Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Жребий одиночки Сергей Алексеевич Евтушенко
        Мир трёх богов #1
        Умереть в самом начале игры - неприятно. Умирать несколько раз подряд - ещё хуже. Умирать, чувствуя боль, без возможности отключить её в настройках…
        Стоп, что это за игра? Похоже вы намертво застряли в VRMMO нового поколения, где на вашей стороне лишь неисправный информационный бот. Ваши действия?
        Сергей Евтушенко
        Мир трёх богов. Жребий одиночки
        Hollowed life, new rebirth
        Set forth a soldier consumed by the earth Aviators, «Let There Be Fire»
        Глава первая

* * *
        Существует старая шутка про то, что убивает не падение, а резкая остановка в конце. На деле это лишь частичная правда - ведь иногда падать настолько страшно, что можно прямо в воздухе умереть от разрыва сердца. Впрочем, ко мне это не относилось - за те три-четыре секунды, которые я провёл в свободном падении, мне удалось лишь примерно осознать своё положение, немного рассмотреть окрестности - выжженную пустыню до горизонта - и только потом испугаться, самую капельку, перед тем, как…
        ХРУСТЬ.
        А вот и обещанная резкая остановка - но не окончательная, поскольку приземлился я не на ровную землю, а на покатую стенку некоего здоровенного кратера, незамедлительно покатившись по ней на самое дно. Невзирая на бешеное вращение мира вокруг, краем глаза я успел заметить, что оставил за собой выразительный кровавый след. Дело дрянь. При этом боль от удара была ужасная, но, как ни странно, терпимая. Прошло ещё секунд пять, пока я не застыл изломанной куклой на нижней точке воронки, лишь по счастливой случайности с лицом, смотрящим вверх, а не зарытым носом в землю. Конечная, приехали.
        -Привет! Я - ваш личный помощник по удивительному миру игры «Aнима онлайн». Можете задавать мне любые вопросы. Добро пожаловать в Аниму!
        Игра. Ну конечно. Это объясняло, почему я до сих пор мог относительно спокойно мыслить, а не корчился в агонии, извергая наружу внутренности и мозги. И не только мыслить, но и видеть - например, то самое существо, которое выдало столь неуместное приветствие. Надо мной парила очаровательная миниатюрная девушка размером не больше ладони, в бело-зелёном платье, напоминающая фею, но без крыльев. Золотые волосы с неуловимым розовым оттенком, завязанные по обе стороны головы в два хвостика, огромные изумрудные глаза и озорная улыбка. Сразу захотелось улыбнуться такому милому NPC в ответ, но даже невеликое напряжение отозвалось резкой вспышкой боли в голове. Игра или нет, но определённая чувствительность к боли здесь была задана, и я уже мысленно проклинал за это создателей. Попытка шевельнуть рукой оказалась ещё более неудачной - тело парализовано и на приказы не реагирует. Выражение лица «моего личного помощника» сменилось с радостного на обеспокоенное.
        -Похоже, вы получили серьёзные повреждения и истекаете кровью! Вам срочно необходимо восстановить здоровье, или вас вернёт на точку возрождения.
        Единственное, чем я мог двигать без вреда для себя - глаза, и вскоре уткнулся взглядом в полоску здоровья, зависшую на грани восприятия над левым плечом. Впрочем, «полоска» было бы слишком громким словом, скорее «огрызок», мигающий красным. 2очка здоровья из 25, плюс дебаф кровотечения в виде капли крови, застывшей рядом с цифрами. Восстановить здоровье - отличная идея, достойная легендарного Капитана Очевидность! Только вот как это сделать, не пошевелив руками? Я попытался задать вопрос вслух - зря. Неразборчивое мычание вместо речи, новая вспышка боли и снижение здоровья до последней оставшейся единички. Как правило, кровотечение в других играх «капало» только с течением времени, но местные дизайнеры, видимо, решили сделать упор на реализм. Кровопотерю вызывало чуть ли не любое движение, кроме вращения глазных яблок. Хочешь - не хочешь, а придётся отправляться на респ. Кстати, где он? Вместе с этой мыслью на глаза наползла чернота, сквозь которую проступили алые буквы: «ВЫ ПОГИБЛИ». Где-то я это уже видел…
        Существует старая шутка про то… Погодите, мы это проходили. Пустыня до горизонта, кратер прямо по курсу, свободное падение с высоты около семи метров. Твою мать!!
        Умудрившись в последний момент сгруппироваться, я приземлился на ту же стенку и дальше снова вниз, по накатанной, освежая старый кровавый след новой «краской». Окончательная остановка вышла более неудачной - пришлось приложить усилия и перевернуться, но хотя бы на этот раз я мог двигаться. Большой шаг вперёд! Точнее, переворот на месте, но не суть. А вот брошенный с надеждой взгляд на полоску hp моментально оборвал зарождающееся хорошее настроение. 6очков здоровья из 25, дебаф кровотечения. Аргх! 5очков здоровья из 25.
        -Привет! Я - ваш личный помощник по удивительному миру игры «Анима онлайн». Можете задавать мне любые вопросы. Добро пожаловать в Аниму!
        «Феечка» тут как тут. Издевается, да? Во-первых, она это уже говорила. Во-вторых, окружающая местность, мягко говоря, не располагала к подобному тону приветствия, а уж в сочетании с каким-то неизвестным шутником, расположившим точку возрождения на высоте четвёртого этажа, ответить хотелось исключительно матерно… Я сдержался.
        -Настройки, - мой голос прозвучал настолько глухо и жутко, что заставил самого вздрогнуть и потерять ещё единицу здоровья. - Где снизить чувствительность к боли?
        До нуля, разумеется. Я не знал, сколько здоровья ещё потеряю из-за кровотечения, но надеяться на лучшее было бы наивно. Если мне предстоит раз за разом погибать и шмякаться в этот долбаный кратер, по крайней мере, я не должен из-за этого страдать.
        -Чтобы открыть игровое меню, просто произнесите команду «Открыть меню». Снизить или отключить восприятие боли вы сможете в опции «Игра» - «Внутриигровые функции».
        -Блеск, - буркнул я вместо «спасибо». - Открыть меню.
        Ответом была лишь тишина, причём несколько затянувшаяся. Может, опции возникли где-то рядом со здоровьем? Нет, пусто. 3очка здоровья из 25.
        -Открыть меню. Открыть! Меню!
        Если бы в моём уютном кратере водились сверчки, я бы наверняка услышал их типичное пение из старых комических фильмов. Меню попросту не появлялось. Кровотечение продолжало меня убивать. 2очка здоровья из 25. Я нервно сглотнул. Что там она говорила в прошлый раз?
        -Ладно. Как восстановить здоровье?
        -Самый простой способ - найти лекарственный корень. Для большей эффективности - изготовить лечебный порошок. Опознать целебные растения можно по красным полоскам на листьях, в лесу они на каждом шагу.
        В каком, к дьяволу, лесу? Какие целебные растения? Я же сейчас снова умру! 1очко здоровья из 25.
        -И где же, - я старался говорить предельно спокойно, чтобы не спровоцировать кровопотерю и растянуть последнюю единичку здоровья хотя бы на минуту. - Где находится ближайший лес?
        -Вокруг вас.
        Вдобавок к смертельной точке респауна мне достался свихнувшийся ИИ. Не выдержав абсурдности ситуации, я захохотал.
        «ВЫ ПОГИБЛИ».
        Да ладно?
        Старая шутка. Полёт нормальный. Приземление - худшее из трёх. Попытка сгруппироваться провалилась с треском, я снова не мог ни шевелиться, ни говорить, а боль перекатывалась раскалённым шаром по каждой сломанной косточке. Первым делом как сниму энвиар-шлем - задушу того урода, кто это подстроил. Человек привыкает ко всему, но надо признать - такой вариант ада вполне мог бы существовать. Уж точно не хуже, чем заставлять кого-то раз за разом толкать камень в гору…
        -Привет! Я - ваш личный помощник по удивительному миру игры «Анима онлайн». Можете задавать мне любые вопросы. Добро пожаловать в Аниму!
        Без комментариев, которые я в любом случае не мог бы высказать. Скорее бы уже умереть, чтобы хотя бы попытаться что-то сделать иначе. Ухватиться за край воронки? Нет, слишком далеко. Распластаться для торможения в падении? Слишком низко, просто расшибусь в лепёшку.
        2 очка здоровья из 25. Вот теперь было больно даже думать - возможно, из-за нарастающей паники. Я так и буду вечно ломать виртуальные кости, выслушивая от заевшего бота одно и то…
        -А вы знали, что вы можете сменить привязку к точке возрождения на любое удобное для вас место?
        Нет. Нет, не знал, но очень бы, чёрт возьми, хотел. Только вот язык не слушается, а любой жест отправит меня прямиком на семь метров в воздух. К счастью, сумасшедшая, но очаровательная NPC на этот раз будто прочитала мои мысли.
        -Возможно, вы хотите сменить привязку прямо сейчас, на текущее местоположение?
        Я сжал зубы и выдал свой лучший кивок головой за всю историю кивков, подкрепив его протяжным мычанием. В мозгу тут же рванула граната с болью, и глаза заволокло уже привычной темнотой. «ВЫ ПОГИБЛИ». Хоть бы сработало, хоть бы…
        Я открыл глаза и резко выдохнул, нервно ощупывая себя руками. Знакомое до боли - буквально - дно воронки. Снова подсохший кровавый след на одной из стенок - по-видимому, возрождение проходит не моментально, а через пару внутриигровых часов. И наконец я сам на том же самом месте, но на этот раз - целый и невредимый. Очки здоровья - 25 из 25! Аллилуйя! Как же мало надо человеку для счастья - всего лишь сменить точку респауна. Хотя нет. До счастья остался крохотный шажочек - вернуться в реальный мир.
        -Открыть меню, - произнёс я без особой надежды и мысленно засёк десять секунд. Что же, бывает и так, что не ждёшь ничего, а всё равно остаёшься разочарованным.
        Как там дальше было по инструкции? «Если стандартные методы выхода из энвиара отказали, попробуйте максимально расслабиться, чтобы ослабить связь с нейроинтерфейсом, а затем резким движением стянуть с головы шлем». Я уже настроился на лёгкую медитацию, как вдруг вспомнил - не сработает. Последним воспоминанием из реала было погружение в какую-то жутковатую капсулу, словно для криосна. Тут с головы ничего не стянешь, разве что удастся вырваться из матрицы, как Нео, да где найдёшь красную таблетку? Как я вообще согласился на эту хрень?! Как ни странно, память не давала на это чёткого ответа - видимо, голова продолжала барахлить.
        -Привет! Я - ваш личный помощник по…
        -Удивительному миру игры «Анима онлайн». Да. Я уже запомнил.
        Моя спасительница материализовалась в воздухе напротив моего лица всё с той же лёгкой озорной улыбкой, что и во все прошлые разы. Я вновь обратил внимание на её внешность - нетипичную для оживших игровых подсказок новичкам, распространённых в других играх. Обычно эту роль выполняли всякие мифические твари типа бесов или дракончиков, а уж если рисовали фей, то с бюстом пятого размера и вырезом до пупка. «Анима онлайн» же подарила мне помощницу, больше смахивающую на студентку, худенькую и подтянутую, скорее всего увлекающуюся лёгкой атлетикой или бегом. Не то чтобы я был против…
        Поддавшись внезапному порыву, я протянул руку ладонью вверх, и неправильная «фея» тут же опустилась на неё, картинно уперев руки в боки. Никакого прикосновения к ладони я не ощутил - разве что нечто вроде лёгкого порыва ветерка. В виртуальном мире, где всё ощущалось реалистично до кровавых соплей, она была подобием голограммы. Даже немного жаль.
        -Как тебя зовут?
        -Меня зовут Эймей Аурелия-Веста Селестина, - отбарабанила она в ответ, заставив меня поморгать. Подходящее имя для обучающего бота. Запоминающееся.
        -Но вы можете звать меня просто Эми, - смилостивилась она после паузы. Другой разговор.
        -Отлично. Послушай, Эми, - несмотря на лёгкую дрожь, голос свой я контролировал идеально. - Меню не открывается, и я не могу выйти из игры. Ты не могла бы мне помочь?
        Она будто задумалась на секунду, но затем покачала головой.
        -Простите, но я не могу ответить на ваш вопрос.
        -Как насчёт отправить отчёт об ошибке и попросить вытащить меня?
        -Простите, но отчёт об ошибке может отправить только пользователь с помощью игрового меню.
        -Чем ты слушаешь?! Оно не открывается! Вообще!!
        -Простите. Мне очень жаль.
        Её голос стал совсем тихим, а выражение лица - искренне-печальным, что я ощутил укол совести. Сорвался на ни в чём не повинном NPC и остался доволен. Ладно. Это не может продолжаться вечно, пока что придётся подыграть.
        -Извини. Давай начнём сначала? - моя улыбка, возможно, вышла кривоватой, но достаточно искренней. - Привет, Эми.
        -Привет ещё раз! - она моментально заулыбалась в ответ. - А как зовут вас?
        Максим Сажнев, для друзей тупо Макс. Двадцать шесть лет, сисадмин, геймер, идиот, который в числе первых рванул тестировать эту чёртову «Аниму онлайн». Но мы же уже не в Канзасе, Эми, правда? Раз я застрял тут, пока криворукие разработчики не отключат капсулу, можно и поиграть под привычным ником.
        -Меня зовут Ард?р. И давай, наверное, на «ты»?
        -Без проблем, Ардор. Хочешь прослушать краткое введение в историю нашего мира?
        -Не откажусь, - вежливо ответил я, усевшись прямо на оплавленное дно воронки, скрестив ноги по-турецки. В реале фига с два я бы так смог, но тут, видимо, это входит в стандартную позу из стартового набора. Возможно, более уместно было бы узнать не лор, а «первые шаги» в духе «возьмите в руки ржавый меч и перебейте пять жирных крыс», но что-то мне подсказывало, что это подождёт. Игра вообще не должна начинаться с того, что персонаж разбивается вдребезги - и до этого мы ещё дойдём…
        Эми начала рассказ, сопровождая историю красочными анимированными образами, возникающими по мановению её ладошек. Своеобразный, но симпатичный вариант вступительного ролика. В целом ничего особо нового история Анимы из себя не представляла. Мир жил в гармонии и покое, пока не явилось Зло. Правда, тут для разнообразия оно атаковало в трёх ипостасях - демонов из местной преисподней, сектантов какого-то культа «священной крови» и неких морских чудовищ. «Добрые» страны содрогнулись под ударом, силы, естественно, оказались неравны, но тут пришла пора воплотиться древнему пророчеству.
        -Когда небес умолкнет зов, наступит Ночь ночей;
        И сто безвестных чужаков получат сто ключей.
        Надежды слабый свет горит для тех, кто их узнал.
        Они поклялись на крови отпор дать силам зла.
        Надо же, не «сто героев», не «сто защитников», а «сто безвестных чужаков». Звучит, мягко говоря, недружелюбно - зато любопытно вписано появление в игровом мире той самой сотни бета-тестеров, в числе которых я оказался. Впечатляющая работа со сценарием. Я слегка задумался и чуть было не пропустил представление «боссов».
        -Из океана выйдет тот, чей лик - кошмарный сон.
        Безумье ветер принесёт, оно поглотит всё.
        Владыка демонов смеясь, раскинет сети лжи,
        И лучший среди нас предаст всё то, чем дорожил.
        Океан, кошмарные сны, безумие - с одной стороны, с другой - демоны, да ещё и предательство. Разруливать это, естественно, предполагается игрокам.
        -Когда небес умолкнет зов, на землю ляжет тьма.
        Когда сотрётся смысл слов, весь мир сойдёт с ума.
        Мольбы утонут в тишине, и вере выйдет срок;
        В бою останутся лишь те, кто умереть не смог.
        Даже в исполнении мелодичного голоса Эми пророчество звучало мрачновато. Я и сам смутно начал вспоминать, что читал о лоре «Анимы онлайн» до того, как подавал заявку на бета-тест. На мир наступает тьма, мы её останавливаем. Закрываем демонические порталы, сбрасываем рыболюдов и прочую морскую нечисть назад в океан, отражаем атаки культистов… В целом схема отнюдь не новая, а вот старт вышел странноватый. Эми замолчала - видимо, на этом вступление считалось оконченным. Отлично, перейдём к более злободневным вопросам.
        -Где я нахожусь?
        -На вершине Холма Пророчества, что в центре Безмолвного леса. Это нейтральная территория между Железной Империей и Лангией.
        Вот мы и вернулись к вопросу целостности программы моей непрошеной спутницы. Попробуем иной подход…
        -Эми, что ты умеешь?
        -Снабжать игрока информацией по миру Анимы и игровым механикам, предупреждать о непосредственной опасности, опознавать предметы и развлекать беседой.
        -Как насчёт разведки?
        -Только в радиусе двадцати метров от игрока. Сквозь препятствия не прохожу.
        -А что происходит вокруг, понимаешь?
        -Конечно.
        -Тогда оглядись и скажи мне, где ты видишь холм и лес.
        Я поднял ладонь, побудив Эми взлететь с неё, чтобы осмотреться получше. Она зависла в воздухе, и на её лице проступило глубочайшее недоумение. Быстро сорвавшись с места, она заложила круг по окружности кратера, а затем взлетела выше края, оборачиваясь во все стороны. Прошло не меньше пары минут, пока она не спикировала назад, вновь зависнув в метре напротив моей головы.
        -Прости, я не могу ответить на твой вопрос, - тихо сказала Эми стандартную фразу, но добавила после короткой паузы: - Нужно время для анализа данных. Если я понадоблюсь, просто позови меня вслух.
        С этими словами она исчезла в неяркой вспышке зелёного света. Что же, пора бы и мне как следует осмотреться.
        Подъём по склону воронки оказался куда более непростым делом, чем можно было ожидать. Создавалось полное ощущение, что когда-то сюда рухнул метеор или упала бомба, оставив после взрыва кратер со стенками из земли и песка, сплавленных до гладкости стекла. С другой стороны, событие это произошло явно десятилетия назад, и стекло успело многократно потрескаться. Мне потребовалось около десяти минут, чтобы преодолеть стену метров в пять и со стоном облегчения перевалиться за край. Скосив глаза на правое плечо, я увидел другую полоску зелёного цвета - выносливость, служащую, очевидно, мерой физической активности. 10 очков из 50. Жить можно, но лучше немного отдышаться.
        Как и Эми чуть раньше, я внимательно огляделся, пытаясь зацепиться глазом хоть за какие-то детали ландшафта. Возможно, следовало быть более внимательным во время перерождения в воздухе, но будем честны - мне было совсем не до того. В любом случае, картина вырисовывалась невесёлая - вокруг всё ещё простиралась выжженная равнина под палящим солнцем. Какое-то разнообразие представляли те самые кратеры, своеобразно украшавшие землю тут и там. Мой, разумеется, был самым крупным - просто по закону подлости. Эта локация и близко не напоминала ни одну из стартовых зон ни в одной из игр, которые я когда-либо начинал. В древнем WoW начальная зона Орды располагалась в пустыне, но там всё равно были NPC, задания, мобы… Здесь же не росло даже травы - любой, не только «целебной». По всей видимости, тот же неведомый приколист, что установил мне точку респа в воздухе, заодно закинул меня в случайную локацию мира. Или - что было бы хуже - в не случайную, а тщательно продуманную для большего смеха. Что же, посмотрим, кто будет смеяться последним.
        -Открыть меню, - попытаться же не грех, верно? Не сработало и ладно, попробуем что-нибудь другое. Прежде чем напрягать Эми, можно использовать логику и сказать… - Открыть инвентарь.
        Я аж вздрогнул, когда передо мной мгновенно развернулось окно с ростовой куклой, безупречно изображающей меня самого. Без малейшего удовольствия отметил, что за основу была взята внешность из реального мира без изменений - с каждым граммом лишнего веса и угрюмым выражением на ничем не примечательном лице.
        -Настройки внешности? Не, не слышали, - бурчал я, разглядывая как в зеркало глубокие мешки под глазами, чересчур широкий рот, неопрятные вихры тёмных волос и оплывшее туловище человека, не дружащего со спортом. - Явился, блин, бессмертный герой. Ладно, что у нас с эквипом…
        Экипировка не воодушевляла. Стандартные обноски новичка 1-го уровня - заняты слоты рубашки, штанов и обуви. Всё, кроме сапог - из грубой серой мешковины. Ни оружия, ни брони, даже базовой, мол, иди и возьми сам. Да только где? Ткнув пальцем в экипированную рубашку, я прочитал:
        Одежда искателя (доспех)
        Защита: 1
        Прочность: -
        Единичка защиты, прямо от души. Ну не ноль, и на том спасибо. Прочерк на месте прочности, вероятно, означал, что поломать стартовое тряпьё нельзя - скорее всего, как и продать. Это немного обнадёживало - сапоги не стопчутся, даже если тащиться по пустыне много дней. Надеюсь, что до этого не дойдёт, но мало ли? Что там дальше по плану…
        -Открыть… - я слегка замялся. На клавиатуре хотя бы можно было протыкать кнопки подряд, чтобы найти экран характеристик персонажа, а тут придётся догадываться или звать «помощницу». - Открыть статистику.
        Явно не то.
        -Открыть характеристики.
        Мимо. Может, оно тоже забаговано, как и меню?
        -Открыть экран персонажа.
        О, сработало! Правда, статы впечатляли ещё меньше, чем инвентарь.
        Имя персонажа - Ардор. Класс - Искатель. Уровень - 1. Опыт - 0 из 100.
        Шесть характеристик - сила, ловкость, интеллект, телосложение, интуиция, удача. Все значения на 5, не считая уже известного мне здоровья и выносливости - 25 и 50 соответственно. Кроме этого имелась мана, по понятной игровой логике отвечающая за пока несуществующие у меня заклинания. 25 из 25. Пустые вкладки «Умения», «Особенности», «Достижения», «Журнал заданий» и ещё одна, которая меня напрягла - «Проклятия». Неужели это настолько важный аспект игры, чтобы выделять отдельное место? Надо будет потом осведомиться у Эми, а заодно и насчёт класса. Не помню, чтобы я выбирал какого-то «искателя»…
        -Самое время поиграть, - пробормотал я себе под нос, закрывая статистику. - Отправляемся на поиски экспы.
        Установив в качестве ориентира собственный кровавый след от всех падений, я убедился, что шкала выносливости заполнилась до максимальных 50 очков, и двинулся вперёд. В реальном мире при таких условиях я бы скоренько получил тепловой удар на непокрытую голову, здесь же лишь умеренно неприятно припекало. Но в настоящей пустыне я бы мог снять одежду и повязать вокруг головы, а тут… Хотя почему бы и не попробовать? У нас же ММО нового поколения или как? Стянув бесхитростную одёжку, я обмотал её вокруг головы, завязав рукава на затылке. Вроде держится. Открыв инвентарь для любопытства, с удивлением увидел, что слот «рубашки» пустует, зато в слоте головы появился «Импровизированный тюрбан искателя» с теми же характеристиками, что и у «Одежды искателя». Вроде мелочь, а до чего продумано.
        Когда шагаешь по абсолютно безлюдной местности без признаков достопримечательностей, волей-неволей погружаешься в собственные мысли. Я снова попытался вспомнить подробности, при которых попал в «Аниму», но голова всё ещё гудела и выдавала лишь обрывки воспоминаний типа картинки капсулы или каких-то людей в белых халатах. Это немного пугало - я что, попал в какой-то эксперимент? И всё же, если память отказывается отвечать, лучше оставить расспросы на потом. Всё свелось к тому, что я тупо двигался вперёд, бубня себе под нос все песни из любимого плейлиста, которые знал наизусть. В этом аспекте, как ни смешно, память сбоев не давала.
        По моим внутренним часам прошло около трёх часов, когда голая выжженная земля постепенно сменилась каким-то подобием грунта, на котором даже виднелись крохотные сухие ростки. Я бездумно топал дальше, радуясь хоть каким-то переменам, пускай в остальном местность оставалась такой же пустой и унылой. Тишину нарушали лишь шорох моих сапог да моё же шумное дыхание. Несмотря на меры, предпринятые для защиты головы, становилось исключительно жарко. Хорошо хоть «Анима» явно не из тех игр, где для выживания нужно есть и пить…
        -Похоже, у тебя обезвоживание!
        Звонкий голос Эми прозвучал как гром среди ясного неба, заставив меня заорать и нелепо шарахнуться, плюхнувшись на пятую точку. Разве ж можно так пугать людей?! Стоп, что она говорит?
        -Если не выпьешь воды в течение часа, то вернёшься на точку возрождения.
        Ты смотри, какие изящные обороты. Не «погибнешь», не «умрёшь от жажды», не «скончаешься, как собака безродная посреди этой богом забытой глухомани», а «вернёшься на точку возрождения».
        -Где найти воду?
        -В источнике поблизости, - услышав очередной перл, я уже собирался зарычать, но Эми продолжила: - Полчаса ходьбы в том направлении.
        Я проследил взглядом за её указательным пальцем - примерно туда я и направлялся изначально. Что же, квестов мне пока никто не выдавал, но и это сойдёт. Опять-таки, рядом с источником воды может быть какое-никакое поселение NPC, где я смогу разобраться, куда именно меня закинуло. Хорошо бы там ещё сохраниться и выйти, но я искренне надеялся, что обслуживающий персонал «Анимы» попросту вытащит меня из капсулы через пару часов, увидев моё бездействие. Не может быть, чтобы у них не было разработано подходящего протокола на этот случай.
        -Если вы за мной следите, можете отключать прямо сейчас! - ответом на мой крик в небо был лишь заинтересованный взгляд Эми, но увы, ничего больше. Ладно. Продолжим путь, чтобы избежать бесславной гибели от обезвоживания.
        Минут через пятнадцать из марева вдали показались первые выпуклые элементы ландшафта - к сожалению, не представляющие большого интереса. Голые каменные глыбы, беспорядочно торчащие из земли, размером от табуретки до двухэтажного дома. Выглядело это так, будто где-то неподалёку взорвали скалу, а сюда долетели обломки. Беспощадное солнце наконец склонялось к горизонту, и громадные булыжники отбрасывали жутковатые тени. Я шёл мимо, стараясь не задерживаться - времени оставалось всё меньше. Заметив в отдалении нечто, отличающееся по форме от камня, я перешёл на лёгкий бег. В отличие от ходьбы он отнимал единицу выносливости раз в пять секунд, но мне не терпелось добраться до воды. Вторя другим реалистичным аспектам игры, на меня без предупреждения набросилась сильная жажда, пересушив рот и неприятно царапая горло. Неопознанный объект обрёл конкретные черты - оазис. Настоящий оазис, как с картинки - кусты, деревья, напоминающие пальмы, и небольшое, но очень чистое озерцо. Присутствия цивилизации я не заметил, но и чёрт с ним, главное - напиться вдоволь и отдохнуть. Пара минут трусцы, и я на месте.
        -Опасность! Сзади!
        Видимо, усвоив урок с моей предыдущей реакции, на этот раз Эми обратилась ко мне громким шёпотом. Только и предупреждение звучало более угрожающе. Не сбавляя ходу, я обернулся - и похолодел.
        От ближайшего обломка отделилась тень, стремительно несущаяся за мной вслед. Она нагнала меня в считаные секунды - убегать больше смысла не было, и я замер, пытаясь оценить врага.
        Первый встреченный мной моб в «Анима онлайн» напоминал льва, но размером превышал его втрое. Вместо симпатичной львиной морды на меня уставилась жуткая пародия на человеческое лицо, покрытое морщинами и язвами, с огромным приоткрытым ртом, полным кривых клыков. В тусклом свете заката я пытался рассмотреть табличку над головой чудовища - но там лишь значилось «???» вместо названия и иконка оскалившегося черепа вместо уровня. Вот твоя первая «крыса», герой. Убей её, а потом ещё девять, чтобы сдать хвосты… К слову о них, за спиной моего врага разворачивался его собственный - покрытый чёрным хитином, блестящий, со скорпионьим жалом на конце. Интересно, если я отпрыгну в эту же секунду, то успею ли уклониться?
        «ВЫ ПОГИБЛИ»
        Похоже, нет.
        Глава вторая
        -Заберите меня отсюда, сволочи! Отключите, выкиньте из капсулы! Я знаю, что вы меня слышите!!
        Это, конечно, было враньё - ничего подобного я не знал. Единственное, о чём я имел чёткое представление: прошло около восьми часов с тех пор, как меня засунули в проклятое «ММО нового поколения». Пусть я и не мог вспомнить, какие условия были прописаны в контракте, но даже пребывание в стандартном энвиар-шлеме дольше шести часов без передышки хотя бы на час считалось опасным для психики.
        -Вырубите свою грёбаную программу! Вытащите меня!!
        Постороннему наблюдателю могло бы показаться, что вышеупомянутый вред психике как раз и начал проявляться, но у меня имелось достойное оправдание. Смерть от удара скорпионьим жалом в грудь оказалась чрезвычайно болезненной - раз в пять хуже, чем удар об землю после падения с последующим кровотечением. После возрождения в кратере я держался за грудь и орал не переставая секунд двадцать, хотя боль должна была остаться в трупе за добрую дюжину виртуальных километров. А потом решил, что если уж орать, то хотя бы немного по делу.
        -Я засужу вас нахрен!! - рявкнул я свой финальный аргумент - разумеется, очередной блеф - безучастному ночному небу. И затем добавил, ещё более злобно и громко: - Открыть меню!!!
        С тем же успехом можно было стучаться головой об землю в надежде продолбить грунт и вылезти в реальный мир через образовавшуюся дыру. В голову закралась запоздалая мысль - крики могут привлечь внимание местных мобов, типа того, что убил меня около оазиса. Учитывая то, что я даже не мог увидеть его уровень, тот превышал мой собственный во много раз. Последнее, что мне нужно - приманить высокоуровневых тварей поближе к точке респа. Покричали и хватит, соблюдаем тишину.
        -Привет! Я - ваш личный помощник по удивительному миру игры «Анима онлайн». Можете задавать мне любые вопросы. Добро пожаловать в Аниму!
        Нет, всё-таки Эми не умела читать мысли. И что у неё за бзик на этой дурацкой фразе? Через миг на меня нахлынули нехорошие подозрения.
        -Мы же договорились быть на «ты».
        -Без проблем. Как тебя зовут?
        Подозрения подтвердились. Проблемы с головой у моей виртуальной спутницы простирались куда дальше сбитой системы координат.
        -А ты не помнишь?
        -Не-а.
        -Ардор. И мы уже знакомы.
        -Хочешь прослушать краткое введение…
        -Нет, спасибо.
        Если принять во внимание наше «общение» во время моей цепочки смертей на старте, картина вырисовывалась невесёлая. Похоже, у Эми стиралась память каждый раз, когда я возрождался. То есть уже четыре раза подряд. Наша песня хороша…
        -Где мы находимся? - спросил я без тени энтузиазма.
        -В неизвестной пустыне. На месте, где должен был располагаться Холм Пророчества и Безмолвный лес. Это нейтральная территория между Железной империей и Лангией.
        Минуточку. То есть данные она всё же собрала, проанализировала и запомнила, забыв только обо мне! Я не знал, радоваться или огорчаться, но в любом случае нужно было узнать подробнее.
        -Ты уверена, что мы на том самом месте?
        -Да, это абсолютно точно.
        -Тогда что здесь произошло?
        -Прости, я не могу ответить на твой вопрос.
        Зараза! Придётся разбираться самому. Если программа Эми явно сбоила, резкое изменение стартового биома к глюкам относилось вряд ли. Больше это напоминало какой-то незапланированный ивент, в центре которого мне «повезло» оказаться. Только вот ивенты обычно сопровождаются интересными игровыми активностями, а не выжженной пустыней да высокоуровневыми тварями, жрущими одиноких новичков у оазисов.
        Скрипнув зубами, я направился к стенке кратера и пополз наверх, поклявшись в этот раз найти подходящий камень, чтобы выдолбить какие-никакие ступеньки. К счастью, игровая ночь, как и во многих других проектах, была значительно светлее своего реального аналога, скорее напоминая умеренные сумерки. Спустя пятнадцать минут после героического подъёма и малоприятных поисков в потёмках, я обнаружил искомое на дне одной из воронок поменьше.
        Кусок кремня (оружие, материал)
        Урон: 1 -4 (дробящий, режущий)
        Прочность: 20/20
        Я представил, как можно использовать находку в качестве оружия против недавнего чудовища, и только хмыкнул. Для начала надо разобраться с ориентацией на местности. Встроенной карты «Анима онлайн» не предусматривала, значит, будем импровизировать. Я расковырял острым концом кремнёвого булыжника место, где выбрался в прошлый раз, ориентируясь на кровавый след. Рядом начертил стрелку и примитивный череп. Осведомившись у Эми насчёт сторон света, также нарисовал около стрелки букву «З», превратив свой кратер в примитивное изображение здоровенного компаса. Ещё десять минут ушло на отметки остальных сторон. Теперь, если я снова погибну, то хотя бы не перепутаю направление. Кстати о смерти…
        -Эми, я бы хотел сменить точку возрождения. На то место, где я стою, пожалуйста, - на всякий пожарный, я отошёл от края воронки на добрый десяток метров. У меня не было ни малейшего желания заново карабкаться наружу, если в новом походе наткнусь на очередную перекаченную гадину.
        -Прости, но сменить привязку к точке возрождения можно только раз в семь дней.
        Ничего себе кулдаун. Спасибо хоть не платная услуга. Я задумчиво взвесил на руках немного истёртый кусок кремня с 19 единицами прочности. Удивительно полезная штука, но ступеньки подождут. А сейчас - в путь. Даже учитывая то, что оазис охраняется, у меня всегда остаётся как минимум три варианта.
        -Похоже, у тебя обезвоживание!
        Факир был пьян, и фокус не удался. Если дорога к оазису постепенно придавала мёртвой пустыне некое подобие жизни, южное направление выжигало из пустоши всё без остатка. Я провёл на ногах большую часть ночи и первую половину дня, и теперь, кажется, терял выносливость от каждого шага. Солнце палило нещадно, заставляя обливаться потом не хуже реального и мучиться от страшной жажды. Эми не сообщила ничего нового - разве что, мне казалось, что этот момент должен был настать ещё полчаса назад.
        -Рядом есть вода? - спросил я, с трудом ворочая пересохшим языком. Этот вопрос я повторял каждый час похода на юг, раз за разом слыша в ответ одно:
        -Прости, поблизости нет доступных источников воды.
        Вариантов не осталось. Можно было просто лечь на землю и ждать прихода смерти, но я зачем-то продолжал монотонно переставлять ноги. Сошло бы за разведку территории, не простирайся чёртова пустыня в чёртову бесконечность. Шаг - пауза - восстановление единицы выносливости. Шаг - пауза - восстановление единицы выносливости. Шаг…
        Телосложение повышено на 1! Запас выносливости повышен на 10! Очки здоровья повышены на 5!
        Системное сообщение всплыло перед глазами и растворилось в воздухе. Ничего не скажешь, упорство окупается, а жизнь налаживается. Ощутив резкий прилив сил, я успел сделать, наверное, около семи шагов, прежде чем упасть лицом вниз.
        «ВЫ ПОГИБЛИ»
        После похода на юг мой родной кратер показался чуть ли не холодильной камерой. Лишь вздохнув в ответ на дежурное приветствие Эми, я заново представился и принялся за нудное, но обещающее окупиться в будущем занятие - выдалбливание ступенек с помощью того же куска кремня. Неизвестно, сколько раз мне ещё придётся выбираться наверх за оставшиеся пять дней до смены точки респа. Промелькнула полубезумная мысль попытаться выкопать колодец, но даже если бы оплавленная почва поддавалась чуть легче, это бы заняло не меньше недели без гарантированного результата. Через два часа на «кровавой» стенке красовалась серия углублений, призванных изобразить лестницу, а запас прочности моего верного инструмента упал до двух. Выбравшись наверх, я начертил напротив южной стрелки второй череп, обошёл кратер и зашагал на север.
        Уже спустя час грунт сменился на более «плодородный», с тем же подобием растительности, что и в восточном направлении. Я посчитал это за добрый знак, хотя на вопросы об источнике Эми всё так же отвечала отрицательно. Ещё спустя пару часов сухая поросль перешла в почти настоящую траву - пусть бурую и жухлую. Сложно было сказать, погибла она или просто приспособилась к этой безумной пустыне.
        Вскоре на горизонте замаячило что-то, отдалённо напоминающее оазис, и я прибавил ходу - лишь чтобы столкнуться с волной разочарования, ведь это оказался не оазис, а его «скелет». Высушенная до капли яма, когда-то бывшая озером, и мёртвые остатки деревьев вокруг. Чёрные, будто сгоревшие до углей. Я подошёл поближе и внимательно рассмотрел один из стволов. Нет, дерево погибло, но явно не сгорело. Может, стоит разжиться посохом для удобства?
        Примерившись к деревцу подходящих размеров, я перехватил его у основания и с размаха ударил по стволу острым концом кремня. Рука отскочила, будто я стукнул по резиновому батуту, саданув на обратном пути мне же по лбу.
        29 очков здоровья из 30.
        Шипя сквозь зубы ругательства и потирая ушибленное место, я внимательно осмотрел жалкую засечку, оставшуюся на стволе после моей горе-попытки лесорубства. По примерным прикидкам, до смерти от жажды оставалось ещё часов десять, а такой прочный материал пригодится в любом случае. Собрав в кулак весь свой запас терпения, я начал долбить деревце кремнем с меньшей силой, но повышенной частотой. Дятлы мира Анимы, объединяйтесь. Хорошо бы закончить, пока у булыжника ещё осталась прочность…
        Посох из чёрного дерева (оружие, материал)
        Урон: 3 -5 (дробящий)
        Прочность: 200/200
        Особенности: Повышает выносливость владельца на 20 единиц
        Отлёживаясь посреди мёртвого оазиса, я молча разглядывал темнеющее небо. Превращение давно засохшего обрубка в посох заняло часа три, из которых минимум час мне приходилось искать новые куски кремня по окрестностям. Посох вышел великолепный, и повышение выносливости почти на треть должно было качественно облегчить мне жизнь. Только вот сейчас зелёная полоска почему-то колебалась чуть выше нуля и прибывала с черепашьей скоростью. Или это я окончательно потерял счёт времени?
        -Эми, ты тут?
        -Слушаю, - моя очаровательная спутница выпорхнула из-за грани видимости, примостившись на протянутой ладони.
        -Мне кажется, или выносливость слишком медленно ползёт?
        -Не кажется. Ты устал, и тебе нужно поспать.
        Быстрый взгляд на полоску здоровья подтвердил её правоту - рядом висел дебаф «Усталость», понижающий реген выносливости втрое. Грёбаные любители ультрареализма. Обязательный приём воды, а скорее всего и пищи, выкрученный датчик боли, необходимость спать. А естественные нужды тоже потребуется справлять, чтобы не умереть? Какие штрафы накладываются за непосещение уборной в течение пары дней?
        Я прикинул цифры в голове и скрипнул зубами. Стандартное время сна - шесть-восемь часов. Великолепно. Проснуться и тут же отправиться в кратер в результате смерти от жажды.
        -Во сне необходимость в питье и еде снижена в пять раз, - поспешила успокоить меня Эми, будто прочитав вопрос на моей мрачной физиономии. - А в двух часах отсюда есть источник воды.
        Я почувствовал, как меня немного отпустило - возможно, в первый раз за последние сутки с гаком. Если около источника не будет охотиться ещё одна тварь, надо будет переждать остаток недели и «сохраниться» именно там. Говорят, во время сна в пустыне на тело человека могут забираться змеи и скорпионы в поисках тепла, но я бы даже обрадовался какой-никакой живности в этой недружелюбной виртуальной реальности. Видимо, разработчики вообще забили на такую мелочь, как пустынная фауна. Свернувшись калачиком на твёрдом грунте и прижав к себе свежескрафченный посох, я моментально заснул.
        -Опасность. Опасность! Опасность! - голосок Эми, призванный разбудить моё бесчувственное тело, тут же утонул в наборе чудовищных хриплых звуков неясного происхождения. Мгновение спустя до меня дошло, что это был мой собственный кашель, рвущий на части горло, не дающий сделать вдох. Я попытался остановить его усилием воли - не вышло.
        Всё ещё борясь за право втянуть в себя воздух и сдерживаясь, чтобы не вывернуть гортань наизнанку, я разлепил слезящиеся глаза. Мёртвый оазис немного изменился - всю округу наполнял густой белёсый туман, окончательно придающий местности атмосферу второсортного хоррора. Откуда здесь вообще взялась для него влага, из того самого несуществующего источника? Дальше мысль не пошла - её прервал новый приступ кашля, перешедший в жгучую рвоту. По сравнению с этим даже смерть от скорпионьего жала начала казаться вполне милосердным вариантом - она хотя бы была относительно быстрой. Сейчас же я не мог двигаться, не мог кричать, не мог дышать.
        -Опасность! Уходи!
        Эми надрывалась где-то неподалёку, но никак не могла помочь. Последним усилием я скосил глаза на полоску здоровья - 2 из 30, вместе с тремя новыми дебафами рядом. По иконкам приходилось гадать, но, видимо, на мне висели одновременно «Слабость», «Болезнь» и «Отравление». 1из 30. Последние секунды выдались особенно мучительными, но я успел заметить подлетевшую почти к самому моему лицу Эми, в глазах которой плескалась неподдельная боль. Ничего, родная, сейчас ты обо всём забудешь.
        А вот я, к сожалению, нет.
        «ВЫ ПОГИБЛИ»
        -Тебе нужно поспать, говорили они. Доберёшься до воды, говорили они…
        Надо искать во всём плюсы - хотя бы ступеньки в кратере пригодились второй раз. Выбравшись наружу и бормоча под нос успокоительную фигню, я со страхом посмотрел в северном направлении. Хуже всего было бы увидеть там колеблющийся ядовитый туман, постепенно доползающий до точки возрождения. Но горизонт был девственно-чист, а главное - стоял мёртвый штиль, так что ветром смертоносную дрянь досюда донести не могло. К этому моменту я уже перестал понимать логику разработчиков «Анимы», подозревая, что меня убивают просто для развлечения. Очередной череп, теперь рядом со стрелкой на север. Число вариантов пугающе сокращалось.
        -Эми, есть вопрос.
        -Слушаю.
        -Монстры в игре привязаны к определённой точке или могут патрулировать?
        -Зависит от вида. Какой именно монстр тебя интересует?
        Я замялся. Имя-то твари мне прочитать не удалось, видимо, из-за чрезмерной разницы в уровнях.
        -Ну, такой, похожий на льва… С хвостом скорпиона.
        -Прости, мне нужно услышать название.
        Ладно, зайдём с другого боку.
        -Неважно. Существует шанс, что монстр уйдёт с насиженного места?
        -Конечно. Многие создания в «Аниме онлайн» живут в соответствии с реалистичным поведением живых существ и могут перемещаться на большие расстояния.
        Хоть какие-то хорошие новости. Если я использую те осколки скал в качестве укрытия, то, возможно, смогу рассмотреть, охраняет ли чудовище оазис или свалило. А с повышенной выносливостью у меня будет небольшой запас по времени.
        Посох опускался на иссохшую землю с ровным стуком, задавая бодрый ритм ногам. Несмотря на приличный вес, он никак не напрягал руку, а напротив, ощущался как идеальное продолжение тела. Если подобный предмет можно добыть с помощью кремниевых «топоров» за несколько часов, стоило обратить внимание и на остальную погибшую рощицу. Но одна мысль о том, чтобы вернуться в удушающий туман, вызывала позывы к кашлю и заставляла переставлять ноги с удвоенной скоростью. Допустим, Эми не ошиблась, и здесь действительно должны были быть холмы, леса и прочий праздник жизни в нормальной «нубской» локации. Что могло выжечь всю растительность, расплавить почву, оставить кратеры и ядовитые облака?
        Метеоритный дождь? Извержение вулкана? Массовая бомбардировка?
        Причём это должно было случиться годы назад, скорее даже десятилетия. Чтобы шрамы на поверхности успели сгладиться, воздух - немного очиститься, возникли оазисы… Идея была сумасшедшая, как раз под стать окружающему миру. Если здесь действительно прошёл некий катастрофический «ивент», почему меня закинуло в центр его последствий? Почему обучающий бот о нём не в курсе? Это выходило за рамки злой шутки над новичком, лишало происходящее малейшей логики. Шли четвёртые сутки с тех пор, как я появился в «Аниме онлайн», и ситуация не торопилась проясняться.
        Задумавшись, я снова потерял счёт времени, механически двигаясь в уже знакомом направлении. Но учитывая сменившуюся почву, каменные глыбы были уже неподалёку, а значит, возрастали шансы на успешное попадание в оазис. Солнце в зените, но выносливости - за глаза, и жара не страшна, так что…
        -Опасность! Впереди.
        Сперва мне показалось, что чёрная точка на грани видимости - первый из обломков скал, но уже через минуту её очертания стали чётче. На меня с бешеной скоростью неслась та же самая тварь, что должна была охранять оазис куда дальше к западу. Я непроизвольно стиснул посох, как будто он мог меня защитить от чудовища.
        -Эми.
        -Слушаю.
        -У меня есть шансы выжить?
        -Боюсь, я не могу ответить на твой вопрос.
        -Можешь проанализировать монстра?
        -Понадобится какое-то время.
        Какое-то? Да хоть всё время мира, милая. Развернувшись на месте, я рванул в обратном направлении с максимально возможной скоростью - пусть наверняка и ограниченной игровыми параметрами. Тварь была быстрее во много раз, но из-за солидной форы я мог бежать около тридцати секунд, пока она меня не нагонит. На одиннадцатой секунде внутреннего отсчёта, услышав шум в паре шагов за спиной, я осознал, что конкретно ошибся в расчётах, и попытался развернуться, чтобы отразить удар. Ноги по инерции проскользили ещё метр, правая угодила в трещину, я споткнулся и вместо боевой стойки неэстетично распластался на спине. В ту же секунду жало чудовища просвистело метром выше, примерно там, где находился мой живот.
        Удача повышена на 1!
        Вот так, ещё даже не одолел первого моба, а уже качаюсь напропалую. Не дожидаясь новой атаки и не поднимаясь, я врезал посохом по ближайшей львиной лапе, наблюдая, как из воздуха всплывает аккуратная красная цифра «3». Конечно же, минимальный урон. А ведь с повышенной удачей мог бы и критануть… Несмотря на очевидную разницу в уровнях, мой враг завопил - неожиданно тонким, почти человечьим голосом, отпрыгнув назад. Я кое-как встал и выставил перед собой посох, готовясь дать последний отпор. Издав новый вопль, тварь бросилась на меня, на этот раз встав на дыбы и атакуя передними лапами с бритвенно-острыми когтями. Я успел уклониться от первого удара, но второй вновь отправил меня на землю, отбросив при этом на несколько метров. Грудь горела, словно в неё врезали шипованным молотом, по всему телу растекался жидкий огонь. Что там со здоровьем? 7из 30, кровотечение. Попытка подняться второй раз провалилась - чудовище одним прыжком сократило расстояние, прижав меня к земле лапой и приблизив отвратительную морду чуть ли не вплотную к моему лицу. Из разверстой пасти несло гнилью.
        -Анализ закончен! - голосок Эми раздался откуда-то сверху, а затем мир исчез, сократившись до всплеска адской боли в шее.
        Вот как оно ощущается, когда тебе откусывают голову.
        «ВЫ ПОГИБЛИ»
        -Малая скальная мантикора. Уровень - 15, здоровье - 300, выносливость…
        Сильнее всего меня позабавило слово «малая», но я постарался побороть нервный смех, внимательно слушая, пока Эми перечисляла статистику моего нового заклятого врага. Мантикора, ну конечно. Я помнил этих чудовищ по парочке классических игр, но попадание в «Аниму» подложило избирательную свинью моей памяти. Разве у них не должно быть крыльев? Надеюсь, те не вырастают по желанию…
        -…уязвимости - колющий урон, магия снов, иллюзии. Слабые места - лапы, пасть, задняя часть шеи…
        О магии можно было только мечтать, да и колющего урона у меня не имелось. При лучшем раскладе я буду дубасить её посохом битый час, при условии, что она ни разу не попытается дать сдачи. Плохи дела.
        -Обычное место обитания - скальная гряда на юго-востоке Железной империи. Мантикоры - безжалостные и умные охотники, атакующие жертв из засады или выслеживающие их за многие километры. Особое пристрастие питают к человеческому мясу.
        Эми замолчала, а я сидел, словно покрывшись коркой льда. Выслеживают добычу. Обожают человечину. Эта тварь не просто так выбежала мне навстречу - она шла по моему следу, а я дополнительно облегчил ей задачу, протопав по тому же пути второй раз. Сколько ей потребуется времени, чтобы дойти до цели? Сутки? День? А потом она попросту устроит новое логово в кратере, где раз в пару часов из воздуха появляется свежее мясо…
        Я не то что взобрался - взлетел по самодельным ступенькам, обливаясь холодным потом. Убираться отсюда, немедленно, сейчас же! Бежать, пока не развалится такой надёжный новенький посох и не сотрутся нестираемые башмаки. У меня всё ещё оставался восток - и последнюю ставку пришлось сделать на него.
        Если на севере и западе каменистая пустыня постепенно перерастала в подобие степи, восток превращал её в пустыню «настоящую», с песком и огромными барханами, раскалёнными чуть ли не докрасна. Сапоги вязли, и скорость передвижения резко упала, но во мне теплилась надежда, что мантикора не сможет за мной последовать, если ветер заметёт следы. В конце концов, я ходил во все стороны света от места возрождения - она вольна выбирать любое на свой мантикорий вкус и отправляться куда подальше. Лучше, конечно, на север - прямиком в ядовитый туман.
        Выносливость тратилась, когда я поднимался на песчаные холмы, солнце пекло так же, как и на южном пути. Если я умру от жажды, меня ничто не спасёт, а запас времени неумолимо утекал. Постепенно барханы сменились относительно низкими дюнами, а за ними потянулась песчаная равнина. Я прибавил ходу, но через десять минут вынужден был остановиться. Местность приняла неприятно знакомый вид - почти весь путь был усыпан воронками разных размеров, зияющими в песке словно открытые раны. Чтобы обойти их, пришлось бы сделать многокилометровый крюк, потеряв драгоценное время. Покрепче сжав посох, я двинулся напрямик.
        За спиной осталась первая воронка, вторая… Заглянул в третью - темно и пусто, обычная яма с песком. Возможно, в каких-то на дне будет вода? Нет, Эми бы предупредила. Спустя пятую воронку я немного прибодрился - похоже, здесь просто случился тот же катаклизм, что и на месте моего возрождения, а затем всё замело песком. Возможно, кто-то из игроков мог появиться над одним из песчаных кратеров - и в отличие от меня отделаться при падении лишь парой синяков…
        СХХБВАХ.
        Из самой большой воронки вылетела струя песка, попав мне в грудь и голову, заставив рисково пошатнуться на краю.
        -Опасность!
        Эх, если бы ты предупредила хоть парой секунд раньше…
        Я попытался удержаться, воткнув посох в песок, но он вошёл недостаточно глубоко, и следующая струя окончательно лишила меня равновесия.
        -Эми, анализ врага! - успел крикнуть я, скатываясь в яму прямо на чьи-то азартно щёлкающие жвалы. Господи, как я же ненавижу это место.
        «ВЫ ПОГИБЛИ»
        Ставок больше не осталось, вариантов - тоже. Сгорбившись, я сидел на краю кратера, смотря на закат и мысленно сравнивая смерть от удушающего газа и постепенное высасывание крови муравьиным львом десятого уровня после введения парализующего яда. Хорошо, что у меня пока не так много очков здоровья, иначе бы смерть могла растянуться не на минуты, а часы. Впрочем, об этом не стоило беспокоиться - скоро до меня доберётся мантикора, и тогда придётся помирать лишь от клыков, когтей да жала. Раз за разом, пока я окончательно не рехнусь, и если долбаные экспериментаторы из «Анимы» вытащат моё бренное тело из капсулы, мозги мне уже никто не починит.
        С правого плеча повеяло едва ощутимой прохладой - Эми устроилась на нём, вне своего обыкновения, молча. После возрождения я уже успел представиться ей в восьмой раз, но больше говорить не хотелось. До окончания отката на смену точки возрождения оставалось больше суток - нет никаких шансов, что я не окажусь съеден за это время. Можно было отправиться на юг с крохотной надеждой выжить достаточно долго, чтобы успеть «перезаписать» точку, но без воды я буду обречён умирать точно так же, пока меня не догонит голодная тварь.
        -Я не знаю, что делать, - всё же выдавил я, не поворачивая головы к своей единственной собеседнице. - У меня просто кончились шансы.
        -Пока ты жив, шансы есть всегда.
        -Какие? В каждом направлении меня ждёт смерть. Я не могу победить эту тварь и не могу от неё убежать.
        -Пока ты жив. Шансы есть всегда.
        Стандартный ответ от скверно написанного бота. Я криво усмехнулся, но краем глаза заметил лицо Эми - и ухмылка исчезла. Она смотрела на меня предельно серьёзно, даже отчаянно, сжав в напряжении крохотные кулачки. Я вспомнил её глаза, когда я умирал от удушья - неужели простая обучающая программа настроена на такие эмоции? В который раз мне стало стыдно, словно я обидел ластящегося щенка. Вспыхнувшая совесть подвинула в сторону жалость к себе и заставила сосредоточиться.
        -Эми, расскажи про возможности моего класса.
        -С радостью. Искатели - отважные и любознательные путешественники, спешащие на зов приключений…
        Мне снилось, что я тону, захлёбываясь в жидкости, наполняющей энвиар-капсулу. Трубки обвивались вокруг моих конечностей, не давая выплыть, иглы вонзались в незащищённую кожу. Стеклянная крышка отдалялась, и никто не пытался меня спасти.
        -Проснись! Опасность!
        Я открыл глаза в тот же миг, успев лишь удивиться, что в энвиаре можно видеть сны. Подготовка к сражению заняла почти всю ночь, и лишь под конец я был вынужден прикорнуть на дне кратера, чтобы вернуть восстановление энергии в нормальное русло. Эми обещала разбудить меня при появлении мантикоры в зоне видимости - и сдержала слово.
        Над пустыней вставал рассвет - изумительно красивый и пока ещё не заполнивший окружающее пространство невыносимым жаром. Я прищурился, вглядываясь в горизонт на западе - там виднелась одинокая точка, обманчиво неподвижная. Но пройдёт совсем немного времени, как тварь меня заметит и ринется вперёд. Я обошёл кратер по периметру, сев по-турецки около стрелки, указывающей на восток. Ждать оставалось считаные минуты.
        Солнце встало, и окружающую тишину разорвал хорошо знакомый вопль. Возможно, виновато было воображение, но мне в нём слышалось торжество и голод - охотник настиг законную добычу и предвкушал пир. Я только надеялся, что у твари с почти человеческим лицом не хватит мозгов сообразить, почему на жертве не осталось никакой одежды, кроме сапог и набедренной повязки…
        Вопль повторился - мантикора понеслась вперёд с чудовищной скоростью, какую никогда бы не мог развить настоящий лев. Насколько я помнил из передач про Африку, большие кошки вообще не очень любят бегать, занимаясь этим лишь в крайних случаях и очень недолго. Но у нас тут игра, всё определяет запас выносливости.
        Не дожидаясь, пока чудовище достигнет кратера, я развернулся и побежал строго на восток, смотря под ноги с удвоенной внимательностью. У меня не было времени проверить приготовления, но если они не сработают - можно прощаться с жизнью и рассудком. Миновав первую отметку, я с размаху упёрся посохом во вторую и перепрыгнул расстояние метров в пять, лишь чудом удержав равновесие. За такой прыжок могли бы и накинуть новый пункт ловкости. Нет? Ну ладно. Вопль прокатился по пустыне в третий раз - мантикора достигла кратера. Назад дороги не было - только смерть или жизнь.
        -Давай, угрёбище хвостатое, нападай! - так себе оскорбление, к тому же я был почти уверен, что мантикоры не говорят по-русски, но важен был сам факт внимания. - Я здесь, приди и возьми!
        Мой враг явно воспринял слова правильно, помчавшись по окружности кратера со всё той же страшной скоростью. Я оскалился, вызывающе вращая в руках посох. То есть, конечно, нет. Уже не посох.
        Простое копьё из чёрного дерева (оружие, материал)
        Урон: 7-10 (колющий)
        Прочность: 200/200
        Особенности: Повышает выносливость владельца на 20 единиц
        Класс «искатель» ожидаемо оказался пустышкой, заготовкой под дальнейшее развитие, без уникальных умений. Из плюсов - ему были доступно любое базовое оружие и обширные возможности крафта. Потребовалась полноценная инструкция от Эми, очередные поиски кремней и ещё часа два, чтобы заточить один конец посоха до максимально возможной остроты, но я справился. Моё оружие приняло новую форму. Его всё ещё было недостаточно, чтобы эффективно сражаться с тварью, превышающей меня на четырнадцать уровней, но мне требовалось нанести всего два удара. Или же - ровно два удара, не промахнувшись ни разу.
        Расстояние между нами стремительно сокращалось. Чудовище разинуло пасть, готовясь издать четвёртый, финальный вопль перед тем, как вонзить в меня жало, но тут и оно достигло почти незаметной отметки на едва присыпанной песком каменистой почве. Песок, кстати, притащил я - с помощью одежды, превращённой в импровизированные мешки. Дополнительная пара часов от слишком короткой ночи.
        Вперёд, гадина, ещё один шаг.
        Вопль мантикоры захлебнулся, превратившись в визг боли. Мне даже не пришлось копать яму - лишь немного замаскировать глубокую трещину в каменистом грунте, расстелив поверх разорванные полосы новичковой экипировки, придавив камнями и присыпав песком. Уничтожить рубашку и штаны по игровой логике было нельзя, но здесь они не погибли, а перешли в качественно иную форму существования.
        В ловушку для мантикоры.
        Мерзкое чудовище провалилось в щель обеими передними лапами, по инерции врезавшись мордой в землю и явно получив приличный урон. Я вынес кое-какой урок из нашего предыдущего столкновения, а вот мантикора - нет. Надежда на то, что она переломает ноги, была бы слишком смелой, так что я не стал медлить и с размаху пырнул копьём в левое плечо врага, с удовлетворением отметив вылетевшее число «10». Мантикора продолжала визжать, но всё ещё не могла освободиться, и я нанёс второй удар по правому плечу, оставив глубокую рану. Ещё одна десятка! «Уязвимость - колющий урон, слабые места - лапы». А вот регенерации тебе разработчики не подарили, сволочь, так что и не думай просто так отделаться.
        Какая-то, самая воинственная и безбашенная часть меня орала, чтобы я продолжал атаковать - в глаза, шею, пасть, но я вовремя подавил её, отскочив назад. Жало пронеслось настолько близко от моего лица, что я ощутил ветерок. Дежавю.
        Интуиция повышена на 1!
        Будь это обычная игра, можно было бы придумать хитрую схему для прокачки - допустим, обездвижить мантикору целиком, кроме хвоста, и набирать очки удачи и интуиции, вовремя уклоняясь. Благополучно задавив и эту идею, я припустил в восточном направлении, стараясь игнорировать постепенно утихающие крики чудовища за спиной. Выносливости пока хватало, но сейчас я не мог позволить себе отдых. Если план провалится и мантикора сможет набрать прежнюю скорость или же просто решит, что добыча того не стоит, всё пропало.
        -Она идёт за нами, - шепнула Эми на ухо, избавив меня от нужды оглядываться, рискуя споткнуться. Прекрасно. Настало время кросса через пески.
        Подъём на барханы всё так же сжирал и без того просевшую выносливость, но на этот раз я не торопился. Мантикора оказалась идеальным преследователем - абсолютно не понимающим, когда нужно сдаться. В стандартных играх мобы, как правило, не уходили за границы своей территории, даже если их продолжать агрить, а эта тварь продолжала погоню несмотря на кровоточащие раны на передних лапах. И даже хромая на две ноги всё ещё выдавала приличную скорость, хоть и не сравнимую с бегом. Вопить перестала - видимо, берегла силы. Но если бы могла убивать взглядом, от меня не осталось бы и мокрого места.
        Подъём, спуск, десять секунд отдыха. Подъём, спуск… Мантикора следовала на расстоянии не больше пятидесяти метров. Постепенно её раны покрылись коркой запёкшейся крови, а шаг стал твёрже. Я ускорился, стараясь быстрее добраться до дюн, где расход выносливости был не так важен. Прошло уже два часа этого безумного похода, когда наконец впереди показалась равнина, усеянная воронками. Я сделал очередной микроперерыв на её границе, позволяя преследователю сократить расстояние. Всё правильно, ещё чуть-чуть - и ты меня схватишь. Ни на секунду ни забывай об этом.
        Когда мантикора подобралась на двадцать метров, я возобновил движение - так же, как и в прошлый раз, напрямую между ямами. К моему неудовольствию, тварь также застыла на границе, не торопясь делать шаг на подозрительную территорию. Я заорал, призывно размахивая копьём, но и это не помогло. Если она сейчас развернётся и пойдёт назад, всё пропало. Оставалось последнее средство…
        Шаг, два, три. Застыв на краю самой глубокой, теперь уже хорошо знакомой воронки, я снова выкрикнул какие-то нелепые оскорбления. Мантикора ответила воплем, не торопясь сходить с места. Я топнул ногой, заставляя край воронки осыпаться, слегка покачнулся, словно теряю равновесие…
        ВСССТХВУХ.
        Песчаный «подарок» от владельца ямы не заставил себя долго ждать, и теперь уже я покачнулся на самом деле. Раскалённый песок моментально заставил частично ослепнуть, обжёг кожу груди, на которой больше не было рубашки. Я отчаянно взмахнул руками, словно подавая сигнал преследователю - ещё пара секунд, и его обед достанется кому-то ещё! Сработало.
        Я всё ещё пытался удержать равновесие на краю песчаной ловушки, а мантикора уже неслась ко мне почти с прежней прытью, не обращая внимания на едва затянувшиеся раны. Если бы она провернула такой трюк минут десять назад, я скорее всего оказался бы у неё в желудке. Всё решает время, расчёт… и капля удачи.
        Новая песчаная струя из воронки должна была окончательно сбить меня с ног. Сейчас или никогда! Зажмурившись, чтобы не отвлекаться на резь в глазах, я с размаху вонзил копьё в песок, сделав то, чего не удалось в прошлый раз с посохом. Ноги соскользнули за край ямы, но на этот раз оружие засело глубоко, и я вцепился в него мёртвой хваткой. В ту же секунду мантикора оказалась на противоположном краю воронки, попытавшись преодолеть её одним прыжком. Возможно, с кратером на каменистой почве это бы и сработало. Только песок на краю ловушки муравьиного льва - не самая надёжная опора. Беспомощно взмахнув лапами и хвостом, монстр рухнул на дно воронки, вызвав за собой целый песочный обвал.
        -Сошлись два льва, - пробормотал я, выбравшись на край воронки и протерев глаза, но всё ещё не решаясь отпустить копьё. - Муравьиный и человеческий.
        В яме разворачивалась настоящая бойня очень голодных и злых чудовищ. Мантикора была выше по уровню, но ранена и устала, а муравьиный лев находился в своей стихии. Он едва не перекусил ей лапу жвалами, а затем вцепился в шею, но тут мантикора пустила в дело смертоносный скорпионий хвост. Хитиновая броня насекомого выдержала три удара, на четвёртый жало глубоко засело в его плоти. Ещё несколько секунд - и хозяин воронки забился в агонии, умудрившись напоследок рассечь противнику морду. У мантикоры, впрочем, не оставалось сил праздновать победу. Парализующий яд начал действовать, сковав её движения, из многочисленных ран текла кровь, смешиваясь с зелёной жидкостью из тела муравьиного льва. Растянувшись на дне ловушки рядом с убитым врагом, она открыла пасть для вопля, выдав лишь сиплый вздох.
        -Моя очередь тебя убивать, - прохрипел я, выдёргивая копьё из песка. Основная уязвимая точка - задняя часть шеи, обычно скрытая гривой. Мантикора уронила голову. При других обстоятельствах её можно было бы даже пожалеть.
        Копьё пробило шею чудовища насквозь, пришпилив его к песку на дне ямы. Мой героический прыжок можно было бы назвать безрассудным, но я рассчитывал на удвоение силы атаки и не прогадал. Двадцать урона, критический удар! Мантикора дёрнулась дважды и затихла.
        Получено опыта - 500. Получен уровень 2!
        Здоровье повышено на 10! Выносливость повышена на 20! Мана повышена на 10!
        Доступно очков характеристик - 2.
        Получено достижение - «Убийца великанов»!
        Нетвёрдо стоя на трупе поверженного врага, я поднял лицо к небу и издал оглушительный победный клич. Я выжил! Я одолел чудовище! Я прокачался! Я… упал лицом вниз, став третьим трупом в этой нелепой общей могиле.
        «ВЫ ПОГИБЛИ»
        Зараза. Зря я попросил Эми отключить предупреждения насчёт обезвоживания.
        Глава третья
        -Передавай от меня привет Вилли Вонке, Чарли! - Нэсс с размаху хлопнула меня по плечу и расхохоталась своей малопонятной шутке. Я неопределённо хмыкнул в ответ, потерев хлопнутое, но всё же решил уточнить:
        -Кому-кому?
        -Вот и выросло поколение. Ты что, классики не смотрел?
        -Я вообще кино смотрю нечасто…
        Нэсс снова захохотала, будто на этот раз пошутил я, запрокинув назад голову с коротко стриженными волосами, окрашенными в чёрно-белый. Она всегда была такой - словно откусывающей больший кусок мира, чем ей предназначалось. Высокая и крепкая, шумная и грубоватая, родом из Техаса, но зовущая себя в честь Лох-Нэсского чудовища. Лучший друг, который у меня когда-либо был.
        -Чарли и шоколадная фабрика, брат. Книжка середины прошлого века, по ней аж три экранизации сняли. Первая с Уайлдером, вторая от Бёртона, а третья совсем недавняя, тридцать второго года, кажется…
        -Позапрошлогодняя?
        -Ну. Да чёрт с ней, главное - ты же как Чарли, выиграл настоящий золотой билет. Завидую - жуть!
        Мы сидели в нашем обычном баре на Вермонт-стрит, где пересекались после работы чуть ли не два года подряд. Я медленно потягивал пиво, начиная припоминать, что, кажется, всё же слышал об этой истории.
        -Шансы у меня были побольше, участвовало-то сто человек, а не десять.
        -Пять, но не важно. Сто человек со всего мира, а на бета-тест пригласили тебя.
        Оптимизм Нэсс был заразителен, и я почувствовал, что постепенно им проникаюсь. Чего уж там, она была права - шанс выдался просто невероятный, как выиграть в лотерею. Награда, конечно, не миллион долларов, но всё равно впечатляет - целый месяц тестирования ММОРПГ нового поколения. Не просто очередной экземпляр энвиара - «next virtual reality», но игру, оснащённую уникальной технологией ИИ, позволяющей создать по-настоящему живой мир. Правдоподобные NPC, проживающие целые жизни, генерация квестов «на ходу», анализ каждого шага игрока для создания уникальной истории только для него… Это была не просто игра - мечта, и мне сказочно повезло попасть в крайне невеликое число тех, кто может эту мечту пощупать первым. Впрочем, на пути к заманчивым планам были и препятствия.
        -Месяц - адово долго, а у фирмы сроки горят нон-стоп.
        -Начальство лютует?
        -Не то слово. Хрен я отпуск на декабрь выбью. И чхать они хотели на трудовой кодекс.
        Нэсс выглядела так, будто снова еле сдерживает хохот, но по итогу сдержалась, осушила полбокала за один глоток и расплылась в заговорщической лыбе.
        -Как у тебя с финансами? Аренда не просрочена?
        -Я тебя сегодня угощаю, забыла? - недоверчиво усмехнулся я. - Всё в норме.
        -Со здоровьем проблем нет?
        -Не жалуюсь вроде. А что?
        -Да то, что давно тебе пора валить из твоего гадюшника, Макс. Плюнь боссу в рожу, заявление на стол и свободен как ветер. А следующий месяц отдохнёшь как следует в «Аниме».
        Настала моя очередь смеяться - правда, скорее от неожиданности.
        -Отличная шутка, Нэсс! А рабочую визу мне кто продлит, Александр Сергеевич Пушкин?
        -Это кто?
        -Светило русской поэзии.
        Ха! И я после этого не знаю классики. Хотя Нэсс тоже оказалась не промах. Задумчиво потерев подбородок, она покопалась в памяти и выдала:
        -Чёрный?
        -Практически. Правнук афророссиянина. Неважно! Признай, я просто тебе надоел, и ты хочешь, чтобы я вернулся на бескрайние заснеженные просторы родины на пару лет раньше.
        -У вас сейчас плюс двадцать в середине ноября, скажи спасибо изменению климата.
        -Так то сейчас. Если уволюсь завтра, как раз вернусь к первому снегу.
        Нэсс допила свой бокал и посерьёзнела, не теряя, впрочем, фирменной бодрости духа.
        -Никуда ты не вернёшься, разве что сам решишь. У нас освободилась вакансия для старшего сисадмина, и хотят именно тебя. Оклад - в полтора раза больше твоего текущего. Босс в адеквате, опять же. Как тебе расклад?
        У меня перехватило дыхание. Расклад был невероятно хорош, и я знал, что Нэсс слов на ветер никогда не бросает. Если говорит, что хотят именно меня, скорее всего, позаботилась лично. Мечта об идеальной игре не просто воспряла, а переплелась с весьма радужными ожиданиями от реальности. Ай да Нэсс, ай да… Пушкин.
        -Блин, ну ты даёшь. Нет, мне, конечно, надо подумать…
        -Издеваешься?
        -Издеваюсь. Ясное дело, я готов, - настал и мой черёд допивать пиво - вкуснейшее в моей жизни. - Так что, реально подойди и плюнуть в рожу?
        -Спятил, что ли? - Нэсс всё же не выдержала, расхохотавшись в третий раз за вечер. - Просто вежливо скажи, чтобы шёл он в жопу.
        -
        Воспоминание нахлынуло настолько ярко, будто это произошло пять минут назад, и я всё ещё слышал шум толпы в баре, ощущая во рту горьковатый вкус пива. А стоило только добраться до оазиса и сделать глоток воды! Я торопливо сложил ладони «лодочкой» и выпил ещё, затем даже умыл лицо, но память решила, что одного флэшбека зараз будет достаточно. Как я ни напрягал извилины, самым ярким моментом из последнего месяца оставалась лишь эта сцена в баре, остальное плавало в сознании мутными и неуловимыми кусками льда. Попытки их выцепить отдавались острой головной болью, и я решил сосредоточиться на том, что удалось вспомнить.
        Допустим, я согласился с предложением Нэсс - а кто бы отказался? В таком случае месяц «Анимы онлайн» мне был практически обеспечен. И вот он я, в игре мечты, «отдыхаю» перед тем, как с новыми силами заступить на новую должность… Хорошо, что Нэсс этого не слышит - она бы просто умерла от смеха.
        Ладно, шутки в сторону. Прошла ровно неделя с тех пор, как я упал с неба в первый раз, впечатавшись в негостеприимную землю. За это время я умер девять раз - от кровотечения, обезвоживания, отравления, жала и челюстей мантикоры и жвал муравьиного льва. К счастью, лимита на воскрешения у меня не существовало, а оба убивших меня чудовища скончались навсегда. Это был чрезвычайно важный момент, о котором я расспрашивал Эми не меньше получаса, прежде чем повторно приблизиться к яме, где прошла финальная схватка. В любых иных онлайновых играх мобы возрождались через небольшое время на том же месте, куда их поместили разработчики, но к «Аниме» это правило не относилось. Здесь чудовища, равно как и NPC, рождались, росли, жили и умирали в рамках симуляции живого мира. По идее это могло создать проблемы, когда в игру хлынули бы тысячи, а то и миллионы игроков, но создатели были готовы рискнуть ради оригинальности. Я не мог их упрекнуть - в любой другой ММО добыча с тел моих врагов в яме исчезла бы до того, как я до них добежал, а на дне меня ждал бы только живой и здоровый, свеженький муравьиный лев…
        Из хитинового панциря бывшего хозяина воронки вышли неуклюжие, но рабочие санки, на которые отправился остальной лут - кости, зубы и шкура мантикоры вместе с парой, по-видимому, магических предметов - мечом и кольцом. Моя неразрушимая стартовая одёжка была скручена в подобие верёвки, за которую я и потащил всё добытое добро до самого оазиса. Несмотря на уверения Эми, что мантикора не вернётся к жизни, я потратил ещё полчаса на финишной прямой, прячась за камнями и внимательно осматриваясь. Никаких признаков врагов - зато неподалёку от оазиса присутствовала та самая мелкая пустынная живность, которой я хватился ранее. Видимо, в северной местности её поубивал и распугал ядовитый туман, а здесь ничто не мешало. Но я был не против делить этот райский уголок даже со змеями и скорпионами - главное, чтобы те не достигали моих размеров.
        -Эми, - позвал я, напившись вдоволь и ещё чуть-чуть сверху.
        -Слушаю.
        -Смени мне точку возрождения, если не сложно.
        Имя персонажа - Ардор. Класс - искатель. Уровень - 2. Опыт - 0 из 300.
        Здоровье - 40. Выносливость - 100. Мана - 35.
        Сила - 5
        Ловкость - 5
        Интеллект - 5
        Телосложение - 6
        Интуиция - 6
        Удача - 6
        Свободных очков характеристик - 2
        Изучение экрана персонажа одновременно наполняло гордостью и самую малость разочаровывало. С одной стороны, попав в исключительно непростые обстоятельства, я умудрился не только выбраться, но и поднять как уровень, так и пару статов. С другой - лишний опыт в «Аниме» явно «сгорал» с достижением нового уровня, так что 500 экспы с мантикоры преобразовались в жалкую сотню для повышения до второго. Два лишних очка характеристик лучше не трогать, пока не определюсь с «продвинутым» классом… Что дальше, инвентарь? Нет, стоп. Кажется, я получил не только опыт и лут, но и кое-что ещё, просто со смертью оно благополучно вылетело из головы.
        Уверенно ткнув во вкладку «Достижения», я понял, что не ошибся - там красовалась золотая табличка с надписью «Убийца великанов». По мановению руки, она развернулась, показав следующий текст:
        УБИЙЦА ВЕЛИКАНОВ
        Условие: Убейте противника, чей уровень превышает ваш на 10 или более.
        Награда: Отображение имени и уровня у врагов любой сложности.
        В глубине души я надеялся на что-то вроде постоянного бонуса к урону, но пришлось умерить амбиции. В конце концов, тот, кто владеет информацией, владеет миром. Возможно, Эми сможет быстрее шерстить свою глючную базу данных, если имя и уровень моба будут известны заранее…
        Закрыв экран персонажа, я переключился на инвентарь - и закатил глаза. Стоило целую неделю не держать во рту ни крошки и дважды умереть от обезвоживания, чтобы увидеть абсолютно ту же грузную фигуру, с которой меня закинуло в «Аниму». Видимо, чтобы сбросить виртуальный вес, снятый с реального, нужно основательно налечь на силу с ловкостью. Единичка телосложения явно не помогла, а удача с интуицией скорее всего вообще никаких визуальных отображений не имели.
        Со снаряжением всё оказалось не так однозначно. Из базовой защитной экипировки на мне остались только сапоги да прикрывающая пах набедренная повязка. Цензура «Анимы» работала до смешного избирательно, поскольку все необходимые органы под повязкой присутствовали и ощущались нормально, саму полоску ткани можно было поднять или подвинуть в сторону, но снять окончательно - никак. Возможно, изначально планировался полный уклон в реализм, но затем возмутились консерваторы и разработчики сошлись на довольно нелепом промежуточном варианте. Так или иначе, прикрываться я мог только от Эми, а она не проявляла признаков смущения.
        Лучше всего дела обстояли с оружием. Несмотря на схватку с мантикорой, моё новенькое копьё не потеряло ни единички прочности. Я ощутил прилив гордости - возможно, у меня талант оружейника, если удалось смастерить такую классную штуку буквально из камней и палок. Но основные надежды я возлагал на выпавший из мантикоры меч. Одноручный, изящный и бритвенно-острый на вид, клинок которого едва заметно мерцал в темноте. Уверенно взявшись за рукоять, я сделал пробный взмах, расплываясь в довольной улыбке… примерно на секунду или около того, пока рука неожиданно не налилась тяжестью, заставив потерять равновесие и выронить оружие из рук. Какого хрена? Снова ухватившись за рукоять, я открыл инвентарь и ткнул в изображение экипированного меча.
        Гладиус из метеоритного железа (оружие)
        Урон: 20 -28 (колющий, режущий)
        Прочность: 300/300
        Особенности: Неизвестны
        Требования: Уровень 5
        Требования класса: Воин, авантюрист, мастер
        Как же обойтись без классической загвоздки игрока в ММОРПГ - экипировки, которая не подходит как по уровню, так и по классу. Правда, я не думал, что столкнусь с ней после убийства первого же моба. Я угрюмо воззрился на гладиус у себя в руке - в неподвижном состоянии он вёл себя совершенно невинно, как любой нормальный меч в реальном мире. Вторая попытка замаха прошла ещё хуже первой - я пошатнулся и упал на землю, чуть не напоровшись на клинок. Достойная бы получилась десятая смерть, а-ля «ненамеренное харакири». Раздражённо отпихнув злосчастный меч ногой, я подобрал кольцо. Тяжёлый перстень из серебра или схожего на вид металла со стилизованным изображением оскаленной морды - как ни странно, не мантикоры, а именно льва. Покрутив его со всех сторон, я решил нацепить на палец и разобраться в характеристиках. Перстень явно предназначался для среднего или безымянного, но я почему-то затормозил, пытаясь решить, на какой именно его надеть. В животе заворчало сосущее чувство тревоги, а металл кольца на ощупь слегка похолодел.
        -Опасность! Проклятый предмет!
        На этот раз Эми возникла абсолютно вовремя, замерев у моего лица и замахав руками крест-накрест. Физически удержать меня от промашки она не могла, но делала всё что в её силах. Хотя перед этим стоило отдать должное моей новообретённой и слегка обострённой интуиции, поскольку иначе перстень бы красовался на пальце добрые пять секунд назад.
        -Спасибо за предупреждение, - поблагодарил я свою верную помощницу, вызвав у той вздох облегчения. - Можешь опознать?
        -Без проблем.
        Эми перелетела поближе к перстню, картинно возложив на него ладошки и прикрыв глаза. Промелькнула мысль - художники здорово вложились в её анимации, хотя артефакт наверняка присутствовал во встроенной базе знаний. Через несколько секунд артефакт вспыхнул ядовито-зелёным светом, и над ним всплыла табличка:
        Перстень разгневанного льва (аксессуар)
        Прочность: 50/50
        Особенности: Сила +3, Ловкость +2, Телосложение +2, Интеллект -2, Интуиция -4. При нанесении и получении урона с шансом 10% носитель впадает в бесконтрольную ярость. Нельзя снять.
        Если бы не последний пункт, кольцо уместно смотрелось бы на каком-нибудь рукопашнике, на пару с тем самым метеоритным гладиусом. Но интуиция уже зарекомендовала себя с лучшей стороны, так что отказываться от неё не хотелось даже ради солидных бонусов к «физическим» статам. Итого оба магических предмета в луте оказались для меня бесполезны - один как минимум до пятого уровня и смены класса, второй - скорее всего навсегда. Мантикора даже после смерти умудрилась испортить мне если не жизнь, то настроение - точно. В другой онлайн-игре я бы махнул рукой и продал барахло на местном аукционе, но «Анима» пока что оставалась пугающе безлюдной.
        -Впрочем, мантикора - это не только ценный лут, - задумчиво протянул я, присаживаясь на корточки около «санок» из муравьиного льва. - Эми, какие у нас есть опции по крафту из этой почти не дырявой шкуры?
