.
        - Я знаю, чего ты хочешь. Королевой стать!
        Терпение лопнуло, Лара вспылила:
        - Королевой червей? Избранных призывают, чтобы убить!
        Арина застыла.
        - Что?.. - Она побледнела. - Ты бредишь!
        - Это ты всего не знаешь. Тебе солгали, Арина. Таг убивает избранных, чтобы укрепить защиту Эрегнея.
        На лице блондинки отразились сомнения и страх.
        - Но как же жители приморья?.. Врал весь город, когда приветствовал мое появление и отправление в столицу?
        - Смерть избранной - их спокойная жизнь. Конечно, лгали.
        Арина прерывисто выдохнула:
        - Откуда ты узнала?..
        - Мне сказал эмиссар тага.
        Щеки блондинки порозовели, и она гневно взвыла:
        - Эмиссар сказал? Эмиссар?!
        Лара почувствовала, что ее сейчас ударят. И сделала шаг назад.
        И толком не восприняла мгновение, когда разозленная землячка, схватив кувшин со столика, выплеснула в нее сок.
        - С ума сошла, Арина?..
        За что ей досталось - Лара не поняла.
        - Я почти тебе поверила! - надрывалась блондинка. - Но я не дура!
        Она не расцарапала Ларе лицо только из-за появления Вангара - он буквально вклинился между ними, не допустив членовредительства.
        - Что происходит? Вы что творите? Сюда скоро придет таг!
        Арина не оставляла попытки дотянуться до рыжей соперницы, и жрецу пришлось позвать гвардейца. Скрутив буйную избранную, он вынес ее из покоев тагаи.
        - Госпожа. Не знаю, что здесь произошло, - Вангара переполняло возмущение, - но это неприемлемо. Переоденьтесь, пока вас такой не увидел таг!
        Мрачная Лара не стала оправдываться - молча ушла в гардеробную.
        Зеркало беспощадно отразило взъерошенную, испуганную девушку с здоровенным фиолетовым пятном на платье. Недолго думая, она переоделась, выбрав васильковый наряд такого же покроя, как и предыдущий.
        Идя к двери мимо барельефа, Лара вновь почувствовала движение воздуха. Замерев, уставилась на изображение. А что, если тайный ход можно отрыть, нажав на какую-то часть барельефа? Например, на украшение?
        Она нажала на выпуклость круглого кулона. Ничего. Больше на обнаженной фигуре ничего не было, жать не на что, разве что на части тела.
        И все же странно, что произведение искусства, которое должно больше нравиться мужчинам, оказалось в гардеробной тагаи…
        Хмыкнув, Лара накрыла ладонями бронзовые груди четвертого размера, надавила… Барельеф оказался сплошным, ничего не сдвинулось в стену.
        Зато поехала мраморная плита под ногами.
        Закричав, девушка рухнула в темноту.
        ГЛАВА VIII
        Она падала, оглушенная собственным криком. А в голове металась одна мысль: она сейчас разобьется!..
        Падение закончилось ударом о что-то пружинящее, и Лара смолкла.
        Пахло сыростью и плесенью. Тишину нарушало прерывистое дыхание девушки и какой-то странный звук.
        Лару покачивало. На чем? Или правильнее сказать в чем?.. В темноте не видела. И воображение нарисовало гигантскую паутину, к которой прилагался такой же огромный паук.
        Едва не теряя сознание от страха, девушка поползла вправо, главное, что бы подальше от центра.
        Она боялась, что запутается или прилипнет. Но нет, ничто не мешало ее передвижению. Вскоре Лара уткнулась головой в шершавую стену - и в тот же миг вспыхнул свет. Холодно-белый, он позволял осмотреться по сторонам. Его источником оказалась прикрепленная к стене лампа. Функцию масла и фитиля в ней выполнял светящийся голубой кристалл.
        Чудо, что она правильно выбрала направление - чуть правее темнел выход из колодца в горизонтальный туннель. А если бы ошиблась, то уткнулась бы в глухую стену.
        От падения Лару спасла действительно паутина. Из точно таких серебристых нитей был сплетен гамак, в котором она одну ночь спала в джунглях.
        Привлеченная тихим плеском девушка глянула вниз - и похолодела. Вот, что за странный звук она не смогла определить! Под ней мирно текла подземная река - в свете диковинного светильника отлично просматривался блеск воды. И в этой реке практически бесшумно перекатывала кольца исполинская змея. Или не змея… но не менее страшное глянцево-черное существо. И оно ждало, когда Лара свалится вниз…
        Словно получив пинок под зад, она рванула к входу в горизонтальный туннель, быстро перебирая руками и ногами. Порой страх - ещё тот ускоритель.
        На карачках влетев в каменный коридор, девушка замерла. Сожаления, что не додумалась выдрать из крепления на стене лампу, исчезли, когда и в туннеле зажегся свет.
        Оглядываясь, Лара отдышалась. Пахло мокрым камнем, плесенью и почему-то шампиньонами.
        - Вот и поискала потайной ход… И куда меня занесло? - пробормотала растерянно сама себе под нос. Слова в тишине каменного подземелья звучали странно, и она стиснула зубы.
        Ей было страшно. Очень страшно… Но жажда жизни оказалась сильнее страха. И девушка обуздала отупляющую, лишающую сил эмоцию.
        Куда вел туннель, можно лишь гадать. Как и что обозначают странные символы на плитах пола. Интуиция вопила, что это предупреждения. Но о чем?
        Присмотревшись, Лара логически разбила рисунки на две группы: безопасные и те, которые могут угрожать жизни человека.
        Собравшись с духом, она наступила на первую плиту со схематическим изображением солнца, затем - на знак горы, после - дерево. Перескочила через рисунок с оскаленным зверем, распахнувшим крылья орлом… Возможно, тут не было ловушек, а просто специфический «дизайн» подземелья, но Лара старалась наступать на плиты с нейтральным рисунком.
        Передвижение напоминало прыжки в классики, и она чуть расслабилась. «Дом» - безопасный рисунок, наступать можно. А вот «леопард» с львиной кисточкой на хвосте - значит, лучше прыгнуть на соседнюю плиту с изображением бабочки…
        Утратив бдительность, Лара наступила на «реку». Запоздалая мысль, что это «змея», пришла, когда девушка уже летела сквозь рассыпавшуюся в песчаную крошку плиту…
        Она зависла над журчащей подземной рекой и шипящей тварью. Змеей!.. Пальцы Лары вцепились в шелковистые нити паутины, лохмотьями свисающей с края ямы.
        Черная гадина внизу бесновалась, пытаясь достать девушку, и не думала плыть дальше по течению реки.
        Лара же висела и молилась. И гнала прочь яркую картину, подброшенную воображением: острые зубы змеи, взвившейся вверх, впиваются прямиком в мягкое место…
        Если хочет жить, необходимо собраться с силами и выкарабкаться по обрывкам паутины наверх. Лара очень хотела, но долго уговаривала себя, прежде чем смогла разжать пальцы левой руки и ухватиться за нити чуть выше.
        Раздался тихий треск. Камешки и земля, осыпаясь, ударили по лицу.
        Лара замерла. Она висела буквально на волоске?..
        Замерла. Задышала ровно.
        Нет-нет, она не падает… Нити крепкие, выдержат, а она сама ни за что их не отпустит.
        Сил попытаться еще раз и перехватить обрывки паутины уже с другой стороны, больше нет. Все сожрал ужас, когда она решила, что падает.
        Но и разжимать руки она не будет. До последнего. До конца она будет держаться за нити. За жизнь.
        Отчаиваться нельзя, даже когда попадаешь в эпицентр урагана. Всегда есть шанс на спасение.
        Лара висела. Руки немели. Но пальцы она разожмет только тогда, когда потеряет сознание от перенапряжения. Не сдаваться, никогда не сдаваться…
        - Великий Эр!.. Держись, Лара!
        Встревоженный голос Кима - самое прекрасное, что слышала девушка в своей жизни.
        Вспыхнул ярче свет. Мужчина лег на пол. И, чуть свесившись вниз, ухватил ее за запястье.
        - Отпускай паутину, я держу тебя.
        К своему ужасу, Лара поняла, что не может выполнить его просьбу. Руки не слушались ее.
        - Я не могу… Пальцы не разжимаются…
        - Лара, хорошая моя, ты сможешь, - произнес Ким мягко, но убедительно.
        - Нет… - заскулила она в отчаянии.
        - Лара, - тихо позвал он, - взгляни на меня.
        Это она сделать могла - и подняла голову вверх. Желтые глаза мужчины смотрели прямо в душу. Спокойствие и уверенность излучала каждая черточка резковатого, словно высеченного из камня, лица. А еще ему безумно шла белоснежная рубашка, резко контрастировавшая с загорелой кожи.
        Забавно… Неуместные мысли пришли даже в момент, когда она находилась на волосок от смерти в прямом смысле слова.
        - Я тебя держу, Лара. И ни за что не отпущу… лучше умереть.
        И она ему поверила. Но, увы, все равно не смогла выполнить его просьбу.
        - Прости… Пальцы, как не мои, - виновато простонала она.
        Сразу после признания Лара с удивлением почувствовала, как ее окутывает облако приятного тепла.
        - Ой, что это?..
        - Не бойся. Сейчас я тебя выдерну заклинанием.
        - Что?!
        Вопрос девушки совпал с рывком. Секунда - и она уже в мужских объятиях.
        Ким крепко-крепко сжал ее. Уткнувшись лицом в его рубашку, Лара слушала свое испуганно бьющееся сердце. Слышала взволнованное дыхание проводника. Когда шла по каменному коридору, успела основательно продрогнуть и сейчас с наслаждением принимала тепло, которым щедро делился этот огромный мужчина, в очередной раз спасший ее от смерти.
        На Земле Лару никогда и никто не защищал. Здесь же эту обязанность на себя взял Ким в первый же час ее появления на Эрегнее. И пускай это он делал, как эмиссар великого тага, выполняя приказ, подобное вызывало странные ощущения. Приятные и смущающие… Неведомые раньше.
        - Спасибо, Ким… Спасибо, что спас меня, - прошептала девушка, усиленно моргая, чтобы слезы не пролились из глаз. - Спас в очередной раз.
        Одной рукой обнимая, другой он медленно гладил ее по спине. И в какое-то мгновение, Лара могла бы в этом поклясться, теплые губы эмиссара коснулись ее макушки.
        - Позволь посмотреть на твои руки.
        Неожиданная просьба вырвала из оцепенения - и она поспешно отстранилась. Не далеко - Ким до конца не выпустил ее из своих объятий.
        Мужчина мягко разжал левый кулак Лары, затем - правый, освобождая их от комков паутины. Пока она висела над подземной рекой, нити впивались в ладони, но боль не ощущалась, а вот сейчас, когда обратила внимания, ранки запылали огнем.
        Оставшиеся красные отметины Ким убрал магией, осторожно проведя пальцами по раненной коже.
        - Спасибо, - еще раз поблагодарила Лара.
        Эмиссар сурово сдвинул черные брови:
        - Повезло, что великий таг пришел за тобой почти сразу, как ты провалилась в подземелье. - Он похлопал себя по бедрам, затянутым в черную замшу брюк, сбивая пыль и паутину. - И сразу же послал меня.
        - О да… спасибо тагу, - удрученно произнесла она, старательно отгоняя обидную мысль, что, возможно, без приказа ее никто бы и не спасал.
        - Спасибо не отделаешься. Придется объяснить ему, как ты умудрилась найти сюда вход.
        Девушка пожала плечами.
        - Сквозняки в гардеробной и спальне помогли.
        - Я передам великому тагу, что кто-то из его приближенных воинов не закрыл переходы в потайном ходе, - пообещал Ким, и в голосе его прозвучало недовольство.
        Отбросив малоприятную мысль, что за ней, похоже, все время следили, Лара продолжила объяснять:
        - А ещё мне с первого взгляда стало понятно, что фривольному барельефу не место в покоях тагаи.
        Мужчина весело хмыкнул:
        - Никого этот барельеф раньше не возмущал, а тебя зацепил. Нет, все-таки ты ходячий магнит для неприятностей!
        Лара его нетерпеливо перебила:
        - Ким, где мы? В том смысле, что я случайно отыскала древнее подземелье, сведения о котором под запретом? Или же о нем известно всем во дворце?
