Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Дроздов Александр: " Свет Освобождения " - читать онлайн

Сохранить .
Свет освобождения. Дилогия Александр Дроздов
        Свет освобождения
        Юноша по имени Райк невольно стал соучастником теракта, жертвой которого стали жители космической обсерватории.
        Пытаясь избежать наказания, Райк узнаёт, что он был вовлечён в куда более зловещий заговор.
        Александр Дроздов
        Свет освобождения
        Часть І. Старая обсерватория

* * *

* * *
        Глава 1
        Райк шёл с собрания, нервно озираясь по сторонам. Он не мог избавиться от ощущения, что за ним следят, но выискать преследователя в толпе, заполнившей трубу перехода между отсеками, не получалось. Преодолев два зашитых в металл коридора, он выскочил на площадь и резко подался влево, стараясь затаиться. Не рассчитав силы, он со всего маха налетел на девушку, чьи необычайно длинные, каштановые волосы взметнулись вверх, сопровождая их совместное падение на пол.
        - Дурень, что ты творишь? - послышался возмущённый, знакомый голос.
        - Прости, Элис, у меня чрезвычайная ситуация, - поднявшись и подав руку подруге, он жестом попросил её подождать и стал вглядываться в людской поток, выливавший на рыночную площадь.
        - Да что с тобой? - взволнованно спросила девушка.
        - За мной кто-то следит.
        - Ты уверен?
        - Нет, но… Я чувствую. От самого зала заседаний Правления кто-то меня ведёт.
        - А мне кажется ты просто параноик. Помоги лучше мне, - махнула она рукой в сторону тележки, гружёной ящиками с пшеницей, - туристы на подлёте.
        - Ты опять торгуешь мимо кассы? - с осуждением спросил Райк, но Элис лишь заговорщицки подмигнула и направила тележку в сторону центра площади. - Слушай, не зря ведь слухи ходят про этого человека, как-там его, патрона… - обречённо буркнул он.
        - Патриция. Райк, я же сказала, у меня с ним всё на мази. Да, я должна денег, но я отрабатываю их. А мимо кассы я продаю совсем небольшие излишки, - Элис мягко сжала его руку. - Да успокойся уже, никто за тобой не следит. Ты лучше скажи, твою программу приняли?
        - Нет! - яростно воскликнул Райк, - очередные сказки о том, что резервы энергии для чего-то там заняты. Можно подумать, нашей станции не нужны деньги, - он с тоской оглядел неопрятную рыночную площадь.
        Здесь бок о бок, разложившись где попало, планетяне и космитяне торговали всякой всячиной. От продовольствия до редких примочек к браслету «АрмТек». Кто-то организовал приличный прилавок, а кто-то торговал прямо на полу. Разнообразия было в избытке, но до чего же здесь всё было не организованно! Площадь давно напрашивалась на капитальный ремонт. Райк общался с коллегами с других станций «Сх-О», и на большинстве не было такого запустения, как на их «217й». Эти космические станции строились по одной схеме, но после введения в эксплуатацию ответственность за них лежала на местном Правлении. И если председатель Правления некомпетентен, страдают от этого простые жители.
        - Дурни они там. Эта твоя заправочная станция чудо как хороша, - сочувственно сказала Элис.
        - Не просто заправочная станция, а дополнительный док для крупногабаритных судов, - поправил её Райк, - они ведь там и мелкий ремонт могли бы делать. А с нас требовалось то - всего ничего денег, да выделить энергии, которая всё равно ни для чего не используется.
        - Может быть они хотят зажать тебе комиссионные, да сами сварганить этот док?
        - Да даже если и так, я был бы рад, что «217я» обогатилась. Но, увы, этого не будет, - он горестно вздохнул, - прости, я зря просил тебя о помощи.
        - И вовсе не зря, мне было интересно, - ласково ответила Элис, легонько коснувшись его руки.
        - Хорошо если так, - чуть успокоившись ответил Райк и тут же добавил, - мне тоже нравится с тобой работать. - Остановившись, Райк снова затылком почувствовал взгляд. - Элис, посмотри внимательно, кто-нибудь пристально смотрит на меня?
        - Да нет, я ничего такого не… - она осеклась, - …погоди-ка, кажется вижу. Пухлый тип какой-то. Иди в док, а я за ним прослежу, - скомандовала Элис.
        У Райка учащённо забилось сердце. Что этому типу надо? Он пытался вспомнить, не было ли в последнее время трений с подозрительными клиентами, но ничего такого в голову не пришло. Если он брался за подряд, то выполнял его качественно и в срок.
        - Райк! - окликнула его Элис. Он резко развернулся и побежал обратно, расталкивая недовольных людей.
        Элис стояла возле входа на рынок, прижав к стене какого-то полного мужчину. Ещё издалека он его узнал. Билл Левинсон, один из членов Правления их станции «217-Сх-О». Он что-то говорил Элис и от волнения щёки его сильно тряслись в такт движениям головы. Дело клонилось к скандалу.
        - Дядя Билл, Элис, что случилось? - тут же спросил он, мягко отстраняя подругу.
        - Этот хомяк следил за тобой, как ты и говорил, - сверкнула зубками Элис, - ты его знаешь?
        - Придержи язык, юная мисс, и прояви уважение! - возмущённо воскликнул Билл, передёрнув плечами.
        - Это один из членов Правления, Элис, его не стоит оскорблять, - отчитал он её, - но дядя Билл, почему вы за мной следили?
        - Я не следил, я просто неторопливо шёл к тебе, - важно выпрямив спину, он попытался обнять Райка за плечи, но тот отстранился.
        - Следил, ещё как. Таился. Не ври, дядя, - упрёк Элис смутил его, но Билл тут же оправился, вздёрнул подбородок и важно заявил:
        - У меня к тебе деловое предложение, мой мальчик, и я не хотел бы озвучивать его при свидетелях.
        - Элис моя подруга, ей можно доверять, - решительно сказал Райк. Теперь, после того как она помогла, отсылать её было бы непорядочно. Билл оценивающим взглядом окинул девушку и обречённо вздохнул.
        - Странную компанию ты себе выбираешь. Что же, хорошо. Отойдём? - предложил он, указывая на свободное пространство на рыночной площади. Здесь всё равно было шумно, но людской поток меньше задевал их и Билл, удовлетворенно оглянувшись, облизнул губы и сочувственно сказал, - я сожалею, что Правление не приняло твоё предложение. Даю слово, если бы мой голос что-то решал, я бы проголосовал за, но ты сам понимаешь, пять из шести, я просто не хотел выделяться.
        - Не понимаю, - сухо ответил Райк.
        - Ну брось, малыш, не держи зла. Я же всегда был на твоей стороне! - Райк криво улыбнулся. Так-то оно и было, только Билл, занимая сторону Райка в спорных вопросах, всегда оставался в приличном плюсе.
        - Вы упомянули деловое предложение.
        - Да. Так, - он вытер со лба несуществующий пот, - дело, в общем, как раз связанно с твоей заправочной станцией.
        - Дополнительным доком, - поправил его Райк.
        - Как скажешь. В общем здесь неподалёку дрейфует крупногабаритная яхта. У них барахлит топливный датчик, так что яхта осталась без топлива.
        - Ну так пусть вызовут заправщиков с ближайшей станции, делов-то.
        - Всё не так просто. Это частная яхта, - Билл сделал упор на слове «частная», словно это всё объясняло.
        - Всё равно я не понимаю, что…
        - Райк, не тупи, - перебила его Элис и, обращаясь уже к Биллу, спросила, - сколько?
        - Сумма очень большая, я не уполномочен называть вам цифру, но даю слово, что она устроит Райка.
        - За вычетом твоей доли? - Элис злобно сверкнула зубками, но на Билла это впечатление не произвело.
        - Естественно. Пятьдесят на пятьдесят, по-честному.
        - Шестьдесят на сорок, и мы мигом заправим это корыто, - продолжала давить она.
        - Грабёж средь бела дня! - возмутился Билл. Он с надеждой взглянул на Райка, но тот занял выжидательную позицию. Похоже Элис лучше чувствовала ситуацию. - Ладно, по рукам. Вот, - Билл переслал со своего браслета координаты, - чем быстрее вы до них доберётесь, тем лучше.
        Убедившись, что Райк получил данные, Билл кивнул напоследок и растворился в толпе. Элис, взяв Райка под локоть, буквально силком потащила его в док.
        - Ну и что это было? - спросил он.
        - Обычное дело. Какой-нибудь богатенький отпрыск прихватил папочкину яхту и не хочет, чтобы о его вояже остались записи, - пояснила Элис, - лёгкие деньги, странно что твой приятель сам туда не полетел.
        - Возможно у него нет лётных прав, - пожал плечами Райк.
        - Я составлю тебе компанию, а ты мне отстегнёшь десятую долю, идёт? Как-никак я помогла заключить сделку.
        - Хорошо. Я всегда рад твоей компании, подруга. Ты уже участвовала в таких мероприятиях?
        - Было дело разок, - загадочно улыбнулась Элис.
        Райк вызвал свой корабль. Стыковочный компьютер, «осьминог» в простонародье, активировал щупальце, прикреплённое к «Ранкиту» и потащил корабль к свободному шлюзу. «Ранкит» - небольшой грузовик класса с-4, малогабаритный, но вполне способный взять на борт достаточно топлива даже для большой яхты.
        Пока они загружали и заполняли цистерну, Райк всё гадал: когда это Элис доводилось участвовать в такой операции. Когда они только познакомились, Райк считал её простой фермершей. Не слишком умной, зато красивой. Но чем больше он её узнавал, тем острее понимал, насколько сильно заблуждался в своей оценке. За её хитрой улыбкой таилось много тайн. Например, он узнал что ферма, бывшая в ведении Элис, принадлежала какому-то бандиту, а Элис у него отрабатывает долги. Как этот долг образовался она не рассказывала, а Райк не настаивал. Ему нравилось общаться с Элис и не хотелось её лишний раз раздражать расспросами.
        Завершив погрузку, Райк плюхнулся в видавшее виды кресло в рубке, надел пилотское кольцо и активировал интерограмму корабля: над бортовой панелью отобразилось прозрачное изображение «Ранкита» отсвечивавшее изумрудным светом. Коснувшись пальцами корабля в определённой точке, Райк активировал маневровые двигатели и обхватив другой рукой интерограмму «Ранкита», осторожно направил его прочь от станции. Стыковочный «осьминог» рисовал траекторию и Райк умело ей следовал. Он не был первоклассным пилотом, но свои лётные права получил заслуженно. Отдалившись на необходимые пять километров, Райк зацепил двумя пальцами корабль снизу и потянул на себя, увеличивая мощность маршевых двигателей.
        «Ранкит» был дешёвым кораблём и системы искусственной гравитации на нём не было, так что при разгоне им пришлось перетерпеть небольшие перегрузки. Элис безмятежно рассматривала звёздное полотно, играя с пальцами с застёжкой браслета. Тишину она нарушила первой.
        - Ты доверяешь этому типу?
        - Да, вполне. Мы давно знакомы, они с папой дружили ещё до моего рождения. Да и с сыном его пару раз работал, хороший парень.
        - Говоришь он член Правления?
        - Да, один из шести. Странно что ты его не видела.
        - Не интересовалась, как-то, - ухмыльнулась Элис, - не думала я что среди этих ребят есть такие ушлые типы, с которыми можно иметь дело.
        - А тебе лишь бы с такими дела и иметь, да? Небось именно из-за таких знакомств ты и получила этот свой огромный долг?
        - Райк, мы же договорились не поднимать эту тему, - ласково мурлыкнула она.
        - Да-да, твоя секретная жизнь.
        - Просто не хочу ворошить прошлое. Старые ошибки, горькие воспоминания…
        Райк мысленно прикусил язык. И стоило ему поднимать эту тему в начале полёта? Какое-то время они летели молча. Корабль периодически порывался дать крен влево, но Райк поправлял траекторию парой аккуратных движений. Глянув на спутницу, он попытался придумать тему для разговора, но тишина была уютной и нарушать её не решился. Ему нравилось проводить с ней время, редко удавалось вот так куда-нибудь слетать вместе. Либо она была занята работой на ферме, либо у него был какой-нибудь заказ. Райк всегда принимал посильное участие в работе, будь то заказ на ремонт или установку дополнительного оборудования. Не то, чтобы он не доверял своей бригаде, ему нравилось контролировать процесс, чувствовать его. Хотя порой казалось, что он тратит на это время лишь затем, чтобы почувствовать свою значимость.
        - Подлетаем, - сказал он, когда до цели оставалось два километра. Яхта уже светилась на сенсорах, а вскоре её можно было увидеть в иллюминатор.
        Нежно голубой корпус яхты сильно выделялся на фоне беспросветной черноты космоса. Яхта была роскошной. Не меньше семидесяти метров, высокотехнологичная, собранная по индивидуальному заказу. О её стоимости можно было лишь догадываться. Райк направил запрос на установление связи.
        - Говорит Райк Фар со станции «217-Сх-О», меня к вам направил для дозаправки Билл Левинсон.
        - Рады вас видеть, Райк, стыкуйтесь.
        Стыковка ему никогда не удавалась, так что Райк доверился бортовому компьютеру. Пока «Ранкит» выполнял сложный манёвр, Элис отстегнулась и перелетела в грузовой отсек, готовить цистерну к перемещению. Когда крепления грузового отсека намертво сцепились с корпусом яхты, Райк двинулся следом. С корабля их вышел встречать человек, совсем не похожий на «папенькиного сынка»: короткий армейский ёжик, напряжённый взгляд, простая одежда. Обычно на таких яхтах экипаж одевают в красивую форму, словно они были частью декораций.
        - Гирос, - представился он, пожимая руки гостям, - спасибо что так быстро откликнулись.
        - Нам сообщили что вы хорошо платите, поэтому мы и спешили, - Элис кокетливо подмигнула мужчине, но он лишь смерил её равнодушным взглядом.
        Пока они перекачивали топливо в баки яхты, на гостей вышли взглянуть и другие члены экипажа. Один выглядел уместно на таком корабле: на нём была одежда из натуральных тканей, модная причёска, но взгляд… Он был такой же напряжённый, как у Гироса. Остальные были копией встретившего их: армейские ёжики, простая одежда. Они смотрели на Райка и Элис так, словно те были животными в зоопарке. Райк почувствовал себя очень неуютно и нервно ёрзал, мысленно подгоняя топливо по трубам. Опустошив цистерну, они с Элис, не сговариваясь, быстро двинулись обратно на «Ранкит». Гирос провожал их до самого шлюза.
        - Ваша оплата, - он достал из кармана комбинезона финансовый квалем, а Райк активировал приём передачи на своём браслете.
        Странно, что Гирос оплачивал топливо не со своего браслета. Финансовые квалемы обычно использовали не чистые на руку личности. Это устройство было дешёвым в производстве, и могло вместить в себя бесконечное количество данных. Но чем сильнее он загружен, тем дольше длился процесс дешифровки. Сейчас Райку пришлось прождать почти две минуты.
        - Готово, - сказал Гирос и впервые расплылся в улыбке: - пусть озарит вас свет освобождения! Важно сказал он, отдавая честь. Райк, смутившись, отдал честь в ответ. Однако солдат молчал, чего-то ожидая. Райк бросил взгляд на Элис, но встретил лишь её вопросительный взгляд. Гирос смущённо вжал голову в плечи. И неуверенно буркнул, - прощайте.
        Едва они с Элис разместились в рубке, Райк отстыковался от яхты и стал плавно повышать скорость, стремясь отлететь как можно дальше. Когда расстояние перевалило за пять километров, он немного снизил скорость.
        - Ну и что это было? - требовательно спросил он у Элис.
        - Ты у меня спрашиваешь?
        - Ты же стреляный воробей, сама говорила что бывала на таких ходках.
        - Райк, честное слово, я понятия не имею что имел ввиду этот тип. Фанатик небось, или просто псих, - она пожала плечами.
        - Странный экипаж. Странная яхта. Ох уж дядя Билл, где он нашёл этих ребят, - задумчиво сказал Райк.
        - Сколько оплатили то в итоге? - нетерпеливо спросила Элис. Райк так спешил улететь подальше, что совсем забыл про оплату. Открыв на браслете окно транзакций, он так и замер, раскрыв рот. - Ну, что там? - Элис придвинулась к нему, заглядывая в экран, - ёмаё.
        Пару секунд они молча смотрели на цифру, пытаясь осознать, не ошибаются ли глаза, правильное ли количество нулей они посчитали. Сорок миллионов реф! Уму не постижимо. Да сама яхта стоила дешевле.
        - Вот это поворот. Десятая доля, Райк, помнишь? - нервно хихикнула Элис, - четыре ляма за заправку, хо-хо, не подвела меня чуйка, не зря я бросила своё зерно на рынке.
        - Элис, это… Почему так много? Это явно пахнет чем-то незаконным. Может быть они преступники? - сняв с пальца пилотское кольцо, Райк доверил управление кораблём автопилоту и обессиленно развалился на кресле.
        - Ты чего? - изумилась Элис, - хорошие деньги за лёгкую работу. Радоваться надо, а на тебе лица нет.
        - Хорошие? Да это колоссальные деньги! Элис, я никогда в жизни столько не видел! Ладно бы мы работу какую серьёзную сделали, но это? Это какой-то фарс.
        - Успокойся, выдохни, - велела Элис, - у богатых свои причуды, какая разница почему они такие транжиры?
        Райк замолчал, пытаясь осознать. Голова кружилась. Даже если бы его проект с дополнительным доком одобрили, он столько бы и за пять лет не заработал. Где дядя Билл их откопал? Теперь Райк понимал, почему тот так осторожничал - Биллу причитались невероятные комиссионные. Райк ещё раз открыл окно транзакций на браслете и провёл пальцем по цифре. Ему даже показалось что браслет стал тяжелее.
        - Никак не могу осознать, - вздохнул Райк, - просто не верится, что это правда.
        - Придётся поверить, - хихикнула Элис.
        - Я могу на целый год взять отпуск и ничего не делать. Вообще ничего! Элис, а давай махнём в круиз на Землю? Всегда хотел там побывать.
        - Ох Райк, как мило с твоей стороны, - промурлыкала Элис, кокетливо взмахнув ресницами, - но вынуждена отказать, у меня есть обязательства.
        - Пфф, ерунда. Давай я покрою твой долг, - нервно предложил Райк. Ощущать себя богатым ему было крайне непривычно.
        - Не хочу тебя расстраивать, но все эти деньжища даже половину моего долга не покроют.
        - Чего? - изумился Райк. Эта новость была даже более потрясающей, чем их колоссальная оплата. - Ты что, взяла взаймы на постройку космической станции?
        - Нет, но… Куш был бы ещё большим, я не могла не рискнуть, - Элис прикусила губу, отворачиваясь.
        - Рискнуть? Да как ты вообще планируешь этот долг отработать на ферме?
        - Прошу, Райк, давай не будем об этом. Не порти чудесный момент. Давай лучше отметим взятый куш? - предложила она, отстёгиваясь от кресла, - у тебя здесь есть что-нибудь алкогольное?
        - Конечно, всегда держу бутылку земного виски на такой случай, - отшутился Райк, и уже серьёзно: - у меня есть синтетический тоник, сойдёт?
        - Эх… - досадливо вздохнула Элис, - ладно, наливай. Лучше, чем ничего.
        Перебравшись в грузовой отсек, они парили в невесомости глотая напиток большими каплями. Райк уже немного отошёл от шока и теперь хотелось просто смеяться. Но вместо этого он смотрел на Элис и улыбался. Такая красивая, загадочная. Они были так близки, но при этом невозможно далеки друг от друга. Каждый раз, когда ему казалось что он узнал об Элис больше, она умудрялась его удивлять. Может теперь, когда у него появились деньги, ситуация изменится? Он сможет сделать что-нибудь для неё. Заслужить большее внимание. Райк мечтательно прикрыл глаза, а Элис, весело засмеявшись, пихнула его, заставив закрутиться посреди грузового отсека. Не без труда остановив вращение, он продолжал искоса любовался ею.
        - Почему ты носишь это старьё? - спросил он, разглядывая слегка мешковатый, словно на пару размеров больше, стандартный станционный комбинезон.
        - А почему бы и нет?
        - Вот вернёмся на станцию, куплю тебе новый, в обтяжку, - Элис была планетянкой, с Бореса, и даже под этим тряпьём угадывались изгибы её соблазнительного тела. Словно отвечая его мыслям, она завела руки за спину и натянула ткань, предоставляя Райку прекрасное зрелище.
        - Если я буду носить комбинезон в обтяжку, мне отбоя от поклонников не будет. Надо оно мне? - хихикнула Элис, снова расправив мешковатый комбинезон.