        Крафт затянулся. Из умеренно длинного списка пришлось выбрать всего два полезных варианта, которые можно было сотворить из подручных материалов. Затем - изготовить костяные иглы из зубов поверженной твари, а в качестве нитей набрать и скрутить волокна с коры пальмообразных деревьев, в изобилии растущих в оазисе. Я безмолвно благодарил небо за то, что разработчики, пусть и упоровшись по реализму, всё же оставили для игроков определённые упрощения и условности для создания инструментов и предметов. Острый кремень плюс зуб мантикоры плюс два часа возни равно костяная игла на двадцать единиц прочности. Или взять ту же добычу - страшно представить, как бы я снимал шкуру с мёртвого чудовища или вырывал у него зубы, а так просто подобрал с трупа всё готовое и относительно чистое…
        И всё же, даже учитывая все игровые поблажки, процесс занял около суток. Иглы ломались с такой скоростью, что даже стало страшно - а хватит ли на всё зубов? В какой-то момент Эми предупредила, что игроку нужно не только пить, но и есть, хотя голодная смерть наступала значительно позже, чем смерть от жажды. Пришлось снова обратиться к тем же «пальмам», сорвав с них незнакомые фрукты с прочной иссиня-чёрной кожурой, на запах и вкус напоминающие незрелые бананы. В теории, в озере оазиса могла водиться рыба, но заморачиваться ещё и с рыбалкой совершенно не хотелось. К чему лежало сердце - забить на всё и отправиться в путь как можно скорее. Только вот пустыня могла тянуться на десятки километров без признаков воды, и хотя точка возрождения теперь была привязана к оазису, очередная смерть от жажды смотрелась бы исключительно глупо. В последние два часа я регулярно промахивался иглой, атакуя собственные пальцы на единицы урона, а выносливость ползла вниз сама по себе. Но одновременно с бесславной гибелью девятой иглы раздался приглушённый звон системного сообщения, означающий завершение крафта.
        Плащ из шкуры мантикоры (доспех)
        Защита: 15
        Прочность: 100/100
        Особенности: Защита от яда +25%, Защита от колющего урона +25%
        Бурдюк из шкуры мантикоры (контейнер)
        Ёмкость: 2литра жидкости
        Особенности: Каждый глоток дополнительно восстанавливает 10 единиц выносливости
        В другое время я бы отпраздновал успех небольшим победным танцем или идиотскими криками - получившийся плащ по защите превосходил всю мою предыдущую экипировку в разы, а бурдюк не только позволял переносить драгоценную воду, но и РЕГЕНИЛ выносливость безо всяких чар. Но усталость после непрерывной работы в течение двух десятков часов заставила лишь криво улыбнуться, завернуться в свежескрафченный плащ и провалиться в сон. Мне снился дом.
        В набедренной повязке, плаще из шкуры мантикоры и с деревянным копьём в руках я напоминал охотника каменного века. Или же, учитывая мою комплекцию, неудачного косплеера охотника каменного века. Оазис остался далеко за спиной, впереди на километры расстилалась та же полупустыня, снова лишённая малейших ориентиров. Каждые два часа я делал глоток из бурдюка, каждые четыре - останавливался, чтобы восстановить выносливость до максимума. Это явно считалось как самый продуманный и комфортный поход из всех моих предыдущих попыток путешествовать в «Аниме онлайн», но одна из основных проблем никуда не исчезла.
        Мне было невыносимо скучно.
        -Эми?
        -Слушаю.
        -Поболтаем?
        В общении с моим единственным возможным товарищем прошло часа три, прежде чем пришла пора делать привал с ночёвкой. Сильнее всего я надеялся выяснить у неё подробности погружения в энвиар-капсулу и есть ли возможность подать запрос о помощи в обход меню. Но программа Эми явно предусматривала уклонение от подобных вопросов, а то и прямой отказ, так что я быстро сдался. С другой стороны, я ожидал стандартного диалога в духе «одушевлённых» поисковых ботов, типа Siri или Алисы, но был приятно удивлён. Эми обладала полноценным, хорошо прописанным характером, и фонтанировала энтузиазмом, уверенно отвечая на вопросы о любимом цвете (синий), любимой еде (рамен с крабом) и возрасте (двадцать один). Столкнись я с ней в любом онлайн-чате - не отличил бы от живого человека, сэрТьюринг да будет мне свидетелем. Она даже могла рассуждать на жизненные и незатейливые философские темы, поддерживая связную дискуссию. Она внимательно выслушала мою эмоциональную речь о текущей ситуации и искренне посочувствовала! Всё это шло в связке с очаровательной внешностью, мимикой и жестами, например, привычкой прижимать руки со
сжатыми кулачками к груди, одновременно делая «щенячьи» глаза. Знал бы - попросил о «развлекательной» опции раньше, даже когда было совсем не до того… Увы, иллюзия живого собеседника была не полной. У Эми всё ещё оставался стандартный набор фраз-отзывов типа «слушаю», «без проблем» и «опасность», очевидно машинные ответы на вопросы, касающиеся игры и дурацкая привычка стирать из памяти своего спутника - меня - после каждой смерти. Что же, будет повод не умирать в будущем.
        Проснувшись через шесть часов - Эми безропотно подрабатывала как часами, так и будильником - я отправился в путь с первыми лучами солнца. Земля оживала, и теперь это было заметно невооружённым глазом. Полупустыня перетекла в почти полноценную степь, со множеством неказистых, но однозначно живых растений и даже небольших животных типа зайцев и сурков. Разгорелся неожиданный соблазн поохотиться, словно сказывалось влияние бывшего хозяина шкуры-плаща, но я быстро отказался от этой идеи. Сбиться с пути, благодаря той же Эми, я не мог, а вот напороться на местного представителя вершины пищевой цепочки - запросто. Если мантикора была пятнадцатого уровня, здешние волки запросто могли бы оказаться ей под стать. Мне ещё сказочно везло, что локации «Анимы» не кишели агрессивными мобами, как в любой другой ММО. Да здравствует реализм, чего уж.
        На исходе второго дня на горизонте показался лес.
        -Мы находимся на пограничье Железной Империи. Это могучее государство на востоке континента, не завоёванное ни разу за тысячу лет…
        Даже голос Эми не мог скрасить скучные и малополезные факты местной истории. Лес казался таким близким, только руку протяни, но коварную равнину на полпути внезапно разрезало огромным разломом шириной метров в двадцать и примерно такой же глубины. На дне пропасти шумела исключительно бурная река, а ландшафт изгибался таким образом, что я даже не замечал обрыва, пока не услышал шум воды. Зато теперь, стоя на краю, ощущал лишь нарастающую тоску - эту «трещину» перепрыгнуть с копьём-шестом не представлялось возможным. Даже если бы я нашёл способ спуститься, не факт, что мне удалось бы преодолеть реку. Я не знал правил «Анимы» насчёт плавания - одни ММО позволяли игрокам чуть ли не жить в воде, другие наказывали за заход на малейшую глубину. В любом случае на данный момент перепрыгивание, спуск и водные процедуры отменялись, а значит, нужно было искать полноценную переправу.
        -Граница могучей империи, говорите, - ворчал я, оглядываясь по сторонам в поисках признаков чего-то, похожего на мост, и со вздохом отправившись в новый путь вдоль обрыва. - В нормальном ММО тут была бы точка с грифонами на прокат…
        Искомый мост обнаружился ещё через три часа - примерно в тот момент, когда я уже начал отчаиваться. В своё время это было массивное сооружение из камня и стали, шириной метров в пятнадцать, явно способное выдержать даже грузовик. В своё время - то есть лет двести назад, поскольку сейчас от моста осталась единственная арка не шире метра, каким-то чудом связывающая два берега. Создавалось ощущение, что древние камни едва заметно покачивались под утренним бризом. Со дна пропасти доносился рёв бегущего потока. Я нервно сглотнул.
        -Эми, можешь проанализировать состояние моста?
        -Без проблем, - несколько секунд молчания, возложенные на древние камни ладошки, словно для опознания предмета. - Великий Западный мост. Прочность 12/5000.
        Великий, значит. Видимо, потому и не развалился до конца. Да ещё и дюжину прочности сохранил от щедрот! Вперёд, герой, гуляй - не хочу.
        -Эми, он меня выдержит?
        -Прости, я не могу ответить на твой вопрос.
        Зараза.
        Проржавевшая стальная основа крошилась под ногами и пальцами, а камни были настолько холодные, что я чувствовал их через сапоги. Лёгкий ветерок будто усилился десятикратно, а ведь я даже не дошёл до середины. Страх пронизывал насквозь сильнее ветра, и я попытался задавить его приступом злости. Чего боишься, кретин? В худшем случае улетишь на дно, искупаешься, а очнёшься уже в уютном тёплом оазисе. Наверняка тут вдоль пропасти таких мостов хоть ложкой ешь, найдёшь следующий и попробуешь снова…
        СКРИИИИП.
        -Опасность! Опасность!
        Эми, в принципе, было не обязательно сообщать совершенно очевидную вещь, но против программы не попрёшь. Накрутив себя, я осмелел и сделал слишком резкий шаг, явно надавив на «болевую точку» несчастной конструкции. Издав протяжный скрип, Великий Западный мост лишился остатков прочности, рухнув в разлом почти целиком. А я остался висеть, нелепейшим образом зацепившись мантикорьим плащом за разломанную напополам балку, основание которой чудом избежало ржавчины.
        Удача повышена на 1!
        Переправа удалась на славу.
        Отдых под покровом леса оказался намного приятнее, чем посреди полупустыни. Взятые с собой плоды «пальмы» были доедены ещё вчера, так что я подрядил Эми опознавать грибы на съедобность, затем под её же руководством впервые в жизни добыл огонь трением, разведя костерок. В реальности я грибы не переваривал ни под каким соусом, но здесь проглотил в считаные секунды, пожалев, что не собрал больше. Игровой костёр помогал восстанавливать выносливость и согревал - чего не требовалось в пустыне, но сейчас было вполне актуально. Сытый и усталый, я завернулся в свой верный плащ, потерявший в инциденте с мостом восемь единиц прочности. Надо будет потом послушать руководство по починке предметов…
        -Представляешь, когда я записывался на бета-тест «Анимы», я думал, это классическое фэнтези-ММОРПГ, - сонно обратился я к Эми, которая заворожённо смотрела на угасающее пламя. - А это оказался чистой воды сурвайвл. Возможно, здесь вообще все неписи вымерли, и остались только мы…
        Эми что-то прощебетала в ответ, но я уже спал. Во сне она снова мне ответила - не грусти, дела не так уж и плохи. К тому же смотри, я могу вырасти до размера человека и стать вполне осязаемой… Только вот проверить это на практике мне не удалось.
        -Подъём, лангийская гадюка.
        Утро принесло туман, прохладу и открыло глаза на два не самых приятных, зато неоспоримых факта. Первый - мои вчерашние рассуждения о вымирании людей оказались полнейшим фуфлом. Второй - пробуждение от тычка копья в бок - это очень больно…
        Глава четвёртая
        В подавляющем числе многопользовательских игр экипировка человека - это святое. Ты можешь обложить другого игрока отборным матом или в подробностях рассказать, как водил в кино его маму, можешь издеваться над ним, преследуя и кидая бесконечное оглушение, можешь убить, наконец, визуально поглумившись над трупом, но ты никогда не сможешь забрать его вещи. В самом крайнем случае - после смерти, и то лишь какую-то часть, но подобные игры почти целиком остались в прошлом. Твой инвентарь - твой храм.
        Но «Анима онлайн» плевать хотела на святыни и устои.
        У меня отобрали всё. В первую очередь - копьё и меч, который я всё равно не мог использовать, плащ из мантикоры сорвали с плеч, бурдюк осушили до капли, а с ног стащили новичковые сапоги. Один из верзил радостно нацепил на палец проклятое кольцо со львом - удачи его снять, сволочь. Если бы грабёж продолжался дольше, возможно, покусились бы даже на набедренную повязку, то-то была бы хохма, но до этого дело не дошло.
        -Шевелись, лангийское отродье, - очередной тычок копья в спину, на этот раз хотя бы древком. Я попался тёпленьким четырём враждебным NPC седьмого уровня, над головами которых высвечивалось одно и то же: «Рядовой Стальных легионов». Мне накрепко связали руки за спиной, на горло нацепили ошейник с цепью, за которую также тащили, если я пытался сопротивляться. Эми парила рядом, но судя по отсутствию реакции захватчиков, для них была не видна. Я бы с радостью заказал ей анализ противника, но каждый раз, когда пытался открыть рот, меня начинали бить. Потеряв таким образом двадцать единиц здоровья, я решил успокоиться - на перерождение отправиться всегда успею, а вот оставлять эквип в руках этих гадов не хотелось. В результате я не то что не мог перекинуться парой слов с моей спутницей, но и узнать, куда мы направляемся, или даже попросить воды.
        Выбравшись из леса, наш весёлый отряд вышел на остатки тракта, мощённого булыжниками возрастом не меньше почившего Великого Западного моста. У булыжников, впрочем, было изрядное преимущество - без возможности упасть в пропасть, они так и остались лежать на своих местах, лишь местами раскрошившись. Надо было отдать должное легионерам - запрещая мне говорить, они молчали и сами, что указывало на приличную дисциплину. Одинаковые у них оказались не только «имена», но и вооружение - короткие мечи, деревянные дубинки, длинные копья и ручные арбалеты за спинами; броня - нагрудники из толстой кожи поверх кольчуги, и серо-зелёная униформа. Шлемов солдаты на удивление не носили, а при ходьбе издавали минимум звуков, умудряясь даже не звенеть кольчугой. Почти обнажённый я на их фоне казался настоящим бегемотом, сопящим и топающим на всю округу. Я отсчитывал про себя секунды и минуты, примерно раз в полчаса бросая тревожные взгляды на полоску выносливости. Если она доберётся до нуля, то без отдыха я попросту рухну на землю и почти наверняка окажусь удушен ошейником. Но пока что, невзирая на высокий темп этого
незапланированного марша, выносливость держала.
        На исходе четвёртого часа древняя дорога сделала неожиданный поворот и упёрлась в ворота. К воротам прилагалась высокая каменная ограда, над которой в свою очередь возвышалась сторожевая башня.
        -Аванпост Железной Империи, - шепнула Эми, видимо, по привычке, ведь её всё равно больше никто не слышал. В отличие от моста и тракта ограда с башней явно были возведены не так давно, а вот ворота раньше принадлежали чему-то более старому и величественному. Огромные деревянные створки, украшенные затейливым орнаментом и плотно обшитые надраенным до блеска металлом. Они выглядели одновременно как произведение искусства и неприступная преграда, давая понять любому потенциальному врагу - таран не поможет, лучше лезьте через стену. Я ожидал, что мы притормозим у ворот, но створки распахнулись в тот самый момент, когда первый из моих конвоиров должен был врезаться в них лбом.
        Аванпост Железной Империи производил исключительно странное впечатление гибрида военного лагеря и обычного посёлка. С одного края ровными рядами располагались казармы, административные здания, конюшни, полигон для тренировки солдат и сторожевая башня, с другого - небрежной россыпью громоздились небогатые жилые дома. Между ними с криками носились чумазые ребятишки и куры, раздавался гогот гусей и блеяние коз. Контраст был настолько велик, что я непроизвольно застыл на месте, тут же поплатившись за это рывком ошейника. Мои конвоиры направлялись, конечно, в военную половину этого парадоксального места, пока ворота почти бесшумно захлопнулись за нашими спинами. Через пару минут отряд стоял перед самым высоким зданием в аванпосте, не считая сторожевой башни - двухэтажным, каменным, недружелюбно смотрящим на мир щелями бойниц. Двое солдат остались снаружи вместе с отобранными вещами, двое сопроводили меня внутрь. Варианты на возвращение экипировки таяли на глазах.
        -Сталь на страже, господин комендант!
        Интерьер «форта» не поражал воображение хотя бы по той причине, что свет проникал внутрь исключительно скудно. Чуть не сломав ноги на лестнице, подгоняемый тычками древка копья, я ввалился в какое-то помещение на втором этаже, без удовольствия отметив потерю ещё трёх очков здоровья. По счастью, мы всё же прибыли по назначению - судя по моим конвоирам, вытянувшимся в струнку перед вышестоящим начальством.
        -Сталь на страже. Вольно.
        Господин комендант оказался грузным лысым стариком с аккуратной седой бородой, сидящим за заваленным бумагами столом в дальнем конце рабочего кабинета. В отличие от остального форта небольшая комната была прямо-таки усеяна горящими свечами, и оставалось только гадать, как она до сих пор избегала пожаров - видимо, действовала какая-то внутриигровая защита. Спустя мгновение стало ясно, зачем требовалось столь яркое освещение - комендант носил повязку на левом глазу, а правый болезненно щурил до предела. На столе среди бумажного хаоса валялся золотой монокль, по-видимому, используемый для чтения. Впрочем, чтобы понять суть ситуации, хозяину кабинета хватило и одного глаза.
        -Где взяли? - голос старика был резким и скрипучим, словно плохо смазанные петли у дверцы старинного шкафа.
        -В лесу на границе, заметили дым. Этот вот дрых у кострища. Возможно, планировал поджог.
        -Ничего я не п…
        -Молчать! - резкий удар древком на полных пять хитов в висок, заставивший меня рухнуть на пол. Я почувствовал тошноту и нарастающее бешенство. Дай мне только время, урод, пущу на экспу и тебя, и всех твоих дружков. Впрочем, ярость быстро сменилась удивлением - господину коменданту столь жёсткие меры также пришлись не по душе.
        -Что за самоуправство? Я давал команду?
        -Никак нет, господин комендант!
        -Он пытался колдовать по дороге?
        -Нет, господин комендант, но…
        -Без «но». Пах безумием?
        -Нет, господин комендант. Мы бы тогда порешили его на месте, по протоколу. Это явно лангийский шпион.
        -Да? Ну это мы посмотрим…
        Коменданту потребовалось несколько секунд и немалое напряжение, чтобы встать со стула, но в конце концов он неторопливо прошаркал ко мне, чтобы рассмотреть получше. Его правый глаз сощурился так сильно, что превратился в щёлку. Я почувствовал себя неуютно, будто мебель, выставленная на продажу.
        -Одежда? Оружие?
        -Гладиус, кожаная фляга, сапоги из тряпья, плащ из какой-то шкуры и острая палка.
        Эта «острая палка» убила мантикору, которая порвала бы на тряпки вас всех, ребята. А про перстень доблестный пограничник решил не докладывать - дисциплина всё же хромает…
        -Это самое странное описание лангийского агента из всех, что я слышал, - смешок, вырвавшийся у господина коменданта, можно было принять за треск сломавшейся ветки. - На какой части тела стоит метка?
        Притащившие меня бойцы синхронно переглянулись, и стало ясно, что о каких-то деталях протокола они всё же забыли. Тот, что поумнее, промолчал. Тот, что посмелее, попытался дать ответ:
        -Мы не… В смысле, он же явно… И вообще, кто ещё…
        -Кретин. Десять суток караула, остальным по три. Ты, - я не сразу понял, что последнее относилось ко мне. - Встать. Руки в стороны, подбородок наверх.
        Нехотя подчинившись, я окончательно смирился с ролью предмета интерьера. Впрочем, старик, в отличие от подчинённых, воздержался от каких-либо физических действий. Через пять минут осмотра он хмыкнул и вернулся к себе за стол.
        -Вы могли притащить сюда живую бомбу, но дуракам везёт. Метки нет, он не лангиец. Но явно и не отшельник. Ты. Можешь говорить. Кто и откуда?
        -Я… - пока меня тащили по дороге, я мучительно пытался придумать правдоподобную легенду, но все варианты казались глупыми. От меня ускользало, почему представители Железной Империи вместо хлеба-соли и стартовых квестов встретили буквально в штыки. Видимо, это и есть та самая «уникальная история для каждого игрока», сначала мантикора, теперь арест. Только вот мне эта история казалась откровенно дрянной. - Меня зовут Ардор. Я из очень далёкой страны. Путешественник, никому не желаю зла. И уж точно не шпион!
        Последнюю фразу я выпалил спустя пару секунд тишины, оказавшись вознаграждён новым, более продолжительным куском её же.
        Великолепная речь получилась, Макс. То есть Ардор. Главное, убедительная. Сейчас господин комендант отдаст приказ вернуть тебе экипировку, накормит, напоит да спать уложит…
        -Говорите, безумием не пах?
        -Никак нет, господин комендант.
        Сегодня явно был мой день.
        Молчание затянулось, и мне снова захотелось открыть рот, чтобы задвинуть новую речь в свою защиту. Но покосившись на шкалу здоровья, я убедился - 12/40, до бесславной смерти всего ничего. Да и что я мог сказать, похвастаться бессмертием? Напомнить о пророчестве? Воспринимай я «Аниму» как обычный бета-тест, я бы определённо так и сделал, но кто знает, как поведут себя NPC в этой долбаной глючной версии? Если я проявлю осторожность, то, может, выберусь из этой передряги живым…
        -Казнить, - вот что мне стоило мысленно закатать губу и не сглазить?
        Комендант несколько секунд пожевал губы, всё же решив продолжить:
        -Иначе никак, парень. За мной весь аванпост и гражданские, рисковать нельзя. Выглядишь безобидным, но что-то в тебе не то. Опять же, на границе попался, - мне показалось, или голос старика звучал почти сочувственно? Возможно, слуховые галлюцинации.
        -Сжечь? - это уже спрашивал один из конвоиров, заставив меня содрогнуться от ужаса. К счастью, в его голосе не было слышно уверенности.
        -Мы не в городе и не звери инквизиторские. Мы - Стальные легионы. Разберитесь быстро и без боли.
        -Сталь на страже, господин комендант.
        -Погодите! - я закрыл голову руками в ожидании удара древком, но того не последовало, и я быстро продолжил: - Последняя просьба!
        -Говори.
        -Я бы хотел помолиться своим богам перед смертью. Чтобы они поставили точку в моей жизни… и сохранили мою душу, - выдав этот неуклюжий экспромт, я выразительно смотрел на Эми, надеясь, что она поймёт намёк. Та тупила пару секунд, но затем быстро-быстро закивала головой.
        -Десять часов до возможности сменить точку возрождения, - прошептала она. Я кивнул в ответ, сглотнув.
        Разворачивающийся в голове план казался чрезмерно наглым, но единственной альтернативой было заново тащиться от оазиса с голой задницей, без оружия, плаща, а главное - бурдюка с водой. Без идей, как перебраться через пропасть. С крупными шансами нарваться на очередной патруль. На другой же чаше весов лежали все мои вещи, безрассудство и солидная горка удачи. Главное - протянуть до нужного момента.
        -Есть только один истинный бог, парень. Это Вечный Император, да смилостивится он над твоей душой, - надо же, никогда бы не подумал, что старик религиозен. - Сколько ты хочешь времени?
        -Десять часов, господин комендант. До вечера.
        Тот нахмурился, недовольный столь долгим сроком, но затем коротко кивнул. Всё-таки из меня вышел не худший дипломат, пусть и проигравший основной бой, зато как следует оттянувшийся на мелочи.
        -Пусть так. Под замок его, в подвал. Накормите и напоите. Казнь перед закатом. Сталь на страже.
        Ого, даже насчёт кормёжки я оказался прав.
        Десять часов пролетели куда быстрее, чем можно было представить. Худшим вариантом для меня стало бы услышать, что шпионов казнят где-то внутри самого форта, в замкнутом, а то и запирающемся на замок помещении - тогда весь мой план полетел бы к чертям. Но нет - те же четверо, что и с утра, вывели меня наружу, обращаясь при этом куда вежливее, чем при захвате. Даже дали одеться в серый балахон до пят, чтобы сохранить какое-то человеческое достоинство при смерти - явное влияние коменданта. Другим плохим вариантом была бы казнь посреди посёлка, на развлечение местным жителям. К счастью, благородство или осторожность хозяина форта и здесь пошли мне на пользу - конвоиры направились в небольшой, отдельно ограждённый частоколом участок, прилегающий к казармам. Специальное место для казни шпионов? Что-то мне подсказывало, впрочем, что ловили их не слишком часто. Граница была неплохо защищена разломом, а останки моста обрушились бы, присядь на них птица потяжелее, не то что идиот вроде меня…
        -Ты очень спокоен, - одобрительно заметил один из стражников - кажется, единственный, от которого я не получал тычки. - Если на тебе нет греха, Вечный Император примет тебя в своих чертогах.
        Они тут что, все слегка поехали на религиозной почве? В любом случае, боюсь, «вечному императору» сегодня не обломится. Солнце почти село, надвигались сумерки, а через два часа большинство этих бравых вояк будут спать в своих казармах в соответствии с заданным игровым алгоритмом. Последний вариант, который мог бы мне всё испортить - случайный свидетель, оказавшийся здесь в неурочный час. Оставалось надеяться на удачу - и меня нервировало, насколько часто за последние две недели я прибегал к этой надежде.
        Меня поставили около частокола, сказав прислониться спиной. Трое отошли на десять метров, последний спросил, поколебавшись, не нужна ли мне повязка на глаза. Я отрицательно покачал головой, почувствовав, как по телу прокатилась волна ледяной дрожи. Пусть это всего лишь игра, и мне не придётся долго оставаться мёртвым, внутри разливался настоящий страх. Даже виртуальный расстрел ужасал, а подготовка к нему оказалась ещё хуже. Предлагавший мне повязку солдат отошёл к остальным. Все четверо отработанным движением достали и взвели арбалеты.
        -Последние слова?
        -Эми, сохрани меня здесь.
        Вполне сойдёт за предсмертную молитву. Арбалеты синхронно поднялись в воздух. Четыре сухих щелчка, слившихся в один, жгучая боль и наплыв темноты.
        «ВЫ ПОГИБЛИ». Может, хоть на этот раз она меня не забудет?
        -Привет! Я - ваш личный помощник…
        -Тссс, - ещё не успев открыть глаза, я приложил палец к губам, и голосок Эми смолк. Мечтать не вредно. Хотя никто кроме меня не мог её слышать, я не хотел в десятый - буквально - раз проходить через то же дурацкое приветствие. Оно заставляло чувствовать себя ещё более одиноким, чем обычно, когда даже маленький персональный бот-NPC обращается к тебе, как к чужаку.
        -Мы уже знакомы, Эми, - сказал я как можно более мягко. - Зовут Ардор, обращайся на «ты». Меня тут немножко расстреляли пару часов назад, но ты нас сохранила, так что всё идёт по плану…
        Всё и в самом деле шло по плану - вокруг царила ночная темнота, и никому не взбрело в голову ставить стражу в закутке для казни редких иноземных гостей. Я провёл рукой по частоколу, к которому меня поставили - на нём остались зарубки от арбалетных болтов, прошедших насквозь. Невероятно, сколько ресурсов «Анима» тратит на такие мелочи! Затем я осмотрел себя, и чуть не расхохотался в голос. Мой балахон для казни потерял 6 единиц прочности из 10, щеголяя тремя здоровенными окровавленными дырками в груди и животе. Четвёртый болт, если мне не изменяла память, мне всадили прямо в правый глаз - видимо, чтобы наверняка. Интересно, что случилось с моим трупом - сожгли, закопали, бросили на съедение свиньям? Если он цел, то до сих пор лежит там, где положили, или растворился в воздухе одновременно с возрождением?
        В любом случае, несмотря на оправдавшийся риск, терять времени тоже не стоило. Мне предстояло в почти незнакомой обстановке выяснить, куда засунули мою экипировку, изъять её, а также разжиться какой-то менее подозрительной одеждой по меркам местного населения. Всё это - максимально незаметно и ни разу не умерев, иначе рано или поздно меня поймают на новой точке респа. Пожалуй, чуть менее ужасное развитие событий, как засевшая на ней мантикора, но всё же не из приятных. Договариваться с местными вояками, объясняя механизм возрождения, не было ни малейшего желания. Значит, предстоит стелс-миссия без права на ошибку.
        -Эми, заглядывай за углы и предупреждай меня, если кого-то увидишь, - «радиус действия» моей спутницы был невелик, но на подобное задание должно хватить.
        -Без проблем.
        -И ещё. Можешь подсветить дорогу?
        -Совсем чуть-чуть.
        Стража аванпоста не ожидала подвоха. И их можно было понять - как в рамках игровой логики, так и чисто человеческом смысле. Внушительная каменная ограда, надёжные ворота, высокая сторожевая башня для контроля окрестностей… Возрождение врага внутри базы после расстрела попросту не было предусмотрено. Из участка для казни оставалась только одна дорога наружу - через казармы, и её никто не охранял. Я крался следом за Эми, которая издавала слабое голубое сияние, перелетая от угла к углу и махая мне ладошкой, показывая, что всё чисто. Подавляющее большинство солдат мирно спало, и если кто-то патрулировал, то снаружи аванпоста. Когда казармы остались за спиной, я позволил себе выдохнуть и оглянуться. У меня было не больше пары часов на то, чтобы вернуть экипировку и свалить из этого дружелюбного местечка подальше. Если здесь всё же заподозрят что-то неладное, то отправятся в погоню лишь на рассвете, дав мне солидную фору.
        Итак, если бы я был плащом из шкуры мантикоры и копьём из чёрного дерева, где бы я лежал?..
        Не казармы. Не конюшни. Не резиденция коменданта. Последняя изначально стояла под вопросом, но орлы, умыкнувшие мои вещи, не торопились заносить их внутрь. Да и не было там места даже под средний склад, я бы заметил… В обычной ММО можно было бы предположить, что вещи запихнули в какой-нибудь небольшой сундук, но реализм «Анимы» не позволял ей прибегать к подобным условностям. По крайней мере, копьё в сундук точно бы не поместилось.
        Крадучись обойдя резиденцию, я обнаружил ещё десяток «военных» зданий меньшего размера. Попробовав двери в первых трёх, крепко выругался - заперто. Эми проверила прочность каждой - по сотне с гаком единиц, голыми руками я такое и за неделю не сломаю. Вопрос в том, у кого ключи? У господина коменданта? У начальника караула? У случайного стража? Время поджимало. Я отдавал себе отчёт, что свободен и жив только благодаря эффекту неожиданности, в прямом столкновении любой из солдат 10-го уровня с лёгкостью расправится с новичком 2-го. Даже комендант, несмотря на внешний вид и явные проблемы со здоровьем, пользуясь разницей в уровнях и статах, навалял бы мне одной левой. Но выбора не оставалось - и я совсем уже собрался возвращаться к «форту», как до меня донеслись какие-то странные звуки.
        Я недоверчиво навострил уши. Кто-то плакал - пытаясь сдержаться, но получалось у него это плохо. Рыдания звучали откуда-то из-за края дальней постройки, почти прилегающей к каменной ограде. Стараясь не издавать шума, я направился на звук. Эми заглянула за угол первой, затем вернувшись ко мне на плечо.
        -Рядовой Стальных легионов. Один. Смотрит в другую сторону.
        Это мало что объясняло, так что я осмелился заглянуть следом. У стены постройки действительно сидел солдат - один из тех, что схватили меня. Первый, кто полез копаться в вещах. При разговоре с комендантом он не участвовал - возможно, потому что не хотел рассказывать о присвоенном кольце со львом. К слову о нём - пограничник рыдал, скрючившись от боли, схватившись правой рукой за безымянный палец левой. Всё его вооружение - от копья до арбалета, валялось рядом. В видном только мне одном свете, что испускала Эми, я заметил свежую кровь на клинке кинжала - судя по всему, его пытались использовать, чтобы поддеть и снять перстень. Со вполне ожидаемым результатом. Что было удивительно - насколько убедительные страдания изображал неудачливый «властелин колец». Местный ИИ, стараясь погрузить игрока в мир с головой, эмулировал эмоции в совершенстве. И эмоции эти мне сейчас были совсем не кстати.
        Я быстро прикинул - разница в уровнях весомая, но противник растерян, разоружён и не ожидает атаки со спины. Мечом или копьём, допустим, я не смогу воспользоваться, если те предназначались для тех же боевых классов. Но мне почти наверняка ничего не стоит бесшумно поднять кинжал и получить новый уровень за гада, который считал своим долгом сначала ограбить, а затем избивать безоружного и беспомощного пленника. Более того - это всего лишь NPC, кусок кода, управляемый рядом алгоритмов. Пара точных ударов - и дело с концом.
        И всё-таки… Бить в спину раненого, рыдающего от боли и ужаса человека казалось попросту подлым. Эмуляция или нет, неважно. Я нагнулся и поднял не кинжал - деревянную дубинку, потратив пару секунд, чтобы проверить её характеристики.
        Дубинка из морёного дуба (оружие)
        Урон: 5-12 (дробящий)
        Прочность: 130/150
        Особенности: Оглушение с шансом 20%, при скрытной атаке шанс 100%
        Требования: Уровень 2
        Сегодня твой счастливый день, солдат. Будь я первого уровня, кто знает, послушал ли бы я голос совести.
        Дубинка обрушилась на затылок всё ещё сотрясающегося в рыданиях стражника, и тот мгновенно затих.
        Сила повышена на 1!
        -При попытке снять проклятый предмет тот причиняет владельцу страшную боль, - тихо пояснила Эми, опускаясь на траву рядом с бесчувственным телом.
        Видимо, бедолаге отдали приказ избавиться от ворованного, и тот страдал в этом закутке последние пару часов. А я ещё и добавлю проблем - поскольку нечистый на руку стражник являлся для этого идеальной целью.
        Через пятнадцать минут крайне неловкой возни с раздеванием мужика без сознания я выглядел точь-в-точь как представитель Стальных легионов. К счастью, у брони не оказалось требований ни по уровню, ни по классу, да и налезла она на меня идеально, хотя комплекции мы с оглушённым бедолагой были разной. Униформа состояла из кольчужного доспеха (Защита: 15, 150 прочности), штанов из выдубленной кожи (Защита: 8, 100 прочности) и кожаных же сапог (Защита: 4, 80 прочности). Мой бывший конвоир теперь валялся в одном исподнем, да с проклятым перстнем на пальце. Наутро, когда он очухается, ему так и так придётся доложить о неснимаемом кольце, а за потерю формы наказание будет значительно более суровым. Если он спишет это происшествие на злую шутку сослуживцев, то просто добудет себе новый комплект и останется нем как рыба. Меч, кинжал, копьё и арбалет я уложил рядом с солдатом - потеря недешёвого оружия вызвала бы серьёзные вопросы. Последней, но ключевой моей удачей за сегодня стала связка старых ключей, снятая с пояса поверженного противника.
        -Эми, следи за окрестностями, хорошо?
        Четвёртое строение оказалось арсеналом - неплохо организованным, но местами чуть ли не погребённым под слоем пыли. Видимо, господину коменданту было тяжело выбираться из резиденции, чтобы лично проверять состояние оружия и доспехов, а подчинённые решили, что и так сойдёт. Я с некоторым трудом задавил в себе соблазн забрать не только свои вещи, небрежно брошенные в дальний угол, но столько ценного лута, сколько смог бы унести. Увы, если исчезновение плаща и «острой палки» вряд ли останется замеченным, крупная кража может спровоцировать расследование и погоню. Я даже оставил на месте честно выбитый из мантикоры гладиус - пока что от него было больше проблем, чем пользы. Единственное, что я позаимствовал у аванпоста Железной Империи кроме формы и дубинки - объёмный заплечный мешок, куда отправился мой мантикорий плащ и бурдюк. Заперев арсенал, я вернул ключи стражнику в отключке. Самое время валить.
        Перебрав в голове варианты, я не придумал ничего лучше, кроме как направиться прямиком к главным воротам. Изнутри охраны не было, а снаружи, как доложила Эми, на дозоре стояли двое - точнее, бессовестно дрыхли на посту. Понадобилось несколько минут, чтобы разобраться, как открывать такую махину, но в конце концов удалость обнаружить небольшой рычаг сбоку. Огромные створки бесшумно отворились, и я, даже не пытаясь скрываться, уверенным шагом направился наружу. Один из стражников шевельнулся и сонно подал голос, заставив меня заледенеть от ужаса:
        -Гай, это ты? Куда тебя демоны понесли?
        -Живот… скрутило, - ответил я хриплым шёпотом. В общем-то даже не соврал, поскольку страх вызывал похожий эффект даже в виртуальном теле. Не дождавшись продолжения допроса, я осторожно оглянулся - окликнувший меня солдат снова заснул, то ли удовлетворившись услышанным, то ли просто забыв про всё. Приложив максимум силы воли, чтобы не перейти на бег, я отправился по вполне ровной дороге на восток, оставив аванпост за спиной. Комендант упоминал город - возможно, там я наконец найду ответы на вопрос, что не так с этой чёртовой игрой.
        Глава пятая
        Сперва на горизонте показались столбы дыма, окрашивающие утреннее небо в грязно-серый цвет. Я заметил их, поднимаясь на небольшой холм, и с тревогой подумал о пожаре. Но вскоре с вершины холма открылось полное зрелище - город, раскинувшийся в низине на берегу реки, в котором разгорались десятки огромных костров. Можно было подумать, что я явился на канун какого-то крупного праздника или религиозного торжества, ведь ради чего ещё возводить столько костров с утра пораньше?
        «Сжечь?» - эхом отдался в моей голове голос одного из солдат Стальных легионов. Да, с таким подходом в Империи праздник можно было устраивать хоть каждый день. Я уже совсем собрался спросить у Эми справочную информацию, как она начала сама:
        -Ламитерн. Крупнейший военный лагерь Железной Империи возле западной границы…
        Нет, так дело не пойдёт.
        -Эми, подожди, - я прервал свою спутницу на полуслове. - Посмотри внимательней, это же целый город.
        -Да, - тихо согласилась она, помолчав несколько секунд. - Мои данные неверны. Нужно время для анализа.
        -Возвращайся поскорее.
        Задумывалось как дежурная вежливость, а прозвучало почти как мольба. В последнее время мне всё реже хотелось оставаться наедине с собой - в атаку кидались мысли и страхи, которые больше не получалось подавлять. Две недели и четыре дня - ровно столько я играю в «Аниму онлайн», пока моё тело беспомощно валяется в энвиар-капсуле. Версия о дурной шутке давно уступила место убеждению в злобном эксперименте. Кто-то намеренно решил запереть меня здесь, вероятнее всего тщательно отслеживая мои страдания. А если это правда, этому «кому-то» нет никакого резона выпускать меня назад, особенно с работающим мозгом. Я всё ещё не мог вспомнить большую часть последнего месяца перед началом игры, так что им помешает стереть мне вообще все воспоминания? Я не смогу подать в суд, они спокойно продолжат тесты… Или просто отключат систему жизнеобеспечения, а через несколько суток выкинут труп на помойку.
        Я сжал зубы и помотал головой. Даже если всё это было правдой, она никак не помогала мне двигаться дальше. Возможно, причина в другом. Моя задача - выжить там, где я могу это сделать, и собрать как можно больше информации. А для этого придётся наведаться в «крупнейший военный лагерь», даже рискуя оказаться на костре…
        Дым всё ещё поднимался в небо, и я потратил несколько минут, чтобы рассмотреть город. Даже с такого расстояния он выглядел огромным и чуждым на контрасте с окружающим пейзажем, словно чёрный спрут, выползший из реки и раскинувший щупальца по низине. Почти весь Ламитерн окружала высокая каменная стена, готовая дать отпор любым захватчикам. Хотя стоял мёртвый штиль, даже на вершине холма воздух слегка пах гарью.
        По необъяснимой причине спуск оказался сложнее подъёма, но я умудрился одолеть его за какую-то пару часов. Дорога к Ламитерну, ведущая от аванпоста, частично заросла травой, пробивающейся сквозь трещины в древней кладке. Но она была не единственной - к центральным городским воротам сходились ещё два тракта, сливаясь в широкую полосу. И если с запада явился только я, с севера и юга крайне неспешно двигались повозки с сеном, грудами овощей и мешками с зерном, шагали десятки людей - даже в столь ранний час. В основном это были крестьяне и мелкие торговцы, я в армейской форме смотрелся белой вороной. Не считая того, что перед этой вороной почтительно расступались.
        Пробираясь через толпу, я чуть не впал в панику от обилия лишней информации и через пару минут вынужденно отступил на обочину. Над головами NPC громоздились бесконечные таблички с именами и уровнями - от первого до десятого, хотя первый встречался значительно чаще. Они перекрывали друг друга, мешали обзору, чуть ли не били меня по лицу, хоть и оставаясь нематериальными. Словно почувствовав моё глубочайшее раздражение, у левого плеча материализовалась Эми.
        -Какому гению пришло в голову сделать их непрозрачными? - процедил я сквозь зубы, наблюдая за хаосом на дороге. В городе ситуация обещала быть ещё хуже. Что же теперь, всё время избегать скоплений народу?
        -Размер и прозрачность информативных табличек можно настроить, - поделилась Эми, когда я уже начал всерьёз размышлять о жизни в лесу.
        -Что же ты молчала?! Где… - я осёкся, осознав ответ на вопрос самостоятельно.
        -Чтобы открыть игровое меню, нужно произнести команду «Открыть меню»…
        Произносил. К этому моменту раз двести.
        -Также я могу временно отключить отображение табличек, сообщая данные о нужном вам персонаже по запросу.
        -Давай рискнём.
        Я моргнул, и, о чудо, мешанина из бесполезной информации над головами NPC исчезла. Осталась только дорога со вполне живыми на вид людьми, спешащими по своим делам. В отсутствие табличек я наконец разглядел их лица - движок «Анимы» на совесть рисовал абсолютно уникальных персонажей. Теперь становилось ясно, что большинство народу направлялось в город не от хорошей жизни - их выдавала одежда в заплатах, мрачные лица, болезненный вид. Даже в аванпосту жители выглядели более здоровыми и счастливыми.
        -Если выпало в Империи родиться… - буркнул я, заново вливаясь в невесёлое шествие. Впрочем, вряд ли эти ребята слышали о Бродском.
        Минут через пятнадцать ворота оказались совсем близко, позволяя рассмотреть неприступные стены и пару десятков вооружённых солдат, охранявших вход. Стало ясно, почему толпа двигалась так медленно - каждого встречного ждал подробный допрос о цели прибытия, у торговцев требовали бумаги, крестьян проверяли на скрытое оружие. Я сглотнул - если моя маскировка не прокатит, возрождаться придётся в том же закутке аванпоста, где меня расстреляли несколько дней назад. Возможно, изначально в «Аниме» предполагалась какая-то система телепортов, как во многих других играх, но я пока что все расстояния преодолевал на своих двоих. Альтернативный вариант - разжиться лошадью, но не исключено, что для езды верхом потребуется некий скилл, не положенный мне по причине отсутствия нормального класса…
        -Сталь на страже!
        Стоило задуматься на пару секунд, как я чуть не врезался в первого из солдат, самого юного на вид, но бдительно следящего за людским потоком. К счастью, тот не рассердился, а напротив - вытянулся по струнке, как вояки перед господином комендантом. Остальные, оглянувшись на него, дружно рявкнули тот же девиз.
        -Страж Ламитерна, пятый уровень, - шепнула Эми. Отсюда было видно, что униформа, броня и вооружение городской охраны здорово напоминали таковые у легионеров аванпоста, но с другими цветами и более лёгкими элементами доспеха. Судя по реакции солдат, пограничники считались выше их по званию, а визит одного из них, то есть меня, вполне тянул на событие.
        -Сталь на страже, - отозвался я как можно уверенней. Так как это не оказало на стражников видимого эффекта, я снова вспомнил сцену в кабинете коменданта и добавил: - Вольно.
        -Какие новости с границы?
        Остальные охранники вернулись к работе с толпой, но тот, с которым я почти столкнулся, явно жаждал слухов. Судя по энтузиазму в голосе, он сам давно мечтал отправиться стеречь разлом на краю пустыни, но что-то мешало. Я задумался на секунду прежде чем дать ответ.
        -Шпиона поймали. Лангийского, понятное дело. Он разрушил Великий Западный мост и планировал дальнейшие диверсии…
        -Император защити! - кажется, ещё немного, и парень от возбуждения выскочит из доспехов. - И как с ним порешили?
        -Допросили и расстреляли.
        Я выразительно провёл пальцем по горлу. В голове всплыл дурацкий старый анекдот - «Расстреляли меня, внучек», так что пришлось приложить всю силу воли, чтобы сдержать исключительно неуместный смех. На этом любопытство стражника было частично исчерпано, и я воспользовался моментом, чтобы втиснуть пару собственных вопросов - где лучше остановиться на ночлег, сытно поесть, а то так давно не был в городе, всё поменялось… Получив подробные указания, я заверил охрану, что сталь на страже, и беспрепятственно шагнул за порог Ламитерна.
        Город поражал размерами, но во всём остальном скорее вгонял в тоску. Широкие проспекты, вымощенные брусчаткой, сменялись лабиринтами грязных тесных улочек, в которых я находил дорогу только с помощью встроенного компаса Эми. Несмотря на то, что в Ламитерне функционировала канализация, повсюду стояла вонь отходов, падали, но сильнее всего - гари. Возможно, она была попросту запрограммирована, поскольку мой нос отказывался к ней привыкать даже после пары часов блужданий. Архитектура впечатляла, но не в хорошем смысле - красивые и крепкие постройки соседствовали с чудовищными лачугами, зачастую многоэтажными, которые грозились рухнуть на ничего не подозревающего прохожего. Меня так и подмывало спросить Эми о прочности этих развалюх, но я сдержался. Несмотря на огромный поток людей у ворот, на улицах было не так много народу, и все как один спешили по делам. Я не заметил никого, кто бы просто стоял и разговаривал с другом или отдыхал в своё удовольствие, да хотя бы выгуливал домашних животных и детей. В переулках попадались одиночные торговцы, продающие какое-то барахло, а вот нищих и попрошаек не
было видно вовсе.
        -Как же так, - пробормотал я себе под нос, но с расчётом на абсолютный слух Эми. - У кого мы теперь узнаем последние сплетни и легенды, которые со стопроцентной вероятностью окажутся правдой?
        -У трактирщика?
        -Попытка не пытка.
        Порекомендованный стражником трактир носил гордое имя «Рыжий вепрь». Чтобы до него добраться, пришлось миновать особенно злачный квартал с бесконечным количеством тупиков, но сам он стоял на приличной тихой улице в тени городской стены. В полдень посетителей почти не было, и мне пришлось расшевелить задремавшего трактирщика, здоровенного дядьку с недельной щетиной, чтобы спросить, во сколько мне обойдётся еда и ночлег. Денег у меня было кот наплакал - пара серебряных и десяток медяков, завалявшихся в том самом заплечном мешке, что я унёс с аванпоста. К моему удивлению, хозяин заведения побледнел и вымученно улыбнулся в ответ.
        -Испытать меня решили, уважаемый страж границы? Для Стальных легионов у нас всё бесплатно, располагайтесь и отдыхайте… Надолго к нам?
        Было заметно, что его вовсе не прельщает перспектива содержать лишнего постояльца, но страх держал заметно сильнее. Буркнув в ответ что-то типа «поживём-увидим», я получил ключ и направился по деревянной лестнице на второй этаж, где располагались комнаты. Слово «ночлег» содержало в себе «ночь», но сейчас я наблюдал, как выносливость утекает даже от недолгого подъёма. Пытаясь добрать до города в кратчайший срок, я пропустил предыдущую ночёвку на свежем воздухе, вместо этого прошагав добрые восемь часов без передыха. Марш-бросок наградил меня лишней единицей телосложения, но оставил силы на самом краю. Не попади я так удачно в этот трактир, возможно, свалился бы прямо на улице с неизвестными последствиями. В следующий раз нужно быть осторожней…
        Выделенная комната радостно встретила чисто спартанскими условиями - грубой деревянной кроватью, столом и табуретом, кое-как умещающимися в помещении не более восьми квадратных метров. Единственное крохотное оконце не имело стекла, но было закрыто плотными ставнями. На кровати небрежно валялись какие-то шкуры - видимо, заменяющие простыни, подушку и одеяло. Ошеломлённый увиденным, я сделал шаг в комнату на автомате, с размаху треснувшись головой о косяк, взвыл, запнулся ногой о ночную вазу на полу и врезался животом в острый угол стола.
        40 очков здоровья из 45!
        Судорожно втягивая в себя воздух и схватившись за живот, я захлопнул за собой дверь, задвинул щеколду, рухнул на кровать и минуты две от души хохотал. Ситуация была настолько дерьмовой, что переходила в чёрную комедию со мной, любимым, в главной роли. Всю дорогу от аванпоста до Ламитерна я прошёл, не потеряв ни единицы здоровья, ни разу не сворачивая с тракта и пускаясь в бег при малейших признаках опасности. А вот комната в трактире могла бы спокойно меня прикончить, явись я сюда зализывать раны после боя… Мне остро не хватало собеседника, с которым можно было бы поделиться накопившимся и наболевшим. Эми, конечно, выслушает, но забудет после очередной нелепой смерти. Нэсс бы поняла, однозначно. И почему она не получила билет?
        Хотя это, конечно, был такой же самообман. В «Аниму» попали сто игроков - в теории, но пока что я не пересёкся ни с одним. Учитывая, что в одном Ламитерне могли легко затеряться тысячи человек, а Железная Империя наверняка состояла из десятков городов, не говоря о Лангии, или как её там… Разработчики не мелочились, явно планируя размер мира под мировой же релиз, в котором даже не понадобилось бы делать чрезмерное количество отдельных серверов. Только вот со стартом случилась какая-то лажа.
        Боль от ушибов утихла довольно быстро, грубые шкуры показались на удивление удобными, усталость взяла своё. Чтобы не умереть, мне нужно было поесть в ближайшие двое суток, а также заново наполнить бурдюк, но сейчас - отдых, реген выносливости, и…
        БАХ! БАХ! БАХ!
        Мне показалось, что я даже не успел закрыть глаза, но слабый свет, пробивавшийся сквозь закрытые ставни, исчез - я проснулся в полной темноте. Хриплым шёпотом позвал Эми, и через миг унылая комната озарилась призрачно-голубым светом. Теперь к причине пробуждения…
        БАХ! БАХ! БАХ!
        В дверь молотили с такой силой, будто хотели выбить. В моей голове пронёсся сразу ряд сценариев, объясняющих стук - самый вероятный из которых был элементарен. За мной пришли. Вычислили скорее всего ещё у ворот, но сделали вид, будто поверили в дурацкую маскировку, отправили в специальный трактир, поместили в комнату, откуда нет возможности сбежать. В окно бы пролезла разве что моя голова…
        БАХ! БА…
        -Кто там?! - злобно заорал я, перебивая очередную серию стуков. Можно было бы попросить Эми протиснуться под дверь и посмотреть наверняка, но моё настроение было напрочь испорчено, что плохо влияло на мыслительный процесс.
        -Почтенный страж границы, умоляю, не гневайтесь… - испуганный голос трактирщика был последним, что я ожидал услышать. Поморгав, я отодвинул щеколду и распахнул дверь. Хозяин трактира выглядел исключительно несчастным, невзирая на свои размеры, ссутулившись перед входом с зажжённой лампой в левой руке. За его спиной, на удивление, не оказалось никаких вооружённых стражников, собирающихся схватить наглого шпиона, допросить как следует и отправить на костёр. Я почувствовал, как настроение потихоньку растёт - день начался вовсе не так плохо, как мог бы.
        -Что случилось?
        -В общем зале беда, - пробормотал тот, кусая губы. - Злая, чёрная беда. Там остались посетители, невинные люди… Помогите, достойный страж, прошу вас…
        Кажется, я поторопился с выводами насчёт начала дня. Речь трактирщика, тихая и сбивчивая, сочилась настоящим ужасом. О какой «злой беде» он лопочет? Что вообще такого страшного может произойти в трактире, поножовщина?
        ВНИМАНИЕ! Хозяин «Рыжего вепря» предлагает вам задание!
        Надпись всплыла из ниоткуда с довольно приятным негромким звоном, но я, поддавшись напряжению момента, чуть не отшатнулся, словно от палёного скримера в дешёвом хорроре. Серьёзно, блин, первый квест?! Спустя почти три недели игры?!
        «Чёрная беда в «Рыжем вепре»
        Описание: Трактирщик попросил вас справиться со страшной бедой в общем зале.
        Награды: Опыт - 400
        Предметы - в зависимости от результата.
        Предназначено для персонажей 7 уровня и выше.
        Внимание! Ваш уровень может быть недостаточно высок для выполнения задания! Принимайте его на свой страх и риск.
        Джекпот, как любила говорить Нэсс. Именно этого мне не хватало, квеста на пять уровней выше без нормального описания и чётких наград. До переноса точки сохранения оставалось двое полных суток - если я сдохну, пытаясь справиться со «страшной бедой», всё полетит к чертям. Самым разумным сейчас было бы отказаться, захлопнуть дверь и ждать до утра, авось, проблема рассосётся сама. Задания надо подбирать по уровню, хорошенько подготовившись, собрав данные, подобрав экипировку…
        -Веди, - с лёгким удивлением я понял, что в тишине раздался мой собственный голос. Даже виртуальные мозги хреново работали спросонья…
        Задание принято! Время до окончания - 4часа 00минут.
        О, да оно ещё и с таймером. Красава, Ардор, супермен недоделанный. Ну раз уж принял, то тебе и разгребать…
        Открыть мешок. Экипировать плащ из мантикоры. В правую руку - копьё из чёрного дерева, в левую - солдатскую дубинку. Что-то мне подсказывало, что одной кольчуги от пограничной униформы мне не хватит. Где там эта напасть, в общем зале?
        -Опасность!
        Я застыл у лестницы, не успев поставить ногу на верхнюю ступеньку. Странное дело - в зале внизу царила непроглядная тьма, словно в глубоком колодце. Не горели масляные светильники, не раздавалась речь постояльцев. Вдруг ощутимо повеяло прохладой и сыростью, ещё сильнее укрепив ассоциации с колодцем. Оглянувшись на трактирщика, я понял, что тот не сделал ни шагу, всё ещё замерев у открытой двери в мою комнату. Не то чтобы я рассчитывал на его помощь…
        -Сейчас я буду говорить сам с собой, чтобы настроиться на нужный лад. Не бойся, - буркнул я, чтобы немного успокоить бедолагу. - Эми, что там?
        Вопреки моим ожиданиям, она отозвалась не сразу. Моя спутница также застыла, опустившись на перила, зажмурившись и прижав пальцы к вискам.
        -Внизу лежит проклятие, «время-вода». Любой персонаж, попавший в область, замедляется во много раз.
        -А он как выбрался? - мотнул я головой в сторону хозяина заведения.
        -Фамильный амулет с защитой. Но действует недолго.
        -Ты, - интонации и манеру при общении с жителями Империи я явно подцепил от господина коменданта. - Мне нужен твой амулет.
        Тот без возражений стянул через шею цепочку с кулоном в форме якоря, потёртым и очень старым на вид и протянул всё ещё трясущейся рукой. Ну хотя бы сам не заперся в первой попавшейся комнате, надо отдать ему должное.
        Якорная цепь (аксессуар)
        Прочность 22/50
        Особенности: Даёт носителю невосприимчивость к любым формам магического контроля на 10минут. Срабатывает автоматически. Перезарядка раз в 24часа. До окончания действия - 8минут 22секунды.
        Десять минут иммунитета к контролю! В любой другой игре подобная штуковина сошла бы за легендарную. Правда, больше половины прочности уже нет, а как чинить - шут знает.
        Нацепив кулон, я почувствовал себя немного увереннее, хотя спускаться всё ещё не хотелось. Попытки выяснить у Эми подробности о наведении проклятия попыток не дали - придётся «нырять». Зачем-то задержав дыхание, я осторожно спустился по лестнице, погрузившись в сырой негостеприимный мрак.
        До окончания действия - 8минут 21секунда… 20… 19…
        Амулет вспыхнул и заработал, а значит, я целиком находился в проклятой зоне. Эми снова засветилась, но её сил не хватало, чтобы разогнать темноту в большом зале. Трактир словно вымер, хотя хозяин упоминал о посетителях. Через несколько секунд я увидел людей - застывших, как нелепые восковые фигуры, брошенные скульптором в спешке. Одни пытались убежать, не способные даже подняться из-за столов, другие прятались, не в силах закрыть головы руками.
        И все они беззвучно кричали.
        Мои нервы, и без того натянутые до предела, потихоньку начали сдавать. В ужастики неплохо играть дома, за любимым компьютером, ночью и в наушниках для пущей атмосферы, но не погружаться с головой без возможности нажать на паузу! Я зарычал, пытаясь перебить страх гневом, но сработало это хреновенько. К тому же в окружающем безмолвии раздался некий звук. Как будто кто-то шумно потягивал через трубочку остатки газировки.
        -Эми, - сдавленно просипел я. - Можешь дать больше света?
        -На пару секунд.
        -Хорошо. Главное, не гасни потом до конца.
        Моя спутница, мой личный ангел-хранитель, взлетела под потолок и вспыхнула яркой голубой вспышкой, озарив на обещанные пару секунд всё немалое помещение. Я заметил, что посетителей действительно было много - не меньше двадцати человек, среди них несколько женщин и детей, но спастись не мог никто. Проклятие подействовало не сразу - некоторые успели вскочить из-за столов и рвануть в сторону выхода, сшибая масляные светильники. Несколько не потухло, упав на покрытый соломой пол, обещая пожар, но «водяное время» не дало им такого шанса.
        Я понял, кто или, скорее, что было виновником произошедшего. Посреди зала лицом вниз лежал человек - мёртвый или без сознания. На нём восседала маленькая фигура, напоминающая детскую куклу, матерчатую, но с деревянными конечностями. От неё, судя по всему, и исходили те самые жуткие звуки. Почувствовав, что её обнаружили, фигура резко обернулась на меня - тряпичным «лицом» без глаз и носа, зато со здоровенным ртом, украшенным вполне человеческими зубами. Окровавленными зубами.
        Твою мать.
        Свет погас, и Эми села ко мне на плечо, теперь напоминая едва работающий ночник. Нервы окончательно пошли вразнос, и меня затрясло - совсем как трактирщика несколькими минутами ранее. Зубастая тварь затихла, видимо, тоже обдумывая дальнейшие действия. А затем в тишине, прерываемой только моим сбивчивым дыханием, возник новый звук - резкий топот по деревянному полу крохотных ножек.
        Я заорал что-то невнятное, размахивая перед собой и копьём, и дубинкой, спугнув Эми с плеча. То ли благодаря интуиции, то ли удаче - оба параметра всё же были немного повышены - через мгновение моя дубинка столкнулась с чем-то мягким, отлетевшим в угол на несколько метров. Хотя минимальный урон от удара должен был составлять пять единиц, цифра не всплыла - возможно, это значило, что враг плевать хотел на дробящее. Всплеск адреналина слегка отрезвил, заставив мысли ворочаться быстрее.
        -Эми, анализ противника!
        Проклятая кукла явно уступала мантикоре по размеру и, скорее всего, по уровню, но с лихвой компенсировала это прытью, неуязвимостью, непредсказуемостью и безжалостным таймером проклятия. Пытаясь купить пару минут, необходимых для сбора информации, я одним прыжком достиг угла, в надежде если не ранить, то хотя бы пришпилить врага копьём к полу. Его, разумеется, там не оказалось, зато через пару секунд моя левая икра взорвалась болью от укуса. Пришлось снова пустить в ход дубинку - с худшим результатом, поскольку на этот раз мелкое чудовище моментально сгруппировалось и снова бросилось в атаку. Удар копьём - промах! Кукла заползла под ближайший стол, но когда я заглянул под него, её там уже не было.
        -Опасность!
        Не распрямляясь, я кувыркнулся в сторону, но враг опять оказался быстрее, разве что вместо шеи вцепившись мне в плечо. Плащ пополам с кольчугой выдержали, но пару единиц дробящего урона я огрёб, в отличие от зубов этого гада. Выпалив что-то неразборчиво-матерное, я врезал по нему дубинкой, заставив отвалить. Второй удар копьём - мимо. Воспользовавшись секундной передышкой, я кинул взгляд на полоску здоровья и экипированный амулет.
        35очков здоровья из 45. Кровотечение. 34 очка здоровья из 45.
        До окончания действия - 6минут 03секунды.
        Паршивость ситуации нарастала на глазах. На крайняк я мог бы успеть выбежать из трактира, покинув проклятую зону, и спасти свою шкуру ценой провала квеста. Дьявол побери, эта хрень наверняка выше меня на несколько уровней, в побеге нет ничего позорного! Не считая того, что тогда она наверняка сожрёт всех в трактире за оставшиеся четыре часа. Да, это всего лишь NPC, но здесь мир даже не создаст их заново. Они просто исчезнут, как и положено любым живым существам.
        Развернувшаяся глухая ярость наконец вытеснила упирающийся ужас, заполнив меня до краёв. Я, бессмертное и практически всемогущее по меркам этого мира существо, трясусь от страха при виде какой-то игрушки из хоррора категории «бэ»! Сощурившись и сосредоточившись, я затаил дыхание. Боковое зрение дало сигнал о движении справа, и туда же отправилось моё копьё. Попал!
        Ловкость повышена на 1!
        Кукла из преисподней оказалась пригвождена к полу, как и было задумано. Только вот урона она всё ещё не получила и теперь дрыгалась, активно пытаясь освободиться. Я налёг на древко сильнее, не позволяя ей вывернуться. Когда же будет готов анализ?!
        -Кёльколиуке, хранитель покинутых, уровень - 9, здоровье - 50, выносливость отсутствует, - невзирая на моё мысленное воззвание буквально секундой ранее, голосок Эми застал меня врасплох, и кукла лишь чудом не вырвалась из-под копья. Пришлось упереться всем телом, одновременно улавливая драгоценную информацию. - Уязвимости - огонь, магия крови, магия природы, божественное вмешательство. Иммунитеты - любой физический урон…
        Вот же засада. Ближайшее открытое пламя должно быть в очаге трактира, но наложенное проклятье, видимо, не просто так звалось «водяным» - огонь не горел. А если я попытаюсь извлечь что-то из опрокинутых масляных ламп, эта штука точно сбежит.
        -Кёльколиуке - дух-хранитель у старейших семейств Архипелага Затмения. В мирное время спит в виде артефакта - тряпичной куклы. Пробуждается во время опасности, насылая на врагов своих хозяев замедляющее проклятье. Требует плату в виде чашки свиной крови раз в месяц…
        Судя по тому, что в центре зала валяется не свиная туша, человеческая кровь «духу-хранителю» также вполне по вкусу. Только кто его активировал, насмерть перепугавшись во время ужина в трактире? Отравился местным пивом? Подавился рыбной костью?
        -Дух-хранитель понимает человеческую речь и способен общаться, если обратиться к нему по имени.
        Меньше всего на свете мне хотелось договариваться с ожившим проклятием, пристрастившимся к людской кровушке! Но оно продолжало бешено дёргаться под моим копьём, не получая ни малейшего урона. Время амулета трактирщика истекало через пять минут. Помощи ждать было неоткуда. Я отчётливо скрипнул зубами.
        -Ладно. Ладно! Кельке… кёльки… - долбаные скороговорки! Шла Саша по шоссе, корабли лавировали, экспроприировать, дезоксирибонуклеиновая кислота!
        -Кёльколиуке! Давай договоримся.
        Зубастая кукла замерла, лишь ритмично смыкая и размыкая окровавленные челюсти. Затем они сомкнулись со звучным щелчком, и над тряпичной головой, как цифры урона, всплыли слова.
        «Убери. Палку».
        И этот туда же. Надо бы наконец увенчать моё верное копьё подобающим стальным наконечником, чтобы его перестали оскорблять… Нехотя я послушался, освободив своего врага. Тот снова щёлкнул зубами, но не предпринял попыток сбежать или напасть.
        «Говори».
        -Мы можем сражаться до бесконечности, - об истекающем времени в амулете я благоразумно промолчал. - Но через несколько часов сюда сбежится стража, инквизиция, маги…
        Блефовать, так на всю катушку. Я вовсе не был уверен, что «подкрепление» успеет вовремя, да и на самом деле не хотел привлекать его внимания, но голос звучал твёрдо и не дрожал.
        -Они сожгут тебя на месте, а пепел развеют по ветру. Я же могу тебя спасти.
        Кёльколиуке слегка повернул голову набок, будто раздумывал над перспективами или пытался разглядеть мой блеф. Я почувствовал, как меня резко прошиб холодный пот.
        «Какие. Условия».
        -Ты снимаешь проклятие, забираешься ко мне в мешок и успокаиваешься. Я рассказываю всем, что лично тебя уничтожил.
        Молчание на этот раз длилось дольше, неумолимо отсчитывая тяжёлые секунды.
        «Голоден. Всё ещё голоден. Вечность голода. Не могу заснуть».
        Я сглотнул, покрепче сжав копьё. Вот и поговорили. Но живая кукла всё ещё не спешила кидаться в атаку, вместо этого обернувшись на свою первую жертву.
        «Допью. После - сон».
        Пока я медлил с ответом, Эми заложила круг по залу, задержавшись над лежащим на полу бедолагой на несколько секунд.
        -Он ещё жив, - шепнула она.
        Только наверняка умрёт, если я пущу к нему это маленькое чудовище.
        -Погоди, - я снова сглотнул, выдержав паузу дольше, чем планировал. - Сколько… Сколько тебе нужно крови?
        «Две чашки».
        Я лихорадочно прикинул - около двухсот миллилитров в одной, четыреста в двух. В человеке около пяти литров, но из своей жертвы тварь высосала не менее литра. Внутри снова заговорил страх, но его задавила совесть. В конце концов, это тело - тоже лишь цифры да нули, а боль можно и потерпеть.
        -Пей мою, - процедил я сквозь зубы. - Только быстро.
        Кёльколиуке был не из тех, кого пришлось уговаривать - и к лучшему, поскольку амулет давал мне всего пару минут свободного передвижения. Я подставил ему ногу - то место, куда он меня уже цапнул, а затем отвернулся, чтобы не видеть, как зубастая мерзость насыщается.
        30 очков здоровья из 45. В последний раз, когда я проверял, было 34, но кровотечение сделало своё дело. Ладно. Надеюсь, хватит.
        20 очков здоровья из 45.
        15 очков здоровья из 45.
        Меня пробрала паника - ситуация тянула на одну из самых идиотских смертей за всю мою историю в «Аниме онлайн». Неужели у этого живоглота нет чувства меры?!
        10 очков здоровья из 45.
        «Всё. Сон. Короткий - месяц. Разбуди. И накорми как следует».
        Хранитель покинутых упал на пол, превратившись в обычную куклу ручной работы, примечательную разве что жутким лицом. Но даже там рот был плотно сомкнут, не позволяя увидеть ряды зубов. Я закинул его в заплечный мешок, завязав тесьму поплотнее. Пока не решил, что с ним делать, но…
        Получена новая особенность! «Сделка с островным духом».
        Это ещё что за история. Открыть экран персонажа. Вкладка «Особенности». Действительно, новый пункт.
        «СДЕЛКА С ОСТРОВНЫМ ДУХОМ».
        Вы напоили Кёльколиуке собственной кровью, завоевав его доверие и погрузив в сон.
        Максимальные очки здоровья снижены на 15.
        Получена пассивная способность «Дипломат проклятых». Разумные чудовища иногда заговорят с вами вместо того, чтобы атаковать.
        Если бы я не был таким вымотанным и израненным, я бы сбегал до помойки, чтобы спалить там чёртову игрушку. Способность договариваться звучала бы замечательно, не будь там приписки «иногда». Я ненавидел случайные числа в играх, и те отвечали мне той же монетой - если я кидал двадцатигранный кубик, половина бросков стабильно оказывалась единицами. При такой статистике проникновенных диалогов с монстрами я могу не дождаться даже наиграв сотни часов. А вот потеря трети здоровья являлась проблемой вполне осязаемой, способной конкретно испортить жизнь в будущем. К слову о птичках…
        10 очков здоровья из 30. Почему бы и нет.
        Шипя от боли и сильно хромая, я направился к лестнице сквозь зал трактира, постепенно вылезающий из спячки. Испуганные крики возникали и утихали, кто-то кинулся перевязывать раненого мужика, которого хотел «допить» мой приятель из мешка. Бледный как смерть трактирщик практически скатился со второго этажа, явно желая заключить меня в объятья, но сдерживаясь.
        -Угроза устранена, - устало сказал я, мотнув головой куда-то за спину. - И все остались живы.
        -Спасибо, спасибо вам, доблестный страж… - хозяин «Рыжего вепря» рассыпался в благодарностях, но было заметно, что страх его всё ещё не отпустил. Да и задание не считалось выполненным. Неужели куклу нужно всё-таки уничтожить, или…
        Прервав мою мысль, трактирщик внезапно рухнул на колени, протягивая ко мне ладони. Я отшатнулся в шоке.
        -Умоляю, не упоминайте об этом в рапорте инквизиции! Вы прекрасно справились, но они всё равно придут и сожгут меня вместе с «Вепрем» и всеми, кто здесь сегодня был! Они вычислят каждого, и детей, и…
        -Я ничего не расскажу, - быстро ответил я, всё ещё уворачиваясь от загребущих ручищ трактирщика. Не то чтобы я собирался вообще подавать кому-то рапорт… - Слово легионера.
        Он разрыдался, кое-как поднимаясь на ноги, и всё-таки умудрился меня обнять.
        «Чёрная беда» в «Рыжем вепре» - задание выполнено!
        Получено опыта - 400.
        Получен предмет - Якорная цепь.
        Получено монет - 60 серебряных.
        Трактирщик Тирон вечно благодарен вам за спасение своего заведения и своего вышибалы. Вы можете занять лучшую комнату и просить лучшую еду и выпивку в течение неограниченного количества времени.
        Получен уровень 3!
        Здоровье повышено на 10! Выносливость повышена на 20! Мана повышена на 10!
        Доступно очков характеристик - 4.
        Успешно миновав предательски низкий косяк и коварную ночную вазу, я бухнулся на кровать, даже не пытаясь снять плащ и униформу. По словам трактирщика Тирона, всё началось с того, что в заведение вошла семья - отец, мать и дочка, последняя как раз обнимала жуткую куклу. С отцом повздорил кто-то из крепко выпивших посетителей, их разнял вышибала, но пьяница, отмахиваясь, разбил тому нос. Капли крови разлетелись по широкой дуге, одна попала на куклу… И трактир застыл.
        -Какому ребёнку вообще взбредёт в голову играть с бомбой замедленного действия? - сонно проворчал я, обращаясь скорее не к Эми, а в пространство. Но ответила всё же она.
        -Она не знала, что он такое. Она родилась в Империи, и её мать родилась в Империи, и мать её матери родилась здесь… их предки бежали с Архипелага Затмения так давно, что все забыли о чашке крови для хранителя. Она просто нашла странную куклу в дальнем углу древнего сундука…
        Голос Эми звучал настолько непривычно и глухо, что сбил с меня почти одолевшую дрёму. Я резко поднялся на кровати, увидев, как моя спутница сидит на краю стола, по-человечески отчаянно утопив лицо в ладонях.
        -Что случилось? - только и спросил я.
        -Он был голоден вечность… Сотни лет. Его увезли с Архипелага через двадцать лет после пробуждения Улхсотота.
        -Эми, о чём ты?
        Она оторвала ладони от лица, и в её изумрудных глазах стояли слёзы.
        -Мы опоздали, Ардор. Зло победило. Тьма поглотила Аниму триста лет назад…
        Глава шестая
        -Мы точно по адресу? - недоверчиво хмыкнула Нэсс, сверяясь с гугл-картой на экране смартфона.
        -Да вроде, - протянул я в ответ, столь же недоверчиво всматриваясь в здание, где должна была располагаться одна из крупнейших игровых компаний своего времени.
        Чтобы добраться до этой точки Нью-Нью-Йорка потребовалось два с половиной часа. Было немного смешно проживать в США без личного автомобиля, но я так и не озаботился получением прав, а Нэсс из принципа топила за экологию, не желая покупать даже электрокар. Так что нас ждали две пересадки на ужасающей системе подземных электричек, которую тут по какому-то недоразумению называли «метро», и около часа пешком по самым живописным районам города. А именно - проход под двумя старыми мостами, с которых на наши макушки срывались капли воды, мимо заваленных мусором каналов и заколоченных окон разваливающихся складов, а затем, на контрасте, хорошо ухоженного прудика со стаей дородных уток. Утки нас презрительно проигнорировали.
        Наконец, перед нами предстала цель нелёгкого путешествия - кирпичная пятиэтажка, которую не реставрировали, вероятно, со времён гражданской войны. Без табличек и опознавательных знаков, без признаков цивилизации вокруг - не считая тех самых заброшенных складов, - даже без припаркованных рядом автомобилей. Но если верить любезно пришедшему мне на электронную почту адресу, именно здесь располагалась резиденция Firestorm Entertainment, когда-то одной из лучших фирм-разработчиков видеоигр. Они начинали с одиночных проектов ещё лет тридцать назад, затем перешли на сетевые - также чрезвычайно успешные, но в какой-то момент чёрт их дёрнул попытаться захватить мобильный рынок. Они провалились там, метнулись разрабатывать что-то для «старого» VR, затем снова на мобильных… Неудача покатилась за неудачей, акции рухнули, и за какую-то пару лет компания ушла в глубокую спячку. Все ждали, когда их перекупит игрок покрупнее, но время шло, а о «пожарных», как их звали фанаты, не было ни слуху ни духу. И вот, спустя почти десятилетие, как гром среди ясного неба - Firestorm возвращаются с новейшей энвиар-ммо, но
только сто счастливчиков попадут на бета-тест.
        Один из этих счастливчиков как раз мрачно размышлял, не оказалась ли эта затея пранком тысячелетия.
        Нэсс решительно направилась к глухой металлической двери и надавила на звонок. Повисла тишина, прерываемая лишь кряканьем уток в отдалении. Я посмотрел на время. Одиннадцать десять - опоздание на десять минут было оправдано совершенно невозможной дорогой. Дверь никто не открывал.
        -Если это не розыгрыш, «пожарные» забили на нас здоровенный болт, - наконец решил я. - Им не впервой. Предлагаю забить ответный, свалить и нормально позавтракать.
        -Легко сдаёшься, Макс! - фирменная улыбка во все зубы.
        -Ограждаю себя от лишних разочарований, - парировал я. - Метод работает как часы.
        -Давай хотя бы чуть-чуть пошумим, - и прежде чем я успел возразить, Нэсс заколотила в дверь кулаком, заорав на всю округу: - Эй, есть кто живой?!
        Теперь тишину не прерывало абсолютно ничего - утки то ли разлетелись, то ли заткнулись в ужасе. Я тяжело вздохнул и сделал шаг по направлению к своей боевой подруге, намереваясь всё же увести её из этой обители скорби. Но стоило мне открыть рот для классического «я же говорил», из-за двери раздался адский скрежет, и она распахнулась.
        Человек, возникший на пороге, больше напоминал учёного, чем игрового разработчика. В основном благодаря расстёгнутому белому халату, небрежно натянутому поверх повседневной одежды, и большим круглым очкам. Это в наши-то дни, когда любые проблемы со зрением решались простой операцией или нано-линзами… Я бы дал ему не больше тридцати пяти, но определению возраста мешали глубокие залысины и крайне измотанный вид.
        -Простите, - прохрипел он, пытаясь отдышаться. - Звонок не работает, а мастер не может добраться третий день.
        -Вы бы поискали по округе, - хохотнула Нэсс. - Может, бедолага заблудился и сгинул, пытаясь вас найти.
        -Смешно, - кивнул «учёный» без малейшей улыбки на лице. - Вы по приглашению?
        Я снова открыл на смартфоне письмо от компании и молча продемонстрировал. Тот внимательно его изучил, явно расслабившись.
        -Меня зовут Стюарт, и я рад приветствовать вас в Firestorm Entertainment. Прошу, проходите.
        Интерьер здания был вполне свежим и разительно отличался от обшарпанного каркаса, но производил столь же гнетущее впечатление. Однотипные коридоры, обшитые пластиковыми панелями, тусклое освещение, ряды грязно-белых офисных дверей. Я ожидал хотя бы увидеть на стенах постеры с лучшими играми «пожарных» - Warforge III, Heavy Metal Racing II, Mephisto… Судя по разочарованному лицу Нэсс, её одолевали примерно те же мысли. Подъём на один этаж по лестничному пролёту - и снова те же лабиринты безликих коридоров. Я понял, что Нэсс вот-вот начнёт задавать вопросы, но Стюарт ловко её опередил:
        -Вы пара?
        -Скорее семья, - сдержанно ответил я. В первую нашу встречу на чьей-то тупой вечеринке мы напились и попробовали поцеловаться, в следующую минуту синхронно извергая из себя съеденное и выпитое в хозяйском туалете. Это было в начале первого года моей работы в США, и с тех пор я зарёкся от крепкого алкоголя. А вот знакомство с рослой техасской валькирией вскоре переросло в настоящую дружбу. На Нэсс всегда можно было положиться, стоило только следовать её принципу трёх «не» - не врать, не предавать, не обижать тех, кто слабее. Удивительно, сколько больших связей она потеряла, отворачиваясь навсегда от любителей, к примеру, наслаждаться унижением подчинённых. Но её ценили - как высококлассного программиста, а следовательно, подстраивались под её правила. Мне в свою очередь, не считая мелких промашек с первым пунктом, не приходилось себя заставлять. А из-за плотного рабочего графика с другими друзьями как-то не сложилось.
        -Неважно, - вздохнул наш проводник, останавливаясь у двери, ничем не отличающейся от всех прочих. - Соглашение о неразглашении придётся подписать обоим.
        Изучение бумаг заняло минут пятнадцать. В подходе Firestorm снова чувствовалась исключительная старомодность - сегодня, как правило, все документы заполнялись в электронном виде. В бумагах всё ещё ничего не говорилось о проекте, только о запрете на распространение информации, да описывались многочисленные юридические кары, готовые обрушиться на голову нарушителя. Я добрался лишь до середины забитого невозможной терминологией текста, когда Нэсс подняла на меня глаза и легонько кивнула. Это значит, что всё в порядке, она прочла всё дважды и убедилась, что мы не отдаём себя, любимых, в рабство на ближайшее десятилетие или что-нибудь в таком же духе. Получив наши подписи, Стюарт снова возглавил небольшое шествие, на этот раз направившись к лифту. Минус третий этаж, подвал под подвалом.
        -Дай угадаю, - дружелюбно осведомилась у него Нэсс, пока лифт вёз нас вниз со скоростью разбитой параличом улитки. - Весь бюджет ушёл на графику игры, так что фирме пришлось переехать в эту дыру.
        -Вы даже не представляете, насколько близки к истине, - устало улыбнулся Стюарт. - Но кое-что осталось и для реального мира.
        Двери лифта открылись словно в иную вселенную. Огромное светлое помещение, обставленное в стиле хай-тек, простиралось чуть ли не на сотни метров. В тщательно выверенном дизайнерском хаосе по нему были разбросаны рабочие столы, кресла и диваны для отдыха, изогнутые лампы и статуи из дымчатого стекла, изображающие - наконец-то - героев игр Firestorm. Но сильнее всего привлекала взгляд странная овальная комната, вписанная в центр зала, связанная с ним одной дверью и рядом круглых окон. Нэсс подошла к ней и заглянула в одно из них, выдохнув в восхищении:
        -Джекпот.
        -Вам нравится? - та же усталая улыбка, что и в прошлый раз. - Это хорошо. Мистеру Сажневу предстоит провести там целый месяц.
        Я удивлённо вздёрнул брови, в свою очередь также посмотрев в окно. Вокруг столба, явно напичканного электроникой, вкруг располагались шесть энвиар-капсул невероятного дизайна…
        -
        Новая волна воспоминаний накатилась строго после того, как мне удалось немного успокоить Эми и разговорить её на тему «конца света». Картина вырисовывалась отчётливо скверная.
        По задумке разработчиков «Ночь ночей» должна была стать стартом игры, при котором силы зла атакуют мир одновременно с появлением ста игроков, способных дать тем отпор. Сто человек - не бог весть какая сила, но бессмертие и прокачка уравнивали шансы. Возможно, в следующую стадию закрытой беты собирались запустить пару тысяч людей, потом открыть для всех желающих, а там и до релиза недалеко… Но всё застопорилось на первой фазе. Судя по всему, кто-то, случайно или преднамеренно, запустил сервер «Анимы» вхолостую, заставив её невероятный искусственный интеллект в ускоренном темпе развивать мир по сценарию без «попаданцев». И в этом случае исход мог быть только один - тьма не встретила сопротивления и поглотила всё.