        - Известно всем, но как пройти, знают единицы, конфиденты правителя. Тайные ходы не только пронизывают дворец, но и ведут далеко за пределы города. Предки нынешнего великого тага были еще теми параноиками - сопроводили его смертельно опасными ловушками.
        - Ловушки можно вычислить. В яму я свалилась, потому что изображение реки перепутала со змеей, - призналась Лара огорченно. - А так, пройти легко, если задействовать мозги.
        Ким насмешливо прищурился.
        - Уверена, что пройдешь путь до конца?
        Это был вызов. И Лара повелась.
        - Да, уверена.
        - Прошу, - Ким с улыбкой посторонился.
        Однако, когда Лара решительно сделала шаг вперед, ее окутала синеватая дымка. Стало неуютно, она остановилась и раздраженно повела плечами.
        - Это что за туман такой? Зачем?
        - Защита, Лара. На всякий случай, если опять перепутаешь знаки, - с легкой ехидцей поддел мужчина.
        Фыркнув, она ступила на плиту с изображением скалы.
        - Боишься, что избранную сожрет водяная змея? - в свою очередь спросила язвительно. - И твоему тагу некого будет резать?
        - Ты поэтому искала потайные ходы? - настороженно поинтересовался Ким. - Хотела сбежать в испуге?
        Девушка изящно перепрыгнула через символ скорпиона на плиту с бабочкой.
        - Да нет же. Я же говорила - почувствовала сквозняк, любопытно стало. Я планирую устроить в Эрегнее переворот, сделать так, чтобы избранных больше не убивали. Должен же быть иной выход?
        На лице следующего за ней угрюмого мужчины отобразилось чувство вины.
        - Лара…
        - И я хочу попросить у тебя помощи, Ким, - решительно произнесла девушка, перебивая. - Ты - эмиссар великого тага, я это помню. Но чувствую, что тебя не устраивает нынешнее положение вещей. Помоги мне убедить своего правителя, что ритуал бесчеловечен и противоестественен!
        Почти в танцевальном движении она прошла дальше. Рыжие волосы, рассыпавшиеся по спине и плечам, с вызовом пламенели в холодном свете магических светильников, висящих на стенах подземного хода. И завороженный игрой оттенков красного и оранжевого мужчина засмотрелся.
        Когда она перескочила на следующую плиту, он отмер.
        - Лара…
        - Ты отказываешься? - вновь перебила нетерпеливо, останавливаясь и поворачиваясь к нему лицом. Серьезная, решительная и очень красивая девушка.
        - Лара, ты ошибаешься насчет ритуала.
        Она нахмурилась.
        - В смысле?
        - Великий таг не убивает избранную.
        Разочарование…. Яростное… Жгучее… Вот что она испытала, услышав, как Ким откровенно ей врет.
        Дыхание перехватило от гнева, почти не видя ничего перед собой, она попрыгала по плитам, стараясь оторваться от эмиссара.
        - Стой! Дальше символы заканчиваются. Там другой принцип прохождения!
        Напрасно звал - Лара скакала горной козой, которую под хвост ужалил овод.
        Ким догнал ее. Только поздно - девушка поплатилась за беспечность.
        Плита рассыпалась в пыль, стоило миниатюрной ножке на нее наступить. С криком Лара упала в бездонную яму.
        Ким прыгнул за ней.
        Плита над их головами восстановилась, создавая иллюзию тверди.
        В быстро текущий поток воды люди упали, уже охваченные прозрачно-синими коконами. Еще пару секунд - и оболочка вокруг Кима слилась с защитой Лары, образуя небольшую сферу. Достаточно вместительная, не пропускающая воду, заполненная воздухом. Человеческие тела парили в ней, не касаясь стенок.
        Лара все ещё испуганно кричала. И Ким, заключив ее в объятия, горячечно зашептал:
        - Тихо-тихо, ты в безопасности… Я предполагал, что ты сорвешься и подстраховался.
        Девушка оцепенела. Не от обидных слов эмиссара - справа она увидела змею. Черная гадина боднула головой сферу - и та ударилась о каменное ложе реки.
        Их тряхнуло. Лара вскрикнула.
        - Не бойся, кокон выдержит! - заверил Ким.
        Он взмахнул правой рукой - магическое подводное суденышко качнуло обратно.
        - Она же нас сожрет… сожрет! - причитала Лара.
        - Не сможет, клянусь тебе!
        Змея проплыла под ними, черкая толстым глянцевым телом полупрозрачную стенку. Сферу чуть подбросило вверх.
        - Мамочки! - невзирая на успокаивающее предупреждение, вскрикнула Лара.
        И снова змея близко - девушка отчетливо видела крупные чешуйки смоляного и иссиня-черного цвета.
        - Поиграть хочешь? - произнес Ким азартно. - Давай!
        И увел сферу в противоположную сторону - преследовательница ударить не успела.
        Они стремительно неслись в быстрой реке. Мощно разрезая воду, за ними гналась гигантская змея, стремясь раздушить хрупкое на вид убежище. И Лару вдруг захватил вихрь куража.
        - А я могу порулить?
        - Что?.. - настал черед эмиссара изумляться.
        - Я смогу управлять коконом? Разрешишь?
        Несколько мгновений молчания, их взволнованное дыхание и приглушенный гул воды, а затем он взял ее за руки.
        - Да.
        Ким согласился! Лара возликовала. Удивительно, что такой любитель вести за собой согласился!
        - Передаю управление тебе. Не волнуйся, если зацепит о скалу - мы выдержим, да и река скоро вынесет нас наверх.
        Это было так волнительно - паря в сфере и все еще прижимаясь спиной к мужской груди, ощутить крепкое пожатие пальцев. И приятный жар, который охватил ладони. Все-таки магия - нечто удивительно-прекрасное.
        Ким быстро объяснил, на какие жесты рук реагирует плавучая сфера. И Лара устремилась вперед наперегонки со змеей.
        Недаром она платила за курсы экстремального вождения - их впечатало в скалу дважды, а дальше уже удавалось успешно лавировать.
        Это было потрясающе… Гонка со смертью, от которой захватывало дух. Свечение сине-прозрачной оболочки озаряло русло реки и не отстающую змею. Но она больше не пугала Лару, которая, поверив словам Кима, что сфера выдержит, наслаждалась обостренными адреналином ощущениями.
        Скорость пьянила. Кровь стучала в висках. Надежные руки мужчины, который не раз спасал ее, придавали уверенности. И от этого сочетания сладко щемило сердце.
        Лара не насторожилась, когда змея пропала, прекратив их преследовать. И дальнейшее стало полной неожиданностью.
        Ослепляющий свет солнца. Оглушающий рокот. И сфера воспарила, вырвавшись из потока воды в воздух.
        Подземная река вышла на поверхность и водопадом сорвалась со скалы.
        Что визжит, Лара осознала лишь после крика Кима ей в ухо:
        - Мы не разобьемся!
        Сфера, упав, погрузилась в темно-зеленую воду. Бурный поток завертел их, не позволяя ориентироваться, где лево и право, верх и низ.
        - Давай к берегу, - попросил мужчина.
        - Как? - Лара растерялась. Их все еще кружило, и она не ориентировалась в пространстве.
        Обхватив ее правое запястье, Ким сделал замысловатый жест.
        Сфера резко дернулась и, выровнявшись, изменила курс. Выкатившись на пологий, топкий берег, с пронзительным звуком лопнула. Потеряв воздушную опору, люди рухнули в грязь.
        - Хорошо прокатились, - задумчиво произнес Ким и как бы между прочим просунул свою руку под голову девушки.
        - И не говори, - отозвалась все ещё взбудораженная Лара.
        И звонко рассмеялась.
        - Что? И я хочу разделить твое веселье.
        Она не сразу ответила. И смешливых ноток в голосе уже не было:
        - Я рада, что с тобой здесь, в грязи, а не на прогулке с вашим тагом.
        - А как же достопримечательности Аберкона? - удивился Ким. - Разве ты не хочешь погулять по городу другого мира?
        - Разве какие-то достопримечательности, даже в другом мире, могут сравниться с нашим приключением?
        - Ничто не сравнится с ним, - легко согласился он. - И все же ты многое теряешь, не увидев Аберкон.
        - Что там есть такого, что я не посмотрю дома?
        Ким перевернулся и, нависнув над ней, принялся воодушевленно рассказывать:
        - Три обсерватории, десятки площадей, десять больших библиотек и бездна маленьких, четыре базилики и центральный храм Пары. - Он перечислял медленно и так же неторопливо его пальцы убирали рыжие пряди волос, прилипшие к лицу девушки. Осторожные, нежные, почти гладящие движения. - Тысяча прекрасных статуй и обелисков, сотни фонтанов, шесть театров и четыре стадиона для состязания магов, парки, рощи и озера…
        Он говорил, а Лара смотрела на его губы. Не полные, но и не тонкие, четко очерченные. Красивые мужские губы. Любопытно, а как они целуют?..
        Минуточку! А почему ее это волнует?!
        Пикантный интерес отрезвил, разорвал наваждение - Лара торопливо согласилась:
        - Да-да, состязание магов дома я не посмотрю.
        Рука эмиссара скользнула вниз по ее шее, отводя мокрые завитки. От его прикосновений у девушки дыхание перехватило и бросило в жар.
        Как ни в чем не бывало он добавил ровно:
        - А ещё в своем техногенном мире ты не полетаешь на дирижабле.
        Тон голоса противоречил тому, как нежно Ким касался ее кожи и волос. И это несколько осадило ее эмоции.
        - Дирижабли? Магические? А еще какие средства передвижения у вас есть?
        Спросив, Лара не узнала свой голос - ещё никогда он не звучал так хрипло. Может, она заболела?
        - Если останешься, узнаешь, - каверзно ушел от ответа эмиссар.
        - Водяная сфера мне понравилась настолько, что я не прочь повторить. - Лара натянуто улыбнулась. - Только без змеи.
        - Ты прирожденная гонщица, - искренне похвалил ее Ким. - Несколько тренировок - и ты смогла бы участвовать в воздушных и водяных гонках на таких сферах. Я бы поставил на тебя.
        Не в силах оторваться от его золотых глаз, Лара покачала головой:
        - Какие гонки? Если здесь меня могут прирезать на алтаре?
        Не отводя взгляда, эмиссар вновь принялся ее переубеждать:
        - Ты неправильно поняла, а я сразу не исправил ошибочное впечатление. Избранную великий таг не убивает, он на ней женится.
        После совместно пережитого ругаться не хотелось. Девушка фыркнула и, легонько оттолкнув Ким, вскочила на ноги.
        - Сложно поверить.
        - Спроси у жреца, когда вернемся. Потребуй, чтобы поклялся именами Пары - и тогда он не сможет соврать, иначе умрет.
        Лара, помрачнев, огляделась по сторонам. Джунгли! Их снова окружали джунгли!
        - Вернемся… А где мы, кстати? В одном из столичных парков?
        Ким стер с ее обнаженного плеча комок грязи и подчеркнуто спокойно ответил:
        - Долина Дождя. День пешего пути до столицы.
        - Как?! Мы снова там, куда меня переместило с Земли?
        - Успокойся, Лара. Мы будем во дворце через считанные минуты.
        Девушку осенило: снова переместит их с помощью магии. Желание наорать на эмиссара, без причины таскавшего ее по джунглям двое суток, вернулось.
        - Значит, у тебя снова есть амулет перемещения? - обманчиво спокойно произнесла она. - Что ж, спасибо, что в этот раз не заставляешь топать пешком…
        В желтых глазах вспыхнул огонь задора.
        - Тебе не понравилась наша прогулка? Весело же было?
        - Кому?
        - Нам.
        - Мне - нет. - Лара закипала, грозясь взорваться негодованием.
        Эмиссар притворно вздохнул:
        - Жаль, я думал, ты была рада побывать в нестандартной обстановке. И да, мы перенесемся во дворец с помощью амулета. Только его у меня нет - не успел получить новый в хранилище.
        - Но тогда как?!
        - Воспользуемся твоим, - Ким нахально подмигнул.
        И без лишних слов одной рукой привлек девушку к себе, второй обхватил аметист, свисающий с ее запястья.
        Окружающая действительность пошла рябью. Голова у Лары закружилась. Свет померк. Пару захватил черный смерч…
        …и выбросил в покоях тагаи.