        - Ты бы надевала его на наши свидания, чтобы мне все завидовали, - решился сказать Райк. Элис неоднозначно улыбнулась, но ничего не ответила. И так всегда. Вероятно, она не хотела обижать Райка отказом, но и давать надежду не собиралась.
        Их уютное уединение нарушил пронзительный сигнал коммуникатора.
        - Небось Билл, - прыснул Райк. Он не следил за временем и совсем забыл про дядю Билла, который ожидал своей доли на станции. Раз не предупредил, так пускай теперь ждёт и нервничает, поделом.
        - Ответь, мало ли что, - попросила Элис. Райк закрыл глаза и продолжал дрейфовать в невесомости, но Элис ловко пихнула его в сторону стены с коммуникатором. Улыбнувшись подруге, он всё же подлетел к панели коммуникатора и включил передачу.
        - Экстренное сообщение. В системе Диода произошёл теракт. Станция, известная также как «Старая обсерватория» была уничтожена неизвестными. По данным, предоставленным Звёздным Следствием, в критической близости от станции детонировал корабль-брандер. На данный момент известно о двухстах-тридцати погибших, - сообщение сопровождалось видеофайлом и Райк встревоженно махнул рукой подруге.
        - Давай в рубку, посмотрим, что там случилось.
        Уже прицепившись к креслу, Райк активировал видеозапись, отправленную, судя по всему, со станции-обсерватории. Неизвестный корабль нырнул за один из «лучей» станции, но сердце Райка тревожно ёкнуло. Он уже видел этот нежно-голубой оттенок. Когда корабль снова показался в поле съёмки камеры, Райк стиснул зубы, вцепился в подлокотники кресла и напряжённо следил за тем, как взрывная волна сминает под собой корпус станции. Запись закончилась и в рубке повисла мертвая тишина.
        - Райк… - тихо сказала Элис, - это ничего не значит.
        - Не значит!? - крикнул он, - Элис, это та самая яхта! Мы их заправили, а они взорвали станцию. Двести погибших, Элис! - Райк почувствовал колоссальную усталость. Он смотрел на свои руки, - смерть этих людей на моих руках.
        - Нет, - твёрдо воскликнула Элис, - они взорвали станцию, не мы. Мы выполнили функцию заправщика, больше ничего. Мы непричастны к этому ужасу.
        - Да как же не причастны, Элис? Не зря они хотели топлива без записи, яхта наверняка угнанная! Вся начинённая взрывчаткой, а мы… а я…
        - Что ты? - сердито спросила Элис, - провёл бы обыск на корабле? Сообщил бы в полицию? Сделанного не воротить, мы действительно их заправили, но на нашем месте мог оказаться кто угодно. И не было решительно никаких намёков на то, что они собираются совершить.
        - Откуда ты знаешь? Может ты ещё в Следствии работала? - огрызнулся Райк.
        - Оттуда и знаю. Даже если бы мы сообщили о них после того как закончили заправку, Следствие всё равно не успело бы перехватить корабль.
        - Две сотни погибших, Элис! - Райк хотел заплакать из жалости к этим людям, но его разрывала ярость. Он злился на себя. Безмозглый, невнимательный, трусливый…
        Элис прервала его мысленный монолог, подлетев ближе и сжав в объятиях. Его лицо погрузилось в её волосы, он не пытался вырваться, бессильно развалившись в кресле. Он чувствовал себя полностью разбитым. Этот день от отметки «прекрасно» в мгновение опустился до «хуже и быть не может». Слишком резкий контраст. Через пару минут Элис выпустила его из объятий и внимательно посмотрела прямо в глаза.
        - Тебе нужно взять себя в руки. Этих людей уже не вернуть.
        - Я понимаю, - тихо ответил он, - но мы можем… мы должны найти виновников. Наверняка у этих типов были сообщники. Мы сообщим Следствию, а они… Билл! Он знал, что они затевают, потому и нервничал!
        - Не думаю. Твой приятель башковитый, он не стал бы участвовать в этом бессмысленном теракте. С этого не заработать.
        - Не заработать… - буркнул Райк. Браслет буквально обжигал руку. Все эти деньги он заработал на массовом убийстве.
        - Успокойся, дыши. У меня есть психо-стимулятор, хочешь?
        - Нет, просто дай мне пару минут, - попросил Райк.
        Райк медленно дышал, старался ни о чём не думать, пытался взять себя в руки, но добился лишь того, что от переживаний по всему телу пробежал лёгкий озноб. Его резко стало клонить в сон, веки медленно опускались…
        - Никаких обмороков! - Элис сильно потрясла Райка, - нам нужно действовать.
        - Да, ты права. Нужно лететь на станцию, я сообщу отцу, а он…
        - Нет, - холодно сказала Элис. Райк удивлённо взглянул на неё. - Мы не полетим на станцию, Райк.
        - Почему?
        - Потому что нас казнят, как пособников теракта.
        - Ты же сама только что убеждала что мы просто заправщики! - простонал Райк.
        - Так-то оно и есть. Но Следствие… Оно не так работает. Найти причастных будет непросто, и общество будет лютовать. Следствию нужен агнец на заклание и им всё равно, виновны мы или нет.
        - Но мы ведь и правда виновны. Как ни крути, Элис…
        - У нас есть информация об этой яхте. Мы передадим её из безопасного места, но на станцию мы не полетим.
        - Мало данных по яхте, мы должны рассказать, как всё было! Прямо сейчас!
        - Так, послушай сюда, ты хочешь понести наказание вместо тех, кто организовал этот теракт?
        - Нет, но мы…
        - Даю слово, когда страсти поулягутся, когда виновных накажут, я вместе с тобой пойду к Следствию и дам показания, идёт? - в её словах была правда. Чего он добьётся, если примет на себя удар?
        - Ну… И что нам делать сейчас? У меня здесь есть провизия. Если растянуть, то на месяц хватит, - задумчиво бормотал Райк, - мы можем затаится в поясе астероидов.
        - Нет, дружище, мы будем сматывать удочки из этой системы. Следствие будет прочёсывать всё пространство вокруг, нас легко найдут.
        - Теперь ты предлагаешь мне круиз? - нервно хихикнул Райк. Смешок плавно перетёк в истерику и Райк сотрясался от смеха, слёзы текли по его щекам. Ладонь Элис прижалась к его шее. Он попытался перехватить её руку, но не рассчитал силы и ощутимо ударил Элис по предплечью. В такие моменты, когда он терял контроль над своими эмоциями, его движения становились резкими, рывковатыми. И не успел он почувствовать стыд за то, что ударил подругу, как на него накатила такая волна усталости, что от истерики не осталось и следа.
        - Извини, мне пришлось тебе его дать, - она помахала вскрытой упаковкой с круглыми пластырями, - это психо-стимулятор, он действует недолго, так что постарайся поскорее прийти в себя.
        - Хорошо, - без каких-либо эмоций в голосе ответил Райк.
        - Мы полетим в систему Юнкар. Там… - она откашлялась, - …практически безопасно.
        - Это пиратская система? - лишь спросил Райк. Элис кивнула. - Хорошо.
        - Вот и ладушки. У меня есть контакт, который поможет перебраться туда и сбыть твой корабль. Чёрный ящик оставим у него же на хранение. Он пригодится, когда будем давать показания, - Элис внимательно посмотрела на Райка. - Слышал? Я собираюсь продать твоего «Ранкита».
        - Хорошо, если это нужно, - лишь вздохнул Райк.
        - Вот красота! Ты такой покладистый под стимуляторами, загляденье, - на этот раз нервный смешок издала Элис, - кораблём управлять сможешь?
        - Вряд ли, - Райк поднял руки, но сильная усталость и сонливость тут же вынудили его снова обмякнуть в кресле.
        - Ладно, давай кольцо, - Райк послушно передал пилотское кольцо Элис и снова обмяк в кресле.
        Уставившись вперёд, он смотрел как меняется обзор, чувствовал что корабль разворачивается. Элис умело направила «Ранкита» по одному ей известному курсу, но Райк не испытывал ничего, кроме равнодушия. Психо-стимулятор погасил все эмоции. Потеряв возможность страдать, Райк позволил себе окунуться в воспоминания.
        Глава 2
        Райку уже доводилось испытывать те же чувства, как сейчас. Тот день… Он помнил его до мельчайших деталей.
        Ему едва стукнуло двенадцать, когда их станцию выбрал для дислокации военный корвет Флота Федерации «Проныра». Естественно, корабль стал центром внимания, особенно для местных ребятишек. Капитан Иван Старрет проявлял лояльность к интересу местной молодёжи и охотно проводил экскурсии. В некоторые части корабля, естественно, никого не пускали. Но ребятам было достаточно того, что им разрешили полазать по оружейному отсеку и заглянуть в боевую рубку.
        Капитан не скрывал что они находятся здесь для поимки шайки пиратов, набедокуривших в солнечной системе, но детали операции не раскрывал чем вызывал жгучий интерес у Райка и нескольких его друзей. Райк был негласным лидером в их компании и разработанный им план ребята приняли без вопросов. У каждого была своя роль и когда дошло до дела, план был исполнен без сучка, без задоринки.
        Ребятня отвлекала всех солдат, что могли помешать, а Райк, взяв на себя самую ответственную роль, спрятал допотопную рацию за металлической переборкой в боевой рубке. Такие рации давно не использовались и Райк решил, что её вряд ли быстро найдут. Ребята хотели включить рацию в тот же день, но Райк сказал, что они будут ждать подходящего момента. И вот, когда «Проныра» снялся с прикола, они собрались дома у Райка, взяли рацию - дублёр той, что спрятана на «Проныре» и включили передачу.
        До чего же Райк испугался в этот момент! Непрекращающиеся потоки мата, сигнал боевой тревоги обрушился на них как буря.
        - Капитан, система прицеливания барахлит, они каким-то образом глушат нас!
        - Что значит глушат, Штуков? - яростно кричал в ответ капитан Старрет.
        - Наводка каким-то образом сбивается, сэр.
        - Генератор щитов на пределе, мы теряем мощность! - кричал другой солдат.
        - Манёвр уклонения. Штуков, ищи причину помех, Гориц, подмени его. Сколько ещё прямых попаданий мы выдержим?
        - Три, капитан! - Старрет в ответ лишь выругался. В этот момент что-то зашкрябало совсем рядом с рацией.
        - Я нашёл причину помех, капитан! - крикнул капрал Штуков. И в этот момент передача прекратилась.
        Дети молча смотрели на рацию, пытаясь осознать, что они сделали. Из-за своей шалости, они едва не убили капитана, который был так добр с ними! Они в панике стали придумывать, что делать, что сказать, как избежать наказания. Все боялись возвращаться домой. Оставаясь вместе, они как-бы разделяли ответственность за проступок на всех. А когда «Проныра» вернулся в док, изрядно потрёпанный, но целый, они радостно закричали.
        Капитан Старрет, не без помощи отца Райка, вскоре нашёл их. Стоило ему войти в комнату к ребятам, как воцарилась тишина. Фигура капитана угрожающе нависала над ними. Он молча оглядывал каждого из присутствующих, остановив взгляд на Райке.
        - Я знаю, что вы сделали. Осталось выяснить, чья это была задумка, - Райк в страхе сжал зубы. Он боялся смотреть в глаза капитану, но ещё больше боялся отвести взгляд. - Нужно набраться смелости принять ответственность за свой поступок. Раз уж была смелость его совершить.
        - Это я придумал, - наконец тихо сказал Райк. Потупив взгляд, он изучал носки ботинок. Ему было не страшно, а стыдно.
        - Ты осознаёшь, насколько серьёзен твой проступок? - спросил капитан. Райк не пытался придумать отмазку. Конечно он мог бы сказать, что понятия не имел о том, какое влияние окажет рация на системы корабля, но что бы это изменило?
        - Да, я едва не испортил вам всю операцию. Я сделал глупость и совсем не думал о последствиях, - раскаивался Райк, - вы были так добры к нам, я вовсе не хотел, чтобы у вас были проблемы из-за меня…
        - Хорошо, - капитан окинул взглядом всех присутствующих, - вас всех ждут родители. Они определят абсолютно подходящее наказание для каждого.
        Капитан посторонился, освобождая выход и ребята, понурив головы, направились к выходу. Райк и так уже был дома, так что он присел на краешек дивана, сложив руки на коленях и ждал. Когда они остались наедине, капитан присел рядом.
        - Я так боялся, что вас убьют! Я бы никогда себе этого не простил, - сокрушённо произнёс Райк и расплакался.
        - Ну, будет тебе. Как видишь, я цел, - капитан откашлялся и продолжил, - на самом деле ты, можно сказать, нам даже помог.
        - Как? - изумился Райк.
        - Эти пираты абсолютно недооценили нашу систему прицеливания из-за помех. И когда капрал отключил рацию, мы практически сразу же взяли верх.
        - П-правда?
        - Правда. Это не повод для гордости, но, тем не менее, и не повод для вины. Ты понесёшь наказание, потому что у любого решения есть последствия. Но… я тебе благодарен, - Райк глубоко вздохнул, пытаясь прийти в себя. Показывать слёзы перед таким крутым воякой было стыдно. А Старрет продолжил. - На самом деле я впечатлён тем, как слаженно вы, ребятня, действовали. Ты руководил операцией?
        - Да, - смущённо ответил Райк.
        - Молодец. Возможно из тебя выйдет неплохой капитан. Вот, - достав из нагрудного кармана тонкий пластиковый квадратик, Старрет протянул его Райку, - это мои контакты. Я буду абсолютно рад видеть тебя в флотской академии и обязательно дам рекомендации. Что скажешь, увидимся на твоё шестнадцатилетие?
        - Да! Спасибо большое, сэр!
        - Пожалуйста, - капитан поднялся, но уже у выхода обернулся: - запомни сегодняшний день. Не бойся совершать ошибки, бойся вообще ничего не совершить.
        И Райк помнил. Однако дальше, ситуация развивалась вовсе не так, как вообразил себе размечтавшийся мальчик. Отец армии не доверял. Он не хотел, чтобы Райк туда пошёл и запретил. А что Райк мог сделать? До восемнадцати лет он был под опекой родителей, и крыть бело нечем. Он даже думал о побеге, но испугался. Как он долетит до академии? Возьмут ли его? И куда ему податься если не возьмут, ведь обратного пути уже не будет. Иначе говоря, он просто струсил.
        До восемнадцатилетия Райк самостоятельно обучался на управленческих курсах, благо доступ к образовательным программам был бесплатным. Он отказался от сельскохозяйственной программы, которую предложил ему отец. Перспектива стать ещё один фермером «217-Сх-О» совершенно его не привлекала.
        К двадцатилетию Райк стал частным подрядчиком по ремонту станций. Его знаний хватало чтобы оценить проблему, найти нужных людей и организовать работу. Со временем у него собралась надёжная бригада, большую часть работ которая выполняла под руководством Райка.
        Это увлечение отец одобрял и периодически подкидывал заказы. Рос авторитет, число клиентов. Выросли и амбиции Райка. В последние пару лет он особенно остро ощущал рамки, которые ему ставят. Когда Райк нашёл в отчётности по станции большой объём энергии, который расходуется впустую, у него сразу же возникло множество предложений, но на каждое он получил одинаковый ответ. «Предложение принято. Передано в отдел энергоснабжения». И ничего не происходило. Райк считал, что причина в том, что его идеи недостаточно проработаны и последние два месяца работал над планом по размещению дополнительного дока для крупногабаритных кораблей. Обычный док был занят мелкими грузовиками и места часто не хватало. Этот док окупился бы меньше чем за полгода. Он столько сил в него вложил, но в ответ лишь «Предложение принято. Передано в отдел энергоснабжения».
        - Райк, ты спишь? - голос Элис пробудил его от печальных размышлений.
        - Нет.
        - Ну как, пришёл в себя?
        - Вроде. Думал о дополнительном доке. Почему они мне отказали?
        - Не знаю, Райк. Мне тоже обидно, столько времени с тобой зря высиживала. Но сейчас нам нужно решить более актуальную проблему, - она указала на астероидное поле прямо по курсу, - мы подлетаем к станции «Отпрысков Диода», это нелегальная группировка и мне нужно, чтобы ты вёл себя адекватно. Справишься?
        - Да, можешь не переживать, - Райк пересел в кресле поудобнее и вызвал карту системы.
        Они находились довольно далеко от «217-Сх-О». В этой части звёздной системы находился крупный газовый гигант, и к его поясу астероидов они сейчас подлетали. Раньше это место было куда популярнее. Тогда человечеству в огромном количестве требовались металлы для постройки космических станций. Добывать редкий на то время титан оказалось весьма прибыльным делом, так что за краткий срок старатели добыли его столько, что обрушили цены. С тех пор, частный промысел плавно сошёл на нет, а пояса астероидов снова опустели.
        - Что ты хочешь тут найти? - спросил он Элис.
        - Сейчас сам всё увидишь. Эти ребята умеют прятаться, их не найдёшь если не знаешь, что искать.
        - А ты знаешь?
        - Конечно. Всё просто: забиваешь в поиск диаметр вот этого астероида, - она указала на сканер, - и летишь в сторону гейзерного гиганта.
        - И ты помнишь его наизусть? - удивился Райк.
        - Да что там помнить, - отмахнулась Элис, - девять три, точка, девять три девять. Он тут такой один с красивым числом. А теперь нам нужно привлечь внимание патрульного, - она переправила со своего браслета аудиофайл в бортовой компьютер, - слушай.
        К удивлению Райка, это был не просто набор звуков. Через динамики зазвучала незнакомая симфония, с первых нот приковавшая внимание. Яркая, экспрессивная, она звучала так хорошо, что глупая улыбка сама наползала на лицо.
        - Ты раньше не слышал? - самодовольно спросила Элис, - эта мелодия из старой оперы «Кармен». Очень романтичная.
        - Но почему она?
        - Потому что в опере немаловажную роль играют контрабандисты, а они очень романтичный народ. Ну ты сам убедишься, - улыбка Элис под звуками симфонии приобретала ещё большее очарование. Райк чувствовал, что готов смотреть на неё целую вечность…
        - Неизвестное судно. Назовите цель визита, - донёсся хриплый голос из динамиков.
        - Торговля и перевозки, - так же сухо сообщила Элис.
        - Возьмите на пятнадцать градусов ниже и удерживайте текущую скорость, вас встретят, - хозяин хриплого голоса зашёлся кашлем и отключил передатчик. Элис выполнила указания, а Райк напряжённо вглядывался в пространство перед кораблём пытаясь разглядеть хотя бы кого-нибудь.
        - Не старайся. Пока они не захотят, ты их не увидишь. Мои знакомые используют для конвоирования переоборудованный корабль Следствия, маленькую «Ищейку».
        - Ого. И сколько нам её ждать? - однако ответ не потребовался. Прямо перед ними материализовался маленький, окрашенный в багровый цвет корабль. Круто развернувшись, продемонстрировав увесистую пушку закреплённую на днище, корабль «пыхнул» маршевыми двигателями и направился к одному из астероидов. Элис направила корабль следом.
        - Никогда ещё не видел вживую корабль с активным маскировочным полем. Это же безумно дорого!
        - Конечно дорого. Но насколько мне известно, этот корабль оплатили чиновники Следствия. До того, как мои друзья его изъяли.
        - И что это за группировка? Как ты сказала? Отпрыски?
        - Угу. «Отпрыски Диода». Самая организованная шайка в этой звёздной системе, - авторитетно сообщила Элис.
        - Звучит грандиозно, - усмехнулся Райк.
        - Не смейся, я говорю как есть. Они славные ребята.
        - Может и славные, но они преступники. И мы теперь такие же, - Райк всеми силами старался не думать о произошедшем, концентрироваться только на том, что нужно сделать. Его снова начинало накрывать чувством вины.
        - Так, отставить тревогу! - командным тоном приказала Элис, - возьми себя в руки. Несколько часов, и мы будем в безопасном месте. Там, так и быть, можешь расклеиться.
        Райку хотелось ворчать в ответ, но он прикусил язык. Раз уж он принял решение следовать за Элис, нужно идти до конца. А там… Последствия этого решения он примет, какими бы тяжёлыми они не оказались.
        За очередным крупным астероидом им показался целый город! И хоть это было просто скопление мобильных жилых блоков, это всё равно был похоже на жилое поселение. Между крупных отсеков было пространство, вроде как улицы. Двигатели мобильных блоков были скрыты от глаз, направлены вниз, к астероиду. Эти блоки по своей сути являлись большими грузовыми кораблями специального назначения. Развёртываясь на поверхности, такой корабль становился многоярусным зданием, позволявшим вмещать от десяти, до двухсот человек. Райк изумлённо взирал на это креативное поселение. Ему доводилось видеть и даже проводить мелкий ремонт в таких мобильных блоках, но построить из них город? Изумительно!