        На севере, неподалёку от островного государства Архипелаг Затмения, ото сна пробудилось ктулхообразное чудовище, зовущееся Улхсотот, погрузив всё вокруг в хаос. В процветающем, богатом, не знающем горя королевстве Лангия из преисподней выбрался владыка демонов Асмодей. А восточная Железная Империя, независимая больше тысячи лет, решила отстоять свои границы любой ценой - и заплатила её сполна. Император Нергал, блистательный лидер, единственный, кто мог дать бой наступающему злу, вступил в сделку с культом крови. Те, с помощью магии и запретных технологий, даровали императору подобие вечной жизни, и теперь вся страна молится ему как богу… Результаты божественного правления можно наблюдать по сей день.
        Я пытался расспросить Эми подробнее о датах и событиях, но ничего не вышло. Из её сбивчивых объяснений я понял, что она получает информацию о мире случайными порциями, кроме случаев, когда я делаю запрос насчёт конкретного персонажа. С Кёльколиуке вышла большая удача - его история, как ниточка из катушки, потянула за собой лор Архипелага вплоть до пробуждения Улхсотота. По местному календарю сейчас шло лето триста двадцать первого года после Ночи ночей.
        Моя спутница, практически убитая горем от обрушившихся на неё знаний, попросила о передышке и исчезла. Я же, пережив в свою очередь в голове эпизод с посещением резиденции «пожарных», со скрипом пытался сложить кусочки мозаики. Пока что было ясно только одно - первоначальный план на «бету» накрылся медным тазом. Даже классические игры по типу Дарк Соулс не начинались с того, что игрок раз за разом погибал, падая с высоты…
        Ещё один кусочек пазла с щелчком встал на место, и я нервно расхохотался, рискуя разбудить полтрактира. В начале игры Эми всё повторяла, что я нахожусь на каком-то Холме Пророчества, хотя я явно был на дне кратера. В безымянной пустыне, где когда-то шумел Безмолвный лес. На нейтральной территории между Лангией и Железной Империей, у которых было триста лет с гаком, чтобы всласть повоевать. Что там произошло - ведомо лишь безжалостным новым богам «Анимы», но, по всей видимости, не обошлось без ковровых бомбардировок и химической войны. Холм сначала разровняли, затем углубили до состояния ямы, а вот стартовая точка для одного крайне невезучего игрока осталась неизменной…
        Судя по состоянию западной границы Империи, боевые действия не велись довольно давно, хотя со шпионами разговор был короткий. Спасибо господину коменданту за толику сгенерированной человечности, иначе слонялся бы я сейчас взад-вперёд вдоль разлома, пытаясь научиться летать.
        Две недели и пять дней. «Анима онлайн» не давала передышки, пытаясь втоптать меня в кровавую грязь при каждом взаимодействии с миром. Как будто мстила за то, что я не пришёл на помощь в трудный час, а теперь тыкаюсь по углам как слепой котёнок. До текущего момента у меня не было даже приблизительной информации о состоянии дел, в памяти красовались зияющие провалы, а план действий выглядел, как «идти вперёд, а там посмотрим».
        Что же, урок был усвоен. Теперь мой план состоял в том, чтобы свалить из этого грёбаного мирка в реальный, пока здесь меня натурально не раздавили. Я обожал Дарк Соулс и уважал Вархаммер, но отнюдь не мечтал попасть в них на самом деле, вживую, со всеми прилагающимися ощущениями. Последние слова того парня из Firestorm - Стюарта - касались как раз времени пребывания. Месяц пройдёт через неделю с небольшим, но что-то подсказывало мне, что им дело вряд ли ограничится. Так или иначе, до тех пор нужно приложить все силы, чтобы связаться с другими участниками «беты», сравнить ситуации и, в идеале, достучаться до техподдержки «пожарных». Насколько сложно будет найти хотя бы кого-то из ста «счастливчиков» в таких условиях? Вычислять не хотелось, но вскоре придётся.
        Заново устроившись на кровати и закутавшись в шкуры, я ощутил некое подобие спокойствия впервые за много дней. У меня появилась чёткая цель. Найти живых людей, скооперироваться, достучаться до админов, вернуться домой, позвонить родителям, извиниться перед новым боссом - он реально хороший мужик, - обнять Нэсс, пнуть Нэсс за то, что она подняла шум у офиса Firestorm, и нам всё-таки открыли… Разумеется, спокойствие длилось недолго.
        БАХ! БАХ! БАХ!
        Это начинало входить в привычку. Видимо, этой ночью сон отменяется в принципе. На этот раз я даже не стал возмущаться, молча открыв белому как мел Тирону. Его молчание говорило даже больше, чем если бы он орал от ужаса.
        -Не обошлось? - только и спросил я.
        Он отрицательно затряс головой. Выглянув с лестницы вниз, я заметил пару стражников, ожидающих нас у стойки. Видимо, кто-то из посетителей тут же побежал поделиться с законниками о непонятных и жутких событиях вечера.
        -Я уже рассказал досточтимым господам стражам города, что Кирика просто порезал какой-то пьянчуга, но те настаивают на докладе в инквизицию, - громко обратился ко мне Тирон, пока мы спускались. Судя по мрачным лицам служителей порядка, их выдернули прямо из постелей, но, заметив мою не менее мрачную невыспавшуюся рожу, они явно подуспокоились. Может, дело удастся уладить на месте?
        -Без доклада никак не выйдет, - с явным сожалением заявил один из стражников после обычного приветствия. - Его высокопреподобие старший инквизитор Вильгельм Акком велел сообщать обо всех случаях в его секторе, где была пролита кровь. Ежели даже кто споткнулся и колено разбил - всё одно желает слышать. Мы бы его не хотели беспокоить, но сами понимаете…
        -Ведите, - я слегка поразился спокойствию своего голоса, в душе уверенный, что данная затея не может кончиться ничем хорошим. Я кое-как избежал одной смерти несколько часов назад, но визит к представителям местной церкви казался десятикратно опаснее сражения с одержимой кровожадной куклой. Один раз меня уже поймали и расстреляли, и то в качестве жеста милосердия. Сейчас я был в маскировке, но хватит ли её, чтобы обвести вокруг пальца инквизитора?
        Ламитерн ранним утром казался сонным и миролюбивым, но улицы неизменно воняли дымом от костров. Не исключено, что вскоре на одном из них окажусь и я - ещё и забывший сохраниться в безопасном месте.
        -Сталь на страже, ваше высокопреподобие!
        Обитель Ордена Священной крови располагалась в подземном помещении, вход в которое я бы вряд ли отыскал самостоятельно - банальная дверь в подвал одного из жилых на вид домов. Кабинет старшего инквизитора Вильгельма Аккома по размерам превышал таковой у коменданта приграничного форта, но не сказать, что капитально. Окон в кабинете предусмотрено не было, а вместо свечей по стенам висели изящные масляные лампы. Количество бумаг на письменном столе превышало все возможные лимиты. Казалось, ещё немного - и деревянные ножки не выдержат, обрушившись под гнётом горы документов. Я еле разглядел за бумагами хозяина кабинета - исключительных размеров мужчину лет пятидесяти с коротко стриженными седеющими рыжими волосами, одетого в красную мантию. Крепкое телосложение и отчётливые мускулы, выделяющиеся даже под бесформенным одеянием, скорее роднили его с тяжелоатлетом или грузчиком, чем представителем высшего духовенства.
        Его высокопреподобие лишь слегка поморщился, услышав обращение стражника - со мной в кабинет пошёл один из сопровождающих, даже не поднимая на нас глаз и продолжая заполнять лист перед собой с помощью металлического пера.
        -Вольно, господа, вольно, - негромкий, мягкий голос, сразу располагающий к себе, что несколько контрастировало со внешностью. - Что стряслось?
        -Какие-то непорядки в трактире «Рыжий вепрь», ваше высокопреподобие. Пролилась кровь. Улажены стражем границы, он лично явился для доклада.
        -Сталь на страже, ваше высокопреподобие! - рявкнул я, вытянувшись в струнку. Лучшее, на что я сейчас был способен - попытаться изобразить солдафона и молиться, чтобы инквизитор был слишком занят. Тот лишь на мгновение поднял на меня незаинтересованный взгляд, тут же вернувшись к своему листу.
        -Представьтесь и рапортуйте. Только, прошу, в устной форме и как можно короче.
        -Зовут Максимилиан, ваше высокопреподобие! - вот и пригодилось мне моё настоящее имя, звучащее вполне по-местному. - Прибыл в Ламитерн вчера вечером из Восточного аванпоста…
        Я понятия не имел, насколько правдоподобно воспринимался мой импровизированный рапорт, но стражник рядом не выказывал никаких признаков недоверия, а Вильгельм Акком несколько раз согласно кивал. По моему рассказу выходило, что неизвестный преступник ножом порезал шею вышибале, а когда я спустился, чтобы разобраться, метнул дымовую шашку, которая и вызвала всеобщую панику, а затем скрылся. К счастью, насчёт уровня технологий в Аниме я был более-менее уверен, расспросив Эми ещё по дороге к городу. Пушки, примитивные бомбы и дымовые шашки являлись частью сеттинга Железной Империи наряду с мечами и арбалетами. Подумав, в конце я покаялся, что не предоставил рапорт сразу, и готов понести наказание. Инквизитор поморщился второй раз за беседу.
        -В наказании нет никакой необходимости, вы честно выполнили свой долг, - он с явным облегчением отложил в сторону заполненный лист бумаги и тут же взялся за следующий. - А душегуба с ножом, убеждён, уже ищет городская стража.
        -Так точно, ваше высокопреподобие! - выпалил единственный присутствующий в помещении городской стражник. И, как ни странно, не соврал - по дороге я подробно описал внешность «душегуба», взяв за основу начальника со своей предыдущей работы. Вряд ли он когда-нибудь напросится играть в «Аниму», тем более используя свою реальную внешность.
        -Вот и славно, - удовлетворённо пробормотал инквизитор, замолчав на минуту. Я даже успел задуматься, не забыл ли он о нашем присутствии, но спустя очередной лист бумаги он второй раз за беседу поднял на меня глаза. - Вы надолго в городе?
        -На месяц, ваше высокопреподобие, - уверенно ответил я, мысленно обливаясь холодным потом. Вдруг пограничникам запрещалось покидать аванпосты дольше чем на пару недель? Но Вильгельм Акком лишь столь же равнодушно кивнул, работая пером.
        -Передайте по возвращении на аванпост коменданту Сервию, что заказанные им очки изготовят не раньше осени.
        Я уже открыл рот, чтобы заверить инквизитора, что всё передам, как вдруг заметил отчаянно жестикулирующую Эми, пытающуюся привлечь моё внимание. Она прикрыла левый глаз ладошкой, а большой и указательный палец правой руки сложила в колечко, которое приставила к правому глазу. Точно. Монокль. Господин комендант был слеп на один глаз и не носил очки - он и монокль-то при моём визите оставил лежать на столе. Либо здесь мастерили магические очки для исправления зрения, либо фраза была с подвохом - для выявления невнимательных шпионов.
        -Прошу прощения, ваше высокопреподобие, - отозвался я, стараясь добавить в голос неуверенности. - Господин комендант даже монокль свой не всегда надевает, когда разбирает бумаги. Но если надо, я передам.
        -Да, разумеется, монокль! Очки я себе просил, с этим светом глаза совсем плохи стали, - он печально улыбнулся, зевнув и потянувшись до хруста. - Благодарю за рапорт, господа. Вы свободны.
        -Сталь на страже, ваше высокопреподобие!
        Назад в трактир я возвращался с исключительно смешанными чувствами. Если мне устроили тест, то я его вполне нормально прошёл. По крайней мере никто не тащил меня на расстрел и тем более на костёр, даже вынесли благодарность в виде целого золотого - самой крупной суммы денег, что я пока что видел в «Аниме». Возможно, Орден неплохо справлялся с отлавливанием каких-нибудь несчастных еретиков, но изобретательность игрока оказалась ему не по зубам. Я потратил остаток дня на изучение улиц вокруг «Рыжего вепря» на случай, если всё же придётся в спешке отступать, а также приценивался у крестьян, сколько может стоить стадо свиней - выходила сумма, которая на данный момент была мне не по карману. Вопрос кормёжки Кёльколиуке пока что не стоял ребром, но месяц - это не так долго. Особенно если мне придётся здесь задержаться.
        Глава седьмая
        Учитывая то, что вчера мне толком поспать не дали, я поднялся в свою каморку с приятным предвкушением грядущего отдыха. Виртуальность или нет, организм здесь требовал сна со страшной силой, да и я уже успел убедиться, что ограничение на реген выносливости - не шутки. Шкуры на кровати казались весьма привлекательными и уютными, а плотно закрытые ставни на крохотном окошке не пропускали шум с улицы.
        Я надеялся, что постепенно погружусь в дремоту, но что-то мешало. Некое зудящее чувство вытесняло свежеобретённое спокойствие, будто требующий облегчения мочевой пузырь, которого, по счастью, игровая механика не предусматривала. Но тогда что? Повинуясь порыву, я открыл экран персонажа и уставился на мигающую строчку «Доступно очков характеристик - 4». Именно она вызывала этот мерзкий зуд, не дающий нормально заснуть. Причём я не мог понять, так реагировал мой виртуальный организм или мозг геймера подсознательно оказался не способен стерпеть такого издевательства, как не распределённые статы…
        -Когда было два очка, что-то ты не предъявлял претензий, скотина, - буркнул я, со стоном поворачиваясь на другой бок.
        Вот уж чего мне точно не хватало в развесёлом путешествии по «Аниме», так это виртуальной бессонницы. Чёрт с ним, характеристики и так можно прокачать, вложу в телосложение и удачу, как универсально полезные варианты. Я ткнул в мигающую строчку, с немалым удивлением уставившись на всплывшее системное сообщение.
        «Для распределения свободных очков характеристик требуется сменить класс «Искатель» на один из продвинутых классов».
        Что. За. Мать вашу. Бред? Что это за шедевр геймдизайнерского полёта мысли?! Задыхаясь от возмущения, я принялся разглядывать потолок, отсчитывая секунды до рассвета.
        -Эми, ты как? - не считая своевременной подсказки про монокль во время рапорта инквизитору, весь остальной день моя прекрасная помощница не появлялась, и я начал волноваться.
        Впрочем, длительный отдых явно пошёл ей на пользу. Появившись из воздуха, Эми тут же уселась на край стола, чтобы расчесать золотые волосы с розовым отливом и заново заплести хвостики. Умом я понимал, что это была всего лишь одна из заложенных анимаций, но всё равно не решился прервать столь милое зрелище, пока она не закончила.
        -Гораздо лучше. Теперь мы знаем, что произошло, и сможем спасти мир, правда?
        Я закусил губу, не решившись ей с ходу сообщить, что в приоритетах стоял побег отсюда к чёртовой матери. Нэсс бы этого не одобрила. Но Нэсс была далеко.
        -Разумеется, - соврал я, стараясь не встречаться взглядом с чистыми изумрудными глазами Эми. - Приложим все усилия. Только сначала маленький вопрос - почему я не могу распределить очки характеристик без смены класса?
        Она удивлённо моргнула, помедлив с ответом.
        -В текущую версию игры такого не закладывали. Похоже, ты нашёл баг.
        Блеск. Видимо, что-то просочилось из «альфы». Жаль только, сообщить о нём пока что решительно некому. Ладно, пойдём очевидным путём…
        -В таком случае первым шагом к спасению мира будет получение нормального класса. Дашь информацию по доступным вариантам?
        Теперь уже к моему удивлению Эми, слегка задумавшись, отрицательно покачала головой.
        -Прости, но я не могу ответить на твой запрос. Моя база знаний всё ещё в основном относится к миру, который был уничтожен три столетия назад.
        -Но это же ключевые механики…
        -И да, и нет. Классы зависят от учителей, и я вижу, что в этой части Железной Империи сегодня никто не обучает паладинов, целителей и даже пиромантов. Если мы найдём источник знаний по современным классам, я дам ответ гораздо быстрее.
        -Источник… - с подозрением протянул я. - Какой-то волшебный фонтан, что ли?
        Она вдруг рассмеялась - кажется, впервые за пару суток, невольно вызвав и мою ответную улыбку.
        -Библиотеку, глупенький.
        Я удивился второй раз за утро, когда выяснил у Тирона, что в Ламитерне действительно существовали библиотеки. Видимо, в моей голове костры отчётливо ассоциировались с Брэдбери, но здесь на них жгли только людей, а не книги - прогресс! Правда, доступ в обители знаний был неограничен только для аристократов, военных, жрецов и представителей «среднего класса», которым требовалось получить разрешение инквизиции. К Стальным легионам, на удачу, это не относилось. Не хотелось в очередной раз испытывать судьбу, используя униформу как пропуск, но альтернативой были несколько дней ожидания, пока Эми не получит информацию «из воздуха». К тому же, что греха таить, меня и самого тянуло проверить, что собой представляет библиотека в «Аниме». Обычно в играх писали «книги» на пару-тройку страниц с текстами, дополняющими то или иное задание. Редкие исключения составляли настоящие рассказы или дневники из особо богатых лором миров. Что на эту тему сотворит местный всемогущий ИИ? Рассказы, сочинённые нейросетями в реальном мире, в лучшем случае читались как детский лепет, в худшем - как наркоманский бред. Но
характеры и диалоги с NPC в «Аниме» находились на высочайшем уровне, так может и книги выйдут не хуже.
        Дорога до библиотеки заняла часа полтора - всё же строители Ламитерна понятия не имели, что такое городская планировка, либо же плевали на неё с высоты. К тому же, почти у самой цели дорогу мне преградила военная процессия, занявшая всё пространство улицы. Сперва нога в ногу шла пехота из легионеров, за ними следовали многочисленные повозки с какими-то бочками, оставляющими в воздухе зелёную дымку. Упряжки по четыре ломовоза тащили огромные клетки, накрытые плотной тканью. Из клеток доносилось отчётливое и весьма неприятное на слух бульканье. В завершение процессии катилась машина, отдалённо напоминающая танк, но на паровой тяге. Громоздкий, уродливый, огромный, заполняющий округу невыносимым грохотом и лязгом. Даже после того, как процессия скрылась из виду, в воздухе оставался висеть тяжёлый запах пота, машинного масла и какой-то химической дряни.
        Библиотека располагалась в крупной, но совершенно безликой коробке из серого кирпича. Вход охраняли двое стражников, которые даже не покосились на меня, видимо, разглядев униформу издали. Я приготовился увидеть внутри что угодно - от склада каменных табличек до хранилища свитков, но вместо этого интерьер оказался почти полной копией библиотек середины XXвека, с многочисленными стеллажами до потолка, уходящими в глубь обширного зала. Выходит, книгопечатание тут уже изобрели. Удачно! Отдельное место было выделено под набор столов со стульями для посетителей. Их, к слову, не наблюдалось.
        Прежде чем я успел сделать пару шагов внутрь, тишину нарушило лёгкое покашливание откуда-то справа. Оглянувшись, я обнаружил старушку - божий одуванчик, добродушно улыбающуюся и терпеливо ожидающую моей реакции. Перед тем, как я успел сказать «здрасьте», она тут же осведомилась, чем скромная хранительница знаний, то есть она, может помочь доблестному стражу границы, то есть мне. Я промычал что-то про общий курс истории Империи и был усажен за стол, получив приказ подождать пару минут. По моим внутренним часам не прошло и одной минуты, как библиотекарша водрузила передо мной стопку из доброго десятка томов различной толщины, поклонилась и исчезла так же бесшумно, как и появилась.
        Не могу сказать, что меня сильно интересовала история - мне просто нужно было оказаться внутри, чтобы ускорить для Эми процесс получения знаний о доступных классах. Нераспределённые очки продолжали «зудеть», так что я решил отвлечься, сосредоточившись на чтении. Пододвинув к себе первый том, с подозрением уставился на название, состоящее из каких-то кракозябр. Открыл на середине, пролистал несколько страниц. Закрыл, взял следующий. Открыл на середине. Закрыл, с тяжёлым вздохом уронив голову на обложку.
        Разумеется, «Анима» думала, что я не умел читать.
        -Эми, как прогресс? - тихо буркнул я в воздух.
        -Буду готова в течение получаса.
        -У меня вопрос. Чтение здесь - отдельный скилл?
        -Так и есть.
        -Но ведь говорят-то все на русском.
        Что, кстати, казалось мне странным - «Анима онлайн» всё же была разработана американской компанией и тестировалась на территории США.
        -Они говорят на имперском, и ты в том числе. Просто ты очень способный, - она легонько хихикнула над своей незамысловатой шуткой.
        -Давно это подозревал. То есть скилл языка игроку даётся по умолчанию, а чтению нужно учиться?
        -Всё верно.
        -Может, научишь?
        -Не, я тоже не умею. Мои способности завязаны на твоих, а информация о мире просто ко мне стекается…
        Отпустив Эми на дальнейший сбор «стекающейся» информации, я от скуки начал пролистывать одну книгу за другой в надежде хотя бы отыскать иллюстрации. Объём текстов впечатлял - некоторые тома насчитывали до трёхсот страниц, в основном напечатанных, пара - написанных от руки. Рисунки обнаружились в предпоследнем экземпляре, когда я уже совсем потерял веру, но мой вспыхнувший энтузиазм быстро угас, сменившись отвращением. Видимо, среди исторической литературы затесался какой-то местный ужастик. Иллюстрации в мельчайших подробностях изображали распиливание ещё живого человека на куски. Каждая часть тела затем подвергалась непонятным процедурам, включающим в себя шприцы, колбы и ванны. Тело сшивалось обратно, безобразно разбухая втрое и с трудом напоминая свой изначальный облик. Картинки были настолько впечатляющие, что не требовалось никаких подписей, а я почувствовал лёгкую тошноту. Что это за мерзость-то такая?
        -Сотворение голема плоти, - я чуть не подпрыгнул, услышав шёпот Эми у своего левого уха. - Одна из ключевых способностей класса алхимика…
        То, что начиналось как скверное утро, завершилось исключительно паршивым вечером. Эми честно «впитала» всё, что касалось классов нового мира, и теперь перечисляла их мне один за другим, пока я сидел на кровати в своём «вечном» номере «Рыжего вепря», держась за голову обеими руками.
        -Палач. Тяжело бронированный воин, специализирующийся на двуручном оружии. Для получения класса требуется лично казнить десять приговорённых к смерти, состоя на службе в Железной Империи…
        -Следующий.
        -Чёрный рыцарь. Тяжело бронированный воин, специализирующийся на защите и магии смерти. Для получения класса требуется пройти ритуал, принеся в жертву…
        -Следующий.
        -Мародёр. Авантюрист, предпочитающий оружие ближнего боя. Для получения класса требуется собрать трофеи с трёх десятков мертвецов на полях сражений.
        -Следующий.
        -Лазутчик. Авантюрист, специализирующийся на маскировке и дальнобойном оружии. Для получения класса требуется добыть и продать информацию или предмет на указанную учителем сумму…
        Четыре доступных вариации воина - берсерк, гладиатор, палач и чёрный рыцарь - отметались. Авантюристы, смешавшие в себе разбойников и рейнджеров, - тоже. Требования некоторых, вроде лазутчика, выглядели сравнительно нейтрально, но все учителя этих классов состояли на государственной службе. Я не собирался устраиваться на работу к безумному императору-маньяку, возомнившему себя божеством.
        Эми продолжала:
        -Гаруспик. Жрец, умеющий предсказывать будущее. Основной инструмент - гадание на внутренностях.
        -Следующий!
        -Инквизитор…
        -Следующий!
        Жреческие классы были сплошняком завязаны на поклонение одному из чудовищных «богов», оккупировавших Аниму после Ночи Ночей. От одной мысли о молитвах этим гадам становилось дурно.
        -Резчик. Мастер по дереву и камню, создающий алтари, идолы, тотемы и одушевлённые творения. Для получения класса требуется вырезать базовый идол одного из богов…
        -Следующий.
        -Механик. Мастер-инженер, создающий и использующий огнестрельное оружие, ловушки и боевые механизмы. Для получения класса…
        -Учителя на службе? - устало перебил я.
        -Все до единого.
        -Следующий.
        -Алхимик…
        -Следующий.
        Нераспределённые очки характеристик продолжали зудеть. Число классов неумолимо подходило к концу, а я обкусывал губу, рискуя получить урон. Должен же быть хоть один подходящий!
        -Друид. Отшельник, живущий в гармонии с природой, - я с надеждой встрепенулся. Никогда не ценил друидов в фэнтези, но сейчас они выглядели настоящим бриллиантом посреди кучи навоза. Подумать только, «добрый» класс, выдержавший локальный конец света.
        -Для получения класса требуется пройти ритуал единения с лесом…
        -Так-так-так, - возбуждённо затараторил я. - А ещё какие-нибудь подробности о классе есть?
        -Есть, - отозвалась Эми. - Но их проще показать…
        Я думал, что она сотворит в воздухе анимированные картинки, как было когда-то при «вступительном ролике», но вместо этого Эми подлетела вплотную к моей голове, положив ладошку на висок.
        -Крепись, - сочувственно прошептала она.
        Мою голову тут же наводнили образы и ощущения, представляющие, по-видимому, класс друида. Ужас жертвы. Сырое мясо. Оленьи рога, растущие из человеческого черепа. Волчий вой. Гигантские тени, шагающие среди деревьев. Запах болота. Мох и гниль. Личинки, поедающие живую плоть. Оглушительный крик…
        Кричал, кстати, я. Эми отпряла, и поток тёмных видений иссяк. Меня била крупная дрожь. Молчание затягивалось.
        -Прости, я просто не знала, как лучше описать… это. В проклятом мире природа приняла на себя первый удар, и её служители тоже изменились.
        -Ничего, я в порядке, - хрипло соврал я. - Что у нас дальше по списку?
        -Шаман. Отшельник, вселяющий в своё тело духов и призраков.
        -Дай угадаю, ситуация та же, что и с друидом?
        -Даже хуже.
        -Следующий.
        -Оборотень.
        -Да ты шутишь!
        Все представители отшельников были доступны без привязки к любому из государств, но на этом плюсы кончались. Я до сих пор не отошёл от безумных образов друида, остальные предлагали примерно то же самое. Оборотень мучительно превращался в чудовище, теряя солидную часть рассудка, призыватель сковывал себя крайне невыгодным контрактом с демонами. «На сладкое» остались лишь чисто магические классы.
        -Маг крови. Приносит в жертву свою и чужую кровь, высвобождая чародейские силы.
        В голове тут же встало вчерашнее противостояние с Кёльколиуке и его тихое хлюпанье при поглощении «трапезы». Меня передёрнуло, Эми понимающе кивнула.
        -Сноловец. Путешествует по миру снов, насылает на врагов кошмары и грёзы-ловушки.
        -В чём подвох?
        -Сам почти не спит, высокий риск сойти с ума. Подвержен влиянию Улхсотота.
        Ещё недельку бессонницы с нераспределёнными статами, и мне не нужно будет проходить экзамен, превращусь в сноловца со стажем.
        -Пока отложим. Следующий.
        -Иллюзионист. С помощью магии искажает восприятие мира, создавая фантомы.
        -Небось тоже с шансом обезуметь?
        -Да.
        -Прелестно. Кто последний?
        -Чернокнижник…
        Я задавил приступ нервного хохота в зародыше, прикусив губу до крови. Безумие. Пытки. Тьма. Жертвы. Кошмары. Двадцать восемь классов, по четыре на специальность, и почти все они упивались тем, что в простонародье называлось «зло». Да, мораль - исключительно субъективная штука, легко принимающая новые формы. Да, это всего лишь игра, пусть и до жути реалистичная, а для достижения цели хороши любые методы. И всё же… и всё же. Сейчас я не мог заснуть из-за каких-то четырёх очков характеристик, но как буду спать со всей этой дрянью, висящей на совести?
        Надо было делать выбор - по принципу меньшего зла. Заделаться ловцом снов и будь что будет?
        -А ведь чернокнижник - не худший вариант.
        В голоске Эми сквозило искреннее удивление, которое тут же перекинулось и на меня. Как от смысла сказанного, так и факта, что моя спутница была способна давать подобные советы.
        -Он пользуется гримуарами, живыми книгами, но не обязан ввергать себя в их власть, как призыватель. Для окончательного получения класса требуется укротить или договориться с одной из них, но сперва - просто контракт с наставником. Заклинания делятся на школы смерти, теней и огня, но там есть вполне нейтральные…
        Честно говоря, одно одобрение Эми для меня сейчас являлось решающим аргументом. Она была одним из немногих светлых пятен на тёмном лике «Анимы». Впрочем, оставался решающий вопрос.
        -Что с учителями?
        -В Ламитерне есть один, не состоящий на службе Империи. И судя по всему, он регулярно посещает ту библиотеку, где сегодня были.
        Джекпот.
        Глава восьмая
        Преисполненный наивного оптимизма, я полагал, что Эми просто за ручку приведёт меня к нужному чернокнижнику, который и выдаст заветный квест.
        Разбежался.
        Решение сменить класс успокоило меня настолько, что я смог проспать около четырёх часов, кое-как поправив восстановление выносливости. Но наутро Эми внезапно сообщила, что понятия не имеет, кто именно является тем самым учителем! Информация ограничивалась принадлежностью к «фракции», а точнее, её отсутствием, и примерному расположению - в данном случае, северному району Ламитерна и знакомой нам библиотекой. Очередная гениальная затея разработчиков, обожающих портить игрокам кровь - пойди туда, примерно-знаю-куда, найди того, кто приблизительно похож на учителя. С каждой новой ошибкой растёт шанс доноса в инквизицию, так что лучше не допрашивай неписей наугад! Время пошло, дружище.
        -Но вблизи-то ты его сможешь опознать?
        -Без проблем. Но анализ займёт несколько минут.
        Как обычно, только в бою оно как-то было попроще. Значит, придётся либо тащиться в двадцати метрах за целью, либо задерживать беседой. Вопрос в том, кого именно…
        -У него есть хоть какие-нибудь приметы? Возраст, рост? - простонал я, направляясь по привычному маршруту до библиотеки. Эми устроилась на правом плече, чтобы периодически отвлекать меня, болтая в воздухе стройными ножками.
        -Боюсь, что я не могу отве…
        -Ладно, ладно.
        -А сам-то ты как представляешь наставника чернокнижников?
        Я крепко задумался. В стандартных фэнтези-ммо в подобных ролях выступали либо злобные старцы с сумасшедшим зелёным огнём в глазах, опирающиеся на кривые посохи, либо оживлённые собственной магией мертвецы, то бишь личи. Иногда это были представители всяких условно-злых рас, типа орков и гоблинов. В играх, где все стороны считались нейтральными, у чернокнижников, тем не менее, неизменно сохранялся зловещий внешний вид.
        -Очень сомневаюсь, что по улицам, где хозяйствует инквизиция, будут открыто разгуливать всякие тёмные личности, - признался я. - А уж тем более посещать библиотеку. Ещё идеи?
        -Дай подумать… Учителя классов, как правило, имеют повышенный уровень по сравнению с другими персонажами.
        -О. А ты говоришь, без примет! Минимальная планка есть?
        -От десятого и выше.
        Попросив Эми включить назад отображение информативных табличек над головами персонажей, я установил наблюдение за входом в библиотеку из соседнего переулка. Посетителей оказалось несложно сосчитать - за восемь часов «трафик» составил едва за полсотни человек. Двадцать три горожанина первого уровня, дюжина - военные и духовенство от пятого до десятого. Но наставник не состоял на службе, а значит, их можно было вычеркнуть.
        Оставшиеся восемнадцать явно представляли собой знать Ламитерна. В отличие от первоуровневых «плебеев», эти даже не предъявляли бумажные разрешения страже на входе. Все, как назло, подходили по уровню - от десятого до пятнадцатого. Нашёлся даже один подходящего диковатого вида старик, но особый интерес, как ни странно, представлял не он.
        Имя на табличке главного подозреваемого гласило «Грегори Блэкуотер», а уровень светился впечатляющей цифрой «20». Внешность приблизительно соответствовала ожиданиям - мрачный мужик далеко за сорок, с седеющими угольно-чёрными волосами и стильной бородкой, в богатых тёмных одеждах. В отличие от прочих визитёров Грегори был единственным, кто вынес из библиотеки книгу и вежливо раскланялся со стражей. Один из солдат назвал его «лорд Блэкуотер». После всех церемоний аристократ оседлал породистого скакуна и был таков. Мы с Эми синхронно переглянулись.
        -Подходит? - щебетнула она.
        -Даже немного чересчур, - признался я.
        С другой стороны, реализм реализмом, а от стереотипов «Аниму» ничто не защищало. Те же Стальные легионы явно косплеили знаменитую армию Древнего Рима, выползший из океана Улхсотот был практически прямой отсылкой на Ктулху, так почему бы учителю чернокнижников не выглядеть наиболее подходящим образом? А вот с анализом могли возникнуть проблемы, так как пешком за конём мне пришлось бы разве что бежать, привлекая ненужное внимание. Значит, оставим франта напоследок, сначала разобравшись с теми, кто полегче. Семнадцать человек на сундук мертвеца. Йо-хо-хо, и бутылка маны…
        Три часа на ночной сон пополам с головной болью. На рассвете - путь к ставшему родным переулку.
        -Ну как, готова опознавать направо и налево?
        -Я родилась готовой! - воинственно пропищала Эми, перелетев мне на голову для лучшего обзора. Как можно уверенней расправив плечи, я направился за тем самым неприятного вида стариком, решившим посетить обитель знаний первым делом с утра пораньше. Возможно, удача улыбнётся нам без особых усилий?
        Разбежался. По новому кругу.
        Всё свободное время до заката я слонялся туда-сюда по улице перед библиотекой, и единственной наградой оказалась честно заработанная единица телосложения. Мне даже пришла в голову светлая мысль подстраховаться, скормив стражникам легенду о поиске лазутчиков Лангии. Те отнеслись с большим пониманием.
        -Не учитель, - комментарии Эми в режиме «бота» были, как обычно, предельно ёмкими.
        Развернуться. Дойти до входа в библиотеку. Дождаться следующего.
        -Не учитель.
        Развернуться. Дойти до входа…
        -Не учитель.
        Под вечер я был выжат, как лимон, дотянув до кровати на последних единицах выносливости. Четырнадцать провалов подряд - двое вчерашних посетителей не явились, а один успел свалить до опознания. Круг подозреваемых сужался на глазах, но легче почему-то не становилось.
        Ночь проползла в болезненной полудрёме, в которой воспоминания о реальном мире сливались с реалиями мира виртуального. Я пытался не пустить Эми с причёской Нэсс в здание Firestorm Entertainment, когда нам навстречу выбежал Стюарт, размахивая книгой с человеческим ртом на обложке. Книга завизжала, заставив меня окончательно проснуться, ворочаясь остаток ночи. Интересно, какие характеристики нужнее всего чернокнижникам? Скорее всего интеллект и телосложение, но в зависимости от заложенной системы могли быть разные варианты. Одинаково недостижимые, если дело с наставником не выгорит…
        -Доброе утро! - Эми сладко потянулась, слегка развеяв моё чудовищное настроение. Нераспределённые очки зудели, но к этому зуду невозможно было привыкнуть. В других играх баги как баги - в текстурах там застрянешь или квест окажется невыполнимым, а «Анима онлайн», разумеется, выбрала наиболее идиотский и мучительный вариант. Я тяжело вздохнул, не желая срываться на своей спутнице.
        -Доброе, - мой голос звучал хрипло, но достаточно спокойно. - Эми, сколько времени прошло с начала моей игры?
        -Три недели и один день.
        -Сохрани меня здесь, пожалуйста.
        Стоило подумать об этом ещё позавчера. Бессонница явно плохо на меня влияла.
        -Отловим сегодня оставшихся трёх?
        -Нет. Как говорил Шерлок Холмс, отбросим всё невозможное, и то, что останется, будет ответом.
        Мой грандиозный план по смене класса мог бы с ходу провалиться, если бы лорд Грегори оказался медленным чтецом, заболел или просто проснулся не в настроении. Но удача будто бы благоволила - через полчаса наблюдения в конце улицы показалась знакомая фигура верхом на породистом сером коне. Достигнув входа, всадник уверенно направился внутрь, а я последовал за ним.
        -Из-за уровня может потребоваться больше времени на анализ, - извиняющимся шёпотом сообщила Эми, и я рассеянно кивнул. Это не имело большого значения, поскольку других вариантов не оставалось. Он просто обязан был быть наставником чернокнижников - если я хоть что-то ещё понимал в играх.
        Аристократ быстрым шагом направился в глубь зала и уже собирался завернуть за один из стеллажей, как его настиг оклик:
        -Лорд Грегори Блэкуотер! Прошу задержаться.
        Я сам удивился, сколько льда оказалось в моём голосе. Будто всю жизнь тренировался для этого момента! Лорд Грегори оглянулся, нахмурив брови. Мой блеф держался исключительно на столь удачно украденной форме да знании его имени. Знание об уровне скорее вредило, словно подсказывая - случись конфликт, и он от меня мокрого места не оставит.
        -Чем могу быть полезен стражу границы? - столь же холодно осведомился он.
        -Поступила информация о вашем хобби, лорд Блэкуотер, - почти равнодушно протянул я, неторопливо приближаясь. - Полагаю, вы знаете, о чём речь.
        -Понятия не имею.
        Ещё чуть-чуть, и в его словах можно будет хранить скоропортящиеся продукты и охлаждать напитки. Я, впрочем, не отставал.
        -Имеете, имеете. Балуетесь тёмными искусствами и думали, что это останется без внимания?
        Лицо моего собеседника побелело настолько стремительно, будто его самого поместили на лёд. Не найдя слов для ответа, он бешено заозирался, решив, видимо, что из-за соседних стеллажей на него в эту же секунду выпрыгнут служители Ордена. Я успокаивающе поднял ладонь.
        -Инквизиция пока не в курсе. И не будет, если мы сможем договориться.
        -Чего вы хотите? Золота? Власти? - потеряв самообладание, лорд выплёвывал слова с огромной скоростью. - Будто я не знаю, что сотрудничество со сталью кончается огнём.
        Теперь я старался как можно тщательней подбирать выражения, чтобы не разозлить и не спугнуть будущего наставника.
        -Я всего лишь ищу знаний. Для себя, а не кого-то ещё. Клянусь, что не сдам вас, если мы заключим сделку.
        Оглянувшись в последний раз и убедившись, что его не собираются брать тёпленьким, лорд Блэкуотер немного успокоился. В его глазах мелькнула тень понимания.
        -Вам придётся поклясться на крови, страж… И запастись терпением. Навестите мою резиденцию через пять дней перед закатом, и вы получите свой договор.
        ВНИМАНИЕ! Лорд Грегори Блэкуотер предлагает вам задание!
        «Тёмная сделка»
        Описание: Явитесь в особняк лорда в указанное время, чтобы поговорить с ним про заключение сделки.
        Награды: Опыт - 100
        Предметы - нет.
        Предназначено для персонажей 3 уровня и выше.
        Задание является первым в цепи.
        Если бы не квест, я бы мог подозревать, что лорд хочет просто по-тихому смыться. Но теперь моё облегчение не знало границ. Молча поклонившись, я оставил лорда Блэкуотера заниматься своими делами, и тот быстро скрылся за бесконечными стеллажами. Я расплылся на стуле для посетителей, мысленно нахваливая свои дедуктивные способности. Холмс бы мной гордился, существуй он на самом деле.
        -Эми, мы сделали это, - негромко заявил я в воздух, потягиваясь и зевая. - Дотерпим до конца недели, и дело в шляпе.
        -Не учитель.
        Погодите, что?
        -Ты видела его лицо, когда я припёр его к стенке?
        -Видела. Но он не учитель.
        -Я же получил квест. Даже начало цепочки! И он сам признал, что занимается чёрной магией!
        -Я понимаю. Но он не учитель. Он даже не чернокнижник.
        -Мы же проверили практически всех остальных!!
        Ненароком я сорвался на крик, лишь на секунду представив, что снова придётся возвращаться к слежке. Ведь всё так хорошо складывалось! Дедуктивный метод, реакция Блэкуотера, задание - теория идеально работала! Но не верить словам Эми попросту не было смысла. Если она говорит, что лорд - не учитель, то так оно и есть. А настоящий чернокнижник, вероятно, сидит дома и в ус не дует, ухохатываясь над идиотом, что беспалевно бродил за кучей народу целый день. Чтоб его черти взяли!!
        -Доблестный страж границы, у вас всё в порядке?
        Ну вот. Мой крик души привлёк внимание старушки-библиотекарши. Хорошо хоть она не стала свидетелем диалога с Блэкуотером, лишние уши там были не нужны… Я повернул голову и уже открыл рот, чтобы заверить пожилую леди в том, что всё в полном порядке, да так и застыл с отвисшей челюстью. Над головой «божьего одуванчика» красовалась табличка со следующим содержимым:
        «Кассандра Зервас. 50 уровень».
        Я заставил себя захлопнуть рот и кивнуть. Библиотекаршу это явно не удовлетворило, так что пришлось ещё и выдавить несколько слов:
        -Всё нормально. Я просто… прикусил… больной зуб.
        Я сегодня однозначно был в ударе.
        -Ох, горе-то какое, - запричитала Кассандра, сочувственно всматриваясь мне в лицо, будто пытаясь разглядеть зуб сквозь закрытый рот. - Вам бы к лекарю, доблестный страж. Могу посоветовать одного, наверняка избавит от любых недугов.
        И улыбнулась, сверкнув ровными и абсолютно здоровыми зубами. Пробормотав что-то невнятное про то, что нужно подумать, я ретировался в дальний угол зала.
        -Эми…
        -Да. Она - учитель чернокнижников. Ура!!
        Удача всё-таки улыбнулась нам, пусть запоздало и крайне нелепо. Включи я таблички в первое посещение библиотеки… Впрочем, побиться головой об стену я успею в свободную минуту, а сейчас таймер поджимал. Времени составлять подробный план и вырабатывать индивидуальный подход не оставалось, придётся опробовать метод, сработавший на Блэкуотере полчаса назад. Собрав в кулак всю свою решительность, я зашагал по направлению к библиотекарше.
        -Кассандра Зервас? Позвольте отвлечь вас ещё раз…
        Наставница чернокнижников выслушала мои аргументы предельно внимательно, в паре мест одобрительно кивая. В отличие от лорда Грегори она ни разу не потеряла самообладания. Более того, с её лица не сходила та же самая обаятельная улыбка, которой она награждала каждого посетителя - словно любящая бабушка присматривает за внуками. Я постарался сделать максимальный акцент на том, что в случае сотрудничества ей не стоит бояться инквизиции, да и я сам, в общем-то, больше искатель знаний, чем солдат. На этом моменте она закивала особенно энергично.
        -Что же, мой дорогой - я могу вас так звать?
        -На здоровье. Если хотите, обращайтесь на «ты».
        -Чудесно. Так вот, мой дорогой, я с радостью поделюсь с тобой всем, чем знаю. Мне давно преемник нужен, а в библиотеку неподходящий люд ходит.
        Я не стал ей возражать, чтобы не сдать того же Грегори - возможно, они что-то не поделили. Кассандра продолжала, перейдя на заговорческий шёпот:
        -Только вот здесь несподручно тёмным искусствам учить. Пойдёшь со мной после закрытия, и начнём уроки в моём скромном убежище.
        Звучало достаточно справедливо, и я согласился подождать сколько нужно и пройти куда она скажет. Невероятно, но форма пограничников Стальных легионов оказалась настоящей панацеей от большинства бед, поджидающих меня в большом городе. Никаких разборок со стражей, здоровенный бонус ко вниманию у ключевых NPC… Знал бы, что так выйдет - возможно, рискнул бы стырить форму коменданта.
        Я покинул библиотеку за полчаса до закрытия, чтобы не вызывать подозрений охраны. Кассандра вышла ровно по часам. Закрыв дверь на внушительных размеров ключ, она передала его одному из солдат, игриво потрепав за щёку другого. Все трое рассмеялись, «хранительницу знаний» стражники явно любили. Слегка прихрамывая и опираясь на изящную тросточку, библиотекарша направилась вниз по улице. Через минуту я двинулся следом, нагнав её за углом. Она тут же схватила меня под руку, игриво сетуя, что в старости ноги почти не держат, а город строился для молодых и сильных. Я не стал возражать.
        Спустя полчаса вполне приятной вечерней прогулки мы достигли района с приземистыми частными домами, на которых явно отпечатались следы времени. И всё же они выглядели лучше тех многоэтажных развалюх для нищих, что теснились в центре. Заметив моё любопытство, Кассандра пояснила:
        -Это был первый городской район, ещё до того, как вокруг Ламитерна возвели большую стену. Домам почти две сотни лет, а стоят, как вчерашние, - в её голосе сквозили нотки гордости, будто бы она помогала со строительством. Хотя, кто знает?
        -А ты не местный, мой дорогой?
        -Нет. Я родился далеко отсюда.
        Пунктом назначения оказался самый древний на вид домишко, сложенный из потемневших от времени брёвен, но всё ещё не покосившийся и вполне ладный. Кассандра наконец отпустила мою руку, открыв перед нами дверь.
        -Вы не запираете? - удивился я.
        -Да от кого запирать-то? Соседи все свои, а коль орденские нагрянут, замки не помогут…
        Уютная комната с камином, тут же затопленным хозяйкой. Облезлые, но невероятно удобные кресла - особенно после нескольких почти бессонных ночей. В такие моменты «Анима» заставляла напрочь забыть, что я всё ещё нахожусь в виртуальности, настолько пронзительно-реальным казался этот мир. В основном, конечно, он был реальнее всего во время смертельной опасности, а не таких спокойных посиделок…
        -Сейчас выпьем чаю и начнём, - сказала Кассандра, вешая на огонь крохотный жестяной чайник. - Обучаться нужно в правильном состоянии ума.
        Я безропотно кивнул, отмечая, что, несмотря на разожжённый камин, в домике было достаточно прохладно. Возможно, проблема находилась в замедленном бессонницей регене выносливости, который вскоре должен был и вовсе сойти на нет. Я скосил глаза на полоску над правым плечом - пока что 120 из 120, полёт нормальный.
        Чай на вид казался травяным, с густым медовым ароматом, разлитым по крохотным глиняным чашкам. Я осознал, что ужасно соскучился по горячим напиткам - последний чай в реале я заваривал ещё на старой работе, дешёвый пакетик, залитый кипятком из офисного кулера. В «Аниме» же - только вода да вода, чему грех было жаловаться, конечно. Кассандра передала мне чашку, тут же отхлебнув из своей, зажмурившись от удовольствия. Я вдохнул восхитительный запах, и…
        И понял, что ощущение прохлады не имело ничего общего с температурой окружающей среды. Это было то, что принято называть «нехорошим предчувствием», выражавшимся здесь во вполне конкретной характеристике - интуиции. Ещё через мгновение я осознал, что именно было не так и смущало меня всю дорогу от библиотеки до милого домика.
        Кассандра Зервас так и не выдала мне квест.
        Медовый аромат напитка рвался в ноздри, но я сделал над собой усилие и отставил чашку на низкий стол напротив камина.
        -Горячевато, - соврал я хозяйке, получив в ответ ласковый понимающий взгляд.
        Интуиция повышена на 1!
        За все три с гаком недели игры в «Аниму онлайн» мне ни разу не становилось настолько хреново из-за всплывшего сообщения о прокачке. Поскольку значить оно могло только одно.
        -Вы хотели меня отравить? - с тоской спросил я.
        -Ну разумеется, мой дорогой.
        Переговоры я, очевидно, провалил с треском. Шансы в бою? Нулевые. Единственный вариант - бежать сейчас, в эту же секунду, начав новый диалог в более безопасной обстановке. Например, в библиотеке завтра с утра, объяснив ещё раз, что я не желаю зла, но бронепоезд на запасном пути, так что…
        Потрясающе удобное мягкое кресло оплело меня чёрными тенями-щупальцами по рукам и ногам, перехлестнуло грудь крест-накрест, вдавливая всё глубже.
        -Опасность! - Эми тут как тут. А ведь могла бы предупредить ещё насчёт чая!
        -Не сопротивляйся, прошу, - начала Кассандра, но тут на моей груди полыхнула, активировавшись, Якорная цепь. До чего же полезная штука! Бессильные удержать меня на месте, щупальца отрастили шипы, разодрав мне на память униформу и неприкрытую кожу.
        8 очков урона за просто так! Отпихнув в сторону взбесившуюся мебель, я в три прыжка добрался до двери, рванув на себя ручку. Та моментально отрастила зубы, чуть не оттяпав мне пальцы. Заорав, я вовремя отдёрнул ладонь и отскочил, наблюдая, как дверь наружу сливается со стеной, за ней зарастают окна. Камин за спиной погас. За считаные секунды комната захлебнулась в густой черноте.
        -Свет!
        Эми вспыхнула бледно-голубым, и я увидел напротив силуэт Кассандры, состоящий целиком из непроглядной, клубящейся тьмы. По бокам от неё стояли два теневых зверя, раньше притворявшиеся креслами - одни щупальца, шипы да крючья. У меня же из вооружения с собой имелась только дубинка со смешным уроном и 20%-м шансом на оглушение. И этим куском дуба мне предстояло расправиться с противником уровня рейд-босса.
        -Инквизиция узнает… - я попытался в последний раз разыграть карту шантажа, но получил в ответ лишь кудахчущее хихиканье.
        -Никто ничего не узнает. Ты же не легионер, верно? Форма не по размеру, оружие не по уставу. Слишком умный и одновременно бесконечно наивный. У нас здесь таких не водится.
        -Опасность! - внемля крику Эми, я сорвался с места, уворачиваясь от всполохов серого пламени, хлопьями посыпавшихся на меня с потолка. Один вяло опустился на плечо, и туда будто ужалил огромный шершень - 15 урона!!
        Здоровье - 22 из 45. Ожог. Усталость. 110 из 120 выносливости на всё про всё, потом только падать лицом вниз. Я ударился в бешеный бег по комнате, в центре которой безумной кляксой застыла Кассандра. Минуты три назад я оценивал свои шансы как нулевые, теперь же они поднялись до впечатляющего одного на миллион. Если я доверюсь своей интуиции и предупреждениям Эми, возможно, смогу выжить достаточно долго…
        -Справа!
        Отшатнуться, пропуская перед собой одного из щупальцатых стражей - на этот раз ему не удалось за меня зацепиться. В животе похолодело - не задумываясь, упасть, прижаться к полу! Вторая тварь успела затормозить прямо над моей спиной, но тут на неё посыпалось предназначенное мне серое пламя, вызвав сверхъестественный жуткий визг и разлетающиеся цифры урона. Вскочить и снова в бег, по кругу, чтобы избежать сыплющегося с потолка огня, но с каждым разом приближаясь к непроглядно-чёрному силуэту.
        Кассандра пристукнула тросточкой по полу - из него вразнобой потянулись багровые шипы, заполняя всё свободное пространство. Судя по всему, новая фаза. Проторможу - и всё, хана! Забыв про осторожность, я рванулся врукопашную.
        Шип пробил правую руку насквозь - 12 урона, кровотечение, жутко больно! Здоровье - 8 из 45, три дебафа, из глаз брызнули слёзы. Зашипев, я перекинул дубинку в левую и сделал последний шаг вперёд, сблизившись с моей несостоявшейся наставницей на расстояние удара. До этого момента меня вела интуиция, но сейчас требовалось совсем чуть-чуть удачи. Мне не нужно было её убивать, только оглушить, и двадцать процентов - это довольно много. Я вложил в этот взмах дубинкой всё, что мог - с левой, наискосок, точно в голову.
        15 урона! Критический удар.
        Не ожидавшая такого напора хозяйка дома пошатнулась и отступила на шаг. Окружавшая её тьма на мгновение рассеялась, показав человека под ней… А затем вернулась на место. Я воплотил свой шанс один на миллион, но пал жертвой банального броска кубика. Оглушение не сработало.
        Кассандра выбросила левую руку вперёд с такой скоростью, что я в любом случае не успел бы среагировать. На горле сомкнулась мёртвая хватка, мигом оторвав меня от земли. До этого момента я редко задумывался, требуется ли моему игровому телу дышать, но теперь точно знал ответ. Требуется, ещё как!
        Воздуха. Воздуха! Воздуха!! Все мои попытки хоть на йоту ослабить пальцы на горле оказались тщетны. Я задыхался, кровоточил и горел одновременно, не способный даже кричать, лишь едва заметно хрипеть. 3очка здоровья из 45. Где-то сверху навзрыд рыдала Эми, не способная ничем помочь.
        -Ты неплохо держался, - сказала Кассандра с лёгким одобрением, впервые за всё наше знакомство не добавляя патоки в голос. - Даже жаль, правда. Но я давно не беру учеников.
        «ВЫ ПОГИБЛИ». Кажется, это был рекорд по выживанию. Всё хорошее однажды подходит к концу.
        Глава девятая
        Абсолютная темнота вокруг заставила меня вскочить в ужасе, поскольку умер я примерно в такой же обстановке. И только загремев левой ногой в помойное ведро и очень больно ударившись локтем о стол, я понял, что всё в порядке, возрождение прошло по плану и в нужном месте. Если, конечно, можно было считать «порядком» настолько провальную попытку смены класса.
        -Эми, ты тут? - тихонько позвал я, надеясь невесть на что.
        -Приветствую. Я - ваш личный помощник по миру игры «Анима онлайн». К сожалению, в игре случились неполадки, и вы можете столкнуться с рядом проблем…
        В голосе моей прекрасной спутницы явно поубавилось энтузиазма, и текст приветствия теперь отличался. Всё верно. Она вновь забыла обо мне, сохранив информацию о мире. Сколько мы общались после последнего возрождения, две недели? Я даже перестал воспринимать её лишь как программу…
        Внезапная игла тоски впилась в левую сторону груди, заставив на глазах выступить слёзы не хуже, чем от ожога чародейского пламени. Я изо всех сил стиснул зубы, пытаясь сдержаться. Не сейчас, Ардор, старина. Не раскисай. Ты справишься, ты сильный, ты выносливый и только совсем чуточку потерянный и одинокий. Это даже хорошо, что она тебя не помнит - когда свалишь отсюда, никому не будет больно.
        Эми среагировала как всегда, пусть и без воспоминаний, но с присущей ей душой:
        -Вы в порядке? - крохотная ладошка неощутимо поглаживает щёку, в изумрудных глазах плещется настоящее сочувствие. - Я чем-то могу помочь?
        -Не переживай, милая. Меня просто недавно задушили, так что ещё не совсем отошёл. И давай на «ты», хорошо?
        Единственным плюсом моей очередной безвременной гибели, не считая очка интуиции, оказалась «перезарядка» выносливости - система считала, что я как следует выспался и дебаф усталости мне не грозил в ближайшие пару суток. Всё остальное - только минусы и убытки. Взять хотя бы повреждённую экипировку. «Якорная цепь» теряла единицу прочности после каждой новой активации, оставшись на 20 из 50. Униформа стража границы зияла прорехами в нескольких местах, только сапоги остались целы. Дубинка, столкнувшись с теневым обликом Кассандры, пострадала на 30 единиц прочности - 100 из 150. С тяжёлым вздохом я отправился выпрашивать у трактирщика Тирона нитку с иголкой, чтобы хотя бы зашить дыры в ткани. Кожаная и кольчужная часть также оказалась повреждена, но для её починки понадобился бы кузнец. К неожиданной удаче, хозяин «Рыжего вепря», не слушая моих возражений, отобрал у меня порванную магическими шипами экипировку и быстро поправил всё, кроме кольчуги, за какой-то час. Святой человек с золотыми руками! То есть непись, конечно.
        Натянув назад форму, я решил прогуляться по городу, хорошенько обдумав дальнейшие действия. Первые мысли после воскрешения относились исключительно к мести - показать мерзкой старухе, где раки зимуют, чтобы в следующий раз она десять раз подумала, прежде чем протыкать гостей в разных местах. Но разница в уровнях не оставляла шанса на личную реализацию правосудия, а значит, единственным вариантом его осуществить было бы обращение в Орден Священной крови. А потом, видимо, туда же и поступить для смены класса - потому что единственную независимую наставницу чернокнижников тут же отправили бы на костёр. Кассандра здорово меня обидела, но до такой подлости я не опущусь. Что ещё…
        Второй вариант предполагал новую попытку дипломатии - явиться в библиотеку до закрытия, ошеломить её хранительницу своим живым и здоровым видом, вновь пригрозить властями, сурово добавив, что это её последний шанс. Как бы только библиотекарша не сорвалась от такого прямо на месте, расщепив меня на молекулы второй раз…
        Тогда, возможно, выбрать что-то среднее? Подкараулить Кассандру, когда та направится домой, в любой из подворотен пустить в ход дубинку, воспользовавшись 100%-м шансом оглушения при нападении со спины. Скрутить, лишить возможности колдовать, а потом спокойно объяснив, что к чему. Пусть поклянётся не причинять мне вреда и обучить азам чернокнижия. Если план сработает, разница в уровнях будет не важна, да и о ней из нас двоих знаю только я. Колдунья явно привыкла, что на улицах Ламитерна её не ждут никакие опасности, и о моём возрождении подозревает вряд ли.
        Остаток дня ушёл на поиски подходящего места, подготовку и маскировку. Весь мой план полетел бы к чертям, реши старушка выбрать другую дорогу, но причин этому я не видел. Для начала, в любых играх с симуляцией живого общества, NPC, даже имея полноценный распорядок дня, всегда передвигались по заданным маршрутам. Конечно, «Анима» управлялась ИИ невероятной силы, но с чего ему тратить лишние ресурсы в данном конкретном случае? Через два часа поисков я обнаружил подходящий переулок, где дома почти смыкались на высоте метров пяти, образуя естественную «крышу». Ночью здесь совсем не будет света, а благодаря Эми я спокойно разгляжу Кассандру. Не без труда забравшись на нечто напоминающее балкон на уровне второго этажа, только без двери в дом, я укутался в приобретённую на рынке тёмную ткань, уложив рядом моток верёвки. Понадобится только спрыгнуть и нанести точный удар - здоровья у неё должно быть несколько сотен очков, так что убийство с одного удара исключено - это же не настоящая пожилая женщина, а высокоуровневый моб. Затем лишь связать, привести в себя и начать переговоры.
        -Эми, сколько времени до заката?
        -Полтора часа.
        -Хочешь поболтать?
        Ещё во время моего путешествия из аванпоста до Ламитерна я в полной мере оценил, насколько глубоко была проработана моя спутница. Не знаю, кому из программистов «Анимы» понадобилось вкладывать столько труда в единственного NPC-помощника, но здесь постарался настоящий гений. Чем больше времени мы проводили, общаясь просто так, вне выполнения запросов и приказов, тем сильнее в ней разгоралась настоящая личность. Эми была не только полезной и преданной игроку - эти черты наверняка являлись основой любого бота-компаньона, - но и любопытной, упрямой, с хорошим, хотя и слегка своеобразным чувством юмора, бесконечно доброй. Остро чувствующей и переживающей за несправедливость. В этом смысле они бы отлично сошлись с Нэсс, а я был бы счастлив получить такого друга в реальном мире. Прямо обречён, блин, дружить с девчонками. Если бы только все проблемы состояли в этом…
        -Почему ты не предупредила меня о яде в чашке?
        -Прости, я не могу ответить на твой вопрос.
        Очередное забвение Эми означало, что как минимум пару суток она будет почти целиком действовать в рамках поведения инфо-бота. Стандартные фразы, заученные ответы, разве что сдобренные восхитительной анимацией. Её «истинная» натура уходила в спячку, оставляя меня в одиночестве и заставляя злиться на собственную тупость из-за допущенной смерти. Если в аванпосте избежать казни шансов не было, с Кассандрой, возможно, я мог повести себя как-то иначе…
        -Перефразирую. Ты предупредишь меня, если я попытаюсь выпить напиток с ядом?
        -В случаях, когда опасность носит скрытый характер - яд, ловушки, засада - и не имеет магической ауры, я не всегда успеваю предупредить игрока.
        Ясно. Старая ведьма сначала попыталась отравить меня по старинке, не пуская в ход магию. С другой стороны, само наличие Эми в качестве помощницы местами выглядело как узаконенное читерство. Скажем, без неё я бы в последующем бою с Кассандрой умер в первые несколько секунд. Никаких возражений, конечно, даже наоборот, просто нужно быть с собой честным. И всё же я готов в любое время променять многие её функции как информатора на крепкую память и возможность по-человечески поговорить когда угодно.
        -Цель приближается.
        -Подсветишь?
        Кассандра Зервас, не проявляя никаких признаков беспокойства, размеренным черепашьим шагом пересекала утопающий во мраке переулок. Я затаил дыхание, ожидая, пока она пройдёт под моим «балконом». С таким подходом мне, возможно, надо было задуматься о карьере ассасина или лазутчика, но проблемы с учителями и службой Империи никуда не исчезли.
        -Готовность - тридцать секунд, - безучастно сказала Эми, наблюдая в свою очередь за тёмной фигурой хранительницы знаний.
        Будь она на пике своей личности, она бы не одобрила эту идею. Не стала бы мешать, конечно, но выдала что-то банальное, вроде «Разве нельзя придумать что-то ещё?» и состроила бы грустные щенячьи глазки, пытаясь переубедить. И это несмотря на то, что я по-честному пострадал от Кассандры, не только умерев, но и испортив незаменимый эквип… А сейчас Эми лишь тихонько отсчитывала секунды, воспринимая женщину снизу как то, чем та, в общем-то и являлась - цель, NPC, неодушевлённый объект. И если я промахнусь, то вскоре снова услышу обычное «Я - ваш личный помощник по миру игры…»
        -Готовность - пять секунд. Четыре, три, две, одна…
        Кассандра Зервас прошла прямо подо мной, так и не заподозрив неладного. Я сжал дубинку покрепче, глубоко вздохнул… и негромко окликнул её, пока та не достигла конца переулка.
        -Кассандра, - это прозвучало даже слишком тихо, будто пробубнил под нос. Но чернокнижница застыла на месте, мгновенно развернувшись в мою сторону. Я неуклюже спрыгнул со своего укрытия, сбросив тёмное покрывало и медленно положив дубинку на землю.
        -Теперь я безоружен. И всего лишь хочу поговорить.
        Её глаза вспыхнули белым пламенем, но атаковать она не спешила. Тяжело опираясь на трость, Кассандра подошла ко мне, осмотрев со всех сторон. Присмотрелась к свежезашитой униформе. Отступила. Я стоял молча.
        -Живой. И даже в той же одежде, которую я лично испепелила, - она издала нечто среднее между смешком и хрипом, что прозвучало довольно жутко. - Что ты такое? Крыло Асмодея? Высший жрец крови? Осязаемый фантом глубин? Не удовлетворишь любопытство старой женщины перед тем, как её убить?
        -Да не буду я вас убивать. Даже если бы мог - не стал бы, - меня в очередной раз приняли за кого-то другого, что заставляло чувствовать ужасную неловкость. Притворяться не было смысла - рано или поздно Кассандра раскусит, что я никакой не высший жрец и не фантом, а я отчаянно нуждался в её помощи. - Я уже говорил, что прибыл издалека. Но это ещё не всё - правда в том, что я просто не могу умереть…
        И вновь этот странный звук, только гораздо отчётливей. За ним ещё один, и ещё, пока я наконец не догадался, что так Кассандра смеялась - не издевательски, как раньше, а абсолютно искренне, от души. Трость упала в грязь переулка, могущественная чернокнижница сгибалась пополам от хохота, держась за живот.
        -Ты… ты чужак, - прохрипела она сквозь смех. - Тьма бездонная, вот уж не думала, что встречу одного из вашего племени.
        -Я… В общем-то да, в пророчестве было это слово, но…
        Меня перебил новый взрыв хохота - теперь, чтобы не упасть, ей пришлось опереться на стену.
        -Пророчество! Он ещё знает о пророчестве! Дорогой мой, а тебе не кажется, что ты слегка опоздал?
        -Я не виноват! - огрызнулся я, слегка оскорбившись. Одно дело, когда с тобой всерьёз сражаются и даже убивают, другое - вот так бессовестно ржут. - Я не ожидал, что меня закинет в это время! Случилась ошибка…
        -Безусловно, - кивнула она, утирая слёзы. - И она стоит прямо передо мной. Ты разве не слышал - весь мир сошёл с ума, как и было обещано. Но все как-то научились с этим жить и даже почти перестали воевать.
        С неожиданной лёгкостью она наклонилась, молниеносно подобрав свою трость. Хмыкнула ещё раз, выпуская остатки смеха.
        -Ты здесь лишний, чужак. Твои услуги устарели на триста лет. Мой совет - возвращайся туда, откуда пришёл.
        Кассандра развернулась и двинулась прочь. Повторив манёвр с наклоном, я подобрал дубинку и догнал её в три шага, следуя рядом.
        -Вы будете смеяться… опять, но это именно то, что я и собираюсь сделать. Мне нужно вернуться домой. Но до этого - найти таких же, как я.
        -Желаю удачи.
        -Мне нужна ваша помощь, Кассандра. Мне позарез нужно стать чернокнижником, а вы - единственный доступный наставник.
        Смешок-хрип.
        -Разумеется. Остальных сожгла либо инквизиция, либо я сама.
        По коже пробежали мурашки. Судя по всему, она не шутила, но это ничего не меняло.
        -Тогда обучите меня.
        -У тебя проблемы с памятью или со слухом? Я давно не беру учеников.
        Старуха резко ускорилась, да так, что мне пришлось перейти на лёгкую рысь.
        -Я выполню любые условия! Могу даже готовить вам еду! - это была наглая ложь, ничего сложнее яичницы мне не удавалось.
        -Прочь.
        -Дайте мне шанс!
        -Я сказала. Прочь, - прошипела ведьма, резко остановившись и ткнув меня двумя пальцами в грудь. Я отлетел метров на пять, врезавшись в стену дома, потеряв 8 очков здоровья и весь воздух из лёгких. Упав на колени, я безуспешно попытался его туда вернуть.
        -Не заставляй меня убивать тебя снова, чужак. Если понадобится, убью и тысячу раз, так что исчезни по-хорошему.
        Вот и всё. Моя невероятная карьера чернокнижника закончилась, так и не начинаясь. Чутьё подвело - надо было всё же её оглушить, а там будь что будет. Придётся идти на поклон к кровожадной государственной машине Императора или же к отшельникам-чудовищам, проглотив остатки совести. Но нет худа без добра - я остался жив, и воспоминания Эми на сегодня обо мне сохранятся.
        -Пойдём, Эми, - просипел я, поднимаясь на ноги. Фигура Кассандры почти исчезла из виду, растворившись в ночи. - Нам здесь явно не рады. Вернёмся домой, попробуем поспать, а там уже решим, кем ещё стать…
        -Конечно, - согласилась она с лёгкостью.
        Потерев всё ещё ноющую грудь и с недовольством покосившись на шкалу здоровья - 32 из 45, я сделал шаг в обратном направлении, размышляя, удастся ли выпросить у трактирщика запоздалый ужин. А затем подпрыгнул, заорав от неожиданности - на плечо опустилась чья-то очень тяжёлая рука.
        -Чего орёшь, добрых людей разбудишь, - голос Кассандры снова был спокоен и насмешлив, словно мы не спорили с ней минуту назад на повышенных тонах. - Чаю хочешь?
        -Чего?! - теперь я окончательно ничего не понимал.
        -Чаю, травяного, с мёдом. Не бойся, на этот раз не отравлю. Но и спрашивать третий раз не стану.
        ВНИМАНИЕ! Кассандра Зервас предлагает вам задание!
        «Вечернее чаепитие»
        Описание: Могущественная чернокнижница зовёт вас выпить чаю в её компании.
        Награды: Опыт - 100.
        Предметы - нет.
        Предназначено для персонажей 5 уровня и выше.
        Задание является первым в цепи.
        Внимание! Ваш уровень может быть недостаточно высок для выполнения задания! Принимайте его на свой страх и риск.
        Не выдержав абсурда ситуации, я прыснул, слегка трясущимся пальцем ткнув в кнопку «принять». Чаёк не по уровню - это просто десять из десяти! Догнав Кассандру, пока она снова не скрылась, я спросил очевидное:
        -Вы передумали?
        Она помедлила с ответом, но затем проворчала:
        -Считай, что наконец подействовала твоя харизма.
        Настал её черёд нагло лгать. Такой характеристики в «Аниме онлайн» попросту не существовало.
        Признаться, второй раз я переступал порог уютного домика Кассандры с ощутимой опаской. Но она держала слово - чай действительно оказался ужасно вкусным и абсолютно не ядовитым. Единственное, что в зубастое кресло я больше не решился сесть, устроившись прямо на полу. Хозяйка, не спрашивая, налила мне вторую чашку, сама в это время взявшись бурно перерывать многочисленные полочки и шкафчики на другой стороне комнаты. На пол летели пучки сушёных трав, перевязанные свитки, разнообразные части засушенных животных, позеленевшие от времени столовые приборы, черепа грызунов, мешочки, набитые, судя по звуку, стеклянными шариками… Я потянулся к одному из них, собравшись по-тихому проверить, верна ли догадка.
        -Не советую, - сообщила Кассандра, не оборачиваясь. - Если тебе ещё дороги глазные яблоки.
        Мешочек остался лежать там, где упал.
        Минут через десять возни, когда меня начала разбирать скука, на свет явился ещё один свиток - настолько древний, что по краям рассыпался в труху. Но чернокнижница умудрилась развернуть его, не растерев в порошок и даже не порвав, и довольно осклабилась, поманив меня пальцем.
        -На, читай. Тебе сегодня везёт, как тебя там…
        -Ардор.
        -Точно. Везунчик ты, Ардор. Если бы старый договор развалился, я бы текст вспоминала неделю. Распишись внизу.
        -Кровью, надеюсь? - попытался пошутить я.
        -Коли крови не жалко, - равнодушно хмыкнула Кассандра. - А раздумаешь, чернила на столе, рядом с пером.
        Я упёрся взглядом в заветный договор. Просмотрел от начала и до конца, а потом ещё раз. Пожалел, что пергамент был настолько старый, что мне не удалось бы перевернуть его, чтобы заглянуть на другую сторону.
        Я всё ещё не умел читать. И вынужден был сообщить этот факт хозяйке дома спустя несколько исключительно неловких секунд.
        За ними последовало около двух ещё более неловких минут нового приступа оглушительного хохота. Не в силах удержаться на ногах, Кассандра Зервас свалилась в кресло и хрипела в своей обычной манере, пока её жуткий смех не перешёл в кашель. Я поспешил вручить ей свою вторую, не начатую чашку чая, и она благодарно кивнула, сделав большой глоток.
        -Признайся, Ардор, тебя всё же послали меня прикончить? Потому что ещё немного, и я бы точно отдала Бездне душу.
        Не решаясь больше смеяться в полный голос, она издевательски захихикала, уткнувшись в чашку.
        -Пойми, я только выгляжу как юная красавица, - снова хихиканье и большой глоток. - А на самом деле возраст у меня вполне почтенный. И за всю жизнь я не встречала ученика, что не умел бы читать.
        -Я в этом мире всего три недели, - попытался оправдаться я.
        -И уже решил заделаться чернокнижником. Ты же понимаешь, что означает вторая часть в этом слове, правда?
        -Я научусь. Честно.
        -Это в твоих интересах, мой дорогой. Но грамоте я тебя учить не буду, - отрезала Кассандра. - Содержимое договора оглашу без обмана, а дальше разбирайся сам.
        Сделав последний глоток чая, она поднялась с кресла.
        «Вечернее чаепитие» - задание выполнено!
        Получено опыта - 100.
        Получен предмет -
        Получено монет -
        Кассандра Зервас довольна вашим поведением во время чаепития, и согласилась обучать вас, невзирая на вашу неграмотность.
        Вот нельзя было без этой ремарки, да? Я бы, может, так и не рвался сменить класс, если бы не баг, но ехидное системное сообщение, конечно, об этом напрочь забыло.
        ВНИМАНИЕ! Второе задание в цепи.
        «Подпись - это лишь начало»
        Описание: Примите условия Кассандры Зервас, став её полноправным учеником. Выслушайте свой первый урок.
        Награды: Опыт - 200.
        Предметы - в зависимости от результата.
        Предназначено для персонажей 5 уровня или выше.
        Внимание! Ваш уровень…
        Да-да, я жалкий нуб, по мнению системы, не способный расписаться в договоре. Спасибо, уяснил.
        Кассандра подошла ко столу и ткнула пальцем в верхнюю часть листа, не касаясь пергамента. Начала читать, постепенно опуская палец со строчки на строчку.
        -Тот, кто подписывает сей лист, вверяет себя в обучение Кассандре Зервас. Он обязуется выполнять её волю равно как волю своего бога, без ослушания и со рвением…
        -У меня нет бога, - признался я.
        -У всех есть бог, Ардор, просто не все об этом знают. Не перебивай.
        -Больше не буду.
        -…и со рвением. Он не поклонится другому учителю и не выдаст знаний посторонним. Он не сдастся на полпути, и лишь смерть будет сочтена достойной причиной…
        Но не для меня, очевидно.
        -…Сим ставит подпись и клятву даёт, чем получает право стать учеником чернокнижника.
        ВНИМАНИЕ!
        Системное сообщение на этот раз вылезло с таким громким звуком, что я ощутимо вздрогнул.
        Поставив подпись под этим контрактом, вы получите новый класс - чернокнижник! Напоминаем, что сменить класс в процессе игры нельзя. Как следует подумайте над своим решением.
        На обдумывание у меня была уже парочка исключительно неприятных суток. Взяв перо и обмакнув его в чернила, я лишь чудом посадил кляксу не на сам договор, а на стол рядом с ним. На миг задумался над подписью - нужно было изобразить настоящую, из реального мира, или просто написать игровое имя?
        -Хватит даже креста, поставленного твоей рукой, - спокойно подсказала Кассандра.
        «АРДОР» - с большой осторожностью вывел я на древней бумаге по-русски. Чернильные буквы вспыхнули красным, пергамент выгнулся и обратился в облако пепла, ударившее мне в лицо. Я не успел задержать дыхание, рефлекторно вздохнув, - чёрные хлопья тут же забились в нос, горло, осели на языке, мешая дышать, наворачивая на глаза слёзы. Виртуальное тело реагировало в идеальном соответствии с реальными рефлексами, выдав продолжительный приступ кашля, но избавиться от пепла в лёгких он не помог.
        -Не нужно бороться. Ты выбрал путь знания, достойнейший из путей. Знание может быть ужасным на вкус. Знание может ослепить тебя. Знание может лишить тебя дара речи и даже дыхания. Ты должен принять его в любой форме - как и положено чернокнижнику.
        Голос Кассандры звучал словно из другой вселенной, что находилась за пределами моего мирка, наполненного муками и кашлем. Спустя вечность - около пятнадцати секунд - этой пытки я попытался взять себя в руки. Разлепив нестерпимо болящие глаза, я узрел доски пола, на котором скрючился в три погибели. Кашель продолжался, выносливость была на нуле, но что хуже всего - здоровье неумолимо следовало за ней. 22 из 45. 21 из 45. Дебафы «Слабость» и «Удушье». Память тут же провела параллель со смертью от ядовитого тумана в мёртвом оазисе - одну из наихудших, что я испытал. Панический страх разорвал в клочья жалкое подобие силы воли. 20 из 45. Кашель вот-вот перейдёт в рвоту. Всё тело трясло.
        Сейчас я сдохну. 19 из 45. Так и не получив новый класс, позорнейшим образом. 17 из 45. После этого дорогу к дому Кассандры можно будет просто забыть. 15 из 45. Системное сообщение в кои-то веки оказалось верным - задание вышло не по уровню. 14 из 45…
        -Ардор, - ко мне пробился другой голос, куда более приятный и хорошо знакомый. Голос Эми.
        -Не сдавайся. Дыши. Я здесь, я с тобой, слышишь?
        Я слышал. Она действительно была здесь, во всех смыслах. Паника вдруг отступила, и я смог втянуть ртом немного воздуха.
        -Дыши! Вот так, вдох и выдох! Вдохни носом, выдохни ртом, представь, что ты размеренно бежишь.
        Сравнение было не слишком уместное, ведь бегал я, мягко говоря, нечасто, но советом воспользовался. Вслед за паникой улёгся и кашель, я полноценно дышал - не без проблем, но дышал.
        -Ты справился, - в голосе моей спутницы слышалось чистое, незамутнённое счастье. Я открыл глаза, чтобы взглянуть на неё и поблагодарить, но она уже исчезла. Поразительно. По всем расчётам, Эми должна была находиться в «режиме бота» минимум два дня, а тут… Ни разу до этого я не видел от неё такой поддержки. Она просто спасла мне жизнь - даже когда я не звал её на помощь.
        Изучение шкалы здоровья подтвердило моё предположение - 2 из 45. На самом краю. Зато…
        Вы успешно сменили класс! Поздравляем! Теперь вы чернокнижник!
        Умения и особенности класса уточняйте у наставника.
        -Вот уж не ожидала, что ты выдюжишь, мой дорогой.
        Кассандра протянула мне руку и без малейших усилий поставила меня на ноги. Я пошатнулся, но устоял.
        -Теперь небольшая часть нашего мира находится в тебе, чужак. В ней ты будешь черпать свою силу.
        Пока что я чувствовал лишь отвратительную горечь во рту и жжение в горле, словно резко подхватил ангину, но не стал спорить. Умения и особенности - это хорошо, но сначала бы хоть немного отдохнуть…
        -Приходи завтра с утра, и получишь свой первый урок.
        Глава десятая
        Самое смешное состояло в том, что для спокойного ночного сна мне даже не понадобилось немедленно распределять очки статов. Смена класса сама по себе заставила чёртову ошибку «рассосаться», и неизбывный зуд меня больше не беспокоил. Честно говоря, после всех вчерашних событий я отнюдь не мечтал залезть под крылышко к Кассандре, поскольку ещё до начала обучения она успела убить меня один раз и ещё парочку плотно к тому приблизилась. Но изучение экрана персонажа и быстрая справка у Эми подарили порцию разочарования - «Анима онлайн» не предполагала самостоятельного получения игроком навыков и заклинаний, лишь через обучение у подходящего NPC. И Кассандра Зервас, в качестве наставника чернокнижников, являлась самой что ни на есть подходящей.
        Имя персонажа - Ардор. Класс - чернокнижник. Уровень - 3. Опыт - 100 из 1000.
        Здоровье - 45. Выносливость - 120. Мана - 45.
        Сила - 6
        Ловкость - 6
        Интеллект - 5
        Телосложение - 8
        Интуиция - 7
        Удача - 7
        Свободных очков характеристик - 4
        Особенности: «Сделка с островным духом»
        Достижения: «Убийца великанов»
        Уже какое-то время назад я наловчился открывать экран персонажа, не произнося фразу вслух, а едва шевеля губами. Видимо, в первую очередь система считывала намерение, а не действие, и было интересно - удастся ли однажды перейти на мысленную команду? Что у нас там по статам…
        Я задумчиво покрутил в руках верное копьё, замеряя, как полоска выносливости вырастает до 140. Увы, в Ламитерне я не привлекал внимания благодаря пограничной униформе, а копьё из чёрного дерева слишком выбивалось из образа. Сейчас выносливости хватало и без него, но всё равно было немного обидно, словно раз за разом оставляешь дома боевого товарища.
        -Какие характеристики самые важные для чернокнижника?
        -Интеллект - для запаса маны и урона от заклинаний. Телосложение - для здоровья и выносливости. Интуиция и ловкость - для уклонения от опасности.
        Понятно, достаточно стандартный набор кастера. Заклинаний у меня пока не водилось, но с получением класса это было делом поправимым, в отличие от прокачки интеллекта. За почти месяц игры в «Аниму» он оставался единственной характеристикой, намертво застывшей на цифре «5». Что же, сейчас мы это исправим. Затаив дыхание - вдруг снова баг? - я ткнул в строчку со «свободными очками», с облегчением увидев плюсики перед всеми статами, позволяющие их повысить. Вваливаем в интеллект, а там хоть трава не расти.
        Интеллект повышен на 4! Мана повышена на 20!
        Я прислушался к себе, пытаясь обнаружить новые глубины познания, но безуспешно. Ладно, теперь к Кассандре можно будет заявиться не круглым дураком, а хоть с какой-то подготовкой. Наскоро собравшись, я отправился в привычный уже путь через город, попросив Эми рассказать по дороге про тонкости нового класса.
        -Чернокнижники - магический класс, лучше всего выступающий в роли поддержки или «артиллерии». Им доступны три школы заклинаний - огонь, тени и смерть, для каждой из которых существуют свои специализации. Одно из ключевых отличий класса - гримуары, живая магическая книга. Она развивается вместе с персонажем, восстанавливая ему ману, обучая новым умениям и давая советы. Чернокнижник тратит на заклинания большое количество маны, но гримуар компенсирует все затраты.