        - Слава Великой Паре! - всплеснул руками жрец, вскакивая с кресла. - Вернулись! Целые и невредимые!
        У старика округлились глаза, когда он увидел в каком состоянии их одежда. И он заговорил эмоциональнее, но что именно, Лара не смогла бы сказать - она пропускала его слова мимо ушей, поглощенная неприятным открытием.
        Ее взгляд прикипел к фиолетовому камню, который потускнел, покрылся чуть заметными трещинками. Сам браслет внезапно расстегнулся и упал на пол.
        - Что с ним? - растерялась девушка.
        - Полностью пришел в негодность, - сообщил Ким и поднял украшение. - Это артефакт был рассчитан на два прыжка.
        - Понятно… - тихо прошептала Лара, окончательно добитая случившимся.
        Билет домой все время был на ней. Почему же не подумала, что вещь, перенесшая ее на Эрегней, может и вернуть обратно на Землю?
        Лара зажмурилась, чтобы удержать злые слезы. Хуже наказания от судьбы нет, чем временно отключившиеся мозги.
        - Не расстраивайся - если не знаешь активационного заклинания, камень бесполезен.
        Девушка шокировано посмотрела на проводника. Он прочитал ее мысли?.. Глупости, конечно! Просто она взволнована и открыта, поэтому у нее на лице все написано.
        Но и взрыв эмоций не сбил Лару с толку, когда взгляд ее зацепился за жреца.
        - Вангар, а можно у вас кое-что уточнить? - Девушка без проблем вспомнила имя старика.
        - Разумеется, госпожа! - Жрец по-настоящему обрадовался.
        - Только поклянитесь своими богами, что скажете правду.
        Вангар удивленно покосился на эмиссара.
        - Я не собираюсь вас обманывать, госпожа Лара, это великий грех - соврать избранной.
        - Клянитесь!
        - Приглашаю Благодатную Пару в свидетели, что буду честен с избранной, посланной Эрегнею, - торжественно произнес жрец.
        Лара набрала в грудь побольше воздуха и выпалила:
        - Во время ритуала ваши таги убивают избранных?
        Смуглый жрец побелел. Казалось, еще секунда - и он упадет в обморок от потрясения.
        - Нет, конечно, же нет!
        А девушка решила, что неправильно задала вопрос.
        - Если их не убивают таги, то как они умирают?
        Бледный Вангар покачнулся. Посмотрел на Лару, затем - на эмиссара и осел на мягкий диванчик.
        - Какие ужасы вы говорите, госпожа… Зачем убивать надежду Эрегнея? Нашу защиту?
        - Но разве не кровь избранной дает защиту этого мира? - не сдавалась Лара.
        - Да! Именно кровь подпитывает заклинание! - вспылил жрец. - А еще, самое главное, что кровь избранной соединяется с кровью великого тага - их будущий сын становится сильнее своего отца. Так зачем нам убивать будущую тагаю?
        Стыд опалил щеки - Лара не только растерялась, но и почувствовала себя глупо. Придумала несусветную чушь, да еще пыталась убедить Арину, что им грозит смертельная опасность. Теперь понятно, почему та набросилась - решила, что так Лара пытается избавиться от конкурентки.
        Или же ей сейчас изощренно врут? И все не так радужно, как рассказывает Вангар?
        Лара с подозрением уставилась на мужчин, не сводящих с нее глаз.
        - Госпожа, не придумывайте сами ответы - их дам вам я, только задавайте вопросы, - с достоинством произнес чуть успокоившийся жрец.
        Лара виновато вздохнула:
        - Вопросов пока нет.
        - Хорошо. Ритуал проведем завтра.
        - Как завтра?! - поразилась она. - Ведь говорили, что таг еще должен выбрать? И прогулки по городу не было…
        - Время не ждет, госпожа, - торжественно возразил жрец. - По традиции, ритуал проводят в первую седмицу пребывания избранной на Эрегнее.
        Лара попыталась подсчитать, сколько дней она уже находилась в этом мире.
        - Но ведь седмица еще не закончилась?
        Жрец пожал плечами.
        - Завтра наилучший день для возвращения обратно домой второй избранной.
        Сердце Лары заколотилось, как сумасшедшее. Значит, не так уж она была неправа, когда решила, что ритуал привязан к какому-то астрономическому событию. В данном случае это «раскрытие пространственных врат». Или как его называют в книгах авторы фэнтези?..
        - Еще вопросы, госпожа?
        Задумчивая девушка покачала головой.
        - Тогда не смею вам мешать, - пробормотал Вангар и покинул временные покои иномирянки.
        Ким задержался ненадолго.
        - Отдыхай, Лара, у тебя был очень насыщенный день. - Янтарные глаза потеплели, когда он на нее смотрел. - А завтра ещё сложнее.
        Стоило эмиссару выйти, как буквально через пару мгновений вернулся жрец. Замявшись и отведя глаза, он протараторил:
        - Простите, госпожа, я забыл сказать, что раз прогулка не состоялась, таг приглашает вас на ужин.
        И, пятясь, он выскочил из будуара.
        Лара ошалела, оцепенела на несколько мгновений, не в силах поверить в услышанное.
        Это что получается? Правитель все еще заинтересован в ней?.. Неожиданно. А как же Арина? Или той в зачет пошла утренняя прогулка? Интересно, а отказаться в пользу землячки от ужина можно?
        Лара не собиралась становиться тагаей. Она хотела вернуться домой.
        Если она извинится перед Ариной, та согласится помочь? Пусть идет на ужин и очаровывает свою желанную цель.
        Но прежде, чем идти каяться в ошибке и договариваться о помощи, следовало привести себя в порядок.
        ГЛАВА IX
        Выйдя из купальни, Лара обнаружила в спальне обед и новый наряд - нежно-зеленое платье, вышитое серебряными нитями и сверкающими черными кристаллами. Каскадное ожерелье из платины, изумрудов и бриллиантов лежало в белом футляре. В комплекте шли серьги с варварски огромными изумрудами.
        Лара не устояла перед соблазном - плотно поела и только потом засобиралась в гости к землячке. На платье с драгоценностями лишь взглянула, не планируя их надевать.
        - Прекрасная госпожа, вас попросили оставаться в покоях, - заявил страж, когда девушка попыталась выйти.
        Она окинула его пытливым взглядом. Высок и широкоплеч, с частично выбритой, как у Кима головой, только без замысловатой вязи татуировки. Нет, мимо такого не прошмыгнешь мышкой - схватит лапищами, скрутит… И позовет своего тага, чтобы дальше разбирался со скандальной гостьей сам. Или же придет целитель и вкатит ей порцию сонных чар.
        Спать… Она и без заклинаний хотела спать. Безумно устала, да ещё чувство сытости неизбежно вызвало желание вздремнуть. И Лара махнула рукой - поужинает она с венценосным ловеласом, так и быть…
        Заодно четко даст понять, что не увлечена мыслью стать тагаей и «смешивать» свою иномирскую кровь с его.
        Лара проснулась, когда за окном на сад опустились бархатные сумерки. С гудящей головой, как всегда бывало, если спала днем, приняла ванну. И окончательно проснувшись, вернулась в спальню, где ее уже ждали. Илика и Инэк.
        - Добрый вечер, госпожа Лара! - почти пропели обе служанки.
        - Здравствуйте, девушки.
        Благодаря униформе, брюнетки похожи, как сестры, но одна серьезная, вторая болтливая и язвительная. И когда они вместе, бесполезны, как источник информации. Илику, как не расспрашивай, будет молчать. А Инэк не осмелится болтать после предупреждения. Впрочем, больше нет нужды выведывать что-либо.
        - А мы пришли помочь вам. Вы позволите? - осторожно спросила Илика.
        Лара почувствовала себя монстром: неужели она так сильно их отчитала, когда первый раз навязывались с помощью? Или же ей пытаются угодить любой ценой? Предполагая, что она станет правительницей?
        Девушке стало не по себе. А что, если таг уже определился? Она его не видела, а вот он, учитывая, что мир магический, вполне мог наблюдать. Возможно, даже в эту минуту он следил за ней через какое-нибудь там зеркало…
        Паранойя - отвратительная штука. И Лара, что бы не запутаться в ее губительных сетях, отбросила подозрительные мысли. Это все неважно, она собирается домой, и даже таг ее не остановит - ему будет проще, если женой станет другая.
        Успокоившись, Лара даже насладилась сборами. Служанки, без сомнений, не уступали профессиональным визажистам и стилистам из ее мира. Легкий макияж подчеркнул синеву глаз и длинные ресницы, естественные крупные локоны блестели жизнью и силой. Платье обтянуло стройную фигуру, эффектно обрисовав высокую грудь и тонкую талию.
        Последний штрих - ожерелье из бриллиантов и изумрудов засверкало в декольте.
        - Илика, Инэк, вы волшебницы, - похвалила Лара искренне. - Спасибо!
        Служанки заулыбались.
        - Приятного вечера, госпожа.
        Явно довольные, что избранная покладисто приняла их помощь, девушки ушли.
        А Лару охватило волнение. Если вначале идею с ужином она не воспринимала всерьез, то теперь прониклась ситуацией. Как-никак свидание вслепую! Притом первое в жизни! Да еще с мужчиной из другого мира, что, понятное дело, для нее тоже в новинку.
        Но, главное, где состоится этот ужин? Почему она не задала никому этот вопрос? Если логически рассуждать, то в каком-нибудь банкетном зале, после представления двору великого тага. Или же в уютной столовой для ограниченного круга «своих».
        И Лара успокоилась: после всех приемов, вечеринок, на которых она побывала дома, ужин в компании людей, с которыми не будет иметь никаких дел и вообще больше никогда не увидится, не казался таким уж страшным.
        Когда за дверью послышались шаги, девушка затаила дыхание. Сердце ошалело колотилось в груди. Сейчас она познакомится с тем, по воле которого ее выдернули из родного мира!
        В комнату вошел тот, кого она не ожидала увидеть.
        - Добрый вечер, госпожа избранная, мне выпала честь сопроводить вас на ужин, - церемонно произнес Ким и уже потеплевшим тоном добавил: - Вы ослепительно прекрасны, Лара.
        Строгий графитного цвета камзол с серебряной вышивкой, отдаленно напоминающей татуировку на выбритой части его головы, темные брюки и белопенная рубашка преобразили эмиссара. Сейчас он не напоминал контрабандиста или головореза, скорее, экстравагантного бизнесмена, любителя сафари и восхождения на Эверест.
        - Снова выступаете в роли проводника? - немного грустно поинтересовалась Лара, перейдя вслед за ним на официальный тон.
        Почему-то было неприятно видеть Кима в роли ее сопровождающего на ужин с другим мужчиной.
        - Вы против моей кандидатуры? - вскинул он бровь. Только сейчас Лара обратила внимание, что ее рассекает небольшой, почти незаметный шрам.
        - Нет, - коротко ответила девушка и оперлась на протянутую руку.
        Шли в молчании. И недолго. Когда эмиссар остановился, проведя ее метров двести по галерее, Лара неприятно поразилась. Этаж, как она поняла, жилой, на нем располагались покои родственников правителя. Выходит, что ужин состоится в его апартаментах? К своему неудовольствию, она вспомнила, что землячка что-то такое упоминала об ужине тет-а-тет.
        - Я, видимо, что-то не поняла… - начала и смолкла, когда увидела, как эмиссар достает из внутреннего кармана камзола широкую черную ленту. - Это что?!
        Ким отвел глаза.
        - По традиции, избранная не видит тага до обряда.
        - Да ладно! Чушь какая! - возмутилась Лара. - Арине вашего красавчика с замашками бабника видеть можно было, а мне нет?!
        Эмиссар нахмурился,
        - Почему бабника?
        - А как назвать, по - твоему, мужчину, у которого за месяц было пять фавориток? И не надо менять тему разговора! С какого перепугу я должна завязывать глаза? - Лара настороженно уставилась на своего проводника.
        Да, в чем смысл завязывать ей глаза? Варианта два: она уже видела правителя Эрегнея, или же он решил поиграть в свидание вслепую в прямом смысле слова. В любом случае ужин не состоится, если только… если только мужчина не возьмется ее кормить…
        Девушку бросило в жар. Ничего себе приключение!.. Несложно предположить, чем тогда все может закончиться. Тагу захотелось поставить еще одну галочку в списке своих побед? А если она против?..