        На свободном пространстве астероида, чуть поодаль от этого своеобразного города, был намертво вбит в поверхность стыковочный «осьминог». Мощный компьютер, в тяжёлой титановой оболочке, контрастно выделялся на фоне поверхности астероида, а множество «щупалец», которыми он цеплялся за корабли, свободно дрейфовали в космосе. Каждое щупальце было оснащено небольшим двигателем, который короткими импульсами направлял его в нужное место. Райк первый раз видел этот механизм воплоти, на их «217-Сх-О» корпус «Осьминога» был зашит в станцию, а щупальца почти всегда были заняты.
        Капитан «Ищейки» устремился прямо к «Осьминогу» и Элис направила корабль следом. Когда расстояние сократилось до одного километра, высветился запрос от «Осьминога», на принятие управлением стыковкой. Элис удовлетворила запрос, поднимаясь с кресла.
        - Главное не веди себя как дурень. Будь вежлив, ты здесь по праву. Не оглядывайся лишний раз по сторонам, и не пялься на других посетителей базы, - инструктировала его Элис, - твоя легенда проста - тебе не дают простора на станции, и ты захотел вырваться из родительского гнезда, хочешь приключений.
        - А твоя легенда?
        - Мне легенда здесь не нужна, у меня есть репутация, - сверкнув зубками, Элис подмигнула Райку.
        - Опять ты со своей загадочностью, - проворчал он.
        - Не злись, просто я такая. Не люблю болтать о себе.
        - Как скажешь… - отмахнулся Райк.
        Когда «Осьминог» завершил манёвр стыковки, они вышли из стыковочного шлюза в небольшой док. В сравнении с его родной станцией, этот док был практически пустым. С трудом Райк насчитал двадцать человек. Их никто не встречал, но Элис знала куда идти, и Райк следовал за ней. Было прохладно. Соединительные туннели между модулями здесь были невообразимо короче привычных ему, станционных.
        - Мы хотим продать наш корабль, - бодро заявила Элис, подходя к круглой стойке. Внутри сидел угрожающего вида мужчина. Шея у него, как будто бы, отсутствовала, уши были маленькими, нижняя челюсть слегка выступала вперёд. Он был похож на бульдога, всем своим видом демонстрируя желание разорвать их на части, но увидев Элис, этот субъект изобразил на лице что-то, что, вероятно, было улыбкой.
        - Привет, милая Элли, - здоровяк поднялся со своего стула, нависая над ними угрожающей обвалится в любой момент, каменной глыбой. Не смотря на отпугивающую форму, он выглядел… Скованно?
        - Рада тебя видеть, Губерт. Как семья? - пробежав пальцами по стойке, Элис по-хозяйски облокотилась на неё.
        - Здравствуют и радуются жизни, благодарю. Кто твой спутник? - деловито пробасил он.
        - Мой приятель со станции, башковитый парень, но знаешь, как это бывает с семейным бизнесом, устал он, приключений ищет.
        - А имя? - здоровяк пошарил в нагрудном кармане комбинезона, одним чудом не лопавшегося под напором его мощного тела, и достал маленькие очки. Надев их, он снова уселся и взглянул на гостя.
        - Меня зовут Райк, - удивляясь уверенности своего голоса, поведал он.
        - Так и запишем. А корабль, выставленный на продажу?
        - «Ранкит». Грузовик класса С4.
        - В какой валюте собираетесь принимать оплату?
        - Оставь деньги себе, старина, нам нужна услуга, - снова взяла инициативу Элис.
        - Гм. И что же?
        - Всего лишь безопасная дорога до Юнкара.
        - Отлично, значит бартер. Как только кто-нибудь отзовётся на заявку, я дам знать. Пока можете отправиться в комнату отдыха.
        - Что, уже прогоняешь меня? - не первый раз Райк видел, как Элис кокетливо строит глазки и вновь почувствовал обиду за то, что с ним она себя так не вела.
        - Я бы рад поболтать, но слишком многое требует моего внимания. Но ты всегда можешь заглянуть позже, если пожелаешь, - мужчина снова поднялся, лишь для того, чтобы галантно поклониться.
        - Можешь не пытаться, - фыркнула Элис, небрежно похлопав здоровяка по плечу, - надеюсь ты подыщешь для нас кого-нибудь надёжного.
        Они на мгновение дольше, чем того требовали правила приличия, сцепились взглядами, словно обмениваясь мыслями и Райк ещё сильнее почувствовал себя чужим на этой базе.
        Элис нырнула в один из безликих переходов и Райк поспешил за ней. Она шла так уверенно, словно выросла в этих стенах. Этот визит явно был не первым. Райку хотелось задать вопрос, слова чесались на языке, но он не хотел снова раздражать подругу расспросами. Захочет - расскажет сама.
        Комната отдыха напоминала скорее бар. За длинной стойкой трудилось двое близнецов, похожих друг на друга как две капли воды. На ней стояло множество разнообразных бутылок, стаканов самой причудливой формы и переполненных пепельниц. Райк в некоторых фильмах видел курящих людей, но на его родной станции подобная слабость была под строгим запретом. Сигаретный дым негативно влиял на работу системы жизнеобеспечения, а фильтровать его было слишком дорого. Алкоголь, впрочем, запрещён не был. Здесь система жизнеобеспечения была скорее всего такой же. Однако людям, собравшимся в комнате отдыха, явно было на это наплевать.
        Публика была разношёрстной. В углу за небольшим столиком, склонившись к центру, перешёптывались пёстро одетые, худощавые ребята, возрастом чуть старше райка. Судя по их телосложению, они, как и Райк, родились и выросли в условиях искусственной гравитации. За соседним столиком дожимал последние капли из бутылки крепкий, коренастый старик, чьи седые волосы контрастом лежали на плечах иссиня-чёрного подобия плаща. За стойкой сидел могучего телосложения мужчина, Рукава его комбинезона были обрезаны возле самых плеч, обнажая искусно выполненные татуировки, чья причудливая форма покорила внимание девушки, сидевшей рядом. Она была миловидной, но её торс… Черт, да она была вдвое шире Райка, и всё это были мускулы. Пока Райк изумлённо любовался дамой, Элис заняла место рядом с ней. Райк покорно сел на соседний стул.
        - Привет Клод, дай нам два сока, - поздоровалась она с одним из барменов.
        - Я Флойд. Каких?
        - Извини Флойд. Любых, - Флойд, видимо привыкший к подобным ошибкам, равнодушно кивнул на извинение Элис и поставил перед ними два наполненных стакана. Элис, оглядевшись, спросила: - что новенького у вас?
        - Конкретизируй пожалуйста. Здесь каждый день что-то происходит. Какого характера события тебя интересуют?
        - Ну, что-нибудь интересное… - Элис даже не глядела в сторону Флойда. Она задавала вопрос словно бы из вежливости, а тот лишь равнодушно бубнил в ответ.
        - Интерес может быть разным, кого-то интересуют любовные сплетни, кого-то истории успеха других, или…
        - Ой, ладно, я поняла, забудь. Спасибо, - осушив бокал наполовину, Элис опустила фигурный пластик на стойку, а Флойд уже отошёл, возвращаясь к своим делам. - Ну и зануда, скажи? Он всегда такой, вот ведь… И что не понятного в моём вопросе?
        - Ну, ничего наверное, - протянул Райк. Внутри него кипел вулкан не заданных вопросов, но Элис просила вести себя тихо. Он понимал что это необходимо, здесь было много чужих ушей, поэтому просто молча рассматривал интерьер.
        Обычный пищевой блок чьими-то стараниями, превратился в выставку диковинных предметов. Не связанные единым смыслом картины висели на коврах ручной работы, занимавших всё пространство стен, кроме одной, на которой были установлены длинные полки. Книги, фигурки животных, кубки неизвестно за какие заслуги созданные - чего на этих полках только не было. Мягкий свет добавлял уюта в атмосферу этого бессмысленного музея.
        Элис клевала носом уже над третьим стаканом, когда к ним подошёл совсем юный, лет на пять младше Райка, паренёк.
        - Для вас нашёлся покупатель. Пройдите за мной для совершения бартера! - важно сообщил он и Элис, оплатив напитки, пихнула Райка в бок и пошла за пареньком. Вопреки его ожиданиям, путь их лежал в другую сторону от корабля. Три перехода привели их в просторное помещение, почти всё пространство которого, занимали ряды мягких сидений. На одном из них сидел, мужчина в лётном комбинезоне, вальяжно закинув ногу на ногу.
        - Ваш покупатель - Альдо. - представил их паренёк. Услышав собственное имя, покупатель лениво повернулся и протянул руку так, словно каждое движение давалось ему с трудом. Райк замешкался, глядя на красивое, явно ручной работы, лётное кольцо, и на рукопожатие ответила Элис.
        - Ты гарантируешь безопасную и быструю доставку в Юнкар? - сходу спросила Элис.
        - Милая, я занимаюсь этим уже десять лет, - усмехнулся он одними лишь уголками губ, - спросите у начальника, сколько у меня было неудачных операций.
        - Поверю на слово. Ты уже осмотрел корабль? Когда вылетаем? До куда будет произведён транзит? - в ответ на вопросы Элис, Альдо лишь небрежно протянул руку с браслетом.
        - Осмотрел, сейчас, Кемаль, - коротко ответил он. - Пускай твой друг передаст мне права на корабль, и можем отправляться, остальные пассажиры уже ждут.
        - Давай Райк, действуй, - Элис указала ему взглядом и Райк активировал браслет. Он почувствовал значимость этого момента. Если он сейчас продаст «Ранкит» и сядет в этот корабль, пути назад уже не будет. Бессмысленно снова взвешивать все «за» и «против». Решение уже было принято. Совершив транзакцию, Райк кивнул капитану и тот, поднявшись с сиденья в могучем порыве, подхватил какую-то тряпицу с соседнего кресла и махнул рукой.
        - Идите за мной.
        Тряпица оказалась потёртой кожаной курткой, которую он тут же надел. Бодрым шагом, Альдо направился в один из туннелей и Элис с Райком поспешили следом. Когда они дошли до стыковочного шлюза, Райк заметил, что здесь не было иллюминаторов. Он даже не может узнать, на каком корабле они собираются в путешествие. Пройдя через сканирующее устройство, Райк вспомнил что ничего не взял со своего корабля, никакого багажа. Машинально ощупав нагрудный карман, он лишь убедился что его талисман, визитка Капитана Старрета, на месте.
        - Ты уже прыгал? - послышался голос Альдо за спиной. Капитан положил руку ему на плечо и Райк остановился, провожая взглядом Элис в шлюз корабля.
        - Нет. Ещё нет.
        - Ты вырос на станции? Ты знаешь, что большинство станционных крыс с трудом переживают перелёты между системами? Некоторые и вовсе не переживают.
        - Я слышал об этом, - равнодушно отозвался Райк.
        - В таком случае я хочу получить от тебя дополнительное согласие на то, что физические повреждения вследствие слабости организма, не являются моей ответственностью, - капитан протянул Райку свой браслет и тот прижал палец, оставляя отпечаток в качестве биометрической подписи. Сообщение о его возможной смерти не вызвало у Райка никаких потрясений, это были просто слухи. Он не верил, что действительно может умереть от того, что с лёгкостью переживали другие. Его задумчивый взгляд Альдо трактовал как вопросительный. - Подпись обязательна. У нас тоже есть кодекс и законники, пресекающие его нарушение, - пояснил он. Райк лишь пожал плечами.
        Покончив с формальностями, Альдо поспешил к шлюзу и Райк последовал за ним. На мгновение, Райк увидел кабину пилота и поразился тому, как сильно она отличается от его «Ранкита»: большие экраны с различными данными, интерограммы разных частей корабля для более точного управления, визуальная демонстрация повреждений всех отсеков, уровни атмосферы, гравитации… Прикинув стоимость, Райк подумал было о том, что он тоже мог бы соорудить подобный апгрейд, но только сейчас осознал, что собственного корабля у него больше нет. Дверь скрыла рубку от его глаз и Райк, следуя указаниям капитана, направился в грузовой отсек.
        Глава 3
        Почти всё пространство грузового отсека занимал большой контейнер, сплошь покрытый сеткой проводов, назначение которых оставалось загадкой для Райка. Внутри находились несколько рядов сидений с более-менее приличными «ковшами» кресел и анти-перегрузочными ремнями. Райк занял место рядом с Элис. Остальные восемь попутчиков на Райка даже не взглянули.
        - Элис, почему мы в ящике? - шепнул он ей.
        - Дурила, он же с защитой от сканирования. Потом расскажу, - так же шёпотом ответила Элис.
        Райк застегнул прочные ремни и когда те адаптировались под его тело, расслабился. Двигатели корабля активировались, Райк всем телом ощутил лёгкую вибрацию корпуса, словно ворчащего на людей что пробудили его ото сна. Маневровые двигатели работали на малой тяге и Райк пожалел, что в отсеке отсутствует иллюминатор. Он хотел взглянуть последний раз на это поселение, построенное из кораблей. И на звёзды. Где-то внутри свербело чувство, что он сюда больше не вернётся. Закрыв глаза, Райк отдался во власть воображения. В рубке он мельком видел интерограмму корабля, что позволило опознать его как грузовик С-3, причем наверняка модифицированный.
        Когда заработали маршевые двигатели, Райк оценил перегрузку: она была сильнее чем при полётах на других грузовиках С-3, а, следовательно, и маршевые двигатели корабля были выше классом. Видимо сказывалась одна из тех модификаций. Было бы интересно изучить корабль подробнее, но о такой возможности Райк и не мечтал.
        Тяга маршевых двигателей периодически уменьшалась, и Райк понимал, что пилот аккуратно лавирует между возможными препятствиями, такими как дрейфующие астероиды, бесполётные зоны местных армейских частей, исследовательские зонды и траектории пути других кораблей. Несмотря на то, что космос был огромен, он уже давно перестал вызывать ощущение одиночества.
        Время текло медленно. Они направлялись к точке перехода в подпространство и Райк, пытаясь перебороть волнение, активировал экран браслета.
        Эти браслеты производила компания «АрмТек». Устройство было обязательным для каждого человека, ставшее со временем «третьей рукой». На браслете хранились все данные о человеке: его биометрические данные, документы на собственность, документы, удостоверяющие личность, различные пропуска и, в том числе, денежные средства. На подконтрольных Галактической Федерации территориях была принята универсальная валюта - реф. «АрмТек» был подключён к единой межсистемной сети ФедЛайн, которая обеспечивала стабильный курс реф постоянным обновлением цен на всевозможные товары. Благодаря этому, покупая что-либо у себя на станции, Райк всегда мог свериться с ценами в других частях населённых систем. Его покупки регистрировались и были зафиксированы на браслете, взлом которого был опасной затеей. Любая, даже самая детская попытка взлома приводила к тому, что зашифрованное послание с его идентификационным номером отправлялось в ближайшее отделение Следствия. Один из приятелей Райка как-то решил побаловаться, потом его семье пришлось выплатить изрядный штраф.
        Однако, не смотря на широту распространения сети ФедЛайн, использование её было строго лимитировано в связи с загруженностью канала внутри системы и сложностью передачи сигнала между системами. Ограничения не было только на данные, связанные с финансовыми операциями, данные государственных структур и военных частей. Остальные имели квоту на передачу и получение данных. Ограничения имелись и по дальности передачи и по объёму. Устроить видеоконференцию с друзьями с Бореса и Земли, к примеру, Райк не мог. Даже если бы эти друзья у него были. Доплачивая, можно было увеличивать квоту, но у Райка такой необходимости ни разу не появлялось.
        Райк провёл пальцем по экрану браслета, вызывая подробности последней транзакции. В графе получателя, как обычно, был идентификационный номер браслета Альдо, однако невооружённым взглядом было заметно, что браслет взломанный - идентификационный номер был хаотичным, вместо имени владельца тоже была абракадабра. Райк никак не мог взять в голову, почему «АрмТек» до сих пор не придумала как избавиться от огромного числа взломанных браслетов, вываленных на рынок? Единственным объяснением было то, что самой компании это зачем-то нужно.
        - Альдо экспресс сообщает! Погружение в подпространство ожидается через пять минут, приготовьте свои внутренности к перегрузкам, - насмешливый голос капитана вернул Райка к реальности. Он огляделся: никто из пассажиров не отреагировал на сообщение. Наверняка они уже не первый раз прыгают. Не переживала и Элис. Ну конечно, она же с Бореса, значит, как минимум, один прыжок она прошла.
        - Ты как, Райк? - спросила она.
        - Волнуюсь. А что если слухи правдивы и я не переживу прыжок? - тихо прошептал Райк подруге.
        - Не ерунди, ничего такого не будет. Просто расслабься. Первый раз оно всегда странно и немного страшно.
        К чему готовиться Райк не знал. Все описания погружения в подпространство были расплывчатыми, разнящимися от рассказчика к рассказчику. Единственное, в чём мнение сходилось, что подобный опыт невозможно описать, но стоит лишь испытать самому, как всё поймёшь. На всякий случай, Райк напряг мышцы живота и рук.
        Это было ошибкой. Резкий рывок сильно вдавил его в кресло, и напряжённые мышцы отозвались безумной болью. Он тут же расслабился, но боль уже не отпускала его, цепко удерживая как сон - усталого человека. Он попытался повернуться, посмотреть на Элис, но перестал чувствовать свою голову. Он всё ещё видел, но картинка стала статичной, он видел только голову впереди сидящего человека, который совершенно не шевелился. Он попытался моргнуть, но век он тоже не чувствовал. Картинка перед его глазами была как открытка, которую он держал в руках. Статичная, постоянная и при этом настолько материальная, что хотелось провести пальцем по этому чёткому изображению затылка человека, почувствовать мягкость синтетической бумаги.
        Райк попытался сглотнуть, но его желудок как будто бы отсутствовал. Слюна прошла через его горло и исчезла. Либо превратилась в ничто. Либо горло Райка растворилось в пространстве, или горло Райка стало принадлежать другой реальности. Реальность. Это слово Райку было сложно употребить для описания происходящего, он уже перестал понимать, что реально, а что нет. Он повернул голову. Или ему это только показалось? Однако картинка, всё ещё стоявшая перед его глазами, выгнулась в его сторону, словно кто-то сдавил открытку с двух сторон. Усилием воли он вернул голову (или только картинку?) в прежнее состояние и предпочёл не двигаться вообще. И не думать.
        Он даже не заметил, когда всё закончилось. Не машинально, а послав усилием воли импульс в свою руку, он заставил её подняться и стал рассматривать свои пальцы. Они были такими же, как и раньше. Голова впереди сидящего мужчины пришла в движение. Попробовал подвигаться и Райк. И тут он разом ощутил всё своё тело, каждая молекула которого взвыла от боли. В его горле застыл крик, а сам он так сильно как мог втянул голову в плечи и зажмурился. Боль уходила медленно, словно гость не успевший перепробовать все блюда. Его настойчиво выпроваживали, но он находил оправдания чтобы остаться. Райк взглянул на подругу - лицо Элис было встревоженным, но стоило ему выпрямиться как она улыбнулась.
        - Вот умник, справился. И живой. Здорово, правда? - она окинула его заботливым взглядом.
        - Я пока не осознал что произошло, но это было… - Райк попытался подобрать подходящее слово, - …невероятно.
        Продолжать разговор они не стали. Силы у Райка были, но настолько он был напуган этой нечеловеческой болью, что боялся разомкнуть губы. Слегка придя в себя, он согласился с каждым из описаний, прочитанных им ранее. Это было невероятно, невообразимо, неописуемо. Райк понимал лишь то, как двигатель взаимодействия с подпространством работает, его общие принципы. Подпространство, обнаруженное и исследованное человечеством пять сотен лет назад, люди описывали, как подземную реку. Сильная, бурная, она текла куда-то, откуда-то. Отправная точка и цель назначения была недоступна пониманию, но люди научились находить бреши в «скалах», места, где можно добраться до этой реки. Двигатель «ВсП» генерировал активное поле, покрывающее весь корабль. Край поля задевал подпространственную «реку», позволяя ей нести себя и свой груз до следующей «бреши», словно пузырь воздуха подо льдом. Бывали случаи, когда река не выбрасывала на «сушу» путешественника и тот дрейфовал по этой реке дальше. Куда - никто не знал. Что с таким человеком происходило, тоже было не понятно. Был ли он жив или мучительно умирал от перегрузок,
и есть ли шанс на его возвращение. Таких случаев было ничтожно мало, но они были. Современные учёные продолжали изыскания, стараясь добраться до разгадки.