        Интересно, а мне не положена такая книга в награду за смену класса? Или Кассандра решила, что раз я не умею читать, то нет смысла мне её вручать? Если уж на то пошло, что-то я не видел у неё при себе никаких книг, разве что на полке в домике. Возможно, конечно, я получу свой гримуар после первого дня обучения… Складывалось ощущение, что нахожусь в виртуальном мире целую вечность, а едва-едва набрал третий уровень да сменил базовый класс на продвинутый. Как вообще Firestorm надеялись заработать на этой фигне? Кто бы захотел тратить столько времени?!
        -Не запылился, - проворчала моя наставница вместо приветствия, открывая дверь.
        Безликие серые одежды библиотекаря она сменила на эффектную чёрную мантию, расшитую серебром, седые волосы были уложены в безупречную причёску. Кассандра Зервас больше не напоминала безобидную бабушку, скорее безжалостную леди-политика, готовую в любой момент разорвать оппонента на части. В данном случае - не только фигурально. Исключительно неприятный образ человека, с которым не хотелось иметь никаких дел. Но мне было некуда деваться, так что, вежливо поздоровавшись, я вошёл.
        На этот раз чая не последовало. Несмотря на раннее утро, из-за близости к городской стене и расположения окон, в доме царил полумрак. Хозяйка молча села за круглый деревянный стол посреди комнаты, жестом пригласив меня присоединиться, и я устроился напротив. Какое-то время она бесстрастно смотрела сквозь меня, то ли собираясь с мыслями, то ли забыв про моё существование. Если бы «Анима онлайн» зависела от скорости соединения, я бы списал ожидание на длительный лаг… Через две минуты, когда я уже собрался вежливо кашлянуть, она заговорила - сухо и отстранённо.
        -Ты выбрал путь знания, и сегодня получишь первый урок. Ответь на три вопроса, и начнём.
        Я кивнул, предчувствуя подвох. Занятия ещё толком не стартовали, а уже попёрли экзамены. В голове некстати всплыл древний студенческий анекдот - «Какого цвета учебник, как меня зовут…»
        -Сперва простое. Три основы чернокнижия?
        Эми говорила об этом по дороге. Как там было…
        -Огонь, тени и смерть.
        -Верно. Почему знание есть величайшее из сокровищ?
        Здесь явно не предполагалось разночтений. Я замялся, перебирая варианты. Потому что его можно добыть без больших усилий? Нет, ради знаний нередко проливалась кровь. Потому что оно даёт особое могущество? Близко, но слишком размыто…
        -Потому что… Его никто не может у тебя отобрать?
        -Именно. Точнее, пока ты жив, но с этим проблем не будет, - усмехнулась Кассандра. - Остался последний вопрос. Что я держу в кулаке?
        Она опустила на стол сжатый сухонький кулачок, трижды стукнув по дереву. Мои брови поползли вверх. Видимо, примерно так чувствовал себя Голлум во время знаменитой игры в загадки с хитрюгой Бильбо. Тот, правда, спрашивал про карман, но суть не менялась. Как я, чёрт возьми, мог это выяснить?
        -Я должен догадаться, или…
        -Ты должен дать верный ответ. Следующий раз откроешь рот только для него, - резко оборвала меня наставница. Я хмуро кивнул и крепко задумался.
        Возможно, нужно было применить дедукцию? Например, там что-то острое, вроде иглы, и ей было бы больно сжимать, а на столе осталась бы капелька крови… Но стол выглядел девственно-чистым, и внешне Кассандра не выказывала никаких признаков мучений. Ладно, как насчёт интуиции? Может, там что-то опасное лично для меня? Я потратил полминуты, прислушиваясь к себе, но не нашёл среди ощущений и мыслей ничего подозрительного, кроме лёгкого голода. Странно, кажется, это было первое моё чувство голода за все недели игры, неужели пришло после смены класса? Но я отвлёкся.
        Кассандра продолжала смотреть сквозь меня, сжимая в кулаке нечто.
        Оставался самый паршивый вариант - для выяснения требовалась магия. Скорее всего какое-нибудь простейшее заклинание нулевого уровня, которым владел каждый «ученик волшебника» в этом чёртовом мирке. Кроме меня, не обученного грамоте и получившего первые очки интеллекта сегодня с утра. Всё логично, раз уж знание - величайшее из сокровищ, нужно сразу показать, что ты умеешь его добывать. Зараза. А что если я застану её врасплох и разожму кулак, прежде чем она успеет среагировать?
        Я вспомнил про нашу разницу в уровнях и приуныл.
        Что же зажато в кулаке, моя прелесть? Перо канарейки? Скомканная страница из книги? Ключ от подвала, где она хранит пепел всех сожжённых ею конкурентов? Амулет, дающий +20 к интеллекту и телосложению? Бечёвка или пусссто?
        Оставалось лишь ляпнуть что-то наугад. Я набрал воздух в лёгкие, как с левого плеча донёсся мелодичный голосок:
        -У неё в кулаке спичка. Из тех, которыми она каждый раз разжигает камин.
        Я поперхнулся уже готовыми вылететь словами «там ничего нет», резко закашлявшись. Почему-то мне и в голову не пришло осведомиться у Эми, хотя бормотать в пустоту подозрительные запросы под пристальным взглядом Кассандры в любом случае не стоило. Ответ был откровенно читерским, но на выяснение «правильного» способа могло уйти бог знает сколько времени, так что я с благодарностью взял, что дают.
        -У вас там спичка. Для камина.
        Мне показалось, или на лице моей наставницы на долю секунды проступило изумление, сменившееся столь же мимолётным удовлетворением? Нет, с чего бы, ведь я и должен был ответить. Она медленно кивнула, разжимая кулак и стряхивая спичку на стол.
        -Ты прав.
        Не хотелось снова получить резкую отповедь, но меня разбирало любопытство, и я рискнул спросить.
        -А если бы я ответил не так? Вы бы отказались меня учить?
        -Только на сегодня, - проворчала она. - Пришёл бы завтра и получил новые вопросы.
        -И сколько времени обычно ваши ученики тратят на ответы?
        -Некоторые догадывались месяцами, - едкая усмешка. - Мне торопиться некуда.
        Зато у меня времени было в обрез, а задача о нахождении других игроков даже не думала двигаться с места. Если сейчас Кассандра заявит, что на сегодня занятия окончены или, в стиле восточных мастеров, что теперь мне нужно прибраться у неё в комнате…
        -Огонь - первая основа нашей силы. Он символизирует тягу добывать знания вопреки всему. Огонь не стоит подпускать к книгам. Огонь может пожрать целую библиотеку и попросит ещё. Огонь может сжечь и тебя, если попадёшься инквизиции. Но чернокнижники приняли в себя огонь, когда мир рухнул, и сделали его своим союзником.
        Кассандра начала лекцию без предупреждения, говоря очень чётким, размеренным голосом, роняя каждое слово так, что оно крепко западало в память. А может, сказывался эффект моих дополнительных четырёх единиц интеллекта? В любом случае, я жадно слушал.
        -Считается, что огонь - стихия хаоса, неуправляемая, дикая. Это заблуждение или откровенная ложь. Нет ничего надёжней пламени, если оно хранится в подходящем сосуде. Если ты будешь верен огню, он никогда тебя не предаст.
        Чернокнижница подобрала спичку со стола и дунула на головку. Из её рта вырвался язык пламени, поджёгший серу. Кассандра поднесла спичку к масляной лампе, висящей над столом, разгоняя полумрак тёплым оранжевым светом.
        -Начальное заклятье огня, «Язык саламандры». Для того, чтобы ему научиться, не нужны особые условия. Ты чернокнижник, пламя бушует в твоей душе. Высвободи его.
        Я ожидал продолжения, но моя наставница умолкла, равнодушно смотря на горящую лампу. Через мгновение она придвинула ко мне что-то по столу - это оказалась вторая спичка.
        На всякий случай я проверил - никаких новых умений игра мне не презентовала, хотя по контексту момент был самый подходящий. Неуверенно взял спичку в руки, набрал воздух в лёгкие и с силой выдохнул его. На серную головку попали капельки слюны, сделав её немного влажной. «Анима» продолжала поражать уровнем симуляции. Сглотнув, я сосредоточился и выдохнул ещё раз - с тем же результатом.
        -Не дуй на спичку. Ощути огонь и выпусти наружу.
        Я раздражённо прикусил нижнюю губу. В жизни не встречал игры, где для изучения простейших базовых заклинаний требовалась такая морока! Интересно, воинские классы тоже упражняются с оружием часами, чтобы освоить какой-нибудь «Рывок» или «Могучий удар»? Следуя за взглядом Кассандры, я тоже всмотрелся в пляшущее пламя масляной лампы, пытаясь сфокусироваться на его танце. Затем закрыл глаза, мысленно рисуя языки огня на месте оранжевых пятен на сетчатке.
        Огонь у меня в душе. Я сам впустил его, вдохнув тот контракт. Тогда Эми подсказала мне насчёт дыхания, может, сработает и в более спокойной обстановке?
        Вдох. Выдох. За свои двадцать шесть лет я прошёл сотни игр. Во многих я играл за мага, сжигая врагов тысячами. Огненные бури, метеоритные дожди, армагеддоны… Какое-то жалкое первоуровневое заклинание мне уж точно по силам.
        Вдох. Выдох. «Анима онлайн» отобрала у меня три недели жизни. А саму жизнь у меня отбирали одиннадцать раз. Я погибал от жажды, яда, зубов и жала мантикоры, арбалетных болтов и чёрной магии, но выстоял. Осталось выстоять ещё немного - выучить спелл и двинуться дальше.
        Вдох. Выдох. От моей руки пала мантикора. Я договорился с могучим духом, уняв его жажду крови. Я проник во враждебный ко мне город и заручился поддержкой лучшего учителя чернокнижия на континенте. Мне нужно лишь…
        А что если это очередной баг?
        Я поперхнулся на вдохе, образ пламени померк перед глазами, а разгорающееся чувство вдохновения в груди остыло. Система уже лишила меня сна и покоя на несколько дней до этого, не позволяя распределять очки, так что мешало ей подсунуть мне свинью с освоением базовых заклинаний?
        Страх провала расползался, окончательно сбив чёткую дыхательную гимнастику. Что скажет Кассандра Зервас ученику, который не смог понять такую банальную вещь, как огненное дыхание? Заставит прийти завтра или просто выгонит взашей? Но даже если я смогу вернуться, то системная ошибка в любом случае не позволит мне получить заклинание, и…
        Страх почти перерос в панику. Воздух казался застывшим и спёртым. Надо сказать наставнице, что у меня ничего не выйдет. Надо выйти, проветриться, а лучше - бежать куда глаза глядят, забиться в тёмный угол и ждать, пока не пройдёт долгожданный месяц и меня, возможно, вытащат из капсулы. Прямо сейчас, пока я не сдох в двенадцатый раз - от позора.
        Я вскочил на ноги, с размаху треснувшись головой о низкий потолочный брус, получив 3 единицы урона, взвыв от боли и упав назад на табурет. Реакции от Кассандры не последовало. На смену панической атаке пришла глухая ярость, и я снова начал ритмично дышать.
        Вдох. Расселся и ноет про себя, как последний дебил. Выдох. Вместо того, чтобы подготовиться получше, попёрся на урок вслепую. Вдох. Бежать он вздумал, гений долбаный. Выдох. Никто тебя отсюда не вытащит, кроме тебя самого. Вдох. Какая разница, выучишь ты или нет это тупое заклятье? Вдох. Если нужно, будешь выгрызать уровни зубами, качаясь копьём на крысах! Вдох. Ты согнёшь в бараний рог эту грёбаную поломанную в хлам систему!!
        ВЫДОХ.
        Струя пламени, запитанная гневом и отчаянием, испепелила спичку и проделала в столе дыру размером с кулак, обугленную по краям. Похоже, я выдал крит… Ярость тут же смыло бурным восторгом - да! Да!! Получай, «Анима»! Я сильнее любых багов, так что выкуси! Заклинание теперь моё! Через секунду с другого конца стола раздался сухой кашель, и мне пришлось перевести взгляд. На лице и одежде Кассандры густо осела сажа, будто воссоздав финал юмористической сценки из древнего мультика. Я похолодел.
        -Простите, бога ради, я случайно…
        -Вчера говорил, что бога у него нет, а теперь вспомнил, - усмехнулась она, достав белый платок и неторопливо оттирая с лица сажу. - Не за что тебе извиняться, заклятье освоил. Только в следующий раз силёнки соизмеряй, а то сожжёшь кого ненароком…
        Выучено умение «Язык саламандры»!
        Воспользовавшись передышкой, пока наставница приводила себя в порядок, я заглянул в экран персонажа.
        Язык саламандры. Уровень заклинания - базовый.
        Школа: Огонь.
        Урон: 5в секунду (огонь). Накладывает «ожог». Шанс наложить «горение» - 20%.
        Мана: 10 в секунду.
        Описание: Вы взываете к огню в своей душе, материализуя его в виде небольшой струи пламени изо рта.
        Признаться честно, после столь мучительного обучения я надеялся на что-то посерьёзнее. Стабильный урон был бы неплох, но 5 в секунду - смехотворная цифра. Да и с моим запасом маны я мог поддерживать его лишь 6секунд максимум. Быстрый взгляд на полоску маны рядом с выносливостью подтвердил мои нехитрые расчёты - 45 из 65, две секунды уничтожения стола высосали треть моих запасов. Жги - не хочу, любой рядовой враг от такого только отплюнется. Правда, есть ещё и дебафы. Я по очереди ткнул пальцем в соответствующие пункты.
        «Ожог» - наносит 10% урона от силы заклинания раз в 5секунд, но не ниже 1 единицы урона. Длительность - 20секунд.
        «Горение» - наносит 50% урона от силы заклинания раз в 5секунд, с округлением вниз. Накладывает «ожог». Сбивает концентрацию. Длительность - 10секунд.
        Даже если сложить все цифры, выгода от «Языка саламандры» была примерно равна пяти удачным попаданиям дубинкой, только мне ещё придётся бегать от врага по кругу, ожидая, что тот догорит. Что же, лиха беда начало! По крайней мере я не останусь безоружным, если сломаю и дубинку, и копьё, а это уже чего-то стоит. К тому же у чернокнижия три школы, а не одна…
        -Тени - другая основа нашей силы, - будто подслушав мои размышления, Кассандра продолжила урок, вновь без малейшего предупреждения. - Они - символ тайной натуры, а также способности к переменам. Тени вездесущи, привычны, они кажутся безобидными, но скрывают самые страшные секреты. Чернокнижники часто остаются в тенях, проникаясь их сутью.
        Моя наставница нагнулась, собрав в кулак пригоршню пепла, ещё недавно бывшего серединой стола, и подбросила его в воздух перед лампой, породив десятки изломанных теней, пляшущих по стенам домика. Зрелище было жутковатым, да и кружащийся пепел с некоторых пор вызывал у меня неприятные ассоциации. Я поёжился, чуть-чуть отодвигаясь от стола.
        -В отличие от пламени тени коварны и капризны. Ты можешь думать, что подружился с ними, но не успеешь оглянуться, как они исчезнут. И всё же тени умеют быть благодарны. Докажи, что твоя воля крепка - и тени поделятся с тобой сокровенным знанием.
        Пепел осел на пол, безумный танец теней подошёл к концу. Кассандра сняла лампу с крючка на балке, поставив на неповреждённую часть стола. Поднесла к ней левую руку, изогнув кисть и раскрыв ладонь так, словно желая показать фигуру змеи в театре теней.
        -Начальное заклятье теней, «Хватка». Для того, чтобы ему научиться, не нужны особые условия. Ты чернокнижник, ты доверяешь теням, чтобы выжить. Попроси их о помощи, и они не откажут.
        Тень-змея на стене домика, отбрасываемая рукой моей наставницы, сомкнула и раскрыла «челюсти», повинуясь её движениям. Кассандра изогнула руку вниз и сделала жест, будто подбирает что-то. Тень послушно повторила… и в её хватке оказалась зажата тень глиняного кувшина. Кассандра подняла руку, и кувшин взмыл в воздух, следуя за своей тенью. Выразительно помахав сосудом туда-сюда, чернокнижница осторожно поставила его на место.
        -Твоя очередь. Постарайся не испортить мебель.
        Ничего не обещаю.
        Я поднёс руку к лампе, наблюдая за тенью на стене. Нацелился на тот же кувшин, повторив действие учительницы - с нулевым результатом. Как я должен попросить тени о помощи? Мысленно, вслух, написать записку?
        -Говори с тенями на их языке, - «прояснила» Кассандра. Если бы я платил за такие курсы, то, возможно, потребовал бы деньги назад…
        Какой язык понимают тени? Не русский, наверное, и не английский. И не имперский, на котором, если верить Эми, мы все сейчас и говорим. Значит, речь и письмо отпадают, попробуем мысли.
        Сосредоточившись, я как можно чётче вывел у себя в голове фразу «Пожалуйста, помогите с изучением заклинания». Затем, решив, что теням будут ближе образы, начал воссоздавать пример Кассандры, мысленно подбирая кувшин «Хваткой». Напряжённый процесс воображения занял, наверное, минут десять, но когда по итогу я решил, что этого должно быть достаточно, результат оказался столь же провальным. Снова попыталась пролезть мыслишка о баге, но я раздражённо отмахнулся - сколько можно бояться невесть чего?
        Повторить, что ли, фокус с дыхательной гимнастикой… Но эмоциональная карусель с изучением «Языка саламандры» здорово меня утомила. Я украдкой покосился на свою наставницу - та не следила или делала вид, что не следила за моими усилиями. Чтобы отвлечься, я изогнул средний палец на руке и пошевелил за ним безымянным, добавив «змее» «глаз» с подвижным зрачком. Повернул руку туда-сюда, словно оглядываясь. Если не выгорит с чернокнижием, устроюсь в какой-нибудь заезжий балаган, показывая «театр теней». Затем изобразил зайчика, поводя «ушами». Сложил две ладони, сделав «птичку», взмахнул «крыльями»…
        Тени от «крыльев» задели тень полки, висящей вдоль дальней стены, где стоял тот самый кувшин, две чашки, заварочный чайник, коробочки со специями… Всё это с грохотом полетело на пол, разбившись и раскатившись по комнате. Следом, через секунду, упала сама полка, добив чудом выживший кувшин. Да что сегодня за день-то такой?!
        Выучено умение «Хватка»!
        Слева раздалось уже привычное хриплое фырканье, заменявшее Кассандре Зервас смех. Я криво улыбнулся в ответ, подбирая подкатившуюся к ногам чашку.
        -В свою защиту замечу - мебель не пострадала.
        Отсмеявшись и убрав с моей активной помощью нечаянный бардак, наставница погасила лампу, погрузив комнату в прежний полумрак. На этот раз результат с заклинанием вышел гораздо быстрее, что придало мне уверенности в себе.
        -Ты на моей памяти первый, кто заставил тени улыбнуться. У них есть чувство юмора, но, как правило, оно сильно отличается от нашего.
        -Это хорошо?
        -Если не увлекаться. Готов к финальному уроку?
        Прозвучало мрачновато. Странно, о первых двух она не спрашивала, просто начинала говорить… Мне ужасно хотелось исследовать «Хватку» поподробнее, но это можно было отложить на недалёкое будущее, сейчас разобравшись с третьим из начальных заклинаний.
        -Готов.
        -Смерть - последняя основа нашей силы, - Кассандра помедлила, словно собираясь с мыслями. - Она есть абсолютная власть над законами бытия. Каждый живущий, обладающий разумом, стремится понять смерть. Но лишь чернокнижники слегка приблизились к границам понимания.
        Из-под стола одним мановением руки была извлечена клетка с упитанным кроликом. Я поморгал - клянусь, секунду назад её там не было! В табличке над головой зверька даже не был указан уровень, как, видимо, у всех условно-безопасных небольших созданий. Кроль отрешённо смотрел в пространство, смешно шевеля носом.
        -Смерть ставит высокую цену за крохотные крупицы знания. Духи огня и теней питаются маной, но смерти этого недостаточно. Почти за все заклятья придётся заплатить сверху.
        Кролик был освобождён из клетки и поднят за задние лапы. Я ощутимо напрягся, и Кассандра едва усмехнулась.
        -Я знала, что тебе не понравится магия смерти, дорогой мой. С одной стороны ты чужак, к которому не относятся правила всех живых. С другой - ты слишком мягок и не хочешь поощрять лишнюю кровь, ведь так?
        Я молча кивнул.
        -Впрочем, начальное заклинание смерти совсем простое, оно даже не требует жертв.
        -Тогда зачем… - я мотнул головой в сторону покорно висящего кролика.
        -Как удобная цель. Как пример, что за всё придётся платить. Но главное, как ужин.
        Кассандра Зервас резко стукнула ребром свободной ладони кроля по затылку, и тот моментально обмяк. Из уголков его глаз на пол посыпались капли крови. Кассандра бережно положила тушку на стол.
        -Заклятье зовётся «Последний вздох». Для того, чтобы ему научиться, не нужны никакие условия. Хоть ты и чужак, но сейчас ты - чернокнижник. Смерть всегда будет безмолвно стоять за твоим плечом.
        В комнате будто бы похолодело. На секунду я забыл, как дышать.
        -Не напрягайся, ни о чём не думай. Просто положи руку на тело.
        Помедлив, я повиновался, ощутив под шерстью ещё тёплое тельце. Тянулись томительные секунды. Ничего не происходило.
        -И сколько мне та…
        Весь мир перевёрнут, и некая неумолимая сила держит меня за ноги. Два великана медленно говорят о чём-то на кошмарном языке. Один из них поднимает лапу, с размаху опуская мне на голову. Вспышка боли! Всё исчезло.
        Я отшатнулся, неудачно поставив ногу, и упал, приземлившись ровнёхонько на копчик. Еле сдержав вопль, с ужасом вытаращился на обе ладони - всё в порядке, я снова человек, а не кролик, предназначенный на убой.
        Выучено умение «Последний вздох»!
        -Столько раз переживал собственную смерть, а чужая так напугала? - в её голосе сквозила насмешка, а не удивление - видимо, похожим образом реагировали все ученики. - Всё уже позади. Для вас обоих.
        Моя наставница перенесла тушку на «кухонную сторону» дома и, ничуть не смущаясь, начала её разделывать. Я неуклюже поднялся на ноги, всё ещё ощущая дрожь по всему телу. Кое-как сделав пару шагов, рухнул на табурет. Напрасно она насмехалась - опыт действительно здорово отличался. Хотя у меня закрались подозрения, что проблема была именно в разнице человеческого и кроличьего тела, о чём Кассандра прекрасно знала…
        -На сегодня урок окончен. Ты справился.
        Это всё? Ни наставлений, ни послесловия, ни пятёрки в дневник? Ну ладно, четвёрки с плюсом, учитывая загубленный стол и небольшой разгром… Три заклинания первого уровня - а дальше вертись как хочешь?
        -Благодарю за знания, - я приложил все усилия, чтобы мой голос звучал нормально, и почти преуспел. - Мне вернуться завтра, или…
        -Завтра меня здесь не будет, - недовольно ответила Кассандра, словно я каким-то волшебным образом обязан был это знать. - Срочные дела в столице. Тебе же нужно не за мной хвостом ходить, а отправляться за книгой.
        Я покопался в памяти, вспомнив слова Эми с утра.
        -За гримуаром? Моей личной живой книгой?
        -Нет, за чьей-то чужой и сдохшей, - хохотнула она. Шутка на миллион! И никаких подробностей, лишь методичное разделывание кроля.
        Помедлив, я присоединился к ней. Она молча подвинула ко мне доску с овощами. Сам виноват, ляпнул про умение готовить… Вздохнув, я взялся за нож, неуклюже очищая здоровенную морковь.
        -Кассандра, можно вас спросить?
        -Выкладывай.
        -Если это не страшная тайна… Почему вы всё-таки взялись меня обучать?
        Как обычно, сперва она молчала с полминуты. Я успел чудом не порезать палец и взяться за вторую морковь.
        -«Надежды слабый свет горит для тех, кто их узнал». Слышал, небось.
        -Но вы же посмеялись над пророчеством.
        -У пророчества есть продолжение, Ардор. Менее наивное, поясняющее ряд деталей. Ты о нём не в курсе, его написали на сто лет позже.
        -Расскажете?
        -Сам узнаешь в своё время, - проворчала она. - А сейчас хватит уничтожать ни в чём не повинный корнеплод. Лучше открой третий ящик снизу и достань оттуда череп. Тот, что с дырой во лбу…
        «Подпись - это лишь начало» - задание выполнено!
        Получено опыта - 200.
        Получен предмет - череп некроманта.
        Получено монет -
        Вы заключили договор и усвоили урок Кассандры, не умерев. Почти. Отличная работа!
        ВНИМАНИЕ! Третье задание в цепи.
        «Забытая башня»
        Описание: Пользуясь указаниями своей наставницы, найдите живую магическую книгу и подчините её своей воле. Это завершит ваше становление чернокнижником.
        Награды: Опыт - 1000.
        Предметы - гримуар чернокнижника.
        Предназначено для персонажей 5 уровня или выше.
        Внимание! Ваш уровень может быть недостаточно высок для выполнения задания! Принимайте его на свой страх и риск.
        Глава одиннадцатая
        -Кстати, почему капсул всего шесть, если игроков на старте будет сто? - Я знал, каким будет ответ, поскольку слышал его уже раз пять после пяти разных вопросов. Но чем чёрт не шутит?
        -По соображениям безопасности, - теперь шесть раз ровно, как и тех самых капсул.
        Закинув за плечо дорожный рюкзак, забитый одеждой и всякой мелочью и поправляя на другом плече сумку с ноутом, я следовал за Стюартом по безликим выхолощенным коридорам в общежитие, любезно предоставленное Firestorm Entertainment. Несмотря на заверения, что мне вовсе не влом приезжать сюда с утра каждый день в течение месяца, тот был непреклонен - политика компании требовала, чтобы игрок беты весь месяц находился в помещении, предоставляемом этой же компанией. Почему? По соображениям безопасности, ясное дело. Три волшебных слова, объясняющих всё на свете!
        На самом деле, нет, не объясняющих. Скорее рождающих ворох новых вопросов.
        Общежитие оказалось не королевским люксом, но требованиям чистоты и комфорта вполне отвечало. Отдельные комнаты, умеренно просторные, к каждой прилагается санузел, базовая мебель и стационарный терминал - видимо, для тех, у кого с собой не было ноутбука. Одна на всех кухня - правда, здоровенная, - а также тренажёрный зал и комната отдыха. Чего к общежитию не прилагалось, так это окон. И других людей. Я повернулся к Стюарту, открывая рот для очередного вопроса, но на этот раз он меня опередил.
        -Вы первый, а значит, можете выбирать любую комнату, - на его усталом лице возникло некое подобие улыбки. - Простите за отсутствие окон. Вы, наверное, и сами можете ответить, почему их не предусмотрено.
        -Неужели безопасность?
        -Так и есть.
        Я завернул в комнату, что была поближе к кухне, сел на кровать, проверяя упругость матраса. Жестковато, но сойдёт.
        -Отдыхайте, завтракайте. Через три часа начнутся тренировки, за вами зайдут…
        -Ого, - я приложил все усилия, чтобы короткое слово не сочилось сарказмом, но, кажется, не преуспел. - Здесь работает кто-то кроме вас?
        -Смешно. И вполне заслуженно. Но да, мистер Сажнев, в комплексе работают несколько десятков человек, просто по соображениям безопасности общение с игроками должно быть сведено к минимуму…
        Теперь стало смешно и мне - по-настоящему, но ценой очередных титанических усилий удалось сдержаться.
        -Можно откровенный вопрос?
        -Конечно.
        -Вы понимаете, насколько нелепо это выглядит с моей точки зрения? Я пришёл поучаствовать в тесте новой игры, а вы ведёте себя так, будто тут проходит какой-то сверхсекретный эксперимент…
        Тот поправил очки и вздохнул.
        -Мистер Сажнев…
        -Зовите меня Макс.
        -Хорошо. Макс. Поймите, в чём дело - данный проект в самом деле ближе к «эксперименту», чем рядовому бета-тесту. Технологии, запатентованные нашей компанией, раньше не применялись нигде в мире, и требования безопасности невероятно высоки…
        Слово на букву «б» начинало здорово меня бесить.
        -Это не объясняет вашего расположения на задворках мира и общежития без окон.
        -Да, - печально согласился Стюарт. - Данные меры направлены на безопасность другого рода. Вы не представляете, на что могут пойти конкуренты, чтобы новый проект Firestorm Entertainment не увидел свет.
        -Неужто сольют информацию на ютуб за полгода до выхода игры? - съязвил я.
        -Вне всяких сомнений. Но кроме этого предпримут и кое-что другое. Скажите, вы слышали новости про серию взрывов в Северной Ирландии месяц назад?
        Что-то такое вспоминалось. Правда, смутно - история проскочила быстро, жертв не было, ответственность на себя никто не взял. Не уверен, что даже употреблялось слово «теракт».
        -Кажется, какой-то псих взорвал несколько пустых складов?
        -Да. Только под одним из складов располагался наш комплекс. По счастью, также пустой. Проверьте информацию сами, если не доверяете моим словам.
        Я напряжённо всмотрелся в лицо Стюарта, пытаясь понять, шутит он или нет, но тот смотрел в ответ всё тем же усталым и серьёзным взглядом. По моей спине пробежал неприятный холодок.
        -Вы хотите сказать…
        -Вам ничто не угрожает, Макс. Опасаться нечего. По крайней мере, пока соблюдаете заключённые с компанией соглашения.
        Что-то я не припомнил в документах о нераспространении информации пункта «молчите в тряпочку, если не хотите, чтобы вас взорвали»! Стюарт сделал новую попытку улыбнуться - вышло ещё менее убедительно, чем в первый раз.
        -Постарайтесь отдохнуть как следует перед тренировками - вам понадобятся силы.
        Чувствую, мне они понадобятся на всё время пребывания в этом месте…
        -
        Я покидал Ламитерн не на своих двоих, а с относительным удобством расположившись на телеге сговорчивого фермера. Тот возвращался в родную деревню после уплаты налогов, как я понял, грузом капусты и картофеля. Нужная мне локация, носящая выразительное название «Пепельная чаща», находилась примерно в десяти часах пути, а поездка сокращала это время вдвое. Мой благодетель долго отказывался от оплаты, но я всё-таки впихнул ему десять медных монет, не желая всю жизнь нахлебничать, пользуясь преимуществами краденой униформы. Может он и непись, а семью наверняка кормить надо.
        По словам Кассандры, столетия назад военный лагерь Империи стоял на границе бескрайнего древнего леса. Ламитерн разрастался, постепенно откусывая по куску от молчаливого соседа, переваривая и превращая в казармы, дозорные вышки, частокол, а затем и дома. После большого пожара город перестроили в камне, но деревья продолжали вырубать - Империи требовались плодородные поля. Лес несколько раз менял имена, отступая и проходя сквозь эпохи, а своё текущее прозвище получил сравнительно недавно, после событий, надолго закрывших в него дорогу любопытным.
        В общем-то, благодаря этим событиям, у меня и появилась возможность добыть живую книгу.
        Всё началось с того, что некий чернокнижник из столицы, спасаясь от преследования инквизиции, поселился в лесу, выстроив себе неприступную железную башню. Учитывая то, что специализировался он на магии смерти, строил не своими руками, а потихоньку отлавливая, умерщвляя и воскрешая в качестве рабочей силы крестьян из округи, Ламитерн трижды направлял в чащу отряды зачистки, но силёнок не хватало - и некромант продолжал здравствовать. Пять лет назад бюрократическая машина Империи наконец расшевелилась, вызвав элитное подразделение из столицы, давно точившее зуб на беглеца. В результате сражения чернокнижник погиб, захватив с собой почти всех присланных слуг Ордена, башню сровняли с землёй, в лесу образовались выжженные прогалины длиной до нескольких километров, а падающий с неба пепел удобрял местные поля ближайшие пару лет.
        Все остались довольны - кому удалось выжить. Но по старой памяти народ в Пепельную чащу больше не совался, то ли опасаясь, что лиходей воскреснет, то ли не желая привлекать внимание орденских.
        На удивление «фэнтезийная» история, из тех, что я ожидал услышать, записываясь на бета-тест. Возможно, ИИ использовал один из заготовленных заранее сюжетов, в кои-то веки не полагаясь на свою хвалёную генерацию контента. Понятные ориентиры - мрачный лес, напуганные крестьяне, злобный некромант (погибший), не менее злобная инквизиция (тоже в основном погибшая), разрушенная башня…
        Только вот, если верить моей наставнице, башня на самом деле уцелела. Внутри сохранились магические книги - заходи кто хочешь, бери что хочешь. Точнее, заходи кто можешь, кто отыщешь вход. Но с этим у меня не должно было возникнуть проблем. Ведь череп, что она мне вручила, принадлежал самому некроманту.
        Достав искомый предмет из дорожного мешка, я принялся рассматривать его в третий раз за последние несколько часов. Череп как череп, без нижней челюсти, с аккуратной дыркой во лбу. Никаких тайных символов, никакой магической ауры - Эми это гарантировала, - никакого подвоха. Кассандра больше не дала никаких подсказок, но всё и без того было достаточно очевидно - из трёх доступных мне заклинаний одно подходило идеально.
        Последний вздох. Уровень заклинания - базовый.
        Школа: Смерть.
        Мана: 20 за использование.
        Длительность: От 10секунд до 5минут.
        Описание: Прикасаясь к останкам некогда живого существа, вы наблюдаете за тем, как оно скончалось.
        Эми не шутила насчёт количества маны, что требовалось чернокнижникам. Понятное дело, что я пока был низкоуровневым новичком, но качаться с помощью текущего набора заклинаний у меня не вышло бы в принципе. Выбирайте, любезнейший Ардор, лишние пару секунд дышать на врага огнём или повертеть в руках куриную косточку, чтобы увидеть занесённый над шеей топор мясника. Хорошо хоть «Последний вздох» работал не автоматически, а посредством мысленной команды - как и все остальные спеллы. Я хотел «расспросить» череп сразу по возвращении в трактир, но выяснилось, что обучение высосало всю мою ману без остатка, а восстанавливалась она по единичке в десять минут. Нормальный реген - либо во сне, либо за счёт редких зелий, либо через гримуар, будь он неладен. А с утра времени на колдовство не было - Тирон разбудил стуком, робко сообщив, что его знакомый готов подбросить меня до Пепельной чащи…
        В этот поход я сгрёб весь свой скромный арсенал - дубинку и копьё, запихнув в дорожный мешок плащ из шкуры мантикоры. После долгих размышлений оставил куклу Кёльколиуке в трактире, под охраной того же Тирона. Месяц сна, после которого требовалось «покормить как следует» эту кровожадную хрень, ещё не истёк, а вот потом придётся искать где-то целое стадо свиней. Я крепко думал над тем, не сжечь ли его, наплевав на договорённости, но Эми сообщила, что это приведёт к весьма скверным проклятиям, т.е. перманентным дебафам. Да и нарушать слово не хотелось, пусть и данное под большим давлением. Как бы то ни было, я планировал обернуться за три дня, чтобы успеть посетить поместье лорда Блэкуотера и продолжить его цепочку заданий. Он, может, не годился мне в наставники, но квесты в Аниме на дороге не валялись, чтобы носом вертеть.
        Попытка расспросить фермера о подробностях охоты на некроманта упёрлась в глухую стену - то ли тема считалась запретной, то ли данный NPC не располагал информацией о квесте. Единственное, чего удалось от него добиться - примерного места, где находилась злосчастная башня. По северному краю леса пешком часа три до первой прогалины, которая за пять лет так и не заросла до конца.
        -Вы бы лучше собрали отряд, доблестный страж, - это было первое личное мнение, высказанное хозяином телеги. - Место то недоброе, даже с вашим опытом…
        Да уж, с моим опытом умереть девять раз, прежде чем наконец прикончить первого встреченного моба. Это что, внутриигровая подсказка? С одной стороны квест явно классовый, т.е. не рассчитанный на группу, с другой - я всё ещё недотягивал на пару уровней до рекомендованного пятого. Так или иначе, партию мне взять было неоткуда, так что пришлось заверить фермера в моей стопроцентной подготовке и полном отсутствии страха перед опасностями.
        Вот же будет весело, если я убьюсь об первого встреченного кабана, и мужику придётся везти меня сюда ещё разок…
        Пепельная чаща издалека смотрелась, как вполне рядовой смешанный лес, не отличающийся особой мрачностью. Зато размеры впечатляли - даже отступив под топорами Империи, деревья всё равно тянулись до горизонта, куда хватало глаз. Дорога из Ламитерна аккуратно огибала лес с востока, устремляясь к крупным деревням и фермерским хозяйствам, ради которых старались как дровосеки, так и инквизиторы. Железная Империя одной рукой оберегала граждан, другой растирая их в порошок. Можно было бы предположить, что рецепт спокойной жизни состоял в избегании больших городов, но где взять гарантии, чтобы не оказаться по соседству с кем-то вроде беглого некроманта?
        Высадив меня на опушке, мой благодетель очень вежливо пожелал мне удачи, чем сразу выдал полное отсутствие уверенности в том, что я не умру. Я и сам не был уверен, но деваться было некуда. До отката переноса точки возрождения оставалось ещё несколько дней, да и менять её с надёжной «базы» в трактире совсем не хотелось.
        -Как насчёт того, чтобы на этот раз остаться в живых? - Я улыбнулся Эми, но улыбка вышла кривой - на кону стояло не только моё время, но и её память.
        -Отличный план! - А вот она была весела и уверена в нас, как и всегда. Попробуем вооружиться именно этим настроем. Ну и не только им…
        Мантикорий плащ на спину. Копьё в правую руку, дубинку - в левую. Мана на максимуме. Чернокнижник третьего уровня Ардор к выполнению квеста готов!
        Хотя со стороны, конечно, я всё ещё больше напоминал варвара или разбойника, вооружившегося чем попало, а вовсе не специалиста по тайным знаниям. Надеюсь, добыв книгу, я это исправлю, хотя в городе ей светить будет ещё менее разумно, чем «варварским» прикидом…
        С чего начнём? А, да. Череп с дырой во лбу.
        Сев на краю дороги, я убедился, что ни с той, ни с другой стороны тракта не приближается никто, кто мог бы помешать, а из чащи не планирует выпрыгнуть шальной монстр. Заклинание действовало всего несколько секунд, но осторожность прежде всего, верно? Глубоко вдохнув, я стиснул череп между ладоней, отдав мысленную команду: «Последний вздох».
        Лес воняет дымом - они подожгли его, чтобы выкурить меня, и преисполнены уверенности, что им это удалось.
        Славно.
        Вонзаю посох в землю, проворачивая по памяти - если мой выход не привлечёт их внимание, то это - наверняка!
        Первый прыгает с дерева, целя копьём - хватаю в середине полёта и дёргаю вниз, разбивая висок о камень. Опускаю руку на плечо - встань и иди! С беззвучным рёвом он кидается в сторону своих бывших союзников, засевших в пока ещё целом кустарнике.
        СКРРРЖТ-БУМ, СКРЖЖЖЖТ-БУМ. СКРРРЖТ-БУМ.
        Восставший мертвец принимает в себя стрелы и заклинания, предназначавшиеся мне. Двое выдают себя, убираясь с его пути - ошибка. Один падает на землю высушенной оболочкой, у второго взрывается голова. Шаг сквозь тень. Погружаю руку в кровавую кашу. Встань и иди.
        СКРЖЖЖЖТ-БУМ. СКРЖЖЖТ-БУМ.
        Время поджимает. Мои послушные телохранители закрывают меня от новых снарядов, пока я взываю к не самой близкой мне огненной стихии - но сейчас она везде, вокруг, и слышит мой зов. Ревущее пламя стягивается к моим рукам, раскручиваясь слепящей спиралью и обратившись волнами, сжигающими на своём пути всё. Траву. Деревья. Камни. Живых. Мёртвых. Оба поднятых мной мертвеца осыпались кучками пепла, но это уже не так важно, ведь…
        БУМ.
        Середина лба невыносимо зудела - видимо, побочный эффект после наблюдения чьей-то смерти - как собственной, так и чужой. Судя по всему, погибший, при всём своём могуществе, проглядел вражеского снайпера, причём именно с винтовкой. До этого я видел на вооружении только арбалеты и немногочисленные луки, но чем чёрт не шутит?
        -Эми, в «Аниме» существует огнестрельное оружие?
        -Да, но оно довольно редкое. Лучшие экземпляры собирают механики.
        Я ожесточённо почесал лоб. Помогло, но не сильно. Полоска маны уменьшилась на треть, высосанная дорогостоящим видением последней минуты жизни некроманта. Поднявшись на ноги, я направился вдоль северного края леса, решив проанализировать информацию по ходу. О возможных кабанах, разбойниках и мантикорах должна предупредить Эми. Итак…
        «Последний вздох», как я понял, не только давал картинку через глаза, но и делился мыслями погибшего, натурально позволяя влезть в голову. Только вот мысли мыслям рознь - они приходят в виде образов, слов, неосознанных намерений, порывов и т.п. Та часть, что оказалась доступна благодаря заклинанию, была вполне очевидна - чернокнижник просто сочился уверенностью в своих силах, разбрасывая врагов как котят и поднимая трупы для защиты. Ему буквально было достаточно пристально посмотреть на кого-то, чтобы его убить, а затем положить руку на тело, воскрешая в виде послушного зомби. Уровень в «голове» не высвечивался, но представление выглядело даже выше возможностей Кассандры… если она не решила продемонстрировать мне лишь малую долю своих сил. Так что 50+ точно, возможно 60+. Он допустил лишь одну досадную ошибку под конец - решив сжечь нападавших разом и оставшись без защиты в виде оживших мертвецов. Чего и ждал снайпер, явно засевший на безопасном расстоянии.
        Я ещё раз прокрутил в голове воспоминания погибшего некроманта и оценил собственный анализ, как вполне логичный. Оставался только один вопрос: как всё это поможет мне найти башню? Видимо, сперва нужно добраться и оценить обстановку.
        До места, где произошло эпическое сражение, было топать и топать, и мне пришла в голову не худшая из идей.
        -Эми, в Пепельной чаще растут целебные растения?
        -Сколько угодно! Ищи те, что с красными полосками на листьях.
        Путешествие резко замедлилось, зато стало не так скучно. Свернув с опушки леса немного вглубь, но продолжая двигаться вперёд, я начал сбор тех самых «лекарственных корней», о которых Эми прожужжала мне уши ещё с первых моментов игры. Больше всего они напоминали подорожники средних размеров, только с заметной красной полосой посередине листа и небольшим белым корнем, издающим приятный мятный аромат. Я вырывал их из земли, закидывая в мешок на будущее - на досуге надо будет заняться изготовлением лечебного порошка, заменяющего в «Аниме» обычные для всех остальных игр зелья лечения. Эми заметила, что корни можно употреблять и просто так, восстанавливая здоровье, но порошок был более многофункционален. Его втирали непосредственно в раны, смешивали с любой жидкостью для лучшего усвоения и даже вдыхали, получая небольшие бонусы к здоровью. Высушить и растереть, проще пареной репы.
        Хотя если задуматься - чем смешанный с жидкостью порошок отличается от зелья лечения?..
        Счёт корней пошёл на второй десяток, когда атмосфера в лесу резко помрачнела. Казалось бы, до вечера было ещё далеко, да и свет оставался тем же - разве что сумрачное утро потихоньку перерастало в столь же сумрачный день. Но что-то точно было не так - и Эми подтвердила это, зависнув в воздухе вместо прежних энергичных перелётов с одного растения на другое.
        -Неприятности? - коротко спросил я.
        -Птицы смолкли. Будь начеку.
        Приготовив дубинку и копьё, я двинулся дальше с предельной осторожностью, стараясь одновременно смотреть вперёд и под ноги, чтобы не наступить на сухие ветки. Возможно, стоило снова выйти за границу леса, но здесь я хотя бы мог спрятаться за деревом, а на открытом пространстве - только сражаться или бежать. Через пару минут к гнетущей тишине прибавилось кое-что ещё - отвратительная вонь гниющего мяса, возникшая словно из ниоткуда. Ни разу за всё моё пребывание в «Аниме» я не ощущал такого ужасного запаха - даже когда задыхался от ядовитого газа! Запнувшись на ровном месте, я прислонился к здоровенному старому дубу, стараясь дышать ртом. Откуда вообще взялось это амбре, от затерянного оленьего кладбища?!
        Но кладбище бы не издавало звуков - если с него кто-то не поднялся.
        Сперва я подумал, что впереди находится некий заплутавший крестьянин - пока тот молча стоял спиной. Но затем он разразился отчётливым утробным стоном, переместившись на десяток метров вперёд характерной хромающей походкой. Неудивительно, что от таких запахов и звуков из этой области леса свалили птицы… Беззвучно чертыхнувшись, я тихонько попросил Эми включить отображение информативных табличек.
        «Оживший мертвец. Уровень 5»
        Не подозревая о том, что его заметили, мертвяк развернулся и неторопливо побрёл в обратном направлении. Я укрылся за ближайшим стволом. Что же, на полноценном квесте стоило ожидать мобов, и это, не считая вони, был далеко не худший вариант. Зомби превышал меня на пару уровней, но эффект неожиданности должен был сравнять шансы. Жаль, что «Анима» не предоставляла информации о количестве здоровья врага, это предстояло выяснить опытным путём либо подрядив мою верную спутницу на анализ. Но это же не мантикора, блин с горохом, неужели я не справлюсь сам?
        -Эми, ты знаешь, что это значит? - шепнул я, дожидаясь, пока враг снова повернётся спиной.
        -Что?
        -Сейчас мы наконец нормально покачаемся!
        Мой план был прост - подкрасться со спины и вломить дубинкой по затылку, потом добив бесчувственного моба на земле. Даже если оглушение на нежить не сработает, всё равно первый удар окажется за мной, а дальше можно будет тыкать гада копьём, соблюдая дистанцию. Традиционные зомби в компьютерных играх не отличались прытью - и я справедливо предположил, что на «Аниму» это правило тоже распространяется.
        Я ошибся дважды.
        Несмотря на то, что подкрадываясь я не издал ни единого лишнего звука, мертвяк обернулся раньше времени, когда я пересёк незримую границу метров в десять от его спины. Но что ещё хуже, заревев с удвоенной силой, он преодолел разделяющее нас расстояние в два невообразимых прыжка. Я только и успел моргнуть, когда прогнивший кулак впечатался мне в грудь с силой бампера разогнавшегося автомобиля.
        Пару дней назад меня похожим образом атаковала Кассандра, но тогда было не так обидно. Потеряв разом десять очков здоровья, я сначала отлетел метров на пять, а затем проехался спиной по влажной почве, конкретно изгваздав в грязи плащ из мантикоры. Теперь-то мой враг наступал с ожидаемой от него скоростью - медленно, но неумолимо. Что это был за финт ушами?!
        -Скилл, - тут же ответил я сам себе вслух, поднимаясь с земли и отступая с той же скоростью. - У этой твари есть что-то типа рывка. Эми, я угадал?
        -В яблочко.
        -Сколько откатывается?
        -Минуту ровно.
        Чтобы жизнь мёдом не казалась. Чтобы умники вроде меня не качались на беспомощных зомбях, расстреливая их с десятка шагов. Или поджигая. Это, кстати, идея.
        «Язык саламандры»! - отдав мысленный приказ, я выдохнул в приближающегося мертвеца струю пламени, с мрачным удовлетворением наблюдая, как над его головой отлетают красные цифры. 7, 7, 7, 15… о, не только увеличенный урон, но ещё и крит! На нём-то моя мана и кончилась, напоследок оставив тварь гореть. «Горение» и «ожог» делали своё дело, «тикая» по 1 и 2 урона каждую секунду, хотя внешне не было похоже, чтобы это доставляло зомби какой-то дискомфорт. Разве что объятый пламенем он смотрелся ещё более жутко.
        -Эми, милая, что у него по хп и уязвимостям?! - если мой голос звучал нервно, так это только так казалось. В самом деле, чего нервничать-то. Набираем халявную экспу!
        -Здоровье - 100, уязвимости - дробящее оружие, огонь, некромантия, божественное вмешательство. Слабые места - голова, ноги.
        Сотня хп! На каких харчах откушиваются местные зомби?! Ну хотя бы подпалить эту жирную тварь было правильным решением, жаль только «топливо» восстанавливалось целую вечность. Учитывая урон от дебафов, мертвяк на данный момент должен был потерять примерно половину своего здоровья, но этого было маловато. Уязвимость к дробящему явно намекала на использование дубинки в качестве основного оружия, так что я выждал пару секунд, подпуская врага поближе, и нанёс прицельный удар в лоб.
        Точнее, попытался нанести. Взметнув левую руку вверх, зомби принял удар на локтевую кость, заставив дубинку отскочить назад. Я тоскливо проводил взглядом улетевшую в воздух жалую цифру «5», а затем и сам отправился в полёт после хука правой, не своротившего мне челюсть набок только благодаря игровым условностям. Двенадцать урона!! Моя полоска здоровья теперь показывала 23 из 45. Та же половина, что и у мертвяка, но, как говорилось в древнем анекдоте, есть нюанс. На этот раз я пропахал лесной грунт носом, через секунду услышав за спиной гортанный рёв.
        -Опасность! - спасибо, родная. Похоже, у этого урода откатился рывок…
        До сих пор я выживал исключительно из-за полного отсутствия мозгов в гнилой черепушке компьютерного мертвеца, который отбрасывал меня вместо того, чтобы, например, схватить и попытаться оторвать голову. Но сейчас я даже не успевал подняться на ноги - он сократит расстояние и размажет меня в лепёшку. Повинуясь интуитивному порыву, я отбросил в сторону полубесполезную дубинку и, перевернувшись на спину, обеими руками выставил вперёд копьё, уперев древко в землю. Как раз вовремя - набравший ускорение зомби насадился на него всем телом, так, что деревянное остриё вырвалось у него из спины.
        Я всего лишь хотел задержать тварь на несколько секунд, пережить рывок и отдышаться, но оживший мертвец почему-то не делал попыток освободиться от неожиданного препятствия, упав на колени и застыв. Торопливо подобрав дубинку, я несколько раз врезал ему по голове изо всех сил, нанося по 15 урона за удар. После третьей атаки затылок мертвяка треснул с противным хрустом, и он повалился на бок - всё ещё с моим копьём, пробившим его насквозь. Я хотел издать победный клич, но получилось нечто среднее между хрипом и всхлипом, отдавшись болью одновременно в груди и челюсти.
        Получено опыта - 50!
        Нормально покачался, Ардор. Красава. Повтори тринадцать раз, и будет новый уровень!
        Глава двенадцатая
        Только присутствие Эми удержало меня от отборного мата вслух, пока я доставал копьё из павшего зомби, затем очищая оружие от гнилой крови травой и листьями. Лут с ожившего мертвеца вышел смешной - двадцать медяков, что компенсировало мои «затраты» на этот квест ровно вдвое. Лекарственный корень вязал рот, словно неспелая хурма, но честно восстанавливал по 10 здоровья за штуку. На полное прожёвывание и глотание корешка уходило минут семь, так что, с трудом проглотив второй, я решил остановиться - оставшиеся 3 единицы могли отрегениться и сами.
        Единственным плюсом из идиотской попытки срубить экспы по-быстрому оказалось открытие секретного свойства моего бесценного копья. Точнее, не его самого, а того, из чего я копьё вырезал - чёрного дерева. Описание звучало следующим образом:
        «Колющее оружие, изготовленное из этого материала, наносит дополнительный урон нечестивым созданиям. Пробивая нечестивые тела насквозь, оно парализует их на 30секунд».
        Эми подтвердила, что к «нечестивым созданиям» относилась нежить и демоны. Короче, чёрное дерево в «Аниме» считалось аналогом осины, чрезвычайно эффективно выступая даже против чудовищ типа зомби, обычно не боящихся колющего. Мне сказочно повезло. Если бы не это свойство, сидеть бы мне сейчас в таверне, жалуясь Эми, что не добил ту сволочь «вот на такую чуточку». А она бы только кивала, спросив затем, кто я такой…
        Подкрасться к местной нежити было невозможно - та чуяла опасность на расстоянии в зависимости от уровня и магических возможностей. Значит, оглушение дубинки отпадало, зато вопрос решался точным ударом копья. Взвесив оба своих деревянных оружия в двух руках, я чуть не расхохотался. Тоже мне, нашёлся недоведьмак, дубинка для оглушения живых, копьё - для оглушения мёртвых! И ведь даже поделиться шуткой не с кем, Эми вряд ли читала книги Сапковского, играла в шесть частей игр или смотрела одиннадцать сезонов сериала…
        Плюс поменьше также относился к информации - присутствие мертвяка в этой части леса означало, что я на верном пути. С этого момента явно начиналось то самое «недоброе место», о котором предупреждал возница. Я хмуро уставился на полоску маны - 9 из 65. Использование «Последнего вздоха» сожрало 20, но я успел отрегенить почти половину, пока не добрался до зомби. «Язык саламандры» сжёг - буквально - почти всё остальное. Будь у меня хотя бы пара сотен очков, было бы вполне реально палить по одному зомби зараз, но до этого пока далеко. Хотя бы найти эту чёртову книгу для нормального восстановления, иначе совсем беда.
        Решив не торопясь дождаться регена оставшихся очков здоровья, я уселся под широкий ствол старого дуба, чтобы не опасаться атаки со спины. Маны не хватало, хоть плачь, но всё равно стоило как следует рассмотреть последнее доступное мне заклинание - единственное, которым я так и не воспользовался с момента обучения.
        Хватка. Уровень заклинания - базовый.
        Школа: Тени.
        Мана: 15 за использование.
        Длительность: 20секунд.
        Описание: Вы соприкасаетесь с Изнанкой, получая возможность манипулировать неодушевлёнными объектами через их тени. Вес предмета не ощущается, но ограничен вашим показателем силы, с которым складывается показатель интеллекта.
        И это всё? Я с надеждой потыкал в слово «Изнанка», но никакой дополнительной информации не последовало. Перевёл взгляд на Эми, но та лишь поджала губки и развела руками.
        -Не смотри на меня. Вот вернёмся в библиотеку - там и спрашивай.
        -В библиотеке я и у Кассандры спросить могу, - с лёгким недовольством проворчал я и тут же вспомнил, что та уехала в столицу.
        Определение «неодушевлённых» объектов также оставалось загадкой. Понятное дело, что в первую очередь имелись в виду предметы, типа той несчастной полки во время обучения, но что ещё попадало под эту категорию? Допустим, животные - вряд ли, а как насчёт растений? Грибов? Да шут с ними, с грибами, что насчёт нежити? Может, зомби выгоднее колотить теневыми кулаками, чем дорогостоящим огненным дыханием? Так и подмывало устроить пару экспериментов, но даже для одного пришлось бы ждать почти час - 10 маны из 65, - а её требовалось аж 15 за раз.
        Ладно, закончили расслабляться. Для начала надо добраться до башни, не оказавшись по дороге в желудках голодных мертвецов.
        Птицы так и не вернулись, Пепельная чаща погрузилась в мрачную, давящую тишину. В реальном мире я пару раз ходил по лесу, но то были походы с товарищами, палатками, грибами, шашлыками и прочей незатейливой студенческой радостью. Древний лес в «Аниме» ничем не отличался от настоящего - кроме того, что казался гуще и негостеприимнее. К тому же, не считая Эми, я пробирался через него в одиночестве, через каждый десяток шагов всматриваясь в окрестности и вслушиваясь в подозрительные шорохи.
        Минут через пятнадцать моя осторожность дала плоды - сначала я услышал странный ритмичный стук, а затем заметил ещё одного зомби, бьющегося головой об древесный ствол. Снова пятый уровень. Судя по следам крови на коре, если бы я оставил бедолагу в покое на пару дней, он бы и сам прекрасно себя убил, но делать крюк, чтобы его обойти, не хотелось, да и мало ли, вдруг он через пять минут передумает и рванёт следом? Подобравшись на расстояние метров в двадцать, я убедился, что противник всё ещё занят своим невесёлым делом, а затем бросился вперёд, пробив полусгнившее туловище насквозь одним мощным тычком. В ход пошла дубинка, и после пяти ударов парализованный оживший мертвец скончался во второй раз.
        Получено опыта - 50!
        Добыча - десять медяков и медное же кольцо без каких-либо свойств. Это уже больше походило на нормальную прокачку, хотя до идеала было ещё очень далеко. Разве что поведение зомби настораживало - с чего бы он вёл себя как буйнопомешанный?
        Впрочем, вскоре число вопросов выросло в несколько раз.
        Прогалина в Пепельной чаще, где пять лет назад произошла эпическая схватка злобного некроманта и не менее злобной инквизиции, тянулась сквозь лес, как огромный незаживший шрам. Я где-то читал, что на месте лесных пожаров деревья зачастую растут с большей охотой, но это явно был не тот случай. То ли из-за игровой условности, то ли из-за чёрной магии, но гигантское вытянутое пустое пятно посреди леса даже не везде было покрыто травой. И никаких признаков башни некроманта, даже руин.
        Но свято место пусто не бывает, хотя в данном случае сложно было подобрать более неуместное слово, чем «свято». Прогалина оказалась завалена трупами, словно поле боя, на котором проиграли обе стороны и никого не осталось, чтобы похоронить павших. Десятки, сотни мёртвых тел - в основном в одежде местных крестьян, но местами глаз натыкался на тех, кто мог бы оказаться купцами или воинами. Почти все - взрослые мужчины, но опять же не без исключений… Секунд через десять пристального разглядывания меня отчётливо затошнило, к тому же ветер сменил направление и донёс до меня волну непередаваемой вони гниющего мяса. Не успев вовремя отвернуться, я словил дебаф «Болезнь», всего на пять секунд, но этого оказалось достаточно для приступа рвоты, стоившего мне недавно отрегененных трёх очков здоровья.
        Полное, мать его, погружение, виртуальная реальность нового поколения!!
        Отбежав на безопасное расстояние, откашлявшись и отплевавшись, я крепко задумался. Проблема первая - мимолётный осмотр местности подтверждал основную версию рассказа о некроманте. То есть ту, где башню сровняли с землёй. Проблема вторая - я не могу толком зайти на прогалину, чтобы хотя бы понять, где она стояла. Но если бы наставления Кассандры звучали как: «Сходи-ка, дорогой ученик, на полянку, там куча разлагающихся трупов, полюбуйся на них и дуй назад», - я бы уже тогда задумался о смене класса. Может, конечно, и её информация устарела? Скажем, сперва логово злодея и уцелело, но потом власти Ламитерна подогнали сюда отряд с бульдозерами… таранами… или чем здесь здания сносят? Логично? Логично. А потом, значит, перебили рабочих, чтобы те никому не рассказали. И оставили тела под солнышком. Только парочку подняли в виде зомби - так, чтобы местные белки не расслаблялись…
        Ерунда какая-то.
        Ветер снова принёс порцию удушливой вони, но на этот раз я был наготове и отделался кашлем. Так дело не пойдёт. Неужели снова проблема в моём уровне? «Гибкая генерация квестов», обещанная в описании «Анимы» с упорством, достойным лучшего применения, стабильно выдавала мне задания «на вырост». Скорее всего при нормальном старте и адекватном темпе игры я бы давно ушёл вперёд, прокачавшись на какой-нибудь мелочи, и сейчас бы сидел на седьмом-восьмом уровне, в ус не дуя. Только вот при моих обстоятельствах приходится дуть, да ещё как - каждый задрипанный зомби может за пяток ударов отправить на перерождение! И эта проклятая прогалина с ядовитой гнилью… Серьёзно, откуда здесь столько трупов?
        -Опасность!
        Ответ на мой невысказанный вслух вопрос не заставил себя долго ждать. Предупреждённый Эми, я спрятался в густом кустарнике и поражённо наблюдал, как из леса неторопливо вывалился ещё один мертвец, тащивший за собой два тела, схватив за ноги. Судя по разбитым головам - тех самых зомби, что я недавно прикончил. Добравшись до открытого пространства, он по очереди зашвырнул их подальше, не выказывая ни малейших усилий, развернулся и столь же неторопливо потопал назад. Пока я раздумывал, не стоит ли прямо тут его и грохнуть, с прогалины раздался знакомый протяжный стон. Задержав дыхание, я подполз чуть ближе - и был вознаграждён зрелищем, как один из мертвецов оживает. Это не походило на, скажем, пробуждение человека ото сна, скорее напоминало марионетку, вздёрнутую в воздух рукой нетерпеливого кукольника. Свежий зомби оказался не из тех, что притащил «носильщик», в прошлом он явно был имперским стражем, демонстрируя хорошо сохранившуюся броню и короткий меч на поясе, да и уровень повыше - седьмой вместо пятого.
        Стараясь не шуметь, я отполз на прежнюю позицию. Вступать в схватку с таким врагом без причины не хотелось, к тому же доспехи явно защитили бы его от пробития моим не слишком грозным деревянным копьём. Ситуация становилась паршивее с каждой минутой. Это не просто какая-то случайная свалка трупов, это натуральный респ. «Говорил же, место проклятое», - стукнула в голову очередная несвоевременная цитата из древнего анекдота, чуть не вызвав нервный и даже опасный смех, на который могли бы сбежаться зомби со всей округи.
        Жуткие стоны новоприбывшего моба за спиной начали утихать, явно удаляясь в противоположном направлении. Устроившись на всякий случай в зарекомендовавших себя безопасными кустах, я шёпотом позвал Эми.
        -Да? - так же шёпотом откликнулась она.
        -Мы по уши в… неприятностях. Нужен мозговой штурм.
        Она задумалась на пару секунд, затем победно ткнув указательным пальцем вверх.
        -Могу предложить рецепт маски лекаря! Даёт временный иммунитет к болезням.
        -О, класс, - обрадовался я ненадолго, но тут же снова помрачнел. - Только вонь - не главная беда. Башню разрушили, вместо неё - точка респа зомби.
        К моему удивлению, Эми отрицательно замотала головой, так что хвостики из её причёски смешно задёргались.
        -Что? Что я не так сказал?
        -Это не точка возрождения.
        -В смысле?
        -Точки возрождения в «Аниме» существуют только для игроков. Все жители и создания подчиняются законам мира и не могут возвращаться к жизни просто так.
        -Но зомби…
        -Магия смерти. И раз она до сих пор работает, где-то неподалёку находится её источник - очень, очень мощный.
        -Допустим. Но неподалёку - это где? В пределах прогалины?
        -Ага.
        Если исключить вариант, что башня стала невидимой - возможно, что я просто не разглядел руин под завалом трупов? Может, там где-то остался ход в подвал?
        -Работа предстоит грязная, - невесело пробормотал я.
        -Ничего, работа не зомби - в лес не убежит.
        Шутка была откровенно дурацкая, но от неожиданности я заулыбался. Эми определённо делала успехи!
        -Так что там с маской?
        Маска лекаря собиралась до смешного просто - между двумя полосками ткани помещались растёртые в кашицу листья лекарственного корня, а затем оставалось лишь прижать ткань к лицу и носу, закрепив узлом на затылке. Я воздал хвалу своей предусмотрительности, так как перед выездом из Ламитерна додумался положить в дорожный мешок чистые полосы ткани на случай, если понадобится перевязка. Для маски они тоже прекрасно сгодились.
        Вопреки любой логике, дышать эта конструкция почти не мешала и даже не занимала слот шлема, хотя и отображалась на модели персонажа в инвентаре. Из минусов - голос из-под неё звучал глухо и уныло, а воздух поступал с чрезмерно густым ароматом мяты. Баф «Иммунитет к болезни» держался целый час - более чем достаточно для первичного изучения чёртовой прогалины.
        Основной проблемой оставались зомби - в том числе потенциальные, до поры спокойненько лежащие в виде трупов. Мне приходилось полагаться только на внимательность Эми да собственную слегка прокаченную интуицию. На крайний случай комбо «копьё плюс дубинка» никто не отменял, но я всё ещё не был уверен, что смогу завалить зомби-стражника седьмого уровня. К тому же драка на открытом воздухе запросто привлекла бы внимание других мертвецов, шатающихся по округе. Охрана из них пока что выходила не слишком эффективная, но бессмысленный риск грозил лишь возрождением в трактире.
        Хочешь и дальше мило беседовать с Эми, дружище? Будь осторожен и не дай трупакам собой пообедать.
        Маска предохраняла меня от тошнотворного запаха, но прогулка по земле, заваленной мертвецами, всё равно вышла омерзительной. Я мысленно поблагодарил сам себя за то, что раньше отмёл в сторону профессию мародёра - тогда грабёж подобных мест стал бы основой геймплея. По крайней мере никто из них не порывался вернуться к жизни и схватить меня за щиколотку… пока что. В реальном мире на такую «поляну» слетелись бы миллионы мух и сотни ворон, но здесь царила мёртвая - буквально - тишина. Спишем на ту же магию, поскольку мухи в «Аниме» мне уже встречались. С одной стороны отсутствие даже малейшей живности нагоняло дополнительной жути, с другой - отбиваться от жужжащих туч насекомых было весьма паршивой альтернативой.
        Перешагнуть очередное тело - разложившееся настолько, что на свет показался позвоночник и рёбра, - нащупать под ногой землю и запланировать следующий шаг. Всё ещё никаких признаков башни или любого другого строения. От запаха мяты, к которому нет-нет, да примешивались нотки гнили, слегка кружилась голова, но быстрая проверка полосы здоровья показала, что никаких серьёзных последствий это не имело.
        -Держись, - сочувственно шепнула Эми на правое ухо. - Если что, я тебя предупрежу.
        Спасибо, милая.
        В центре проклятого места трупов оказалось навалено так густо, что не видно было земли. Я отчётливо скрипнул зубами - вариантов не оставалось. Обмотав бинтами руки так, чтобы получилось что-то похожее на перчатки, я начал оттаскивать тела в сторону. Расчистить пару метров - шаг вперёд и снова за дело. Через пятнадцать минут такой активности выносливость резко поползла вниз, и пришлось отдыхать по пять минут. Через сорок минут - вернуться в лес, чтобы поменять маску.
        -Опасность!
        Зомби-«носильщику» чуть было не удалось ко мне подкрасться незамеченным, но Эми оставалась начеку. Я пропустил два болезненных удара - в плечо и локоть на 7 и 5 урона соответственно, но затем подловил гада на рывке, как и в бою с первым мертвецом, пробив копьём насквозь.
        Получено опыта - 50!
        Лут - пять коротких деревянных стрел. У меня же даже лука не было, на кой они мне? И никаких денег, жадная нынче нежить пошла… Не дожидаясь появления новых не-мёртвых гостей, я лично оттащил убитого моба к краю прогалины. Кто знает, может у них в программе заложено искать плохо лежащих мертвецов в радиусе пары километров и сбрасывать в общую кучу?
        Практически в тот же момент, как разбитая башка «носильщика» коснулась земли, откуда-то из центра груды раздался протяжный стон оживающего зомби. Я отступил и затаился среди деревьев. Очередной стражник - и снова седьмой уровень! Что сразу рождало две исключительно неприятные теории: новый моб воскресал, когда пополнялась общая куча, и на смену павшим слабым зомби поднимались особи покруче. Впрочем, не исключено, что респ проходил просто по часовому таймеру, а усиленная нежить была банальным совпадением. К счастью, и этот стражник недолго топтался на месте, двинувшись в противоположную от моего укрытия сторону. Тяжело вздохнув, я закинул в рот лекарственный корень и начал без энтузиазма жевать. Время продолжать «раскопки».
        Сила повышена на 1!
        Ура, что ли. Вяло покосившись уже чёрт знает в какой раз на полоску выносливости, упавшую до 20 очков, я поплёлся к деревьям для очередной - шестой по счёту - смены маски. За это время восстали ровно шесть зомби, что поставило крест на моей теории «обновляющейся кучи», зато все они относились к усиленному подвиду. К счастью, ни один из них не решил караулить место своего возрождения. Но это, не считая полученного очка силы, был единственный плюс.
        Казалось, что от запаха мяты скоро начнёт тошнить не хуже, чем от гнили. Мой скорбный труд был практически завершён - теперь в центре прогалины красовалось расчищенное от мертвецов пространство диаметром метров в пятнадцать, насколько можно было измерить по шагам… Пространство, целиком покрытое голой, оплавившейся до состояния стекла почвой, примерно такой же, какая находилась в моём «родном» кратере. Только вот корка была, понятное дело, более свежей, очень прочной, не трескающейся даже под ударами острых камней.
        Никаких руин, ни одного завалявшегося кирпича. Никаких дверей в подземелье. Никаких тайных знаков, начерченных на земле. Грязно-коричневый стеклянный щит, поверх которого по абсолютно непонятной причине оживают мертвецы. Ладно, допустим, источник действительно где-то там, но толку? Видимо, когда башню уничтожили, подземная часть оказалась идеально замурована, и где-то в подвале завалялся какой-нибудь Великий Кристалл Притяжения Зомби, который хозяин впопыхах забыл вырубить, прежде чем словить пулю в лоб.
        Бухнувшись почти без сил в насиженное место в кустарнике, я с мольбой воззрился на Эми, и та поняла всё без слов:
        -Открой журнал заданий.
        До этого момента мне не особо требовалось туда заглядывать - все задания, от усмирения обезумевшей куклы Кёльколиуке до обучения у Кассандры, были абсолютно очевидны. Но я послушался, пробежав глазами по двум имеющимся квестам - «Тёмная сделка» от лорда Блэкуотера, таймер на которой всё ещё показывал «три дня», хотя по факту осталось всего два с половиной, и злосчастная «Забытая башня» от Кассандры.
        -Открыл.
        -Что написано в «Забытой башне»?
        -Пользуясь указаниями своей наставницы, найдите живую магическую книгу…
        -Вот! Ты следовал указаниям с точностью! А значит и книга где-то рядом.
        -Но…
        -Никаких «но»! Более того - ты можешь её добыть, иначе бы задание просто не сгенерировалось.
        -Но я же даже не подхожу по уровню!
        Эми скорчила очаровательную рожицу и опустилась мне на плечо, болтая в воздухе ногами.
        -Зато у тебя есть секретное оружие - я.
        Скопившийся за последние часы гнев, вот-вот готовый вылиться в гору громких и ядовитых вопросов в духе «и чем мне копать землю, зубами грызть», сдулся и исчез. Эми, конечно, шутила - второй раз за день! - но была абсолютно права. Она действительно оставалась моим секретным оружием, не дающим сойти с ума от тоски и одиночества в этой грёбаной игре. Кричать на неё и плеваться сарказмом было бы последним делом. Я с отвращением сорвал с рук воняющие мертвечиной повязки, вытер ладони об землю, затем об траву, потёр виски и крепко задумался.
        Что мешает обнаружить башню, её руины или подземелье? Можно снова спихнуть всё на баги - и даже попасть в яблочко, - но тогда недолго добраться и до полнейшей апатии, ведь ошибки в теории способны вкрасться в любую активность. Отсюда следует новое правило - думать о багах только тогда, когда они подтвердятся на сто процентов. В остальном - считать, что система работает как надо.
        Предположим, что оптимизм Эми в данном случае стоит на твёрдой почве. Примерно такой, какая находится в центре прогалины, угу. Значит, квест идёт как положено, просто я действую как-то не так. В видении из черепа некроманта башни даже не было в поле зрения, скорее всего потому, что он стоял к ней спиной. Обыск местности ничего не дал, а зомби вряд ли дадут себя допросить… то есть…
        Я звучно хлопнул себя по лбу, уткнувшись лицом в ладонь в классическом «фэйспалме».
        -Эми, ты путешествуешь с полным идиотом.
        -Странно, мне всегда казалось, что у тебя просто кость широкая.
        Три раза за день.
        -Нам просто-напросто нужно больше свидетелей. Как думаешь, кто из бедолаг в этой куче-мале застал сражение пятилетней давности?
        -Тот, кто сильнее других разложился, - серьёзно ответила она. - И к тому же обгорел…
        Солнце ещё не закатилось, но вечер неумолимо приближался. Оставаться на ночлег в Пепельной чаще рядом с территорией, кишащей зомби, не хотелось от слова «совсем». Только и задача, на первый взгляд выглядящая несложной, оказалась заметно неприятней предыдущей. Теперь мертвецов нужно было не просто оттаскивать в стороны, а пристально разглядывать и «сортировать» по степени разложения и обугленности. Будь у меня приличный реген маны, я мог бы рискнуть, применяя «Последний вздох» к каждому подозрительному трупу, но такая роскошь оставалась недосягаемой. За те часы, что я провёл в этом чудовищном местечке, мне удалось восстановить ману до 60 очков - ровно на три применения «Вздоха». Если повезёт, нужный «свидетель» покажет, что именно случилось с башней во время или после битвы, подсказав дальнейший курс действий. Меня сбил с толку вручённый Кассандрой череп, но на самом деле он был нужен только как первая улика.
        -Сюда! - раздался голосок Эми слева. Она использовала свой невеликий радиус разведки на полную, облегчая мои печальные поиски. Увы, пока что все подобранные нами варианты отпадали по тем или иным причинам. Сейчас моя спутница указывала на чью-то обгорелую кисть, торчащую из-под других тел. Я освободил цель из-под завалов, внимательно осмотрел и отрицательно покачал головой. Мужик определённо погиб в пожаре, но явно не больше полугода назад. «Заряд» очередной маски лекаря подходил к концу, а значит, скоро оживёт очередной зомби. Добравшись до безопасного места, заученными движениями я повторил приевшуюся схему крафта, слушая на фоне жуткие стоны с прогалины. Через пару минут Эми махнула рукой - путь чист.
        Я уже смирился с мыслью, что придётся продолжать поиски в потёмках, пользуясь «подсветкой» от Эми, когда через сорок минут - время легко отмерялось как по заряду маски, так и регену маны - внезапно споткнулся и чуть не рухнул лицом вниз. Причём нога зацепилась за что-то очень твёрдое, вроде торчащего из земли корня. Оттащив в сторону лежащие сверху тела, я изумлённо воззрился на открывшуюся картину.
        Броня на этом мертвеце отличалась от той, что снабжали рядовых стражей и пограничников Стальных легионов. Даже оплавившись с правой стороны, она смотрелась внушительно - искусно выкованные стальные пластины поверх изящной кольчуги прикрывали не только туловище, но и все конечности. На голове павшего воина красовался необычный шлем с маской-забралом, повторяющим когда-то рельеф его лица. Когда-то - поскольку тело разложилось почти целиком, оставив лишь закованный в доспехи скелет. На поясе - с неповреждённой пламенем левой стороны - висел хорошо знакомый имперский гладиус, но внимание привлекало другое. Руки покойного намертво вцепились в странный металлический штырь, торчащий из земли, о который я как раз и споткнулся. Верхняя часть железки была оплавлена, но нижнюю, видимо, воин защитил от огня собственным телом.
        Не дожидаясь моей просьбы, Эми прикоснулась к шлему мертвеца.
        -Преторианский гвардеец Стальных легионов.
        -Элитные войска?
        -Да.
        Ну точно, ничего своего придумать не могли. Слизали у Древнего Рима даже по мелочам. Кроме инквизиции - та была уже попозже… В любом случае это явно наш клиент. Для безопасности стоило бы оттащить его к деревьям, но до истечения бафа маски и воскрешения очередного зомби оставалось почти двадцать минут, так что я решил не терять силы и время.
        «Последний вздох».
        Чернокнижник выходит из башни - невысокая фигура в накидке из чистой тьмы, - опираясь на двухметровый посох со странным искривлённым железным навершием. Он словно напоказ взмахивает им над головой и с размаху втыкает металлическим концом в землю, затем провернув четыре раза направо, один налево, два направо и три налево. С каждым поворотом посох уходит в землю всё глубже, а потом земля дрожит, вторя разрывающему уши грохоту.
        СКРРРЖТ-БУМ, СКРЖЖЖЖТ-БУМ, СКРЖЖЖЖТ-БУМ.
        Верхние этажи башни поворачиваются, с лязгом ввинчиваясь в нижние, подобно складной подзорной трубе. Всё гигантское строение оказалось безумным механизмом, способным по воле хозяина исчезнуть с посторонних глаз.
        СКРРРЖТ-БУМ, СКРЖЖЖЖТ-БУМ, СКРЖЖЖЖТ-БУМ.
        -Опасность!
        С дерева на чернокнижника прыгает Децим - молодой, нервы не выдержали. Глупо. Тот расправляется с ним одним движением, поднимает и идёт дальше. Башня продолжает грохотать. Пока сегменты складываются, основание уходит в землю. Дожидаюсь, пока колдун не отвлечётся на основной отряд, и рвусь вперёд. Нужно успеть вытащить ключ, пока…
        -Опасность!!
        Волна нестерпимого жара ударяет в бок, сжигая воздух в лёгких, превращая мир в пылающий ад.
        -Опасность! Опасность! Опасность!!
        Отчаянный крик Эми, увы, не смог вырвать меня из видения «Последнего вздоха», и оно кончилось, когда положено, со смертью цели заклинания. Первой смертью, по крайней мере. Из-под стальной маски на меня смотрели два холодных голубых огонька - глаза ожившего мертвеца. И не какого-то паршивого зомби…
        «Умертвие. Уровень 10». Вот это я попал.
        В отличие от предыдущих восставших трупов ставший умертвием преторианец поднимался без стонов и лишнего шума, сопровождая процесс лишь негромким треском костей. Я не то что отступил, отпрыгнул назад как ошпаренный, нашаривая в потёмках моё верное копьё. Хорошо хоть в кустах не оставил, додумался притащить. Надо попросить Эми дать информа…
        -Умертвие, уровень - 10, здоровье - 150, выносливость отсутствует. - Умница моя. - Уязвимости - дробящее оружие, огонь, некромантия, божественное вмешательство. Иммунитеты - яд, болезнь…
        Всего на пятьдесят хп больше, чем у обычного мертвяка. Терпимо. Тем временем преторианец окончательно ожил, очень по-человечески рассматривая собственные руки, разложившиеся до кости.
        -Умертвие - нежить, поднятая из опытных воинов. При воскрешении сохраняет часть разума и прежней личности, что делает его невероятно опасным противником…
        Так-так, а это уже интересно. У меня как раз завалялась пассивная способность, позволяющая договариваться с разумными чудовищами. Сражение с мобом 10 уровня без подготовки выглядело как рецепт самоубийства - так чем чёрт не шутит?
        -Приветствую! - мой голос из-под маски всё ещё звучал словно из-за двери склепа, но, может, в данном случае это было и к лучшему. - Давай поговорим! Нам незачем сражаться.
        Преторианец слегка склонил голову набок, словно прислушиваясь… И бросился вперёд с ужасающей скоростью. Меч, секунду назад висевший у него на поясе, метил мне в горло, и только каким-то чудом я успел отшатнуться, получив колотую рану в плечо на 7 урона. Сквозь толстый плащ из мантикоры! Заорав от боли, я бешено замахал перед собой дубинкой, отступая назад со всей возможной прытью. Хорошо хоть до этого расчистил пространство, или бы точно споткнулся о чей-то труп.
        Враг лишь на мгновение отпрянул, с лёгкостью уворачиваясь от моих неуклюжих взмахов, но тут же продолжил наступление. Так и знал, что этот тупой «Дипломат проклятых» не будет работать из-за случайных чисел! «Иногда», блин с горохом! Читай: «никогда»!
        Единственной причиной, почему я пока оставался жив, была защита мантикорьего плаща и доспехов Стальных легионов от колющего. Но всё равно за каких-то полминуты я пропустил три тычка на двадцать урона в сумме. Жалкие попытки контратаковать копьём и дубинкой уходили в воздух - тварь оказалась чересчур быстрой.
        -Ноги! - раздался возглас Эми, и я, вспомнив сражение с Кассандрой, упал на землю, впервые за бой заставив умертвие замешкаться. Моя бесценная спутница оказалась права - одна из костлявых ног мертвеца оказалась лишена брони. В то же мгновение на неё обрушился град ударов моей дубинки - 7, 7, 12! Третий оказался критическим. Конечность подкосилась, и преторианец рухнул на спину, когда я, наоборот, вскочил.
        -Дыра в броне снизу слева!