        - Пять фавориток - это много? - пожал плечами эмиссар. - Разве мужчины в твоем мире хранят целомудрие до свадьбы?
        Он встряхнул ленту, расправляя. Гладкая и блестящая, она сейчас казалась Ларе не менее опасной, чем ядовитая змея. До безумия страшно, когда кто-то любит ограничивать другим свободу, делая их беспомощными. А еще может статься, что таг на самом деле безобразен - изуродован, к примеру, шрамами.
        - Наши мужчины не хранят целомудрие, нет. Но им в голову не взбредет пригласить девушку на ужин и завязать ей глаза!
        Если только они не отличаются специфическими предпочтениями…
        - Учитывай, что традиции у наших миров разные.
        Ким плавно, как хищник из джунглей, скользнул ей за спину. Его теплое дыхание коснулось виска, шевельнуло волосы на макушке Лары, вызывая пресловутые мурашки. Он стоял так близко, что она чувствовала жар его тела. Это какое-то безумие, но ей нравилось стоять рядом с ним, пальцы покалывало - настолько сильно тянуло коснуться эмиссара.
        - Великому тагу позволено больше, чем другим.
        Лара вздрогнула, когда прохладная лента коснулась лица.
        Злость из-за неприятного открытия, чувство беспомощности и паника - гремучее сочетание. И девушка не выдержала - вспыльчивый характер победил осторожность.
        - К черту! - Она содрала ленту с головы и, развернувшись, раздраженно швырнула ее в Кима. - Я отказываюсь играть в странные игры вашего тага!.. Почему я должна мириться с его выходками?
        Эмиссар смотрел на нее так странно, так непонятно. Неверие, удивление и… почему-то восхищение.
        - Потому что можешь стать его женой?
        Лара вмиг остыла.
        - В смысле?
        - Таг сделал свой выбор.
        - Но… - она растерялась, - но я хочу домой! Не заставят же меня выйти замуж против воли?
        - Не заставят, - согласился Ким и, опустив глаза, провокационно добавил: - Ты идешь против желания правителя. Не боишься, что тебя в отместку не отпустят домой?
        Девушка вновь вспыхнула спичкой.
        - Тогда таг пожалеет о своем решении!
        Задумчивый эмиссар кивнул:
        - Хорошо, я передам твой отказ. - И предложил согнутую в локте руку в качестве опоры.
        Машинально Лара опустила на нее ладонь, остро чувствуя сталь мускулов, скрытых плотной, жестковатой на ощупь тканью камзола.
        Что мужчина повел ее обратно, девушка не сразу поняла. А когда осознала, испугалась. А что, если и правда, ее теперь не отпустят домой?! Назло оставят здесь?..
        Она до боли прикусила губу, а затем прерывисто выдохнула. Не оставят, иначе Эрегней узнает, что такое революция!..
        И в то же время в голосе эмиссара она не слышала ни угрозы, ни предупреждения. Всего лишь провокация, интерес ее дальнейшим действиями в пограничной ситуации. Он словно проверял ее…
        Нет, ее предположения глупы и беспочвенны, она себя накручивает. Мысленно посмеявшись над своей паранойей, Лара успокоилась.
        Ким провел ее до покоев тагаи и ушел, ничего не объясняя.
        А спустя четверть часа вернулся в компании слуг, несущих огромные букеты пестрых цветов, корзины с фруктами, блюда со сладостями.
        - Великий таг приносит вам свои извинения, госпожа, - церемонно произнес эмиссар, когда лишние слушатели удалились. - Он сожалеет, что вы неправильно поняли его намерения сделать встречу романтичной и незабываемой.
        Хороша же романтика… скорее адреналиновый триллер.
        Ларе бы радоваться, однако сдержанный и холодный Ким, одним словом непривычный, пробудил в ее душе сожаление, но и страх никуда не делся.
        - Таг… он будет настаивать на браке со мной? - В ожидании ответа натянутая, как струна, девушка вонзила ногти в ладони.
        - Нет.
        Облегчение и небольшое сожаление, лишь его неясная тень, что правитель так легко от нее отказался. Видать, не слишком-то и хотел на ней жениться…
        - Надо будет поздравить Арину.
        Эмиссар покачал головой.
        - Арина не подходит для ритуала.
        - Но как же тогда?.. Я же отказалась выйти замуж? - забеспокоилась Лара. - Ритуала не будет?
        - Жрец проведет часть. - Ким не смотрел на нее, хотя девушка и искала его взгляд. - Ту, которая необходима для усиления защиты Эрегнея.
        От счастья, что проблема решена, Лара с трудом сдержала радостное «ура». Проблема решена! Завтра она будет дома. Сделает, что попросят, и уйдет на Землю. И забудет о своих приключениях на Эрегнее, как сон. Не кошмарный, конечно, но тот, который не должен воплотиться в жизнь.
        И благодарить за это следовало проводника. Он не только вывел ее из джунглей, но и помог выбраться из непростой ситуации.
        - Ким, спасибо, что поговорил со своим правителем.
        - Не за что, - сухо отозвался мужчина.
        Толком не успев подумать, радостная и любящая в эту минуту весь мир Лара предложила:
        - Составишь мне компанию этим вечером?
        Черные брови удивленно взлетели на нахмуренный лоб.
        - И как ты себе это представляешь? Ты отказала правителю, но приглашаешь его эмиссара?
        Она смутилась, от всей души жалея, что у нее не отсох язык, успевший произнести глупый вопрос.
        - Да, неловко как-то вышло…
        - Не то слово.
        Ее спаситель и защитник ушел, и Лара почувствовала досаду и вину. Как бы из-за нее Ким не попал в немилость к своему повелителю. Скорее всего, он уже навлек на себя его гнев.
        И почему в мире так случается, что подчиненные часто намного лучше своего начальства? Несправедливо.
        Откусив кусочек черного в голубую крапинку фрукта, по форме напоминающего грушу, - Лара скривилась. Кислятина! Ароматная, но несъедобная гадость!
        Пока она искала, чем запить, в приоткрытое окно долетел подозрительный шорох. Шуршали листья плетущегося по стене цветка…
        К ней кто-то лез!
        В неярко освещенном будуаре, укутанном тенями, Ларе стало не по себе. Она помнила, что за дверью стоит стражник, но сердце продолжало испуганно биться. Буйная фантазия подбросила несколько догадок. Фаворитки тага, думая, что она жаждет выйти замуж за него, скинулись на киллера. Или же какая-нибудь отчаянная девица, зажав в зубах нож, сама решила устранить опасную соперницу. А может избранную решило убрать то великое Зло, от которого защищают Эрегней, проводя ритуалы?
        Как ни была напугана, а кричать Лара не спешила. Не зря.
        - Твое предложение ещё в силе? - В будуар скользнул Ким.
        - Зависит от причины, по которой ты вернулся, да еще таким образом, как вор, - буркнула сердито, хотя в душе обрадовалась его появлению.
        Ее разрывали противоречия: безумно хотелось домой, к привычной жизни и в то же время влекло к Киму. И оттого она злилась - на себя и на мужчину.
        - Причина - важный вопрос, от которого зависит твое возвращение на Землю.
        - Что за вопрос? - Лара нервно сцепила пальцы.
        - Не спеши, задам его чуть позже, - неумолимо заявил Ким. - А способ проникновения сюда… Ты же не хочешь, чтобы стража доложила, что ты принимаешь гостей, отказав в ужине правителю?
        Логично. Таг наверняка рассвирепеет, узнав, что попаданка дружелюбна с его эмиссаром.
        Девушка вздохнула:
        - Ладно, оставайся. Но с условием, что покажешь, как есть ваши фрукты. Вот этот настолько кислый, аж скулы сводит.
        - И потому его едят в последнюю очередь. И не в одиночестве.
        В компании с кем-то, чтобы досталось меньше? Свой уточняющий вопрос Лара не задала, решив подождать.
        - Интересно. Я жажду попробовать правильно.
        - По тебе заметно, - ухмыльнулся эмиссар, сразу раскусив ее ложь. - Уверяю, тебе понравится.
        Лара криво улыбнулась:
        - Посмотрим.
        Дегустация иномирских фруктов и ягод, часть которых девушка попробовала в джунглях, проходила весело и непринужденно. Он шутил, она с готовностью смеялась. Порой речь заходила и о серьезных вещах - Ким как бы невзначай расспрашивал, иногда повторяясь. Будто пытался подловить на противоречиях.
        - Да не хочу я замуж за вашего тага!
        - Ты не хочешь стать супругой правителя целого мира?
        - Я не верю в стремительный брак.
        - Даже тот, который предначертан судьбой? Ты ведь избрана для великого тага.
        - Кем?
        - Богами. Великой Парой.
        - Не знаю таких, - Лара прищурилась. - И вообще, может, я в своем мире была атеисткой? Так почему я должна верить в чужих богов?
        Увидев непонимание на лице мужчины, справедливо предположила, что в его языке такого слова нет.
        - Атеист - это человек, который не верит в богов.
        Эмиссар, разрезавший округлый алый фрукт на аккуратные дольки, прервался и серьезно заявил:
        - Твой мир ужасен. Неудивительно, что в нем нет магии.
        - А какая здесь связь?
        - Когда в мире мало веры, из него уходят чудеса.
        Что сказать на это? Магии на Земле, в самом деле, не было. Но чудеса оставались, пускай их не всегда и замечали.
        - Мы разные вещи называем чудесами. Для меня это заветное желание, которое исполнилось вопреки всему. Неожиданное исцеление смертельно больного, который отчаянно хотел жить.
        Ким передал ей тарелку с новым фруктом.
        - Я не говорил, что у вас не осталось чудес. Не защищай свой мир - я не ругаю его, просто говорю правду.
        Лара покачала головой.
        - А кто только что назвал его ужасным?
        - Подловила. - Эмиссар шутливо поднял руки. - Но готов поспорить: на Эрегнее тебе будет лучше.
        - Возможно. Но я не хочу замуж за неизвестного мужчину. Я хочу домой.
        - Что тебя там держит, кроме мести?
        Лара смутилась, припомнив, как в джунглях вслух размышляла, как поступить с Антоном по возвращению.
        - На Земле у меня свое любимое дело, дом, родные, друзья…
        - Но нет мужа и детей, - жестко добавил эмиссар.
        Раньше девушка завязала бы спор, что не в них счастье, ей и так хорошо, а с Кимом не захотела. В этом мире все аргументы как-то потускнели, утратив остроту и значительность. Почему так произошло, ей ещё предстояло разобраться, но не сейчас.
        - Думаю, пора попробовать и этот фрукт. - Лара потянулась за тарелкой с черной в голубую крапинку «грушей».
        На намек, что их посиделки подошли к концу, эмиссар ответил кривой ухмылкой:
        - Как пожелает госпожа избранная.
        Отыскав в вазе голубой шарообразный плод в черную крапинку, рассек его на несколько частей. Наколов на деревянную шпажку тонкий кусочек, он присоединил к нему пластинку кислой «груши».
        - Это плоды с одного дерева, их не едят по отдельности, - объяснил, придвигаясь ближе к Ларе. - В честь богов оно называется эр-неей и символизирует единство женского и мужского начала.
        Ким протянул фрукты, не выпуская палочку из рук. Девушке пришлось чуть поддаться к нему, что бы снять губами кусочки эр-неи.
        То, что Ким кормил ее, будоражило воображение, заставляя сердце быстрее биться. И несколько секунд Лара не ощущала вкуса. А когда распробовала, потянулась за новой порцией. Тонкий аромат, кислота черной «груши» и приторная сладость голубого «яблока», переплетаясь, изумляли новым вкусом. Потрясающим и незабываемым.
        Ким скучающим тоном сообщил:
        - А еще это афродизиак новобрачных.
        - Что?! - Если бы она не проглотила, то выплюнула бы коварную эр-нею.
        - Не пугайся, он действует, если съесть два-три фрукта.
        От сердца отлегло, но пробовать что-либо еще Лара окончательно перехотела.
        - Прости, Ким, но я хочу спать, - решительно сообщила она и вскочила на ноги.
        Текучим движением мужчина оказался рядом. Опасно близко. Пряный запах, воспламеняющий кровь, окутал ее, вызывая непреодолимое желание прижаться к его груди. Кажется, она влюбилась в его объятия, в чувство защищенности, которое давали его сильные руки. Как же она будет на Земле без этих ощущений? Разве она сможет их забыть?..