        За размышлениями, Райк и не заметил, как прошло два часа. Маршевые двигатели ослабляли тягу, но вибрации корпуса лишь усиливались. Увеличивалась и перегрузка. С каждой минутой Райк чувствовал, как нарастает жжение в груди, всё больше слезятся глаза и труднее становиться дышать. Он посмотрел на Элис, и она ответила ему своей дежурной улыбкой.
        - Ты чего напрягся? - и тут до неё дошло, - слушай, ты же никогда не был на планете?
        - Не был.
        - Чёртов дурень, ты не мог мне раньше сказать? Я бы попросила рейс до станции, здесь есть одна где… Ой, ладно, уже в любом случае поздно. Старайся дышать медленно, не части. Мы уже входим в атмосферу, скоро всё закончится.
        Райк лишь промычал согласие сквозь сжатые зубы. Перегрузка увеличилась и он, поддаваясь нестерпимому желанию, закрыл глаза. Вопреки ожиданиям, перегрузки не исчезли вместе с картинкой, но казалось, что становится легче. Резкий, мощный удар выбил из него дух. Поймав себя на том, как он дышит, Райк стал растягивать каждый вдох. Это помогло ему избавиться от навязчивого звона в ушах.
        - С прилётом вас, бравые космические волки, жадные торговцы, ворюги и прочие честные граждане! - раздался в динамиках голос Альдо, - вот мы и дома. Прошу проследовать к выходу!
        - Давай Райк, пошли, - Элис явно нервничала, поглядывая на него. Райк неловко расстегнул ремень и резко оттолкнулся от подлокотников. Лишь поднявшись, он сообразил что вопреки его ожиданиям, он не плюхнулся на живот. Это резкое движение, непременно завершившееся бы падением на родной станции, сейчас было едва достаточным для того, чтобы подняться во весь рост.
        Райк старался двигаться так, как привык на станции, осторожно передвигая ноги, но это стало невероятно трудной задачей. И тогда Райк дал себе волю и каждым шагом совершал рывок вперёд. Со стороны его походка наверняка выглядела комично, но сейчас это беспокоило меньше всего. Гравитация на планете была куда сильнее станционной. Райк думал, что уж на посадочной станции будет что-то вроде поддерживающей атмосферы для космитян, но, когда они с Элис добрались до шлюза, перед ними предстал вид сухой, безжизненной почвы, потрескавшейся от недостаточной влаги. Ни трапа, ни встречающих, никого. Они приземлились посреди пустынной площадки. Превозмогая боль в суставах, Райк шагнул вперёд, но не удержал равновесия и упал на землю, сильно ударившись головой.
        - Дурень, куда ты летишь, подожди, дай себе привыкнуть! - Элис подхватила его под руку и помогла подняться, - ещё и бровь себе рассёк, красавчик. Давай, нам вон в то здание, - Элис повернула Райка на сто восемьдесят градусов, и он увидел небольшое, вряд ли превышающее размерами его бывший корабль, здание, от которого уходили рельсы. Настоящие титановые рельсы! Раньше Райк видел их лишь в энциклопедии, а сейчас… Сейчас, не смотря на тяжесть в груди, в плечах, боль от удара, ему очень захотелось посмотреть ближе.
        - Элис, я должен… - Райк не узнал свой голос. Тон был тот же самый, но каждое слово звучало по-другому. Говорить было труднее, он словно выковывал каждое слово, прежде чем позволял ему свалиться тяжёлой ношей с языка, - …можно я посмотрю, на… рельсы?
        - Какие рельсы, дурень? - Элис проследила его взгляд и раздражённо вздохнула, - да обычные рельсы, чего тебе с них?
        - Я только в книгах и кино видел, а тут… - Райк устало замолчал.
        Она поддерживала Райка за руку, и он с каждым шагом чувствовал себя всё более уверенно. Тяжесть никуда не делась, но справляться с ней становилось легче. Он словно учился заново ходить. И когда они дошли до здания, Райк сам, без помощи Элис, опустится на колено и положил руку на титановый рельс. Всего на мгновение, но этого было достаточно для того, чтобы вернуться в прошлое, в счастливый год его совершеннолетия, когда он всё свободное время посвящал энциклопедиям и обучающим фильмам. Рельсовая дорога сейчас была в реальном воплощении, прямо перед ним. Райк поднялся и вытер рукой пот со лба. Местная звезда, Юнкар, была в зените и жар от неё чувствовался всем телом. Внезапно подул ветер, и Райк дёрнулся с непривычки.
        - Ты чего? - усмехнулась Элис.
        - Если на станции на тебя сильно дует ветер, значит система жизнеобеспечения вышла из строя, и ты вот-вот задохнёшься, - просто объяснил он.
        - Ужас какой, - Элис зевнула, - ты насмотрелся? Мы можем пойти купить билеты?
        - Да. Я оплачу? - спросил он.
        - Нет, давай пока не будем светить твой браслет. На мелкие расходы у меня деньги есть.
        Элис чуть ли не за шкирку потащила его к зданию и Райк поплёлся за ней. Он старался концентрироваться на процессе ходьбы, думал о каждом шаге, который ему нужно совершить. Райк надеялся почувствовать облегчение, когда они зашли внутрь здания, но атмосфера там была такой же, как и снаружи. Их попутчики стояли в ожидании транспорта, стараясь не глядеть друг на друга. Элис подтащила Райка к автоматической инфо-стойке, подобной тем, что были установлены в доках на станции и, введя количество билетов на экране, прислонила браслет производя оплату.
        Транзакция ещё не успела завершиться, как вдалеке послышался звонкий гудок. Райк не мог поверить своим ушам.
        - Элис, это что, поезд?
        - Да, - равнодушно ответила она, - мы находимся не в самой популярной точке планеты, поэтому магнитный монорельс сюда никто проводить не захотел. А электропоезд с титановыми рельсами ничего не стоит. Я думаю, её оплатил местный губернатор из своего кармана, просто, что бы у таких как мы не было выбора, куда ехать после посадки. Да и наш пилот наверняка имеет свою долю с тех денег, что мы потратим в городе.
        Райк кивнул в ответ на её объяснения. Ему было удивительно всё, что происходило, но было и слишком тяжело, чтобы всё это осознать. Когда электропоезд, просвистев тормозами, остановился, они зашли в вагон и уже через пару минут покатили к пункту назначения. По мере того как скорость увеличивалась, Райк чувствовал некоторое облегчение. Беспечно глядя на проносящийся мимо пейзаж, он вдруг тихо, но отчётливо произнёс:
        - Я на планете.
        - Да! Она, кстати, называется Кемаль, третья планета от Юнкара, - похвастала знаниями Элис.
        - Здесь так жарко. И гравитация. Не думаю, что смогу привыкнуть к такому, - печальные мысли снова нахлынули на него. - Сколько нам тут торчать? Когда можно будет вернуться домой?
        - Райк, - она обхватила его плечи, повернув к себе и её улыбка словно осветила его лицо, - мы свободны, понимаешь? Свободны! Мы можем полететь куда захотим! Здесь есть космическая станция. Знатная помойка, но тебе там будет комфортнее.
        - Элис, я чувствую… мне становится страшно, - Райк зябко поёжился и ощутил, как холод, не смотря на жаркую погоду, медленно ползёт по позвоночнику. В памяти возник образ яхты, взорвавшейся возле станции. Он представил сердитое лицо отца, суд, на который его отправят. Его начало потряхивать.
        - Накрывает? - она взглянула на табло, где горела цифра двадцать, - ещё чуть меньше получаса, и мы будем на месте. Потерпишь?
        - Да.
        Райк прислонился к окну и старался ни о чём не думать. Он словно дрейфовал в астероидном поясе, а тень от планеты медленно, но неукоснительно наплывала на него, грозя погрузить во мрак. Райку не хотелось оказаться в этом мраке, он боялся, что не сможет найти дорогу домой. Элис снова взяла его за руку и ему стало чуточку теплее.
        Когда электропоезд замер, они вышли на перрон. Райк осмотрелся: их окружали здания высотой от двух до пяти этажей. Разного размера, но все как один блестевшие титановым покрытием в лучах Юнкара. В некоторых не было ни единой щёлки, другие же изобиловали широкими, всевозможной формы окнами. Людей было немного. Элис вела его за руку, но Райк всё внимание уделил автомобилю, широкие колёса которого оставляли в пыли отчётливые следы. Как же ему хотелось рассмотреть поближе, пощупать, прокатиться на настоящем автомобиле! Но Элис вела его в другую сторону.
        На одном из зданий висело табло, извещавшая прохожих надписью - «Есть свободные номера». Зайдя внутрь, Райк снова принялся глазеть во все стороны. Ему всё было в диковинку. Занавески на окнах. Райк всю жизнь мечтал иметь в своей комнате иллюминатор, но это было непозволительной роскошью. Ковры, застилавшие пол, были ветхими и грязными от частого использования. Мимо них прошёл мужчина в шортах и свободной рубашке, следуя к выходу. Подобную одежду на станции никто не носил. Они подошли к стойке, где им натянуто улыбнулась молодая девушка, чьё лицо было покрыто россыпью веснушек. Он едва не указал на неё пальцем - веснушки у девушек на станции не встречались вовсе.
        - Приветствую вас в нашем скромном отеле. Вам одну комнату на двоих? - деловито осведомилась она.
        - Да, с двумя кроватями.
        - Вы надолго?
        - Четырнадцать суток, - сказала Элис, протягивая свой браслет. Девушка, достала допотопный, потёртый, кассовый планшет с какой-то блеклой эмблемой, и подсунула его под руку Элис. После того как транзакция завершилась, девушка поманила Райка.
        - Приложите браслет, я дам вам доступ к пятой комнате.
        Райк послушно вытянул руку. На него наваливалась дремота. Чувствовалась такая сильная усталость, что он был готов повалиться на пол прямо здесь. Элис настойчиво тянула его за собой. Увидев лестницу, Райк едва не заплакал. Преодолев один пролёт, он дышал с таким трудом, что в ушах снова зазвенело. Элис перебросила его руку себе через плечо и буквально дотащила его до комнаты. Дважды махнув рукой возле двери, что бы старая система распознавания считала доступ, она помогла Райку протиснуться в дверь, добраться до кровати и сгрузила его, придерживая, что бы не упал.
        - Всё, добрались. Теперь можешь расслабиться, - сказала она заперев дверь и подойдя к нему, - по-хорошему, тебе бы раздеться.
        - Я попробую, - честно пообещал Райк, но сил его хватило лишь на то, чтобы отсоединить плотные высокие ботинки от комбинезона. Он лежал на кровати, которая оказалась не такой мягкой как его койка на станции, но сейчас даже эта рухлядь на пружинной основе была счастьем.
        Находиться в горизонтальном положении было легче: давление сказывалось слабее и Райк, впервые с момента высадки, спокойно дышал. Элис, убедившись что он устроился, принялась деловито сновать по комнате. Она была как блик на стене, то здесь, то там. Райк и не заметил, когда Элис успела переодеться. Штаны из лёгкой ткани облегали её стройные ноги, а ниспадающая с плеч рубашка, застёгнутая всего на две пуговицы, почти не скрывала упругого живота. Райк внезапно отметил для себя что впервые видит обнажённое женское тело планетянки. Ему доводилось крутить романы со своими сверстницами на станции, но ни разу конституция их тела не вызывала такого жгучего желания. Райку захотелось увидеть больше, но Элис не успела встретить его взгляда.
        Оглушительная волна паники обрушилась на него, в дребезги разрушая островок спокойствия. Рассыпался и Райк. Паника была словно холодом, поднимавшемся из живота, заполняя каждую его клетку. Холод был почти настоящим. Райк тут же свернулся в калачик, пытаясь удержать ту теплоту, что секунду назад согревала его, но было уже поздно. Он мелко подрагивал, во рту стало сухо, в горле стоял ком, а из глаз брызнули слёзы. Райк попытался крикнуть, но лишь открыл рот не произнеся ни звука.
        Он закрыл глаза пытался сосредоточиться на каком-нибудь позитивном образе, но всё исчезло. Он был совершенно один в этой кромешной тьме. Не в силах выдержать этого, Райк открыл глаза, пытаясь взглядом найти Элис, но её не было рядом. Послышался шум воды. Райк хотел позвать её, но не мог произнести ни слова. В ушах звенело всё сильнее, пальцы побелели от того, с какой силой Райк сжал кулаки. Ему хотелось выплеснуть из себя боль, зарыдать, закричать, сделать хоть что-нибудь, но ничего не получалось.
        Прошли считанные секунды, но для Райка они тянулись бесконечно. И тут его немного отпустило. Он распрямился и лёг на спину устремляя взгляд в потолок. Резкая боль в висках, чувство онемения в суставах пальцев поднималось вверх по его рукам, а оттуда по груди, прямо к сердцу. Снова Райк не мог пошевелиться и, хотя он старательно ни о чём не думал, каскад эмоций обрушился на него. Ничего подобного он раньше не испытывал. В нём одновременно загорелся панический, неконтролируемый страх, острое, словно бритва, чувство сожаления, тягучая и печальная тоска. Эмоции были настолько сильными, что Райк совершенно потерялся в них. Оглушённый и разбитый, он думал что уже не сможет выбраться из этой пропасти. Каждый удар сердца был как оглушительный грохот взрыва корабля, сминающего титановую оболочку станции. Райк не мог понять - это так медленно бьётся его сердце, или же время стало настолько вязким, что он едва пробивался через его гущу.
        Но Райк всё же не был одинок посреди ужасающей бури, разверзшейся внутри него. Он почувствовал её прикосновение. Пальцы Элис сплелись с его пальцами, и она сжала его руку, садясь рядом. Неимоверных усилий ему стоило повернуть голову: он увидел сочувствие в её глазах и сконцентрировался на них, как на путеводном маяке.
        - Шшш, потерпи, - ласково сказала Элис, - психо-стимуляторы отработали своё и теперь тебе придётся справляться самому, - она покрепче сжала его руку.
        И тогда Райк почувствовал тепло. Буря не утихала, она разразилась с новой силой, но на этот раз сражение велось между ужасом, сковавшим Райка и радостью от того, что он испытал. Невероятное множество новых переживаний и ощущений, которые он испытал за последние часы, опьяняющее чувство свободы, которое он ещё не мог осознать и, конечно, лицо его спутницы, её ослепляющая улыбка и столь манящая, волнующая фигура…
        - Элис, я ведь так и не поблагодарил тебя, - тихо сказал он, - всё это так трудно осознать, но ты не потеряла голову. Ты… - закончить фразу Райк так и не смог, отключившись от сознания.
        Глава 4
        Райк не знал сколько это продолжалось. Он не засыпал, но растворялся в своих эмоциях, испытывая острейшее похмелье, какое только мог себе вообразить. Тяжесть во всём теле никуда не делась и сил подняться у него не было. На улице было светло. Безумная жажда, иссушавшая его изнутри, твердила разуму что времени прошло много. Элис была рядом.
        - На вот, попей страдалец, - проворчала она, хоть и беззлобно.
        Вставив трубочку в бутылку, Элис помогла ему сделать несколько глотков, после чего едва ли не силком заставила проглотить немного питательной пасты из тюбика. У него не было сил поблагодарить Элис, он просто отключился.
        Когда он снова очнулся, жажда вернулась. Тяжесть не исчезла совсем, но стала незначительной. Райк, словно выполняя предполётную подготовку систем корабля, стал шевелить всем телом и, почувствовав уверенность, попытался сесть. С первой попытки ему это не удалось. Пришлось сильно дёрнуться вперёд, чтобы преодолеть сопротивление. Встать было уже легче. Колени подкашивались, но он выпрямился во весь рост и потянулся. Тело отозвалось лёгкой, ломящей болью.
        Принюхавшись, Райк сморщил нос от невыносимой вони. Когда он сообразил что сам является её источником, лицо тут же покрылось пунцовой краской. Элис рядом не было, так что он направился в уборную. Каждый шаг перестал быть для него испытанием. Он чувствовал тяжесть и лёгкую боль в мышцах, но как будто бы адаптировался. Ему даже удалось раздеться, и он поспешно сунул свой комбинезон и исподнее в незамысловатую, старой модели стиральную машину. Браслет он тоже отложил в сторону. Зайдя в душевую кабину, Райк включил воду и с первыми же каплями почувствовал наслаждение. Он тщательно смывал тот ужас, который был всей его реальностью последние часы.
        Вода казалось другой. Она словно была чище чем привычная Райку, станционная. Точно определить в чём разница у него не получалось, но в ней чувствовалась жизнь. И именно вода стала триггером, запустившем в Райке процесс восстановления событий минувших дней. Он был в другой звёздной системе. Ему светила другая звезда, а под ногами была почва планеты. Было сложно вообразить расстояние, что отделяло его от небольшой комнаты на станции, которую он всю жизнь считал домом. Осознание пробудило эхо эмоций, бушевавших в нём.
        Как это было возможно? Как всё могло повернуться так? Что с его семьёй? Только представив реакцию родителей, когда те поймут, что сын пропал без вести, у него возникло острое чувство тошноты. Он потерял контроль, упал на колени, его рвало. Опустошая желудок, Райк сотрясался от спазмов. Что они подумают? А если Следствие объявит его в розыск? Не в силах подняться, он сел прислонившись спиной к стене и попытался выбросить всё из головы. Так дальше нельзя, он совсем расклеился. Нужно взять себя в руки. Ценой неимоверных усилий, Райк заставил себя закончить водные процедуры, одеться в кем-то заботливо заготовленные просторные штаны и футболку и выйти из душа. Элис уже вернулась и сидела, задумчиво разглядывая что-то на экране браслета. Увидев Райка, она сочувственно улыбнулась ему.
        - Ну как, полегчало?
        - Немного. Всё это… Элис, я не знаю как быть дальше. Я же всё потерял. Вообще всё! У меня была работа, дом, я мог… что-то делать, был честным человеком, а потом… потом произошло вот это всё, - каждое слово давалось ему с трудом. Слова причиняли боль, но чем больше он говорил, тем легче становилось.
        - Зато взгляни, что ты приобрёл, у тебя есть средства, есть свобода. Ты волен выбрать совершенно любой путь для себя. Перед тобой открыты все горизонты! - Элис говорила так вдохновенно, словно собиралась что-то ему предложить.
        - Я уже выбрал. Мы должны найти тех подонков, которые сотворили это с обсерваторией, а после, принять последствия.
        - Ты хочешь снова запереть себя в этой металлической коробке, набитой зерном? - в тоне голоса Элис чётко слышалось презрение.
        - Это моя жизнь, Элис, - решительно сказал Райк, - да и как же моя бригада? Я взял ответственность за этих ребят и не могу просто выбросить их из своей жизни.
        - Твоя жизнь не принадлежит одной станции. А твоя бригада найдёт нового бригадира. Лучше подумай вот о чём, - она хитро прищурилась, - что если вкус свободы придётся тебе по вкусу? - Райк лишь зло отмахнулся.
        - Ты словно змий искуситель. Я уже принял решение. Давай лучше обсудим что делать дальше?
        - Какое-то время нам придётся провести здесь, в системе Юнкар. Ты в технике шаришь, найдёшь здесь работу, башковитые всегда в цене. А не захочешь работать - можешь путешествовать. Достопримечательностей здесь не слишком много, но посмотреть есть на что.
        - Иными словами наслаждаться жизнью, так? - он сурово смерил её взглядом, - пока семьи погибших оплакивают тех, в чьей смерти мы виновны?
        - С меня хватит, - Элис резко встала, - я пытаюсь поддерживать в тебе оптимизм. Я глубоко убеждена, что ты не виноват в их смерти. Хочешь страдать - пожалуйста, но я в этом участвовать не буду.
        Райк проводил её взглядом до двери, и когда она скрылась, резко поднялся отталкивая дешёвый пластиковый стул. В полной тишине тот с мягким стуком отлетел в стену. Какое она имеет право так говорить? Он злился на неё, но совесть осторожно нашёптывала, что Элис он должен благодарить. Так или иначе, но она заботилась о нём. Заботилась как умела. Должны они скрываться или нет - это уже другой вопрос, но помощь Элис была неоспорима. И Райк, выругавшись, бросился её догонять.
        Они провели в этом городе уже шесть дней и Райк начинал сходить с ума от безделья. Элис постоянно повторяла просьбу быть аккуратным, ни с кем без повода не заговаривать и большую часть времени проводить в их апартаментах.
        - Пойми, здесь народ не то что на твоей станции, они тебя живьём сожрут.