        Точный удар копьём в повреждённую часть парализовал умертвие не хуже, чем до этого - зомби. Невзирая на кровоточащие раны, я почувствовал облегчение и прилив сил. Дубинка прочертила в воздухе привычную дугу, направляясь в голову моба… и отскочила от шлема, выдав единицу урона. Ещё одна атака - два урона. Меня прошиб холодный пот. Оплавленная или нет, броня преторианца защищала его даже чересчур здорово. Запаниковав, я попытался стянуть с черепа врага непробиваемый шлем, но тот сплавился воедино с панцирем, отказываясь поддаваться. Выдав нечленораздельный вопль, я начал молотить по единственному открытому месту - той самой левой ноге, через пару секунд переломившейся пополам. Это оказалось не слишком эффективно, то ли из-за малой области поражения, то ли из-за какой-то скрытой механики. Семь ударов - чуть меньше 30 урона. Глаза чудовища снова загорелись синим - полминуты паралича истекли. Единственное, что я успел - одним пинком отбросить выпавший из руки преторианца гладиус куда-то в кучу трупов.
        Только он отплатил мне той же монетой - вырвал моё верное копьё и зашвырнул далеко в лес. А затем как ни в чём не бывало нащупал отвалившуюся ногу и приставил её на место.
        Я бросился бежать наискосок через поле мертвецов. Спастись хотя бы на время, продумать план, вернуться и атаковать эту сволочь на своих условиях. Копьё поищу утром, сейчас главное - убраться подальше, пока умертвие не пришло в себя. Только на середине прогалины я ощутил привычную тяжесть во всём теле. Как же, блин, вовремя.
        Дебаф «Усталость». И чего я хотел, проведя полный рабочий день, перетаскивая трупы туда-сюда? Как только сгорят оставшиеся 50 выносливости, о восстановлении можно забыть. А учитывая, что мантикора когда-то гналась за мной через полпустыни…
        -Эми, - прохрипел я через маску, время действия которой сократилось до десяти минут. - Он же не отстанет?
        -Нет. Берегись!
        Я успел обернуться только для того, чтобы быть схваченным умертвием за горло. Что за привычка у местных чуть что, так пытаться меня задушить?! Хорошие новости - гладиус он не нашёл. Плохие - разница в уровнях с лихвой компенсировала отсутствие оружия.
        Три урона от удушья. Бесполезная дубинка выбила те же три урона, прогулявшись по плечам и башке твари. Три урона от удушья. Сколько у него ещё оставалось хп, сотня? В глазах поплыли радужные круги. Три урона от удушья…
        «Язык саламандры»!
        Это был жест отчаяния - мне ни за что не хватило бы маны на полноценную атаку огнём, но погибая в лапах умертвия, я не придумал ничего лучше, кроме как выдать единственное доступное заклинание на урон. К моему огромному удивлению, преторианец, до этого сохранявший зловещее молчание, вдруг разразился кошмарным рёвом, отпустив меня и схватившись за голову, словно пытаясь в свою очередь содрать шлем с пылающего черепа. Я рефлекторно ощупал лицо - как ни странно, маска осталась на месте, - видимо, «свои» заклинания не могли уничтожить экипировку. Умертвие получало от огня тот же жалкий урон, что и зомби, но выло так, словно разумный живой человек, которого сжигали заживо…
        Разум. Прежняя личность. Мой враг погиб, сгорев заживо, и это стало его последним, самым жутким воспоминанием. Психическая атака оказалась сильней реальной! Он погиб, вцепившись руками в ключ…
        Сумасшедший, сформированный из обрывков мыслей план родился на ходу, пока я снова нёсся через поле, расходуя остатки выносливости. Преторианцу вскоре удалось потушить огонь, и он ломанулся следом, но я уже почти достиг горы трупов, которую сложил днём, расчищая центр прогалины, а ему нужно было преодолеть добрую сотню метров…
        Умертвие почти догнало меня, когда я снова скастовал «Язык саламандры», поджигая мертвецов перед собой.
        Человеческое тело плохо горит. Но это в первую очередь относится к свежим телам, а не иссохшим остаткам, покрытым древним тряпьём. При виде огня мой враг рефлекторно отпрянул - именно туда, куда я надеялся. Я с разбегу толкнул плечом свежеподожжённую кучу тел, и та, покачнувшись, рухнула на умертвие. Если повезёт, это даст мне фору в минуту…
        Пятнадцать маны ровно. Сумерки вступили в свои права, но горящие тела освещали прогалину более чем достаточно. Я судорожно вздохнул и использовал последнее известное мне заклинание.
        «Хватка». Рука моей тени стиснула «штырь», являющийся не чем иным, как частью посоха-ключа, с помощью которого чернокнижник погрузил башню в землю. Он расплавил почву над ней, чтобы никто не мог банально откопать его убежище. Преторианец закрыл ключ своим телом и спас от огня, но за пять лет металл должен был заржаветь и практически срастись с подземным замком. Я, с моим жалким показателем силы, не мог и мечтать привести его в движение. Если, конечно, к силе не добавлялся ещё и интеллект.
        Зажмурившись до боли, я пытался вспомнить последовательность поворотов. Направо… четыре раза… налево… кажется, один? Или три? Нет, надо в обратную сторону, то же было на закрытие… Из-под кучи горящей мертвечины вырвалась рука преторианца - фора стремительно сокращалась. Была не была.
        Три направо. Два налево. Один направо. Три… нет, четыре налево. Посох-ключ вращался в земле за добрый десяток метров от меня, но скрежет стоял такой, что отдавался болью в зубах. При последнем повороте действие «Хватки» иссякло, а ключ, выдав особенно жуткий звук, сломался у основания. Сердце пропустило удар. Через бесконечно долгие две секунды раздался первый подземный толчок…
        СКРРРЖТ-БУМ!!!
        Вопреки логике, башня некроманта вырвалась из земли куда быстрее, чем погружалась в неё, будто сдерживаемая огромной пружиной все эти годы и мечтая оказаться на свободе. На последних единицах выносливости я успел добежать до деревьев, рухнув без сил уже в безопасной зоне. Кое-как удалось занять полулежащее положение, прислонившись к одному из стволов. Преторианцу удача не сопутствовала. У него почти получилось освободиться из-под горы трупов, когда восставшая башня захватила его и перемолола между своими сегментами за считаные секунды.
        Получено опыта - 300!
        -Получай, костяшка гнилая, - пробормотал я, не придумав ругательства получше. О луте, конечно, не стоило и мечтать, но бог с ним. Главное, что остался жи…
        -Ты истекаешь кровью!!
        Опомнившись от своевременного предупреждения, я торопливо набил рот лекарственным корнем. Ещё бы пара минут - и последние три единицы здоровья уплыли бы прочь, отправив своего идиота-хозяина на респ. Что же, моё «секретное оружие» работало без осечек. Я протянул ладонь, и Эми тут же на ней устроилась. Вдвоём мы наблюдали за локальным концом света - с землетрясением, поистине адским грохотом и пылающими кусками людских тел, падающими с неба.
        Глава тринадцатая
        Итак, Чайлд Ардор к тёмной башне пришёл. Точнее уж, башня в каком-то смысле пришла ко мне, но не без моей же скромной помощи. На восстановление здоровья ушло около получаса, на поиски копья - час. Хрен бы я его вообще нашёл, если бы не Эми с её подсветкой и зоркими глазами. Страшнее всего было бы наткнуться вместо копья на одного из зомби-стражей, воскресших в течение дня, но, как ни странно, они не торопились сбегаться назад на прогалину.
        Выносливость тратилась от любого резкого движения, а восстанавливалась со скоростью сонной черепахи. Срочно требовался отдых, но где? Улечься в относительно безопасном кустарнике? А если я начну храпеть и это привлечёт мертвецов? Может, это сейчас они тормозят, а через час сбегутся к башне все разом. Залезть на дерево? Угу, и свить гнездо, да и выносливости для подобной активности - кот наплакал.
        Остаётся только одно. Идти внутрь и надеяться на то, что вся охрана осталась снаружи.
        Вблизи башня смотрелась ещё более странно, чем со стороны. Она занимала добрую половину свободного пространства на прогалине с основанием диаметром в десятки метров. Громадное, высотой этажей в десять, сооружение из металла, по цвету напоминающего бронзу. Без окон, без каких-либо украшений, с единственным чёрным провалом входа. Преторианец в последние секунды своей жизни сравнивал её со складной подзорной трубой, но у меня возникла другая ассоциация - антенна от раритетного радиоприёмника, из тех, что можно схватить за кончик и вытянуть на полную длину. Сложно представить, что кто-то - даже злобный некромант - решит жить в таком гротескном здании. Ему не было страшно, что однажды механизм даст сбой и башня «схлопнется» прямо ему на голову? Вопросы, вопросы…
        Но страхи страхами, а ночная темнота, усталость и возможное возвращение зомби вынуждали меня поторопиться с исследованием объекта моих поисков. Живая книга находилась где-то там, и никто не торопился выносить мне её на блюдечке.
        -Давай, Ардор, вошёл и вышел - буркнул я себе под нос. - Приключение на двадцать минут.
        Вход в башню выглядел как арочный проём, мрак за которым был абсолютно непроглядным, даже на фоне безлунной ночи. Эми засветилась, но её усилий не хватало, чтобы толком показать дорогу - разве что стало видно, что пол внутри всё-таки имеется, а не просто бездонная чёрная яма в качестве ловушки для чересчур смелых посетителей. Я поразмыслил над вариантом поджечь какую-нибудь палку, создав импровизированный факел, но здравый смысл подсказывал, что гореть та будет весьма недолго, а мана может ещё пригодиться. Шумно втянув в себя воздух, я шагнул внутрь.
        СКРРРЖТ. БУМ.
        Был проём за спиной - и нет проёма за спиной. Если я правильно интерпретировал звук, металлическое основание башни слегка провернулось, закрывая мне дорогу назад. Воодушевляющее начало! Зато влево уходил на удивление цивильно выглядящий коридор, на стенах которого сами собой постепенно разгорались стильные зелёные светильники. По всей видимости, он располагался вплотную к стене башни, в точности повторяя её изгиб. Что же, нет худа без добра - выход закрыт, а значит, зомби сюда не пройдут. Приключения и живые книги никуда не убегут… скорее всего. Но без нормального регена выносливости догнать их в любом случае не получится. Я сладко зевнул и привычно улёгся на полу, завернувшись в плащ из мантикоры.
        -Эми, посторожишь?
        -Только ради тебя.
        -Вот спасибо.
        Пробуждение не принесло ничего нового. Проём за спиной не открылся, из коридора не вышел патруль из новых мобов. Вообще атмосфера здорово напоминала начало «данжа» из более стандартных ММОРПГ, там тоже, как правило, требовалось продвинуться немного вперёд, прежде чем местные обитатели отвешивали партии сочных лещей. Партии - потому что данжи, ясное дело, были рассчитаны на группу игроков, желательно дополняющих друг друга по ролям. И твари там водились исключительно элитные, чтобы жизнь мёдом не казалась.
        -Нет, ребята, соло данж я не осилю, - проворчал я, поднимаясь с пола. - Если за поворотом будут ждать штуки четыре умертвия, притащу сюда через недельку саму Кассандру, пусть зачищает дорогу любимому ученику…
        Но за поворотом коридора оказался лишь новый сегмент коридора, а за тем - ещё один. Минут через пять мне в голову закралась мысль, что в какой-то момент башня снова поменяла структуру, замкнув коридор в идеальное кольцо, но тут-то он и подошёл к концу. Очередной арочный проём, но на этот раз не наружу, а вглубь, и перекрытый монолитной деревянной дверью. Ни ручки, ни замка - лишь дверной молоток по центру. Переглянувшись с Эми, я пожал плечами и постучал.
        -ВОЙДИ.
        Голос из-за двери, казалось, раскатился по всей башне, заставив меня застыть от неожиданности. Но дверь действительно приоткрылась, и стоило толкнуть её рукой, отворилась настежь.
        В такие моменты положено думать «я ожидал увидеть внутри что угодно, но только не это», хотя надо быть честным с самим собой - особых ожиданий не было. Но картина всё же удивила. За дверью раскинулся большой зал, украшенный теми же зелёными светильниками, создающими мистическую атмосферу. В дальнем конце зала - занимающего, наверное, всё внутреннее пространство башни - располагался массивный чёрный трон, на котором восседал зловещего вида старик с густой седой шевелюрой и ухоженной бородой, одетый в чёрную же мантию с замысловатым изумрудным узором. Надо же, данж вроде только стартовал, а вот и босс…
        -НАЗОВИ СВОЁ ИМЯ, - прогрохотал старик, надменно вскинув голову. Даже когда он сидел, было видно, что росту в нём больше двух метров. Кто он такой? Новый хозяин башни? Который что, уже разок её поднял, а затем снова опустил? Пробрался внутрь под землёй? Нет, что-то тут не сходится…
        -Ардор, - осторожно ответил я. - Могу ли я узнать…
        -ЗАЧЕМ ТЫ ЯВИЛСЯ СЮДА, АРДОР?! - старый хрыч явно намеренно меня перебил, дополнительно повысив голос. Кажется, ещё немного, и металлические стены войдут в резонанс с его рёвом. Он наверняка считал, что таким образом сможет меня подавить, но вместо этого во мне нарастало глухое раздражение.
        -Чтобы забрать гримуар и свалить к чертям собачьим, - рявкнул я в ответ. - Ещё вопросы?
        -ЗНАЙ ЖЕ, ЧТОБЫ ПРОЙТИ ДАЛЬШЕ… ПОГОДИ, ТЫ СКАЗАЛ - ГРИМУАР? - громкость его голоса вдруг резко упала, в нём прорезались растерянные нотки.
        -Ага.
        Мой собеседник встал с трона и подошёл ко мне, словно желая разглядеть получше - я оказался прав насчёт его роста.
        -ТЫ… ЧЕРНОКНИЖНИК, ВЕРНО? НА ТЕБЕ ФОРМА ЛЕГИОНЕРА, НО…
        -Я чернокнижник, - настала моя очередь перебивать его посреди фразы. Неприятно, да?
        -ДАВНО?
        -Два… нет, уже целых три дня.
        -ВО ИМЯ БЕЗДОННОЙ ТЬМЫ, КАК ТЫ ПОДНЯЛ БАШНЮ?!
        -С помощью лома и чьей-то матери. А вы её владелец?
        -Я… ДА, Я ПОСТРОИЛ ЕЁ СВОИМИ РУКАМИ.
        -Потрясающее достижение! - меня откровенно несло, но неуёмный пафос старика и дурацкие вопросы действовали на нервы всё сильнее. Возможно, также играл роль месяц без перерыва в онлайне - в реале я никогда так никому не грубил. - Скажите, вы, случаем, не должны быть мертвы?
        С этими словами я вытащил из заплечного мешка череп с дырой во лбу, сунув его прямо под нос собеседника. Тот отшатнулся, будто вампир от связки свежего чеснока.
        -ГДЕ ТЫ… КАК… НЕВАЖНО! Я - МАЭСТУС, ПОВЕЛИТЕЛЬ МЁРТВЫХ! СМЕРТЬ НЕ СПОСОБНА МЕНЯ ОСТАНОВИТЬ!
        Он снова грохотал, будто пытаясь придать уверенность собственным словам. Я пристальнее всмотрелся в его внушительную фигуру и наконец понял, что было не так. В воспоминаниях преторианца чернокнижник, вышедший из башни, ростом отнюдь не отличался - что, разумеется, не помешало ему наделать шума. В следующую секунду я понял кое-что ещё.
        -Эми, ты не отключала таблички?
        -Не-а.
        Над головой великого некроманта, которого не могла остановить сама смерть, табличка отсутствовала. Либо он настолько крут, что умеет её скрывать, либо…
        -Это голограмма, да?
        -Иллюзия. Причём не слишком качественная.
        Сделав шаг вперёд, я ткнул пальцем в замешкавшегося старика, и палец свободно прошёл насквозь. Тот сперва грозно воздел руки, словно собрался покарать меня за дерзость, но затем, осознав, что его раскусили, как-то сдулся и упал назад на трон.
        -Признаю, на самом деле я мёртв, - может же разговаривать нормальным голосом, когда хочет! - Точнее, моё тело погибло, но дух остался жить.
        Тяжело живётся местным NPC без стандартного респа. Даже таким вот могучим повелителям нежити.
        -Но это ничего… НО ЭТО НИЧЕГО НЕ МЕНЯЕТ, - он снова загремел, да с такой силой, что я зажал уши. - ТЫ В МОЕЙ БАШНЕ И В МОЕЙ ВЛАСТИ! ДАБЫ ПРОЙТИ ДАЛЬШЕ… ЭЙ, ТЫ КУДА?!
        Я молча развернулся, направившись к двери. В мою голову постучалось подозрение - при всём антураже Маэстус вовсе не собирался причинять мне вреда. Хотел бы - уже десять раз убил бы, он явно умеет. Более того, ему было необходимо, чтобы я остался и «прошёл дальше». А если я ему нужен, то для начала ему стоило прекратить звуковую атаку и вообще вести себя повежливей.
        -ГЛУПЕЦ! ТЫ НЕ СМОЖЕШЬ ПОКИНУТЬ ЭТО МЕСТО! ВЫХОД ЗАПЕЧАТАН, И ЕСЛИ НЕ БУДЕШЬ СЛУШАТЬ МЕНЯ - ПОГИБНЕШЬ ОТ ЖАЖДЫ!
        Значит так, да? Ну, баш на баш…
        -Зачем же так долго ждать? - оскалился я в ответ, легонько ткнув заточенным концом копья себе в шею. - Погибнуть я могу в любой момент.
        -ТЫ ОБЕЗУМЕЛ?!
        -Нет, просто я - чужак. Убью себя, воскресну в Ламитерне, сообщу куда надо, что башня снова на месте, и отправлюсь искать книгу где-нибудь ещё.
        Я отчаянно блефовал. Мне совершенно не хотелось совершать акт суицида, «сбрасывать» личность Эми, стучать в Орден, провалить квест и объясняться за всё это перед Кассандрой, когда та вернётся из столицы. Но увидев, как иллюзорный старик нервно заёрзал на троне, я тут же понял, что он слопал мой блеф и не поморщился. К слову, будь я «в его власти», ему ничего бы не стоило отобрать у меня копьё…
        -Я ПОНЯЛ! ХОРОШО! ЧЕГО ТЫ ХОЧЕШЬ?!
        -Для начала - чтобы вы говорили со мной по-человечески.
        -Так, что ли? - пробурчал Маэстус, переключившись на обычный голос.
        -Благодарю. Как я уже упоминал, мне нужна живая книга, и надёжный источник сообщил, что я смогу её здесь найти, - на всякий случай перепроверил окно квестов - «Забытая башня» была на месте.
        -Твой источник не солгал, - выдал он после тяжёлого вздоха. - Но просто так гримуар тебе не достанется.
        -Готов поторговаться, - невозмутимо заметил я, встряхнув мешок, в котором звякнули мои невеликие средства.
        -НА ЧТО МНЕ ДЕНЬГИ?! Кхм… привычка. Нет. Мы заключим иную сделку. Ты доберёшься до вершины, окажешь мне небольшую услугу, а взамен получишь свою книгу.
        -Что за услуга? - с подозрением спросил я.
        -Узнаешь на месте, - надменно процедил Маэстус.
        -Ну, тогда не договорились, - пожал плечами я, снова разворачиваясь к выходу. Учитывая всю информацию, что мне была известна об этом некроманте, «услуга» могла состоять в наведении чумы на ближайшие деревни, да как бы и не на весь Ламитерн. Только вот сделки с дьяволом мне для полного счастья не хватало.
        -Стой! Услуга… это ритуал. Очень простой. Ты переселишь мой дух в готовый сосуд, и мы будем в расчёте. Клянусь.
        -Что за сосуд?
        -Неважно. Считай, что ты меня воскресишь.
        Я погрузился в раздумья. С одной стороны, этот вариант звучал значительно лучше чумы, с другой - в истории о хозяине башни присутствовало слишком много убийств невинных людей. Да и это поле трупов на месте прогалины… Стоило ли выбирать меньшее зло из доступных классов, чтобы в результате вернуть к жизни зло настоящее? Нет, если идти по выбранному пути, то до конца. Придётся получить нагоняй от наставницы, да и чёрт с ним. Обиднее другое…
        -Эми, прости, но сейчас нам придётся вернуться на точку возрождения, - виновато пробормотал я.
        -Я понимаю, - ласково отозвалась она, будто и правда понимала, что за этим последует.
        -С кем ты говоришь? - заволновался Маэстус на троне. - Стой. СТОЙ! ЧТО Я СКАЗАЛ НЕ ТАК?! ПОЖАЛУЙСТА, НЕ УХОДИ!!
        Отчаяние в его голосе было настолько сильным, что моя рука, уже направляющая копьё себе в шею, застыла. Я бросил короткий взгляд на Эми, и та тихо прощебетала:
        -Пусть попробует объяснить.
        -Ладно, - я перевёл взгляд на Маэстуса. - Гибель крестьян, мертвецы и зомби на прогалине - твоих рук дело?
        -Что тебе до каких-то крестьян?! - с искренним возмущением начал он, но тут же осёкся, видимо, сообразив, что мои дальнейшие действия зависят исключительно от ответа. - Я никого не убивал! Пальцем не тронул! Я платил им за работу!!
        -Я использовал «Последний вздох» на твоём черепе, - напомнил я. - Ты убивал людей как семечки щёлкал.
        -Мне пришлось защищаться! Ты сам видел - инквизиция явилась за моей головой! И получила её! Проверь «Вздохом» любого мертвеца не из военных на поле - они все умерли своей смертью!
        -Не могу, пока не выберусь отсюда, - напомнил я. - Но допустим. И как же тогда они оказались на прогалине?
        -Это… охранная система. Я некромант, в конце концов. Зомби поднимаются в радиусе заклинания и доставляют трупы для защиты. Уже готовые трупы! А если кто подходит к башне, то нападают только на солдат Империи… Или кого-то, кто одет, как они, - неловко закончил он.
        Эми помахала ручкой, привлекая внимание, и громким шёпотом произнесла: «Клятва».
        -Клянёшься, что не убивал невинных?
        -Клянусь!
        -И не начнёшь после воскрешения?
        -Даю слово.
        Эми молча кивнула - видимо, слову, даже данному в столь формальной манере, можно было доверять.
        -Пара небольших уточнений - зачем тебе нужен именно я для проведения ритуала?
        -Ты - чернокнижник, - буркнул иллюзорный хозяин башни, снова недовольно ёрзая на троне. - Никто другой просто не справится. Правда, без обид, я надеялся на кого-то посильнее, но других вариантов нет.
        Да какие уж там обиды.
        -Ты сказал, что нужно «добраться до вершины». Это же не просто подняться по лестнице, да?
        -Путь к вершине лежит чрез шесть залов, связанных порталами теней, - по пафосу в голосе Маэстуса стало ясно, что эту речь он готовил заранее. - В каждом из них ждут испытания, должные выявить…
        -Так, стоп. Какие испытания? Зачем?
        -Зачем? - мой вопрос явно застал его врасплох. - Ну, так положено…
        -Уважаемый Маэстус, - вкрадчиво начал я. - Мне нужна живая книга - чтобы мана для известных мне трёх заклинаний, - для наглядности я продемонстрировал ему три пальца, - восстанавливалась немного быстрее, чем по капле в десять минут. Тебе нужно, чтобы я провёл ритуал. Почему бы просто не отправить меня сразу куда надо?
        -Потому что… Потому что я не контролирую башню в таком виде, - признался он после длинной паузы. - Но клянусь, что помогу тебе пройти все испытания и ловушки.
        -Там ещё и ловушки?!
        -Совсем чуть-чуть!
        Я выдал самый тяжёлый из моих вздохов. «Анима» продолжала подкидывать новые и новые способы развлечь игрока, т.е. лишить меня оставшихся нервных клеток. Эми подбадривающе улыбнулась.
        -Я тоже помогу!
        -О’кей. Согласен. В таком случае я готов заключить сделку.
        -ДА! ОТЛИЧНО! Подойди к трону.
        Счастье в голосе Маэстуса звучало настолько же искренне и чисто, как и раньше - отчаяние, и вдруг в голову постучалась ещё одна догадка. Всплески эмоций. Излишний пафос. Идиотская затея с залами испытаний. Нет. Нет, не может быть…
        -Последний вопрос. Сколько тебе было лет, когда тебя убили?
        -Что? КАКАЯ РАЗНИЦА?! - В ту же секунду, как он загрохотал, догадка превратилась в уверенность.
        -Не больше пятнадцати, да?
        -КАК ТЫ СМЕЕШЬ?! Я - ПОВЕЛИТЕЛЬ МЁРТВЫХ! СИЛЬНЕЙШИЙ ИЗ НЕКРОМАНТОВ! ДА СТОЙ ЖЕ ТЫ!!
        На этот раз терпения Маэстуса хватило до момента, когда я уже почти перешагнул порог.
        -Восемнадцать! Мне было восемнадцать!! - Я замер, не торопясь оглядываться, и через несколько секунд последовало едва слышное продолжение: - Почти…
        Глава четырнадцатая
        Я опасался, что заключение сделки окажется чем-то вроде контракта ученика с учителем. Вдыхать очередную пепельную дрянь не хотелось совершенно, так что когда Маэстус попросил меня прислонить ладонь к спинке трона, я изрядно занервничал. К счастью, по сути это оказался лишь очередной квест.
        ВНИМАНИЕ! Некромант Маэстус предлагает вам задание!
        «Есть один путь - наверх»
        Описание: Маэстус попросил вас добраться до вершины башни и провести ритуал переселения духа.
        Награды: Опыт - 700
        Предметы - гримуар чернокнижника.
        Предназначено для персонажей 10 уровня и выше.
        Внимание! Ваш уровень может быть недостаточно высок для выполнения…
        Десятый?! Да чтоб вам пусто было с вашей системой заданий! А опыта даже меньше, чем за «Забытую башню». Странно, что в предметах числится тот же гримуар. Мне достанутся две штуки, по одной с каждого квеста?
        -У чернокнижника зараз может быть только одна живая книга, - пояснила Эми, видимо, заметив недоумение у меня на лице. - Скорее всего в конце придётся выбирать.
        Ладно, в любом случае гримуар выступал в роли пресловутой шкуры неубитого медведя. До него требовалось сперва дойти через шесть залов, любезно обустроенных Маэстусом, чтобы гости не заскучали. По моей просьбе, кстати, он сменил облик высоченного старика на то, как он выглядел при жизни - худой и невысокий смуглый парень, хоть сейчас бери и снимай его в третьем ремейке диснеевского «Аладдина»… Когда в «Аниме» с одним из апдейтов введут кинематограф, разумеется. И Дисней откроет здесь официальное отделение.
        Пуля инквизиции настигла Маэстуса, когда ему было семнадцать. Получается, башню он начал строить во сколько, в тринадцать лет? Четырнадцать? Совсем пацан. «Анима» подсунула мне призрака непися-вундеркинда, причём не только в области чернокнижия, но, видимо, и механики с дипломатией. Иначе как бы он смог возвести это чудо инженерии, пусть даже руками местных жителей? Меня разбирало любопытство, но расспросы могли потерпеть. Ещё неизвестно, что за «испытания» он приготовил гостям…
        Как только я принял квест, чёрный трон засветился тем же бледно-зелёным светом, что и магические лампы на стенах, а затем начались пугающие метаморфозы. Чёрный камень смялся внутрь себя, словно горячий пластилин, развернулся и раскрутился в очередной арочный вход. В проёме клубилась непроглядная тьма.
        -Теневой портал? - неуверенно спросил я. Идти внутрь было откровенно стрёмно.
        -Не бойся, устойчивей некуда, - подбодрил меня Маэстус с нотками хвастовства. - Сам устанавливал.
        Ему легко говорить, он-то уже мёртв. Но деваться в общем-то некуда… Поехали.
        Я ступил во тьму и оказался в той же тьме. Но под ногами точно был твёрдый пол, да и через секунду слева донёсся голос Маэстуса:
        -Зал Костей… Света здесь не будет. Факел есть?
        -Ничего, я и без факела всё вижу.
        Эми уже включила подсветку, открыв взгляду незабываемое зрелище. Зал до самого конца заполняли нестройные ряды нежити - скелетов, если быть точным. Таблички над их головами гласили одно: «Скелет-воин. Уровень 8». Не умертвия, конечно, но качество в данном случае с лихвой компенсировалось количеством. По самым приблизительным подсчётам скелетов было не меньше трёх сотен…
        -Триста девяносто три, - подсказал Маэстус, с гордостью рассматривая дело своих рук. - Два месяца таскал их с городского армейского кладбища, а охрана и в ус не дула. Пока они однажды ночью не разгромили один из арсеналов.
        Присмотревшись, я обнаружил, что каждый скелет сжимает в костлявых руках оружие - в основном гладиусы и длинные копья, но попадались и исключения вроде ятаганов и секир. Не могло быть и речи, чтобы я справился с целой армией мобов. Оглянувшись, я как раз успел заметить, как портал за моей спиной сжался в точку и исчез, оставив лишь ровную металлическую стену.
        -Надеюсь, у тебя есть план, - протянул я. - Потому что с тем же успехом я мог бы убить себя и собственным копьём, а не ждать, пока это сделает какой-то скелет.
        -План? В смысле? А! Как только закрывается входной портал, на другом конце зала всегда открывается портал на выход. Доберёшься до него - и дело с концом. Сражаться со скелетами не обязательно, видишь - спят.
        Я повторно и очень внимательно осмотрел первый ряд скелетов перед собой. Хотя агрессии от них действительно пока не исходило, стояли они достаточно плотно, чтобы протискиваться между ними было по меньшей мере некомфортно. Я вопросительно посмотрел на Эми, но та беспомощно развела руками. Видимо, придётся дальше пытать хозяина помещения.
        -То есть я просто прохожу мимо них до второго портала?
        -Проще простого, - бодро подтвердил Маэстус. - Надеваешь «Покров» и тихонько идёшь до самого конца. Трёх минут хватит с головой, это тридцать маны, а в следующем зале чернокнижие не понадобится. А вот завались сюда орденские - их бы ждала весёлая встреча!
        Что-что надеваю? Я преисполнился мрачных подозрений, и Маэстус, кажется, разглядел моё вытянувшееся лицо даже в темноте, хотя исходящий от Эми свет видел только я. Видимо, особенность духа или иллюзии…
        -Ты спал на пороге шесть часов сразу как вошёл. Маны должно хватить, даже новичку…
        -Мана есть. А вот «Покрова» я не знаю.
        -Это как? - удивился он. - Ты же говорил, что использовал «Последний вздох» и выучил три заклинания. Не считая «Вздоха» это должны быть «Призрачный покров» и «Костяной шип».
        -«Язык саламандры» и «Хватка».
        -Что за чушь! Ни один чернокнижник в первый год обучения не может выйти за пределы специализации! Я же вижу, что ты - некромант!
        -Я - чужак, - буркнул я. - Мы, видимо, устроены по-другому. Чему научили, то и умею.
        На лице Маэстуса отразилась паника, и он нервно зашагал взад-вперёд перед неподвижной линией скелетов. Иллюзия иллюзией, но мне стало его даже немного жаль.
        -Может, обучишь меня «Призрачному покрову»? Что он делает-то вообще?
        -Бесшумный шаг, сливаешься с местностью, но главное - полная невидимость для нежити, - рассеянно ответил Маэстус, не прекращая двигаться словно лев, запертый в маленькой клетке. - Обучить не могу. Дух без сосуда крайне ограничен в своих возможностях. Остаётся один вариант…
        Он наконец остановился и очень по-человечески вздохнул, критически осматривая меня с ног до головы.
        -Тебе придётся прокрасться мимо как есть. Скелеты пробуждаются от любого, даже малейшего прикосновения или среднего шума, так что будь предельно внимателен.
        -Все разом? - уточнил я.
        -По очереди, но как только очнётся один, он запустит цепную реакцию. Тебя хватит где-то на троих, но…
        -Двоих, - невесело поправил я. - В лучшем случае. Понял, пройти мимо и никого не задеть, иначе всё рухнет по принципу домино.
        -По принципу чего?
        -Не столь важно. Портал в центре дальней стены?
        -Да. Советую снять доспехи и одежду.
        Я послушался, как и в «старые добрые» времена оставшись в одной набедренной повязке. Казалось бы, это было пару недель назад, а по ощущению - словно годы. Крепко же я застрял в этом цифровом мирке, да ещё и не могу толком получить нормальный играбельный класс, не застревая на каждом шагу… Бросив беглый взгляд на Эми, я получил от неё в ответ озорную улыбку и немного смутился. Конечно, она меня в таком виде уже видела, и не раз, но те воспоминания стёрлись… Дожили, стесняюсь перед виртуальным помощником, пусть и с необычайно продвинутым ИИ. И внешностью прекрасной девушки. И… Нет, не о том думаешь, дружище, не о том.
        Свернув одежду и броню в аккуратный рулон, я закинул его в мешок, а мешок укрепил на спине. Копьё и дубинка остались в руках, поскольку так я чувствовал себя спокойнее, да и спрятать их нормально бы не получилось. Пройдясь вдоль строя костяных стражей, я обнаружил подходящую «щель», где один скелет покосился настолько, что вынужден был опереться о «плечо» соседа. Шагнув вперёд с максимальной осторожностью, я прошёл чуть дальше и уставился на следующую линию обороны.
        Расстояние между линиями, по счастью, составляло пару метров, позволяющих с относительной свободой перемещаться вдоль рядов. Маэстус по ходу объяснил, что хотел поставить их поплотнее, да и вообще довести количество охранников до тысячи, но его рейды на кладбище в конце концов вскрылись, и пришлось распоряжаться тем, что есть. Под «Призрачным покровом», если верить его расчётам, я бы мог преодолеть зал за считаные минуты, а без магии «стелс-миссия» растянулась уже почти на полчаса. Движение на цыпочках удивительным образом расходовало выносливость не хуже, чем бег, так что преодолев пять рядов, я здорово устал и вынужден был остановиться для восстановления, отхлебнув воды из мантикорьего бурдюка.
        -Половина зала уже позади, - ободряюще шепнула Эми. - Ты отлично справляешься!
        -Впереди ещё половина зала, - нервно напомнил Маэстус. - Не расслабляйся!
        Я, в общем-то, и не думал расслабляться. Тем более что необходимые для безопасного пересечения линий «щели» удавалось отыскивать всё с большим трудом. Между шестым и седьмым рядом мне пришлось просочиться, вжимаясь голой спиной в ледяной металл стены башни, между седьмым и восьмым - проползая по-пластунски под одним из скелетов, у которого не хватало ноги, и он стоял, опираясь на длинное копьё. Наконец в тусклом голубом свечении, что исходило от Эми, удалось рассмотреть портал в следующий зал, ничем не отличающийся от того, через который я попал в Зал Костей. Два ряда - и первое испытание позади.
        Просвет в восьмом ряду нашёлся на удивление быстро - пустое пространство ровнёхонько по размеру взрослого человека. Через мгновение я понял и причину - скелет-воин, стоявший на этом месте, отчего-то упал, теперь перекрывая дорогу направо. Но последний промежуток располагался слева, так что я решил не терять времени и направился к нему. Интересно, почему тот рухнул, за пять лет магия Маэстуса начала давать сбои?
        ХРУСТЬ.
        Это был исключительно нехороший звук. Как раз тот звук, который ты не хочешь ни при каких обстоятельствах услышать в зале, до краёв заполненном враждебными скелетами. Опустив глаза вниз, я увидел костяную руку, по всей видимости отлетевшую в сторону от упавшего остова. Может, если он упал и магия на него больше не действует, то он и не проснётся?..
        Скелетная кисть с силой схватила меня за голую лодыжку, разом уничтожив крохотный огонёк надежды. Зараза!!
        -Опасность! - это, понятное дело, Эми.
        -В портал! Беги в портал! - не отставал от неё Маэстус. Я зашипел от боли, пока костяная дрянь, прицепившаяся к ноге, начала выдавливать из меня здоровье по единице. К счастью, сильно она не замедляла, но дискомфорт создавала невероятный! Лишившийся руки скелет уже начал будить товарищей вокруг, и я, послушав совета, рванулся к черноте портала сквозь последний ряд стражей.
        -Шаг в портал и сразу шаг налево! Слышишь! СРАЗУ ШАГ НАЛЕВО! - чтобы подчеркнуть важность сообщения, Маэстус загрохотал, разбудив, наверное, сразу весь зал. Сцепив зубы и уворачиваясь от тянущихся новых костяных рук, я шагнул в портал и тут же отступил налево.
        Как выяснилось, хозяин башни знал, что говорил.
        Новое помещение казалось в несколько раз ?же Зала Костей и хорошо освещалось уже знакомыми зелёными светильниками, но производило даже более гнетущее впечатление. Пола у него не наблюдалось, вместо этого на расстоянии пары метров снизу располагался необъятный механизм, напоминающий дробилку для древесины. Я застыл над ним на небольшом выступе шириной в полметра максимум. Если бы я решил забежать или прыгнуть в портал с разбегу, то полетел бы прямиком в яму. Кстати о портале…
        -Опасность! Прижмись к краю!
        Повинуясь возгласу Эми, я отступил до упора, прижавшись к металлической стене. И тут же из портала на полной скорости вырвалась настоящая костяная буря из мобов, отправившихся за мной в погоню. Они-то как раз предупреждению Маэстуса не вняли - то ли не могли слышать, то ли не поняли ни слова. Первая волна состояла из нескольких десятков скелетов - и все они полетели вниз. Как только первые мобы коснулись механизма, он издал раздирающий уши скрип, затем не менее оглушительный гул и начал работу, неохотно, но неумолимо вращаясь и перемалывая кости в костяную же муку. У скелетов не было ни единого шанса. Те, что пытались задержаться на выступе, тут же выталкивались товарищами сзади, а те, что падали вниз, не успевали выбраться, погибая в дробилке. Я начал волноваться, что их стальное оружие может заклинить механизм, но тот исправно жрал и металл. За какие-то пять минут портал в Зал Костей выплюнул все неполные четыре сотни скелетов-воинов, бесславно сгинувших в адском механизме.
        Последним из него очень осторожно выбрался однорукий скелет, чья конечность отправилась вниз в первую же минуту, но тут же получил парализующим копьём промеж рёбер и дубинкой по черепу.
        Получено опыта - 100!
        Э-эх, столько потенциальной экспы пропало!
        Труп скелета - или как должны называться останки нежити? - отправился за своими собратьями, а я сел на краю выступа, утирая со лба холодный пот. Как только порталом прекратили пользоваться, он схлопнулся, дав жизнь новому порталу в конце нового зала.
        -Добро пожаловать в Зал Железа, - иллюзорный Маэстус парил в воздухе напротив того места, где располагался портал. Несмотря на приподнятый тон, на его лице застыла нервная ухмылка, выдающая переживания. То ли за меня, едва избежавшего отправки на респ, то ли за нелепо погибшую скелетную армию. Дробилка слопала её до последней косточки, но раскрутившись и не думала останавливаться, намекая единственному оставшемуся материальному гостю - то есть мне - на возможные последствия неверного шага. Было бы куда шагать… Более внимательный осмотр помещения дал понять, что другой выступ находился симметрично первому - около портала на выход.
        -Проведи ладонью по стене около своей левой ступни, - скомандовал Маэстус, и я послушался. Пальцы действительно нащупали что-то вроде кнопки. - Теперь плавно нажми.
        Ничего не произошло. Я нажал чуть менее плавно - также без результата. Ширина выступа не позволяла толком развернуться, приходилось давить вслепую с ограниченной силой. Отчаявшись соответствовать инструкции, я сжал левую ладонь в кулак и, коротко размахнувшись, саданул по указанному месту. Механизм за стеной отозвался очередным жутким скрежетом, но всё же сработал - и из стены под выступом через весь зал потянулась металлическая труба шириной в те же полметра, связав два конца помещения своеобразным мостом. Я боязливо опустил на неё босую ногу - вроде держит. Осталось пройти, не теряя равновесия, метров двадцать, и дело в шляпе. В реале на подобный трюк я бы не решился, даже если бы внизу находился батут, но «Анима» других вариантов не предоставляла.
        -Других вариантов нет, верно? - решил я всё-таки уточнить у всё ещё зависшего в воздухе хозяина башни, и тот будто бы очнулся от размышлений.
        -Что? Нет, это единственный путь. Пять шагов, затем прыжок вправо, затем на новую платформу, затем…
        -Стоп, стоп! - перебил я поток его объяснений, больше напоминающих прохождение пазл-платформера. - А просто пройти до конца нельзя?
        -Если идти или ползти по трубе дольше пяти шагов, из неё выдвигаются острейшие лезвия. Просто слушай меня внимательно и спокойно доберёшься до портала.
        -Ладно, - рёв дробилки под ногами здорово бил по нервам. - Значит, пять шагов и прыжок вправо?
        -Да, до стены. Тебя подхватит выдвижная платформа. Но не задерживайся на ней, она останется на месте всего полминуты!
        Точно, пазл-платформер. Причём для персонажа, отнюдь не являющегося образцом ловкости. И силы, если уж на то пошло. И интеллекта. Пока что в игре не было области, в которой бы я прямо блистал. Но, опять же, выбора попросту не оставалось.
        Раз, два. Металл неприятно холодит пятки. Переодеться на выступе я не решился из страха уронить что-нибудь из экипировки в дробилку, да и босые ноги обеспечивали лучшее сцепление с металлом. Только дубинку запихнул в мешок да укрепил копьё за спиной. Чёртова игра со своим чёртовым сверхреализмом где ни попадя. Три, четыре. Главное, чтобы лезвия не попёрли раньше времени или обещанная Маэстусом платформа не запоздала. Он вообще хоть раз тестировал эту комнату? Пять.
        Стараясь не думать об «острейших лезвиях», выдвигающихся из трубы, я развернулся и, оттолкнувшись обеими ногами, совершил огромный, неуклюжий прыжок вправо. За секунду полёта в глубине души родилась и выросла уверенность, что сейчас я отправлюсь прямиком в дробилку, а затем - спустя одну невероятно чудовищную смерть - назад в свою комнату в «Рыжем вепре». Если этот мелкий дохлый вундеркинд рассчитывает, что, будучи перемолотым в фарш, я рискну вернуться сюда и снова ему помогать, он…
        Железная платформа выскочила из стены с такой скоростью, будто планировала сбить меня на лету. Я упал на неё, больно ударившись коленками и потеряв около 3 хп, но тут же вцепился в края, кое-как сохраняя равновесие. Получилось! У меня получилось!
        -Быстрей, быстрей - поторопил Маэстус. - Двадцать секунд! Встань и сделай большой шаг вперёд!
        Стараясь не обращать внимания на дрожащие колени, я выпрямился и повиновался, очутившись на новой выдвижной платформе. Дробилка ревела, получив пока что лишь несколько капель моего пота, смахнутых рукой со лба.
        -Шаг, шаг, шаг, - мерно отсчитывал Маэстус, пока я пересекал Зал Железа, словно участвуя в худшем в мире аттракционе. - Прыгай через одну, иначе платформа провалится под ногой. Шаг. Шаг. Прыжок! Шаг. Стоп.
        Я замер на очередной железной платформе. До конца зала оставалось относительно немного, но, видимо, просто допрыгать до конца не разрешалось. Беглый взгляд за спину показал, что первые две платформы уже втянулись назад, и задерживаться всё ещё не стоило.
        -Что дальше-то?! - выносливость от подобного темпа также уходила с приличной скоростью, а глотнуть воды из фляги времени не оставалось.
        -Над тобой находится железная перекладина. Прыгай, хватайся за неё, затем перебирай руками, пока не достигнешь трубы. Падай на неё и спокойно иди до выступа.
        Я поднял глаза и действительно разглядел перекладину - на расстоянии чуть ли не трёх метров от платформы! В первый прыжок я даже до неё не дотянулся. Во второй - мазнул кончиками пальцев.
        -Твою мать, Маэстус! - не выдержал я, приземлившись на платформу после второй попытки и ощущая, как она опасно дрожит под моим весом. - Это что, особая защита от карликов?! Я не допрыгну!
        На всякий случай я смерил взглядом расстояние до трубы, но этот фокус точно бы не прошёл. Платформа находилась чуть ниже, а обхватить трубу руками не удалось бы при всём желании.
        -Я в первый раз создавал Залы Испытаний! - нервно ответил Маэстус, словно оправдываясь. - Пятнадцать секунд!
        Согнуть колени. Собраться в пружину. Прыжок! Опять только пальцами зацепил. Платформа дрожит всё сильнее. Может, зацепиться «Хваткой»? Нет, она не предназначена держать вес заклинателя. Согнуть колени…
        Платформа дрогнула, начав втягиваться в стену.
        ПРЫЖОК!
        Ловкость повышена на 1!
        Я висел на перекладине, обливаясь холодным потом. Сказочное, нереальное везение - система отвесила мне лишнее очко ловкости как раз в тот момент, когда нужно было подпрыгнуть на десяток сантиметров выше. Хорошо хоть «Анима» милостиво избавила от пота мои ладони, иначе бы несмотря на успех в последнюю секунду, я бы тут же и соскользнул. Полоска выносливости колебалась в районе 40. Сойдёт. Теперь доползти налево пару метров, упасть на трубу, и…
        -Стой! - Я застыл, свисая с перекладины над самой серединой трубы. Предупреждение прилетело, как ни странно, не от Маэстуса - кричала Эми.
        -Прочность трубы - 2 из 400! Как только ты на неё упадёшь, она сломается и рухнет вниз!
        -Чего ты ждёшь? - напрягся Маэстус, который Эми слышать, понятное дело, не мог. - Падай на трубу и бегом в следующий зал.
        -Труба… сломается… - хрипло выдавил я, пытаясь отдышаться в столь неудобном положении. Выносливость падала каждую секунду, что я продолжал висеть, уже достигнув 20 пунктов. Когда достигнет нуля, упаду уже я.
        -Что за чушь?! Я строил эту башню на столетия!
        Я вспомнил скрежет, с которым выдвинулась труба, и с каким трудом удалось вообще нажать на кнопку и усомнился в его словах. Эми, с другой стороны, не подводила меня никогда. До выступа и следующего портала оставалось добрых три метра, и я предпринял единственное действие, которое пришло на ум - начал раскачиваться на перекладине взад-вперёд. Перекладина отозвалась возмущённым скрипом.
        Через несколько секунд выносливость упала до пяти, и я понял, что больше не могу держаться. Пытаясь поймать инерцию, я выбросил тело вперёд, приземлившись, к несчастью, на той же трубе, но на самом последнем отрезке. Последним усилием удалось оттолкнуться и упасть на спасительный выступ, слушая, как за спиной раздаётся совершенно нестерпимый лязг и грохот - это «построенная на века» труба грохнулась в дробилку, и ту, судя по всему, всё же заклинило. Ладони от ушей я решился оторвать лишь через минуту, когда вокруг царила блаженная тишина. Эми светилась счастьем и бесшумно аплодировала, Маэстус стоял на выступе рядом, угрюмо уставившись в пол. Хотелось сказать ему что-то ободряющее, но ничего не приходило на ум.
        -В этот портал можно спокойно заходить, или…?
        -Спокойно, - ответил он, подняв наконец голову. - Но дальше - только по моему следу.
        «Зал Камня» оказался на удивление скучным местом. Он скорее напоминал длиннющий коридор, единственной фишкой которого была огромная ловушка на всё пространство пола, выложенного каменными плитами. Наступишь не туда - камень под ногой летит в пропасть, и ты вместе с ним. Хозяин башни, разумеется, знал верную дорогу, и я просто следовал за его иллюзией след в след.
        Путь из одного конца зала в другой обещал занять не менее часа, и Маэстус решил поделиться своей историей. Его дед был завербованным агентом Железной Империи на территории Лангии, но затем ситуация обострилась, и деду с семьёй пришлось бежать из страны. Маэстус родился в Лангии, но вырос уже в городе Данвилиуме - провинции, расположенной на противоположной границе Империи. К беженцам относились настороженно, но они находились под защитой государства, по крайней мере, пока приносили пользу.
        -Чернокнижию меня обучала старшая сестра, - негромко рассказывал Маэстус, ступая худыми призрачными ногами по каменным плитам. - В Империи чёрная магия под запретом, так что она занималась ей втайне, а я случайно заметил, ребёнком ещё. Быстро стало ясно, что у меня талант, - в его голосе проскользнула гордость. - А потом сестра исчезла. Без следа.
        -Орден?
        -Я думал, да. Но инквизиторы бы явились не только к ней, они бы разгромили дом, пытали всех, до кого могли дотянуться… Я думал, сестра сбежала, но она оставила нетронутой свою лабораторию, не забрала никаких вещей и артефактов… Просто была, а затем её не стало.
        Я молчал, не способный найти слова соболезнования. Да и как соболезновать призраку некроманта, значительно лучше разбирающемуся в вопросах жизни и смерти?
        -Как её звали? - наконец спросил я.
        -Алия… Лия.
        Я начал догадываться, что имя «Маэстус» мой собеседник выбрал для себя лично, слишком уж экзотичное. Он продолжал:
        -Знаешь, я ведь затеял всё это, чтобы её отыскать. Если бы мне дали ещё полгода работы…
        -Ты можешь поднять ожившего мертвеца за секунду, но на поиски человека уходят годы? - недоверчиво спросил я.
        -Удивительно, да? - криво усмехнулся Маэстус. - Магия способна испарить реки и сровнять с землёй горы, но найти кого-то… Впрочем, в чём-то ты прав. Если бы Лия умерла, я бы потратил на поиски неделю от силы. Но она не просто жива, а словно… застряла где-то. Это сложно объяснить. Просто поверь - меня прервали в самый неподходящий момент.
        -Ты не сможешь продолжить после того, как я перенесу твой дух в «сосуд»?
        -Не поможет, - равнодушно отозвался он. - Время ушло, константы безвозвратно поменялись. Всё придётся начинать с нуля.
        Оставшуюся дорогу мы прошли в молчании.
        Портал в новый зал ничем не отличался от предыдущих - та же чёрная арка с тьмой внутри. Перед тем, как ступить внутрь, я сел пообедать, без особого удовольствия снимая дебаф «Голод» предусмотрительно захваченным вяленым мясом. Вкуса я снова почти не ощущал - но он и не требовался, главное - удовлетворение потребностей виртуального тела. Я надеялся лишь, что в это же время моё реальное тело питают всякими питательными жидкостями или чем там пичкают игроков в местной «матрице»… Впрочем, что-что, а смерть от голода в реальности на мне должна отразиться довольно быстро. Но не будем о грустном.
        -Маэстус?
        -Да?
        -Как тебе удалось создать устойчивые теневые порталы? - я спрашивал совершенно от балды, поскольку ничего не знал и о неустойчивых, но тишина начинала напрягать.
        -Это сложный процесс, требующий высокого мастерства в магии теней. - Примерно как я и ожидал. - Ты знаком с основными законами Изнанки?
        -Я даже не до конца не уверен, что это такое, - сказал я, припоминая описание «Хватки». Там как раз упоминалось это слово.
        -Изнанка - обратная сторона материального мира, царство теней. Чернокнижники говорят с ней, когда манипулируют тенями, и входят в неё, дабы преодолеть расстояния. Или же в поисках убежища.
        -Звучит неплохо, - немного невнятно заметил я, вгрызаясь в вяленое мясо и запивая из бурдюка. - Убежище мне бы совсем не помешало.
        -Новичок там утонет в считаные секунды, - покачал головой Маэстус. - Даже я не рискую туда соваться, нормально себя в Изнанке чувствуют только умбры.
        -Кто?
        -Умбры. Чернокнижники, присягнувшие теням.
        Тонуть мне не слишком хотелось, но мысль о возможном отступлении в некий параллельный мир вызывала воодушевление. Интересно, Кассандра относится к «умбрам», учитывая её теневых «петов» и залитую тьмой арену? Надо будет потом расспросить наставницу. Почувствовав прилив сил от скудного обеда, я встал, потянулся и решительно направился к арке портала.
        -Без сюрпризов?
        -Совершенно. Шагай без страха, нас ожидает Зал Слова.
        Очередной зал вновь походил на очень широкий коридор, но несколько более занятный. Стены вместо обычных зелёных ламп освещали надписи, по всей видимости, также относящиеся к магии иллюзий. Пол вновь выложен плитками, на каждой из которых располагался неизвестный символ. От начала до конца - примерно то же расстояние, что и в Зале Железа. Только дробилка отсутствовала, и слава богу.
        -Не самый мой удачный зал, - смущённо заметил Маэстус, возможно, напрашиваясь на похвалу. - На стенах написаны загадки со словами, которые складываются в одно из дюжины предложений. Просто идёшь по плитам с буквами, и ты в безопасности. Отгадал одну, надпись меняется на новую. Попробуешь хотя бы первую? - спросил он с надеждой, указывая на светящиеся знаки на стене.
        Я мрачно уставился сначала на стену, затем на пол. Эми смущённо хихикнула с правого плеча. Увы, после инструктажа у Кассандры времени на местные буквари у меня не было. Вот на зомби, умертвий и залы, напичканные ловушками, время нашлось, но они как-то навыков чтения не требовали. До текущего момента.
        -Я не умею читать, - просто сказал я, ожидая от Маэстуса смеха или уже привычного возмущения.
        -Что же ты сразу не сказал. Хочешь, научу?
        Впервые за время нашего знакомства я испытал к хозяину башни волну неподдельной симпатии.
        -Хочу - это не то слово. А как же ограничения для духов?
        -Это же не заклинание, тут всё проще. Жаль, начертить алфавит могу только в воздухе, но…
        -Давай после того, как доберёмся до вершины, - я вынужден был прервать его педагогический порыв, и тот понимающе кивнул.
        Маэстус снова шёл впереди, перепрыгивая с одной плиты-буквы на другую. В отличие от Зала Камня плиты здесь были устроены так, что на них мог спокойно стоять взрослый человек. «Неправильные» варианты не проваливались под ногами, а активировали ловушки в стенах и потолке - стрелы, выдвижные копья и лезвия, даже качающиеся топоры. Маэстус явно лукавил, когда говорил о «не самом удачном зале», он явно потратил на него бездну ресурсов. К счастью, всё это добро оставалась позади с каждой новой плитой.
        -Первая загадка звучит так, - пояснял некромант по дороге. - Ты берёшь у неё всё больше, но она лишь растёт.
        -Яма, - ответил я, помня разгадку ещё с детства.
        -Правильно, - одобрительно воскликнул Маэстус, перепрыгивая через очередную плиту без разбега. Мне вот пришлось разбежаться, лишний риск мог стоить головы.
        -Вторая такая: Тесный дом, где богач не расщедрится, бедняк не разбогатеет, а ретивый не расходится.
        -Гроб? - в конце концов, чего ещё ждать от некроманта.
        -Точно!
        В прыжках и беседе мы преодолели больше половины пути. Загадки Зала Слова складывались не в самое осмысленное предложение, но, возможно, в письменном виде оно звучало логичнее. Что-то вроде «яма-гроб-луна-труп-жизнь-лес». В целом, вполне себе история - кто-то воскрес под луной и убежал в чащобу. Мстить, скорее всего. Или служить какому-нибудь несовершеннолетнему чернокнижнику.
        Воспользовавшись тем, что Маэстус замолчал, примеряясь к очередной плите, я снова перевёл взгляд на светящуюся надпись на стене. Сколько может занять изучение местной письменности? Несколько минут, как навык в игре? Несколько месяцев, как язык в реальном мире? Как она будет соотноситься с русской речью, которая, если верить Кассандре, в «Аниме» автоматически переводилась на тот самый имперский? Ещё и неизвестно, смогу ли я вообще «подчинить своей воле» гримуар чернокнижника, не умеючи читать. Надо будет уточнить по окончании квеста…
        Непонятная - пока что - надпись мигнула и погасла, что означало время для следующей загадки. Тянулись секунды, но новая надпись всё не возникала. Зал Слова погрузился во мрак, и я, дождавшись света от Эми, оглянулся на Маэстуса, собираясь поинтересоваться причиной сбоя и, возможно, пошутить про «постройку на века».
        Только чтобы увидеть, что тот исчез без следа.
        Глава пятнадцатая
        Полчаса ожидания на холодной каменной плите посреди Зала Слова убедили меня в том, что произошедшее не являлось некой дурацкой шуткой Маэстуса, внезапно пришедшей в его призрачную голову с мозгами семнадцатилетнего пацана. Я звал его на все лады, напрягая голос до крика, и даже в какой-то момент грозился расколотить его череп об пол, но ответом была лишь тишина, словно излучаемая враждебными железными стенами и каменными плитами с нечитаемыми знаками. В изнеможении я опустился на корточки, мрачно глядя перед собой - похоже, что-то пошло не так. Эми по собственной инициативе подлетела к стене, где находились светящиеся загадки, и внимательно её осмотрела.
        -Магия иллюзий перестала действовать, - тихонько заметила она, вновь опускаясь мне на плечо.
        Если представить, что присутствие иллюзии Маэстуса осуществлялось с помощью некоего магического «проектора», который отвечал и за загадки на стенах, то его поломка вполне могла всё объяснить. И, разумеется, он вышел из строя в самый подходящий момент.
        -С концами?
        Эми развела руками.
        -Эта башня… Она уничтожает себя, кусок за куском. Процесс начался с момента, когда она вновь вырвалась из земли.
        -Можешь проверить её прочность? - хмуро спросил я. Вот будет веселье пройти через ловушки и оказаться прибитым упавшим потолком…
        -Нет, объект слишком крупный… Но вряд ли она продержится больше недели.
        Ненавижу ограничения по времени. Какой там был последний ответ на загадку? Хотя без разницы, нужно отталкиваться только от имеющихся данных - нажимные плиты с неизвестными символами, большая часть из которых запускает ту или иную ловушку. «Отталкиваться» - хорошее слово. Между мной и порталом около двадцати плит. Сначала попробуем простое…
        Стоя на месте, я попытался копьём надавить на две плиты перед собой. С тем же успехом я бы мог просто тыкать древком в монолитную скалу. Может, ловушки также сломались на пару с иллюзиями? Это было бы не только крайне удачно, но ещё и честно - загадки-то больше отгадать нельзя. Не найдя ничего лучше, чем личная проверка, я аккуратно перенёс правую ногу на одну из «протыканных» копьём плит. Вроде пока ничего страш…
        Качающийся топор, упавший с потолка, едва не разрезал меня напополам. Заорав от ужаса, я вовремя упал на пятую точку, по счастью оставшись на предыдущей, безопасной плите. Остро заточенная смерть качнулась как маятник туда-сюда пару раз, прежде чем втянуться назад, в потолок. Ловушки не сломались! Совсем не сломались! И нормально проверить их можно было лишь, натурально, наступив. Зараза!!
        -Эми, - нервно позвал я. - Ты не посмотришь, под какой плитой скрыты активаторы?!
        Она тут же выполнила просьбу, но вскоре вернулась ко мне с откровенным сожалением на лице.
        -Прости. Они все запускают ловушки.
        Видимо, безопасными считались только те, чьи символы совпадали с ответами на иллюзорные загадки. А раз те исчезли, то система решила вернуть всем плитам былое величие - чтобы непрошеные гости не слишком расслаблялись.
        Перепроверив запасы собранного лекарственного корня, я убедился, что те отнюдь не бесконечны, и если я на каждом шагу - буквально - буду ловить стрелы да топоры, то заживлять раны смогу лишь пять-шесть плит. Это не считая незабываемых ощущений по дороге…
        Матернувшись про себя - чтобы Эми не слышала, - я снова саданул ногой по плите-ловушке, и топор не заставил себя долго ждать, разрезая воздух со зловещим свистом. Может, если я нажму раз сто, механизм всё-таки выйдет из строя? А может…
        Идея вспыхнула и засела в голове, пусть на первый взгляд и выглядела, как бред сумасшедшего. Зачем ломать ловушку, если можно ей воспользоваться?
        Основная проблема состояла в том, что для задуманного мне требовалось освещение, дающее тени, а из источников света на данный момент имелась только Эми. Я перебрал содержимое сумки, достав те несчастные деревянные стрелы, выпавшие из второго зомби. А ведь я даже подумывал избавиться от них, как от мусора…
        Язык саламандры!
        Огненная струя прочертила в темноте ослепительный след, превратив одну из стрел в худший в мире факел, но единственный доступный мне, если исключить варианты принесения в жертву копья и дубинки.
        -Раз… Два… Три… Четыре… - Мы с Эми хором отсчитывали секунды, пока стрела догорала, теряя по ходу единицы прочности. Ровно девять секунд. Теперь - наступить на плиту и дождаться топора. Между нажатием и падением орудия палача с потолка - секунда, ещё четыре он раскачивается перед тем, как втянуться назад.
        Закрепив новую стрелу между двумя соседними плитами и убедившись, что она держится прочно, при этом не активируя ловушки, я дунул на неё «Языком», одновременно ударив ногой по плите с топором. Тот вылетел в четвёртый раз - но только сейчас, благодаря горящей стреле, отбросил на дальнюю стену длинную тень.
        Хватка!
        Моя теневая длань стиснула тень от металлического «топорища», и я с удвоенной благодаря магии силой потянул его на себя, останавливая движение. Топор, будто заподозрив неладное, попытался втянуться назад, но я не отпускал, и он завис посередине. «Хватка» работала положенные ей 20секунд по времени, но только при наличии теней. Стрела догорала. Я сжал зубы и дёрнул на себя изо всех сил.
        Стрела потухла, и одновременно с этим из недр металлического потолка раздался тот самый скрежет, которым сопровождались любые неполадки в башенных механизмах. Топор передумал возвращаться назад, безвольно повиснув над «своей» плитой. Я, не удержавшись, издал победный клич. Башня: Ардор - 0: 1! Осталась вторая часть плана - не менее безумная, но значительно более весёлая.
        Подёргав топор, я убедился, что срываться он пока не собирается и при этом всё ещё способен двигаться. Поставил на незаточенную сторону ноги, одну за другой, надавив на механизм всем весом. Держит.
        -Прямо скажем, не о такой раскачке я мечтал, - пробормотал я, используя топор словно импровизированные качели, периодически отталкиваясь ногой от деактивированной плиты. Фактически это был просто доработанный вариант раскачивания на перекладине в Зале Железа, жаль только и расстояние на этот раз казалось значительно больше. Через весь зал перелететь так в любом случае не выйдет, но у меня оставалось последнее средство. Добившись максимальной скорости движения, в нужный момент я отпустил «топорище» и прыгнул вперёд, в полёте выкинув перед собой копьё как шест. Оттолкнувшись от одной из плит, я услышал пронзительный свист - пространство снизу пронзил десяток стрел. Выходит, если сила нажатия достаточно велика, копьё всё же сгодится! Но я уже летел дальше - и даже несмотря на все усилия, до портала оставалось ещё изрядно. Похоже, первый приз за прыжок с шестом мне сегодня не сорвать.
        Приземление пришлось ровно на предпоследнюю плиту, с неприятным щелчком активировавшую ловушку. Вырвавшийся из стены дротик угодил мне прямо в шею, в считаные секунды сковывая тело невыносимым холодом. Последнее, что я увидел - вылетевшую цифру в 2 урона, когда я упал лицом вперёд и приложился лбом об каменный пол.
        Кровать в трактире, конечно, была жутко неудобная, но на ней обычно имелись шкуры. Разумеется, воскрешение прошло глубокой ночью, и не видно не зги. Недовольно застонав, я начал ощупывать окружающее пространство в поисках свечи на столе. Так тупо умереть посреди квеста - это надо уметь…
        -Очнулся! Ты очнулся!
        Эми радостно щебетала где-то сверху, пока я безуспешно пытался сообразить, сколько прошло времени и развалится ли башня окончательно к тому моменту, как я к ней вернусь. Стоп. А где же обычное «Я - ваш личный помощник» и всё прочее? Да и стол на ощупь какой-то подозрительно каменный…
        Судорожно втянув в себя воздух, я наконец окончательно проснулся и протёр глаза. Вокруг, как ни странно, был отнюдь не трактир, а та самая злополучная «складная» башня Маэстуса, самый конец Зала Слова. Судя по всему, мне невероятно повезло, и дротик оказался усыпляющим, а не ядовитым. Башня: Ардор - 0: 2. Правда, у неё есть все шансы отыграться в оставшихся двух залах. А судя по тому, что иллюзия Маэстуса так и не вернулась, разбираться с ними придётся исключительно своими силами.
        Кое-как дойдя до терпеливо ожидающего портала, я уселся на пол по-турецки, чтобы немного собраться с мыслями. Вытянул руку вперёд ладонью вверх, и на неё тут же опустилась сияющая - буквально - Эми. Меня захлестнуло тёплое чувство: я не погиб, а значит, она меня не забыла. Одиночеству придётся подождать до более смертоносной ловушки.
        -Сколько я провалялся? - голос неприятно дребезжал, словно после простудного сна на сквозняке, горло саднило. Странно, а ведь полоска здоровья в полном порядке, никаких дебафов. Видимо, причуды местного ультрареализма.
        -Около восьми часов. Я пыталась тебя разбудить, но…
        Увы, мы все вынуждены отталкиваться от своих возможностей.
        -Маэстус не возвращался?
        Эми отрицательно покачала головой.
        -Пока ты спал, пара ловушек активировалась самостоятельно - около входа. Башня продолжает разрушаться.
        -Тогда не будем терять времени. Метнёмся кабанчиком - и доберёмся до вершины.
        Беглый осмотр нового зала заставил меня пожалеть о нарочитом оптимизме. Не знаю, какое название придумал для него Маэстус, но я бы окрестил его «Залом Потерянного Времени». Все предыдущие испытания проходили на более-менее открытом пространстве, не считая преграждавшей дорогу армии скелетов в первом зале, но тут всё огромное помещение - метров сто в длину, не меньше - оказалось перечёркнуто десятками решёток, формирующих настоящий лабиринт. Некоторые сегменты были отгорожены и обычными металлическими стенами, напротив других в стенах и потолке виднелись уже привычные прорези для ловушек. К тому же войти в лабиринт можно было лишь через одну из трёх дверей, на каждой из которых висел внушительный замок в виде драконьей головы с открытой пастью.
        -Приехали, - упавшим голосом выдал я. - Конечная.
        Эми, впрочем, явно не собиралась сдаваться. Сквозь твёрдые объекты она, возможно, не проходила, но решётки остановить её не могли. Зависнув напротив каждого из трёх замков, она тщательно осмотрела их с обеих сторон и, опустив на них ладошку, изучила прочность и свойства.
        -Два из трёх при открытии запускают ловушки. Там, - Эми ткнула пальцем в одну из закрытых зон, - находятся живые мертвецы, пять штук. Как только открывается правая дверь, они бросаются на входящего.
        Это объясняло, отчего в зале стоял отчётливый запах разложения.
        -Там, - палец указал в противоположную сторону, - каждые два шага будут вылетать механические ловушки. Не уверена, какие. Скорее всего, стрелы или колья…
        -Центр чист?
        -Центр чист, по крайней мере первые двадцать метров.
        -Ты просто спасительница, - благодарно сказал я, заставив её слегка задрать нос и заулыбаться от гордости. - Но что делать с замком?
        -Он явно поддаётся взлому, - задумчиво протянула Эми. - Но для нас это не вариант.
        -Прочность?
        -60 из 100.
        -А у решёток?
        -Как ни странно, 100 из 100. В первую очередь выходят из строя именно механизмы.
        Теперь и я лично осмотрел замок, насколько мог со своей стороны, а также оценил расстояние между прутьями решётки. Даже если бы мне удалось отогнуть их с помощью «Хватки», в проём бы моя голова явно не поместилась. Отмычек у меня с собой не имелось, да и я здорово подозревал, что пользоваться ими в «Аниме» могли лишь специалисты соответствующего класса и уровня. Оставался единственный вариант, самый тупой и топорный. Если он не сработает - пиши пропало. Я хмуро уставился на драконью голову замка, та не менее хмуро пырилась в ответ. Обычно, конечно, драконы дышат огнём, но сейчас мы поменяем правила…
        Язык саламандры!
        Пламя ударило в металл замка, тут же придав драконьей башке куда как более устрашающий вид. К моему облегчению, от неё тут же начали отлетать циферки урона - по 5 зараз, копейки по сути, здесь дополнительную роль играл нагрев. Через три секунды металл покраснел, ещё через две - начал оплавляться. На следующей секунде у меня осталось 5 маны, и поток прервался. Закусив губу, я с размаху долбанул по раскалённому металлу дубинкой, молясь, чтобы осколки не отскочили мне на незащищённые пальцы. Кузнец из меня вышел, мягко говоря, паршивый, но после четвёртого удара смявшаяся голова дракона пала смертью храбрых. Настал мой час сиять от гордости, делая первый шаг в открытую дверь в лабиринт.
        -Не то чтобы я хвастался, - шутливо обратился я к Эми. - Но кое-кто проявляет чудеса смекалки, проходя квест на шесть уровней выше положенного.
        Мана на нуле, дубинка потеряла в прочности, но по крайней мере мы на верном пути. Если Маэстус не заготовил и после «правильной» двери каких-нибудь подлых ловушек, то…
        Завернув за очередную решётку, я практически уткнулся носом в новые двери - снова в количестве трёх штук. Оскаленные драконьи морды замков словно смеялись надо мной. Пора прекратить делать громкие заявления и становиться реалистом. У Ардора есть лишь два союзника - Эми и мана. И второй нужно время на восстановление - много, слишком много времени.
        Я уселся на металлический пол, оперевшись спиной на решётку позади, пока Эми снова проверяла, какую из дверей можно было безопасно открыть. 60 маны из 65, на похожий трюк понадобится ещё 60. По единице маны в десять минут, это сколько времени?
        -Боюсь, лорд Блэкуотер не дождётся нас в гости, - пробормотал я, методом встряхивания прикидывая уровень воды в бурдюке. Если экономить, хватит ещё надолго.
        -Проваленное задание - тоже важный опыт, - неожиданно назидательно заметила Эми, возвращаясь мне на плечо. Я только хмыкнул и потянулся до хруста в суставах. Жаль, усыпляющий дротик заставил как следует отоспаться, сейчас бы подрых ещё… С другой стороны, на Зал Слова тоже пришлось потратить маны, так что всё не зря. К слову о словах…
        -Будешь в «Слова»? - полушутливо спросил я Эми. В целом, её программировали как бота-помощника, а любой бот поисковых систем в реальном мире такую игру мог поддержать. Причём без шансов для человека, разве что тот сам не являлся ходячей энциклопедией.
        -Давай. Акробатика.
        -Арифметика, - меня на мякине не проведёшь.
        -Атлетика.
        -Австралия.
        -Эй, без географических названий!
        -Вот ты. Тогда астролябия.
        -Яма!
        -На «а» хочешь загнать? Ну ладно…
        Задание «Тёмная сделка» - провалено!
        Система обрадовала меня данной новостью с резким неприятным звуком, будто выскочила ошибка в операционной системе. Эми права, опыт важный, но всё равно обидно.
        Зал Потерянного Времени поддавался нашим совместным усилиям с великой неохотой. Двери вырастали на пути в самый неожиданный момент, умело скрытые до поры до времени переплетением металла. Эми могла разведывать лишь на двадцать метров вокруг, но отрабатывала на все сто, предупреждая о ложных путях. Без её помощи меня либо бы порвали на части зомби или скелеты, либо наконец порубили на куски качающиеся топоры. Да, сюда Маэстус их тоже запихнул - видимо, закупил оптом в своё время, а затем жалко было не использовать. Схема прохождения оставалась неизменной: проверка дороги, выбор правильной двери, «Язык саламандры», дубинка - всё это около десяти минут. А затем - ещё десять часов на восстановление маны.
        -Разминка.
        -Аркада.
        -Атолл.
        -Любовь.
        -Погоди, мне на «в»? - задумалась она.
        -А что, знаешь что-то на мягкий знак?
        -Не-а. Волейбол.
        Несмотря на всю экономию, вода в бурдюке убывала, к четвёртой двери оставшись лишь на дне. Если зал подсунет ещё парочку - здравствуй, старая недобрая смерть от жажды. Скажу честно, не скучал.
        -Эми, сколько я нахожусь в игре? - на этот раз я планировал подремать, не в силах продолжать бесконечную череду партий во все известные нам обоим словесные игры. Пару раз я даже выиграл у Эми в «Балду», но в остальном приходилось признавать поражение. Вот раскачаю интеллект как следует, и тогда…
        Несмотря на с трудом ворочающиеся мысли, сон не шёл. Возможно, из-за постоянного ощущения опасности, как побочное действие интуиции, возможно - из-за очередного бага.
        -Месяц ровно, - тихонько ответила она.
        -С юбилеем нас, что ли.
        -Ага.
        Месяц. Ровно столько должен был проходить закрытый тест «Анимы онлайн» по задумке разработчиков. Про месяц же говорил и Стюарт, упоминая о пребывании в отделении Firestorm Entertainment. Если бы всё безумие происходящего каким-то образом укладывалось в рамки запланированного тестирования, самое время бы им там, в реальном мире, отключить меня от игры. Я подумал ещё раз вслух обратиться к техподдержке, но тут же отказался от этой затеи. Нужно было окончательно признать, что никто меня не собирался вытаскивать, и действовать самому. В конце концов, у меня имелась как минимум одна причина, почему «Анима» не казалась кромешным адом.
        -Помнишь, как мы прикончили мантикору? - обратился я к Эми, которая также сонно свернулась у меня на ладони. Ботам вряд ли требовался сон, но его эмуляция выглядела настолько же убедительно, насколько и всё происходящее.
        -Мантикору… - она смешно наморщила лобик, будто в самом деле собираясь с мыслями. - Я помню мантикору и пустыню, но на этом всё.
        -Без меня?
        -Прости.
        -Ничего. Но ты же сама сказала, что я здесь месяц?
        -Это указано в скрытых характеристиках персонажа, - виновато ответила она. - Я пыталась настроить свою память на увеличение стабильности, но…
        -Не удалось?
        -Всё очень сложно, Ар. Мои настройки не работают так, как должны. Если честно, ничего за последние недели не работает как надо. Возможно, потому, что Анима ужасно страдает…
        Я удивлённо моргнул. Раньше она никогда так ко мне не обращалась.
        -Ар?
        -Сокращение от Ардор. Ты не против? - В её голосе послышалось беспокойство.
        -Что ты. Мне даже нравится. И не парься насчёт настроек. Я просто не буду умирать, и всё будет хорошо.
        -Вот здорово, - прошептала она, окончательно засыпая. Через несколько минут я последовал её примеру.
        До последнего момента я ожидал какой-то подлянки - ловушки, сработавшей не по расписанию, стада зомби, пробившегося сквозь стены «загона», но чего нельзя было отнять у пятого зала испытаний - он играл с посетителями по правилам. Последние часы прошли в той же безмятежной скуке и неторопливой беседе с Эми, как и предыдущие двое суток, но на этот раз - перед открытым порталом в последний зал. Хотелось рвануть туда сразу после финальной двери, но я не собирался рисковать, не пополнив запасы маны до максимума. По крайней мере никто - в первую очередь, моя собственная совесть - не сможет упрекнуть меня в том, что я не предпринял все меры для выживания.
        Опустевший бурдюк отправился на дно заплечного мешка. Если следующий зал окажется копией текущего, мне крышка. Хорошо хоть пока что Маэстус ни разу не повторялся. Вперёд, в неизвестность.
        Неизвестность тут же дала понять, что в шестом зале такую роскошь, как десятичасовое ожидание, никто бы мне не позволил. Первый вдох заполнил лёгкие отвратительной густой гнилью, словно я оказался в центре заваленной трупами прогалины ещё до того, как башня вернулась на место. «Болезнь» в списке дебафов, позывы к рвоте. Великолепное начало!
        Стараясь не дышать, я кое-как нащупал в мешке последнюю маску лекаря, заготовленную впрок. Иногда я проявляю прямо-таки чудеса предусмотрительности. Не в этот раз, правда - здесь имело место быть тупое везение, поскольку я рассчитывал истратить маску ещё во время расчистки прогалины, да подвернулось умертвие с ключом. Ладно, будем считать, что так оно и было задумано…
        Через несколько секунд маска оказалась на лице, вновь позволяя мне дышать. Я задумался, не стоит ли прямо сейчас изготовить новую, но вдруг с ужасом заметил, что список дебафов рядом с полоской здоровья не то что не уменьшился, а ещё и пополнился! Что за чёрт?! «Слабость» и «Отравление». Маска давала иммунитет только к болезни, свободно пропуская ко мне остальную дрянь.
        -Опасность!
        Уверен, Эми и так была прекрасно осведомлена о том, что я следил за ситуацией, но рефлексы бота-помощника так легко не подавлялись. Поднявшись на ноги, я ощутимо пошатнулся - «Слабость» явно награждала игрока дезориентацией в пространстве. Но оглядеться мне всё же удалось - и по спине пробежал целый легион мурашек. Последний зал был до краёв наполнен чересчур хорошо мне знакомым густым белёсым туманом. Душевный привет из мёртвого оазиса из начала игры. Тогда я умер за какие-то минуты, на сколько хватит сейчас?
        Взгляд на полоску здоровья. 42 из 45. 41 из 45. Яд вытягивал из меня по очку хп примерно раз в десять секунд. На прохождение зала - семь минут, лучше - меньше, поскольку я не был уверен, что дебаф снимется моментально при выходе из ядовитого тумана. Из плюсов - зал выглядел как обычный коридор не больше тридцати метров, без провалов в полу и преграждающих решёток. Это, конечно, никак не страховало от обычных сюрпризов Маэстуса.
        -Эми, - прохрипел я сквозь маску. - Побудешь моими глазами?
        Фигурально, конечно, но в целом весьма точно. Белёсая отрава щипала и глаза, заставляя слезиться и мешая обзору. Я бы сейчас не разглядел отверстия для ловушек в полу, стенах и потолке, даже если бы очень захотел.
        -Конечно. Вперёд!
        Через несколько шагов я понял, что «Слабость» также здорово меня замедляла, не позволяя перейти даже на трусцу. Чтобы не шататься, пришлось снова использовать верное копьё в качестве посоха, но продвижение быстрее не стало. В обычном темпе я бы пересёк нужное пространство меньше, чем за минуту, в текущем - едва одолел треть.
        -Стой! - раздался возглас сверху, и я замер, даже не услышав щелчка ловушки. В ту же секунду перед моим лицом одна стена коридора сдвинулась с места и с грохотом впечаталась в противоположную. Сделай я лишний шаг - натурально превратился бы в лепёшку. Пока стена возвращалась на место, утекало драгоценное время. 30 хп из 45.
        -На пол! - И я повиновался, просто отпустив копьё и рухнув как подкошенный. На уровне, где находилась моя голова, пронеслись два лезвия, тут же исчезнув в тумане. Чтобы нашарить копьё и подняться, у меня ушёл добрый десяток секунд.
        Я больше не видел конца коридора. Я даже не был уверен, что иду в том направлении, но раз не упирался в стену, значит всё ещё был на верном пути. Проклятый туман клубился и сплетался то в омерзительные рожи чудовищ, то, что гораздо хуже - в лица родителей, знакомых, Нэсс. Они ничего не говорили, просто смотрели с таким осуждением, что хотелось плакать. Я пытался уйти от них, кое-как переставляя ноги, отмахивался, чуть не падая, но туману было всё равно. 25 хп. Ещё чуть-чуть…
        -Стой! Стой!! - Крик Эми, прибитый белёсой марью, прорвался ко мне слишком поздно. Я отпрянул, но одно из вырвавшихся из пола стальных копий оставило глубокую рану на бедре. 12 урона! Кровотечение! Вспышка боли ослепила на миг, но прояснила сознание, и я наконец увидел чёрную гладь портала - в каком-то десятке метров впереди. Зарычав, я заковылял вперёд, теперь теряя здоровье с каждым новым шагом. 9из 45. 8. 5. Споткнувшись под самый конец, я рухнул на металлический пол. Ну уж нет, сволочь. Я пообещал Эми, что останусь жив.
        Одним движением сорвав повязку, я запихнул в рот лекарственный корень и последним усилием швырнул почти не слушающееся тело в портал. Бесполезно, конечно. У меня оставалось около двух очков здоровья, пока тикало не только кровотечение, но и яд. Сейчас я потеряю сознание и никак не смогу прожевать этот дурацкий кусок корня. Сейчас…
        Получено достижение - «Крепкий орешек»!