        Затем Ким отступил - и наваждение схлынуло.
        - Спокойной ночи, Лара, - пожелал он, не двигаясь с места. Его взгляд… нет, она не могла ошибиться, его взгляд откровенно ласкал ее.
        Губы почему-то пересохли, и Лара их облизала. Эмиссар резко отвернулся и направился к окну.
        - И тебе спокойной, - севшим голосом прошептала она и с сожаление добавила: - О важном вопросе ты, похоже, забыл…
        Он обернулся. Янтарные глаза опасно сверкнули.
        - Мое упущение, сейчас исправлю.
        Мгновение - и тайное желание девушки исполнилось.
        Крепко сжав Лару в своих руках, он впился в ее губы. Широкие ладони жадно заскользили по девичьему телу. Ким целовал ненасытно, гладя ее губы своими и тут же страстно прикусывая.
        Возбуждение накрыло, словно цунами, сметая самоконтроль Лары. Млея от удовольствия, она застонала, и мужчина, захватнически вторгся языком в ее рот. Хмельные ощущения усилились, обострились, кружа голову.
        Хотелось, чтобы неожиданный, шальной поцелуй растянулся на целую вечность. Увы…
        Эмиссар с усилием оторвался от нее и молча сиганул в открытое окно.
        - Ким… - выдохнула она в испуге и подбежала к подоконнику. Перегнувшись через него, долго всматривалась в темноту.
        Но кроме далеких огоньков где-то в саду больше ничего не увидела. Гулко стучащее сердце чуть успокоилось, когда вспомнила, что он маг и, вероятно, для спуска использовал то же заклинание, что и для падения в подземную реку.
        Прислонившись спиной к прохладной стене, Лара сползла по ней на пол. Коснулась припухших губ кончиками дрожащих пальцев. Растерянно улыбнулась. Какие странные ощущения… Наваждение, которому она поддалась с радостью, ничем не закончилось. От лучшего поцелуя в ее жизни горели губы, а тело ныло, умоляя вернуть утраченное. Но тот, кто пробудил в ней бурю эмоций, трусливо сбежал.
        А его вопрос… он что, хотел узнать ее реакцию на поцелуй? И понял, что, игнорируя тага, она запала на его эмиссара? И, самодовольно выяснив это, свалил?
        - Ну, и иди к черту, Ким, иди к черту…
        Девушка постаралась справиться с обидой, напомнив себе, что это не должно ее волновать, ведь она не останется на Эрегнее.
        Хорошо, что Ким ушел, сама бы Лара не устояла перед соблазном. А что потом? Уйти домой, чтобы там тосковать, вспоминая ночь с тем, кого она безумно желала? Нет, это не для нее. Хорошо, что все ограничилось поцелуем.
        Завтра тяжелый день - ритуал и возвращение на Землю. Следовало выспаться, а не гадать, почему кто-то поступил не так, как ей бы хотелось.
        Зло стянув платье, Лара легла спать и, на удивление, быстро уснула.
        И до утра ей снился эмиссар, наплевавший на благоразумие и оставшийся в покоях избранной своего тага…
        ГЛАВА X
        Проснувшись, Лара окунулась в водоворот суеты и переживаний. Суетились служанки, переживала она. Как пройдет ритуал? А если ей солгали? И его итогом станет смерть избранной?..
        Платье для церемонии в главном храме Пары выглядело произведением искусства. Прямого кроя, длиной в пол, оно идеально сидело на фигуре, хотя дополнительные мерки с девушки так и не сняли из-за ее приключений с тайным ходом. Нежно-лавандовое, из переливчатой гладкой ткани оно настолько понравилось Ларе, что настроение выровнялось, став из плохого вполне сносным.
        Служанка сделала избранной высокую прическу, скрепив ее шпильками с бриллиантами, которые казались капельками сверкающей росы в рыжих волосах. Несколько свободно свисающих локонов придавали облику кокетливости. Серьги, браслет и длинное колье из белого золота и бриллиантов - фантастически роскошные и нереально красивые - на некоторое время лишили Лару дара речи. Даже страшно представить, сколько бы они стоили на Земле!
        Ни жрец, ни Ким, ни соотечественница навестить ее не пожелали. Впрочем, последней могли просто не разрешить к ней прийти, учитывая их последнюю недобрую встречу. И, вероятно, это было к лучшему - видеть негодование Арины, когда и так нервничала, Лара не хотела.
        Эскорт из десяти гвардейцев с выбритыми висками и боками на головах сопроводили ее в просторный зал.
        Там один из стражей активировал арку перехода. Войдя в сиреневое сияние, они вышли в храме, прямо возле алтаря из узорчатого мрамора, за которым стоял жрец.
        - Приветствую избранную и ее сопровождение в доме Благодатной Пары! - с пафосом произнес он.
        Гвардейцы молча поклонились. Напряженная Лара, ощущая себя деревянной куклой, коротко кивнула.
        Ею завладел страх, и нельзя сказать, что беспричинный. До конца она так и не поверила словам эмиссара, что избранных не убивают, и все ждала кровопролития. Но никто ее не связывал и не укладывал на алтарь, а затем Вангар и вовсе отослал воинов.
        Когда эскорт покинул храм, и Лара осталась наедине со стариком, который точно не сумел бы сам ее прирезать, она почувствовала себя свободней и смогла лучше оглядеться.
        Светло-зеленый мрамор был повсюду. Лишь светильники с голубыми кристаллами на стенах, да огромные витражи, выполненные в пастельных тонах, чуть сглаживали впечатление, что она в очередной раз угодила в джунгли. Длинные деревянные скамьи сейчас пустовали, но девушка слышала, как на улице волнуется толпа прихожан, при этом никто даже не пытался заглянуть внутрь. Потрясающая выдержка у местных, учитывая, что дверь отсутствовала, и солнечный свет свободно проникал в храм.
        - Госпожа, вы готовы?
        Испуганно дернувшись, Лара повернулась к жрецу. Засмотревшись по сторонам, она забыла о его присутствии.
        - К чему именно готова?
        Пока она глазела на убранство храма, на алтаре появилась серебряная чаша с двумя ручками и… нож. Длинный, с белой костяной ручкой, украшенной крупным рубином.
        - К ритуалу, госпожа.
        Старик переложил нож ближе к сосуду - и красный камень сверкнул гранями, будто глумливо подмигивая.
        Девушка нервно выдохнула и, борясь с паникой, прошептала:
        - Вангар, ещё раз уточню два момента: избранную не убивают, правильно?
        Жрец оскорбленно поджал губы и покачал головой.
        - Я призывал в свидетели Пару! - холодно напомнил он.
        - Простите и поймите меня, - печально попросила Лара, с усилием отводя взгляд от алтаря и предметов на нем. - Когда говорят одно, а затем заверяют в обратном, сложно поверить вновь.
        Тут она покривила душой: летальный исход додумала самостоятельно, Ким лишь позволил ей так считать некоторое время.
        - Понимаю, - кивнул немного оттаявший жрец. - Что ещё гнетет вас, прекрасная?
        - Вас ведь предупредили, что свадьбы не будет?
        Старик угрюмо кивнул и передвинул серебряную чашу в центр алтаря, за ней последовал и нож. Видимо, Вангар тоже нервничал, и это слегка успокаивало.
        - Я молю Пару, чтобы вы одумались, госпожа. Это неслыханно! Исковеркать саму суть ритуала, отказавшись от своей судьбы!
        - Не согласна, моя судьба связана с моим миром.
        В своих словах Лара уже не была уверена. Тоска разъедала душу. Появись возможность быть с Кимом, она осталась бы здесь? Этот вопрос мучил ее все утро.
        - На все воля богов, госпожа, и мы не вправе с ними спорить… - высокопарную речь жреца оборвал тонкий свист.
        Перед алтарем наметилась арка из лилового сияния - и Лара отскочила подальше, поняв, что к ним кто-то перемещается. Ким? Она все-таки попрощается с ним?.. Сердце взволнованно застучало.
        В храм перешли четверо - и эмиссара среди них не оказалось. Два гвардейца, Арина и целитель.
        Высокий светловолосый мужчина поддерживал землянку и, не выпуская ее локоть, подошел к жрецу.
        - Приветствую, Вангар!
        Старик с непонятным сожалением посмотрел на Арину. Может, считал, что она лучше подходила для ритуала, ведь горячо мечтала стать женой тага? Лара не отказалась бы от рокировки - всем была бы от этого выгода.
        - Приветствую, Еслав.
        Пока целитель и жрец о чем-то тихо говорили, Лара удивленно косилась Арину - в шикарном голубом платье, расшитом жемчугом, она выглядела непривычно спокойной. Еще не знает, кого выбрал таг? Или смирилась, что возвращается домой? Сомнительно, что второй вариант.
        Лара перевела взгляд на гвардейцев, которые держали вещи избранных: в руках одного она узнала свою свернутую шубу и сумочку, а еще здоровенный ридикюль из коричневой кожи. Точно такой держал второй страж. Неужели избранным в дорогу вещички собрали?! Отошлют домой сразу после ритуала?
        Лара подавила горькую улыбку. И хорошо, что прямиком из храма их отправят на Землю, и жаль, что с Кимом в последний раз она не увидится…
        Нагруженные поклажей воины не выглядели недовольными. Считали за честь быть носильщиками избранных? Или же дело в выдержке и муштре?
        - Госпожа Лара, позвольте мне на вас взглянуть, - окликнул целитель и, не дожидаясь разрешения, приблизился к ней, в этот раз отпустив локоть Арины.
        - Зачем?
        - Вы пережили немало приключений в последнее время. Ритуал же предполагает новую встряску, - охотно объясняя, Еслав без спешки вел руками вдоль тела девушки, не прикасаясь.
        Лара насторожилась.
        - Какую встряску?
        - Ритуал на крови предполагает небольшой риск, если таг ошибся и выбрал не ту.
        - А что, такое уже бывало? - удивилась она.
        - Что вы! Никогда! - влез в разговор жрец. - Раньше боги посылали только одну избранную, как тут можно ошибиться?
        Чувствовать себя ошибкой неприятно, и Лара сосредоточилась на другом, на том, что действительно сейчас важно - своей безопасности.
        - Кстати, сколько крови надо? - Нервный смешок выдал состояние землянки, вспомнившей о своих страхах. - Надеюсь, не вся?
        - Нет. Литра четыре, не больше, - с иронией произнесли позади.
        От низкого с хрипотцой голоса Лару бросило в жар. Такой знакомый и в тоже время чужой голос с властными нотками…
        Она медленно обернулась - и дыхание ее перехватило.
        - Мой таг, в среднем в теле женщины пять литров крови. Зачем вы пугаете избранную? - с укоризной произнес целитель. - Кровопотеря незначительна, госпожа, можете не волноваться - вы ее совсем не почувствуете.
        Лара и не волновалась - широко распахнутыми глазами она смотрела на вышедшего из телепорта мужчину, скользя по нему взглядом снизу вверх.
        Остроносые туфли из белой кожи, узкие брюки цвета снега, вышитая серебряными рунами алебастровая туника до середины бедра, тяжелый пояс с мечом в ножнах, с вычурной гравировкой медальон из платины на массивной цепи. С широких плеч ниспадал плащ покроя, как у римских легионеров, только из серебристо-белого меха, похожего на волчий.
        Высокий, статный, мощный… Правитель и воин. Роскошно одетый, лишь странная прическа с выбритыми боками и татуировкой на них осталась привычной. Выразительное, с высокими скулами, волевым подбородком лицо и хищный взгляд желтых глаз снились Ларе по ночам.
        Это был Ким. Холодный, отстраненный Ким. Точнее, получается, Кимран… Далекий, чужой и незнакомый. И его невозмутимый взгляд, сдавалось, читал сейчас ее душу, как открытую книгу.
        И Лара постаралась собраться, «захлопнуть свои страницы».
        Задрав гордо подбородок, с вызовом посмотрела в янтарные глаза.
        - Здравствуйте, великий таг. Судьба все же подарила мне встречу с вами. Позволите представиться? Лара с Земли.
        Лже-эмиссар на секунду растерялся - видать, пошло не так, как он предполагал - затем спокойно произнес:
        - Здравствуйте, Лара. Меня зовут Аркай Кимран Шай Эрегнейский. Добро пожаловать в мой мир.