        - Но почему ты уходишь одна и возвращаешься как ни в чём не бывало? - возмущался Райк, - Неужели ты менее привлекательная жертва для этих стервятников?
        - Потому что я знаю правила поведения, знаю их повадки… Райк, давай просто не будем спорить. Подожди ещё несколько дней и мы поднимемся в космос, там будет намного проще, обещаю.
        Ему приходилось верить ей на слово. Всю жизнь Райк провёл на станции и всё здесь было в диковинку. Живой воздух, бесплатная вода, хоть и не бесконечная. Кемаль - планета, которой необходимо терраформирование. Большую часть её поверхности занимают безжизненные пустыни, покрытые, словно оспинами, небольшими оазисами, возле одного из которых и был построен этот город.
        В те редкие моменты, когда Элис выводила его на прогулку, он жадно огладывался по сторонам. Здесь не было зданий выше пятого этажа. Ни одного небоскрёба, которые Райк видел в энциклопедии.
        - Всё просто, - объясняла Элис, - здесь столько незанятой площади, вот и выходит что дешевле строить маленькие домишки. А на Боресе и Земле за каждый метр грызутся строители, поэтому строят ввысь.
        Привлекал внимание Райка также и транспорт. Здесь в ходу были вездеходы - автомобили с большими шинами и судна на воздушной подушке. Судя по их виду, ни одно из этих транспортных средств не сошло с конвейера, сплошной ручной труд. И не смотря на своё положение, на периодически случавшуюся жару, Райк чувствовал что ему здесь нравится.
        В первый же день Элис заказала им взломанные браслеты, но в наличии в городе их не оказалось, так что приходилось ждать и расплачивалась везде Элис.
        - Не стоит светить твой браслет лишний раз, - поясняла она, - вот переведём деньги и можно тратить на что угодно.
        - Я могу купить себе такую штуку? - спросил Райк, указывая на маленький вездеход без единого окна, сдерживаемый лишь прочными рамами.
        - Да хоть десять, - улыбнулась Элис, - ты теперь денежный мешок, можешь шиковать.
        - На самом деле я хочу отдать эти деньги семьям погибших, - сказал Райк. Элис изумлённо посмотрела на него.
        - Ты дурень что ли? Им положена выплата от государства, большая. Эти семьи не обидят, не разбазаривай свой капитал попусту.
        - Но разве это не будет справедливо? Что ни говори - эти деньги мы не заработали.
        - Это не… - она махнула рукой, - впрочем это твоё дело. Главное не забудь мне мою десятую часть отдать, я её выкидывать не собираюсь.
        На третий день Райк высказал желание связаться с отцом.
        - Нас мигом вычислят и отправят на плаху, этого ты хочешь? - всё чаще в её голосе слышались сердитые нотки. Райк не понимал причины недовольства, это решение было более чем логичным.
        - Я хочу ввести его в курс дела. Да и он хорошо знаком с Биллом, он может поговорить с ним, возможно сообщить Следствию какие-нибудь подробности…
        - Если ты соберёшься звонить папке, то можешь сэкономить Следствию бюджет и пойти сразу к ним в клетку, - зло гаркнула Элис, - только деньги мне оставь, тебя ведь там сразу же убьют, а ты не фараон.
        - Кто? - удивился Райк.
        - Фараон, ну. Правитель в древнем Египте, не читал курс истории что ли?
        - А, ну да, - припомнил Райк, - они ещё пирамиды строили.
        - И забирали с собой в могилу своё богатство, - также недовольно проворчала девушка.
        - Ладно, Элис, я не буду связываться с отцом через браслет, - наконец сдался он, - но здесь же есть станции связи? Может быть мы можем заплатить, чтобы они зашифровали сигнал, отправить ему сообщение?
        - Возможно. Я посмотрю, что можно сделать, - уклончиво пообещала она. Райк не стал настаивать. Раздражать спутницу лишний раз не хотелось, больно уж часто они спорили за последние дни.
        На седьмой день они с Элис пошли за продуктами. Не то, чтобы ей требовалась помощь в покупках, но Райк упорно набивался в компанию, так что она сдалась. Элис добыла ему штаны и просторную рубашку с длинным рукавом, поскольку ощущать на коже жар от Юнкара хоть и было неожиданно приятно, но его кожа была бледной и быстро сгорала. А вот у Элис таких проблем не было. Она щеголяла в коротких шортиках и обтягивающей маечке, приковывая к себе взгляды случайных попутчиков. Кожа её быстро покрылась бронзовым загаром и Райк всё чаще ловил себя на том, что изнывает от желания глядя на девушку. Но любые, даже самые безобидные намёки она отметала с яростью убеждённой пуританки. И хоть Райку было обидно, по крайней мере повода для ревности она не давала, также отвергая приставания и местных жителей.
        За эту неделю Райк адаптировался к атмосфере планеты. Ему уже не составляло труда бодро шагать, свободно дышать, лишь только лестницы представлялись ему серьёзным препятствием.
        - Странно, обычно станционные крысы на планете страдают намного дольше. Намного! Месяцы, если не годы. Да и медикаментозное решение применяют почти каждый раз, укрепляя кости.
        - Ну, может быть мне повезло? - предположил Райк.
        - Не знаю.
        - Но мне то что с этим делать теперь? Думаешь я монстр? - усмехнулся Райк.
        - Просто говорю, что это странно, - Элис напряжённо смотрела на нескольких людей, стоявших возле входа в местный бар.
        - Что там?
        - Тссс. Давай сюда, - ухватив его за локоть, Элис свернула за дом.
        - Кто-то знакомый? - спросил Райк. Она молчала, - следствие? Да кого ты увидела?
        - Не важно. Просто человек, с которым лучше не встречаться.
        - Он преступник?
        - Прекрати, Райк, я же сказала: это не важно.
        Раздражённо вздохнув, Райк проглотил это объяснение. Если на станции таинственность Элис была очаровательной, то здесь, в другой звёздной системе где так многое зависело от Элис, эта таинственность стала раздражать. Неужели она настолько ему не доверяет? Лишь когда они отдалились на приличное расстояние, Элис снова заговорила.
        - Сегодня переночуешь один, мне нужно кое-что сделать.
        - И ты, естественно, ни о чём мне рассказывать не собираешься? - сердито спросил Райк.
        - Не дуйся, Райк, - ласково сказала Элис, на секунду прижавшись головой к его плечу, - на то есть причины.
        - Мне хочется тебе помочь. Хочется делать что-нибудь! Я устал быть балластом, который ты тащишь за собой.
        - Я же забочусь о тебе, дурень. В некоторые дела просто лучше не влезать, поверь.
        - Ты можешь мне доверять! - в последней надежде сказал Райк, но Элис лишь благодарно кивнула.
        Притащив продукты, она сразу же переоделась и ушла. До ночи Райк слонялся по комнате пытаясь перебороть волнение. Но с заходом Юнкара он крепко уснул, благо бессонницы у него не было. Утром, раньше чем обычно, его разбудила Элис торжественно демонстрируя два новеньких браслета в руке.
        - Добыла! - гордо сообщила она.
        - Ты бы хоть рассказала где, мне ведь просто по-человечески интересно, - попросил Райк.
        - Как-нибудь я тебе даже покажу. На, держи, - она протянула один ему, - ты пока настрой его на себя.
        Стащив с руки свой браслет, Райк надел новый. Процедура активации была простой: датчики в браслете сканировали руку, фиксировали маркеры в ДНК, навсегда привязываясь к владельцу. Обычно имя, личный код и прочие удостоверения личности брались из базы, но здесь данные уже были вбиты. Вместо имени в графе значилась непроизносимая абракадабра.
        - Я ведь могу сюда свои библиотеки перенести?
        - Нет, ты что! - ужаснулась Элис, - даже не вздумай. Эти браслеты не должны контачить между собой, иначе вся моя работа пойдёт насмарку.
        - Ну… Хорошо.
        - Не расстраивайся, закачаешь новые, - приободрила его Элис, - так, давай цепляй старый, перебросим твои деньги.
        Она достала из кармашка финансовый квалем, точно такой же, каким пользовались террористы. Невольная ассоциация заставила Райка вздрогнуть. Но видимо, это была не такая уж и большая редкость. Не больше, чем взломанные браслеты.
        Райк переправил все накопления до последнего рефа на квалем и стащил с руки старый браслет. В это мгновение ему казалось, что вместе с ним он снимает с себя старую кожу, словно перерождаясь. На мгновение Райк снова испытал чувство сожаления, тоску по своей старой, понятной жизни, но Элис вернула его к реальности, нежно сжав коленку. Она села совсем рядом с ним, так, что он мог ощущать жар её тела и аромат шампуня, исходящий от волос.
        - Давай на браслеты перебросим по четыре ляма, остальное лучше пустим на инвестиции, а то мало ли что, - предложила Элис, - я знаю одну хорошую контору, доступ к деньгам будешь иметь ото всюду, даже здесь есть их представительство.
        - Если ты считаешь, что это необходимо, то давай, - улыбнулся Райк. Он снова нацепил новый браслет и принял перевод на указанную сумму. Элис отпустила его колено и, как бы невзначай повернувшись, окунула Райка в свои волосы.
        - Это ещё не все хорошие новости, - сказав это, Элис стала расстёгивать рубашку. У Райка аж перехватило дыхание. Совершенно не смущаясь, Элис стащила с себя шорты, оставшись абсолютно обнажённой. Но в этом её действии… Она раздевалась не для него, она просто переодевалась. И всё же для Райка это не имело значения. Видеть столь желанное тело так близко… Он пялился даже не пытаясь скрывать взгляд. - Я пошепталась с парой людей, и… в общем я организовала для тебя сеанс связи с папулей. Райк? Ты тут? - неторопливо застёгивая свежую рубашку, Элис смотрела прямо на него.
        - Я, эээ… Да, спасибо Элис! - нашёлся он.
        - Вот. Вечером приземлится связист. Придётся потерпеть задержку в пол минуты, зато этот тип использует такое количество ретрансляторов, что нас будет невозможно отследить. Придумал уже что скажешь?
        - Нет… А надо? Я думал просто рассказать всё, как есть, - тело Элис окончательно скрылось за тканью, эротическое видение исчезло и Райк снова вернулся к реальности.
        - Как хочешь, я просто спросила.
        Время до вечера тянулось бесконечно долго. Райк так хотел поскорее связаться с отцом, что совершенно не думал о его реакции. Может Элис права и нужно выдавать информацию дозировано? Но как выбрать: что стоит сообщить, а что нет? Райк вывел в голове основные тезисы - он принимает свою вину, хочет помочь поимке, нужно допросить дядю Билла, вернётся, когда преступников найдут. Сообщать где он сейчас было небезопасно.
        Когда Элис объявила «пора», Райк уже более-менее сформировал план разговора. Они арендовали вездеход у одного из местных, Элис позволила Райку заплатить. Браслет этого человека также был взломанным. Райк уже перестал удивляться. Элис села за руль и Райк в очередной раз изумился.
        - Неужели ты и автомобили водить умеешь? - он наблюдал за тем, с какой ловкостью девушка вручную переключает передачи. Она явно делала это не впервые.
        - Да брось, в этих колымагах нет ничего сложного, ты бы тоже освоился за пять минут. Но это в другой раз, сейчас мы спешим, - хитро улыбнувшись Райку, она добавила, - а на обратном пути можешь порулить, если хочешь.
        - Спрашиваешь!
        Они ехали преимущественно молча. Райк разглядывал необъятные просторы Кемаля. Странным было то, что у него не проявилось агорафобии - он вполне свободно себя чувствовал на открытом пространстве, хоть и провёл всю жизнь, как выражалась Элис, запертым в металлической коробке. Может это знак судьбы? Может жить на станции - не его будущее? Райк не хотел загадывать наперёд, нужно было решать задачи по мере их поступления. Но… Если, после того как они помогут найти преступников его не осудят, может быть он действительно отправится путешествовать? Даже без денег террористов, он вполне мог заработать себе на билет до Бореса. А если он поедет туда с Элис, может быть там, на родине, у него появится шанс построить с ней отношения? Райк повернулся к Элис, любовался её хищным профилем, но яркая вспышка слева от пути следования заставила сердце бешено стучать.
        - Элис, это ещё что? - указал он.
        - Не знаю, но это нехорошо. Держись.
        Она прибавила скорости и направила вездеход прочь от света. Уже через несколько секунд стало ясно, что это свет фар крупного и судя по всему бронированного грузовика. Казалось бы, он должен быть неповоротливым, но он с лёгкостью сокращал разрыв дистанции, нагоняя их.
        - Остановитесь, иначе мы откроем огонь, - голос из громкоговорителя разносился по пустыне, угрожающий и серьёзный.
        - Элис, тормози! - нервно крикнул Райк, но она лишь сменила курс направляясь к горе, что возвышалась в нескольких километрах от них.
        Послышались оглушительные выстрелы. Райк не мог поверить в то, что это происходит с ним, но когда один снаряд попал в шину их вездехода, машину закрутило, ремни сдавили грудь. По крайней мере, они не перевернулись. Элис отпустила педаль газа и вращение прекратилось. Грузовик приближался.
        - Не лезь на рожон, попробуем откупиться, - приказным тоном сказала Элис. Райк лишь кивнул. Грузовик остановился и четверо планетян спрыгнули на землю. Все вооружённые, лица скрыты масками.
        - Вышли, на колени, руки за голову, - приказал один из них. Элис вышла первой. Когда Райк опускался на колени, один из планетян ухватил её за подбородок и пристально рассмотрел лицо.
        - Это она, хватаем, - тяжёлый приклад импульсного автомата опустился на голову Элис, она упала без сознания. Райк подавил крик.
        - А с этим что? - указал планетянин на Райка.
        - Оставь здесь, пускай подохнет. За него нам не заплатили, - ответил другой, прошив очередью из автомата двигатель вездехода.
        Они погрузились в грузовик и, ослепив Райка яркими фарами, уехали прочь. Райк смотрел вдаль и сжимал кулаки от ярости.
        - Подонки! - крикнул он им в след.
        Нужно было что-то делать, он не может оставить Элис в беде. Если бы она так не секретничала, он смог бы предположить кто это такие. Судя по контексту, они искали именно её. Элис, милая, во что же ты ввязалась? Райк подошёл к вездеходу и попытался завезти его. Вездеход фыркнул и замолчал. Райк яростно ударил кулаками по рулю. Его колотило. Нужно было возвращаться в город. Они ехали больше часа, сколько он будет идти пешком? Открыв на браслете карту Кемаля, Райк прикинул направление и пошёл. Он шагал быстро, ярость наполняла его силами. Элис… Оставшись без неё, он ощутил себя беспомощным. Она бы наверняка придумала что делать.
        Через двадцать минут Райк убавил скорости, он начинал выдыхаться. На плечи давила гравитация, дышалось тяжело. Райк позволил себе минуту постоять и продолжил путь. У него не было никаких вариантов, только идти вперёд. Альтернативой была смерть в этой безлюдной системе. От обезвоживания или от голода? Райк гадал, что быстрее сломит его. Периодически он кричал в тёмную пустоту, выбрасывая из себя бессильный гнев. Ведь всё так хорошо начиналось! А если до этого связиста идти меньше, чем до города? Почему Элис не дала ему координат? Райк злился на неё, но это казалось неправильным, она ведь оказалась в плену, а не он.
        Мысли становились всё более хаотичными, он не сдерживал сухого рыдания, стонал, кряхтел. Вдалеке показались огни города, но его мысли были сосредоточены на Элис. Что они с ней делают? Пытают ли, или уже убили? Стало холодно. На руках появилась «гусиная кожа», и его стала бить дрожь. Желание спасти подругу открыло у него второе дыхание. Он старался идти быстрее чтобы согреться, но снова начинал выдыхаться. Спешка делу не поможет. Раз-да, раз-два. Он мысленно задавал себе ритм, говорить вслух у него уже не было сил. Он дошёл до первых зданий, шёл по улицам, надеясь что не заблудится и найдёт их отель. Нужное здание отыскалось. Лестница. Дверь в их комнату была сломана. Райк из последних сил дошёл до холодильника, опустошил одну из бутылок с водой и рухнул на кровать, отключившись от сознания.
        Глава 5
        Очнувшись, Райк огляделся: комната была разграблена. Все ящики перевёрнуты вверх дном, подушки вспороты. Что они искали? Райк стал приходить в себя. Избавившись от назойливого голода и умывшись, он почувствовал себя лучше. Надев старый комбинезон, Райк машинально ощупал нагрудный карман - пластиковый квадратик, визитка капитана Старрета, был на месте. Мышцы ныли после вчерашней прогулки, но он, скрипя зубами от боли, направился вниз. Девушка с веснушками стояла за стойкой, как ни в чём не бывало.
        - Пока мы отсутствовали, комнату разграбили. Вы видели кого-нибудь?
        - Нет. Разграбили? - оставив стойку, она сбегала наверх. Вернулась девушка крайне недовольная, - вам придётся заплатить за дверь и подушки.
        - Но ведь нас ограбили! У вас тут что, охраны нет? - возмутился Райк.
        - Вы заплатите, или мне вызвать подмогу? - спросила девушка. Она не выглядела испуганной, просто была недовольна нерадивым клиентом. Райк шумно выдохнул сквозь ноздри.
        - Бери что полагается, - он протянул ей руку с браслетом.
        Сообразив, что большая часть денег осталась на квалеме, Райк поспешил наверх. Он повторил путь грабителей, осмотрев всю комнату, но заветной пирамидки не было. Вот что они искали! Но откуда они могли знать? Райк прижал руку к браслету. У него оставалось четыре миллиона, почему тогда они не забрали и их? У Райка было много вопросов, но он даже не представлял, кто сможет дать на них ответы.
        Ковыряя вилкой космо-паёк, Райк обдумывал что будет делать дальше. Спешить было нельзя, у него нет права на ошибку. Для начала стоило обзавестись информацией. Наверняка здесь, в анархической системе, подобные похищения не редкий случай. У них должен быть какой-то лидер, или место где люди хотя бы могли заплатить выкуп. Превозмогая боль в мышцах, он направился к выходу.
        Чертыхаясь, Райк спускался по лестнице и на мгновение остановился перед покрытой пылью зеркальной поверхности стены. Протерев её рукавом, он с удивлением рассматривал своё отражение: на нём был тот же костюм что и раньше, да и сам он не изменился: не вырос, не растолстел. Почему же тогда ему казалось, что он смотрит на незнакомца?
        - Где тут у вас справочная? - девушка с веснушками лишь удивлённо подняла бровь, - ну или правительство? Губернатор? Кто-нибудь, кто ответит на мои вопросы!
        - Сходите в «Сухую настойку», все важные шишки там собираются, - теряя интерес ответила она. Райк не знал кого девушка имела ввиду под «важными шишками», но выбирать было не из чего.
        Куда идти Райк знал. Элис показывала ему это заведение. Не то ресторан, не то клуб по интересам - там было просторно и довольно вкусно. Сейчас, переступив порог «Сухой настойки», Райк ощутил одиночество. Когда они с Элис заходили сюда, он смотрел преимущественно на неё, но сейчас стал оглядываться по сторонам. Народу было немного. Кто из них был нужен Райку? По одежде ничего нельзя было сказать, все были одеты просто, без каких-либо знаков отличия. Форму на Кемале, понятное дело, никто не носил.
        Заняв свободный столик, Райк коснулся сенсорного экрана на столе, заказывая виски и вскоре появилась юная девица в коротенькой юбочке, бухнув перед ним стакан.
        - Послушай, милая девушка, кто здесь из посетителей представляет закон?
        - Закон? - усмехнулась она.
        - У меня есть несколько вопросов про местные обычаи, банды. Я хочу кое-кого найти, но не знаю с чего начать.
        - Не хочу расстраивать, но вряд ли кто-то из них захочет с тобой говорить, - с сожалением сказала она, - разве что один капитан. Он занял приватную кабинку, ищет пассажиров, разрешил к нему водить посетителей.
        - Если ты меня к нему проводишь, это будет здорово! - обрадовался Райк. Девушка, как бы невзначай, протянула ему свой браслет и Райк, запоздало сообразив, перевёл ей пару сотен реф.
        - Прошу за мной, - пригласила она, видимо сочтя оплату достаточной.
        Изящно крутя бёдрами, девушка проводила его до неприметной пластиковой двери и направилась к другому клиенту. Райк же, глубоко вздохнув, толкнул дверь. Какого же было его удивление, когда он увидел развалившегося на низком диване знакомого капитана.
        - Альдо! - не удержался он от восклицания.
        - Тише ты, голова раскалывается, - отмахнулся от него капитан. Прищурившись, он оглядел гостя, - мы, кажется, виделись.