        Не буду отрицать, эта надпись радовала значительно больше, чем банальное «ВЫ ПОГИБЛИ».
        Глава шестнадцатая
        КРЕПКИЙ ОРЕШЕК
        Условие: Пройдите серию Залов Испытаний в одиночку, ни разу не умерев.
        Награда: Пассивная способность «Крепкий орешек». Когда вы получаете смертельный урон, вы не умираете в течение трёх минут. Активация - раз в сутки.
        Тот разработчик «Анимы», что придумал сделать вкус лекарственного корня похожим на настоящее лекарство, заслуживал отдельного котла в аду. Правда, из котла его мог вытащить другой разработчик - тот, что отвечал за достижения. Странно, конечно, что ачивка предполагала прохождение одной несчастной башни, но у меня уже закрадывалось подозрение, что идею Залов Маэстус придумал не сам, а где-то подсмотрел. В любом случае, трёх минут как раз хватило для того, чтобы дебаф яда испарился, а эффект регенерации от корня постепенно переборол кровотечение, тем более что единственным моим движением было размеренное жевание. Башня: Ардор - 0: 3. Хотя всё же нет, надо отдать должное - в этот раз она меня, считай, убила. Пусть будет 1: 3.
        Впервые за последние дни, наполненные ожившими мертвецами, лязгом железа и ядовитым маревом, я чувствовал некое подобие спокойствия и безопасности. Подо мной находился не холодный металлический пол, а густой и приятный на ощупь ковёр. Потолок утопал в темноте, но она не пугала, поскольку чувствовалось, что это место предназначено для жизни, а не смерти. Вокруг возвышались огромные книжные стеллажи, подсвеченные привычными уже зелёными магическими лампами. Интересно, они работают не по принципу магии иллюзий? Или же…
        -НАКОНЕЦ-ТО!! - Я чуть было не подавился третьим куском корня, когда оглушительный рёв Маэстуса выбил меня из блаженного покоя. Я сперва подумал, что пока я тянул кота за хвост в пятом зале, он сам нашёл способ воскреснуть, но нет - это всё ещё был его иллюзорный облик, причём первый - жутковатый старик в мантии. Недовольно крякнув, я поднялся с пола. Похоже, отдых окончен.
        -ГДЕ ТЕБЯ… то есть где тебя бездна носила?! Ты умер по дороге?
        Нет, хотя пару раз такая возможность вполне себе предоставлялась.
        -Застрял в зале с решётками, - коротко пояснил я, оглядываясь по сторонам. После подъёма на ноги библиотека Маэстуса уже не казалась такой уж впечатляющей, особенно на контрасте с той, где работала Кассандра. С другой стороны, здесь наверняка хранился набор всяких запретных оккультных трудов. Интересно, гримуары просто лежат на полках или заперты отдельно?
        -Молодец, что справился, - похвалил меня некромант. - Странно только, что в библиотеке из портала выпал. Неважно. Пойдём, всё готово к ритуалу.
        Я последовал за ним, поднимаясь по винтовой лестнице и рассматривая этажи. Второй, после библиотеки, был лабораторией, третий - складом. Вершина башни, по-видимому, представляла собой её «сердце», где Маэстус и жил все эти годы. Положив руку на перила, я вздрогнул - те на несколько секунд ощутимо завибрировали. Я зашагал быстрее, нагнав некроманта.
        -Надеюсь, у тебя есть план эвакуации, - заметил я, прикидывая, сколько просидел в том чёртовом зале. Вроде ещё пара дней в запасе была, но кто знает?
        -Для чего? - удивился Маэстус. - Ты переселишь мой дух в сосуд, я передам тебе гримуар, и наша сделка будет завершена. Хочешь - оставайся, и я обучу тебя грамоте, как обещал. Хочешь - открою тебе теневой портал наружу.
        -Башня разваливается, - терпеливо напомнил я. - Два дня… - Мой взгляд упал на Эми, которая отрицательно затрясла головой и прошептала: «Меньше».
        -Даже меньше, - поправился я. - И всё рухнет.
        -Чушь, - с кристальным спокойствием ответил Маэстус. - Я уже говорил, что строил эту башню на века. Да, в Залах возникли крошечные неполадки…
        Фига себе, крошечные!
        -Но только потому, что я их толком не протестировал. Само здание абсолютно надёжно. Я останусь и начну поиски Лии сначала. Здесь все мои инструменты, все наработки…
        Которые сгинут вместе с твоей чугунной, хоть и призрачной, башкой. Точнее, на тот момент она уже не будет призрачной, если ритуал пройдёт как надо. Наверное. Может, мне вообще дождаться момента катастрофы, раскопать руины и взять ещё одно задание на воскрешение? Нет, так не годится. Нельзя оставлять парня в беде, даже если он упрямый как осёл NPC.
        -У меня ступеньки под ногами дрожат, - проникновенно сказал я. - Маэстус, я клянусь тебе, отсюда нужно бежать. Бери в охапку самое ценное и пойдём вместе. Поживёшь со мной в трактире или Кассандра тебя приютит…
        -Ты ученик Зервас?! - изумился он, на пару секунд явно забыв об основной теме спора. - Ничего себе. Я слышал, старуха ест просителей на ужин.
        -Я везучий, - соврал я, не желая рассказывать о первом «знакомстве» с наставницей.
        -В любом случае, мне не нужна помощь. Ламитерн смердит слугами Ордена, так что и тебе стоит ходить с оглядкой. А здесь мой дом, я построил его сам и никуда отсюда не уйду.
        Зараза! Попробуем подойти с другой стороны…
        -Прямо сам построил? - уточнил я, когда мы начали подъём к самому верхнему, пятому этажу. - Своими руками? Составлял чертежи, плавил металл, собирал детали…
        -Для того и существуют живые и мёртвые рабочие, - снисходительно пояснил некромант. - А я всё-таки гений, если ты забыл.
        Забудешь тут. Но что-то здесь откровенно не сходилось. Я вполне верил, что вундеркинд Маэстус в совершенстве овладел некромантией, «прокачавшись» по меркам Анимы до невероятного уровня. Но что насчёт ограничения по классам? Неужели это касается только игроков, а неписи могут спокойно осваивать что угодно? Допустим, Залы держались на честном слове, а башня скоро схлопнется, но это не отменяло факта абсолютно потрясающего достижения, что всё вокруг было в принципе возведено за какие-то осмысленные сроки. Настоящее чудо архитектуры и механики. И оно работало, выдвигалось и складывалось, скрипело и перемалывало. О’кей, мы находимся в игре, но игра живёт по определённым, умеренно реалистичным законам. Здесь даже респа у мобов нет! Но прежде чем я успел снова открыть рот, мы добрались до цели.
        Последний этаж, видимо, целиком был посвящён ритуалам и прочему мистическому времяпровождению. Огромная открытая комната, не заполненная почти ничем, не считая нескольких книжных шкафов у стены, и тускло освещённая зелёными лампами, установленными на металлических подставках и в свисающих с потолка причудливых канделябрах. Весь пол расчерчен кругами и линиями, по краям которых густой вязью бежали таинственные символы. Маэстус спокойно вошёл внутрь, а я замер - он-то иллюзорный, а я сейчас сотру что-нибудь…
        -Входи, входи. Не мелом работал, не сотрётся. Да и устарело тут всё, надо заново чертить…
        Мой взгляд сразу притянули книжные шкафы - могучие, древние на вид, будто вросшие в окружающее пространство. В отличие от открытых полок все книги в них были заперты за не то что дверцами - настоящими дверьми из толстого стекла. Я бы толком не мог разглядеть содержимое, но корешки некоторых томов испускали слабое свечение.
        -Да, здесь хранятся гримуары, - ответил некромант на мой невысказанный вопрос. - Как закончим, можешь выбирать любой.
        -Я слышал, что у чернокнижника может быть только один гримуар зараз…
        -Так я ими для магии и не пользуюсь. Разве что перечитываю иногда.
        Маэстус сделал приглашающий жест, и я подошёл к нему. На деревянном постаменте в соседнем помещении располагался продолговатый кристалл, пульсирующий зелёным. Некромант указал на него, словно чего-то стесняясь.
        -Это… Это хранилище моей души. У тебя не хватит сил, чтобы его разбить, но всё равно - будь осторожен.
        Да уж, штука исключительно личная. Буквально обнажённая душа. Возможно, я бы тоже смутился… Кристалл напоминал по форме дымчатый кварц, размером где-то с кулак, и благодаря освещению смотрелся вполне зловеще, как и полагалось по обстоятельствам.
        -Тебе потребуется взять его в руки, поднять над головой, произнести короткую фразу, положить назад и спокойно подождать несколько минут. Не уходя из комнаты.
        -И всё?
        -Всё.
        -Что за фраза?
        -ГРА-АГ. НИКТА. ДОТ.
        Я поморгал. Запомнить, конечно, не очень сложно, но…
        -А перевод есть?
        Иллюзорный некромант наморщил лоб.
        -Если очень грубо… «Я направляю свою силу, дабы высвободить дух, томящийся в этом сосуде, и устремить его в иной сосуд, где он получит свободу».
        -Серьёзно?
        -Это же не язык, скорее шифр, - пожал плечами Маэстус. - Теперь становись вот сюда, и…
        -Стоп. Другой вопрос - в какой «сосуд» мы тебя переселять будем?
        -В… подходящий. Я же уже говорил, это неважно.
        Настал мой черёд морщиться.
        -Ты же понимаешь, что по формулировке это может быть, например, моё тело? С чего я должен тебе доверять?
        -Мы заключили сделку! - Маэстус явно занервничал, ощутив мои подозрения. - Я клянусь, что не причиню тебе вреда! Далось мне твоё тело!
        Я немного успокоился, но подозрения утихли не до конца. Внимательно осмотрев зал, я вдруг заметил некую стойку у дальней стены, скрытую плотной тканью. Быстрым шагом я направился туда и, несмотря на возмущённые крики из-за спины, сдёрнул покрывало на пол. И вздрогнул.
        Из-под одеяла на меня уставился самый настоящий робот.
        -Автоматон Железной Империи. 20 уровень, неактивный, - подсказала Эми, пока я с некоторой оторопью рассматривал находку. Автоматон напоминал человека, местами даже чересчур. Матово-чёрный металл изображал рельефные мышцы торса и рук, на потрясающе красивом лице застыло выражение мрачного превосходства над миром. Ростом эта махина достигала около двух метров, хотя оценить было немного сложно - она покоилась на расположенном под углом столе, будто пародируя монстра Франкенштейна. Не удержавшись, я легонько постучал согнутым пальцем по металлу груди. Автоматон отозвался мелодичным звоном.
        -Хватит! - возмущению иллюзорного Маэстуса не было предела. - Довольно! Ты увидел мою новую оболочку, так хотя бы не трогай её!
        -Извини, - я примирительно поднял руки, отходя от робота. - Больше не буду, честно. Я просто думал, что некроманты должны воскресать в виде, ну, скелетов-магов. Личей то есть.
        -Как, позволь узнать, я должен осуществить нечто подобное, когда мои кости растащили по всей Империи?! Череп у тебя, а остальные придётся искать месяцы! Годы! Да и в любом случае металл надёжнее.
        Я снова ощутил, как пол башни слегка вибрирует под ногами, и здорово усомнился в его последних словах. Как он может этого не замечать? Возможно, потому что иллюзии вряд ли что-то чувствуют… Тем временем Маэстус продолжал:
        -В голове автоматона находится другой кристалл. Когда мой дух перейдёт в него, я снова смогу двигаться, колдовать и говорить без помощи этой иллюзии. Теперь ты готов приступить?
        Я неуверенно кивнул, направляясь к постаменту с «хранилищем души». Меня не отпускала мысль, что что-то здесь было не так. Откуда вообще взялся этот робот? Маэстус его откуда-то украл? А выглядит, будто созданный на заказ…
        Решив не мучить больше хозяина башни вопросами, я взял в руки кристалл - тот оказался неожиданно тяжёлым и совершенно ледяным на ощупь. Хотя бы не скользким, и на том спасибо.
        -Запомни: «ГРА-АГ. НИКТА. ДОТ». Когда ты начнёшь ритуал, то почувствуешь, как запасы маны иссякнут - это будет единственная плата с твоей стороны. Пока мой дух не перейдёт в новое тело, я останусь безмолвен. Всё ясно?
        -Вполне.
        -Тогда начнём. И… спасибо, Ардор.
        Я снова кивнул, поднимая над головой кристалл. Облизнув губы, я чётко и ясно проговорил слова заклинания, заметив, как пульсирующий свет внутри на миг ярко вспыхнул и исчез. Холод из кристалла прокрался в мои ладони, словно обратив их в ледышки, а запас маны в самом деле упал до нуля. Но никаких других, более впечатляющих, спецэффектов не последовало. Я осторожно поместил пустой кристалл назад на постамент и энергично потёр ладони, оглянувшись на автоматона на другом конце зала. Тот оставался неподвижным. Ладно, Маэстус просил подождать…
        Казалось бы, когда человек проводит в ожидании несколько дней, пытаясь пройти единственный злополучный зал, он - то есть я - должен привыкнуть к этому и спокойно посидеть на месте те самые «несколько минут». Можно было снова пообщаться с Эми, но вдруг Маэстус, не способный пока говорить, всё прекрасно слышит? Он уже несколько раз пытался выяснить, с кем это я болтаю, а объясняться не хотелось. Я бы спустился и изучил жилые этажи, но опять же Маэстус просил оставаться здесь.
        По внутренним часам прошло около получаса. Я встал, потянулся, и начал мерять зал шагами. Башня больше не дрожала, но могла начать в любой момент. Что если ритуал также был «поломан»? Эми упоминала, что механизмы выходят из строя в первую очередь, а «робот» вроде как к ним и относился. С другой стороны, предположительно он должен быть не только автоматическим, но и автономным, не зависящим от общей конструкции башни. Спустя минут десять шатания взад-вперёд и визуального изучения всё ещё неактивного автоматона я незаметно для себя вновь оказался возле книжных шкафов.
        Живые книги или же гримуары чернокнижника сейчас не казались особо «живыми», но внимание притягивали - будь здоров. Квест на получение одной из них неимоверно растянулся, я провёл почти неделю, как шатаясь в окрестностях башни, так и пробираясь сквозь Залы. Интересно, что они вообще собой представляют?
        Наполненный уверенностью, что шкаф заперт на замок, а ключ спрятан где подальше, я чисто из любопытства потянул за ручку дверцы. И та открылась, словно всю жизнь этого и ждала.
        На нижней полке располагались огромные фолианты, на корешках которых кроме нечитаемых символов местного языка застыли черепа, змеи и драконьи головы. Примерно такими я и представлял себе гримуары, которыми должны пользоваться настоящие маги. Правда, весь день таскать даже одну подобную книгу везде с собой - и можно пожалеть о выборе класса… Выше стояли более скромные экземпляры, напоминающие обычный библиотечный набор, не считая светящихся корешков. На самой верхней полке обнаружился неожиданный бардак - вперемешку листы бумаги, свитки, даже письменные принадлежности, а также небрежно брошенная пара книг, от которых никакого свечения не исходило.
        Спустя несколько минут изучения содержимого шкафа мне начало казаться, что я слышу глухой шёпот десятков голосов. Не манящий и не пугающий, скорее странный диалог на неизвестном мне языке. Теперь любопытство разбирало меня ещё сильнее, но я удержал себя. Да, Маэстус говорил, что гримуары можно просто читать, но кто знает, безопасно ли их вообще брать в руки такому «чайнику», как я? Впрочем, те, что лежат сверху, видимо вообще оказались там случайно. Скорее всего Маэстус читал их перед тем, как к нему явились убийцы, а потом забыл отнести обратно в библиотеку.
        Я протянул руку и взял из дальнего угла верхней полки даже не полноценную книгу, а что-то вроде блокнота в изящном переплёте из чёрной кожи, без каких-либо надписей и украшений. Это уж точно не тянуло на «гримуар», скорее личный дневник, но у меня было оправдание - я же даже читать ещё не умел. Аккуратно отодвинув металлическую застёжку, я открыл книжку и с некоторым огорчением убедился, что она пуста.
        Впрочем, моё разочарование длилось недолго.
        Громкий треск, раздавшийся из-за спины, заставил меня подпрыгнуть на месте и резко обернуться. Постамент, на котором лежал кристалл, до недавнего времени содержавший душу Маэстуса, пустовал, а по полу вокруг него оказалась рассыпана мелкая хрустальная крошка.
        -О’кей, - неуверенно пробормотал я. - Возможно, это хороший знак?
        Автоматон всё ещё не подавал признаков жизни, а я в последний раз бросил взгляд на книжку, собираясь положить её на место. И вздрогнул - её страницы одна за другой сами по себе заполнялись строчками мельчайшего текста, напоминающего арабскую вязь. Это не было похоже на проявление «невидимых» чернил, скорее будто настоящий человек-невидимка взял перо и начал писать с огромной скоростью, но при этом каллиграфическим почерком. Нервно сглотнув, я закрыл книгу, не забыв про металлическую застёжку, и аккуратно поставил её на полку. Возможно, так и положено, ничего страшного не произошло… Зараза.
        Корешок «блокнота» отчётливо светился в полумраке шкафа - тем самым ядовито-зелёным светом, что и светильники вокруг. Что и кристалл души хозяина башни.
        Выждав с минуту, я снова снял книжицу с полки. Отодвинул застёжку. Откры…
        -БЕЗМОЗГЛЫЙ КУСОК ПОМЁТА КАТОБЛЕПАСА!! - грянул уже хорошо знакомый глас Маэстуса. Его иллюзии нигде не было видно, и голос определённо нёсся из пространства, окружающего книгу, что наводило на вполне очевидные выводы. - БЕЗГОЛОВЫЙ ЧЕРВЬ, ЖРУЩИЙ ОТБРОСЫ!! УРОДЛИВЫЙ ЖИРНЫЙ СЛИЗЕНЬ…
        Я захлопнул книгу, с облегчением убедившись, что поток оскорблений тут же прервался. Между прочим, сейчас обидно было. Будь я таким уж слизнем, прошёл бы я эти дурацкие Залы с акробатическими упражнениями?
        Выждав с полминуты, я рискнул снова открыть томик.
        -Идиот, - очень коротко и на удивление спокойно констатировал Маэстус. - Просто идиот. Изо всех возможных вариантов ты выбрал чистую заготовку под гримуар - ту, что засасывает в себя любую ближайшую сущность, подходящую для живой книги. Или это и был твой план - лишить меня свободы, заперев в бумажных стенах?
        -Конечно нет! - возмутился я. - Какой же это гримуар? Так, книжица…
        -Гримуар чернокнижника не имеет установленной формы, - устало пояснила «книжица». - Он может являться фолиантом, книгой, брошюрой, тетрадью, быть вытатуированным на коже носителя. Гримуар твоей наставницы, к примеру, начертан на стенах её жилища.
        Ого. Это объясняло кое-что из нашей первой встречи с Кассандрой.
        -Просто ты сказал «несколько минут», а я ждал почти час, - неловко попытался оправдаться я.
        -Я ждал здесь пять лет, пока явится кто-то, способный мне помочь. Во тьме, мёртвый, способный управлять лишь иллюзиями. А ты не смог потерпеть до конца ритуала? Какой же из тебя чернокнижник?
        Начинающий. Очень, очень начинающий.
        -Сделка расторгнута, - веско уронил Маэстус, и я тут же убедился в его словах, получив по ушам звуком невыполненного квеста.
        Задание «Есть один путь наверх» - провалено!
        Минус два квеста за какие-то два дня. Красавчик, Ардор, проходишь игру как настоящий про. Там профукал сроки, здесь эпически запорол ритуал. Я тяжело вздохнул и перешёл от стадии гнева сразу к принятию. Да, Маэстус мог объяснить условия понятнее, но это действительно в первую очередь была моя вина.
        -Ты прав. Извини, - я сделал паузу, собираясь с мыслями, но тот всё равно не отвечал. - Я накосячил. Чёрт с ней, со сделкой, просто скажи, как мне всё исправить.
        -Моё старое хранилище души, как видишь, уничтожено, - буркнул томик у меня в руках. - Придётся пересмотреть все параметры и заново рассчитать структуру переноса духа. Это займёт примерно…
        Его слова заглушил отчётливый лязг металла о металл из угла, где находился автоматон. Сначала я подумал, что несостоявшаяся механическая оболочка некроманта тоже начала разваливаться - то ли из-за общей неисправности механизмов в башне, то ли из-за неудачного ритуала. Но лязг повторился, и одновременно с ним воздух прорезал голос Эми:
        -Опасность!
        «Автоматон Железной Империи, 20 уровень, активный» - табличка возникла над головой существа, которое система явно расценивала по отношению к моей персоне как моба. Пока что он просто стоял на месте, слегка покачиваясь, и оглядывался по сторонам, не двигая головой, но вращая жутковатыми глазами. По спине пробежал ощутимый холодок.
        -Маэстус, - хриплым шёпотом обратился я к книге. - Пожалуйста, скажи мне, что им управляешь ты.
        -Это невозможно, - в тон мне ответил он. - Он попросту не может двигаться без духа внутри.
        -Ты уверен, что не разделился пополам? - на всякий уточнил я.
        -Идио… Уверен. Душа не способна разделиться и остаться живой. Её можно лишь разорвать на клочки, а затем… Неважно, это самая запретная из всех форм некромантии, таким я никогда бы не стал заниматься.
        Автоматон перевёл глаза на нас, будто услышал беседу - или же не «будто», а на самом деле услышал. И, продолжая покачиваться, сделал в моём направлении робкий шаг. Затем ещё один. Я машинально отступил, хотя за спиной оставалось не так много пространства до стены.
        -Опасность! - снова предупредила Эми, а она ещё никогда меня не подводила.
        -Как нам выбраться из башни?
        -Никак, пока хозяин не даст разрешения, - отозвалась Эми.
        -Никак, пока ты переместишь меня по назначению! - отрезал Маэстус. Ладно, я пытался… Надо для начала убраться от этого «назначения» подальше и крепко подумать.
        -Может, у него внутри осталась заложенная имперская программа? - я понятия не имел, как работают роботы в «Аниме» и задал вопрос наугад, отступая вдоль стены с расчётом добраться до винтовой лестницы. К счастью, механическая фигура наступала тем же черепашьим шагом, пока что не представляя большой угрозы.
        -Заложенная что? - раздражённо переспросил Маэстус.
        -Курс действий. Типа, в какой-то момент ожить и напасть на тех, кто поближе.
        -Чушь. И при чём тут Империя? Я изготавливал его под собственные нужды!
        -Сам? - коротко спросил я.
        -Мне помогали, - неохотно признался он.
        Я наконец добрался до лестницы и рванул вниз со всей возможной скоростью. Лязг металла о металл с верхнего этажа тоже значительно ускорился - кажется, преследователь наконец разобрался, как правильно ходить.
        -Помогали так же, как и с башней? - Перила вибрировали. Не слишком сильно, но совершенно точно без остановки.
        -Допустим.
        -Я так и знал!
        Пролетая мимо этажей, я на ходу оценивал их потенциал для временного укрытия, но самой походящей всё равно оказалась библиотека внизу. Забравшись в не просматриваемый с лестницы угол за стеллажами и присев, я попытался дышать ровно, успокаивая бешено стучащее, хоть и виртуальное сердце. Почему меня в последнюю неделю так и норовят преследовать всякие не-живые твари?
        -Твой «помощник», - я шептал на пределе слышимости, одновременно пытаясь уловить шаги автоматона на лестнице. - Подложил тебе знатную свинью. Башня разваливается, а этот терминатор…
        -Кто?
        -Робот. Автоматон, - поправился я. - Не получив твоей души, он явно идёт по мою!
        -Это невозможно, - вновь пробормотал Маэстус. - Дядя утверждал, что его творения никогда не сломаются…
        -Кто? - Моя очередь.
        Башня отчётливо дрогнула, и с полок посыпались книги. Но хотя бы «терминатор», видимо, застрял, прочёсывая предыдущие этажи.
        -Марк Нонус. Лучший механик Данвилиума, а то и всей Империи.
        Вот, блин, где робо-собака зарыта.
        -Родственник?
        -Друг семьи. Когда я сбежал из дома, чтобы отыскать Лию, он обещал помочь. Я нашёл это место, идеальное по всем параметрам. А дядя Марк сумел поднять нас в небо…
        Я представил, какой ужас, должно быть, испытали те живые рабочие, которые помогали с возведением этого чудовищно странного здания, когда оно впервые раздвинулось до максимального размера. Сколько вообще на него ушло металла, где были организованы цеха для его плавки и сборки? И всё это тайно, под носом у Империи, которая не смогла предотвратить постройку? Нет. Нет, что-то здесь не сходится даже по меркам условностей как игры, так и фэнтези…
        -Почему ты раньше не рассказал?
        -Я не знал, можно ли тебе доверять. Оставался крохотный шанс, что ты работаешь на Империю. И даже сейчас… - Маэстус весьма выразительно замолчал, намекая на мой недавний провал. Но у меня было, чем крыть.
        -А тебе не кажется, что это «дядя Марк» планировал тебя угробить?
        -Чушь. - Как же он задолбал меня этим словечком! - Мы жили в этой башне бок о бок три года. У него была тьма возможностей меня прикончить!
        -Не считая того, что тогда ты ещё не обнаружил сестру, - медленно проговорил я. - Которую он тоже хотел отыскать, верно?
        -Да, но…
        -Если он следил за твоими исследованиями, то в какой-то момент мог решить, что дальше сможет закончить их сам. И тогда вместо подставных болонок Ламитерна явился настоящий отряд зачистки.
        -Я. Убил. Их. Всех, - злобно прошипел Маэстус, явно сдерживаясь, чтобы не включить свой громовой голос. Сколько же всё-таки в парне комплексов! Что, однако, не удивительно в таком мире с таким ремеслом. - Я один!
        -Но они всё же достали тебя, - невозмутимо возразил я. Тишина на лестнице уже начинала напрягать. - А убили ли они дядю Марка, кстати?
        -Нет, - неохотно признал он. - Дядя как раз отправился в одну из своих поездок, за припасами и информацией.
        -И сколько отрядов инквизиции явилось к башне уже после твоей гибели?
        -Я выставил надёжную защиту!!
        -Через которую я с лёгкостью пробрался.
        -Ты чернокнижник. А ещё - везучий новичок, когда защита была рассчитана нарастать по мере угрозы!
        Ха. Это объясняло, почему умертвие вылезло на двадцать минут раньше и было, ну, умертвием.
        -Сколько отрядов? - напирал я. - Если бы они хотели, они бы спалили всех твоих зомби и умертвий, пусть и с потерями. Ты и сам это знаешь. Им просто не нужно было париться, потому что они тоже кое-что знали - что после повторной активации башня начнёт рушиться, а автоматон, в которого переселится твоя душа, создан человеком, работающим на них. Ты переселяешься внутрь него - и он тащит тебя в Орден тёпленьким!
        Маэстус сохранял молчание.
        -Сколь…
        -Ни одного.
        Теперь молчал я, давая ему возможность высказаться, и некромант продолжил:
        -Сюда совалась только парочка самых смелых крестьян, но охрана их прогоняла. Я ждал, что вернётся дядя, но его всё не было. Потом думал, что кто-то из чернокнижников сможет добраться, хотя бы из любопытства. Потом… потом просто на что-то надеялся, не знаю, на что, - он отчётливо вздохнул, хотя вздыхать было вроде как нечем. - А потом явился ты.
        -Извини, что не оправдал ожиданий.
        -Нет… это ты извини. Все эти годы я был слеп перед очевидным, и если бы мой план сработал, то я оказался бы заперт в гораздо более страшной тюрьме.
        Мне стало немного стыдно. Единственной моей заслугой была догадка про дядю, а сегмент с книгой - просто позорным провалом, лишь чудом оказавшимся удачным.
        -Да чего уж там. Проехали.
        -Нет, не проехали. - голос некроманта звучал предельно серьёзно и сосредоточенно. - И не проедем, если не будем действовать сообща. Тебе нужна была живая книга? Закрой гримуар, положи руку на обложку и мысленно скажи «Альянс».
        Я в целом больше симпатизировал Орде… Но решил не высказывать вслух эту шутку, поскольку пришлось бы глупо хихикать над ней в гордом одиночестве.
        Закрыть. Руку на обложку. «Альянс».
        Свечение книги усилилось стократ, а ладонь пронзило обжигающей болью, от которой я чуть было не заорал в голос. Да чтоб вас всех с вашими сраными чернокнижными контрактами!! Предупредить о жести нельзя?!
        «Забытая башня» - задание выполнено!
        Получено опыта - 1000.
        Получен предмет - гримуар чернокнижника.
        Получено монет -
        Вы справились и завершили своё становление в качестве чернокнижника! Берегите свою книгу как зеницу ока, и она окажет вам неоценимую помощь.
        Получен уровень 4!
        Здоровье повышено на 10! Выносливость повышена на 20! Мана повышена на 10!
        Доступно очков характеристик - 3.
        В интеллект, всё в интеллект!! Сума, дай ума! Сначала нарастим мозг, а думать будем потом! Забыв о боли в руке, я с огромным удовлетворением наблюдал, как поползла вверх полоска маны. Расти, родная, расти большой и синей, чтобы твоему хозяину не пришлось отсиживаться часами после пары секунд базового заклинания… Надо бы ещё разобраться, что конкретно даёт живая книга кроме светской беседы. Эми что-то говорила про реген маны…
        Отчаявшись услышать шаги автоматона, я решил наконец немного размяться и выглянуть из своего угла - перед тем, как расспросить Маэстуса о дальнейших планах. Волна холода прокатилась по всему телу, не имея ничего общего с затёкшими виртуальными мышцами. Интуиция. Я застыл в нелепой позе, уже не сидя, но ещё не успев встать.
        Кулак из чёрного металла, словно из НФ-боевика, вырвался из книжной полки передо мной, с чудовищной силой ударив в стену в том месте, где находилась бы моя голова, поднимись я как задумывал. Скорее всего в стене осталась внушительная вмятина, но проверять у меня времени не было - я дал стрекача вдоль книжной полки, ощущая, как смерть идёт по пятам. Какого дьявола эта тварь умудрилась подкрасться абсолютно неслышно?! Даже Эми не среагировала!
        -Автоматон Железной Империи, уровень - 20, здоровье - 600, выносливость - отсутствует, - Эми, словно извиняясь за промашку, выдавала информацию по врагу. - Уязвимости - нет. Иммунитеты - яд, болезнь, магия снов, магия иллюзий, колющий урон, режущий урон…
        Меня снова прошибло холодным потом - список иммунитетов насчитывал более десяти пунктов. Да, я только что получил новый уровень, но это бы мне никак не помогло уничтожить врага на 16 уровней выше! Затормозив у конца стеллажа, я обернулся, убедившись, что «терминатор» в самом деле догоняет - всё ещё медленней меня, но значительно быстрее, чем раньше, а главное - абсолютно бесшумно! Я бросился петлять между стеллажами, надеясь запутать преследователя, но тот следовал, будто на автонаводке. Зараза!!
        -Только самые искусные механики способны сотворить автоматона, используя секретный сплав технологии и магии крови. Эти механизмы способны выполнять как бытовые задачи, так и участвовать в бою, быстро адаптируясь к обстоятельствам. Из них получаются прекрасные телохранители, дворецкие, палачи, няньки, наёмные убийцы…
        Очевидно, мне на пятки наступала модель дворецкого. Хотя нет, нянька тут явно походила больше…
        Ага, вот ты и попался, гад.
        Перемещаясь зигзагами, я наконец достиг крупного промежутка около лестницы, подгадав, когда автоматон окажется между двумя высокими стеллажами. Взмолившись, чтобы те не оказались привинчены к полу, я резко толкнул плечом первый из них. Надёжней было бы воспользоваться «Хваткой», но неяркого света от зелёных светильников не хватало для полноценных теней, а поджигать что-то «Языком саламандры» не оставалось времени. К счастью, стеллаж наклонился, недовольно скрипнув ножками по полу, и рухнул, увлекая за собой все последующие стеллажи благодаря эффекту домино. Четверть библиотеки Маэстуса оказалась раскидана по полу, но теперь «терминатору» понадобится время, чтобы выбраться из-под полок. Я метнулся по лестнице наверх, посматривая на выносливость - пока что 100 из 160, но скоростной подъём истощал её с пугающей быстротой.
        -Что дальше?! - рявкнул я, открывая на бегу гримуар. - Всё ещё переселяем тебя в «сосуд»?!
        -Разумеется, нет, - с достоинством отозвался бумажный Маэстус, будто бы сам не настаивал на этом минут пятнадцать назад. - Сейчас мы покинем башню, а затем обсудим детали нашего грядущего союза.
        Наконец-то, чёрт побери!!
        -И где… Где здесь… Выход? - Выносливость - 50 из 160, я начинал задыхаться и притормозил у лаборатории. Тут тоже стояли шкафы со стеллажами, которые в теории можно было сбросить на врага.
        -Обычно я покидал башню через теневой портал на первый этаж, но он открывается только моей рукой, - с сожалением заметил некромант.
        -Может, если я швырну в стену твой череп, это сработает?
        -Не надо ничего швырять! Я просто обучу тебя одному полезному заклинанию.
        -Ты же говорил, что дух без сосуда на это не способен?
        -Гримуар считается за сосуд.
        Перед глазами тут же встала картинка из «Последнего вздоха», на которой Маэстус сжигает к чертям сразу несколько инквизиторов и имперских солдат. Парень, возможно, не достиг совершеннолетия, но как чернокнижник своё дело знал крепко. Заманчивое предложение!
        -Надеюсь, что-то особо убийственное? - с надеждой спросил я. - Твой автоматон превосходит меня на шестнадцать уровней.
        -На шестнадцать… чего?.. - запутался Маэстус, и я мысленно пнул себя за употребление игровых терминов в общении с NPC. - Неважно. Нет, автоматон специально спроектирован, чтобы противостоять магии. Ты покинешь башню с помощью «Шага сквозь тень».
        Что же, придётся обходиться тем, что есть.
        -О’кей. Рассказывай, что надо делать.
        Одновременно с моими словами на лестнице показался тёмный силуэт автоматона…
        -Тени - символ тайной натуры и способности к переменам… - начал бубнить Маэстус, пока я упражнялся в метании в автоматона всего, что мог найти на многочисленных столах и полках лаборатории. Самым эффективным оказалась вытянутая бутылка с каким-то оранжевым маслом, заставившая его поскользнуться и грохнуться на пол. Увы, всего на пару секунд. Больше мне так не везло.
        -Я в курсе! Я же знаю «Хватку»!
        -Запамятовал. Советую во-о-он ту склянку с чёрной смолой.
        Склянка впечаталась ровно в лоб неутомимого преследователя, и её содержимое залило ему глаза так, что тот на какое-то время потерял обзор. Я воспользовался этим, чтобы добежать до лестницы. Попытка обрушить на автоматона шкафы и стеллажи парой минут ранее не удалась - на этот раз он был куда как осторожнее.
        -Наверх, - коротко скомандовал некромант, и вскоре мы вновь оказались в комнате для ритуалов. Кряхтя от натуги, я передвинул один из шкафов так, чтобы он перегораживал винтовую лестницу. Теперь вибрировали не только перила - пол башни без остановки дрожал под ногами. Время поджимало по всем статьям.
        -Если Кассандра обучила тебя «Хватке», ты уже доверяешь теням, чтобы выжить. Так? - Маэстус, судя по всему, никуда не торопился.
        -Так, - нервно ответил я.
        -«Шаг сквозь тень» - заклятье продвинутое. Чтобы его изучить, потребуется кое-что кроме маны.
        -Кассандра говорила, что только смерть берёт дополнительную плату.
        Книга в моих руках издала отчётливый смешок.
        -О, она берёт сполна. Но тени не такие алчные, им хватит и малого.
        Шкаф, заслоняющий лестницу, дрогнул - то ли из-за башни, то ли автоматон до него добрался. Я сглотнул.
        -Вспомни самый светлый момент из всех, что у тебя были, - неожиданно сказал Маэстус. - В цветах и красках, со звуками и запахами. Вспомни, какие чувства ты испытывал тогда, и отдайся им целиком.
        И это что, основа для заклятья чернокнижия? Как-то слишком… мило, что ли? Меня начали разбирать нехорошие подозрения.
        -Только не говори, что «плата» за заклятье - моя память.
        -Что? Нет, всё остаётся при тебе. Если честно, я… - некромант запнулся и сбился с настроя опытного учителя, зазвучав как обычный подросток. - Я и сам толком не знаю, в чём тут дело. Но думаю, что Изнанке… скучно там, где она есть. Ей хочется увидеть то, что помнят люди, и за это она пропускает нас через себя. Как-то так.
        Я закрыл глаза и сделал глубокий вдох, пытаясь успокоиться - что было непросто в данных обстоятельствах. Да, убив меня, автоматон добьётся лишь того, что я перерожусь в Ламитерне, но память Эми - это сама по себе огромная ценность. К тому же, что если механическая гадина вырвет из моих рук книгу? «Анима» исправно возвращала инвентарь после смерти, хотя я был не до конца уверен, как именно происходил процесс, но один раз у меня вещи уже отбирали. Даже если бы Маэстус не заключил со мной союз в качестве гримуара, за эти несколько дней он стал если не другом, то хорошим знакомым, одним из немногих в этом забытом богом месте. Оставлять его в лапах взбесившейся машины я не собирался.
        -Дай уточню. Я могу воспользоваться заклинанием, чтобы оказаться у подножия башни?
        -Да. Просто вспомни - и шагай в тень.
        Самое приятное воспоминание. Интересно, как сквозь тень шагают те чернокнижники, которые в жизни видели только ужас и страдания? Или те, у которых проблемы с памятью? Сосредоточься, Ардор. Время на исходе.
        -Опасность!
        На этот раз Эми была начеку, и её предупреждение подоспело за пару секунд до того, как здоровенный - и очень тяжёлый! - шкаф треснул и раскололся надвое. Автоматон не просто адаптировался, он набирал силу с каждой минутой. Мне нечем было сражаться с ним, кроме слабого базового заклинания огня и деревянного оружия. Но даже если бы у меня было в арсенале что-то мощнее, разница в уровнях свела бы всё на нет.
        Я попытался повторить манёвр с отступлением вдоль стены, но мой враг быстро пресёк это, схватив с пола керамическую статуэтку, каким-то чудом пережившую гибель шкафа, и без замаха отправив её в полёт до моей груди. Я не успел среагировать, получив удар на добрые 20 урона и лишившись возможности двигаться и дышать на несколько секунд.
        -Вставай! - Эми и Маэстус кричали хором, не догадываясь об этом. Я и сам понимал, что нужно действовать, но конечности слушались с трудом. Автоматон неумолимо надвигался, зажимая меня в углу.
        Вспомнить что-то приятное. Вспомнить что-то приятное!! Ветер с Гудзона, огни вечернего Нью-Нью-Йорка, посиделки в баре с Нэсс. Раскалённые добела улицы родного Ростова, ролёвки на кухнях со старыми друзьями из института, моя крохотная съёмная каморка с верным компьютером. Друзья. Родители. Дом. Воспоминания о реальном мире мешали друг другу, толкаясь и налезая друг на друга, перемешиваясь цветными пятнами, не позволяя сосредоточиться.
        -Просто иди вперёд, - голос Эми, ласковый, но твёрдый, вклинился в оковы паники, наконец позволил сделать вдох. - Ничего не бойся. Я с тобой, помнишь?
        Да. Конечно, я помню.
        Улыбнувшись, я шагнул навстречу надвигающейся смерти.
        Выучено умение «Шаг сквозь тень»!
        Маэстус технически не соврал, говоря, что заклинание поможет мне оказаться у подножия - просто не уточнил, как именно. Теневая телепортация сработала без перебоев, перенеся моё бренное тело за пределы башни. Только вот на том же уровне, где тело и находилось - примерно на высоте десятого этажа. Существует старая шутка про то, что убивает не падение, а резкая остановка в конце…
        -Ещё раз! - раздался крик из гримуара, который я всё ещё мёртвой хваткой сжимал в левой руке, падая навстречу недружелюбным деревьям Пепельной чащи. - Тебе не нужно именно шагать, просто…
        Голос Маэстуса оборвался, не уточнив, что именно «просто», так как поток восходящего воздуха всё же захлопнул книгу. Но суть была и так ясна. Я зажмурился и вспомнил ещё раз - первый вечер настоящего покоя в «Аниме», когда мы одолели мантикору и перешли через мост, и сидели у костра. И я тогда подумал, что мы с Эми совсем одни в новом мире, но это вовсе не плохо. Ошибался, конечно, на что пограничники Империи красноречиво указали мне уже утром, но это щемящее, пронзительное чувство успело сохраниться и поселиться в сердце. Возможно, таинственная Изнанка принимала к оплате только воспоминания из «Анимы», а может, дело было в чём-то другом. Какая разница?
        Шаг сквозь тень!
        Глава семнадцатая
        Приземление всё равно нельзя было назвать идеальным, но новый перенос в пространстве целиком погасил кинетическую энергию, набранную во время полёта вниз. Оставшийся путь до земли составлял всего пару метров, и большую часть приняли на себя ветки здоровенного старого дуба, очень кстати оказавшегося под точкой выхода нового «Шага». Получив от веток около десяти урона и от земли в конце ещё пяток, я растянулся на влажной почве, подсчитывая повреждения. 20 из 55. Жить можно, даже более чем.
        СКРЖЖЖТ-БУМ. СКРЖЖЖЖТ-БУМ! СКРЖЖЖЖЖТ-БУМ!!
        Привычная уже дрожь земли заставила меня прийти в себя и начать отползать подальше в лес. Башня с ужасающим грохотом и скрежетом снова складывалась сама в себя - в последний раз, одновременно погружаясь всё глубже и глубже под землю. Она утягивала с собой всю прогалину с её мертвецами и множество деревьев, которым не повезло вырасти по краю. В какой-то момент шум достиг настолько высокой точки, что я просто зажал уши и ждал, пока всё кончится. Минут через десять прокатился последний подземный толчок и воцарилась тишина. Осмелев и набравшись сил, я дополз до места, где раньше находилась прогалина, а теперь ширилась знатная расщелина с непроглядной чернотой вместо дна. Забытая башня буквально провалилась пропадом.
        -Ха! Так тебе, железяка ржавая! - Эми, судя по всему, была искренне счастлива, нарезая круги над пропастью. Я же, несмотря на то, что лишь кое-как пережил ловушки и робота-убийцу, остался скорее разочарован. Квест удалось выполнить и даже получить полезное достижение, но после такого приключения ожидания награды оказались слегка завышены. Из обители Маэстуса не удалось вынести ни одного завалящего оружия или классовой брони, а ведь у него наверняка хранилась масса полезного лута. Увы, «Анима» - игра не одиночная… во что, конечно, сложно поверить, но факт. Загрузиться и перепройти задание не выйдет. Довольствуемся тем, что есть.
        -Столько лет мантикоре под хвост, - открыв гримуар, я тут же услышал горестные причитания Маэстуса. Из нас троих он, вполне ожидаемо, горевал сильнее всего, для разнообразия напоминая ворчливого старика. - Столько лет накопления артефактов, технологий, знаний…
        -Знание - величайшее из сокровищ, - утешительно заметил я, вспоминая свой первый и единственный урок чернокнижия. - Ведь его…
        -Никто не может отобрать, да-да, - буркнула книжка у меня в руке. - Сразу видно ученика Зервас. Только вот память у меня не бесконечная, а всё, что было записано - сгинуло.
        Я ещё раз опасливо заглянул в свежую расщелину, поборовшись с соблазном кинуть вниз камень. Если в первую минуту после побега у меня была мыслишка попробовать покопаться в руинах башни, сейчас это казалось полнейшим безумием. Остались живы - и то хлеб.
        -И всё-таки я жив - в какой-то мере, и даже выбрался на свободу, - вторя моим мыслям почти под копирку, вздохнул Маэстус. - Спасибо.
        -Обращайся, - вяло махнул рукой я.
        -Никогда бы не подумал, что окажусь в роли гримуара, да ещё и у… - он замялся, подбирая слово.
        -Нуба, кое-как выучившего три фокуса?
        -Я хотел сказать «чужака», - примирительно заявил он. - Так или иначе, альянс заключён, но его требуется закрепить.
        Ну начинается.
        -Кровью? - кажется, я где-то уже это спрашивал.
        -Это какая-то обязанность чужаков? - с сомнением задал он встречный вопрос. - С тех пор, как «поклялись на крови отпор дать силам зла»?
        А ещё на память жаловался. Я уже успел забыть, как там звучало это дурацкое стихотворное пророчество…
        -Нет, никакой обязанности нет. Более того, не знаю как остальные, но я лично никаких клятв по спасению мира не приносил.
        -Тогда всё просто - мы говорим друг другу, чего мы хотим добиться, и даём слово взаимопомощи. Этим мы скрепляем нашу сделку.
        -До момента, пока один из нас не добьётся своей цели?
        -Разумеется.
        -А потом?
        -Обновим условия.
        Звучит вроде не так страшно, но кто знает, какой может быть подвох?
        -Ладно, - осторожно сказал я. - Моя цель - найти других игроко… чужаков, объединиться с ними и выбраться из… и вернуться домой. В свой мир. Я и так провёл в Аниме значительно больше времени, чем планировал.
        Эми, услышав наш диалог, тихонько опустилась мне на плечо.
        -Моя цель, - ответил Маэстус. - Вернуть себе тело или хотя бы возможность самостоятельно творить магию.
        -Я думал, ты сестру ищешь.
        -И как я смогу её найти, запертый в этих страницах? - Я почти увидел, как дух некроманта на этих словах закатил глаза. Любит же парень риторические вопросы. - Твоими руками? Нет, спасибо. Хватит и того, что ты поможешь мне с ритуалом воскрешения.
        -То есть всё же будем превращать тебя в лича? - воодушевился я, вспоминая ряд видеоигр, где могучие скелеты-маги выступали как логичное улучшение для всякого рода чернокнижников. На себе проверять как-то не хотелось, но раз уж Маэстус всё равно мёртв…
        -Что-то вроде того. Благодаря тебе у нас есть череп… - Скорее поблагодарить стоило Кассандру, но я не стал перебивать. - К несчастью, поиски остальных костей могут затянуться.
        На месяцы и даже на годы - Маэстус уже упоминал об этом, когда мы обсуждали преимущества металла над костью. Металл в результате оказался не таким уж надёжным.
        -Даю слово помогать тебе во всех начинаниях, пока твоя цель не будет достигнута, - голос из гримуара звучал громко и торжественно.
        -Мне повторить?
        -Да.
        У меня возникло ощущение, что за всё время моей игры в «Аниму» я только и делаю, что заключаю контракты. Причём с исключительно подозрительными личностями - кровожадными древними духами, чернокнижниками всех мастей… Не то чтобы я всю жизнь играл за паладинов, да и сеттинг настраивал на нужный лад, но отсутствие иных вариантов начинало напрягать.
        -Даю слово помогать тебе во всех начинаниях, пока твоя цель не будет достигнута.
        Я сжал зубы, готовясь к возможным побочным эффектам, которые ранее сопутствовали почти всем контрактам, в том числе и первой части сделки с Маэстусом. Но, как ни удивительно, никаких спецэффектов и болевых ощущений не последовало, равно как и сообщений от системы. Я точно всё правильно сказал? По всей видимости, некромант заметил моё недоумение.
        -Не удивляйся, эта часть альянса не связана с магией. Просто устная сделка между двумя сторонами. Традиция.
        И стоило ради этого огород городить? Ну раз традиция…
        -Ладно. Теперь сделка в силе?
        -Разумеется! После одного маленького вопроса…
        -Я весь внимание.
        -С кем ты, во имя бездонной тьмы, всё время разговариваешь?!
        Эми стояла, уперев руки в боки, прямо на странице открытой живой книги, пока я уселся под деревом подальше от пропасти. Первоначально я не планировал знакомить Маэстуса со своей прекрасной спутницей, но обстоятельства изменились. Теперь мы все были в одной лодке, и недомолвок следовало избегать. Жаль только, что некромант в любом случае не мог видеть и слышать предназначенного для игрока бота, а значит общение между ними неизбежно будет напоминать испорченный телефон со мной в роли телефонистки. К сожалению, иных вариантов я пока не видел.
        -Маэстус, - слегка откашлявшись, начал я. - Позволь представить тебе мою напарницу и боевую подругу - Эми.
        -Счастлива знакомству, - раскланялась она, заставив хвостики на голове забавно затрястись. Но некромант, разумеется, не смог этого оценить.
        -Это что, какая-то шутка? - хмуро осведомился голос из гримуара, и его обложка ощутимо похолодела. - Кроме тебя здесь никого нет.
        -Её вижу и слышу только я. Считай это врождённой особенностью чужаков.
        -Очень интересно, - по его тону было ясно, что на слово он мне не поверил. - И что же она такое? Дух? Демон?
        Пока Маэстус едким голосом задавал вопросы, Эми сначала надулась, а затем принялась расхаживать туда-сюда по его страницам, комично насупив брови и размахивая руками, беззвучно повторяя его строгий допрос. Я с трудом сдерживал смех.
        -Бери выше! Она - настоящая богиня. Эймей Аурелия-Веста Селестина, - если бы я заранее не попросил Эми напомнить её полное имя, чёрта с два бы я его воспроизвёл. - Богиня мудрости, красоты…
        -Спорта! - чирикнула Эми.
        -…знаний и спорта. Так что лучше относись к ней с уважением. Как минимум, она в команде с самого начала.
        Гримуар молчал несколько секунд, пока новоявленная «богиня» пыталась устроиться на нём поудобнее. Наконец он подал голос:
        -Странно, безумием от тебя вроде не пахнет…
        -У тебя даже носа нет, ты!
        Потребовалась пара часов демонстраций возможностей Эми, прежде чем Маэстус окончательно убедился, что я над ним не издеваюсь. Впрочем, его упрямство имело определённые основания: он утверждал, что в форме духа, даже запертого в книге, способен, приложив усилия, видеть практически любые незримые сущности, включая духов природы и стихий, призраков и продвинутые иллюзии. Но когда я безошибочно назвал количество веток и шишек на дубах и елях, находящихся позади меня, напомнив затем, что именно благодаря Эми мне удалось пройти часть испытаний в разваливающейся башне, ему нечего было возразить.
        -Тебе бы лучше всё равно не шутить насчёт богов, Ардор, - бурчал он, недовольный исходом спора. - В нашем мире их всего трое, и ни с одним из них ты бы не захотел даже стоять рядом, не то что хохмить…
        Я наморщил лоб, пытаясь вспомнить имена тех гадов, что захватили Аниму столетия назад. Вышло неважно.
        -Император, дьявол и Ктулху?
        -Нергал, Вечный Император. Асмодей, Владыка Нижнего Мира. Улхсотот, Дремлющий в Бездне, - в отличие от меня Маэстус сохранял предельно серьёзный настрой. - Лучше запомни их имена, но не упоминай всуе. Они слушают даже когда вокруг нет никого, у кого имелись бы уши.
        Я мрачно подумал, что в иных обстоятельствах из принципа бы прокачался и собрал нормальный рейд, чтобы грохнуть каждого из самозваных богов, но подобное раскатывание губы сейчас было неуместно. Я тут, блин, не играю, а фактически пытаюсь выжить, да и прогресс в четыре уровня за месяц с гаком, мягко говоря, не впечатляет. Это не говоря о куче проваленных квестов и нулевой экипировке…
        Некромант пояснил и насчёт запаха безумия, пока я неторопливо шагал к выходу из леса, пополняя по дороге запас лекарственного корня. С настоящими запахами это явление имело мало общего - скорее его можно было представить как некую ауру, окружающую последователей Улхсотота. Но глазами её было не увидеть, ушами - не услышать, а вот нос воспринимал именно как мерзкий запах, вот название и закрепилось. Того, от кого разило безумием, закон предписывал убивать на месте - причём как в Железной Империи, так и Лангии. Местное безумие считалось исключительно опасным, поскольку могло распространяться словно заразная болезнь.
        -Восток и запад недолюбливали друг друга задолго до Ночи ночей, - у Маэстуса явно прорезались задатки преподавателя истории, поскольку рассказывал он с большим энтузиазмом. - А после Лангия и Империя рвали друг другу глотки десятки лет. Но тень, что протянулась с Архипелага Затмения, даже смогла ненадолго их сплотить против общего врага. Дядя Марк много говорил о защитных сооружениях на северной границе Империи - стены из чёрного железа, упирающиеся в небо, бесконечные ряды пушек, готовые стереть в пыль любую армию, гарнизоны из тысяч легионеров…
        Я вспомнил аванпост на западной границе и позволил себе усомниться, не возражая, впрочем, вслух. То ли «дядя Марк» пускал юному слушателю пыль в глаза, то ли меры безопасности в разных частях страны капитально различались.
        -Не легче было навалиться сообща и раздавить силы Архипелага? - спросил я вместо этого. - А потом бы спокойно разбирались между собой.
        -Имперские учебники утверждают, что долгосрочный союз с демонами был невозможен, и Император в величайшей мудрости своей оборвал связи с нечестивой Лангией как только его подданным больше ничего не угрожало.
        -А лангийские?
        -Их не читал, - признался он. - Мне было года четыре, когда наша семья бежала. Но мама кое-что рассказывала… В Лангии считается, что безумие невозможно одолеть. Только отгородиться от него.
        Маэстус заявил, что ему необходима передышка, и ушёл в себя, Эми тоже на разговоры не тянуло, так что дальше я топал в относительной тишине. Зомби на пути мне не попадались, иные мобы - тоже. Скорее всего первые «кончились», когда рухнула башня, и вместе с ней - охранное заклятие, а всю живность распугал адский грохот. Добравшись до опушки, я задержался, чтобы изучить свойства гримуара, а заодно и нового заклинания.
        Гримуар чернокнижника (классовый предмет)
        Прочность: 300/300
        Особенности: Ускоряет восстановление маны до 10 единиц за минуту.
        Активная: Восстанавливает запас маны владельца до максимума (1раз в сутки).
        Активная: Обучает владельца одному заклинанию из школ чернокнижия после диалога (1раз в неделю).
        О-го-го-го! Это же совсем другое дело! Будь у меня в руках гримуар в Зале потерянного времени, его можно было бы смело переименовать во что-то попроще, типа Зала решёток и замков. Десять маны в минуту! За девять минут - восстановление до предела, да ещё и активное пополнение раз в сутки! Теперь можно… Можно закатать губу и поразмыслить логично.
        С одной стороны, разумеется, столь качественное повышение скорости регенерации маны - огромный плюс. С другой - теперь она всего лишь восстанавливается в обычном «мморпгэшном» темпе, с которым на текущем уровне всё равно не разгуляешься. Для испепеления, скажем, рядового ожившего мертвеца «Языком саламандры» мне потребовалось бы 100 урона. Берём предыдущие показатели, 7 урона в секунду - это примерно 14секунд непрерывного каста. На бегу, естественно, моб-то не будет стоять на месте.
        Даже если учесть криты и поджог - сократим до десяти секунд. А маны у меня хватит всего на девять. Следовательно, девять секунд жжём, затем минуту уворачиваемся, а затем добиваем. И кукуем ещё девять минут. И это всё - если зомби в единственном числе.
        Я начал подозревать, что выбрал не самый подходящий класс для быстрой прокачки. Или же надо было действительно специализироваться на чём-то одном, типа огня. Но Кассандра не предупредила, а я не спросил. Хотя бы гримуар, считаясь за классовую экипировку, не требовал брать его в руки для пассивного регена маны, только нахождения в инвентаре. Ладно, что у нас там с новым спеллом…
        Шаг сквозь тень. Уровень заклинания - базовый.
        Школа: Тени.
        Мана: 35 за использование.
        Ограничение на использование: 2раза в час.
        Описание: Вы проходите сквозь Изнанку, перемещаясь на то же расстояние в реальном мире.
        М-да, лаконично, если не сказать хуже. Как и в случае с «Хваткой», вопросов возникала целая гора. На какое «то же» расстояние переносило заклинание? По ощущениям - около двадцати метров, но неужели нельзя это как-то настроить? «Шаг» позволял игнорировать стены, но оставался ли шанс застрять в них на выходе, как в научно-фантастических ужасах про телепортацию? Что будет, если, сотворив заклинание, взять с собой, скажем, стул? Животное? Другого человека? Надо будет попозже попытать Маэстуса или проверить часть самостоятельно - ту, что не касалась живых существ. Правда, ограничение на количество использований слегка удручало, в моих фантазиях я уже на всех порах мчался назад в Ламитерн серией теневых телепортов, прерываясь только на подзарядку маны. Не судьба.
        К слову об изучении заклинаний - пока что все свои я получил от наставников, но теперь-то я наконец разжился магической книгой! Одно заклинание после диалога - круто, но ограничение на использование раз в неделю удручало. Возможно, непонятные закорючки внутри гримуара превратятся в формулы и описания спеллов сразу как только Маэстус обучит меня местной грамоте. Было бы чертовски неплохо, поскольку с текущим арсеналом я от мобов могу разве что относительно качественно убежать, не говоря уж о каких-то более амбициозных планах.
        -Что надо? - сонно буркнул некромант, когда я открыл обложку, чтобы повнимательней рассмотреть написанное.
        -Извини, я тебя разбудил?
        -Вроде как.
        Наверное, про то, как спят духи, запертые в живых книгах, я расспрошу его как-нибудь позже.
        -Просто хотел узнать - в тебе… в гримуаре записаны какие-нибудь заклинания?
        -Что? С чего ты это взял?
        -Ну… - замялся я. - Знаешь, книги магии, все дела. Прочитал заклинание и выучил. Или записал и выучил, в зависимости от системы…
        -Что за чушь. Какой ещё системы? Что тебе непонятного в термине «живая книга»? Гримуары чернокнижников - живые, разумные существа. А я так вообще уникален. Не вздумай пытаться во мне что-нибудь написать!
        -Договорились. А отдельные книги с заклинаниями вообще существуют?
        -С самыми простыми разве что. Остальные - только через наставника или открывать самостоятельно.
        Вот облом-то, а. Надо будет потом расспросить про «открывающиеся» заклинания, хотя подозреваю, что это какие-то классовые абилки, привязанные к уровням… Неписи о существовании уровней не подозревали, так что толку от объяснения скорее всего будет чуть.
        -Тогда что вообще в тебе за текст?
        -История моей жизни, - важно ответил Маэстус. - От самого рождения до текущего момента - заполняется в процессе. Так устроены все живые книги - текст отображает душу заключённой в них сущности.
        -А это не слишком личное?
        -Умеренно личное. Но при желании я могу заставить куски текста на время исчезнуть.
        -Слушай, а как насчёт других живых книг? У тебя же целая куча на полках стояла. Они что, погибли вместе с башней?
        -Почему погибли? - равнодушно ответил он. - Стихийные духи вырвались на свободу и слились со своей средой. Тварей теней поглотила Изнанка. Скитальцы измерений продолжили путь. Духи людей… ну, эти по-разному. Кто куда.
        -А если гримуар с тобой внутри окажется уничтожен?
        -Ты потеряешь ценного союзника, - отрезал он. - Так что лучше береги меня как зеницу ока.
        Ровно то же самое мне сообщила система при получении живой книги, так что я не стал спорить. В конце концов, какое посмертие могло ждать неупокоенные души в мире победившего зла?
        Я уже почти вышел на дорогу, ведущую от Ламитерна к деревням, как некромант сам решил снова подать голос.
        -Погоди. Что у тебя с золотом?
        -Неожиданный вопрос. Ну, допустим, небогато.
        -Так и думал. Замри.
        Я моргнул, но послушался.
        -Поворот на север. Другой север! Пятнадцать шагов вперёд…
        Я следовал командам Маэстуса больше из любопытства, чем ожидая какого-то результата. Не закопал же он сокровище под ближайшей ёлкой, в конце-то концов?
        -Под тем деревом пять лет назад я закопал сокровище, - выдал гримуар, заставив меня закашляться от неожиданности. - На чёрный день. Если его не откопали крестьяне, забирай. Золота не так много, как раз сможешь утащить. Считай это благодарностью за моё освобождение.
        Спустя сорок минут и изрядно глубокую яму около корней несчастного хвойного я действительно обнаружил увесистый мешочек с полновесными золотыми монетами. При поднятии стало ясно, что грубая материя прохудилась, но золото было в полном порядке.
        -Спасибо огромное, - от всей души сказал я, пересчитывая сокровище. Оставался лишь ещё один вопрос - немного неожиданный, но исключительно актуальный. - Ты, случаем, не знаешь, где по дешёвке можно приобрести стадо свиней?
        Глава восемнадцатая
        -И оно тебя не только не сожрало, но даже снова погрузилось в спячку? - Некромант, казалось, получал большое удовольствие от моего рассказа о противостоянии с Кёльколиуке, пока я тоскливо вглядывался в даль в поисках какого-нибудь транспорта, способного подбросить меня до города. Спустя четыре часа ходьбы моя выносливость приказала долго жить, а организм намекал, что для полноценного восстановления требовался сладкий сон. Погода услужливо сменилась на мерзкий моросящий дождь. Выкопанное золото неприятно оттягивало заплечный мешок, броня натирала все места, какие только могла бы натирать. «Анима онлайн» - игра для сильных духом.
        -Не «оно», а «он». Наверное, - неуверенно добавил я, пытаясь сообразить, применительно ли вообще к духам-хранителям понятие пола и не обидится ли Кёльколиуке на сами предположения подобного рода.
        -Не столь важно, - гримуар выдал смешок и приумолк на пару секунд. Я уже думал сменить тему, так как закончил рассказ о сделке в трактире, как он снова подал голос. - Ты не обращай внимания, что я столько болтаю. Пять лет только с собой и говорил, вот и накопилось. К тому же в Ламитерне и вообще при людях я - нем как рыба, чернокнижников здесь не сильно жалуют. Я же не как твоя «богиня». Меня слышно кому угодно.
        -Обещаю, что буду развлекать тебя беседой в любой подходящей обстановке, - заверил я. - Да и Эми будет рада пообщаться, хотя опять же, через меня…
        -Благодарю заранее. Но пока вокруг никого, есть более насущная тема для обсуждения.
        -Какая? - возможно, я зевнул, но, честное слово, не специально. Маэстус, к счастью, не обратил на это внимания.
        -Изложи свой план по поиску других чужаков.
        Такой подлости я от него не ожидал.
        -Может, в другой раз? В какой-нибудь более сухой обстановке…
        -Сейчас, - отрезал Маэстус.
        -Ладно. Никакого плана пока нет, о’кей? Сперва я хотел получить класс… в смысле стать чернокнижником, а затем уже отправляться на поиски. Думаешь, легко было набиться в ученики Кассандре?
        -Нет, не думаю, - неожиданно примирительно сказал он. - И ты, кстати, должен мне рассказ о том, как тебе это удалось. Но ты напрасно злишься, я не собираюсь тебя обвинять, а наоборот, предлагаю помощь. Мы союзники, помнишь?
        -Помню и внимаю, - сказал я на этот раз совершенно искренне, безо всяких зевков.
        -Ламитерн - поганая дыра, провонявшая гарью костров инквизиции, - безапелляционно заявил он, и мне нечем было толком возразить. - Но пара достойных персон там найдётся. К счастью, я лично знаком с одним человеком, способным посодействовать обеим нашим проблемам. И нет, это не твоя жуткая наставница.
        Почему сразу «жуткая». Ну убивает просителей и шантажистов, в чём-то её даже можно понять.
        -Тогда о ком речь?
        -О высокопоставленном тёмном маге, владеющем лучшей библиотекой в этой половине Империи.
        -Лорд Грегори Блэкуотер? - не до конца веря, предположил я.
        -Ого! - в голосе Маэстуса прорезалось чисто мальчишеское изумление. - Ты и с ним завёл дружбу? Когда успел?!
        -Не назвал бы это «дружбой»… Но мы знакомы, да. Я сперва думал научиться чернокнижию у него.
        -Чушь. Как ты собирался это сделать? Он же не чернокнижник.
        -А кто?
        -Призыватель.
        Я не стал сообщать Маэстусу о проваленном квесте, выданном Блэкуотером, да и что было говорить? Договорились, что я приду к нему и не пришёл? Тоже мне, проблема. Мой новый попутчик уверял, что к лорду Грегори подпольными путями стекается вся информация о подозрительной активности в Ламитерне и окрестностях, то есть, если чужаки себя как-то проявляли, ему должно быть об этом известно. А в его архивах наверняка найдутся труды о ритуале перерождения. К этому моменту я слегка запутался, как это вязалось с информацией о «самых простых» заклятьях в книгах, но, по всей видимости, подобная церемония не относилась к заклинаниям-«умениям», а следовательно, котировалась иначе.
        Меня также беспокоил вопрос, не познакомил ли Маэстуса с Блэкуотером его «дядя», но некромант заверил меня, что эту связь он наладил исключительно самостоятельно. А именно - когда таскал с городского кладбища скелеты для Зала Костей, и столкнулся с лордом нос к носу, выводя ожившие останки из фамильного склепа Блэкуотеров. К его величайшему удивлению, тот не поднял шума, а даже помог с отвлечением стражи. Своих предков он, мягко говоря, недолюбливал.
        -Призыватели - класс отшельников, специализирующийся на поддержке, - Эми негромко диктовала мне особенности класса лорда Грегори, пока я лежал на мягком сене долгожданной телеги, направляющейся в Ламитерн. Теперь даже морось не казалась такой уж проблемой, хотя заснуть под неё всё равно не удавалось.
        -Призывателям доступны три школы магии - демонология, тени и смерть, для каждой из которых существуют свои специализации.
        Ничего себе. Совпадение с чернокнижниками - два из трёх. Халтурят господа дизайнеры «Анимы», ой халтурят… Хотя нет, скорее это особенность «тёмного мира», в котором не осталось «светлых» классов и их магических школ.
        -Ключевое отличие класса, вне зависимости от специализации - контракт с демоном. Призыватель закладывает часть своей души в обмен на магическую силу и советы от демонического покровителя. Попытка нарушить условия сделки или избавиться от контракта может привести к смерти призывателя.
        Любопытно, почему при такой высокой схожести классов призыватель относится к отшельникам, а чернокнижник - к магам. Кажется, соседняя Лангия у нас ходит под демоническим владыкой? По логике вещей там призыватели вообще должны быть в фаворе, как в Империи - инквизиторы. Удивительно, как лорд Блэкуотер спокойно действовал в самом центре Ламитерна, не будучи пойманным и отправленным на костёр. Кассандре можно было бы задать тот же вопрос, но она и уровнем была значительно выше, и подозрений с первого взгляда вызывала меньше… Впрочем, о том можно будет его расспросить при личной встрече.
        Первые сутки после возвращения ушли на отдых, ремонт снаряжения и разбор полётов. Я пересчитал свои сбережения - аж тридцать золотых монет. Если верить трактирщику Тирону, этого бы вполне хватило на скромное хозяйство и годовой запас провизии. У меня, впрочем, были иные планы на это золото, хотя и опосредованно связанные с фермерством…
        Стадо в двадцать упитанных свиней обошлось мне в десять золотых, и я не стал торговаться, хотя подозревал, что владелец здорово наварился на сделке. Я слегка отыгрался, сурово заявив про дело государственной важности, в результате чего довольного крестьянина как ветром сдуло с его же собственного участка. Свиньи нервно посматривали в мою сторону, будто подозревая, что дело пахнет керосином. Я ощутил укол совести. Вы уж простите, ребята, но вас и так через неделю пустили бы на колбасу…
        -Пробудись, - просто сказал я, наученный Эми, положив руку на голову Кёльколиуке. Через несколько секунд тот открыл глаза и щёлкнул своими страшными зубами.
        «Месяц. Не прошёл».
        -Я подготовил для тебя еду, - я старался изо всех сил, чтобы голос не дрожал, пока я указывал на загон со свиньями. Кровожадная кукла всё ещё выглядела как главный злодей из хоррора категории «бэ» и наводила на меня почти невыносимую жуть. Кёльколиуке уставился в указанном направлении, каждые пять секунд издавая щёлкающие звуки. Спустя полминуты я снова подал голос:
        -Этого хватит? Не будешь больше на людей бросаться?
        «Этого хватит. Немного меньше. Чем положено. Но хватит. Буду пить».
        Кёльколиуке спрыгнул с моей ладони на землю и вперевалку направился в сторону загона. Моя совесть снова дала о себе знать, терзая душу состраданием к виртуальным свиньям.
        -Не мучай их, хорошо? - выдавил я из себя, не выдержав напряжения. Кёльколиуке обернулся на полдороге и чуть склонил тряпичную голову набок.
        «Они. Ничего не почувствуют».
        Когда я отошёл от фермы, чтобы не наблюдать за последующими событиями, вокруг неё уже развернулась область проклятья, останавливающего время.
        Особняк лорда Грегори Блэкуотера располагался почти на самом берегу реки, название которой я так и не узнал. Его архитектура разительно отличалась от стиля остального города - я словно подошёл к загородному дворцу европейского монарха или эксцентричного богача. Если здания Ламитерна кутались во все оттенки серого и бурого, то стены особняка - выложены изысканным розовым гранитом. Даже на официальных постройках вроде библиотеки отсутствовали какие-либо украшения, но фасад резиденции лорда Грегори был даже перегружен роскошью, словно бросая вызов окружающей действительности. От дворца он также взял размеры, простираясь вширь на сколько хватало взгляда, а в высоту на пять этажей минимум. Имение окружала высокая стена из неизвестного мне чёрного камня, за которой виднелся обширный и совершенно заброшенный на первый взгляд сад.
        Я сравнил это кричащее великолепие с невзрачной хижиной Кассандры и неодобрительно хмыкнул. Если Блэкуотер умудрялся мастерски скрывать свои классовые способности у всех на виду, он, чёрт возьми, был просто гением маскировки. Но что-то мне подсказывало, что инквизиция не просто так не брала его за жабры - например, находила его полезным? Или же ждала, что он приведёт их к рыбе покрупнее. В любом случае стоило держать ухо востро, поскольку нового контакта с инквизицией я не хотел допускать ни при каких…
        -Максимилиан! Милостью Вечного Императора, вот уж не ожидал увидеть вас здесь!
        Я заледенел, моментально пожалев о последних мыслях, пока его высокопреподобие старший инквизитор Вильгельм Акком рассыпался в любезностях своим приятным голосом. Я едва успел подойти к воротам, как он нагнал меня, сопровождаемый двумя городскими стражниками. В прошлую нашу встречу я отключал информационные таблички, но сейчас они были активны - и с таблички инквизитора на меня угрожающе взирала цифра «40». Лишь на десять уровней ниже Кассандры Зервас. При желании он мог бы стереть меня в порошок за считаные минуты.
        -Сталь на страже, ваше высокопреподобие! - я вытянулся по струнке, надеясь как и в первую нашу встречу сойти за солдафона и слинять из щекотливой ситуации. Что-то подсказывало, что старший инквизитор явился к поместью не только из-за моих несвоевременных раздумий.
        -Вольно, вольно, - замахал руками его высокопреподобие. - Оставьте армейский этикет для господина коменданта. Вы же интеллигентный человек, пусть и служите на границе. Не отрицайте, это сразу заметно.
        -Благодарю вас, ваше высокопреподобие, но…
        -Вильгельм. И никак иначе - это приказ.
        -Так точно, ваш… Вильгельм, - деваться мне было некуда. С чего такое внимание к моей скромной персоне?
        Старший инквизитор удовлетворённо кивнул.
        -Я правильно понимаю, что вы пришли сюда, надеясь встретиться с лордом Блэкуотером?
        Обледенение внутри меня достигло своего пика. Я опасался, что когда я открою рот, из него вырвется облачко пара. Что делать? Бежать? Телепортироваться «Шагом»? Сдавать Грегори и спасаться самому?
        -Так точно, - я поразился, насколько невозмутимо звучал мой голос. - Господин комендант дал чёткие инструкции, какие книги одолжить у владельца этого места. Лорд Блэкуотер любезно согласился принять меня на прошлой неделе, но меня задержали другие дела.
        -А для себя вы книги не думали взять?
        -Не обучен грамоте, - с облегчением сказал я чистейшую правду. Маэстус уже дал мне пару уроков, но увы, это оказалось на удивление сложнее, чем просто выучить новое заклинание. По крайней мере из нашей тёплой компании один умел читать - и при этом, что уморительно, сам являлся книгой.
        -Печально, - протянул старший инквизитор с явной досадой. - Я уж надеялся припрячь вас к бумажной работе - сроки горят…
        Заметив изумление на моём лице, он расхохотался.
        -Шучу, шучу! Никто кроме меня с бумагами, увы, не сладит. И всё же ваша помощь мне сегодня понадобится, - он сделал паузу, позволяя мне отреагировать.
        -Слушаю вас, Вильгельм.
        -Видите ли, вчера ночью произошла чудовищная трагедия. Лорд Грегори Блэкуотер был убит в собственном особняке.
        Я мог только слушать и молча кивать, пока старший инквизитор в подробностях расписывал мне обстоятельства гибели хозяина поместья. Тело обнаружили слуги сегодняшним утром, да не где-то, а в дальнем подвале, по всей видимости, оборудованном для ритуалов призыва. Грудь лорда Блэкуотера была безобразно разворочена, что выглядело как типичное последствие проблем с демоническими тварями. Слуги тут же позвали стражу, стража обратилась к инквизиции, и наконец явилась и она в лице скромного слуги Ордена Священной Крови, Вильгельма Аккома.
        -Только вот расследовать подобные дела - не в моей компетенции, - его высокопреподобие продолжал речь, пока мы двигались к главному входу поместья по дорожке из отшлифованного синего камня. - Я скорее чиновник, а не сыщик. Потому я сделал запрос в столицу, откуда вскорости должен прибыть верховный дознаватель… Осторожно, ступенька!
        Я вовремя среагировал и избежал позорного спотыкания с последующим падением во время подъёма на высоченное крыльцо. Смысл рассказа инквизитора ускользал от меня, разве что в голове зудело противное чувство досады. Приди я вовремя по квесту - и скорее всего лорд Грегори остался бы жив. Маэстусу новости придутся не по вкусу, не говоря уже о том, что именно погибший предположительно мог поделиться информацией о других чужаках. Дьявол побери, как он умудрился так тупо подставиться и дать себя убить какому-то демону? Как вариант - своему собственному…
        -…и здесь на сцену выходите вы, уважаемый Максимилиан. Что скажете?
        Я встрепенулся, осознав, что пропустил мимо ушей добрые полминуты речи инквизитора. С чего это я выхожу на сцену? Что я должен говорить??
        -Я… я ведь тоже не сыщик, - ухватился я за фразу Аккома, которую успел воспринять ранее. - Разве я смогу чем-то помочь?
        Старший инквизитор тяжело вздохнул и подал знак сопровождающим нас стражникам, чтобы те удалились. Убедившись, что они отошли, он слегка понизил голос:
        -Да в этом городе вообще нет никого, кто бы мог грамотно провести расследование. Нужен человек со стороны, лишённый предрассудков местных солдафонов и никак не связанный с Орденом, но при этом мыслящий трезво. Вы понимаете, о чём я?
        -Понимаю, но не уверен…
        -Мы слишком давно игнорировали лангийскую скверну, а та лишь выжидала, чтобы снова нанести удар. Мы разучились противостоять демонам чем-то кроме грубой силы.
        Вильгельм сделал паузу, и его лицо прорезала горькая усмешка.
        -Скажите откровенно, доблестный страж границы. Когда вы вернулись в Ламитерн после пятилетней вахты и увидели дым от костров, что вы подумали?
        Что ваш Орден - сборище полоумных маньяков, а Император - настоящее чудовище. Но сказать это в лицо NPC на тридцать шесть уровней выше меня я не мог, так что промолчал.
        -Можете не отвечать. Я осведомлён о позиции Сервия насчёт методов инквизиции и полагаю, что гарнизон её разделяет. Но Орден состоит из разных людей, вы же понимаете?
        Я на всякий случай кивнул, и он продолжал:
        -Вы знаете, чем занимался лорд Блэкуотер? Он отвечал за поставки леса для нужд легионов и Ордена, и прекрасно справлялся со своими обязанностями. То, что он поддался демонической скверне - исключительно скорбные вести, но у него остались ценнейшие записи и множество надёжных связей - всё, чтобы продолжить работу после его гибели. Но для этого потребуются недели тщательного разбора документов и переговоров.
        Я начал понимать, к чему он клонит.
        -Когда через трое суток сюда прибудет его преосвященство верховный дознаватель Бальтазар Аркнунтский, он, безусловно, доберётся до истины. Калёным железом, тисками и дыбой вытянет ответы, а всё лишнее поглотит святое пламя. Примерно как это было в тот день, когда вы вернулись в город.
        Мне показалось, или Вильгельма Аккома реально беспокоил процесс сожжения людей на кострах? По крайней мере, когда он касался процессов, непосредственно влияющих на функционирование Ламитерна.
        -Сгорит поместье, сгорят бумаги и книги, сгорят свидетели. Все знакомые и коллеги будут в голос уверять, что даже руки Блэкуотеру не подавали, не то что знали, как он управляется с делами. На восстановление с нуля уйдёт не меньше года, - голос старшего инквизитора внезапно стал по-настоящему злым. - И всё потому, что вместо аккуратной операции по вскрытию нарыва мы предпочтём ампутацию конечности.
        На секунду мне стало страшно стоять с этим огромным человеком, переполненным яростью, но гнев быстро скатился с его лица, а в голос вернулась обычная мягкость.
        -Но существует альтернатива. Город проведёт собственное следствие, результатам которого не сможет возразить даже верховный дознаватель. Злодей будет наказан, святые отцы Ордена в столице - удовлетворены, а Ламитерн вернётся к нормальной жизни через какой-то месяц. Всем будет лучше, верно?
        -Верно, - эхом откликнулся я. - Но разве не установлено, что лорда Блэкуотера убил демон?
        -С высочайшей вероятностью это так.
        -Тогда о каком следствии идёт речь? К тому же он мог сбежать куда подальше…
        Мягкая укоризненная улыбка.
        -Напомню вам, что лангийские твари могут принять любое обличье и в основном предпочитают выглядеть как люди. А насчёт второго - поверьте мне на слово, демон всё ещё находится в поместье. Я чувствую это. Долгое служение Императору развивает нюх не только на безумие, но и лангийскую скверну. Он всё ещё в доме, но сбежать уже не может. Скорее всего спрятался, убив кого-то из слуг или гостей и надев его внешность… или её, разумеется.
        -То есть нужно вычислить, кто из присутствующих - фальшивка?
        -Именно так. Вам не потребуется даже сражаться с ним. Доложите мне, а я приложу все силы, чтобы милостью Императора искоренить нечисть.
        Я ещё раз бросил беглый взгляд на его уровень. Лорд Грегори, если мне не изменяла память, был всего лишь двадцатого - и вряд ли призванный им демон превышал эту планку. Иначе бы, наверное, в Ламитерне ввели что-то типа чрезвычайного положения и дело бы вёл не один Вильгельм, а целая рота инквизиции. У меня оставалась масса вопросов, но их можно было оставить на потом, так что я снова кивнул.
        -Ситуацию понял.
        -В таком случае, доблестный страж границы, я, властью Ордена Священной Крови и именем Вечного Императора, официально предлагаю вам возглавить расследование убийства лорда Грегори Блэкуотера.
        ВНИМАНИЕ! Старший инквизитор Вильгельм Акком предлагает вам задание!
        «Дело об убийстве демонолога»
        Описание: Старший инквизитор хочет, чтобы вы нашли убийцу лорда Грегори Блэкуотера.
        Награды: Опыт - 2000
        Предметы - 20 золотых монет, другие - в зависимости от результата.
        Предназначено для персонажей 15 уровня и выше.
        Внимание! Ваш уровень может быть недостаточно высок для выполнения задания! Принимайте его на свой страх и риск.
        Для какого-какого уровня?! Система квестов «Анимы» вызывала у меня натуральный шок. Мне хоть раз выдадут квест на долбаных крыс в подвале или ещё что-нибудь подходящее под мой нубский уровень и шмот?! Что, когда я доберусь до десятого, буду разбираться с заданиями для тридцатого и выше?