        Девушка опомниться не успела, как ее рука утонула в широкой ладони. Таг поднес ее кисть к губам и чувственно поцеловал запястье, слегка прихватив губами кожу.
        Почувствовав неловкость, она резко выдернула руку из осторожного захвата и подошла к алтарю.
        - Мы скоро начнем? Я хочу домой. У меня куча незавершенных важных дел и близкие, которые сходят с ума от горя, не зная, куда я пропала.
        - Не переживай о родных - тебя отправят в тот же день, в который ты исчезла из своего мира, - объявил таг, становясь рядом с ней.
        Лара отступила на шаг, затем ещё на один, боясь задеть мужчину.
        Ей казалось, что одно касание взорвет ее мнимое спокойствие - и у кое-кого будет расцарапана морда… И как она не увидела, что при всей брутальности у проводника холеное лицо? Наглое и слишком самоуверенное.
        Ким обманул ее. Выдав себя за собственного эмиссара, водил за нос. Играл, а его окружение ему подыгрывало. Ух!.. Как же она злилась! Как невероятно сильно хотела высказаться!..
        И она бы это сделала, если бы не присутствующие.
        Таг смотрел на нее внимательно, чего-то выжидая. Лара боковым зрение видела это и игнорировала, уделяя внимание другим участникам церемонии.
        Жрец с сосредоточенным видом что-то читал над чашей. Стражи истуканами стояли неподалеку. Целитель поддерживал спокойную, ко всем равнодушную, будто на антидепрессантах, Арину за локоть.
        Арина… она мало походила на взрывную девицу, с которой у Лары произошел конфликт. Не могла блондинка безмятежно реагировать на происходящее, не могла… Она же хотела стать тагаей, логично, что должна сейчас ненавидеть удачливую соперницу. Хотя бы сверлить ее недовольным взглядом.
        А, может, ее действительно накачали чем-то? Лара бросила испытывающий взгляд на целителя. Нет, не накачали. Зачем, если можно успокоить заклинанием?
        - Благословенные, начнем ритуал, осененный милостью Пары, - торжественно произнес жрец.
        Аркай Кимран Шай Эрегнейский взял побледневшую девушку за руку и подвел к алтарю.
        - Вода - жизнь, она питает все сущее на Эрегнее, - сообщил прописную истину Вангар и протянул тагу полную чашу.
        Не сводя с Лары пристального взгляда, Ким сделал глоток и передал ей. Секунду поколебавшись, она повторила за ним. Кристально чистая, холодная вода оказалась приятной на вкус.
        Когда Лара отдала чашу Киму, тот вернул ее на алтарь.
        - Жизнь пьянит, кружит голову, и посему нужен рядом тот, кто удержит от падения во хмелю. - Старик снова передал чашу тагу.
        Все повторилось, как и в первый раз. Одно отличие - в сосуде оказалось красное вино. Лара нахмурилась, но сделала глоток. Сладкое, с тонким ароматом и терпким послевкусием.
        Когда чаша оказалась на алтаре в третий раз, Вангар молился дольше и уже на языке, который девушка не понимала.
        Подавая напиток тагу, он звучно произнес:
        - Когда сладость жизни становится приторной и настает черед урока, боги посылают горечь испытаний. Разделить ее на двоих - удел благословенных.
        Ким не ограничился одним глотком - пил долго, прежде чем передать Ларе.
        В голове шумело, и она не удивилась, когда вместо вина на самом дне сосуда оказалась бурая жидкость. Магия. Чего тут удивляться?..
        Странный напиток оказался мерзко-горьким на вкус. Почему она не выплюнула, Лара и сама не поняла. Может потому, что на нее все смотрели? И не хотелось показывать свою слабость? Крошечный глоток она выпила, пускай и со скривленный лицом. Бедный Ким, а ведь он выпил почти все, лишь бы ей досталось меньше…
        Лара сама себя одернула. Нет, жалеть или восхищаться обманщиком она не будет. И вообще, может он любит острое? Некоторые ведь едят жгучий чили в свое удовольствие!
        - Аркай Кимран Шай, как страж Эрегнея, - торжественно произнес жрец, - исполни условие ритуала для защиты и плодородия мира.
        Таг принял протянутый нож. Бледно-желтое холодное пламя побежало по лезвию.
        - Лара, дай мне руки, - попросил он тихо.
        Вот и наступил момент, ради которого она сюда попала…
        Страх нахлынул, леденя душу. Глаза девушки расширились. Ноги стали ватными.
        - Лара, я не желаю тебе зла. Ты мне веришь? - Ким смотрел на нее выжидающе, с надеждой.
        После пережитого совместно. После обмана, когда он выдал себя за обычного эмиссара… Он хотел от нее доверия?!
        Вся ее жизнь на Земле доказывала, что верить мужчинам нельзя. Но, Боже, как же хотелось сломать свои собственные убеждения!.. Всей душой она хотела поверить. Искренне, ни секунды не сомневаясь. В мужчину поверить… Мужчине… Конкретно этому мужчине. Одному-единственному во всех двух мирах, которые она теперь знала.
        Глядя на его сосредоточенное лицо, Лара протянула руки.
        - Верю…
        Прикосновения стали она почти не ощутила. Боли не было. Легкое покалывание. Холодок по коже.
        Опустила взгляд. На запястьях набухли алые линии. Кровь не капала. Дрожала на коже, словно боясь сорваться на мрамор алтаря.
        Жрец затянул песню без слов - и камень покрылся лепестками фиолетового огня. Язычки танцевали, завораживая своей грацией и живостью.
        - Лара, посмотри на меня. - Обойдя с другой стороны жертвенник, Ким протянул ей свои руки.
        На его запястьях также рдели кровавые линии. Когда они появились?.. Девушка не заметила.
        Как зачарованная, она потянулась к нему. Их ладони встретились. Пальцы переплелись. Кровь смешалась.
        Красные капли, падая в пламя, таяли без следа.
        Голос жреца набирал силу. Вангар почти кричал:
        - Эр эг Нея!..
        Алтарь лилово вспыхнул, окутывая держащихся за руки мужчину и женщину иллюзорным пламенем.
        Ослепленная Лара испугалась. Внутренне сжалась… И ощутила, как Ким чуть сильнее стиснул ее пальцы. Успокаивая. Ободряя. Делясь уверенностью и силой.
        А затем он и вовсе перешел на ее сторону жертвенника и обнял.
        - Спасибо. - Искренняя благодарность, прозвучавшая в его голосе, согрела девушку.
        В этот миг она четко поняла, что хотела бы стоять так вечно.
        Мужские объятия могут оказаться важнее прошлой жизни и всех достижений. Независимость нужна, пока нет того, кого подарит истинную свободу. Свободу от страха не справиться, не выдержать очередной удар судьбы и упасть с собственноручно воздвигнутого пьедестала. Верить в него даже больше, чем в собственные силы, знать, что всегда защитит и поддержит - это ли не настоящее счастье?..
        Крамольные мысли, как раньше сказала бы, унизительные… неожиданные… Лара боялась раствориться в ком-то. И не думала, что когда-нибудь начнет этого желать.
        Она видела, что привлекала Кима, как женщина и личность. Но как же боялась ошибиться… И поэтому не собиралась - нет, не могла, ведь не она выдавала себя за другого человека! - идти навстречу, делая первый шаг.
        И она сделала его назад. В прямом смысле слова - Лара освободилась от обнимающих ее рук и взволнованно спросила:
        - Великий таг, теперь вы вернете нас на Землю?
        Вопрос ошарашил присутствующих. Тепло-медовые глаза тага вмиг заледенели.
        - Разумеется… Я выполняю свои обещания, - произнес он надтреснутым голосом.
        Целитель суетливо бросился к девушке.
        - Позвольте я взгляну на ваши раны, если они остались.
        Если?.. Лара опустила взгляд на запястья. Кожа чистая. Ни порезов, ни шрамов, ни следов крови.
        - Идеально! - радостной улыбкой засиял целитель. - Вы идеально подходите Эрегнею, госпожа!
        - Еслав, ты не слышал гостью? - оборвал его таг резко. - Она изъявила желание вернуться. Мы не вправе ее задерживать.
        - Но… но так нельзя! - блеял испуганно жрец.
        Правитель, не обращая на него внимания, приказал:
        - Норден, открой для избранных портал.
        Один из стражей поставил вещи на пол и, сняв с шеи цепочку с узким аметистом, принялся вырисовывать им какие-то знаки прямо в воздухи. Резкие взмахи оставляли след в виде фиолетового сияния.
        - Мой таг! - продолжал вопить жрец, окончательно растеряв важный вид. - Это же невозможно! Девушка не может уйти! Не теперь, когда она…
        - Лара согласилась нам помочь, Вангар, - резко оборвал его хладнокровный правитель, - но не планировала оставаться.
        Его слова резанули по живому. И Лара осознала страшное: она Киму не нужна.
        - Но так нельзя! Это противоречит традициям…
        - Традиции - это всего лишь свод правил, который удобен, - сухо произнес таг. - Когда он перестает таковым быть, его меняют.
        Резкие, безжалостные слова уничтожали в ее душе нежные ростки надежды на счастье.
        Как никогда беспомощная, Лара растерянно огляделась. Мрачный, отстраненный таг сложил мускулистые руки на груди. Жрец паниковал и возмущался. Арина наблюдала за событиями молча, круглыми от удивления глазами. Целитель и второй страж оставались невозмутимы.
        - Мой таг, готово, - объявил Норден.
        Неподалеку от алтаря маревом дрожала арка перехода в другой мир. Ее мир. Родной, привычный, серый… Без Кима.
        Вот и все. Сказка закончилась. Пора уходить.
        Горло Лары сдавило волнение. Разве так бывает? Когда в последние секунды понимаешь, что ошиблась? Что, появись возможность, выбрала бы другое? А переиграть нельзя, потому что больше не зовут. Ты на самом деле не нужна.
        Было ли ей в жизни больнее, чем сейчас? Да. Когда узнала, что ее первый мужчина, чье предложение руки и сердце сделало безумно счастливой, спал с ее приятельницей.
        Воспоминание о предательстве отрезвило - не время раскисать. Она подумает о своих ошибках потом, сейчас важно сохранить лицо.
        - Лара, Эрегней и я признательны тебе за помощь, - произнес таг. - То, что ты сделала для моего мира, бесценно. Раньше избранных благодарили титулом тагаи, а сейчас… я принимаю твой выбор.
        Уж лучше бы не принимал… А настоял, чтобы она осталась…
        Девушка смотрела на медальон мужчины, боясь встретиться с ним взглядом. Ведь тогда он поймет. Увидит ее боль.
        - Надеюсь, эти дары, - Кимран кивнул в сторону гвардейцев с сумками, - хоть немного компенсируют неудобства, которые довелось тебе испытать.
        Лара молчала. Мысленно же кричала, молила его спросить, не передумала ли она.
        Она передумала! Передумала! Ну, спроси же! Спроси…
        И она рискнула встретиться с ним взглядом.
        Глаза в глаза. Они смотрели друг на друга, но не видели. И Лара поняла, что проиграл.
        Все. Это конец. Пустота. В сердце и душе.
        Они вместе шли через джунгли. Плыли по реке. Лазили по тайному ходу. Падали в подземную реку. Удирали от змеи в магической сфере. Страстно целовались…
        Но так и не поговорили по душам.
        - Арка перехода настроена на ваш город, - лишенным эмоций голосом сообщил таг. - Конкретное место выберет одна из вас, для этого нужно всего лишь ярко его представить.
        - Мы перенесемся в центральный парк, так будет удобнее обеим, - вклинилась в объяснения Арина. Она уже держала свою сумку и нетерпеливо пританцовывала, косясь на мерцающую арку. - Спасибо за гостеприимство! Но дома лучше.
        И она нахально вцепилась в локоть соотечественницы.
        Стражник поспешил передать рыжеволосой избранной ее вещи и подарки.
        Внешне оставаясь невозмутимой, Лара чувствовала, что к глазам подступают слезы. И послушно пошла за Ариной к порталу.
        Прощание с Эрегнеем, с Кимом вышло коротким и скомканным.
        Нет, не так.
        Прощания вообще не было. Такое ощущение, что от ненужных уже чужачек спешили избавиться. И их выставили, придав ускорение пинком.
        Стиснув зубы и крепко сжав сумки и шубку, Лара шагнула в сиреневое сияние. И зажмурилась.