        - Ты привёз меня сюда, из системы Диода. Восемь дней назад.
        - Да ты проходи, садись, - похлопав по дивану пригласил Альдо. Сделав большой глоток, он поморщился, - крепкая зараза. Но от похмелья спасает. Не хочешь? - он протянул бокал Райку и тот отрицательно покачал головой, - твоё дело, - и залпом влил в себя жидкость.
        - Альдо, мне нужна помощь, я…
        - Я кажется вспомнил тебя. Станционная крыса, - капитан заглянул Райку за плечо, - а где твоя миловидная спутница?
        - Похищена, - в голосе Райка звенела ярость, - я хочу найти тех подонков, что забрали её и…
        - И что? Как ты планируешь их наказать? - с интересом спросил Альдо.
        - Придумаю, - буркнул Райк.
        - Ты хотя бы знаешь кто её похитил?
        - За этим я и пришёл к тебе, ты здесь бывалый, скажи: кто это мог быть? - Райк подался вперёд крепко сжимая кулаки под столом.
        - Ну скажу тебе, и дальше что? Нет, ты не подумай, я одобряю твоё стремление. Выручать друзей - это хорошо. Но дружище, ты ведь станционная крыса и здесь на Кемале ты впервые, это видно невооружённым взглядом.
        - Объясни как здесь делаются дела, а я дальше разберусь, - сдерживая раздражение, ответил Райк.
        - Хорошо. Ладно, - успокаивающе поднял руки капитан, - попробую помочь. Штуку реф за информацию потянешь? - Альдо спрашивал так, словно был готов предоставить скидку.
        Райк удивился, с чего вдруг? Может быть капитан знает что он единственный знакомый Райка на всей планете и это проявление сочувствия? Как бы то ни было, Райк перевёл ему деньги. Лучшего источника информации ему явно не найти. Заполучив внимание капитана, Райк стал описывать как выглядел грузовик и бандиты.
        - И один из них, разглядев лицо Элис, сказал «это она, хватаем её» или как-то так.
        - А тебя просто отпустили? - изумился Альдо.
        - Да, прострелили двигатель и оставили умирать в пустыне.
        - И как ты добрался?
        - Дошёл пешком.
        - Ты ведь станционная крыса, как ты не подох там по дороге?
        - Какое это имеет значение? Ты лучше скажи, знаешь что-нибудь про эту шайку?
        - Да, и новости для тебя плачевные, - сделав небольшую паузу, Альдо таинственно прошептал, - это люди Патриция.
        - И где я могу его найти? - спросил Райк. Альдо в ответ расхохотался.
        - Дружище, это главная загадка нашей галактики. Знал бы ты сколько людей хотят его найти!
        - Где я могу найти его людей? Узнать что-нибудь об Элис? Не работает же этот Патриций в одиночку! - и тут Райка осенило. Элис была должна ему денег! Это у него на ферме она работала на «217-Сх-о». Мозаика складывалась в единую картину.
        - В Столице, где ж ещё? - встретив непонимающий взгляд Райка, капитан пояснил, - ну Столица. Самый крупный пиратский город, колыбель контрабандистов, шедевр градостроения! Неужели не слышал?
        - Как ты уже подметил, я здесь впервые. Как туда попасть?
        - Я тебя подвезу, - предложил он, бодро поднимаясь, - давай, ходу.
        - Зачем это тебе? - изумился Райк, тем не менее следуя за капитаном к выходу из заведения.
        - Мне страсть как интересно что с тобой случится в Столице. Раз уж ты пустыню пересёк, может ты и в Столице выживешь, - хихикнул он, - шансы у тебя, честно говоря, не большие. Я бы поставил от часа до двух.
        - Ты пытаешься меня отговорить?
        - Ни в коем случае. Я надеюсь, что ты найдёшь подругу и вы с ней будете жить долго и счастливо, просто рассказываю о том, что тебе предстоит. Столица гиблое место, без проводника там опасно, - Райк не стал отвечать.
        У Альдо был собственный вездеход. Пристегнув ремни, они направились прочь из города. В их с Элис апартаментах у него не осталось никаких вещей, ничего за чем стоило бы вернуться. Всё, что у него осталось - это браслет с деньгами. Возможно он сможет нанять охрану? После слов капитана решимости у него поубавилось. Он всё ещё страстно хотел спасти Элис, но умирать ему тоже не хотелось.
        - На меня что, прямо на въезде нападут? - нарушил он тишину.
        - Нет, ты не понял. В Столице собрались самые отпетые негодяи. Один из них подловит тебя, разведёт на деньги и всадит нож под рёбра. Это город крыс и воров, они не действуют открыто.
        - И там нет никакой власти?
        - Только власть силы, - ностальгически улыбнулся Альдо, - а силы больше всего у Патриция. Вот его люди там и верховодят.
        - Удачно, что именно их я и ищу, - вздохнул Райк.
        - Послушай, - после некоторой паузы сказал Альдо, - если у тебя есть деньги, я могу отвезти тебя куда-нибудь. Хоть обратно в систему Диода. Ты сгинешь в столице.
        - Спасибо, Альдо, но я не могу оставить Элис в беде, - решительно сказал Райк. Капитан лишь пожал плечами. Затем, ему пришла мысль, что он просто боялся остаться один, без Элис. Все проблемы, которые они с Элис вместе нажили, теперь стали только его заботой. Они уже час ехали по пустыне и Райк подумал, а что если Альдо тоже хочет его ограбить? Что, если он решит оставить Райка здесь, ради того чтобы посмотреть как он снова будет идти пешком через пустыню? Повторить подобный подвиг Райк не был готов, а перебороть планетянина в схватке… Это вряд ли ему удастся. И когда они остановились посреди пустыни, где на многие километры вокруг не было ни души, у Райка тревожно забилось сердце.
        - И что здесь?
        - Вход, - гордо заявил Альдо. Спрыгивая на землю, - сам бы ты ни в жизнь не нашёл. Вот, гляди.
        Райк подошёл к нему и увидел ребристую металлическую поверхность, почти полностью присыпанную песком. Было похоже на контрабандистскую закладку. Райк постучал ногой по металлу, звук был глухой.
        - Спустишься вниз, а там разберёшься, - нашарив ручку, капитан потянул вверх, открывая взгляду Райка лаз.
        - И что там? - сердце бешено стучало. Может это просто погреб, где Альдо запрёт его? На вход совсем не было похоже.
        - Слушай. Если бы я хотел тебе навредить, я бы просто забрал твой браслет по пути и выбросил бы тебя на пески, - усмехнулся Альдо.
        - Не сердись, мне кажется это вполне адекватная реакция на происходящее от человека, который здесь впервые, - оправдывался Райк, - спасибо тебе за помощь.
        - Сочтёмся ещё. Если, конечно, выживешь, - снова хихикнул Альдо. Эта его насмешливость звучала беззлобно и Райк серьёзно кивнул. Если у него появится такая возможность, он отплатит добром капитану.
        Всё ещё испытывая тревогу, Райк нашарил лестницу вбитую в стену и стал спускаться. Гравитация сильно давила на плечи и мышцы отзывались ноющей болью. Он спустился на два метра вниз, когда сверху с оглушительным стуком обрушилась крышка, запечатывая его в ловушке. Но вместо страха он почувствовал спокойствие. Снова запертый в металлической коробке. В своей стихии. Включив фонарик на браслете, он продолжил спуск.
        Вопреки предположению, внизу начинался длинный коридор. Райк решительно двинулся вперёд. Коридор вёл в просторное помещение, где посреди стояла инфо-стойка, подобная железнодорожным. Коснувшись экрана, Райк активировал её и яркая надпись «Крот-экспресс приветствует Вас!» заставила его застыть в немом изумлении.
        Оглядевшись он нашарил глазами большую капсулу из пластика. Точно! Перед ним был транспорт, называвшийся пневмо-экспресс, перемещавший по системе трубопроводов капсулу с пассажирами на высокой скорости при помощи сжатого воздуха. Он читал про него, слышал, что подобное устройство пользуется популярностью на Земле. Но здесь? На той же планете, где использовали электропоезда?
        Испытывая смесь волнения и интереса, Райк оплатил поездку и пластиковая капсула ожила, гостеприимно открывая дверь. Всего шесть пассажирских мест не отличавшихся особенной комфортабельностью, однако конструкция создавала впечатления надёжной. Он запер дверь и пристегнулся. Через несколько секунд капсула сорвалась с места. Давление резко возросло, но оно не доставляло дискомфорта. Он напряжённо сидел, мчась в неизвестность, пытаясь представить, что его ждёт в точке назначения.
        Когда капсула замерла, Райк расстегнул ремни и поднялся с сиденья, открывая дверцу. Интерьер комнаты был копией той, на другом конце, за исключением двери, что была здесь вместо лестницы к выходу. Райк подошёл, провёл рукой возле ридера двери и створки плавно разъехалась в стороны. Сразу, в трёх метрах от него была стена. Осторожно шагнув на тесную улочку, он стал осматриваться. Неба не было видно. Над ним нависала плотная крыша. Может быть он в каком-нибудь торговом центре? Однако, долго стоять на одном месте не позволил людской поток: из-за угла показались двое и ему пришлось посторониться, пропуская их. Следом шли ещё люди, каждый спешил и Райк пошёл туда же, куда и все. С потоком, он добрался до лестницы, у подножья которой начиналась широкая улица. Спустившись, он поднял голову и так и остался стоять, разинув рот в изумлении. Это был не торговый центр. Вместо неба над головой Райка красовались крыши домов. Словно он парил в небе, а не шёл по твёрдой земле. На горизонте виднелись дома, основание которых было на стене. Выглядело это так, словно кто-то свернул землю в трубочку. Что это,
избирательная гравитация? Райк шёл, задрав голову и глазел на эту безумную панораму, пока его путь не преградил лощёного вида парень, судя по всему, его ровесник.
        - Впервые в Столице? - его голос звучал насмешливо и нахально. Он протянул руку ладонью вниз, словно для поцелуя, - меня зовут Нэд Хиллинг, живу здесь уже два года. Пойдём, покажу тебе местные достопримечательности.
        - Спасибо, но не нужно, - Райк отстранился, собираясь обойти неожиданного собеседника, но тот снова возник перед его глазами.
        - Как-это не нужно? Ты разве не знаешь, что город таит в себе множество опасностей, подстерегающих неопытного путника?
        - Я как-нибудь справлюсь, - буркнул Райк, резко направляясь вперёд, но твёрдая рука Нэда преградила ему путь.
        - Здесь нет полиции, нету добропорядочных граждан, что могут помочь тебе если какая-нибудь шайка нападёт. Ты сам не знаешь от чего отказываешься, - заискивающим тоном поведал ему Нэд.
        - И какой твой в этом интерес?
        - Заплатишь мне пару сотен реф. Для тебя это ничего не стоит, а у меня вечером в желудке не будет пусто, - собеседник улыбнулся, обнажая стройный ряд зубов. На передних, красовались маленькие экраны, на которых фигуристая девица с крыльями кружилась в безумном танце, размахивая каким-то жезлом. Райку не нравилась мода на такие имплантаты. Неужели огромная мощь науки должна быть направлена на изобретение таких вот способов самолюбования? Райк раздражённо отвёл взгляд.
        - Только пару сотен? У меня нет лишних денег, - соврав, он развёл руки в стороны, подчёркивая свою напускную честность.
        - Я большего не возьму, пойдём, - махнув рукой, Нэд круто развернулся, изменив подсветку высоких платформ ботинок с жёлтого на синий. Райк, глубоко вздохнув, последовал за ним.
        Ему не хотелось идти за этим типом, но он был так навязчив… Может он сам отвяжется, когда отработает свои деньги? Райк не знал какие здесь обычаи, может он просто следует правилам? Хотелось бы ему поговорить сейчас с Элис чтобы узнать побольше об этом месте, она то наверняка знала. А проводник Райка всё прибавлял ходу. Его комбинезон, судя из хвастливых сообщений Нэда, был создан из шкуры какой-то дикой рыбы с Бореса. Наряд создавал впечатление, что вместо одежды парень покрыт чешуёй. Злые глаза, крючковатый нос и капризный рот ещё больше придавали сходства с рыбой.
        - А здесь у нас станция связи. Такие точки есть в каждом районе, но их хозяева берут за свои услуги дорого. А вон там, - Нэд указал наверх, на овальную крышку свисающего, словно сталактит, здания, - находится центральный узел.
        - А почему здесь здания расположены так, ну, необычно? - задал интересующий его вопрос Райк, - это искусственная гравитация?
        - А ты приглядись, - хихикнул Нэд. Райк послушно стал смотреть наверх, - разве не видишь мостиков, между зданиями?
        - Не вижу…
        - Увидишь ещё, как поднимешься повыше. Никакой искусственной гравитации, просто чудная архитектура.
        - Невероятно… А где мы? На поверхности, или…
        - Под землёй. Невероятно, это правда. Столица единственная и неповторимая. Такой больше нет нигде в галактике.
        - А как глубоко?
        - Прилично. По крайней мере, равно далеко как от поверхности, так и от ядра.
        - А пневмо-экспрессы, много их сюда ведёт?
        - Хо-хо, глянь вон туда, - Нэд указал на здание, позади них. Начиная со ступеней, с которых Райк спустился, и вверх до самого потолка тянулся его остов, разделённый на несколько этажей. - Это станция прибытия, как думаешь, сколько там концов этих кротовьих труб? - Вопрос был риторическим, но Райк пытался прикинуть цифру. Сопоставив размеры комнаты, в которую он прибыл, с размерами здания, число в его голове близилась к тысяче.
        Сюрреалистичное расположение зданий не позволяло ему точно определить площадь, которую занимала Столица. Сотен пять километров занимала только нижняя часть по которой они шли и где-то столько же в высоту. Это были лишь его прикидки, Райку очень хотелось посмотреть технические характеристики Столицы. Помимо того, ему было сложно представить что происходит на верхнем ярусе, как живут люди в зданиях, свисавших сверху.
        - Но всё это так не эффективно!
        - Зато это красиво, братан, - Нэд хлопнул Райка по плечу, надавливая, направляя его в боковой проход между зданиями, - здесь сократим.
        Райк послушно повернулся вслед за ним. Блуждание по маленьким улицам, рассыпанным вокруг внушительного вида зданий и маленьких домиков, было утомительным. Ему не хотелось идти за этим парнем, он должен был искать Элис. Райку не хватило решительности отказать ему там, на площади, а сейчас он просто не знал, как это сделать. Убежать? Райк за последние сутки так вымотался, что не был уверен в своих силах. Позвать на помощь? Нанять охрану? Но где? Кто из этих людей, встречавшихся на их пути, надёжный, а кто предаст его при первой же возможности?
        - Вот здесь хорошее место, - голос Нэда прервал его размышления. Он взглянул на своего спутника.
        - Что за место?
        - Место как место. Оно хорошо для нас. Здесь мы можем мило побеседовать, что бы никто не мешал, - Нэд плавно смещался, закрывая собой проход, через который они пришли. Они были в тупике, замкнутом со всех сторон. Райку потребовалась вся сила воли, чтобы не поддаться панике. Сжав себя в кулак, он спокойно взглянул в глаза Нэда.
        - И о чём же ты хочешь поговорить?
        - О том, как тяжело здесь живётся. Приходится каждый кусок хлеба выдирать из рук жадных торговцев… - Нэд прибеднялся, но судя по его виду, нельзя было сказать что деньги у него не водились. Райк сглотнул, намёк парня был более чем очевиден.
        - Я же сказал, что заплачу тебе за услуги проводника, я не собирался обманывать и убегать. Пара сотен реф, - Райк попытался состроить из себя дурачка.
        - Конечно, не обманешь. Ты же честный парень. И как честный человек, ты заплатишь мне немного больше того, чем собирался.
        - Почему?
        - Потому что я так сказал. Кончай юлить, раскошеливайся, - Нэд прижал руку к груди и, резко откинув её в сторону, выбросил из модифицированного браслета сорокасантиметровую металлическую трубу.
        - Да хорошо, я заплачу тысячу, - Райк стал медленно поднимать руку, но Нэд, направив конец прута в лицо Райку, покачал головой.
        - Нет, парень, этого недостаточно.
        - Десять тысяч?
        - Да ты совсем не умеешь торговаться, - расхохотался он, подходя к Райку вплотную, - ты отдашь все что есть, иначе я переломаю каждую твою косточку. Мне это не доставит удовольствия, я не садист, но если ты меня вынудишь, я заставлю тебя страдать, - продолжая улыбаться, говорил Нэд.
        - Я не могу отдать всё, для меня это будет означать скорую смерть в любом случае! - Райк испытывал праведный гнев. Его раздражал этот тон, вид его спутника, а требование просто взбесило. Яростно пыхтя, он собирался продолжать диалог, но Нэд приставил прут к лицу Райка. Острые края полой трубки царапали кожу на щеке и он машинально дёрнулся, уткнувшись в холодную, безразличную стену.
        - Даю тебе последний шанс, после чего начну ломать кости. Никто не отказывает Нэду Хиллингу! - на его лице блуждала гадкая ухмылка, словно созданная для того, чтобы демонстрировать зубы, на маленьких экранах которых тёмный силуэт девушки, на этот раз, угрожающе размахивал пистолетом.
        Он давил всё сильнее и Райк сжал кулаки. Бандит не мог забрать его деньги без разрешения, он должен отдать их добровольно. Такое желание было просто невозможно у себя вызвать, ему хотелось раздавить этого наглеца. Как браслет определит, правильный ли химический состав крови в его организме, чтобы верифицировать транзакцию? Этот заводской блокировщик, вшитый в каждый браслет, был оплотом безопасности индивидуального пользования, препятствовал рэкету или воровству у бессознательного человека, всего лишь отслеживая определённые маркеры в крови человека. Но в такие моменты как сейчас, ситуация становилась сложнее. Если бы Нэд мог просто украсть его браслет, не было бы этого разговора и жизнь Райка не была бы под угрозой. Но вместо этого, браслет стал кандалами, приковывающими его к бандиту.
        Райк пытался составить план действий. Драться? Какой смысл был в драке? Под очертаниями модного прикида угадывались сильные мышцы на руках. Ему было не одолеть его силой, бесполезен был и диалог. Райку хотелось сдаться, отдать ему деньги, которые всё равно не были заслуженно заработанными. Отвязаться от него, лишь бы это прекратилось. Ему до смерти надоело испытывать панику и беспомощность. Но была Элис. Что он сможет сделать для неё, если за душой не будет ни гроша? Он никого не сможет подкупить, не сможет купить информацию или нанять громил. Он даже не сможет отсюда уехать. С Элис будет покончено, а затем и с ним.
        - Я переведу половину, - со слабой надеждой в голосе сказал Райк, но прут прижался к его щеке с ещё большей силой.
        - Я сказал всё, до последнего рефа! - грубо выкрикнул Нэд и Райк не выдержал. Яростно закричав, он резко выбросил руку вперёд и мощным апперкотом врезал по челюсти бандита.
        Райк слышал хруст и, переполненный отчаянной яростью, не сразу сообразил что хрустели не его кости. Ошарашенно глядя на Нэда, мешком упавшего на пол, он ощупал свою руку: повреждений не было. С опаской присев рядом, Райк коснулся двумя пальцами шеи Нэда, но тут же отдёрнул руку - тот не подавал никаких признаков жизни.
        - Помогите! Человеку плохо! - крикнул он. Выбежав из тупика, он умоляюще смотрел на людей, крича: - Помогите! - но в ответ лишь удивлённые взгляды и никакой реакции.
        - Ты чего верещишь? - послышался сзади сухой кашель. К нему подошёл старичок. Сухой, сморщенный, но с ясным взглядом.
        - Там человек, он прижал меня, я его вырубил и, кажется, совсем… - растеряно сказал Райк.
        - Здесь так не принято, вырубил так вырубил. Теперь текай отсюда, пока его дружки за тебя не взялись.
        - И что, просто оставить его там умирать? - воскликнул он.
        - Да. Пацан, ты в столице, чего ты ещё хотел? - оглянувшись, старичок спросил, - хочешь экскурсию?
        - Именно с этого и началось моё знакомство с тем парнем, которого я вырубил, - без угрозы сказал Райк.
        - Я не представляю для тебя угрозы, - старик развёл руками, - но мне нужны деньги, а тебе информация.
        - Сколько ты возьмёшь?
        - Пять тысяч реф, - Райк охнул.
        - Не слишком ли дорого?
        - Я назвал цену, не нравится - не соглашайся, твоё право.