        С другой стороны, сам факт выдачи Вильгельмом задания успокаивал. Его мотивы всё ещё казались мне по меньшей мере странными, но по крайней мере он явно не считает меня за угрозу и в самом деле нуждается в помощи. Эпизод с Кассандрой наглядно показал, что если бы на мне висели подозрения - я бы уже был мёртв или куковал в застенках инквизиции. Какой бы логикой ни руководствовался старший инквизитор, развитие изначально неприятной ситуации играло мне на руку - в поместье с помощью Маэстуса я смогу спокойно изучить все записи покойного лорда Грегори и отыскать в них ответы на вопросы. Вычислением демона придётся заняться параллельно. Можно было бы и вовсе забить - в конце концов, проваливать квесты мне не впервой - но на кону стояли жизни всех оставшихся в особняке людей. Цифровых, да, но это не повод отдавать их в лапы мучителям из Ордена.
        В иной ситуации я бы сделал паузу и как минимум посоветовался с Эми, но внимательный взгляд Вильгельма Аккома исключал возможность пошептаться в пустоту. Придётся принимать сейчас, а обсуждать позже, когда останемся наедине.
        -Я согласен.
        Задание принято! Время до окончания - 80часов 00минут.
        Трое суток с хвостиком. Видимо, как раз до прибытия того самого верховного дознавателя, любителя тисков и прочих безобидных развлечений. Что же, вот мне и пригодятся знания, полученные от сэраАртура Конан Дойля, совершенно не устаревшие за почти полтора столетия! К тому же в «Аниме» сейчас что-то типа позднего Средневековья, так что можно сказать, что я воспользуюсь методами из далёкого будущего? Ладно, главное - не запутаться.
        -Великолепно! Пройдёмте на место преступления.
        Глава девятнадцатая
        Хотя мне представилась неплохая возможность оценить размеры поместья покойного лорда Блэкуотера снаружи, изнутри оно казалось и вовсе бесконечным. И размеры были только половиной проблемы - здесь царила атмосфера прямиком из мистических триллеров конца XXвека, с едва освещёнными пыльными коридорами, жуткими картинами и прочими изумительными декорациями. К примеру, только войдя внутрь, я начал озираться в поисках зеркала и вздрогнул, наткнувшись взглядом на стоящий в углу реалистичный деревянный манекен, одетый в бесформенный балахон. Хотя бы рта с зубами, как у Кёльколиуке, у этой штуковины не было, и на том спасибо.
        Снаружи - дворец, изнутри - дом с привидениями. Лорд Грегори Блэкуотер при жизни был большим затейником.
        Обстановку немного развеивал Вильгельм Акком, перебросившийся парой слов с бледным дворецким неопределённого возраста, напоминающим цаплю в человеческом облике. Убедившись, что сопровождение сейчас нам не понадобится, тот откланялся. Затем инквизитор лично направил меня сквозь эту обитель скорби. Эми витала вокруг меня, не подавая голоса, чтобы не провоцировать меня на ответы и не вызвать подозрений. Я надеялся лишь, что она составляла карту особняка по ходу нашего маршрута, иначе без помощи Вильгельма чёрта с два я найду обратную дорогу…
        По информации старшего инквизитора выходило, что в особняке на данный момент пребывало чуть меньше двух десятков человек. Лорд Блэкуотер не был женат, а вся его родня - дальняя - рассеялась по другим городам. Конечно, сейчас, услышав о его безвременной кончине, к поместью наверняка начнут стекаться безутешные толпы в надежде на наследство, но до окончания расследования инквизиция полностью закрыла территорию для посетителей.
        -Ритуал под названием «кольцо пепла» рисует чёткую границу вокруг территории особняка, - Вильгельм говорил с большой охотой, будто ему давно не попадалось хорошего слушателя. - По линии внешней ограды. Каждый, кто попытается войти или выйти без дозволения, исчезнет в священном пламени. Будь он хоть человек, хоть демон, хоть порождение Бездны.
        Меня так и подмывало рассыпаться в наводящих вопросах, например, насчёт телепортации, но я сдержался. Моя роль - не по чину умный пограничник, которому повезло угодить на роль следователя. «Начальство» сказало, что никто не способен войти и выйти, значит, так оно и есть.
        В любом случае, родственников лорда Грегори в доме не было, только друзья, гости и слуги, два стражника и одна служительница Ордена. И один демон, которого ещё предстояло найти. Инквизитор с особым сожалением заметил, что никакого надёжного способа вычислить хитрую нечисть «на месте» не существует, так что под подозрение попадают все находящиеся в поместье люди, за исключением двух стражей, охранявших тело - они явились сюда лишь пару часов назад. Альтернативу предоставит верховный дознаватель, но желательно до этого не доводить.
        Спустя около десяти минут блуждания по внутренним лабиринтам старший инквизитор остановился в небольшом зале, где располагалась очередная - кажется, третья по счёту - лестница, ведущая наверх. Но вместо этого он направился к неказистой двери у её основания, и дальше мы уже спускались в подвал. Как объяснил Вильгельм, у поместья было несколько подвалов и погребов разного назначения. Этот, самый дальний и почти не используемый, лорд Грегори приспособил под практики призыва. На свою погибель.
        Казалось бы, всего неделю назад я стоял около прогалины в лесу, до краёв заваленной гниющими трупами, так что «Анима» вряд ли могла меня чем-то удивить. Но вид изуродованного тела Грегори Блэкуотера с разорванной в клочья грудной клеткой и животом, откуда вываливались кишки, оказался настолько ужасен, что меня замутило без всякого запаха. Вильгельм понимающе покивал, дав знак стражникам снова прикрыть мертвеца простынёй. Неужели так и выглядят последствия атаки демона? Хорошо что я не пошёл в призыватели…
        -Наша основная версия - лорд Блэкуотер прочёл запретный том по демонологии и решил проверить материал на практике. Призвав тварь из преисподней, он пришёл в ужас, попытался отменить сделку, но из-за неопытности ошибся с техникой защитного круга…
        Из темноты выступила высокая статная женщина лет тридцати с длинными светлыми волосами, одетая в красно-белую рясу. Табличка над её головой гласила: «Ингрид Рихтер. 15 уровень». Её голос звучал сухо и размеренно, будто она давала справку насчёт банальной детали интерьера, а не говорила о человеке, разорванном на клочки нечистью.
        -Демон воспользовался ошибкой, покинув круг и убив призывателя на месте, раскрыв ему грудь и съев сердце. Таким образом он обрёл достаточно сил, чтобы в ближайшую пару недель расправиться со всеми людьми в поместье и устроить здесь логово для вылазок в Ламитерн… Если его вовремя не уничтожить.
        -Благодарю вас, сестра Ингрид, - мягко улыбнулся старший инквизитор и получил в ответ лёгкий поклон.
        -Счастлива стараться, ваше высокопреподобие. Большая удача для всех нас, что вы лично взяли дело под контроль.
        -Контроль - это слишком громкое слово, - поморщился он. - Вы же знаете мой график, ни единой свободной минуты. На ближайшие трое суток до прибытия верховного дознавателя все полномочия по расследованию ложатся на плечи сего достойного стража границы.
        Я молча поклонился, успев заметить, как на бесстрастном лице Ингрид промелькнуло что-то вроде шока. Да, сестра, понимаю и полностью разделяю, но квест есть квест - надо выполнять.
        -Но ваше высокопреподобие, вы уверены…
        -Моё слово окончательно. Посвятите Максимилиана в курс дела и оказывайте ему помощь, как оказывали бы мне самому.
        -Слушаюсь.
        Из рук одного представителя Ордена я перешёл к другому, причём значительно менее дружелюбному. Вильгельм Акком отправился по своим делам - судя по всему, продолжить заполнять бесконечные горы бумаг, а Ингрид Рихтер, и при встрече казавшаяся персоной отстранённой, теперь и вовсе напоминала ледяную статую. Если бы ледяная статуя могла ходить и с огромной неохотой отвечать на вопросы.
        Время смерти? Сутки назад, около полуночи. Тело обнаружила служанка, её можно будет расспросить после организованной встречи всех присутствующих в доме. Почему демон не принял обличье самого лорда Блэкуотера или не спрятал тело? Скорее всего хотел нагнать страху, демоны обожают такие жесты. Нет, сама Ингрид - не инквизитор, а лишь скромная слуга Ордена, по воле случая знакомая с лордом Блэкуотером. Нет, покинуть особняк не сможет никто до окончания следствия. Нет, ни гости, ни прислуга не знают, что среди них находится демон, информацию скрыли, чтобы не поднимать панику. Они знают лишь официальное заявление Ордена - ритуальное убийство.
        Спустя ещё пятнадцать минут плутания по этому бесконечному месту мы поднялись на второй этаж и оказались в большой комнате, которую можно было смело окрестить гостиной. По крайней мере гостей в ней хватало - судя по всему, собрались все, как и было обещано. С одной стороны выстроилась прислуга - двое мужчин и шесть женщин, с другой - гости, расположившиеся на диванах и креслах. Гостей было меньше, но выделялись они сильнее. Я собирался представиться, но Ингрид опередила меня, очень вкратце обрисовав ситуацию и приказ Вильгельма Аккома. По комнате поползли шепотки, но никто не стал возражать. По-видимому, все осознавали, что воля Ордена - воля Императора, а с ним шутки плохи.
        -Лорд Орест Хадзис и его супруга леди Мелина Хадзис, - Ингрид представляла гостей тем же сухим тоном, которым описывала смерть хозяина особняка. - Бывшие торговые партнёры лорда Блэкуотера. Их младшие дети, Пенелопа и Пирр.
        Богато одетый пожилой господина далеко за шестьдесят и ухоженная дама в районе сорока бросили на меня настороженные взгляды, никак иначе не поприветствовав. Они явно рассчитывали на появление старшего инквизитора, а не хрена с горы… то есть границы. То есть чужака, бессовестно укравшего чужой наряд. Ну извините, господа, что разочаровал. Детишки оказались симпатичными близняшками не старше десяти лет, которые и вовсе не обращали внимания на происходящее, увлечённые одним им известной игрой, отдалённо напоминающей «камень-ножницы-бумагу». Таблички над головами детей и их родителей совпадали с представлением Ингрид. Орест и Мелина - десятый уровень, Пенелопа и Пирр - первый.
        -Лорд Конрад Ланге, близкий друг покойного, - мужчина в мятой домашней одежде, который будто бы дремал в своём кресле, встрепенулся, услышав своё имя, вскочил и поклонился с неловкой улыбкой. На вид ему могло быть как тридцать, так и пятьдесят, определение затрудняли глубокие залысины и круги под глазами. Он выглядел словно безработный, но гениальный художник, которого пригласили на элитную вечеринку, и теперь он не знает, куда себя деть.
        -Леди Виктория Уайт, старший нотариус администрации Ламитерна, - на удивление улыбчивая невысокая леди в формальном одеянии отвесила мне элегантный поклон. И Конрад, и Виктория были пятого уровня, мне до них не хватало каких-то трёх тысяч экспы. Интересно, нотариуса вызвали уже после смерти Блэкуотера или кто-то озаботился заранее?
        Ингрид закончила представлять гостей и опустилась на диван рядом с леди Викторией. С другой стороны комнаты шаг вперёд сделал уже знакомый мне дворецкий, отвесив более глубокий поклон, чем Конрад, Ингрид или Виктория.
        -Феликс, к вашим услугам. Управляющий особняком Блэкуотеров.
        Представление прислуги шло значительно быстрее, что мне не слишком понравилось, но пришлось смириться. Лициния, повариха. Идей, конюх. Хельвия, садовница. Меркурия, Фабия, Сабина и Сульпиция - служанки. Таблички подтверждали информацию Феликса и совершенно не впечатляли по уровням - разброс от второго у служанок до четвёртого у поварихи. На неё, кстати, я смотрел с наибольшим подозрением - широкая старуха, явно недовольная происходящим, также мерила меня мрачными взглядами. Опыт знакомства с Кассандрой подсказывал аккуратнее общаться с пожилыми леди…
        Моей первой реакцией на знакомство с кругом подозреваемых было лёгкое разочарование. В глубине души я надеялся, что табличка над головой выдаст демона с потрохами, но надежды разбились о суровую действительность. Все имена на табличках совпадали с заявленными, а если судить по уровням, то самым вероятным кандидатом являлась Ингрид Рихтер с её пятнадцатым.
        -Благодарю вас за ваше терпение и понимание в этой непростой обстановке, - выдал я, когда знакомство можно было считать оконченным. - Обещаю, что приложу все усилия для торжества правосудия. Через час я хотел бы побеседовать со всеми вами по очереди, наедине.
        По комнате снова пронеслись шепотки без возражений. Дворецкий Феликс отвесил ещё один поклон и взялся лично отвести меня в комнату, которая на ближайшие три дня будет служить мне и рабочим кабинетом, и спальней. Только когда за мной закрылась тяжёлая дубовая дверь и я закрыл её со своей стороны на железную щеколду, я позволил себе немного выдохнуть. Наконец-то наедине с собой… и моими невидимыми для других спутниками, конечно.
        -Картина смерти совпадает с версией инквизиции, - протянул Маэстус, будучи открыт и уложен на здоровенный письменный стол, относящийся к «кабинетной» части моей комнаты. Чтобы наш небольшой совет ощущался полноценным, мне приходилось пересказывать для некроманта все фразы Эми, но пока что материала для анализа в любом случае было маловато.
        -Но с точки зрения логики - полнейшая чушь. Грегори Блэкуотер долгие годы занимался чёрной магией, и даже если бы это был первый его призыв демона, он наверняка бы принял меры безопасности.
        -Он уже был призывателем, когда мы искали учителя чернокнижия около библиотеки, - заметила Эми. - Двадцатого уровня! Договор с демоном - такая же важная часть идентичности его класса, как и обретение гримуара для чернокнижника.
        Я повторил это вслух, опустив ремарку про уровень. В самом деле, что-то не сходилось.
        -Это могла быть неудачная попытка избавиться от контракта?
        -Не исключено, но маловероятно, - буркнул томик на столе. - Говорю же, он не мог просто так ошибиться с защитным кругом. Но для верности тебе следует воспользоваться «Последним вздохом».
        Эта светлая мысль приходила в голову и мне самому, но два стражника шестого уровня, охраняющие тело, пока что казались серьёзной преградой для её реализации. Применять заклятье чернокнижника при них было сродни замысловатому самоубийству, а значит, нужно было продумать отвлекающий манёвр или способ пробраться мимо.
        -Тебе нельзя умирать, - вдруг щебетнула Эми, опустившись на стол рядом с Маэстусом. - Иначе после возрождения придётся уходить из города или объяснять инквизиции, как ты выжил.
        Я поразмыслил над этим и понял, что она права. Другим вариантом было бы сохраниться прямо в поместье - но только в том случае, если бы демон решил прикончить меня один на один, в каком-нибудь укромном уголке, коих здесь хватало. Смерть у всех на виду с последующим воскрешением подняла бы слишком много вопросов. Не говоря о том, что личность Эми никогда не была столь объёмной и цельной, как в последнюю неделю. Сброс её до «заводских настроек» теперь тоже выглядел как настоящее убийство.
        -Буду начеку. Теперь главное - как опознать замаскированного демона?
        Я ожидал услышать ворох предложений, но оба моих спутника не торопились с ответом. Наконец голос подал Маэстус, для разнообразия звуча не слишком уверенно:
        -Боюсь, я мало что знаю о демонах-лазутчиках. Слышал, что они весьма искусны в магии снов и иллюзиях и действительно способны не только принять любой облик, но и получить доступ к воспоминаниям человека.
        -То есть выбрать жертву, прочитать её память, затем прикончить, прикопать где-то в саду и занять её место?
        -Примерно так. Но воспоминания из снов зачастую обрывисты, бессвязны. У него не было времени, чтобы скопировать личность целиком.
        Что же, хоть это слегка обнадёживало… бы, будь я знаком хоть с кем-то из присутствующих в поместье. Допустим, это ставило большой вопрос на тех людях, кто давно знал друг друга - как муж и жена или брат и сестра, коллега по работе. Но на деле даже любой из детишек Хадзис мог оказаться перевёртышем. Или у превращения есть ограничение по массе тела? Неважно. В конце концов, демон планировал оставаться под прикрытием не так уж долго - пока не слопает всех остальных, устроит логово и дальше по накатанной. Какие нужно задавать вопросы, чтобы вывести на чистую воду? На какие детали обращать внимание? Голова начала раскалываться от напряжения, а ведь это был всего лишь побочный квест, который я планировал выполнить по ходу поисков информации о чужаках!
        Ладно. Сперва - допрос подозреваемых. Вдруг мне повезёт и у одного из них во время диалога изо рта запахнет серой?
        -Это возмутительно - держать нас здесь без охраны, пока по дому разгуливает убийца! - гремел лорд Орест Хадзис, расхаживая по комнате взад-вперёд и гневно размахивая руками. Если он и был демоном, то обладал поистине дьявольским актёрским мастерством - в его голосе сквозил настоящий ужас.
        -Я подам жалобу самому наместнику! Если надо, обращусь в столицу! Я…
        -Верховному дознавателю будет крайне интересно выслушать ваши жалобы, лорд Хадзис, - негромко заметил я, моментально остановив поток возмущений. - Но давайте попробуем этого избежать. Повторю вопрос - где вы были на момент убийства лорда Блэкуотера?
        -В своей комнате, изучал документы о задержках поставок кругляка, - буркнул он, наконец усевшись в кресло напротив. - Мои дети могут подтвердить, я отлучался лишь на пятнадцать минут, когда выходил в уборную.
        На самом деле подобные вопросы не имели настоящей ценности для расследования, поскольку главный подозреваемый был уже известен и свою новую жертву он должен был прикончить значительно позже. Главная цель данной затеи - познакомиться с местными NPC поближе, ну и выловить нестыковки в показаниях, если таковые возникнут. Увы, в процессе моя голова продолжала разбухать от горы лишней информации.
        -Он настоящее чудовище, слышите?! - драматически шептала леди Мелина. Сначала я округлил глаза, подумав, что она как-то прознала о демоне, но вскоре стало ясно - речь шла о её супруге.
        -С каждым днём в заточении его нрав становится всё хуже! Я боюсь не за себя - за Пенелопу и Пирра…
        -Мама и папа скоро разведутся, - уверенно заявила Пенелопа, пока её брат с помощью серии прыжков испытывал на прочность кровать в углу, предназначенном мне под спальню. - Мама привыкла, что папа в разъездах или гуляет по любовницам, а теперь они взаперти и вынуждены разговаривать…
        -Нет-нет, меня вовсе не приглашали сюда, подозревая о безвременной кончине лорда Блэкуотера, - смех леди Виктории Уайт оказался столь же приятен и лёгок, как и её манера общения. - Мы должны были обсудить с ним вопросы, касающиеся пересмотра договора с работниками поместья. Вы не поверите, какая в этом доме текучка обслуги!
        -Даже задолго до смерти господина Блэкуотера у нас каждый месяц кто-то пропадал - либо увольнялся, либо просто уходил без предупреждения. - Феликсу обсуждаемая тема явно не доставляла удовольствия. - Вы сами видите, в каком состоянии находится имение. Нам катастрофически не хватает людей!
        -Как насчёт тех, что остались? Вы в них уверены?
        -Куда там! Они все проработали здесь не меньше года, но стоило случиться этому… кошмарному убийству, за один день сбежала кухарка, три служанки и два конюха! Остался один Идей, а он…
        -Меня это. Лошади ждут, - посчитав, что этих слов более чем достаточно для показаний, хмурый парень лет двадцати развернулся и вышел из комнаты до того, как я успел что-то сказать в ответ.
        Маэстус и Эми захихикали, совершенно не сговариваясь. Я закатил глаза и приготовился принимать оставшихся посетителей.
        -Я здесь на птичьих правах, - печально улыбнулся лорд Конрад Ланге. Вблизи он казался ещё более уставшим, с осунувшимся лицом и кругами под глазами. - Грег позволял мне жить у него последние полгода, после того, как мой дом захватила бывшая супруга со своей роднёй. Теперь, когда он мёртв, мне не только некуда идти, но и не с кем поговорить.
        С Конрадом мы пообщались около получаса - никто так не горевал о Грегори Блэкуотере, как он. «Лордом» его звали скорее по старой памяти, когда он занимал должность главного швеца Ламитерна, но эти времена давно прошли. После того, как он вышел за дверь, никто не хотел смеяться.
        С оставшимся персоналом, состоявшим из прекрасного пола, диалог не особо задался. Та служанка, что обнаружила тело - Сульпиция, - не смогла добавить никаких новых деталей, не считая того, что от воспоминаний ей стало дурно. Трое остальных отвечали вяло, смотря в пол, и подтверждали показания Феликса о нездоровой обстановке, способствующей текучке персонала. Старая повариха и вовсе отказалась отвечать на вопросы, лишь сверля меня недобрым взглядом, как и при первой встрече. Если бы моя жизнь зависела от её стряпни, мне бы стало не по себе, но здесь виртуальная природа «Анимы» играла мне на руку. Пока меня не пытались отравить, я мог есть любую насыщающую организм дрянь, практически не чувствуя вкуса. На худой конец у меня оставались собственные запасы.
        -И долго вы меня изволите допрашивать, господин Максимилиан? Может, мне ещё подол перед вами задрать? - В отличие от затюканных служанок и молчаливой поварихи, садовница Хельвия за словом в карман не лезла. Высокая, крепкая, с неопрятной, но невольно притягивающей взгляд копной светлых волос, она излучала уверенность в себе. Когда я робко попытался перевести разговор в русло расследования, то оказался завален горой названий местных растений и почему их нельзя оставлять без присмотра. Не в силах спорить, я чуть ли не силой вытолкал её за дверь, пока она продолжала сыпать подробностями об уникальных суткульских розах и как они способны выжить только если регулярно поливать их водой с железом.
        Кто бы полил меня?
        Последней была Ингрид Рихтер, самую капельку потеплевшая по сравнению с утром. Да, за окном вовсю разливались сумерки, а моя виртуальная голова, подававшая нехорошие сигналы ещё до начала допроса, теперь и вовсе ощущалась как чугунная гиря. В переполненную копилку информации добавился рассказ Ингрид - они с лордом Блэкуотером были старыми знакомыми, и судя по контексту, когда-то близкими во многих смыслах. В особняк она попала позавчера по дурацкой случайности, желая забрать одолженную книгу. По крайней мере, теперь она может послужить праведному делу Ордена…
        Под конец Ингрид бухнула мне на стол солидную пачку документов - начиная с доклада о задержках партий кругляка, о которых говорил лорд Хадзис, до образца нового договора с прислугой, составленного леди Викторией. В промежутке - самая разнообразная, в основном бессмысленная всячина, включая заметки самого Грегори Блэкуотера о делах в поместье за последний месяц, отчёты об уволившихся слугах и многое другое. Вильгельм Акком наверняка задался бы вопросом, зачем столько документов стражу, который, по его собственным словам, не обучен грамоте, но я предусмотрительно сообщил Ингрид, что для чтения воспользуюсь помощью дворецкого. Слегка поклонившись, она удалилась, а я потратил несколько минут, тупо размышляя, может ли демон скрываться под её обличьем?
        Аргументы «за»: Она единственная гостья поместья с достаточно высоким уровнем. Она на удивление глубоко разбирается в ритуалах призыва. Она смотрит на меня как на пустое место.
        Но не исключено, что иллюзии способны отображать фальшивый уровень, равно как и имя со внешностью, про демонологию можно прочесть в соответствующей литературе, а в последнем пункте ещё никто не переплюнул повариху…
        Аргументы «против»: Она всё же помогает с расследованием, хоть и неохотно. Именно она выдвинула версию о неудачном призыве демона и его присутствии в поместье, хотя могла бы заявить, мол, был демон, но самоликвидировался. Наконец, Вильгельм Акком даже не предположил, что она - не та, за кого себя выдаёт.
        «Против» перевесило, заставив голову выдать новую вспышку боли. Что с остальными подозреваемыми? Конрад и Виктория были сами по себе, но отчаяние первого мне показалось вполне искренним, а вторая минут пятнадцать рассуждала на тему юридических заморочек при найме персонала. Возможно, конечно, демон сам работал нотариусом, и так удачно совпало… Нет, надо отбросить всё лишнее и оставить очевидное. Слуги? Неразговорчивый конюх, бодрая садовница, подавленные служанки? Но Феликс, при всей своей кажущейся суматошности, явно неплохо разбирался в своих подчинённых. Я специально расспросил его, не начал ли кто-то вести себя странно - и получил отрицательный ответ. Даже те, кто «неожиданно» сбежал, на самом деле давно висели на волоске. Сам Феликс тоже плохо годился на роль оборотня. Так что, всё же повариха?
        Рассуждения зашли в тупик, и я отчётливо скрипнул зубами. Если я не посплю сегодня ночью, наутро выносливость даст о себе знать с помощью «Усталости», и день будет фактически потерян. Когда у меня конь не валялся по поиску нужных мне бумаг! А заснуть я не смогу, пока не избавлюсь от этой проклятой головной боли, которая, очевидно, не пройдёт, пока голову будут сверлить мысли о расследовании. Принять бы обезболивающее, да только в «Аниме» от головы могут помочь разве что топор да гильотина…
        Стоп. Я так увлёкся игрой в детектива, что упустил совсем простой вариант.
        -Маэстус?
        -Да?
        -Какого размера должны быть останки, чтобы сработал «Последний вздох»?
        Ужин принесли прямо в комнату - на удивление неплохо пахнущий, несмотря на всё непонимание с поварихой. Но еда сейчас была не в приоритете - среди приборов оказалось как раз то, чего мне не хватало из собственного арсенала.
        Стальной столовый нож (оружие)
        Урон 2 -5 (режущий, колющий)
        Прочность 70/100
        Я взял его с некоторой опаской - вдруг по какой-то извращённой логике мой класс не может пользоваться ножами? Но нет, нож неплохо лежал в руке, при взмахах не вызывал никаких проблем и был отлично заточен для нарезания мяса. Осталось только проверить его в деле.
        -Сталь на страже! - один из охранников места преступления дремал, но второй и в самом деле был настороже, так что мы обменялись традиционным приветствием. В воздухе витал хорошо знакомый запах мертвечины - пока что едва уловимый. Если бы в подвале не царила прохлада, вонь бы давно выгнала обоих вояк наружу.
        -Надо ещё раз осмотреть тело, чтобы составить более чёткую картину повреждений, - фраза вышла словно из какого-то второсортного детектива, но прокатило.
        Стражник кивнул, отступая в сторону, а я предусмотрительно натянул на лицо маску лекаря и отбросил простынь. М-да. С утра ничего не изменилось, разве что в ожидаемо худшую сторону. Вы уж простите, лорд Блэкуотер, что наши с вами встречи состояли либо из шантажа, либо… ну, как сейчас. Но думаю, вы не будете против, если я смогу докопаться до истины.
        Убедившись, что тело закрыто от обзора охранника моей спиной, я вынул заранее заготовленный нож и постарался издавать поменьше шума. Назад он отправился вместе с тряпочкой, в которую было завёрнуто ухо покойного - надеюсь, сестра Ингрид не захочет проводить повторный осмотр и узнавать, куда оно делось. Отсалютовав бдящему стражу, я направился назад. Да будет благословлена Эми с её картой в голове…
        В коридоре нет лишних свидетелей, дверь на щеколде. Моя комната располагалась на третьем этаже, так что можно было не опасаться, что кто-то решит заглянуть в окно, но я на всякий случай задёрнул плотные шторы. Да, по сравнению с моим номером в трактире тут были поистине королевские условия… Но сейчас - время узнать подробности через чужие воспоминания и вычислить демона. При идеальном раскладе он убьёт лорда Блэкуотера уже в чьём-то обличье, при удачном - начнёт превращаться.
        «Последний вздох»!
        Стол. Перо и лист бумаги. Незнакомый кабинет. Чужие руки что-то пишут чужими символами… Это что, мои собственные мысли? Оглядеться, надо оглядеться… Нет, никакого контроля. Кто-то заходит без стука - размытый, неясный силуэт. Мужчина? Женщина? Не вижу. Чужой рот выдаёт исковерканные слова, и такими же словами отвечает визитёр. Долгий диалог, из которого неясно совершенно ничего. Нет, нет, не отворачивайся. Я должен увидеть, как…
        Боль в шее. Темнота.
        Глава двадцатая
        Я очнулся на полу, когда рассвет уже начал пробиваться сквозь грубую ткань штор. Эми была тут как тут, тревожно вопрошая о моём самочувствии и что вообще стряслось, пока я дрожащими руками вливал в себя воду из глиняной кружки. Быстрая проверка полоски хп подтвердила мои опасения - привет, дебаф «Болезнь», давно не виделись.
        По неизвестной причине заклятье сработало не так, как должно было, но одно я мог сказать наверняка. Лорд Грегори Блэкуотер был убит не во время призыва демона в занюханном дальнем погребе, а гораздо раньше, сидя в своём рабочем кабинете и говоря с кем-то, кого явно знал.
        Приложив немалые усилия, я поднялся на ноги и заставил себя не шататься. У «Болезни» не наблюдалось срока истечения, что конкретно напрягало, но сперва следовало разобраться с произошедшим. Неужели ухо оказалось слишком маленьким куском, чтобы считаться полноценными «останками»?
        -Маэстус, - позвал я, немного очухавшись и заверив Эми в своём относительном контроле над ситуацией. - Что это была за хрень?
        -Уточни.
        -Какого дьявола я вырубился после «Последнего вздоха»? Почему во время действия заклятья я не слышал мыслей, не разбирал слов и даже не мог нормально видеть?
        -А что, когда ты видел последнюю минуту моей жизни, то слышал мои мысли? - В голосе некроманта прорезался неподдельный интерес. - Невероятно!
        -Не увиливай, - буркнул я, усаживаясь на кровать и ожесточённо массируя виски. Потеря сознания - удивительно - не решила проблему с головной болью.
        -У тебя, друг мой, огромный талант к магии смерти, - воодушевлённо проигнорировал меня он. - Советую специализироваться именно на ней. Я со своей стороны…
        -Маэстус!
        -Что? А, «Последний вздох»… Я же говорю, у тебя талант. Когда ты применял заклинание ранее, ты по сути использовал мастерскую версию вместо базовой, со всеми вытекающими.
        -То есть базовая версия не позволяет слышать фразы и читать мысли?
        -Обычно - нет.
        -А ещё в ней нельзя видеть других людей и после неё теряешь сознание на несколько часов?!
        -Нет, нет, это уже что-то отдельное. Ставлю на то, что при жизни Грегори навёл ментальную защиту, которая почему-то продолжила работать и после.
        -Хотя бы теперь нам известно настоящее место смерти.
        -Так он погиб не в погребе от неудачного призыва? - уточнила Эми.
        -Нет, воспоминание проходило в каком-то кабинете - видимо, его рабочем месте. Надо будет попросить дворецкого показать, где это.
        -Тебе крупно повезло, к слову, - снова Маэстус. - Подобная защита обычно убивает любопытных на месте, а ты отделался обмороком.
        По голове прокатилась очередная волна боли, а к горлу подступила тошнота. Вот же я везунчик, ёлки-палки. Но дурное самочувствие, к несчастью, не отменяло дел, а времени оставалось всё меньше. Сжав зубы, я потратил минут десять, чтобы добраться до комнаты дворецкого и попросить отвести меня в рабочий кабинет лорда Блэкуотера.
        Стол. Перо и лист бумаги, наполовину заполненный незнакомыми символами. Это определённо было то самое место, где лорд Грегори Блэкуотер не только работал, но и встретил свой последний час. Приоткрытое окно наружу, мягкий солнечный свет освещает всю комнату. Третий этаж, неплохой вид на город. Десяток книжных шкафов, забитых через край, часть книг лежит на том же столе, тумбочках, полу… Деревянный манекен в одежде служанки, сидящий на стуле.
        -Феликс?
        -Да, господин Максимилиан?
        -Лорд Блэкуотер питал какую-то особую страсть к манекенам?
        Он помедлил перед ответом.
        -Лорд Блэкуотер временами принимал исключительно странные решения насчёт оформления интерьеров, - в голосе Феликса смешалось неодобрение и вполне искренняя печаль. - Я в какой-то момент перестал задавать вопросы.
        -Учту. Скажи, здесь хранятся все книги лорда?
        Он даже помедлил перед тем, как ответить, ошарашенный моим невежеством.
        -Библиотека по коридору направо, последняя двойная дверь.
        -Вот как. Благодарю.
        Феликс удалился, а я принялся за осмотр комнаты - настолько методичный, насколько позволял бунтующий под дебафом организм. Маэстус уместился в центре стола, свободном от бумаг и книг, Эми осматривала верхние полки шкафов, до которых мне было бы тяжеловато дотянуться.
        -Документ о лесозаготовке… Документ о документе о лесозаготовке… Документ о документе о документе… Отчёт для городской администрации… Это что, любовная лирика?.. Фу, ну и дрянь… Отчёт для Ордена…
        Маэстус вещал со стола, каким-то необъяснимым образом просматривая бумаги, даже лежащие поверх друг друга. Я задался вопросом - как он вообще видит окружающий мир? Через обложку? С помощью какого-то магического рентгена? Но подобные расспросы явно можно было оставить на потом. В конце концов, читать из нас троих всё ещё умел только он.
        Никаких следов крови, ни на стуле, ни на столе, ни на стенах, ни на полу. Конечно, будь у меня ультрафиолетовая лампа, я бы мог задёрнуть шторы и просветить, как в детективных сериалах, но чего нет, того нет. Следы борьбы отсутствуют, хотя на столе всё лежит ровно так же, как было в видении «Последнего вздоха». Если после смерти лорд Блэкуотер упал лицом на стол, заливая его кровью из рассечённой шеи, злоумышленник проделал исключительно качественную работу по восстановлению даже наполовину заполненного документа и положению пера и пузырька с чернилами. Что это ещё могло быть? Отравленный дротик? Хитрое заклинание? Натренированная змея?
        Через битый час безуспешных поисков я устало опустился на стул для посетителей, стараясь не смотреть в сторону манекена - он меня конкретно нервировал. Его я тоже осмотрел, но не нашёл ничего необычного, кроме самого факта его нахождения здесь. Эми привычно устроилась у меня на плече.
        -Может, из-за защиты «Последний вздох» вообще сработал неправильно, и после атаки лорд Блэкуотер выжил, очнулся, спустился в подвал и там уже накосячил с призывом? - такая себе версия, но высказать стоило.
        -Чушь, - проворчал Маэстус. - Ни одна защита так не работает. Ты видел его последний вздох и ничто иное.
        -Эми, может, мы ещё раз соберём всех в одной комнате, а ты их по очереди проверишь? - мой голос звучал особенно уныло, а значит, убедительно, но она отрицательно затрясла головой.
        -Я уже пыталась вчера, просто не говорила… Прости, видимо, демоническая маскировка мне не по зубам.
        -С чего мы вообще взяли, что тут орудует демон? - снова подал голос Маэстус. - Если Грегори убили в этой комнате, кто-то должен был оттащить его в тот занюханный погреб и разорвать над защитным кругом, чтобы это выглядело как нападение демона. Инсценировка!
        -Я тоже об этом думал, но инквизитор был совершенно уверен в демоническом присутствии, - с досадой отозвался я. - Чутьё у него. Пока будем исходить из варианта, что он не ошибался.
        На полминуты повисло молчание. Я остервенело пытался собрать мысли в кучу и заставить их работать. Я знал, что я видел - здесь был лорд Грегори Блэкуотер, и здесь же был его убийца. Невозможно было замести следы так, чтобы не осталось ни одной улики. «Анима» слишком реалистична для этого, здесь локация не обнуляется до первоначального состояния! Надо просто посмотреть внимательней, и…
        Я резко встал со стула, тут же об этом пожалев - к горлу подкатила тошнота, на секунду исчезло чувство ориентации в пространстве. В колени ударило что-то очень твёрдое, и я с огромным удивлением обнаружил, что стою на четвереньках, потеряв пару единиц здоровья. Долбаная болезнь!
        Удача повышена на 1!
        Я тупо уставился на системное сообщение, не догоняя его смысл. Какая удача? При чём тут она? Типа, мог бы и башку об пол разбить, а так повезло и только ушиб коленки? Или как вариант…
        Мой взгляд внезапно упёрся в щель между половицами, в которой что-то застряло. Длинная светло-салатовая щепка размером с палец и толщиной не больше зубочистки. Я нахмурился и извлёк её, с удивлением обнаружив, что на нижнем конце она окрашена в красный. Это что, кровь?
        -Опасность! Проклятый предмет!
        «Сигнализация» Эми сработала на ура, заставив меня вздрогнуть, но не выпустить щепку из рук. Усевшись на пол по-турецки - мне никогда это не надоест, пока я застрял в виртуале, - я внимательней и значительно осторожней рассмотрел находку.
        Игла трясинной сосны (оружие, материал)
        Урон 1 -2 (колющий)
        Прочность 0/5 (сломанная)
        Особенности: Неизвестны
        -Опознаешь?
        Я давно не пользовался этим умением Эми - сказывалось отсутствие нормального времяпровождения в ммо, как зачистка данжей и поиск лута. Она кивнула, подлетев ближе и прикоснувшись к «щепке», после чего её описание изменилось на следующее:
        Игла трясинной сосны (оружие, материал)
        Урон 1 -2 (колющий)
        Прочность 0/5 (сломанная)
        Особенности: При нанесении урона накладывает проклятье «Древесная длань».
        Нахмурившись, я ткнул в название проклятья, надеясь на более подробное объяснение, но система отказалась его выдавать. Что, блин, за «рука пород древесных»?
        Я посмотрел на Эми, но та уже опередила меня, зажмурившись и прикусив нижнюю губу, явно в поисках нужной информации. Через несколько секунд она открыла глаза, вновь покачав головой.
        -Я, видимо, сегодня не в форме… Прости.
        -Всё нормально, - успокоил её я. - По крайней мере мы обнаружили хоть какую-то улику.
        -Мы обнаружили орудие убийства, - подал голос молчавший несколько минут Маэстус. Я ощутил укол совести - сижу тут, говорю в пустоту, хотя обещал переводить реплики Эми для него… - И поглоти меня бездна, если им орудовал демон.
        Мне казалось, что человек может хранить дома ограниченное количество книг. Моя бабушка, например, обожала их собирать в своём старом доме, но уже родители почти целиком перешли на электронные версии. Оно и понятно - каких бы ни была размеров квартира, место рано или поздно кончается, а книги - вещь объёмная. Но мне следовало учесть размеры особняка лорда Блэкуотера и масштабы одного из главных его увлечений.
        Библиотека была огромной. Может, чуть меньше, чем та, где работала Кассандра Зервас, но со схожими амбициями. Не исключено, что примерно половину книг, взятых из библиотеки Ламитерна, лорд Блэкуотер просто «забывал вернуть» или попросту скупал, затем любовно разместив их у себя на стеллажах. В таком случае неизвестный убийца лишь на волосок опередил саму Кассандру…
        -История. Древняя история. Древнейшая история. Сказания и легенды. Этика. Логика. Бестиарий западной окраины Империи. Сверху - полнейшая история осадных орудий и немного чертежей. Снова история. Любовная лирика. Тексты Ордена Священной Крови. На три стеллажа вперёд. Разнообразная поэзия. Снова любовная лирика, бездна меня поглоти…
        Через десять минут прогулок вдоль стеллажей и без того скучающий голос Маэстуса перешёл в почти неразличимый бубнёж. Но на деле приуныли все - не было никаких шансов, что среди этого чудовищного объёма книг мы сможем найти нужные нам экземпляры в ближайшие двое суток, даже если будем сидеть здесь безвылазно. Я здорово сомневался, что нам бы хватило и двух недель, причём при условии, что я закончил бы обучение местной грамоте. Может, действительно притащить сюда Кассандру? Только вот для этого есть пара загвоздок - она всё ещё отсутствует в городе, а я даже не в силах покинуть территорию особняка.
        Дьявол. Побочный квест стремительно превращался в основной - ведь если я предоставлю инквизиции преступника, та не сожжёт особняк «на всякий случай» и у меня будет время как следует покопаться в безразмерной коллекции.
        Только вот незадача - миссия сменилась с «найти замаскировавшегося демона» на «вычислить настоящего убийцу». И это притом что демона никто не отменял! Надо присесть в уголке и для начала заново составить список подозреваемых, вспомнить показания…
        -Опасность!
        Сперва я услышал шелест страниц, затем - стук падающих на пол книг. Затем - более громкий стук, будто что-то здоровенное и тяжёлое врезается в нечто другое здоровенное и тяжёлое. Треск ломающегося дерева. И наконец - падающий на меня стеллаж, который в свою очередь толкнул другой стеллаж, который в свою очередь… и так вплоть до первого стеллажа, отправленного в падение кем-то, кто прятался в библиотеке, дожидаясь подходящего шанса. Может показаться, что на эту цепочку звуков и размышлений у меня ушла масса времени, но на деле - не более трёх секунд. У меня оставалось ещё секунды полторы, чтобы среагировать. «Шаг сквозь те…»
        Огромный том столь презираемой Маэстусом любовной лирики ударил меня в центр лба, сбив остатки концентрации, а за ним последовало всё остальное.
        -Ты это. Живой или как? - это явно не обычное приветствие Эми после возрождения, да и голос мужской. Где-то я его уже слышал…
        Темнота отступала с характерным шелестом отбрасываемых в сторону книг, и наконец я смог разглядеть склонившееся надо мной хмурое лицо конюха Идея. Как ни странно, ответ на его вопрос был положительный, хотя я никак не мог сообразить, почему моё не самое крепкое тело выдержало удар огромного стеллажа. Ирония во все поля - меня попытались прикончить тем же способом, что я атаковал автоматона в башне Маэстуса несколько дней назад. Так, что ли, в «Аниме» работает карма?
        Здоровье - 3 из 55. «Болезнь» на месте, добавилась «Усталость», но что-то ещё… Иконка способности на откате. «Крепкий орешек», который я получил за прохождение башни и с тех пор благополучно о нём забыл. По всей видимости, он предотвратил смертельный удар, а затем я стабилизировался на последнем издыхании под завалом. Если бы не раскопавший меня Идей, пробуждение было бы гораздо более весёлым…
        Впрочем, оно и без того многообещающее.
        Я попытался ответить, но обнаружил, что язык не слушается - совсем как в старые добрые времена первых падений в кратер. Из положительных сторон - теперь на мне не висело «Кровотечение», так что попытки двигаться не выжимали последние единицы хп. Из отрицательных - двигаться просто не получалось, хотя книги на меня больше не давили. Переводим глаза на полоску выносливости… Да, как и ожидалось. Твёрдый ноль и реген еле ползёт. За головой Идея я разглядел парящую Эми, нарезающую нервные круги в воздухе. Молчала она исключительно из-за присутствия постороннего непися, но переживала настолько ощутимо, что мне стало немного стыдно.
        -Чего разлёгся? - недружелюбно спросил конюх, и мне пришло в голову, что разгромленная библиотека огорчала его значительно сильнее, чем моё печальное состояние. - Давай, лечись. Кровью своей орденской. Вставай и катись, а мне прибираться ещё…
        Приложив титанические усилия, я смог разлепить губы и выдать едва различимый сиплый хрип. Отличная попытка, Ардор. Провальная, но отличная.
        -Чего? - Густые брови Идея смешно сошлись на его переносице в эмоции недоверия, но он всё же наклонился поближе, пытаясь расслышать моё сипение.
        -Не… Орден…
        -Это как «не Орден»? Тебя же инквизитор назначил!
        На этот вопрос я ответить уже не мог, лишь прикрыв глаза, чтобы ускорить невеликое восстановление выносливости, которое оставалось после «Усталости». Если повезёт, минут через десять смогу кое-как подняться на ноги и отправиться зализывать раны. При условии, что тот, кто обрушил на меня стеллажи, не подкарауливает в коридорах - сейчас меня мог добить и сердитый кролик. Или сердитый конюх. Его цепочку рассуждений вполне можно было понять - с чего бы инквизиции приглашать на расследование кого-то не из своих? А поди же ты…
        К губам прижалось что-то холодное. Не успел я открыть глаза, как в рот потекла струйка некой жидкости - густой, сладкой и обжигающе-острой. После первого глотка я поперхнулся и резко закашлялся, заставив Идея с флягой отстраниться и понимающе кивнуть.
        -Жжёт с непривычки, ага. Теперь говорить можешь?
        -Могу. Спасибо, - я всё ещё хрипел, но фразы звучали внятно. Полоска выносливости резво скакнула вверх, достигнув 50 из 140. Я напряг мышцы и выбрался из своеобразного книжного гнезда, попутно отметив, что силёнок Идея хватило, чтобы оттащить в сторону тяжеленный стеллаж. Вокруг царил жуткий бардак. Для реализации покушения неизвестный злодей пожертвовал целым рядом стеллажей, так «удачно» стоящих в линию. Страшно представить, сколько времени уйдёт даже на приблизительное восстановление… Внезапно осознав, что Маэстус мог выпасть и пропасть среди этого хаоса, я похлопал себя по торсу и с облегчением убедился, что он всё ещё находится за пазухой. Повезло.
        -Так ты не с Орденом что ли?
        -Нет, я всего лишь страж границы. Не знаю, почему старший инквизитор решил поручить мне дело, но клянусь - я действительно хочу найти убийцу лорда Блэкуотера и помочь всем, кто заперт в поместье.
        Надо бы попросить у него рецепт этой настойки. Не думал, что выговорю что-то настолько длинное до завтрашнего утра. К слову о времени суток - за окнами вновь опускался вечер. Я провалялся под завалом часов пять, фактически потеряв ещё один день расследования. Твою мать!
        -Ну-ну, - моего дара убеждения явно оказалось недостаточно. - Пойдём к тётке Лице, страж. Она скажет, врёшь али нет.
        Я не стал возражать, и мы отправились в долгий поход по лабиринтам коридоров жуткого особняка, особенно неуютных в сумерках. Неужели Грегори Блэкуотер, даже занимаясь «тёмными искусствами», чувствовал себя здесь как дома? Неужели хоть кто-то мог назвать это место домом?
        Мои попытки расспросить Идея по дороге толком ни к чему не привели. Удалось добиться от него лишь двух вещей - «тётка Лица» была, очевидно, поварихой Лицинией. А на грохот обрушившихся стеллажей никто не сбежался, ибо лорд Грегори обожал читать в тишине и оборудовал у библиотеки особо толстые стены. Идей зашёл туда случайно, взять почитать что-нибудь на ночь. На этом моменте я закатил глаза - ну конечно, даже последний конюх умеет читать, зато чернокнижник Ардор - нет.
        Кухня поместья под стать библиотеке занимала какую-то ненормальную площадь и явно строилась в расчёте на целую армию поваров. Впрочем, было заметно, что последние месяцы, если не годы, использовалась лишь малая часть помещения, но и её хватило бы для обслуживания десятков людей. Пока я вертел головой, повариха совершенно бесшумно выскользнула откуда-то из недр кухни, держа наперевес огромный деревянный половник. Мне в который раз за вечер стало не по себе - здоровье всё ещё висело на отметке «3», и одного удара хватило бы, чтобы отправить мою многострадальную оболочку на перерождение. Почём знать, может именно эта могучая старуха толкнула на меня стеллажи?
        -На кой ляд ты его сюда притащил, Идей? - Я в первый раз услышал голос Лицинии и подумал, что у меня глюки. Нежный и мелодичный, он больше подходил эльфийской королеве, чем пожилой кухарке, внешне напоминающей тролля. - Я же наказала, с этими - никаких дел.
        -Его, это. Убить пытались. И говорит, мол, не с Орденом он.
        -Я и правда не…
        -Тихо, - повариха не дала мне вставить слово, обходя вокруг и осматривая со всех сторон, как когда-то - комендант форта. Привычка у них, что ли.
        -Иди к лошадям, Идей. Ты всё правильно сделал.
        -Спасибо, тётушка.
        Дождавшись, пока конюх уйдёт, Лициния жестом пригласила меня вглубь кухни, и мы какое-то время шли, минуя столы, очаги, полки с посудой, стойки с подвешенными котлами и вязанки чеснока, рыбы и неизвестных мне трав, свисающих с потолка. Внезапно повариха шагнула вбок, исчезнув из виду, и мне пришлось затормозить, чтобы разглядеть небольшую дверь, ведущую в скромную каморку. Без подсказки я бы прошёл мимо и в жизни её не заметил.
        Внутри, впрочем, оказалось достаточно уютно и даже нашлось место двум деревянным стульям, на один из которых опустилась повариха, а на второй указала мне. Стоило мне сесть, она извлекла из недр фартука мутный флакон с красной жидкостью и вручила мне.
        -Пей. И говори, что узнал, сыщик…
        Я колебался пару секунд, но Эми шепнула на ухо, что в флаконе плескался концентрат порошка из лекарственного корня - фактически усиленное зелье здоровья из любой рпг. Интересно, в «Аниме» все пожилые леди ведут себя как умудрённые ведьмы? Ладно у Кассандры хотя бы уровень подходящий был… Флакон кончился после трёх глотков, но моментально восстановил хп до максимальных 55. Более того - через пару секунд я с удивлением осознал, что головная боль, мучившая меня два дня подряд, испарилась. Оба дебафа, «Болезнь» и «Усталость», исчезли из иконок над полоской здоровья, мысли текли чисто и свободно. Чёрт с ней, с настойкой выносливости, можно мне пару десятков таких флакончиков вместо опостылевшего лекарственного корня!
        Повариха терпеливо ждала, и я, поблагодарив за зелье, выложил ей всё, что знал на текущий момент. Чутьё подсказывало, что она не имела никакой выгоды в смерти Грегори, а будь демоном, то грохнула бы меня половником вместо того, чтобы вылечить.
        Итак, по порядку… По версии инквизитора в поместье под чьей-то личиной скрывается демон. Лорда Блэкуотера убили в его кабинете за несколько часов до того, как его тело изувечили в подвале. Возможно, орудие убийства - проклятая иголка трясинной сосны. Кто-то пытался прикончить меня в библиотеке. Лициния внимательно слушала, попросив затем показать находку.
        -Злое дерево, - пробормотала она, осмотрев её со всех сторон и вернув мне. - Нехорошо.
        Да уж, хорошего мало, хотя я сильно сомневался, что дерево или какая-то его часть могут быть по-настоящему «злыми». Даже если их прокляли и сделали орудием убийства.
        -Расклад такой, сыщик, - даже в виде старческого ворчания голос Лицинии умудрялся звучать мелодично. - Ты чем-то не нравишься этому дому. Что-то в тебе неправильное, беспокойное. Но раз ты не с Орденом, других вариантов нет. Говори честно - ты пытаешься найти убийцу молодого Грегори?
        «Молодому» Грегори на момент смерти было далеко за сорок.
        -Да, - абсолютно честно ответил я. - И времени остаётся всё меньше.
        -В курсе, - буркнула повариха. - Все вы куда-то торопитесь. Молодой Грегори тоже торопился, метался, не мог на месте усидеть. А у него под носом в доме беда творилась неведомая. Луна за луной…
        Я хотел спросить, какая, но в голове всплыли слова дворецкого Феликса - каждый месяц кто-то пропадал без вести. И, видимо, дело было не только в неблагоприятной обстановке, заставляющей людей бежать.
        -Думаете, исчезновение прислуги связано со смертью лорда Блэкуотера?
        -Решишь сам. А пока слушай и не заставляй повторять. На тех, кто работал в доме, греха нет, понял? Злодей среди тех, кто пришёл извне.
        Лициния встала со стула, глубоко вздохнула, нахмурилась и закрыла глаза. Теперь она звучала, будто читает священную мантру или некое странное стихотворение:
        -Лесной лорд окутан гневом, но его пожирает страх. Та, что рядом с ним, трясётся как лист, но в душе холоднее льда. Лорд нитей не желает зла, но слишком много спит. Леди бумаг спокойна и весела, словно ей ничего не грозит. У той, что присягнула, кровь на руках и пожар в груди…
        Я моргнул, пытаясь удержать в голове все слова и образы. В целом понятно кто есть кто и без имён, но можно было объяснить и без патетики…
        -Если запомнил, не стой как дурак. У тебя есть дела, иди.
        -Спасибо, - вежливо сказал я, поднимаясь со стула. Повариха со вздохом опустилась на топчан в углу комнатушки, всё ещё не открывая глаз. Я вышел, стараясь издавать минимум шума.
        -Она шаманка! Низкого уровня, но крепко связанная с духами этого поместья. Невероятно! - Эми, радуясь возможности наконец поговорить, не замолкала, когда я добрался до своей комнаты. Я, в общем-то, был совсем не против, каким бы красивым ни был голос поварихи, он скорее нагонял жути.
        -У домов есть свои духи?
        -Только у некоторых, как правило - самых старых, - ввернул Маэстус. - Шаманам обычно на них плевать. Силы не дадут, ограничены территорией дома, разве что советом помогут.
        И то, не сказать, что информация от Лицинии была невероятно полезной. Допустим, ей можно поверить и исключить всю прислугу из спектра подозреваемых. В сухом остатке - пять человек, мотивы которых всё ещё неизвестны. О’кей, у каждого в груди либо страх, либо лёд, что с того? Да ещё эта проклятая иголка… Профессиональная деятельность как Блэкуотера, так и Хадзиса связана с лесозаготовкой. Может, стоит копать в этом направлении?
        -Эми, где у нас растут трясинные сосны?
        -По всему миру, в смешанных и хвойных лесах, но только на болотах. Это редкое дерево. В Империи его не очень много.
        Яснее не стало. Крепко задумавшись, я опустился за стол, механически перебирая бумаги, принесённые Ингрид ещё вчера. Может, разбудить дворецкого и собрать всех гостей, чтобы засечь реакцию на моё внезапное появление? Вдруг тот, кто покушался на мою жизнь, побелеет от страха или ещё как-то выдаст себя? Нет, не прокатит, мы здесь не в дешёвой судебной драме, даже NPC умеют держать себя в руках. Какие ещё варианты? Вечер становился всё глубже, и шататься по особняку в потёмках, мягко говоря, не хотелось. Спать - тоже, благо я «отоспался» под стеллажом и горой книг…
        -Маэстус, продолжим занятия грамоте?
        -С помощью этой скучищи? - тоскливо протянул он, не желая браться за документы. - Ладно, сам попросил…
        Через два часа занятий голова снова начала ощутимо тяжелеть. Почему я могу выучить заклинание телепорта за какую-то минуту, а навык чтения требует почти столько же усилий, как в реальном мире?! Логика «Анимы» зачастую мне была не под силу. Тем не менее, мы отложили в сторону добрую половину стопки документов, касающихся лесной промышленности Ламитерна, добравшись до бумаг об увольнении и найме слуг. Любопытно, что хотя подбором персонала занимался дворецкий, а утверждал лично лорд Блэкуотер, любой новый работник особняка должен был получить одобрение поварихи. Она выступала как сердце и глаза древнего имения, пуская только тех людей, которые не желали зла его обитателям. Полагаю, смерть «молодого Грегори» стала для неё настоящим ударом…
        -Увольнение… увольнение… ещё один ушёл, даже не взяв оплаты.
        Я уже запомнил азы и мог с большим трудом прочесть какую-нибудь простую бумагу, но сейчас просто перебирал лист за листом, пока Маэстус проглядывал их за пару секунд.
        -Наём на кухню, наём в конюшню… увольнение… о, а это что-то новое, - вдруг оживился он.
        -Что там?
        -Смерть!
        -Чья смерть? - нахмурился я.
        -Читай сам, раз умеешь!
        Я тяжело вздохнул и начал водить пальцем по строчкам с полузнакомыми - теперь - буквами.
        -Скончался… третьего… не знаю чего… в возрасте девяноста двух?
        -Девяноста четырёх.
        -Ого. Во время… исполнения? Да, вроде так. Сердце… недуг…
        -Сердечный приступ.
        -Угу. А вот этого слова не знаю.
        -«Садовник» это. Старик, видать, железный был, раз трудился в таком возрасте.
        -Тут что-то ещё, другим почерком. Не могу разобрать.
        Маэстус хмыкнул, замолчав на несколько секунд, но когда снова заговорил, его тон резко изменился.
        -Посмотри на дату смерти.
        -Я пока в них плаваю…
        -Садовник скончался три месяца назад. Приписка другим почерком - от самого Грегори Блэкуотера, с его подписью. Читается как «Срочно нанять нового садовника, крона яблони начинает загораживать свет».
        -Так, и?
        -Дата - три дня назад. За день до его убийства.
        -Погоди. Погоди, что-то не сходится… Эми, ты не помнишь…
        -Феликс говорил, что все работники, кто остались в поместье, проработали здесь не меньше года.
        Повисшую тишину нарушал лишь один звук - несущиеся из-за окна мерные щелчки садовых ножниц.
        Глава двадцать первая
        Если бы я внимательней пригляделся к саду, а не следил за старшим инквизитором, когда вчера шёл к главному входу поместья, то уже заметил бы эту странность. Растения буйствовали, оставленные без присмотра на много недель, стремясь вырваться за установленные человеком рамки. Лианы и плющ ползли вверх по каменной ограде, среди прекрасных цветов завелись явные сорняки, деревья тянулись вширь и ввысь без всяких ограничений. В этом полудиком царстве ритмичный лязг ножниц звучал как издёвка, но при этом не умолкал. Я шёл на него, как на единственный ориентир, поскольку света от Эми в густой ночи хватало лишь чтобы не споткнуться в радиусе пары метров.
        Я снова ощущал себя героем ужасов категории «бэ», и мне было чертовски неуютно. Более того, никакого чёткого плана в запасе у меня тоже не имелось, лишь полуслепое движение в сторону единственной обнаруженной зацепки. Пришлось пойти на дополнительный риск, оставив Маэстуса в кабинете, читать вторую половину кипы бумаг. В конце концов, если что, маны на побег мне хватит с головой.
        Ни в одном из просмотренных нами документов не было ни строчки о найме новой садовницы по имени Хельвия, и всё же она присутствовала и на первой встрече, и «допросе» потом. Возможно, существовало совсем простое объяснение - мне Феликс соврал, чтобы я не начал питать лишних подозрений к невинной девушке, а документы не успели заполнить из-за смерти хозяина поместья. И всё же… что-то тут отчётливо не складывалось. Вслушиваясь в приближающийся лязг ножниц и крепче сжав дубинку в руке, я осторожно выглянул из-за ствола огромной старой яблони, напряжённо всматриваясь в полумрак. Эми вспорхнула чуть выше, осветив абсолютно пустой участок сада, из центра которого и доносился ведущий меня звук. Никого. По спине промчался целый табун ледяных мурашек.
        лязг. лязг.
        Не спереди, не издалека. Прямо под ухом. Я попытался обернуться, но в следующее мгновение в мою шею упёрлось что-то очень холодное и острое, прижимая голову к дереву. Вот что бывает, когда выходишь из дома без чёткого плана действий.
        -Опасность! - Наверняка Эми и сама понимала, что безнадёжно опоздала, но с программой не поспоришь.
        -От ответа на следующий вопрос зависит то, насколько быстро ты умрёшь, - я не мог повернуть голову, чтобы увидеть лицо говорящей, но голос явно принадлежал Хельвии. - Ты знаешь, кто убил Грегори? Мне нужно имя и зацепки. Попытаешься врать - пойму. Будешь молчать - отрежу голову. Медленно. Пять. Четыре. Три…
        «Шаг сквозь тень».
        Телепортация в куст шиповника - это не только неожиданно, но и очень больно. Но значительно менее больно, чем смерть от садового секатора. 52 очка здоровья из 55. Освободившись от раздирающих кожу колючек, я спрятал дубинку, перехватив наперевес копьё из чёрного дерева. Хельвия наступала, не выказывая ни малейших признаков страха - всё ещё обычный NPC второго уровня. Почему же у меня, игрока четвёртого уровня, при взгляде на неё начинают дрожать конечности?
        -Стой! - рявкнул я, выставив вперёд копьё. - Не подходи!
        -Ассасин, значит, - вздохнула она, и не думая замедляться. - Или кольценосец? Ещё раз прыгнешь - поймаю на выходе, так что лучше не дёргайся.
        Табличка над её головой начала мерцать, покрывшись радужными разводами. Я моргнул - и надпись на ней сменилась. «Хель. Уровень 20». Прошлый противник такого уровня, даром что болван металлический, почти раскатал меня по полу. Новых трюков у меня в арсенале не прибавилось, не считая уже использованного «Шага», и к нему она явно готова. Нас разделяло уже не более десяти метров, и с каждой секундой облик «простой садовницы» сползал всё отчётливей. Глаза привыкли к полумраку, и я мог рассмотреть истинную внешность своего противника во всех деталях.
        Два небольших загнутых назад рога, растущих из верхней части высокого лба. Волосы - те же, только цвет сменился на белоснежный. Светло-сиреневая кожа, напоминающая шкуру варана, но значительно менее грубая. Тыльные стороны ладоней и предплечья, усеянные короткими шипами. Когти как у медведя. Глаза без зрачков, залитые чернотой. Демонесса была по-своему красива, но её окружала аура хищника, готового разорвать добычу на части и сожрать без соли. Не оставалось никаких сомнений, что такое великолепное чудовище вполне способно вскрыть незадачливого призывателя от паха до горла, раскрыв грудную клетку, как тонкую брошюру…
        Не считая того, что она этого не делала. И её настойчивые вопросы вряд ли можно было трактовать, как неуклюжую попытку оправдаться перед новой жертвой.
        Глубоко вздохнув, я крутанул копьём в воздухе, заставив демонессу на миг замедлить шаг, и вонзил оружие в землю. Сражаться не было смысла, бежать - тоже. До отката «Крепкого орешка» оставались долгие часы. Моя ставка легла на последний вариант, ни разу меня не выручавший до этого момента. Но должно же что-то происходить в первый раз?
        -Я пока не выяснил, кто убил лорда Блэкуотера. Но точно знаю, что это была не ты.
        Краем глаза я заметил новую иконку, всплывшую над шкалой здоровья - в кои-то веки активировался «Дипломат проклятых». Как по волшебству из моего голоса испарились нервные нотки, он звучал чётко и уверенно, как будто я стоял на сцене перед толпой обожающих меня фанатов и готовился к исполнению суперхита. «Фанатка» замедлилась в какой-то паре метров, пока ещё не выказывая особого доверия. И всё же у меня появилось немного времени, чтобы продолжить.
        -Я не кольценосец и не ассасин, я - чернокнижник и не состою на службе Ордена или Империи. Более того, я - чужак, и смерть лишь задержит меня на несколько часов. Но тогда мы точно не найдём настоящего убийцу до того, как инквизиция возьмёт дело в свои руки.
        Я выкладывал все карты на стол, руководствуясь исключительно чутьём. В иных обстоятельствах пришлось бы думать и сомневаться, теряя драгоценные секунды, но сейчас нужные слова сами ложились на язык. И всё же Хельвия… нет, Хель - сделала ещё один шаг, теперь приблизившись ко мне почти вплотную. Я ощутил исходящую от неё волну жара, словно под её рептильной кожей была спрятана компактная печка. Её рот растянулся в нехорошей улыбке, обнажив - разумеется - белоснежные, длинные и очень острые зубы. Нервная дрожь вернулась, словно и не пропадала. Действие и без того ненадёжной абилки кончилось меньше чем через минуту! Что сказать? Что сказать?!
        -В общем… давай жить дружно, а? - достойное завершение пафосной речи, блин с горохом. Но слово - не воробей.
        -Давай!
        Я моргнул, уставившись в беспросветно-чёрные демонические глаза. Мне показалось, или…
        -Ты не представляешь, как я испугалась! Думаю, ну всё, пришла смерть и по мою душу. А ты такой - да я не с Орденом, расслабься!
        Шипастая рука со страшными когтями поднялась и с размаху хлопнула меня по плечу, заставив пошатнуться. И всё же жест был отчётливо дружеский, а сама Хель тем временем хихикала, утирая невидимые слезинки другой рукой. Я ожидал чего угодно - атаки, гнева, презрительного перемирия, но точно не такого. Может, это тоже игра, издёвка?
        -А она мне нравится, - шепнула на ухо Эми, опустившись на левое плечо. Добрый знак.
        -Зовут Хель. Пылающая, Чешуя Владыки, Смотрящая-на-Восток. Здесь - Призванная, хранительница знаний дома Блэкуотеров… бывшая хранительница, по крайней мере. Временно исполняющая обязанности садовника.
        -Ардор. Чужак, чернокнижник, как я уже упоминал. Временно исполняющий обязанности сыщика.
        Хель отступила на шаг, и мы, не сговариваясь, отвесили друг другу лёгкий поклон. Демонические титулы мне ни о чём не говорили, а вот хранительница знаний… Она что, работала в особняке библиотекарем? Я открыл рот, чтобы начать задавать вопросы, но она вдруг приложила палец к губам, обернувшись на верхние окна поместья, а затем так же молча поманила за собой.
        Мы шли вдоль ограды, обогнув поместье с западной стороны, миновав конюшни и ряд пристроек неизвестного мне назначения. Домик для садовника стоял около здоровенного садового лабиринта, который находился в столь же неухоженном состоянии, как и остальная растительность, и в полумраке выглядел жутковато. А вот в доме оказалось весьма уютно - с учётом того, что прошлый владелец скончался пару месяцев назад, а новый оказался демоном…
        -Уф. Извини за конспирацию, но мы и так изрядно наговорили под окнами, - виновато сказала Хель, усаживаясь на небольшую кровать. Для меня нашлось вполне удобное кресло в углу комнаты. - И за угрозы тоже извини! Я бы не стала тебе отрезать голову, правда.
        -Даже если бы я работал на Орден?
        -Ну не умею я убивать, - виноватая улыбка с акульими зубами. - Не было времени научиться. Да и Грегори меня для другого призывал…
        При упоминании покойного лорда бьющая ключом энергия Хель тут же иссякла, без промежуточных фаз превратившись в тягучую меланхолию. Я заподозрил, что эмоции для демонов имеют куда большее значение, чем для людей, и подобная смена настроения, как говорится, «не баг, а фича». Но раз уж мы начали говорить, следовало как можно скорее обменяться информацией, не поддаваясь тоске.
        Грегори Блэкуотер освоил искусство призыва около десяти лет назад, но с каждым новым демоном у него возникали разногласия, приводящие к расторжению контракта не позже, чем через год службы. Без кровавых последствий, как ни странно. Хель стала пятой по счёту и с удивлением узнала, что от неё, суккубы по происхождению, хотят только одного - сортировки и заботы об огромной коллекции книг в библиотеке. Впрочем, дело пошло значительно дальше. Спустя пару месяцев они с Грегори нашли общий язык и подружились. Спустя полгода - впервые разделили ложе. Хель рассказывала подробности, в том числе интимные, так просто, что я почувствовал, как заливаюсь краской. А мне-то казалось, что это я разоткровенничался в саду…
        Если судить по ролям, демон по отношению к призывателю, по крайней мере в Империи, должен был выполнять примерно ту же задачу, что и шпион, склоняющий иностранного чиновника к работе на свою сторону. Но в данном случае всё казалось значительно глубже. Когда Хель говорила о Грегори, она прямо-таки исторгала нежность и отчаяние. Она любила его - и судя по всему, при жизни он отвечал полной взаимностью. В мире, где победило зло, подобная история звучала как нечто чуждое, слишком хрупкое для того, чтобы быть настоящим. В общем-то, в итоге «правда» текущей Анимы оказалась сильней.
        -Меня не было рядом, когда его убили. А если бы я и была, то не могла бы его защитить. Когда призыватель гибнет, это тут же отдаётся в призванном, но я не успевала…
        -Зачем ты вернулась?
        -Я должна была знать, кто это сделал. Даже если не могла бы отомстить сама.
        Мягкое кресло действовало на меня усыпляюще, но я приложил максимум усилий, чтобы уловить дальнейший рассказ Хель. Вновь оказавшись в особняке, она приняла облик садовницы, слегка заморочив голову прислуге. Пока она ни с кем не говорила, у тех не возникало вопросов, что в доме должен быть садовник. Исключением оказалась повариха, которая единственная знала, что лорд Блэкуотер все эти годы занимался своей драгоценной библиотекой отнюдь не в гордом одиночестве. Союз демона и призывателя давал силу обоим сторонам, и при жизни Грегори Хель легче было скрываться. Сейчас она попросту ходила по лезвию ножа.
        -Старшие Смотрящие, из Когтей, Глаз, Крыльев - они действительно способны прочитать и усвоить чужие воспоминания. Я вижу совсем немного, если удаётся проникнуть в сны тех, с кем сплю в одном доме. Все, кто сейчас гостит в поместье - закрыты для меня.
        -«На тех, кто работает в доме, греха нет», - пробормотал я слова Лицинии. - Круг подозреваемых - всё те же пятеро…
        Я сумбурно пересказал Хель слова старой шаманки, зевая через каждое предложение. Вспыхнувшее подозрение тут же подтвердилось - «Усталость» снова висела над полоской здоровья. Первым порывом было вскочить с кресла и бежать назад в дом, пока ещё оставалась выносливость и мана, но Эми вовремя шепнула на ухо, что это не хитрая демоническая магия, а попросту кончился эффект зелья. «Усталость» невозможно было снять надолго, лишь подавить на короткий срок. Дальше - только сон.
        -Оставайся тут, - радушно предложила демонесса. - Как говорят в Лангии, рассвет всё рассудит.
        Да, у нас, чужаков, тоже утро вечера мудренее. Такой вот у меня получался нелепый детектив - от обморока до дрёмы, с предположительной развязкой в последние сутки. Если, конечно, повезёт.
        Не уверен, что рассвет собирался кого-то рассудить, но разбудил меня вполне надёжно. Единственное окно дома садовника располагалось как раз напротив приютившего меня кресла, и первые лучи солнца вырвали меня из царства снов. Быстро перемотав в голове события вчерашнего дня, я встал из кресла, отмечая долгожданное исчезновение «Усталости» и оттого удивительную бодрость в голове. Проспав в такой позе в реале, я бы скорее всего проснулся с затёкшими руками и ногами, но «Анима» всё же смягчала некоторые условности. С кровати, зевая и потягиваясь, поднялась Хель - в прежнем, человеческом, облике. Даже информационная табличка над ней снова показывала безобидный второй уровень. Если кому расскажу, что провёл ночь рядом с суккубой - меня явно неправильно поймут…
        -У тебя ужасно странный мир, - заявила мне демонесса вместо «доброго утра». - Как вы там выживаете?
        Дожили, NPC задаёт вопросы о реальности. И вообще, кто бы говорил!
        -С горем пополам, - проворчал я. - А подсматривать сны нехорошо.
        -Я не специально, природа такая, - виновато улыбнулась Хель, но про себя я усомнился в её искренности. Так или иначе, на более подробное обсуждение времени не оставалось. До провала квеста - 25часов.
        -Из меня вышел паршивый сыщик, - честно признался я. - Для полноценного расследования нужно опросить свидетелей, выяснить мотивы подозреваемых, найти улики. Я же изначально поверил, что убийца - демон, и потратил кучу времени на бесполезные телодвижения.
        -Я не в обиде, - заверила Хель. - Я бы и сама поверила, если бы увидела…
        Не дожидаясь, пока на неё снова нахлынет печаль от воспоминаний, я поспешил продолжить:
        -В любом случае, на данный момент свидетели отсутствуют или молчат, из мотивов у нас только невнятный стишок Лицинии и единственная улика, от которой непонятно как отталкиваться.
        -Покажешь?
        Я вручил ей сломанную проклятую иголку, как вчера - поварихе, невольно ощущая себя персонажем старого квеста, пытающегося решить головоломку методом тыка в других персонажей всеми доступными предметами в инвентаре. Не считая того, что предмет у меня по сути был только один.
        -Трясинная сосна, - пробормотала демонесса без подсказки с моей стороны. - Иголка свежая, не больше трёх дней.
        Ничего себе. Такой информации мне даже Эми не смогла сообщить, а система только и показывала, что бесполезную «прочность».
        -То есть её сорвали с дерева в день убийства?
        -Да… Но в саду сосна вряд ли бы прижилась. Ты уже проверял малое хранилище леса?
        -Определённо нет. Вчера я большую часть дня провалялся под завалами книг.
        Хель омрачилась, услышав мой пересказ покушения в библиотеке. Хотя я не был уверен, за что она больше переживала - за мою жизнь или пару месяцев своей прежней работы, уничтоженных неведомым злодеем.
        -В малом хранилище Грегори собирал и изучал образцы древесины перед тем, как представить на одобрение городской администрации. Попроси Феликса, он тебя отведёт. Ты узнаешь трясинную сосну по светлой древесине с лёгким серебряным отливом.
        -Допустим. И что с ней делать дальше?
        -Звать меня. Невозможно проклясть отдельную иголку - только дерево, с которого её сорвали. От ствола я попытаюсь отследить проклятье до убийцы.
        Что же, оказывается, детектив в фэнтезийном ммо не сильно отличается от тех, что крутили по телевизору в моём детстве. Главное - найти ствол.
        Я вышел из дома садовника первым и тут же заметил бледного как смерть дворецкого Феликса, спешащего ко мне со стороны поместья. Из плюсов - не придётся его долго искать, из минусов…
        -Прикрой меня! - шепнула Хель, не выходя из дома. - Если он поговорит со мной дольше пяти минут, есть шанс, что к нему начнёт возвращаться память! Позови, если найдёшь сосну, а я прочешу сад.
        -Господин Максимилиан! Господин Максимилиан, хвала Вечному Императору, вы живы!
        Не было похоже, что Феликс собирается обратить внимание на фальшивую садовницу, но я на всякий случай пошёл к нему навстречу, разворачивая назад к особняку. Странно, неужели Идей сообщил об инциденте в библиотеке только сейчас? Какая-то запоздалая реакция.
        -Жив, жив, - успокаивающе сказал я, пока дворецкий восстанавливал дыхание. - Просто провёл ночь на свежем воздухе.
        -Господин Максимилиан, простите меня. Ваша комната… пока вас не было…
        Теперь настал мой черёд как следует побледнеть.
        Если в библиотеке после обрушения полок царил бардак, то моё временное пристанище в особняке Блэкуотеров превратилось в первородный хаос. Кровать была уничтожена, бельё разорвано в клочья, письменный стол разбит в щепки. Перевёрнутые шкафы, разломанные стулья, разломанные ставни… Всё это сверху украшали мелкие клочки разорванной бумаги - документы по лесозаготовке и найму персонала. Меня прошиб холодный пот. Маэстус.
        -Под утро… жуткий грохот… дверь заперта изнутри… Идей принёс лом, но… - я улавливал причитания Феликса урывками, лихорадочно разгребая то, что ещё вчера было письменным столом. - Господин Максимилиан, умоляю, не докладывайте об этом старшему инквизитору!
        И этот туда же. Здесь и докладывать не придётся - Акком всё узнает от Ингрид либо разнюхает самостоятельно. Я еле сдерживался, чтобы не начать звать Маэстуса вслух, понимая, что это скорее всего бесполезно. Какой же я идиот. Чернокнижник, который оставил свою главную книгу чёрт знает где, и теперь…
        -Ар! Здесь!
        Я поднял глаза на Эми, указывающую куда-то в угол комнаты. Среди щепок и бумажного мусора там внезапно промелькнуло до боли знакомое ядовито-зелёное свечение. Затем ещё раз. Я кинулся туда и через несколько секунд с непередаваемым облегчением сжимал в руках целёхонькую книжку, по размерам больше напоминающую блокнот в кожаном переплёте. Мой гримуар.
        Вняв моей настоятельной просьбе, Феликс с поклоном удалился, пообещав позже отвести меня в малое хранилище, а также выделить новую комнату, в два раза больше и десять раз защищённее. В последнем, впрочем, я здорово сомневался - на меня открыли настоящую охоту, и вряд ли в этом доме теперь существовало хоть одно место, где я мог бы чувствовать себя в безопасности.
        -Маэстус, старина, - выдохнул я, как только убедился, что Феликс действительно ушёл. - Клянусь, ты заставил меня поседеть.
        -И меня! - щебетнула Эми, хотя некромант не мог её слышать.
        -Сам ты старина, - фыркнул гримуар. - Говорил же, береги как зеницу ока. Скажи спасибо, что живые книги в отсутствие чернокнижников могут ограниченно применять заклятья для самозащиты. Под «Призрачным покровом» меня не увидели, и я так и пролежал в углу.
        -Так кто это устроил?
        -Какая-то шайка сумасшедших.
        По словам Маэстуса, за час до рассвета из окон вылезли четыре тёмные фигуры, сразу заперев дверь, тем самым перекрыв все возможные выходы. Осознав, что меня в комнате нет, они принялись уничтожать документы на столе, а затем и всю мебель. Маэстус накинул «Покров» почти моментально и полетел в угол в первые пять минут, не успев толком рассмотреть нападавших - ему для этого, как я подозревал ранее, требовалась не закрытая ничем обложка. Единственная странность - те совершенно не переговаривались, хотя действовали слаженно.
        -Мертвецы? - предположил я, вертя в руках каким-то чудом уцелевшую ножку стула. Пока что от неудачных покушений на меня страдал лишь интерьер поместья Блэкуотеров. Если так продлится дальше, верховному дознавателю не понадобится ничего сжигать, к завтрашнему утру от дома ничего не останется.
        -Издеваешься, да? - ядовито спросил Маэстус. - Я, повелитель мёртвых, не узнал бы нежить, орудующую в двух шагах?
        -Тогда кто это мог быть? Лазутчики, наплевавшие на преграду, установленную инквизицией? Лорд Хадзис, его жена и их двое детей? Четыре служанки-ниндзя?
        -Ты забыл про двух стражей, дежурящих в подвале, - буркнул Маэстус, но без особой уверенности. Ему явно было не по себе, а я тут с наездами…
        -Прости, что оставил одного. Обещаю, больше не повторится.
        -Я сам предложил закончить с документами, - смягчился он. - И там действительно нашлось кое-что любопытное. Но это не снимает вопроса, куда ты пропал на всю ночь.
        -Нашёл нам нового союзника. Ты, как лангиец по происхождению, должен оценить.
        Я ожидал, что малое хранилище леса будет расположено в чём-то вроде большого подвала, но сильно просчитался - это оказался здоровенный отдельный склад, стоящий на возвышенности отдельно от поместья, хоть и всё ещё в рамках огороженной территории. До реки от него было рукой подать, хотя ворота к ней оказались заперты на громадный засов, а по береговой линии снаружи тянулось всё то же инквизиторское «кольцо пепла».
        -Для хранилища древесины необходима свободная циркуляция воздуха и склон, чтобы можно было беспрепятственно удалять дождевую воду, - пояснял Феликс, возясь с замком на небольшой боковой двери. В здании также присутствовали большие ворота - для транспортировки брёвен внутрь и наружу, - но сейчас они тоже были заперты.
        Спустя пару минут замок наконец поддался, и малое хранилище леса лорда Блэкуотера предстало перед нами во всей красе.
        -Кажется, здесь не помешал бы ещё один демон - для сортировки леса, - протянула Эми, вызвав у меня невольный смешок, потянувший за собой недоумевающий взгляд Феликса.
        Так мог бы выглядеть лесоповал после жуткой бури, где затем всласть повеселилась бригада пьяных дровосеков, вооружённых голодными бобрами. Огромное помещение, заваленное деревом в самой разной форме - почти не тронутые стволы, распиленные брёвна, сваленные в кучу ветки. Вдоль северной стены - множество столярных столов, окружённые ящиками с заготовками для мебели, лодок, столовых приборов, оружия… В воздухе стоял густой запах свежего дерева с отчётливой ноткой хвои. Что же, по крайней мере, какие-то сосны здесь должны быть.
        -Феликс, мне нужно найти конкретное дерево. Трясинную сосну. Справишься?
        -Боюсь, что нет, господин Максимилиан. Я совершенно далёк от тонкостей лесозаготовки…
        Ну да, а кто мне до этого все уши о складе прожужжал? Впрочем, на «нет» и суда нет.
        -Бумаги? Записи? Какой-нибудь каталог содержимого хранилища?
        -Всё конфисковано в первый день расследования по запросам Ордена и городской администрации…
        -Спасибо, Феликс, - устало кивнул я. - Тогда попробую разобраться сам.
        Ну как, сам…
        -Эми, на тебя вся надежда, - негромко взмолился я, когда за дворецким закрылась дверь.