        Ее закружило, затрясло, но в этот раз почти без дискомфорта. Вот только душевная боль никуда не делась. Хотелось свернуться калачиком на любимой кровати, скрыться ото всей Вселенной за толстым одеялом…
        Световой всполох сменила кромешная темнота.
        Лара упала на что-то мягкое.
        - Ай! Я лбом о что-то ударилась, - рядом заныла Арина. - Что это? Это разве парк? Где мы?!
        Осененная догадкой, Лара пошарила руками вокруг. Нащупала стену, а на ней - выключатель. Вспыхнуло настенное бра в форме тюльпана.
        - Мы у меня дома.
        ГЛАВА XI
        - Что?.. А чего это мы у тебя дома? - сердито воскликнула Арина. - Если договаривались перенестись в парк!
        Совсем не чувствуя за собой вины, Лара развела руками.
        - Извини, я случайно подумала о своей постели.
        Хотелось поскорее остаться одной, обозленная блондинка ужасно раздражала. Но та считала иначе - расселась на чужой кровати с удобством, будто собиралась остаться надолго.
        - И где твой дом? Какой район?
        Хозяйка дома назвала.
        - Вот гадство, на такси придется ехать! - возмущенно констатировала Арина и потребовала: - Вызови мне его.
        По привычке Лара полезла за мобильным в сумочку, валявшуюся тут же на постели. И лишь достав его, вспомнила, что он наверняка не работает: даже если их вернули в тот же вечер, в который похитили, за время пребывания на Эрегнее аппарат разрядился. Правда, он мог вообще погибнуть в джунглях, в условиях высокой влажности, или когда они перевернулись на лодке.
        Пока Лара вызывала такси по стационарному телефону, несдержанная Арина, радостно повизгивая, рассматривала свои подарки: платья, которые ей пошили во дворце тага, и драгоценности.
        - Ладно, я довольна приключением, - взвешивая в руке мешочек с бриллиантами, милостиво сообщила она. - Если бы ты осталась, я бы с ума сошла от зависти. А так, ты вернулась и в таком же положении, как и я - богатая, но одинокая.
        Одинокая… Из-за гордости своей одинокая.
        Нет, гордыни…
        Лара отдернула тяжелую штору и вгляделась в улицу, освещенную желтым светом фонаря и окон соседских домов. Мягко падал серебристый снег. Люди возвращались с работы в круг семьи, из стужи и мрака - в тепло. Туда, где их ждали и любили.
        Нечаянная гостья что-то бубнила - Лара не слушала, смотрела, как кружатся крупные снежинки за холодным стеклом. Смотрела внимательно, как будто ничего более важного в жизни не существовало. Она не без оснований боялась, что, если сосредоточится на своих переживаниях, то позорно расплачется.
        Но вернуться к реальности пришлось, когда блондинка снисходительно припечатала:
        - Дура ты, Ларка, что не осталась там.
        Арина сказала правду. Дура она… Но согласиться с этим вслух? Лара стояла на краю бездны, полной горя и тоски, однако остатки гордости не позволяли демонстрировать слабость.
        - Остаться с мужчиной, который тебя не любит, пускай он и правитель целого мира? А потом всю жизнь наблюдать, как в его кровати сменяются фаворитки?
        Блондинка злорадно расхохоталась:
        - Не любит? Да между вами искрило! И чтобы ты знала, таги после женитьбы не смотрят на других женщин - не могут из-за обряда, и поэтому верны до конца жизни. Представляешь, какое счастье тебе привалило? А ты его упустила? Мужчина, который не предаст и никогда не обидит! Ты - идиотка.
        Лара, отходя от окна, возразила с показным равнодушием:
        - Не тебе судить. И, кстати, тебе пора - к воротам подъехало такси.
        Подтверждая ее слова, зазвонил телефон. Диспетчер предложил заказчице выйти на улицу, и Арина торопливо, не складывая, запихнула свое добро в сумку.
        - Раз ты меня на задворки перенесла, дай денег на такси, - беззастенчиво потребовала она.
        Лара, готовая отдать что угодно, лишь бы остаться в одиночестве, достала кошелек из пережившей путешествие по джунглям сумочки.
        - Держи. Можешь не возвращать.
        - Не хочешь со мной больше встречаться? Не поверишь, но я тоже! - рассмеялась догадливая товарка по приключениям. - Бывай!
        Захлопнув за ней дверь, Лара мрачно усмехнулась: Арина забыла, что на улице зима, и не сообразила попросить или нагло стребовать что-то из теплых вещей. И жаль ее не было ни капельки - все равно не заболеет, в машине тепло.
        Лара без сил опустилась на диван в гостиной.
        Боль. Тупая. Ноющая в области сердца.
        И душно в доме… Воздуха не хватало… Или же ее душит горе?
        Как же так получилось? Почему он отпустил ее, не попытавшись уговорить? Что это? Ответное высокомерие? Или слабохарактерность? Неужели во всем виновата одна она? Недоверчивость и гордыня лишили ее счастья?
        Или здесь есть вина и Кима? Если бы не его недомолвки, они бы поговорили откровенно и выяснили бы, что между ними происходит.
        А, может, зря она обвиняет себя? А что, если она ему попросту не нужна? И он рад ее уходу? Поэтому и не удерживал. Нет, Ким не слабохарактерный, он - гад!..
        Лара вытерла слезы тыльной стороной ладони.
        Она отлично жила без тага Эрегнея, он ей не нужен.
        Осталось только выкинуть его из головы. Стереть из памяти чувство защищенности, которое возникало, когда находилась рядом с ним. Забыть его объятия и поцелуй. Вытравить из сердца тоску, а из души - его золотые глаза…
        Нет, нельзя думать о Киме… Надо поскорее избавиться от понимания, от чего она отказалась, иначе сойдет с ума. Подумает обо всем после, когда пережитое немного потускнеет.
        Перейдя в спальню, Лара поставила телефон на зарядку и подошла к зеркалу. Оно отобразило измученную рыжеволосую красавицу в роскошном вечернем наряде и изысканных драгоценностях. Но тем не менее отражением в бездушном стекле она осталась довольна. И не скажешь, что упустила лучшего мужчину в своей жизни.
        Девушка качнула головой, словно пытаясь выбросить беспросветные мысли из головы.
        Эрегнейское платье и украшения давили, и она принялась машинально их снимать. Переоделась в домашний спортивный костюм. Привычное окружение и одежда постепенно успокаивали, позволяя свободнее дышать.
        Или же она успешно себя обманывала… Самовнушение - великая сила, если уметь им пользоваться.
        Спрятать… надо убрать драгоценности и платья подальше, скрыть с глаз все, что напоминало о сказке, в которую она временно угодила. Сказку, из которой ее вытурили обманом.
        Через силу Лара принялась за работу, обещая себе по ее окончании заползти под одеяло и впасть в спячку, ведь сон милосерден - он лечит сердечные раны.
        Сумку с подарками она, не раскрывая, засунула в дальний угол шкафа. Обидно, но дорогая шубка теперь тоже будет напоминать об Эрегнее.
        Лара печально улыбнулась, вспомнив, сколько она ее таскала, не желая выбрасывать. Впрочем, во влажном климате изделие из норкового меха наверняка испортилось, и теперь его все равно придется выкинуть.
        Разрезав маникюрными ножницами лиану, обвивавшую пушистый валик, девушка встряхнула шубку.
        На пол что-то упало.
        Краем сознания отмечая, что мех почему-то в идеальном состоянии, хоть и побывал в мутных водах реки, Лара присела на корточки, чтобы лучше рассмотреть предметы на паркете.
        Не может быть…
        Не веря своим глазам, она потянулась к браслету из белого золота с крупным кулоном-аметистом. Надо потрогать, чтобы убедиться, что у нее не галлюцинация!
        Браслет, словно живой, обвился вокруг запястья. Лара вскрикнула, с ужасом и в то же время с восторгом ожидая смерча.
        Портал не открылся. Вместо него мягко засветился изумрудного цвета кристалл, вторая вещица, которая выпала из свернутой шубы.
        Из призрачного зеленого света соткалась знакомая фигура. Как голограмма в фантастических фильмах о будущем.
        Затаив дыхание, Лара с жадностью всматривалась в резкие черты. Перед ней был Аркай Кимран Шай. Великий таг Эрегнея.
        - Лара, я отпустил тебя не навсегда. Я даю несколько дней, чтобы ты пришла в себя и решила важные вопросы. Попрощайся с близкими - ходить между мирами нельзя слишком часто, но две-три встречи в год обещаю. - Призрачный мужчина шагнул вперед и, чуть наклонившись, провел нематериальной рукой возле ее лица. - Лара, считай меня тираном и негодяем, но я тебя никому не отдам. Я люблю тебя. Понял, что ты моя, еще в джунглях. И знаю, что нравлюсь тебе. Лара, если ты не вернешься сама, я приду за тобой. Через семь дней сожми камень, произнеси слово «жадар» и подумай обо мне…
        Послание закончилось. Голограмма с тихим щелчком исчезла.
        Лара зачарованно улыбалась и ничего не могла поделать со своими непослушными губами. Улыбалась, как блаженная. А, может, она и вправду сошла с ума? От счастья?
        Ким… Он ее любит!
        Окрыленная и все еще улыбающаяся Лара включила ноутбук. Надо работать, благо вдохновение окрылило ее - и потрясающая идея для нового проекта уже молила, чтобы ей дали жизнь.
        Девушка примерно представляла, что будет дальше. Через несколько дней состоится тендер, который обязательно выиграет ее фирма. И кое-кто будет кусать от злости локти и вылетит из бизнеса прямо в черные списки.
        Затем приятная поездка к родителям, которым она скажет, что собирается замуж за иностранца… И будет жить в джунглях Амазонки, где плохая связь.
        Также предстоят хлопотные сборы вещей, которые понадобятся ей на Эрегнее.
        А еще необходимо встретиться с Аленой в их любимом кафе. И исполнить ее давнее желание: сказать слова, которые подруга так хотела услышать. Быстро печатая на ноутбуке, Лара как будто уже видела ее перед собой.
        И, оторвав пальцы от клавиатуры, сама того не осознавая, прошептала вслух:
        - Я все же нашла его…
        ГЛАВА XII
        Шесть дней пролетели, как взмах ресниц. Лара все успела за пять с половиной дней и к вечеру шестого не знала, чем себя занять. Неделя, как выяснилось, много. На что она потратит седьмой день? На выбор наряда, в котором вернется на Эрегней? Четыре платья лежало на кровати - и ни одно уже больше не нравилось.
        А все ее бурное воображение.
        Пока она была занята, концентрировалась на своем последнем проекте, она просто скучала по Киму. А как только освободилась, в голову полезли дурные мысли, щедро приправленные сомнениями и… ревностью.
        А что если Ким не так уже ее и ждет? Если Арина не соврала, и после свадьбы таг не может изменять, то вдруг он отрывается сейчас?! Устроил себе мальчишник по - эрегнейски?..
        Ревность холодной змеей обвилась вокруг сердца. Лара ее гнала, но воображение и те крохи сведений, что услышала о мужчине, как о таге, мало в том помогали. И тогда в союзники она призвала воспоминания о Киме-проводнике.
        Пока шли по джунглям, у него была масса возможностей, чтобы обольстить ее. То, что она ему нравилась, чувствовалось. Взгляды, прикосновения, поступки, само отношение… Лару тоже тянуло к нему, хоть она и обманывала сама себя, твердя, что он не в ее вкусе. И все это время он вел себя, как джентльмен, стоически не поддаваясь соблазну.
        А еще в подземелье он дал «порулить» сферой и похвалил Лару, отдав должное ее способностям.
        Но, главное, он не воспользовался удобным случаем, когда в ночь перед ритуалом она растаяла от одного его поцелуя.
        Нет, если Ким сказал, что любит ее, это не просто слова.
        - А! К черту гордость! - с гулко колотящимся сердцем сказала Лара, глядя на свое отражение.
        Стройную фигуру зеркального двойника подчеркивало платье из небесного цвета шифона и кружева, с летящей юбкой и разрезом до середины бедра. Если расстегнуть малозаметную пуговицу на ассиметричной бретели, наряд сползет с тела, открыв нескромному взору тонкое шелковое белье.