        Райк оглядел его, старичок и правда не выглядел угрожающе. Но он мог быть подсадной уткой. Мог заманить его куда-нибудь. Доверять после знакомства с Нэдом Райк не был готов. Но если его взяли в оборот уже прямо на входе, то что будет дальше? Альдо был прав, он здесь долго не протянет.
        - Хорошо. Меня зовут…
        - Никаких имён! - воскликнул старичок, зайдясь в кашле.
        - Как скажешь, - незнакомец бодро направился прочь по улице и Райк, бросив последний взгляд на вход в закуток где лежал Нэд, последовал за ним.
        Глава 6
        Какое-то время они шли молча. Райк потирал руку, у него сильно болели костяшки пальцев - удар был мощным. Как он вообще смог вырубить его, планетянина? И что если он действительно убил Нэда? Райк сглотнул ком в горле. Ещё одна жертва к тем сотням, что погибли на обсерватории. И Элис… Может он винить себя в её похищении? Или она виновата сама?
        - Здесь, тормози, - старичок указал на вывеску «Сильная духом». Рядом с названием красовался настолько красивый рисунок женщины, что Райк восторженно любовался им. Старичок толкнул дверь внутрь.
        Внутри было тесно, но уютно. Несколько столиков были задрапированы белоснежными занавесками, создавая ощущение уединения для каждого посетителя. Старичок мягко опустился за один из столиков и Райк последовал его примеру.
        - Деньги вперёд, - старичок протянул руку и Райк, вбив указанную сумму в окошке транзакций, провёл браслетом поверх руки незнакомца. - Отлично. Начну с самого главного. Никому не доверяй! Даже такому как я. Стоило мне пойти другим путём, и ты бы сейчас валялся где-нибудь в тёмном переулке без денег.
        - Я думал об этом, но у меня не было выбора.
        - Во-вторых, не показывай своей слабости или уязвимых точек. Стоит только дать повод, как тебя живьём сожрут, - старичок говорил беззлобно, но в тоне его голоса звучала угроза. Чем он занимался в молодости Райк и представлять не хотел, - в-третьих, запомни: взаимовыручка здесь не в чести. Если тебе не предлагают оплату, никому не берись помогать. Вероятнее всего это замануха, чтобы тебя же развести на бабки.
        - Звучит не слишком привлекательно, - проворчал Райк.
        - Это столица, пацан, привыкай.
        Старичок продолжил рассказывать. Лишь изредка Райк направлял его наводящими вопросами. Столица приобрела свой нынешний вид благодаря одному безумному архитектору, который задолжал крупную сумму одному из наиболее богатых пиратов в то время. Выплачивая долг, он построил это безумство. Изначально, Столица планировалась как небольшой порт для избранных. Место, где пираты смогут проводить время среди своих, не боясь встретить законников. Но вскоре здесь стали крутиться большие деньги и не честные на руку пилоты, профессиональные воры, наёмные убийцы, негодяи самых разных мастей стали стекаться сюда с потрясающей скоростью. Общим решением был избран губернатор, в чьи обязанности входила модернизация Столицы. Прибывавшие гости, и те кто «бросил якорь» в Столице охотно платили налоги, с которых Столица достраивалась. Заканчивая рассказ, Старичок очень лестно отозвался об одной гостинице, в паре кварталов от них.
        - Это правда самое лучшее место, или тебе платят за приведённых клиентов? - криво ухмыльнулся Райк.
        - А ты молодец, начинаешь разбираться, - хохотнул Старичок, - но мне платят во всех отелях, не важно куда я приведу клиента. Так что поверь, место действительно хорошее, - он взглянул на время, - у тебя ещё остались вопросы?
        - Да. Где я могу найти кого-нибудь, кто поможет найти похищенного человека?
        - Кто похититель? - деловито осведомился он.
        - Патриций, - старичок вздрогнул.
        - Ух. Не ввязывался бы ты в это, парень. Патриций просто так людей не дёргает.
        - Для меня это вопрос жизни и смерти, я готов рискнуть.
        - Ладно. Ты заплатил, поэтому я устрою тебе встречу. Есть один человек, бывший разведчик. Вопросов не задаёт, искать умеет. Берёт много, зато надёжный как скала, - скептически окинув Райка взглядом он добавил, - с твоей доверчивостью это наилучший вариант, поверь.
        - Хорошо. Когда?
        - Завтра, вот здесь, - старичок открыл карту Столицы и указал место, - там всего один угловой столик, он будет тебя ждать за ним. Переведи мне аванс за его работу, я ему передам. Таковы условия его работы. Десятку, - сумма была огромной, но Райк, имея даже всего десятую долю денег террористов мог позволить себе такие расходы.
        - Хорошо, - сказал он, переводя положенную сумму, - а могу я купить у тебя эту карту? Я не видел такой в общем доступе.
        - Не провоцируй меня, пацан, - хихикнул Старичок, - ты можешь её бесплатно взять в любом узле связи. Ох, давно я таких наивных балбесов не встречал. Ладно уж, держи, - он отправил пакет данных и Райк с благодарностью принял карту.
        - Всё, я отработал деньги? - спросил старичок. Райку казалось, что он ещё не всё спросил, но мысли слишком хаотично роились у него в голове и сформировать новые вопросы не удалось.
        - Да. Спасибо за помощь, - Райк поднялся из-за стола и кивнул старичку, тот кивнул в ответ.
        Преодолев несколько замысловатых улочек, Райк добрался до нужного отеля и арендовал комнату. Простая, с одной кроватью и небольшой душевой кабиной. Приведя себя в порядок и утолив голод, Райк рухнул на кровать. День был переполнен событиями и от усталости он практически сразу же провалился в сон.
        Следующим днём, он пришёл на встречу заранее, но угловой столик, про который рассказывал старичок, был занят каким-то алкоголиком, едва не обнимавшим бутылку. Несмело подойдя, Райк пихнул его в плечо.
        - Не могли бы Вы освободить столик? - вежливо попросил он, но мужчина лишь отмахнулся, - не заставляйте меня применять силу!
        - Давай, рискни здоровьем, - пробасил тот в ответ. Мужчина поднял голову, окидывая Райка взглядом, а Райк глядел в ответ. Что-то в его внешности было знакомым, словно он уже видел его прежде. Волевой подбородок, хищные брови, но эта борода… Представив человека без бороды, Райк охнул.
        - Старрет? Капитан Иван Старрет?
        - Кто спрашивает?
        - Это Райк. Что с Вами случилось? Вы здесь на задании?
        - Не твоё дело. Иди отсюда пока я тебе бока не намял, - крепко приложившись к бутылке, Иван снова растянул локти на столе, опустив на них голову.
        - Капитан, мы с Вами знакомы, на станции «217-Сх-О» Вы дали мне свою визитку, вот, - Райк судорожно порылся в нагрудном кармане и протянул пластиковый квадратик капитану. Столько времени он хранил его как талисман! Невероятно, что он действительно ему пригодился. Но Иван, пробежав глазами по визитке, откинул её обратно Райку.
        - Мало ли кому я давал свою визитку.
        - Но капитан, Вы изменили мою жизнь, когда у меня опускались руки, я вспоминал Ваши слова и это придавало сил двигаться дальше. «Бойся вообще ничего не совершить», - процитировал он Ивана, - неужели это ничего не значит? Что с Вами стало?
        - Ты абсолютно ничего не знаешь, щенок! - рявкнул капитан, замахнувшись на Райка.
        Это была печальная картина. Райк испытывал горькую смесь сожаления и презрения. Видеть, как его кумир превратился в этого жалкого алкоголика? Да и как он попал сюда, неужели его турнули из армии? Насколько Райк знал, пьянство на флоте было под строжайшим запретом.
        - Я запомнил Вас гордым, уверенным капитаном, - чётко прочеканил Райк, - мне больно видеть Вас таким. Лучше бы мы не встречались, - капитан никак не отреагировал и Райк вздохнул, - придётся мне искать другого сыщика.
        - Э, осади пацан, так ты клиент? - оторвавшись от стола, Иван направил затуманенный взор на Райка.
        - Да, но я не уверен, что Вы справитесь с работой. В таком вот виде, - Райк уже порывался уходить, но железной хваткой капитан удержал его за руку.
        - Я профессионал и абсолютно никакого значения не имеет сколько я выпил. Старая развалина направил тебя ко мне, а значит полдела сделано, - капитан трясущейся рукой активировал свой браслет и продемонстрировал окно транзакций где значилась сумма перевода от старичка, - завтра приходи ко мне, решим все вопросы. Часам к десяти, - отправив Райку координаты, Старрет с трудом поднялся из-за стола и, покачиваясь, направился к выходу.
        Райк молча провожал его взглядом. Он едва не в отчаянии, ведь того старичка он теперь вряд ли найдёт, а работать с этим… подобием капитана Старрета было мало того, что противно, так ещё и опасно. Искать другого исполнителя? Но что, если он встретит копию Нэда Хиллинга, который попробует отобрать у него все деньги? Райк раздражённо сжал кулаки. У него не было выхода.
        Ночь была тревожной. По пути в отель Райку встретились двое верзил, провожавших его плотоядным взглядом. Каковы были их мотивы было очевидно, взгляд их был недобрым. Райк опасался, что они могли отследить его до отеля и теперь готовят облаву. И даже двое вооружённых охранников в фойе не прибавляли ощущения безопасности. Ему хотелось поскорее найти Элис и улететь отсюда. Его даже перестал радовать этот безумный вид города, словно скрученного в кольцо. Поэтому, на следующий день он пришёл к Старрету к назначенному часу и перестал сомневаться в правильности этого решения. Точкой назначения оказалась одна из высоток, почти касавшаяся вершиной одного из небоскрёбов, свисавших сверху. Правильно ли было называть их небоскрёбами? Ведь никакого неба в этом городе не было.
        В сообщении Старрета значился девятнадцатый этаж. Благо здесь был лифт. Пока он поднимался наверх, в ушах сильно звенело. Задержавшись в коридоре немного, чтобы слух вернулся в норму, Райк нашёл нужную квартиру и решительно постучал. Дверь с шипением, мягко отъехала в сторону. Внутри комната была такой же простой, как и его номер в отеле. Вопреки ожиданиям, он не увидел здесь бардака, обилия пустых бутылок на полу и засохшей рвоты. Здесь было чисто и уютно. Капитан встретил его возле входа и вместо приветствия отвесил ощутимую затрещину.
        - Никогда не плати авансом здесь, в Столице. Я легко мог тебя обмануть и больше бы ты меня на нашёл, - сурово сказал тот. Райк стерпел унизительный подзатыльник и молча кивнул. Начинать работу со ссоры ему не хотелось, - молодец что пришёл вовремя. Кофе будешь?
        - Не откажусь, - проходя вслед за капитаном, он занял место за барной стойкой рядом и пригубил обжигающе горячий напиток.
        - Ну, рассказывай кого мы ищем. И не скупись на детали. Чем больше подробностей, тем эффективнее я смогу действовать.
        Райк вздохнул и снова повторил свой рассказ об их с Элис злоключениях. Он описал грузовик, описал людей, слова Альдо, не называя его имени, и краткую предысторию того, как они сюда попали. Райк упомянул лишь то, что они с Элис провернули одно около законное дельце и сбежали с родной станции. Про теракт упоминать не стал, к делу это не имело отношения. Ещё он вспомнил про то, что Элис отрабатывала долг Патрицию на его станции. Рассказывая о том пути, что он преодолел, пускай и в укороченном варианте, Райку становилось ощутимо легче. Капитан молча кивал, показывая себя хорошим слушателем. И тем не менее, когда Райк замолчал, капитан снова поднял руку, явно намереваясь дать ему новый подзатыльник. Вскипев, Райк резким рывком выбросил руку назад, ударяя капитана по предплечью.
        - Никогда больше не делай так, иначе мы не сработаемся, - яростно прошипел он. А в ответ, сквозь бороду, на лице капитана расцвела улыбка.
        - Вот, так уже лучше.
        - В каком смысле?
        - Решительный и собранный. Такой, каким я тебя запомнил.
        - Так ты всё же помнишь меня? - растерянно спросил Райк. Эхо ярости ещё отдавалось ноющей болью в мышцах, но слишком уж неожиданной была реакция капитана.
        - Абсолютно верно.
        - Но почему вчера ты этого не сказал? - удивился Райк. Он и сам не заметил, как перешёл с капитаном на «ты».
        - Я ведь тоже человек, - пожал плечами Иван, - и мне тоже может быть стыдно. Я совсем не рад, что ты застал меня в минуту слабости.
        - Но теперь то ты расскажешь что произошло? Как очутился здесь? Ты всё ещё служишь на флоте?
        - Нет, я дезертир. А как я очутился здесь… Это слишком долгая история, парень, и мне… - он отвёл взгляд, - …мне больно это вспоминать. У нас сейчас есть дела поважнее, чем слушать байки старого разведчика.
        - Как скажешь.
        - У меня вопрос о твоей подруге, этой Элис. Вы работали пятьдесят на пятьдесят?
        - Нет, ей причиталась только десятая доля, - ответил Райк.
        - В таком случае, затрещину ты всё же заслужил. Очевидно, что твоя подруга тебя развела.
        - В смысле? - изумился Райк.
        - Подозрительная девица. Сам посуди: ты знаешь лишь то, что она имеет дела с Патрицием. Абсолютно очевидно, что десятой доли ей было мало и она аккуратно изъяла у тебя твою долю.
        - Она ведь планетянка, и довольно крепкая, - возразил Райк, - столько раз она могла меня ограбить! Да и просто попросить эти деньги, я бы отдал ей не задумываясь, ведь… - он прикусил язык.
        - Ты что-то не договариваешь. Зачем тебе отдавать ей свои деньги?
        - Мне неуютно с этими деньгами, - признался Райк, - и участвовать в том дельце… Меня пригласили обманом. До сих пор я испытываю стыд, что решился на это.
        - Ладно, не важно, - отмахнулся Иван, - возможно ей не всё равно что ты о ней думаешь, вот она и придумала всю эту историю.
        - Звучит слишком натянуто, - с сомнением произнёс Райк.
        - Для тебя - возможно. Но я таких повидал с добрую сотню, я знаю как они думают и действуют.
        - Давай всё же оставим догадки. Её похитили люди Патриция и мне нужно её найти.
        - Хорошо. Будем считать это зацепкой, - активировав экран браслета, Иван набрал несколько сообщений, - я свяжусь с несколькими знакомыми, у них мы сможем купить записи с камер видеонаблюдения.
        - Здесь есть камеры? - изумился Райк.
        - По негласному правилу, съёмка на территории Столицы запрещена, - пояснил Старрет, - за соблюдением этого правила следят люди Патриция. Но кушать всем хочется, вот некоторые на свой страх и риск расставляют камеры, продавая потом записи таким как мы. Стоить это будет дорого и оплачивать их тебе. За просмотр одного дня пять тысяч реф, за изъем записи ещё пятёрка сверху. Потянешь?
        - Да, - коротко ответил Райк, - это безопасно?
        - В Столице нет абсолютно ничего безопасного, - лишь рассмеялся Иван.
        Через час, они направились к одному из знакомых Старрета. В его логове были наспех прилеплены к стене несколько мониторов, на каждом из которых транслировалась площадь возле станции прибытия пневмо-капсул. Человек, встретивший их, нервно потирал руки и поглядывал на время. Судя по объёмной сумке, он собирался дать дёру отсюда, как только они закончат.
        Их поиски увенчались успехом. Уже на второй час, он увидел Элис. Она шла через площадь, гордо распрямив спину. Рядом с ней шли те самые четверо верзил, обступив девушку со всех сторон, словно телохранители.
        - Вот она! - указал Райк, - смотри, её конвоируют те самые верзилы.
        - Не похожа она на пленницу… - с сомнением протянул Иван.
        - Да брось, не будут же они её за волосы волочить, - раздражённо вздохнул Райк. Ликованию не было предела. Это была Элис, и она была невредима! Она здесь, так рядом с ним!
        - Давай, Дюша, с разных ракурсов эту особу нам пришли, и мы пойдём, - попросил Иван у своего знакомого.
        Оплатив названную сумму, Райк вышел вслед за разведчиком, который бодрым шагом двинулся прочь.
        - Куда мы так спешим?
        - Прости, - он замедлил шаг, - это азарт охотника. Лицо её мы нашли, теперь дело за малым. Есть здесь один тип, называет себя Всезнайка. Он знает практически всех жителей Столицы, словно живая энциклопедия местной фауны.
        Райк заразился азартом Старрета. Сердце стучало быстрее, в мышцах чувствовалась энергия. Он больше не чувствовал себя станционной крысой, потерянной на планете. И когда Старрет указал на пятиэтажный обшитый металлом дом, Райк едва ли руки не потирал от предвкушения ответов.
        Апартаменты Всезнайки были простыми, как и он сам. Невооружённым взглядом было видно, что человек был космитянином и Райк невольно проникся к нему уважением. Добиться авторитета здесь, среди планетян, было не просто.
        - Ну, кого ищете? - нетерпеливо спросил он, не приглашая гостей присесть.
        - Вот эту девушку, - Райк запустил на браслете отрывок с Элис. Всезнайка попросил пару раз повторить, пожевал губу и, наконец, покачал головой.
        - Не знаю такой. Видимо гастролёр.
        - Кто?
        - Редкий гость в Столице, - пояснил Старрет, - что же, в таком случае и платить не за что?
        - Именно так. Всего доброго, - всезнайка указал им на дверь и Старрет, подталкивая в спину Райка, вышел.
        Райк порывался спросить у Ивана, почему они так быстро ушли и куда спешат теперь, но тот лишь отмахивался, чуть ли не силком волоча его за собой. И только через двадцать минут блуждания по узким улочкам, Старрет наконец остановился.
        - Ну и что это было? - спросил у него Райк.
        - Осторожность.
        - Пояснишь?
        - Охотно. Всезнайка узнал твою подругу. Но он солгал, что не знает её. Да и более того, он сильно испугался, увидев её на твоём браслете.
        - И что это может значить?
        - Только то, что твоя подруга куда более таинственная особа, чем ты мог предполагать, - усмехнулся Старрет, - судя по реакции Всезнайки, она либо одна из приближённых к Патрицию, либо под его защитой. В иных случаях он не стал бы её покрывать.
        - Опять домыслы? - скривился Райк. Предположение Старрета ему совсем не понравилось, - да и как ты узнал, что он испугался? Я не заметил, чтобы у него дрожали руки или что-нибудь в этом духе.
        - Не забывай парень, я отслужил в разведке не один десяток лет, - отмахнулся Старрет, - объяснять тебе про невербальные сигналы я не буду, хорошо?
        - Ладно, но… Что нам делать дальше? Даже не думай, что я опущу руки.
        - Об этом нет и речи. Но мы не можем взять в оборот Всезнайку, допросить его с пристрастием и выбить всё, что он знает об Элис.
        - Почему? - решительно спросил Райк.
        - Потому что это опасно для жизни. Он работает на Патриция, - просто ответил Иван.
        - Здесь куда ни плюнь, везде люди этого Патриция, - сердился Райк.
        - Что поделать парень, такова реальность. Но идти против него нельзя, это жестокий и беспринципный человек, с ним шутки плохи, - он сочувственно сжал плечо Райка, - я понимаю что подобные новости могут тебе не нравиться, чувствовать себя обманутым всегда неприятно.
        - Я всё равно не верю, что Элис меня кинула.
        - Как скажешь. По крайней мере, у нас ещё есть шанс кое-что узнать. Нужно залечь на дно. Всезнайка обязательно доложит наверх о нашем посещении, остаётся только ждать реакции. От того, какой она будет, станет ясно что из себя представляет Элис.
        Отказываться от продолжения расследования было нелегко. Занимать выжидательную позицию, пока Элис, возможно, находится в опасности… Но ему пришлось довериться Старрету. Иван не был похож на труса и если он говорит, что продолжение поисков опасно для жизни, значит так оно и есть. Умирать Райку совсем не хотелось, даже ради Элис.
        - Ты можешь пожить у меня, - предложил Старрет, - пока мы будем ждать реакции, лучше не разделяться. В отеле тебя найдут явно быстрее чем у меня.
        - Ну раз уж приглашаешь, я согласен, - нашёл в себе силы улыбнуться Райк.
        Отказываться он не видел смысла. Вспоминая ночь, наполненную тревогой, он верил что со Старретом ему будет спокойней. Да и в компании былого разведчика было приятно находиться. Он снова стал похож на того капитана, которым Райк его запомнил. Решительный, собранный, надёжный. Но что-то всё равно поменялось. Видимо, тому причина - пробелы в истории Старрета, о которых он отмалчивается.