        Не представляю, что было бы, выдай инквизитор мне этот квест, будь я на самом деле один. Без Маэстуса мы бы не прочли ни один документ, без Эми… положим, без Эми я бы свихнулся задолго до этого, но в данном случае - сосну было бы отыскать невозможно. Она перелетала от дерева к дереву, используя свой навык идентификации, пока мы очень медленно передвигались по «творческому беспорядку», в котором работал покойный лорд Грегори Блэкуотер. Феликс уверял, что ключ от замка к хранилищу имеется лишь у него, но я всё равно настороженно вглядывался в тени в углах. Если неизвестный гад смог обрушить на меня стеллажи в библиотеке, здесь у него была возможность провернуть похожий фокус с кучей здоровенных стволов. А уж если неизвестных гадов будет четверо…
        -Берёза равнинная. Меднолист. Каштан пагубный. Ель серая. Ясень. Игольник. Тис озёрный…
        Какие-то названия были знакомые или полузнакомые из реальности, какие-то казались совершенно вымышленными. Дизайнеры «Анимы» приложили массу усилий для создания живого мира, дав имена сотням, если не тысячам растений.
        -Зимнецвет обыкновенный. Ураганник. Сосна… - тут я слегка встрепенулся. - Сосна бежевая. Лиственник висельный…
        Маэстус молчал, предупреждённый о работе Эми, так что её голосок перемежался лишь с глухим звуком моих собственных шагов по деревянному настилу, усеянному опилками. Не лучше ли было оставить голую землю? Я не эксперт, но это смотрится как дополнительный фактор при пожаре…
        -Побережник малый. Крушина. Тополь кровавый. Липа северная. Шиполом.
        До вечера было ещё далеко, но время неумолимо рвалось вперёд, приближая момент провала квеста и чрезмерно трагичного финала для дома, на который и без того обрушилось несчастье. Месяц в «Аниме» на удивление заставлял по-настоящему переживать за виртуальные жизни, зависящие только от меня. Завтра инквизиция не получит никого из невиновных. Нужно всего лишь немного терпения.
        -Сосна трясинная. Вот она, Ар.
        Самый дальний и тёмный угол хранилища. Массивный ствол с необрубленными ветками, небрежно прислонённый к стене, закрытый с обеих сторон другими деревьями. Здесь аромат хвои был особенно силён, и к нему примешивались некие сладкие, пьянящие, почти тошнотворные нотки чего-то совершенно незнакомого. Лишнего. Злого.
        -Запах безумия, - прошипел Маэстус. - Дерево проклято безумцем, посланным Дремлющим в Бездне. Скорее тащи сюда демонессу, пока эту дрянь не обнаружил кто-то ещё…
        Глухой стук, раздавшийся с противоположной стороны склада, заставил меня развернуться, как на шарнирах. К несчастью, это был не Феликс, зашедший узнать, как проходят поиски. В хранилище зашёл, захлопнув и закрыв на засов дверь, лорд Орест Хадзис, сжимающий в одной руке масляную лампу, а в другой - обнажённый меч. С такого расстояния мне не было видно его лица, но не нужно было быть гением, чтобы догадаться: он явился не с благими намерениями.
        Глава двадцать вторая
        -Выходи! - рёв лорда Хадзиса с лёгкостью разносился по складу, будто здесь было не переполненное хранилище леса, а пустой концертный зал с идеальной акустикой. - Покажись мне!
        От внешности изысканного господина не осталось и следа. Мятая одежда, покрытая пятнами еды и грязи, всклокоченные седые волосы, бешено вращающиеся глаза больше подходили крепко выпившему городскому сумасшедшему, чем аристократу. Меч в его руке, как ни странно, больше напоминал европейский полутораручник, чем обычные в «Аниме» гладиусы. Я отмечал эти детали, спрятавшись среди древесного хаоса, пока Орест Хадзис, слегка пошатываясь, проходил мимо на расстоянии нескольких метров, не замечая меня в упор. Ситуация складывалась патовая. Если я выйду и приму бой, шансы не слишком велики - четвёртый уровень против десятого, плюс если кто-то в это время ворвётся на склад и застукает меня за чернокнижием, проблемы только усугубятся. К тому же мне не хотелось убивать живого NPC, даже если он жаждал моей крови. Как потом смотреть в глаза его детям?
        -Я знаю, что ты тут! - бушевал Хадзис, поворачиваясь из стороны в сторону и пытаясь разглядеть что-то в завалах стволов, подсвечивая лампой. - Выходи, или я сожгу здесь всё!
        -Он не шутит, - шепнула Эми. - Он верит в свои слова.
        Очевидно, если я не выйду или уйду сквозь стену «Шагом», можно смело прощаться с единственной зацепкой в этом кошмарном деле. Конечно, легче всего было бы свалить всё на лорда Хадзиса - обстоятельства явно к этому подталкивали. Но что-то подсказывало мне, что сейчас он выступал не более чем марионеткой в руках кого-то, остающегося во мраке. Как же поступить?
        -Считаю до… трёх! Два!..
        -Что это значит, лорд Хадзис? - выйдя из укрытия за его спиной, я постарался, чтобы мой голос звучал как можно более твёрдо, но получилось так себе. - Вы пытаетесь вмешаться в ход расследования?
        -Ты! - моментально развернувшись на сто восемьдесят градусов, Хадзис направил в мою сторону меч - к счастью, пока что нас разделяло метров двадцать. - Я не буду ничего тебе объяснять! Ты угрожал моей семье! Моим детям!
        Интересно, когда я успел? Пока валялся в отключке после «Последнего вздоха» или покушения в библиотеке?
        -Вы ошиблись. Бывает. Сложите оружие, и поговорим как нормальные люди.
        -Я отрублю твою грязную башку и скормлю свиньям! - Похоже, я выбрал не ту опцию в диалоге или недостаточно прокачал красноречие. Если бы такой навык тут вообще существовал.
        Орест Хадзис с поразительной для своего возраста и комплекции скоростью ринулся в мою сторону, раскручивая на ходу длинный меч. Если умертвие того же десятого уровня не допускало ошибок, атакуя меня множественными колющими ударами, то бешеный лорд явно нацелился порубить меня в капусту. Пытаться отразить его натиск дубинкой и копьём было бы не только бессмысленно, но и опасно, так что я развернулся и в свою очередь рванул к выходу. Если удастся переместить сражение за пределы склада, возможно, его заметят из поместья и придут мне на помощь.
        -Стоять! - грянуло сзади.
        -Опасность! - раздалось сверху.
        Я еле успел пригнуться, когда над моей головой пронеслось здоровенное полено, запущенное преследователем. Пришлось развернуться, чтобы увернуться ещё от двух и принять третье в левое плечо. Десять урона! Лорд Хадзис уже подобрал новый снаряд, когда я, зашипев от боли, контратаковал «Хваткой», дёрнув на себя тень прислоненного к стене ствола… кажется, ураганника. Или то был озёрный тис? Так или иначе, дерево приложило моего противника по тому же левому плечу, заставив его выронить полено и рухнуть на колени. Джекпот!
        А затем ствол грохнулся на масляную лампу, заботливо поставленную лордом Хадзисом около ног.
        Дьявол.
        Горящее масло выплеснулось на очень сухие опилки, рассыпанные по деревянному полу, которые загорелись в считаные секунды. Пламя рвануло во все стороны - сложно представить предмет, которое оно не могло бы тут пожрать. Первым моим порывом было броситься вглубь склада и вынести хотя бы пару веток с трясинной сосны, но я задавил эту идею в зародыше. Не успею при всём желании. Не судьба.
        Вместо этого я бросился к оглушённому NPC, который пару минут назад пытался меня убить, перебросил его здоровую руку через плечо и, кряхтя от натуги, потащил его к выходу. Только сейчас я ощутил, как сильно от лорда Хадзиса несло спиртным - перед тем, как отправиться меня убивать, он напился в стельку! Сейчас, впрочем, весь его боевой дух испарился, и он с трудом переставлял ноги, рыдая то ли от боли, то ли от страха. Интересно, кто он по классу? Гладиатор? Берсерк? Неважно, ведь даже в таком жалком состоянии он вполне мог отправить меня на перерождение. Качаться надо, Ардор. А ещё хоть иногда включать голову перед тем, как колдовать.
        Когда мы в обнимку с лордом Хадзисом вывалились из горящего склада, снаружи уже ожидали все обитатели особняка. Даже Хель тихонько стояла сзади, стараясь не привлекать лишнего внимания. Выкашляв остатки удушливого дыма, я поднялся на ноги, ощутив, что дрожу всем телом. Странно, дебафов вроде не висит, а чувствую себя как будто двойной «Болезнью» пристукнуло. Орест Хадзис, впрочем, подняться не смог, потеряв сознание от пережитого и выпитого. Не завидую я ему по пробуждении.
        -Вы убили его? Прикончили это чудовище? - высокий звенящий голос, раздавшийся из толпы, заставил меня вздрогнуть - он принадлежал леди Мелине Хадзис. - Я пыталась его остановить, но он ударил меня… Он…
        Ухоженное лицо леди Мелины действительно украшал внушительный синяк, а платье было порвано в двух местах. Она бросилась ко мне, причитая и заламывая руки, но отпрянула, заметив, что её муж пошевелился на земле.
        -Он ещё жив?! Умоляю, добейте его, пока он не очнулся! Он обезумел, он угрожал нашим детям!..
        Где-то я это уже слышал, но гораздо убедительней. Я пристальней всмотрелся в стоящую передо мной женщину и понял, что, несмотря на сквозящий в её голосе ужас, она держалась очень уверенно, как готовая к броску кошка. Как там говорила Лициния, «трясётся как лист, но в душе холоднее льда»?
        Я шагнул в сторону, закрыв для леди Мелины дорогу к беспомощному ныне лорду Хадзису.
        -Прошу вас отойти. Когда ваш муж придёт в себя, его допросят по всей строгости закона.
        -Отдайте его старшему инквизитору, - шипела она, и не думая отступать. - Он клялся, что удавит вас вашими же кишками! Что отрежет голову и скормит свиньям!
        Да, действительно, что-то такое он и обещал. Вопрос только в том, кто его на это подбил. Точнее, даже не совсем вопрос…
        -Вчера с утра он отправился в библиотеку и пропадал там несколько часов. Как вы думаете, зачем?!
        -А вы уже в курсе, что произошло в библиотеке? - ответил я вопросом на вопрос. - Вам кто-то рассказал?
        Мелина Хадзис впервые за разговор слегка замялась с ответом, хотя в целом могла тут же кивнуть на конюха, дворецкого или любую из служанок. Вряд ли Идей держал в тайне произошедшее, да и кто угодно мог зайти и наткнуться на последствия покушения.
        -Он пытался вас убить дважды, а вы его защищаете?!
        -Дважды? - протянул я, качая головой. - Не думаю. Знаете, леди Хадзис, тот, кто толкнул на меня полки в библиотеке, действовал абсолютно бесшумно до последнего момента. Почему-то мне кажется, что лорд Хадзис на такое не способен.
        Наконец-то она отступила, почувствовав недобрые нотки у меня в голосе. За время моего пребывания в «Аниме» я неоднократно успел убедиться, что уровень у NPC почти всегда отображает их боевые возможности, и Мелина была того же десятого, что и её супруг. Я не мог напрямую попросить Эми определить её класс, но здесь, пожалуй, хватит и догадки.
        -На кого вы обучались? Лазутчика, ассасина? Можете не отвечать. А вот где вам придётся ответить, так это в суде, и не только за две попытки покушения на представителя закона. У меня на руках есть все доказательства ваших манипуляций с бумагами, подделки подписей и предоставления ложных сведений о доходах…
        Леди Хадзис, ещё минуту назад напиравшая на меня словно паровоз, теперь в самом деле тряслась. Самое смешное, что я был более-менее уверен только насчёт попыток покушения, и то на основе косвенных улик и интуиции. По поводу неразберихи с документами сообщил Маэстус - некоторые данные по закупкам и продажам не стыковались, и подписи местами выглядели подозрительно. Только вот это никак не сошло бы за серьёзные доказательства, даже будь эти бумаги у меня и в самом деле на руках, а не уничтоженные при ночном нападении. Я ткнул пальцем в небо, а попал прямо в цель.
        -Опасность!
        Если бы не оклик Эми, я бы скорее всего даже не успел разглядеть невесть откуда материализовавшийся в левой руке леди Хадзис кинжал с очень узким лезвием, больше напоминающим шило. Она мягко шагнула ко мне, а я в свою очередь шарахнулся назад. Промедли я на секунду и скорее всего получил бы несколько аккуратных дырок в животе и груди урона эдак на сотню. Правда, я совершенно не учёл лорда Хадзиса, валявшегося как раз у меня за спиной, споткнулся и весьма неуклюже завалился на спину. Мелина Хадзис нависла над нами, явно решив прикончить двух птиц одним камнем или, точнее, кинжалом. Собиралась она после этого отбрехиваться перед всеми честными людьми или совершить самоубийство над нашими хладными телами, неизвестно, и желания проверять у меня не было. К счастью, в ту самую секунду, когда я уже был готов применить заклинание невзирая на последствия, по обе стороны от Мелины возникли стражи, ранее охранявшие тело лорда Грегори. Не успела она и обернуться, как ей скрутили руки и уложили на землю рядом с бесчувственным мужем. Она не кричала и не пыталась сопротивляться, словно ей зачитали права в
голливудском стиле.
        -Ох, Мелина, Мелина, от вас я такого не ожидала. - Я вздрогнул, услышав голос Виктории Уайт, как и раньше, звучавший совершенно безмятежно. - Такая грубость, сплошные провалы, и всё ради чего? Избавиться от этого барана и найти себе нового? Или вы рассчитывали сами управлять его делом, наконец выйдя из тени?
        Старший нотариус неторопливо подошла к нашему нелепому лежбищу, взяла меня за руку и одним рывком поставила на ноги, затем мягко улыбнувшись.
        -Не удивляйтесь, Максимилиан. Администрация Ламитерна давно следила за семьёй Хадзис, хотя никто не предполагал, что всё разрешится… вот так. Не одной же инквизиции делать всю работу.
        Учитывая, с какой охотой инквизиция эту работу спихнула на постороннего человека, городских законников вполне можно было понять. И всё же в этом мутном деле множество элементов откровенно не складывались. Нахмурившись, я перевёл взгляд на Мелину Хадзис, которая всё ещё сохраняла молчание. В свете пламени бушующего пожара её глаза не выражали совершенно ничего.
        -Зачем вам было убивать лорда Блэкуотера?
        И не только убить - иглой, снятой с проклятой сосны, - но и перетащить тело в подвал, инсценировав его смерть от когтей демона. После чего делом обязана была заняться инквизиция, заперев поместье на магический замок. И всё ради того, чтобы украсть или уничтожить бумажный компромат? Это тянуло не на грубую ошибку, а на форменное безумие.
        -Идиот, - без малейших эмоций тихо ответила леди Хадзис, даже не смотря на меня в ответ. - Я его не убивала.
        И больше не сказала ни слова, пока её поднимали и уводили куда-то - возможно, в тот самый подвал. У малого хранилища леса обрушилась крыша, а все присутствующие под руководством Феликса кинулись тушить догорающие стены с помощью хитрой системы с водой, поставляемой напрямую из реки. Где-то внутри здания обратилась в пепел важнейшая улика во всё ещё не раскрытом деле об убийстве демонолога - поскольку даже без шёпота Эми мне стало ясно, что Мелина Хадзис для разнообразия сказала чистую правду.
        -Лангия - какая она?
        Моя новая комната оказалась несколько более скромной, зато Феликс не соврал - здесь окна можно было заблокировать здоровенными ставнями, чтобы обезопасить себя от атаки извне. Несмотря на то, что после тушения пожара всем участникам дали возможность хорошенько искупаться с помощью подобия шланга, мою многострадальную пограничную униформу теперь украшали многочисленные пятна от сажи, а в воздухе ощутимо пахло гарью.
        -Прекрасная, богатая, таинственная. Свободная! Владыка превыше всего ценит свободу и установил там первый закон - каждый волен делать то, что посчитает нужным.
        Со стороны могло показаться, что в комнате беседуют двое людей, но на деле там заседали человек, демон, дух, запертый в книге и информационный бот. Последние двое, впрочем, пока что сохраняли вежливое молчание, хоть и были представлены Хель.
        -Каждый может сказать, что думает. Каждый может стать кем пожелает. Каждый может заниматься магией без ограничений! Разве не так должно быть устроено общество?
        За время игры до меня доходила весьма противоречивая информация о Лангии, и в другое время я бы осмелился поспорить или узнать подробнее, но сейчас, уставший, пропахший дымом и лишившийся последней зацепки в деле, я задавал вопросы скорее чтобы поддержать разговор.
        -Когда всё закончится, ты вернёшься на родину?
        -Конечно.
        -Мы не должны, не знаю… провести ритуал и помочь тебе?
        Хель печально улыбнулась, качнув головой.
        -На это способен только призыватель, желательно - мой призыватель. Нет, я отправлюсь домой сама, как только инквизиция снимет защиту с дома. Они не смогут меня поймать, а потом я уже буду слишком далеко.
        -А дальше как, пешком?
        -Как получится, - ответила она. - Но даже если на это уйдут месяцы, я доберусь домой. Нас с Грегори ожидает трон Владыки.
        Я на секунду подумал, что ослышался.
        -Прости, ты сказала…
        -Когда призыватель ставит печать на контракте, его душа принадлежит Владыке, - беззаботно пояснила Хель. - И тот, в величайшей своей доброте, может дать ей второй шанс, воскресив в виде демона. Тогда мы снова будем вместе, и нас никто не разлучит. Чужаки и демоны на самом деле очень похожи. Мы не умираем до конца.
        Это объясняло её спокойствие во время происходящего. Правда, «может дать шанс» звучало не слишком оптимистично, но я не собирался разрушать её надежды рассуждениями о том, что не стоит верить дьяволу на слово. Она, в конце концов, имела основания полагаться на своего «Владыку».
        Увы, на ситуацию здесь и сейчас это в любом случае никак не влияет. Из-за нелепой ошибки одного начинающего чернокнижника расследование в тупике, а таймер неумолимо ползёт к концу.
        -Не унывай. Ты сделал всё, что смог, - за утешительными словами от Хель последовал хлопок по плечу. Везёт же мне на сильных - буквально - женщин что в реале, что в «Аниме». Но я бы всё же предпочёл получать хлопки от Нэсс, чем от демонессы, хоть и на удивление дружелюбной.
        -Смотри шире - у нас осталось не так много подозреваемых, - продолжала она.
        -Если верить Мелине Хадзис… да и Лицинии, если уж на то пошло, - мрачно ответил я. - А как тебе вариант, что убийца сбежал из особняка до прибытия инквизиции?
        Акком знал лишь то, что в доме всё ещё находится демон, но как раз демон и оказался невиновен.
        -Никто не покидал поместья после смерти Грегори - сказала Хель. - Я следила, поверь мне. А в твоём видении он разговаривал с кем-то, кто был ему знаком, верно?
        Верно. Или он бы так просто не отвернулся, подставив ему шею. К тому же мы не просто так сидим в новом помещении, а на мою жизнь покушалась не только Мелина с её чересчур легко манипулируемым мужем. Четверо неизвестных, уничтоживших мою предыдущую комнату, не вписывались ни в одну из теорий.
        -Что ты знаешь о лорде Конраде Ланге?
        -Он хороший человек. Мягкий, готовый помочь. Грегори много рассказывал о нём, но я с ним почти не говорила.
        -У них не было конфликта, ссор?
        -Насколько я знаю, никогда.
        -Остаётся Ингрид, - пожал плечами я. - Сперва я решил, что она не при делах, но тогда ситуация была иной. Когда я с ней говорил, она упоминала, что дружила с лордом Блэкуотером, только прозвучало это как…
        -Они встречались полгода, - спокойно сказала Хель. - Пока он не призвал меня.
        Я моргнул пару раз, переваривая услышанное.
        -Но это же совершенно меняет картину! Ревность, месть…
        -Грегори говорил, что они просто устали друг от друга. К тому же, если бы Орден знал о его занятиях демонологией, инквизиция бы нагрянула куда раньше. Прошло столько лет…
        -Как ты верно заметила, у нас не так много подозреваемых. Что думаете, ребята? - обратился я к Маэстусу и Эми.
        -Ингрид выше тебя на одиннадцать уровней, - заметила Эми. - Нам повезло с Хель, но может не повезти с ней.
        -Орденским нельзя доверять, - буркнул Маэстус. - Даже если они пока что не в инквизиции. Это секта кровожадных фанатиков, и Рихтер наверняка ничем не лучше. Попробуешь на неё надавить - и она тебя разорвёт.
        Практически единогласно и весьма разумно. Самое смешное, что «Анима» по-честному предупреждала о риске, задание-то для 15 уровня, а я как обычно сунулся в самое пекло. С другой стороны, что мне ещё оставалось делать, ждать, пока инквизиция сожжёт поместье дотла? Не то что я, спаливший единственное хранилище леса…
        -Мне понадобится помощь, - как можно убедительней заявил я, смотря в глаза Хель. - Если Ингрид Рихтер в этом замешана, я один с ней не справлюсь.
        -Я уже говорила, я не предназначена для убийств, - печально заявила демонесса двадцатого уровня.
        -Мы не будем её убивать! Скорее всего. И потом, разве ты не хотела найти виновного?
        Поколебавшись секунду, она кивнула. Даже если душа лорда Блэкуотера жива где-то далеко отсюда, это не отменяет факта, что кто-то всё ещё должен ответить за совершённое преступление. Не говоря уже о вмешательстве инквизиции и прочих радостях жизни.
        -Сначала я кое-что тебе покажу, - добавила Хель, поднявшись и направившись к двери. Я последовал за ней.
        Кабинет лорда Грегори Блэкуотера не слишком изменился за те сутки, что прошли с момента моего визита во время поиска улик. Хель даже не понадобился запасной ключ, чтобы попасть сюда - она просто ловко провернула коготь на мизинце в замке, и тот открылся со звучным щелчком. Из демонов, наверное, получаются отличные лазутчики - со встроенным естественным набором отмычек.
        Демонесса немного задержалась, окинув комнату печальным взглядом, но затем уверенно направилась к книжным шкафам. Я догадывался, что здесь может скрываться потайной ход, но поочерёдное вытаскивание книг в попытке найти рычаг в прошлый раз ничего не дало. К моему изумлению, Хель просто преспокойно подняла шкаф и поставила его рядом, словно это был муляж из пенопласта. Я на всякий случай проверил - нет, настоящий шкаф. Сколько у неё силы? Двадцать? Пятьдесят?
        Открывшийся кусок стены не вызывал подозрений, но здесь уже нашлось место потайной кнопке, открывшей тёмный проход с винтовой лестницей, ведущей вниз. Спуск занял около пяти минут - мы точно спустились до уровня первого этажа и ниже, причём если бы не подсветка Эми, я бы запросто споткнулся и дальше уже катился кувырком. Как только я начал подозревать, что лестница приведёт нас к ядру планеты или хотя бы городской канализации, она внезапно подошла к концу. Демонесса повторила трюк с когтем на небольшой железной двери в конце короткого коридора, пока я размышлял, зачем она здесь, учитывая предыдущую секретность.
        -Здесь он впервые меня призвал. Здесь мы говорили и здесь мы любили друг друга, - негромко сказала Хель, открывая передо мной дверь.
        Тайный кабинет по сути не слишком отличался от того, что находился сверху - тот же письменный стол, бумаги на нём, книжные шкафы вдоль стен. Но несколько деталей всё же привлекали внимание - магические светильники на стенах, идеально очерченный круг призыва в углу, небольшая алхимическая лаборатория напротив него и огромная изысканная кровать, застеленная шёлком и заваленная круглыми подушками, занимающая чуть ли не четверть немалого помещения. Хель задержалась около неё на пару секунд, и я почувствовал, как краснею. Она всё же изначально была суккубой, а это место не предназначалось для посторонних. Теперь я был чужаком не только в этом мире, но ещё и в святая святых мёртвого демонолога и его инфернальной возлюбленной.
        Чтобы отвлечься от кровати, я подошёл и внимательней рассмотрел круг призыва. Мастерская работа, кардинально отличающаяся от той фальшивки, наспех начерченной в дальнем погребе. Если бы лорд Блэкуотер погиб в этой комнате, его тело, возможно, осталось бы тут навсегда.
        -Все книги, которые нельзя было показывать посторонним, Грегори хранил здесь, - сказала Хель, проводя пальцами по корешкам томов. - Живых среди них нет, но запретные - все. За любую его могли бы отправить на костёр.
        Она говорила о страшных вещах, но при этом чуть ли не светилась от гордости. Книги были её настоящим призванием, тем, что давало ей вкус к жизни - и лорд Грегори, видимо, разглядел это с первой их встречи. Я запоздало проникся симпатией к этому человеку… NPC, которого толком не успел узнать.
        -Держи, - Хель материализовалась передо мной с солидным фолиантом в тёмной обложке, покрытой золотой вязью, и маленьким свитком, лежащим сверху. Я машинально принял предложенное, убедившись, что фолиант оказался солидным не только по виду, но и по весу.
        -Полный справочник Нерона Белого о ритуалах перерождения, при условии сохранности души.
        -Отлично. А фолиант? - простенько пошутил я, получив в награду хихиканье с двух сторон - от Хель и Эми. - Маэстус, это то, что надо?
        -То, то, - взволнованно подтвердил он. - Давай закругляйся скорее с этим делом и дай мне как следует в него закопаться!
        -Грегори не слишком интересовался феноменом чужаков, но был готов изучить их, если понадобится, - продолжала Хель. - В свитке - заклятье «Маяк». Оно бесполезно для любых обитателей нашего мира, но применивший его чужак подаёт сигнал другим чужакам - «я здесь». До тех пор, пока его не найдут.
        Учитывая то, что мини-карты «Анима» не предполагала, я не слишком понимал механизм действия данного спелла. Он должен направлять других игроков невидимой чуйкой? Но жест со стороны Хель был невероятно щедрый, и я с благодарностью принял что дают.
        -Это - подарок от Грегори, второй - от нас обоих.
        На протянутой ладони Хель лежала кристальная сфера размером с кулак, едва заметно пульсирующая алым. Я неуверенно прикоснулся к ней, вызвав появление информационного окна.
        Сердце демона (артефакт)
        Прочность -
        Особенности: Интеллект +2, Интуиция +2.
        Активная: Раз в сутки увеличивает силу выбранного заклинания владельца.
        Я взял и зачарованно повертел в руках сферу, оказавшуюся лучшим артефактом для кастера, что я видел за всё пребывание в «Аниме». Замечательный бонус к статам без каких-либо минусов и требований! Неразрушимый! Шикарная активка! Жаль только без уточнений насчёт усиления - с «Языком саламандры» всё более-менее ясно, но как оно сработает на «Хватке» или «Шаге»? Я поднял глаза на Хель, чтобы поблагодарить за такой королевский дар, как обнаружил её лицо прямо напротив моего.
        -Третий подарок - лично от меня, - шепнула она, заставив меня на этот раз не покраснеть, а натурально вспыхнуть. Что происходит? Неужели…
        Демонесса лукаво улыбнулась, а затем её губы легонько коснулись моих, тут же отстранившись, но и этого было достаточно, чтобы по телу пробежал водопад колючих мурашек. Я пошатнулся, но устоял. Мне показалось, или в этот момент сверху раздалось возмущённое фырканье? Нет, наверное, показалось.
        Над полоской хп возник новый статус - «Поцелуй суккубы», повышающий все параметры на 2 на ближайшие десять часов, а после этого понижающий их на такое же значение и такое же время.
        -Не стоит благодарности, - подмигнула Хель, пока я наслаждался ощущением, как новая энергия наполняет мышцы и прочищает голову. Никогда ещё я не чувствовал такого прилива сил! К симпатии в сторону погибшего призывателя примешались отчётливые нотки зависти, но я постарался их подавить.
        Справочник о ритуалах, свиток и сфера отправились в заплечный мешок, который я по совету Хель прихватил из своей комнаты ранее. К счастью, экипировать сферу, как и гримуар чернокнижника, не требовалось, и доступ к способности я мог получить, даже не сжимая её в руках. Путь наверх из тайного логова показался куда короче и веселее, ноги сами несли меня по железным ступенькам. За последние три дня я не получил ни капли экспы и несколько раз чуть не умер, но приобрёл ценного союзника и даже разжился артефактом! С таким раскладом даже допрос NPC на одиннадцать уровней выше не казался чем-то невозможным. Главное - занять выигрышную позицию и задать правильные вопросы, пока Ингрид не опомнится…
        -От вас разит лангийской скверной, господин Максимилиан, - льда в этом голосе хватило бы, чтобы сформировать айсберг и потопить пяток «Титаников». - Не потрудитесь объяснить, в чём дело?
        Глава двадцать третья
        Ингрид Рихтер сидела посреди кабинета, читая какую-то книгу, снятую с полки передвинутого шкафа. Лишь когда я, щурясь и привыкая к нормальному освещению, выбрался из подземного хода, она отложила её и поднялась мне навстречу. О «выигрышной позиции» можно было забыть, равно как и о правильных вопросах. Единственным преимуществом оставалась Хель, ещё не поднявшаяся по лестнице. Я надеялся, что она услышит разговор и покажется, когда понадобится её помощь.
        -Что вас удивляет, леди Ингрид? - громко спросил я, борясь с желанием оглянуться на проход. - Здесь всё пропахло демонами, особенно внизу, где лорд Блэкуотер устроил себе тайный кабинет. Расследование идёт своим чередом.
        -Расследование. Верно, - задумчиво кивнула она, и я понял, что моя отмазка пролетела мимо. - Не могу понять, почему его высокопреподобие решил поручить это дело… кому-то вроде вас.
        -Мы давно знакомы, - почти не соврал я.
        -Инквизитор бы прочесал весь дом, от чердака до последнего погреба. Выудил из каждого человека все сокровенные знания. Не оставил на месте ни единого камня, - продолжала Ингрид, повернувшись к окну, где потихоньку наступал вечер последнего отведённого мне дня. Я старался следить за ней, но задним числом понял, что в комнате что-то изменилось. Может, она её обыскивала, пока ждала моего возвращения?
        -От вас требовалось лишь вычислить демона и указать на него. Работа, с которой любой член Ордена справился бы за день.
        Ну это уж явное преувеличение. Я, конечно, бездарь, и детектив из меня вышел паршивый, но обстоятельства были против меня. И демона-то как раз я вычислил довольно быстро. Не за день, за два, но тоже неплохо. Говорить об этом Ингрид, впрочем, не стоило.
        -Я вывел на чистую воду леди Хадзис, - пожал плечами я. - И обнаружил это место.
        -Обнаружили, значит. Как интересно, - сказала Ингрид голосом, в котором не было ни капли интереса. А затем, прежде чем я или Эми успели среагировать, гортанно каркнула что-то, выстрелив ладонью в моём направлении. Тень её руки на стене свилась в тонкую чёрную плеть, обратившись плетью в реальном мире и схватившую… не меня, амулет, висящий на моей груди. Рывок - и тот улетел в противоположный угол кабинета. На долю секунды я почувствовал себя голым.
        Практически без перехода та же тень трансформировалась в чёрное копьё, тюкнувшее мне в центр груди. Критический удар, 20 урона! Я отлетел к участку стены около тайного хода и распластался на ней, тихонько сползая вниз. Вся моя новообретённая уверенность испарилась в миг, мысли спутались. Сил хватило лишь, чтобы заметить новый дебаф - «Теневой паралич». Длительность - от одной до трёх минут. Без «Якорной цепи» я остался практически беззащитен перед контролем передвижения. Ингрид Рихтер явно раньше имела дело с умниками вроде меня, слишком полагавшимися на побрякушки.
        -Я знаю, как выглядит поцелуй суккубы, глупец, - шипела Ингрид, подходя ближе и склоняясь надо мной. Боли не было, лишь какое-то бесконечное равнодушие, в котором я совершенно не мог сосредоточиться на том, чтобы скастовать что-то в ответ или даже сдвинуться с места. - Я видела его на устах Грегори десятки раз. Я обучилась запретному, чёрному ремеслу, чтобы знать это. Чтобы стать ближе к нему.
        -Ар, она призыватель! - крикнула Эми, проведя анализ без моей команды. - Специализация - тени!
        Полезная информация, которая пригодилась бы пару дней назад. Но я сам виноват. Я вычеркнул Ингрид из списка подозреваемых, даже не подумав «просветить» её класс. Кто мог подумать, что Орден позволит призывательнице состоять в своих рядах?
        -Ты нашёл её, верно? - продолжала Ингрид, наступая и жадно всматриваясь в черноту тайного хода. - Лангийскую суку, пожирающую сердца мужчин. Тварь, что отобрала у меня Грегори!
        Кто здесь пожирал сердца, так это сам лорд Грегори Блэкуотер. А потом, сволочь, умудрился умереть…
        -Оставь его.
        Хель выступила из темноты во всей красе своего истинного облика, с рогами, зубами и шипами, как и положено демону. Ингрид тут же отступила назад, дав мне небольшое пространство для манёвра. Паралич кончился, так что осталось только опереться на эту замечательную твёрдую стену и подняться на странные трясущиеся отростки, почему-то называемые «ногами», и…
        -Лежать! - Соседний шкаф полетел на меня, ведомый до боли знакомой мне «Хваткой», и я еле успел откатиться, чтобы он придавил мне только одну ногу, а не накрыл целиком. Ещё 5 урона. Здоровье - 40 из 65.
        Взревев, Хель схватила шкаф и запустила в сторону Ингрид, но та ловко отступила в сторону, и он с жутким грохотом прокатился по комнате, не задев и волоса на её голове. Суккуба бросилась в атаку, беспорядочно размахивая когтями, пока призывательница отпрыгивала и уклонялась, контратакуя теневым хлыстом. Парализовать демона она явно не могла, но потихоньку наносила урон, зля и изматывая. К несчастью, я убедился, что Хель говорила чистую правду: она совершенно не умела сражаться, а инстинкта и природной силы не хватало даже с превосходящим уровнем. Как только я попытался вмешаться, Ингрид тут же отправила меня к стене с новой порцией паралича.
        -Эми, найди мой амулет, - одними губами пробормотал я, но моя незаменимая помощница всё поняла, ринувшись на другой конец комнаты. Увы, там сейчас царил такой жуткий разгром, что «Якорная цепь» оказалась погребена под обломками.
        Демонесса начала выдыхаться, её движения замедлились. Ингрид воспользовалась этим, утроив усилия с плетью. Я наконец понял, что изменилось в кабинете - исчез манекен в одежде служанки. Он был на месте, когда мы пришли сюда с Хель, но когда я поднялся и увидел Ингрид, его след простыл. Она спрятала его, чтобы тот её не нервировал? Выкинула в окно?
        Дебаф наконец кончился, и я в свою очередь обрушил «Хваткой» шкаф, стоящий за спиной увлёкшейся колдовством Ингрид. Моя очередь! Она увернулась в последний момент, но это дало Хель передышку, чтобы перелететь полкабинета одним прыжком и, упав на живот, схватить противника за ногу. Ингрид изрыгнула грязную ругань и ударила демонессу другой ногой, но та держала намертво. Попалась. Командная работа творит чудеса, а «Шаг сквозь тень» призывателям, по-видимому, не был доступен.
        -Убийца, - прохрипела Хель, медленно поднимаясь под градом ударов Ингрид. - Грегори никогда тебе не верил. Как он подпустил тебя так близко?
        -Чудовище, - в тон ей выдавила Ингрид. - Я лишь показала миру, что сотворила с ним ты!
        Пол под ногами Хель вдруг вспыхнул ослепительно-белым, и только сейчас я заметил, что она находится в круге, очерченном ровно в центре разгромленного кабинета. Ингрид не теряла времени зря, ожидая нас. Она рявкнула заклятье, и вокруг демонессы взвился барьер из сияющих лучей. Левая рука, вцепившаяся в ногу Ингрид, задымилась и исчезла в слепящей вспышке. Хель взвыла от боли, баюкая обрубок у себя на груди. Я ринулся вперёд, замахиваясь дубинкой, но в третий раз был отброшен, на этот раз в дальний угол. Ещё одна бесконечная минута «теневого паралича», а полоска здоровья сократилась до опасных значений. 10 из 65. Если бы не баф от поцелуя суккубы, я бы уже отправился на перерождение.
        -Я нашла его тут, в этой самой комнате. Одинокого. Холодного. Я поняла, что он покончил с собой, как только ты отошла достаточно далеко, чтобы порвать поводок!
        Безумие. Грегори не убивал себя - «Последний вздох» показывал совершенно другую картину. Ингрид явно пыталась отрицать вину… но звучала при этом чересчур искренне.
        -Я отнесла его в погреб и провела подобие вашего нечестивого ритуала! Я была вынуждена - ибо знала, что ты, тварь, вернёшься за ним. Тебя не поймала инквизиция, но так даже лучше. Теперь ты никуда не сбежишь.
        Руки Ингрид, до того оплетённые тенями, теперь светились белым, как и символы круга призыва. Я пытался разглядеть Хель, но свет стал настолько ярким, что на него невозможно было смотреть. Я зажмурился, не в силах отвернуться.
        -ИЗЫДИ! - прокричала Ингрид, и её слова сопровождались столь мощной вспышкой, что та чуть не выжгла мне глаза сквозь веки. Когда я осмелился открыть их, круг пустовал, а под потолком клубилась сиреневая дымка. Но призывательница явно не закончила ритуал, лихорадочно расчищая место для новых символов.
        -Изгнание и поглощение, - подал голос Маэстус, едва слышимый из-за пазухи. - Минута - и всё кончено. Бей её, как только спадёт паралич. Бей изо всех сил, если хочешь спасти суккубу.
        Рядом с Ингрид не осталось шкафов, столов и стульев, так что «Хватка» была неэффективна. Шагнуть сквозь тень, развернуться и ударить дубинкой? У меня всё ещё не хватало опыта для измерения расстояния, скорее всего после применения «Шага» я окажусь в коридоре снаружи и потеряю время. Остаётся только один вариант, который до сих пор я не хотел применять на живых NPC. Леди Ингрид Рихтер сделала всё, чтобы меня переубедить.
        8секунд паралича, 7, 6… Ингрид победно выдохнула, поднявшись на ноги и снова воздев руки. Она вполне справедливо не считала меня за угрозу, лишив защиты от контроля. Но у меня теперь находился ещё один маленький козырь, полученный фактически просто так, потому что некоторые демоны были добрее людей. 3… 2… 1. Пора отдавать долги.
        Сердце демона - активация.
        Язык саламандры.
        Поток пламени, извергнутый мной, теперь напоминал струю боевого огнемёта, установленного на огнемётный танк. Или, если брать фэнтезийные термины, дыхание разозлённого дракона. Я поддерживал заклинание, не заботясь об утекающей мане - пока у меня под рукой оставался Маэстус, её можно было восстановить. Кроме этого, я никак не контролировал происходящее - не мог повернуть голову и даже не видел, что творится на другом конце комнаты - пламя ослепляло и оглушало, закрыв собой весь мир.
        «Языка» хватило лишь на десять секунд. За это время всё дерево и бумага на его пути обратились в пепел. Ингрид Рихтер скрючилась в углу, закрывшись щитом из теней, но часть её волос и одежды сгорела, а на коже виднелись пятна ожогов. Начерченные ею знаки исчезли под густым слоем сажи… как, в общем-то, и большая часть кабинета. Сиреневая дымка потянулась к ближайшему окну, исчезнув без следа. Может, мне показалось, но до ушей донёсся еле различимый шёпот: «Мы не умираем до конца».
        -Маэстус, восстановишь ману? - тихо попросил я, пытаясь подняться на ноги, опираясь на стену. Получалось паршиво. Возможно, меня задело пламя, загоревшееся от «Языка», или побочный эффект от вражеского колдовства, но в копилке оставалось всего 7 единиц здоровья. Даже если я телепортируюсь, Ингрид достаточно нагнать и пнуть меня разок, чтобы добить. Единственный шанс - что она получила столько урона, что просто не сможет разогнуться…
        Щит из теней исчез, и Ингрид Рихтер подняла на меня глаза, наполненные даже не злобой - бесконечной тоской. Шанс не выгорел, она не только разогнулась, но и сохранила достаточно маны на колдовство. Оставлять меня в живых она в любом случае не собиралась, но в этом противостоянии проиграли мы оба. Не тратя времени на пафосные речи или крики ненависти, Ингрид в последний раз применила свой фирменный хлыст, стесав мне оставшееся здоровье под ноль.
        Точнее, стесала бы, не вмешайся «Крепкий орешек», успевший откатиться со вчерашнего дня. Это ничего не меняло - жить мне оставалось ровно три минуты его действия, и всё это время я проведу, скованный «Теневым параличом». Под конец спелл кританул, повесив на меня максимальный срок дебафа. Ингрид направилась ко мне, видимо намереваясь выдавить из меня оставшуюся жизнь собственными руками, но её отвлёк настойчивый стук в дверь.
        Звучал он так, будто именно стучали, настойчиво, но вежливо, а не молотили, услышав жуткий грохот, раздававшийся из кабинета последние минут десять. Так могли бы стучать соседи, зашедшие спросить, отключили ли у вас электричество или проблема только у них?
        Кто бы это мог быть?
        Ингрид, видимо, задалась тем же вопросом. Немного поколебавшись, она рассудила, что я никуда не денусь, и, отодвинув щеколду, открыла дверь стучащему.
        За дверью стоял манекен в костюме горничной, занёсший деревянную руку для очередного стука.
        Ингрид попыталась захлопнуть дверь, но манекен быстро успел подставить ногу, затем толкнув дверь так, что та чуть не слетела с петель. Призывательница отскочила, разворачивая теневой хлыст, но её атака не нанесла ни малейшего урона наступающему деревянному врагу. Вслед за первым манекеном в кабинет ввалились второй, третий - неестественной, изломанной походкой, достойной отразиться в моих кошмарах на годы вперёд.
        -Кто мог додуматься оживить таких чудовищ?! - раздался возмущённый шёпот Маэстуса, и несмотря на весь ужас ситуации, из меня вырвался ироничный смешок - некромант недоволен живыми манекенами.
        А вот Ингрид было отнюдь не до смеха - она попыталась выиграть время, отступив в тайный ход, когда её окружили и припечатали к стене. На том же самом месте, что и она сама парализовала меня в первый раз. Призывательница дёргалась и вырывалась, но деревянные монстры держали крепко. Заметив мой взгляд, она прохрипела что-то, напоминающее «Помоги». Предыдущий смешок забрал все мои силы, на второй не хватило - даже если бы я почему-то решил её спасать, «Теневой паралич» этого бы мне не позволил.
        Сперва мне показалось, что вонь от гари начала развеиваться из-за ветра, залетевшего из разбитых окон, но вскоре я понял, что свежий воздух здесь не при чём. Гарь начал вытеснять другой запах, густой и приторный, кружащий голову, вызывающий желание выблевать лёгкие. Я уже чувствовал его, совсем недавно, несколько часов назад, но гораздо слабее. Запах безумия.
        Сопровождаемый ещё двумя манекенами, в комнату вошёл лорд Конрад Ланге. Единственный из гостей, избежавший моих подозрений, печальный человек со внешностью безработного художника. Табличка над его головой теперь показывала «???» - невзирая на мою способность видеть уровни у врагов любой сложности.
        Точнее нет, не вошёл. Вплыл, не касаясь босыми ногами пепла, густо покрывающего пол кабинета. Его голова свешивалась на грудь, глаза - закрыты, из уголка рта неопрятно свисала ниточка слюны. Конрад Ланге спал, прилетев сюда в окружении отряда манекенов. Спал, сжимая в пальцах правой руки до боли знакомую иглу трясинной сосны.
        -Сноловец, - раздался сверху голосок Эми. - Одержимый. Он даже не понимает, что сейчас происходит…
        -Сноловец, - вторил ей Маэстус. - Дремлющий в Бездне проник в его сны и получил возможность управлять телом. Бежать бесполезно. Постарайся умереть до того, как он тебя заметит.
        Пятнадцать секунд паралича тянулись сквозь удушливое пространство, наполненное чужеродным присутствием. То, что взяло под контроль тело Конрада Ланге, приблизилось к Ингрид, всё ещё не оставляющей попыток сопротивления, и без замаха воткнуло сосновую иглу ей в шею. Я пытался рассмотреть получше, но деревянные слуги сноловца закрыли мне обзор. Через несколько секунд они отступили - и со стены на пол с глухим стуком упал ещё один манекен. Обгоревший в нескольких местах.
        Получено опыта - 300!
        Никогда ещё системное сообщение о получении экспы не выглядело так неуместно и жутко. Оно означало одно - Ингрид Рихтер погибла, и теперь настал мой черёд. Парящее тело лорда Конрада развернулось в мою сторону. Меня даже не нужно было держать манекенами; паралич прошёл, но ноги не слушались, а в глазах темнело от ужаса. «Постарайся умереть» - вспыхнули в голове слова Маэстуса, только я совсем не представлял, как это сделать. Копьё осталось в моей комнате, дубинка валялась где-то в углу, а на то, чтобы выброситься из окна, не хватало выносливости. Тварь, захватившая Конрада, подплыла до расстояния в пару шагов.
        -Ар! Якорная цепь!!
        Крик Эми выдернул меня из оцепенения, заставив обернуться направо - она бешено кружилась над чем-то блестящим, показавшимся из-под слоя пепла. Я протянул руку и схватил этот предмет, доверившись той, что меня никогда не подводила. Рука с зажатой в ней иглой взмыла в воздух, но каким-то чудом я оказался быстрее - накинуть цепочку на опущенную голову оказалось не слишком сложно.
        Я не был уверен, что это сработает. «Магический контроль» - понятие очень размытое. Но рука с иглой застыла, не добравшись до моей шеи, а через секунду до моих ушей донёсся стук, будто в комнате внезапно прошёл кратковременный град. Манекены посыпались на пол один за другим.
        -Теперь я помню всё, что Он делал со мной. Он вытеснил мои сны и заменил их собой, заставляя меня смотреть…
        Мы с Конрадом со стороны представляли собой, должно быть, невероятно жалкое зрелище, с трудом выбравшись из поместья и пересекая заросший сад. У нас не было определённой цели - просто убраться подальше от уничтоженного кабинета лорда Блэкуотера, частично заваленного манекенами.
        -Все мои попытки не спать оказались тщетны. Даже когда я ещё не понял, что происходит, и когда я только пытался понять. Тётушка Лициния давала мне травы, но они помогли ненадолго.
        Мы остановились, лишь уперевшись в окружающую сад изгородь. Можно было пойти вдоль неё, но какой смысл? Я опустился на траву, Конрад застыл, подняв голову к небу.
        -Я вспомнил, как убил Грега. Я пришёл к нему за помощью, и он пообещал, что сделает всё возможное. Я поверил ему. Расслабился на секунду, прикрыл глаза…
        -Вы не виновны, Конрад, - тихо сказал я.
        -Я виновен в том, что жил в этом доме долгие месяцы. Что уговорил Грега принести сюда трясинную сосну - мне казалось, что её аромат вернёт мне вдохновение.
        Вот куда делись пропавшие слуги из особняка. А та бедная служанка, что первой, ещё до Ингрид, обнаружила тело Грегори Блэкуотера, видимо, попыталась вынуть иглу у него из шеи, укололась и лишь успела опуститься на стул…
        -Он хотел, чтобы Грег стал деревом, - лихорадочно шептал Конрад. - Хотел, чтобы деревом стали все вокруг, а затем и весь город… Но Грег был чем-то защищён и просто умер. Тогда Он гневался… так гневался…
        Контракт с демоном не спас лорду Грегори жизнь, но позволил спутать планы сущности, проникшей в его особняк. Как его там, Дремлющий? Улхсотот? А после обезумевшая от ревности и горя Ингрид Рихтер позаботилась о том, чтобы сюда нагрянула инквизиция и заперла всех присутствующих. Дремлющий выжидал какое-то время, чтобы нанести новый удар, если не считать мелочей вроде разгрома моей первой комнаты. К несчастью, я всё ещё не победил - лишь выиграл время.
        -Конрад… - глухо сказал я. - Действие амулета не бесконечно. Осталось лишь две минуты.
        -Я знаю, - просто ответил он. - И я благодарен за это время, господин Максимилиан.
        -Просто Макс, ладно? Или Ардор. Я чужак.
        Если эта информация его удивила, то он не подал виду.
        -Спасибо, Ардор. У души Грега теперь есть шанс, и может, моя душа ещё не до конца погрязла в безумии. Спасибо… и прощайте.
        Он улыбнулся - широко и радостно, а затем одним движением отодвинул густые кусты, прикрывающие небольшую старую калитку, спрятавшуюся в ограде. Он явно знал, что она находится там - возможно, ещё с детства, когда они с Грегори Блэкуотером изучали каждый уголок этого сада. Я не успел ничего сказать, как Конрад исчез за ней, а через несколько секунд невидимый барьер за оградой вспыхнул на миг алым. Лорда Конрада Ланге не стало. Дело об убийстве демонолога можно было считать закрытым.
        -Хорошо, что я не решился стать сноловцем, - вяло пробормотал я, из последних сил сопротивляясь желанию растянуться на траве и, собственно, заснуть прямо здесь. - У них что, к каждому в голову забирается какая-то всемогущая дрянь?
        -Не к каждому, но шанс есть всегда, - отозвался Маэстус. - Это зависит от многих факторов, прежде всего - силы воли.
        -Лорд Ланге был измучен, разбит, лишён творческих сил, - негромко добавила Эми. - Он не развивал свои магически способности и потерял контроль. Он даже не подозревал, что происходит, когда он спал…
        -Неужели Ламитерн - настолько лакомая цель для этой хтонической твари, чтобы воплощать подобный план на расстоянии?
        -Вряд ли, - с сомнением сказал Маэстус. - Просто Дремлющий - худшее из возможных зол. Безумие проползает повсюду, где оставлена хотя бы крошечная щель. И потом, мёртвый город, наполненный манекенами - зрелище, которое явно пришлось бы ему по душе.
        -Грегори и Хель любили друг друга, невзирая на все запреты и кары. Такое зло, как Улхсотот, попросту не могло этого вынести.
        Я получил две возможных версии, молча кивнул и поднялся на ноги. Отодвинув в сторону кусты, за которые ушёл Конрад, я нагнулся и подобрал с земли мою верную «Якорную цепь», погнутую, обгоревшую и еле узнаваемую. Она сдержала влияние чудовищного бога, поплатившись за это «жизнью». Прочность - 0 из 50, починке не подлежит.
        Старший инквизитор терпеливо ожидал меня ещё с утра, но меня не смогли сначала найти, а затем добудиться. Я не добрался до своей комнаты, рухнув без движения в том самом домике садовника, где ночевал вчера. На этот раз без компании суккубы или чьей-либо ещё, не считая моих обычных спутников. Там меня в районе полудня отыскал конюх Идей, вынужденный затем привести повариху чтобы поднять «господина Максимилиана» на ноги. Её зелье лечения восстановило мне то здоровье, с которым не справился сон, хотя и не могло придать душевных сил. Дождавшись, когда меня оставят одного, я наконец активировал «Маяк» - чем раньше, тем лучше. После прочтения заклинания свиток рассыпался в пыль, но больше ничего не произошло - даже иконки над полосой здоровья не возникло. Либо не сработало, либо имела место некая скрытая механика. Впрочем, если даже в Ламитерне присутствовали другие игроки, они бы вряд ли пробились ко мне в мгновение ока.
        Итоги расследования казались ужасными - двое гостей мертвы, двое под арестом, их дети отправлены на попечение родственников. Судя по всему, само присутствие одержимого Конрада в особняке подтачивало рассудок всех присутствующих, заставляя обычно весьма осторожную леди Мелину Хадзис метаться от покушения к покушению, а Ингрид - полностью потерять самообладание. Маэстус уверял, что душа Хель ускользнула после моей атаки «Языком», но итог всё равно подавлял. Я словно нашёл неожиданного друга и тут же потерял его просто потому, что вовремя не смог сложить кусочки мозаики.
        По крайней мере все возможные виновные теперь мертвы, и верховному дознавателю незачем предавать огню ту часть поместья, которую не сжёг и не разгромил я сам.
        -Ар, подождёшь минутку? - Эми окликнула меня, когда я мрачно направлялся по коридору к кабинету старшего инквизитора. Я кивнул, облокотившись на подоконник ближайшего окна, смотря на происходящее двумя этажами ниже. Снаружи вдоль ограды выстроились представители Ордена, готовясь снять «кольцо пепла» и выпустить оставшихся в живых. Сам Вильгельм Акком прошёл на территорию особняка, воспользовавшись какой-то продвинутой защитой.
        -Ты же понимаешь, что ты тоже не виноват? - очень серьёзно спросила Эми, опустившись на подоконник перед моим лицом.
        -Не то чтобы совсем не…
        -Совсем не, - отрезала она. - Даже прокачайся ты на пятьдесят уровней, ты бы не справился с посланником Дремлющего в прямом бою. Ты сделал всё, что мог, и спас множество жизней. Никак иначе.
        -Спасибо, Эми, - она всегда была на моей стороне. Кто знает, не «погрязла бы в безумии» моя собственная душа без её поддержки за время игры? Хотя нет, это даже не вопрос.
        -А теперь, когда ты, надеюсь, перестал себя грызть, - серьёзно сказала она, - пообещай мне одну вещь.
        -Всё что угодно, - улыбнулся я.
        -Нет, так не пойдёт. Сначала выслушай, потом обещай!
        -Замётано.
        -В общем… Я знаю, что ты не собираешься задерживаться в «Аниме». Ты и так находишься тут дольше, чем хотел бы.
        Это очень, очень мягко сказано.
        -Когда ты сможешь отключиться, я прошу только одного - не забывай меня, ладно? Возвращайся только если захочешь, но главное - не забывай.
        «Отключение» пока даже не виднелось на горизонте, но я понимал, что она имеет в виду. Я собирался не исправлять этот безнадёжно сломанный виртуальный мир, а оставить его за спиной как можно скорее, желательно - навсегда. Оставив в нём как минимум одного по-настоящему близкого мне человека, пусть когда-то начинавшего как информационный бот.
        -Я не забуду тебя, милая, - тихо ответил я. - Обещаю.
        Она счастливо улыбнулась в ответ, вспорхнув с подоконника мне на плечо.
        -Блистательная работа! Невероятная! Вы превзошли сами себя!
        Его высокопреподобие старший инквизитор Вильгельм Акком мерил небольшую комнату шагами, пребывая в исключительно благостном состоянии духа. От двери до окна ему требовалось сделать лишь три широких шага, после чего он разворачивался всем телом и двигался в обратном направлении.
        -У меня были подозрения касательно Ингрид, но такой клубок страстей я даже предположить не мог!
        Я пересказал инквизитору весьма урезанную часть истории, опустив все моменты моего сотрудничества с Хель и подробности их столкновения с Ингрид. Зато часть с манекенами и Конрадом проверялась относительно легко, ведь его комната всё ещё хранила запах безумия хозяина. Тот распространялся лишь когда он спал, попав под власть Дремлющего, в остальное время засечь его было практически невозможно. У меня теплилась слабая надежда, что после смерти одержимого манекены вернут себе человеческий облик, но она не оправдалась.
        -Дело закрыто. Максимилиан, вы - настоящая гордость Легионов. Вечный Император улыбается, смотря на вас. Примите это в качестве скромной награды за службу.
        Вильгельм протянул мне мешочек с монетами и амулет в виде скрещённых мечей. Учитывая поломку моей верной «Якорной цепи», такое вознаграждение за квест было как раз кстати.
        -Сталь на страже, - ответил я, почти не задумываясь. В конце концов, если в рядах Ордена долгое время скрывалась призывательница, почему бы среди пограничников теперь не затесаться чернокнижнику?
        «Дело об убийстве демонолога» - задание выполнено!
        Получено опыта - 2000.
        Получен предмет - Кулон доблести.
        Получено монет - 20 золотых.
        Старший инквизитор доволен, как вы разобрались с порученной вам задачей. Орден Священной крови укрепил своё влияние в Ламитерне, которое теперь не смогут пошатнуть ни посланник Дремлющего, ни демон Владыки.
        Вторая часть описания мне не слишком понравилась, но деваться было некуда. Статус-кво для города Империи был куда лучше, чем тотальное обращение в армию деревянных болванчиков. Другое дело - Хель, которая никому не мешала все эти годы… Но упущенного не вернуть. Пусть её Владыка действительно будет милостивым и вернёт их с Грегори к жизни в далёкой таинственной Лангии.
        -Да, исключительная работа, - повторил Вильгельм. - Наш самый страшный враг убил опасного еретика, а затем самоустранился. Если бы каждый день в Ордене знаменовался такими новостями!
        -Счастлив, что смог помочь, - как можно бодрее сказал я, желая покинуть и этот кабинет, и поместье Блэкуотеров как можно скорее. Я и так привлёк к себе чрезмерное внимание инквизиции, незачем оставаться с её видным представителем наедине дольше, чем необходимо. - Я могу идти, ваше высокопреподобие?
        -О, разумеется, - широко улыбнулся тот. - И не забывайте, зовите меня «Вильгельм».
        Я встал и сделал шаг к двери, когда в мою голову стукнула запоздалая мысль.
        -Прошу прощения, Вильгельм. Я просто хотел убедиться, что у верховного дознавателя не будет вопросов к людям в поместье, хотя он проделал долгий путь из столицы…
        -Никаких вопросов, Максимилиан, совершенно никаких. Честно говоря, - неожиданно инквизитор приблизился ко мне и перешёл на заговорческий шёпот: - Никто из столицы сюда не ехал. Зачем бы? У Ламитерна уже есть собственный верховный дознаватель.
        -Кто? - машинально спросил я.
        -Я, - улыбка старшего инквизитора, казалось, готова выскочить из границ его рта, и я только сейчас заметил, что он с трудом сдерживает смех.
        Мне стало не по себе. Кошмарно не по себе. Коротко кивнув, я быстро добрался до двери, дёрнув её на себя и убедившись, что она заперта. Даже не просто заперта - не поддавалась ни на йоту, словно сросшаяся со стеной. Нет. Нет, как же так… Он же не знал, он же выдал мне квест!
        -Опасность!
        -Зачем выходить через дверь, мой дорогой Максимилиан?! - расхохотался наконец его высокопреподобие, нависая надо мной как гора. - Я знаю другой путь, гораздо быстрее. Сейчас я вам его покажу!
        Шаг сквозь те… - пощёчина, отвешенная могучей рукой, сбила каст спасительного телепорта, выбив из моей бедной головы пять единиц урона. В следующую секунду я почувствовал, как те же руки, зажав меня в стальных тисках, поднимают меня в воздух и с размаху отправляют в короткий полёт - через окно третьего этажа, через ограду, за которой всё ещё висел барьер «кольца пепла». Я даже не успел закричать от страха.
        Боль. Жгучая, нестерпимая, адская боль.
        «ВЫ ПОГИБЛИ».
        Глава двадцать четвёртая
        За бесконечными тренировками следовали бесконечные же психологические тесты и консультации. Стюарт не соврал - в комплексе действительно находились другие специалисты, в том числе весьма компетентный психолог, призванный убедиться, что пребывание в энвиаре не заставит мою бедную головушку лопнуть. После недели такого режима я уже и сам не был на сто процентов в этом уверен.
        А вот кого всё ещё не подвезли, так это других игроков, хотя тому Нэсс нашла вполне понятное объяснение. На Западном побережье находился ещё один комплекс «пожарных», значительно более доступный и удобный, куда в первую очередь набирали команду для тестирования. Мне просто не повезло оказаться первым в этой дыре… то есть центре, за что и терпел мучения. Как Нэсс всё это выяснила в атмосфере строжайшей секретности - чёрт знает, но на такое была способна только она. Связывались мы, правда, только по телефону - единственной моей ниточке ко внешнему миру. Даже интернет был под запретом, не считая сайтов со сводками новостей.
        -Скучаешь небось? - Лицо Нэсс на экране терминала отражало её обычное боевое настроение, но в глазах мелькала тень тревоги.
        -Да тут не до скуки. Гоняют столько, что создаётся ощущение, что я вырабатываю для них энергию на этих долбаных велотренажёрах. Правда, потом всё отбеганное возвращают назад кормёжкой.
        -Так, а игру-то саму уже щупал?
        -Аж десять раз.
        -То есть нет?
        -Даже близко нет. Упарываюсь в восьмых «Героев» на ноуте - не тройка, конечно, но вполне достойно.
        Нэсс понимающе кивнула, и я снова заметил, что её что-то грызёт. Скрытность никогда не была её сильным коньком.
        -Давай, выкладывай, что там у тебя, - проворчал я. - Вижу же, что какие-то плохие новости. Твой босс взял другого старшего админа? Началось вторжение похитителей тел?
        Я скверно шутил, теперь уже в свою очередь пытаясь замаскировать тревогу. Вдруг что-то случилось с семьёй? Вдруг Нэсс заболела? А теперь молчит, чтобы не нарушать мне отпуск, пока что и без того весьма спорный…
        -Да нет, Макс, ничего такого. Просто, помнишь, ты просил выяснить о складах, которые подорвали в Ирландии?
        Учитывая то, что Стюарт поделился со мной информацией в первый же день прибытия, да, забыть я не успел. Оставили бы мне интернет - проверил бы сам, но так снова пришлось полагаться на «звонок другу».
        -Ага.
        -В общем, это правда - целью был пустой комплекс Firestorm. Точная копия того, в котором ты находишься сейчас. При этом подрывник отделался крупным штрафом за уничтожение частной собственности и сейчас гуляет неизвестно где.
        -Ты намекаешь, что «неизвестно где» может быть и «где-то рядом»? - нахмурился я.
        -Очень маловероятно, - спокойно сказала Нэсс. - Опять-таки, «пожарные» с тех пор круто налегли на безопасность, так что скорее всего бояться нечего.
        -Скорее всего, - недоверчивым эхом повторил я.
        -Да, скорее всего. Главное, помни - если всё полетит в задницу, я тебя вытащу. Только свистни. Хотя даже не обязательно свистеть.
        Вместо последней консультации, на которую я тащился, как на каторгу, психолог - добродушный чернокожий мужик лет пятидесяти - просто поздравил меня с отменным психическим здоровьем и вручил подписанную справку. Которую, разумеется, следовало дополнительно заверить в бухгалтерии, но небольшая прогулка была куда как более предпочтительна, чем два часа разговора по душам с опытным мозгоправом. Поблагодарив психолога, я чуть ли не вприпрыжку направился по уже набившим оскомину безликим коридорам, в которых всё ещё немного терялся. Когда минут через семь я понял, что снова свернул не туда и готовился возвращаться по собственным следам, в меня чуть не врезался спешащий Стюарт, тут же рассыпавшийся в извинениях. Я прервал его на полуслове, гордо демонстрируя справку.
        -Доказательство, что я не верблюд! Не поможете заверить?
        Стюарт заулыбался, делая вид, что осматривает меня с ног до головы.
        -Вы не похожи на верблюда, мистер Сажнев. Разве что на дикобраза.
        Наверное, из-за двухдневной щетины или волос на голове, имеющих привычку торчать в разные стороны. Устойчивое выражение про верблюда, видимо, в английском пока не существовало.
        -Это шутка, Стюарт. На самом деле я получил справку от психолога, что полностью здоров.
        Стюарт взял бумагу у меня из рук, пробежался по ней глазами и удовлетворённо кивнул.
        -Отлично. И у меня для вас тоже есть хорошие новости.
        Никогда я ещё не видел управляющего комплексом Firestorm Entertainment в таком приподнятом настроении - его глаза блестели, даже обычная сутулость исчезла.
        -Сегодня вечером у вас состоится первое погружение в «Аниму онлайн». Вы готовы?
        Готов ли я? Можно сказать, я ждал этого всю сознательную жизнь.
        -
        Я не видел воспоминаний о реальном мире около двух недель - с тех пор, как отправился на поиски затерянной башни. А теперь они снова вторглись в мой разум, бесцеремонно и зло, напоминая о жизни, которую у меня отобрали. Родители. Нэсс. Нью-Нью-Йорк. Ростов-на-Дону. Работа, игры, книги, природа, кино, пиво… Да, я сам подписал контракт, засасывающий меня в «Аниму». Но я не разрешал запирать меня здесь навечно.
        -Привет! Я - ваш личный помощник по удивительному миру игры «Анима онлайн». Можете задавать мне любые вопросы. Добро пожаловать в Аниму!
        Я не погибал так долго, что Эми почти всё время было невозможно отличить от живого человека, а теперь она даже забыла про неполадки в игре и изменения мира. Она больше не назовёт меня «Ар», не засмеётся над глупой шуткой и не пошутит сама - обычный внутриигровой ассистент, запрограммированный на помощь новичку. Даже если я ещё раз постараюсь не погибать, сколько удастся продержаться? Неделю, месяц? Рано или поздно «Анима» раздавит меня, как давила всегда, и память Эми отправится в небытие. А когда Маэстус получит от меня новое тело и отправится по своим делам, я снова останусь совсем один.
        -Вопросов нет, - глухо сказал я. - Помощь не требуется.
        Светящаяся улыбка Эми погасла, она молча кивнула и исчезла, оставив меня в полумраке комнатушки трактира. Так всем будет лучше.
        -Какая, в Бездну, помощь?! Чего разлёгся?! - в отличие от моей неизменной спутницы, молодой некромант не собирался со мной сюсюкаться. От его крика меня аж подбросило на кровати - Возродился, так руки в ноги и беги! Немедленно!
        -Сейчас, сейчас… - Строго говоря, Маэстус был прав. Я чересчур сосредоточился на квесте, совершенно упустив из виду опасность, исходящую от инквизиции. Интересно, когда Вильгельм Акком меня раскусил? Во время нашего финального диалога? Когда выдавал задание? Когда впервые меня увидел?
        Я наспех проверил содержимое дорожного мешка - вроде ничего не пропало, справочник по ритуалам перерождения остался цел, подарок Хель - тоже. Вслед за ними в мешок отправилась моя неубиваемая дубинка, денежные запасы и бурдюк из шкуры мантикоры. Кулон, полученный в награду за квест, я оставил под кроватью - подаркам инквизиции нельзя было доверять. Сверху остальных вещей я осторожно положил куклу Кёльколиуке, мирно спящего и не подозревающего, в какие неприятности мы угодили. Вроде всё. Если повезёт, я покину Ламитерн до того, как новость об истинной натуре пограничника Максимилиана достигнет стражи у ворот.
        Не повезло. Точнее, у меня совершенно вылетело из головы, что от момента смерти до момента возрождения «Анима» отсчитывает несколько часов.
        -Не дёргайся, чужак. Поведёшь хоть мизинцем, и ты труп.
        Я застыл посреди полупустого общего зала «Рыжего вепря», за какую-то секунду оказавшись под прицелом десятка арбалетов и нацеленных ладоней представителей Ордена. Выражение лица капитана стражи, выделяющегося по форме доспехов и шлему с алым плюмажем, говорило, что его люди нашпигуют меня болтами и заклятьями даже если я попытаюсь моргнуть. Это мы уже проходили. Оба варианта.
        -Связать, - отдал команду капитан. - Сначала кляп, потом руки. Его высокопреподобие…
        Его высокопреподобие вынужден будет подождать неопределённое количество времени, в идеале - до конца своих дней. Для активации «Шага» требовалось полторы секунды и закрытые глаза, попытка того стоила. Шаг…
        Арбалетный болд с отвратительным «чпоком» застрял у меня в плече, выбив 15 урона и заставив коротко заорать от боли. У местных выработалась отвратительная привычка сбивать мне каст в последний момент. Я зажмурился, ожидая остальных девяти болтов и известия о смерти, но ни того, ни другого не последовало. Капитан не торопился отдавать новые указания, не было слышно топота ног сбегающихся ко мне стражников и инквизиторов. Единственным звуком было неразборчивое бормотание откуда-то сзади, ритмичный мотив, словно кто-то мычал полузабытую песню без слов. Резко пахнуло прохладой и сыростью. Я открыл глаза. Зал трактира вновь застыл под проклятием «время-вода», как и когда-то давно, бесконечный месяц назад.
        -Снаружи. Их больше, - прощёлкал Кёльколиуке из мешка. - Снимают. Проклятье. Долго. Не продержусь.
        Я затормозил, не добежав до входа, и развернулся к дальней стене. За ней метрах в двадцати располагался очень удобный неприметный переулок, наполовину заваленный мусором и обычно перекрытый верёвками с сушащимся бельём. Если я не напутал в расчётах, то после телепорта должен оказаться как раз в нём.
        Коснувшись стены, я обернулся и бросил виноватый взгляд на трактирщика Тирона, застывшего за стойкой. Я всё-таки накликал беду на его заведение, от которой он вряд ли сможет спастись. Увы, на прощание и извинения времени не оставалось, пора уходить.
        Шаг сквозь тень.
        Крики солдат остались позади, пока я быстрым шагом переходил от одного переулка к другому, стараясь как можно меньше попадаться на глаза даже случайным прохожим. Пять драгоценных минут ушло на вытаскивание болта - через сцепленные зубы и приглушённый мат, - остановку кровотечения и восстановление потерянного здоровья зажёвыванием лекарственного корня на ходу. Первым порывом после «Шага» было добраться до городской стены и повторить заклинание, сразу оказавшись за границами Ламитерна, но Маэстус меня быстро отговорил.
        -«Шаг» можно сотворить лишь два раза в час. За стеной на этом участке находится громадный ров с кольями на дне. Хочешь рискнуть?
        Я не хотел, даже с усилением «Сердца демона». От трактира до ворот - около сорока минут пешком, но телепортироваться сквозь стену можно будет немного раньше. Если на меня устроили столь масштабную облаву в трактире, стража у ворот тоже будет предупреждена. Первым делом стоит дойти до какой-нибудь деревни и избавиться от имперского снаряжения. Дальше… дальше будет видно. В идеале Вильгельму и его подчинённым должно стать невесело от поисков чужака по всем окрестным лесам. Единственное, что меня по-настоящему связывало с Ламитерном - Кассандра, но я был уверен, что найду способ достучаться до неё позже. Главное - выжить и замести следы.
        Свернуть налево, переждать в тёмной нише, пока мимо проедет конная процессия. Миновать короткий переулок, прижавшись к городской стене чуть ли не вплотную. Спокойно пройти оживлённую улицу, вскинув голову и не обращая внимания на окружающих. Я неплохо научился теряться в этом виртуальном городе за недолгое время пребывания в нём. Не считая вездесущего запаха дыма, здесь было даже неплохо. Жаль, что я больше сюда не вернусь.
        Улица выводила на перекрёсток, откуда нужно было свернуть направо и пройти квартал до небольшой площади с неработающим фонтаном. Полпути позади, и пока что никаких признаков погони. Может, они всё ещё не смогли снять проклятье Кёльколиуке с «Рыжего вепря», может, кинулись искать меня к другим воротам. Ещё немного - и я свободен. Пускай инквизитору удалось застать меня врасплох с помощью выдачи квеста, больше такой ошибки я не допущу.
        -Вы набрали хороший темп, Максимилиан.
        Старший инквизитор Вильгельм Акком терпеливо ждал меня, устроившись на бортике старого разваливающегося фонтана. Без оружия и сопровождения, в простой красной мантии, с неизменной доброжелательной улыбкой на чисто выбритом лице. Дорого бы я отдал, чтобы стереть её оттуда хотя бы на пару секунд.
        -Оставили мой подарок в трактире? Умный ход. Но видите ли, тогда в поместье вы отметили себя не только для чужаков.
        «Маяк». И почему я не мог подождать с его активацией?
        Его высокопреподобие спустился на землю, потягиваясь и разминаясь, словно отходя от долгого сладкого сна. Я быстро оглянулся - другие выходы с площади не были перекрыты. Его высокопреподобие в самом деле пришёл один, по-видимому, рассчитывая, что из-за «Маяка» я не смогу сбежать. С одной стороны так оно и было. С другой - ничто не мешает мне попытаться.
        -Куда же вы, Максимилиан?! - хохотнул за спиной инквизитор, когда я, ничего не ответив, развернулся на пятках и бросился удирать в том же направлении, откуда и пришёл. Доберусь до стены, а там будь что будет, авось «Шаг» под «Сердцем демона» перетащит меня через ров. Прохожие, среди которых пять минут назад можно было даже затеряться, словно испарились с улицы. Я не задумывался раньше, но значительная часть моей игры в «Аниму» состояла из того, что я от кого-то убегал. Мантикора, Кассандра, умертвие, автоматон, инквизитор. А против них я - жалкий нуб, так и не добравшийся до пятого уровня, с грехом пополам получивший класс и выучивший пару заклинаний. Если все чужаки в этом мире действовали примерно по той же схеме, удивительно, что инквизиция вообще тратит силы, чтобы их поймать.
        По спине пробежали мурашки - сработала интуиция, - и я не сбавляя хода нырнул в ближайший переулок. Там, где я только что находился, пролетел здоровенный кусок с верхушки фонтана, явно запущенный мне вслед. О таких вещах по-хорошему должна была предупреждать Эми, интуиция - параметр не самый надёжный. Но, видимо, отказавшись от помощи после возрождения, я отключил свою помощницу на неопределённый срок.
        Или даже навсегда.
        -Меня впечатлило, что вы смогли стать чернокнижником, - голос Вильгельма раздался у входа в переулок через какую-то пару секунд после броска камня. На какую скорость он вообще способен?! - В нашем славном городе осталось немного учителей этого древнего ремесла. Не поделитесь именем своего наставника?
        Не поделюсь. Чёртов переулок оканчивался высокой стеной, но я с третьего прыжка умудрился зацепиться за край кончиками пальцев, подтянуться и перевалиться на другую сторону. Куда теперь? Вроде направо.
        ГРАХ.
        Стена, через которую я только что перевалил, дрогнула, а в следующий миг из неё во все стороны полетели обломки камней. Два ударили меня в лоб и плечо на 4 урона сообща. Из пыльного облака выступил Вильгельм Акком, только что разрушивший кладку голыми руками.
        -Если вы ответите на вопросы сейчас, это сэкономит нам пару часов в будущем, - назидательно сказал он. - Зачем вы столько времени проводили около библиотеки? Где раздобыли гримуар? Имя наставника?
        Нельзя дать ему меня схватить. С его силой и умением сбивать касты я уже не вырвусь. Он явно не любит колдовать, но компенсирует это невообразимой скоростью и силой.
        Старший инквизитор нарочито неторопливо надвигался на меня, раскинув руки будто для дружеских объятий. Времени не оставалось - если я просто дёрнусь в любую сторону, он до меня дотянется.
        Сердце демона - активация.
        Шаг сквозь тень.
        Темнота перед глазами, обычно промелькивающая на долю секунды, на этот раз держалась секунды три. Я не то что вышел - выпал из телепорта, чуть не рухнув на колени и подавляя острый приступ тошноты. На меня с удивлением косились окружающие прохожие - «Шаг» закинул меня в совершенно незнакомый район Ламитерна, по-видимому, изрядно далеко от места боя, навязанного старшим инквизитором. Я всё ещё не выбрался из города, но по крайней мере выиграл время. Хель говорила, что «Маяк» будет действовать, пока заклинателя не найдут, а технически Вильгельм Акком уже один раз меня нашёл. Было бы здорово, чтобы этим дело и ограничилось.
        Встав и отдышавшись, я как можно уверенней двинулся по улице, дождавшись, пока на меня перестанут кидать косые взгляды. Правильно, не на что тут смотреть, просто легионер возвращается со службы. Сейчас бы сориентироваться, дождаться обнуления отката «Шага» и - валить, валить из города на всех парах.
        -Маэстус, ты не замерял, сколько прошло времени…
        Некая невидимая сила ударила мне в спину, отбросив на несколько метров, и лишь потом я услышал грохот и заметил куски разлетающейся брусчатки. Не успев встать, я обернулся - в десятке метров от меня посреди дымящейся ямы распрямлялся старший инквизитор Вильгельм Акком. Расстояние, на которое меня перетащил «Шаг», он покрыл одним громадным прыжком, не заботясь о сохранности улицы и здоровье граждан Ламитерна. От него невозможно было сбежать, как от сверхъестественного маньяка в кино или чудовища в кошмарном сне.
        Вскочив, я заорал от отчаяния и выдохнул на него «Язык саламандры», до предела маны, а потом ещё чуть-чуть, когда Маэстус, не задавая вопросов, восстановил запас. Гори, урод, гори, пока…
        Вырвавшаяся из пламени рука инквизитора прервала моё заклятье одним ударом, впечатав меня в ближайшую стену. За те пять секунд, что я атаковал его «Языком», я нанёс около 30 урона, он мне за один удар - 41. Здоровье - 10 из 55, на полтычка.
        -Не сопротивляйтесь, Максимилиан, - раздался откуда-то сзади всё тот же ненавистный дружелюбный голос, пока моя голова грозилась лопнуть, прижатая к холодному камню. - То, что вы испытываете сейчас - лишь тень грядущей боли. Нас ждёт вместе столько чудесных часов, дней, лет! Допросы, пытки, эксперименты!
        Я дёргался, пытаясь достать его хоть локтем, но это привело лишь к тому, что он швырнул меня на землю, придавив грудь ногой. Ощущение было, как если бы сверху водрузили бочку, залитую свинцом.
        -Представляете, никому раньше не удавалось поймать вашего брата живьём - скользкие вы сверх меры. Схватишь такого - а он уже умер и воскрес неизвестно где. Подкараулишь другого - а их там уже трое, и все друг за друга горой. И тут прямо ко мне в руки попадаетесь вы. Невероятная удача, чужак - и при этом одиночка!
        -Я… не был… один… - прохрипел я. Давление на грудь усилилось, выжимая из меня последние единицы хп. К несчастью, старший инквизитор отлично знал, где находится моя точка респа, и даже если я умру, по пробуждении меня тут же схватят. Достойный финал для самой нелепой игровой сессии в истории «Анимы», а возможно, и всей истории мморпг в целом. Ты проиграл, Ардор, дружище. Плохая концовка - бесконечные пытки в застенках инквизиции.
        Хорошо хоть Эми этого не увидит.
        Знакомый звук свиста арбалетного болта вызвал лишь равнодушную мысль, что к его высокопреподобию подъехало подкрепление. Непонятно, конечно, зачем стрелять, когда ужасный чужак и так повержен под могучей пятой инквизитора и вот-вот отправится на перерождение, но…
        Давление на грудь вдруг ослабло, а широченная улыбка старшего инквизитора вдруг сменилась на недоумение. Он резко обернулся, и теперь настала моя очередь удивляться - из его спины торчали два хвостика глубоко засевших болтов. Следующие три Вильгельм Акком поймал руками и отбросил в стороны, но за теми последовали уже стрелы из лука и неизвестные мне магические голубые молнии. За считаные секунды он впитал не менее сотни урона, успевая отбиться лишь от половины снарядов. Зарычав, как раненый тигр, инквизитор раздавил в кулаке какую-то склянку с алой жидкостью и исчез в кровавом вихре, сквозь который тут же пронеслись ещё несколько болтов и стрел.
        Превозмогая боль, я попытался подняться на локте, чтобы разглядеть моих спасителей, но темнота в глазах не позволила. 2очка здоровья из 55, и, кажется, убывает. Не помню, успел ли откатиться «Крепкий орешек»…
        -Малое исцеление!
        Смутно знакомый голос, который я будто бы слышал совсем недавно и одновременно - в прошлой жизни. Сверкающий свет, но не ослепляющий, а ласковый, тёплый, возвращающий в разбитое тело силы и здоровье. 5хп из 55. 10, 15, 40…
        -Нэсс? - прошептал я, когда надо мной склонилась женская фигура с коротко остриженными волосами, хотя я всё ещё не мог разглядеть лица.
        -Нет, - рассмеялась моя спасительница, помогая подняться на ноги. - Но она передавала тебе привет. Ты слишком долго торчал в этом виртуальном мирке, друг. Пора вытаскивать тебя отсюда.
        Ардор. Класс - Чернокнижник. Уровень - 4. Опыт - 2300 из 3000.
        Здоровье - 55. Выносливость - 160 (базовая 140). Мана - 100 (базовая 90).
        Сила - 7
        Ловкость - 7
        Интеллект - 14 (базовый 12)
        Телосложение - 8
        Интуиция - 9 (базовая 7)
        Удача - 8
        Умения - «Язык саламандры», «Хватка», «Последний вздох», «Шаг сквозь тень».
        Доступно очков характеристик - 0
        Особенности - «Сделка с островным духом»
        Достижения - «Убийца великанов», «Крепкий орешек».
        Проклятья -
        Игровое время: 1месяц и 7дней.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к