        Интересно, где сейчас Ким? В рабочем кабинете, где решает государственные проблемы? Ужинает в столовой? Отрывается на своем мальчишнике?
        А вот сейчас она и узнает…
        Лара подхватила давно собранную сумку, в последний раз взглянула на себя в зеркало и решительно схватилась за аметист на браслете.
        - Жадар! - громко произнесла она.
        Как там?.. «Поехали!»
        Девушка четко представила лицо тага, своего будущего мужа.
        Лиловая вспышка ослепила. Лару захватил вихрь теплого воздуха. Взметнулся вверх легкий подол платья. Магический смерч закружил, завертел…
        Платье оказалось на голове - и Лара ничего не видела. Оставаясь в сознании, ощутила, что падает…
        Падает!
        Войдя с головой под воду, она слегка ударилась ногами о дно. Бессознательно оттолкнулась. Длинный подол, спеленав руки, мешал вынырнуть из теплой реки.
        Река?.. Она снова в джунглях?!
        Полная отчаяния мысль отозвалась холодом по спине. Девушка запаниковала, что утонет.
        А потом сильные руки выдернули ее на поверхность. И крепко-крепко прижали к стальному телу.
        - Лара… - Удивленный голос Кима осадил смятение. И она обмякла в его руках, удушающий страх схлынул.
        Они поплыли. Точнее поплыл мужчина, к которому девушка прилипла листом. Затем он медленно пошел и вскоре поставил и ее на ноги, не выпуская из объятий.
        - Душа моя, ты вернулась, - тихо произнес Ким, бережно отлепляя от ее лица мокрую ткань и рыжие тяжелые от воды прядки.
        Лара расстроилась, что перенеслась столь неудачно - она испугалась, да ещё все ее приготовления к встрече уничтожила вода. Радовало, что хоть тушь стойкая, не потечет.
        А затем она осознала, что сказал мужчина и как.
        «Душа моя…»
        И столько нежности в голосе, что у Лары дыхание перехватило.
        - Ничего, что я немного раньше пришла? - охрипшим от волнения голоса спросила она.
        Пришла в тот момент, когда он принимал ванну.
        Лара быстрым взглядом окинула просторное, слабо освещенное, с густыми тенями по углам помещение. Действительно королевская купальня, чаша для воды - небольшой бассейн, глубокий в центре и мелкий у бортиков.
        - Лара, я ждал тебя каждый день, - бесхитростно сообщил мужчина, - каждое мгновение.
        И столько искренности прозвучало в его голосе, что девушка не могла не открыться в ответ.
        - Я пожалела о своем уходе, еще не уходя. И все эти шесть дней скучала, Ким. Очень…
        Признание далось нелегко. Она обнажила свою душу перед человеком, к которому тянуло с первого дня ее появления на Эрегнее, пускай сразу это и не осознала. Человеку, который не раз доказал, что может защитить ее.
        - Выходит, я не зря тебя отпустил, - он улыбнулся, - ты убедилась, что хочешь остаться со мной.
        Лукавил? Еще наверняка хотел, чтобы она в полной мере осознала, от чего неосторожно отказалась.
        Его руки надежно удерживали в воде, большие пальцы выписывали загадочные рисунки на ее коже сквозь платье. И мурашки удовольствия разбежались по телу.
        - И заодно, чтобы порешала свои дела, - добавила Лара с благодарностью.
        Она все ещё не могла поверить своим глазам, ощущениям. Словно в ожившую мечту попала - настолько идеальным оказался мужчина, стискивающий сейчас ее в своих руках.
        - И теперь ты полностью свободна от обязательств, - он не спрашивал, констатировал.
        Сердце Лары неистово забилось. Ей сейчас сделают предложение!.. Пускай фактически в ванне, тем необычнее, мало кто сможет похвастаться таким экстравагантным вручением руки и сердца.
        Но таг не был расположен к словам - он перешел к действиям. Его ладонь заскользила по ее спине, опаляя жаром даже через мокрую ткань.
        Ошалевшее сердце ухнуло в низ живота. Лара внезапно осознала одну пикантную вещь: она свалилась к купающемуся тагу. А принимают ванну, раздевшись…
        И сейчас ее обнимал голый мужчина. Обнаженный, желанный и, как она чувствовала бедром, желающий мужчина…
        - Ты согласна стать моей? - Его губы приблизились к ее, искушая близостью. - Навсегда?
        - Навеки, Ким, - свой ответ Лара прошептала, почти целуя.
        Он с облегчением выдохнул и впился в ее губы голодным поцелуем.
        Запустив руки в его волосы, девушка пропустила сквозь пальцы жестковатые черные пряди, с наслаждением коснулась выбритой части головы, по памяти отыскивая рисунок татуировки. На ее бесхитростную ласку ответили сторицей.
        Широкие ладони жадно исследовали ее тело, нежно гладили, стискивали бедра и ягодицы, плотнее прижимая Лару к мужскому напряженному телу.
        Таг захватил, подчинил ее рот в исступленном поцелуе. И девушка охотно растворилась в нем, отдаваясь всецело, выгибаясь навстречу его прикосновениям.
        Одной рукой обвив ее талию, другой подхватив под коленки, мужчина вынес Лару из бассейна, стремительно взойдя по широким ступеням.
        - Платье снимется быстро, если…
        Он не позволил договорить - накрыл ее губы своими. Руки же заскользили по ткани, с которой стекала вода. Щелкнула пуговица-кнопка на плече Лары - и платье медленно поползло вниз. Не потому что, намокнув, стаскивалось трудно. Ким не спешил, клеймил дразнящими поцелуями - то легкими, то страстными, - освобожденную территорию девичьего тела.
        Когда платье сдвинулось до талии, таг опустился на одно колено. Гладя, целуя и легонько прикусывая и тут же зализывая розовые следы, он не оставлял ни сантиметра не помеченной кожи.
        Ткань мягко упала на пол. Мужчина поднялся и сделал два шага назад. Полюбоваться.
        Лара взволнованно дышала. На ней было девственно-белое белье известной земной фирмы, которое подчеркивало все достоинства ее изящной фигуры, но это мало помогало спокойствию. Девушку лихорадило от неизвестности: понравится ли увиденное смотревшему.
        - Ты божественно прекрасна, - восхищенно прошептал мужчина и шагнул к ней. - Совершенна.
        Подхватив на руки, поцеловал Лару долгим поцелуем. И пройдя к стене купальни, осторожно опустил ее на мягкую софу. Девушка не сдержала прерывистый вздох удовольствия, когда оказалась под горячим, рельефным телом.
        Упираясь в вытянутые руки, он щедро осыпал лицо и шею Лары легкими поцелуями. Безумно чувствительная кожа горела от ласки. Прикосновения Кима дурманили, лишая воли и вознося на небеса.
        - Люблю тебя, - прошептал мужчина, опаляя шею жарким дыханием.
        Лара откликнулась на признание честным в ответ:
        - До сих пор не верю… но я тоже, кажется, люблю тебя, Ким.
        Он самодовольно хмыкнул:
        - Вскоре казаться не будет - ты в этом убедишься.
        И она поверила. Ни один мужчина еще никогда не целовал ее так. Властно и жарко. И в то же время нежно, с трепетным благоговением, словно она была его богиней.
        Желанной, бесконечно бесценной чувствовала она себя в его руках. Хмельная от его вкуса, запаха и прикосновений она без остатка отдалась его власти.
        И тонула, тонула в дурманно-сладкой бездне целую вечность.
        Чтобы взорваться сверхновой…
        - До нашей встречи я не верил в любовь с первого взгляда.
        - Я вообще не верила в любовь, - лениво отозвалась Лара.
        Она лежала на плече своего тага, закрыв глаза, все еще чувствуя единение. Нега пленила ее тело, хотелось мурлыкать - рука мужчины гладила ее почти высохшие волосы.
        - А потом я увидел тебя - и мой мир взорвался.
        - Это был электрошокер, - со стыдом напомнила девушка. - Прости…
        Таг засмеялся:
        - Нет. Это была ты.
        Приподнявшись на локте, он поцеловал ее в нос.
        - Эта комната, конечно, самая романтичная, но предлагаю перебраться в спальню.
        - Почему самая романтичная? - Чувствуя себя довольной кошкой, Лара потерлась щекой о мускулистый торс.
        - Из-за потолка, - резко охрипнув, ответил Ким.
        Позор ей… она еще ни разу не посмотрела вверх. Исправилась - и ахнула.
        Над головой раскинулось звездное небо!
        - О… Это иллюзия?
        - Нет, магический щит. Еще один такой же прозрачный на прогулочной палубе.
        Звезды закрыло темное облако. Тени на полу обрели плотность и расползлись во все стороны. В купальне воцарился сумрак.
        Таг щелкнул пальцами. Над парой взметнулся рой голубоватых искорок-огней.
        - Палубе?
        - На нее можно выйти через ту дверь, - мужчина взмахнул рукой, указывая направление. - Мы на дирижабле, Лара.
        Острое восхищение и желание осмотреть все вокруг перечеркнул легкий страх. Что-то произошло, раз он покинул столицу?
        - Почему мы здесь? Что-то случилось, Ким?
        - Традиционно новобрачные отправляются в свадебное путешествие: таг знакомит свою тагаю с Эрегнеем.
        Сердце заколотилось в груди. Лара вскочила с софы. О чем он сейчас говорил?
        - Ким… Какие новобрачные?..
        - Ты и я. - Текучим движением он переместился ближе, оказавшись в миллиметрах от нее. А вскоре преодолел и их, обняв. - Церемония в храме недаром называется ритуалом Защиты и Плодородия.
        Мозг Лары заработал в полную силу. Она вышла замуж?.. УЖЕ?!
        Так вот почему возмущался жрец, когда Ким сказал, что отпускает ее!
        - Ты просто ставишь меня перед фактом? - с обидой произнесла Лара. - И даже не спросил, хочу ли я выйти замуж…
        Подхватив платье, она молча, разгневанно покачивая бедрами, направилась к выходу на палубу. Не думая ни о чем, лишь о том, что он снова утаил важные сведения.
        Дверь оказалась открыта. Лара вышла наружу - и оцепенела. Она застыла у пропасти, которая начиналась за фигурными серебристо-серыми перилами. Дирижабль окружал океан мрака, усеянный сверкающими звездами.
        Несмело протянула руку - пальцы коснулись прозрачной упругой преграды. Действительно, щит.
        Лара не могла видеть весь дирижабль, но ощущала его плавный ход.
        Еще одно чудо Эрегнея, масштабное и величественное, отрезвило. Глупо, что ее задела очередная недомолвка. Сама придумала - сама обиделась…
        На плечи опустилось пушистое покрывало. Горячие губы прижались к изгибу ее шеи.
        - Я, конечно, умею управлять дирижаблем. Но на этом, флагманском, все-таки есть команда, - крепко обнимая, провокационно прошептал Ким.
        Первый порыв - сбежать!..
        Обнаженная девушка испуганно дернулась, чувствуя, как приливает жар к щекам. Она и не подумала, что ее может увидеть кто-то, кроме тага.
        - Успокойся. В эту часть дирижабля обслуживающий персонал может заглянуть днем и только после моего разрешения.
        Ким поцеловал ее в висок и отступил на шаг.
        Оставаясь укутанной в покрывало, Лара все же почувствовала себя неуютно. Теплей всего было в его объятиях.
        Развернувшись, виновато посмотрела в янтарные глаза, опасаясь растерять заготовленные слова, если взгляд опустится ниже пояса. Зря. На мужчине оказались светлые брюки. Но рельефная мускулатура мощного торса все равно не содействовала спокойствию.
        - Ким, я не хотела, я…
        Он качнул головой, прерывая ее.
        - Ты права - я виноват. Лара, ты согласишься стать моей женой, моим другом, моей тагаей?
        Пол попытался уйти из-под ног девушки - и она схватилась за перила. А затем окрыленная радостью шагнула к Киму и счастливо выдохнула:
        - Да!
        Согласие скрепил томительно-нежный поцелуй.
        Всегда самостоятельна и независимая, она с легкостью вручила свою судьбу мужчине, которому поверила, ее проводнику по жизни, за которым пойдет куда угодно
        Конец
        Выражаю искреннюю благодарность Елене Вилар, Музе этой истории.
        Елена, спасибо за острый глаз, внимательность и вдохновляющую критику!
        С признательностью,
        Лана.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к