        Когда они проходили мимо ряда торговых автоматов, освещающих яркими вывесками узкую улочку, Старрет остановился возле одного. Сделав выбор, он небрежно махнул рукой оплачивая заказ и забрал четыре пластиковые баночки. Райк не слишком часто позволял себе выпивку, но сейчас залить горе алкоголем показалось сейчас хорошей идеей.
        - Тебя не за алкоголь ли турнули с флота? - попробовал пошутить Райк. Старрет кисло улыбнулся в ответ.
        - Хорошая попытка, парень, но нет. Я же сказал, что дезертировал.
        - Значит теперь ты нагоняешь то, что не позволялось на флоте? - спросил Райк, заходя в лифт. Он потянулся к кнопке этажа, но Иван опередил его, вдавив кнопку последнего этажа.
        - Неужели ты думаешь, что это правило соблюдается? - усмехнулся бывший разведчик, - на официальные парады пьяным никто не приходит, но что творится на каждом корабле проконтролировать невозможно.
        - А я-то думал… - расстроено протянул Райк.
        - Ты многого не знаешь, и веришь всему на слово, - покачал головой Иван, - завязывай, иначе долго ты в галактике не протянешь.
        Створки лифта раскрылись и Райк потерял нить разговора, принявшись осматриваться. Перед ними открывался великолепный обзор. Райк с восхищением подошёл к ограждению и стал рассматривать панораму подземного города. Они были высоко, на самой крыше. Отсюда он видел россыпь домиков разного размера внизу, а верхние здания казались так близко, будто до них можно было дотянуться рукой. Теперь он смог разглядеть те самые мостики, протянутые вместо улиц вокруг верхних зданий. Виден был и ряд эскалаторов, перемещавших путников между зданиями боковой стены.
        - Сверху Столица выглядит ещё более потрясающей, - потрясённо сказал Райк.
        - Да. Тот парень, что это придумал, был абсолютным гением, - согласился Иван, плюхаясь на небольшой обветшалый диванчик, совершенно не к месту кем-то здесь оставленный.
        - Интересно, почему здесь всё… именно так?
        - Точно не знаю. Кто знает, чем вдохновлялся архитектор. Может быть сталактитами и сталагмитами в пещерах на Земле, а может быть древними космическими станциями, закрученными в трубочку. Спросить уже не у кого, мемуаров этот парень не оставил.
        - И он построил это всё один? - спросил Райк.
        - Нет, что ты. У него была уйма строителей. Профессионалы, должники, разорившиеся пираты. Но его идею никто не смел оспорить, он был абсолютным лидером этой стройки.
        - Я слышал, что здесь есть губернатор. Неужели все эти люди честно платят налоги? - с сомнением глядя на сновавшие внизу человеческие фигурки, протянул Райк.
        - Конечно, - криво усмехнулся Старрет, - губернатор в кармане у Патриция, а тот всегда заберёт всё, что ему причитается.
        - Но зачем тогда проворачивать свои… делишки именно здесь?
        - Потому что это Столица. Здесь можно найти кого угодно. Покупателя на любой товар.
        - А Следствие? Неужели они не знают об этом месте?
        - Ну ты даёшь! - расхохотался Старрет протягивая Райку одну из пластиковых баночек, - их агентов тут целая прорва. Да и много местных сидят у них на зарплате.
        - И на них никто не охотится? - удивлялся Райк.
        - Ты видел охрану при выходе из капсулы? Сканирующие устройства? - спрашивал Старрет. Райк отрицательно помотал головой, - вот то-то и оно. По большому счёту, всем плевать кто находится в Столице.
        - Но я думал его построили, чтобы сделать свободным от закона… - Райк вскрыл упаковку и поморщился от резкого, пряного запаха. В ответ на его незаданный вопрос, Старрет поднял свою, словно делал тост.
        - Лучшее виски на Кемале, местное. Тепличное, конечно же, - Старрет смотрел как Райк пригубил напиток, и как закашлялся от его вкуса, - крепче чем станционная бодяга, правда? - свою же порцию, Старрет осушил одним плавным движением. - Следствие здесь вынюхивает всё что может, но если суют нос туда куда не следует, им его отрезают. Официально, их здесь нет.
        - Но если они знают о Столице, почему не зачистят её?
        - Не хотят пачкать руки. Или видят в этом свою выгоду. Кто их знает, - Старрет опустошил следующую порцию так резко, словно хотел залить выпивкой воспоминания. - Так что там за дельце вы с подружкой состряпали в системе Диода? - как бы невзначай спросил Иван.
        - Ну, я… Был один корабль, перевозил всякое. Технологии. И один человек сказал, что их надо… Снабдить кое чем. Я вызвался, а он на мой корабль посадил своих ребят, ну мы их там… - сочинял на ходу Райк. Старрет не дал ему договорить от души расхохотавшись. Громко, унизительно, но настолько естественно, что Райк и сам невольно растянулся в улыбке.
        - Слушай парень, я за всю свою жизнь таких бездарных врунов не встречал. Честное слово, я бы и рад подыграть, но лучше не продолжай.
        - Прости, просто…
        - Ты боишься, что я всё ещё служу на флоте и пасу тебя, чтобы сдать властям? - он горько усмехнулся, - нет, парень, с моей службой покончено. Катится она ко всем чертям.
        - Почему?
        - Ты просишь меня об откровенности, когда сам и слова сказать лишнего боишься? Кому-то из нас придётся начать первому и уж поверь, это буду не я, - открывая последнюю баночку, Старрет устремил взгляд вперед, а Райк, пригубив свою порцию, решился.
        Он стал рассказывать всё так, как обстояло на самом деле. К чему это приведёт, Райк не задумывался. В конечном итоге, что ему ещё оставалось делать? Старрет был единственным, кого он знал на всей планете, помимо Элис, чьи мотивы и местоположение оставались для него загадкой. И чем больше он говорил, тем легче ему становилось.
        - Может быть запомнил какие-нибудь отличительные знаки? Особенности? Татуировки? - уточнил Иван.
        - Нет, - с сожалением сказал Райк, - единственной странностью была фраза, которую он сказал нам напоследок. «Пусть озарит вас свет освобождения».
        - Освобождения, говоришь? Знаю я одних ребят, что много болтают про освобождение, - на лице Старрета заиграли желваки, а выражение подавляемой ненависти исказили лицо, буквально на мгновение. - Ну, продолжай, что было дальше?
        Райк возобновил рассказ. Старрет слушал внимательно, словно анализировал каждое слово. Проходя заново через пережитые события, Райку становилось то тошно, то стыдно. Он рассказал даже про парня, которого вырубил и оставил лежать, не оказав первой помощи. Закончил рассказ тем всплеском надежды, которая зажглась в нём, стоило увидеть лицо Старрета. На мгновение его собеседник отвернулся, словно пытаясь скрыть эмоции.
        - Да уж, не знаю, что и сказать… - задумчиво протянул Старрет, - хотя нет, знаю. Ты, парень, самый… Нет, аб-со-лют-но, - он смаковал это слово, - самый наивный балбес, что мне встречался.
        - Но… Почему? Что я сделал не так?
        - Да всё с самого начала ты делал не так, - взглянув на собеседника, Райк заметил что глаза его стали печальными, взгляд сочувствующим и, сглотнув, попросил.
        - Поясни пожалуйста, я должен понять. Хотя бы ради того, чтобы перестать быть посмешищем.
        - Твой этот Билл, - после некоторой паузы начал он, - наверняка был координатором террористов. Думаешь они раздают свои контакты просто так? Он наверняка проделал работу и те сорок миллионов принадлежали ему. За информацию и бог весть ещё какие услуги.
        - Зачем тогда ему было посылать меня для заправки? - недоумённо спросил Райк.
        - Потому что он трусливый, бесхребетный хомяк. В случае, если бы тебя поймали, он бы выкрутился, а если тебя не ловят - он получает свои деньги. Очень удобная позиция.
        - Ну, допустим, он меня использовал. Но тем не менее именно я помог кораблю с взрывчаткой добраться до станции и вина за теракт лежит также и на моих руках, - голос Райка был полон решимости, но это не произвело на Старрета впечатления.
        - Благородно, но бессмысленно. Ты ведь разбираешься в устройстве станций. Сам сказал что занимался ремонтными работами у себя дома. Так какого, простите, хрена ты решил, что яхта, даже вдвое крупней, может подорвать такую громадину, как старая обсерватория?
        - Что ты имеешь ввиду?
        - То и имею. Ну ка, - Старрет активировал экран браслета и стал копаться в библиотеках данных. Найдя то, что искал, он переключил режим, и спроецировал в объёме интерограмму станции между ними. Райк завистливо облизнул губы, такой наворот от «АрмТек» он видел, но всегда считал слишком дорогим. - Посмотри вот сюда, - указывая пальцем на центральный шар станции, - это ядро. Здесь и основное оборудование, и генераторы, и прочая лабуда, - палец его проследовал до одного из лучей, отходящего от станции, - а здесь комнаты музея, стыковочные доки, склады. А теперь посмотри на картинку в целом.
        - И что я должен увидеть? - Райк внимательно рассматривал модель. Станция была похожа на куцего ёжика с десятью иголками. Ширина каждой из иголок позволяла размещать на одном уровне два помещения и туннель для гостей.
        - Уязвимую точку. Вот здесь, - Старрет указал на соединение луча с овалом станции, - допустим они активировали заряд здесь. Что встретится на пути взрывной волны? С технической точки зрения?
        - Щиты, антигравитационное поле, внешняя обшивка, - тут же отозвался Райк.
        - Насколько сильное поле у станции такого размера?
        - Достаточное для того, чтобы выдержать удар астероида среднего размера.
        - Допустим, сила взрыва превосходила это значение и хоть часть взрыва была поглощена защитными барьерами, другая часть затронула корпус станции. Что произойдёт дальше?
        - Луч отвалится, - буркнул Райк, начиная понимать к чему он клонит.
        - Именно! - введя команду на браслете, он коснулся пальцем основания у одного луча. Интерограмма пришла в движение, луч отделился от основной станции, деформируясь в процессе. - С чего вдруг остальной станции детонировать? Из солидарности?
        - Но… - не находя слов, Райк потрясённо замолчал.
        - Внутри у них были свои люди. Они заложили заряды по всей станции. Корабль был отвлекающим манёвром. Очевидно это было нужно, чтобы общественность не стало искать виноватых среди сотрудников станции.
        - Получается что общество проглотило наживку? Я видел по ФедТВ репортаж, они показывали эпизод с взрывом и всё выглядело так натурально!
        - Монтаж. Да и сами террористы наверняка неплохо поработали. Люди ведь простые. Они всегда будут поедать то, что им скормят официальные СМИ. Может Следствие уже и знает кто виноват, но отмалчивается, пока преступник не пойман. Либо не знают и их это пугает.
        - Элис… она убедила меня в том, что нас сделают крайними, казнят для успокоения общественности, а потом уже займутся поисками настоящих преступников. Поэтому мы и сбежали.
        - Неглупая деваха, - кивнул Старрет, - именно так они и поступают.
        - А у тебя есть мысли, кто может стоять за этим взрывом?
        - Лишь догадки, парень, лишь догадки…
        - Меня всё равно терзает то, что я не сообщил Следствию сразу же, как только почуял неладное. Может с моей информацией они бы действовали эффективней.
        - Знаешь, может статься что ты всё правильно сделал. Людям этим в любом случае хуже ты не сделал, а вот сам мог просунуть голову в петлю. Вместо того чтобы разрабатывать твою наводку, они могли бы погнаться за тобой, - презрительно скривившись, Старрет добавил: - да я более чем уверен, что именно так они бы и поступили.
        - Я всегда считал Следствие чем-то надёжным, непоколебимым, а теперь выясняется… - Старрет махнул на него рукой.
        - Пора взрослеть. Поверь моему слову, в этой конторе прилично гнили, - Старрет лениво потянулся, - так что хорошо, что эта девчонка тебя сюда притащила. Плохо правда, что она тебя бросила.
        - Мне не хочется верить, что Элис такая… - Райк пригубил напиток из банки.
        - Можешь не верить. Главное, чтобы это не мешало тебе принимать взвешенные решения и не было единственным твоим мотивом к действию.
        Старрет не пытался задеть, но раздражение от его слов всё равно нахлынуло на Райка. А ведь может статься что он прав и Элис действительно не та, за кого себя выдавала. Думать об этом было очень больно. Нет. Элис фактически спасла его, а он так просто потеряет в неё веру? Пока тому не будет доказательств, он не станет считать Элис предательницей. Желая перевести тему, Райк мягко пихнул Ивана в плечо.
        - Может всё же расскажешь что произошло, почему ты больше не служишь на флоте?
        - Я не хочу вдаваться в подробности, но ты же всё равно не отстанешь, да? - печально улыбнулся он, - я поссорился с братом. Серьёзно поссорился и дальнейшее пребывание на службе стало невозможным.
        - Он старше по званию?
        - Не совсем так. Он в высоком чине, но не в моей системе координат, - его объяснения были путанными, но Райк боялся сбить его откровение и молча слушал, - когда-то наши взгляды на мир были едины, мы многого хотели достичь. Но он выбрал другой путь и вся моя служба превратилась в фарс. Я не мог сохранять и верность брату, и верность флоту Галактической Федерации, - лицо Старрета было искажено мукой, которая, очевидно, терзала его уже не первый год.
        - Он отступник?
        - Сам он так не считает. Но да, во флоте он больше со мной не служил. Я ещё продержался пару лет, но… я слишком много знал, чтобы спокойно получать удовольствие от службы, гордиться собой. И тогда я ушёл.
        - Ты что-то не договариваешь.
        - Абсолютно верно, но договаривать не буду. Меньше знаешь, лучше спишь, - увидев растерянную физиономию Райка, он засмеялся, - ну хорошо, я скажу только одно. Рано или поздно тот мир, что мы знаем, сотрясут перемены. Мой брат… Они хотят освободить человечество. А я не хочу участвовать в этом ни на одной из сторон, - Старрет решительно поставил точку, сминая банку из-под виски в руке и Райк, которому хоть и было жутко интересно, смирился и не стал допытываться подробностей.
        Глава 7
        Они ждали трое суток, но реакции так и не дождались. Иван то и дело сверялся со своими контактами, спрашивал, закидывал удочки, но всё было тщетно. Они много ходили по городу, и Иван показывал разные достопримечательности. В один день, чтобы скрасить скуку, Старрет предложил прогуляться до местного технического рынка, купить какую-нибудь примочку от «АрмТек». Они шли, беззаботно болтая о космических кораблях и Райк, поглощённый рассказом Старрета о его боевом корвете, припрятанном где-то здесь, на поверхности Кемаля, вдруг услышал знакомую фразу. Он замер. Мужчина, стоявший справа от улочки по которой они шли, сказал кому-то через передатчик браслета «Пусть озарит тебя свет освобождения». Райк тут же пихнул Старрета в живот и взглядом указал на человека. Старрет кивнул, показывая, что тоже услышал.
        Не замедляя шага, они прошли мимо человека и когда вышли из его поля зрения, Старрет резко прижался к стене, прижимая к ней и Райка. Было поразительно видеть, как он преобразился всего за мгновение: только что рядом с ним шёл старый, побитый вояка, плевавший на всё и всех, но в одно мгновение он обратился в полностью собранного, готового к бою солдата. Мужчина направился в обратную от рынка сторону и Старрет, экономя каждое движение, направился вслед за ним. Мужчина не оборачивался, словно ему было всё равно следят за ним или нет. Он, казалось бы, ничего не скрывал, но они продолжали преследование.
        Преодолев несколько улиц, мужчина зашёл в здание и Старрет, совершив безумный прыжок, перекатился к двери придержать её, поскольку кода-ключа в их браслетах не было. Райк тоже рванул за ним и когда дверь с мягким шипением закрылась позади, они стали осматриваться. Это были частные апартаменты: небольшая квартирка с двумя комнатами. Старрет затаился возле одной из комнат, прислушался и указал Райку на другую. Бесшумной ходьбе Райк обучен не был и когда он подкрался ко второй комнате, из неё вышел тот самый мужчина. Он ожидал чего угодно, был готов принять удар, преследовать убегающего, но когда хозяин апартаментов расплылся в улыбке и раскрыл рот, реальность перевернулась вверх дном.
        - Пусть озарит тебя свет освобождения, Райк, - торжественно произнёс мужчина, приветственно поднимая руку. Взгляд был направлен на Райка и Старрет, бесшумно обходя его сзади, оставался вне поля зрения.
        - Откуда вы знаете моё имя?
        - Что за глупый вопрос? - изумился он, явно чего-то ожидая.
        - Эээ… пусть озарит тебя свет освобождения, - растерянно повторил за ним Райк. Этого явно было недостаточно, мужчина ждал чего-то ещё. Возможно своего имени, но Райк его не знал. Он видел этого человека впервые. Мужчина плавно мрачнел и стал пятиться назад. Прямо в руки Старрета. Борьбы не было, старый солдат ловко скрутил его прижимая к стене с такой силой, что тот и пошевелиться не мог.
        - Откуда освободители знают Райка? Что вы здесь делаете? - яростно спросил Старрет.
        - Да кто вы такие?! - голос мужчины был искажён ужасом, настоящим животным страхом.
        - Отвечай, иначе я сделаю тебе больно, - ласково пообещал былой разведчик.
        Но было уже поздно. Резкий стон боли вырвался из горла мужчины, его била дрожь, глаза стали закатываться. Старрет развернул его лицом к себе и тут же отбросил в сторону. Изо рта мужчины пошла пена, всё его тело содрогалось в судорогах, а через несколько секунд он замер. Первым тишину нарушил Старрет.
        - Что это за… не верю своим глазам, неужели они дошли до ТАКОГО. Нет, этого не может быть, но кто тогда… - поражённо шептал Старрет.
        - Кто они? Что с ним? - Райку хотелось отвести взгляд, но он не мог отвести взгляд от мужчины, лежащего на полу без движения.
        - Он умер, парень. Надо бы… осмотреться здесь что ли. Принеси какую-нибудь тряпку, накроем этот срам, - Старрет был растерян, но Райк не пошевелился.
        - Он на самом деле умер? - ответом ему был короткий кивок, - но почему? Мы убили его?
        - Нет, это яд. Он сам убил себя и я, чёрт подери, абсолютно не ожидал такого! Ну, поищи чем его накрыть, не стой так, - Райк послушно направился в одну из комнат, сорвал с кровати покрывало и понёс обратно. Он действовал машинально, шок от произошедшего ещё не отпустил его. Вернувшись в прихожую, Райк увидел, что Старрет поднимается от тела. Вместе они накрыли его и какое-то время стояли молча.
        - Нашёл что-нибудь?
        - Нет. Такой яд я впервые вижу. Давай осмотримся здесь, может что-нибудь найдётся, - безо всякого энтузиазма предложил Старрет.
        Движение было лучше бездействия, так что они стали методично осматривать апартаменты усопшего. Квартира была обычной. Личных вещей было минимум: какие-то дешёвые предметы интерьера да обычная подписка на ФедТВ. Райк вышел из комнаты и заметил что Старрет снова опустился к телу и стаскивал с руки покойника браслет. Он пытался спрятать его от Райка, но было поздно.
        - Думаешь, мы сможем вскрыть его?
        - Слушай парень, я не хочу чтобы ты ввязывался во всё это. Сам видишь, дело становиться опасным.
        - Тогда зачем ты в это ввязываешься?
        - Это мой долг. Если я всё правильно понимаю, эти ублюдки перешли все границы, - осмотревшись, Старрет решительно направился к выходу, - пойдём отсюда, здесь больше делать нечего.
        - И куда мы теперь? - спросил Райк, нагоняя товарища.
        - К одному моему знакомому. Зададим ему пару вопросов.
        Старрет был напряжён и Райк решил повременить с расспросами. Они пересекли площадь возле станции прибытия пневмо-капсул, миновали несколько улочек и, наконец, зашли в лавку с вывеской «Электротовары». Старрет без лишних разговоров ухватил стоящего за прилавком человека за грудки и вытащил на пол.
        - Я хочу знать, с каких пор ваши люди взрывают станции и жрут яд? - рявкнул он.
        - О чём ты, Ваня? - продавец был ошарашен.
        - Не юли, я выбью из тебя ответы, ты знаешь это.
        - Конечно знаю, я не стал бы тебе врать! - испуганно захныкал человек, - я первый раз слышу про какой-то яд и станцию никакую мы не взрывали!
        - Доказательства?
        - Да подумай сам, Ваня, какую это может принести нам выгоду? - взмолился человек. Старрет на мгновение замер.
        - Вы перешли черту, и меня это не устраивает, - отпустив мужчину, Иван пошёл к выходу. Райк решил не отставать.
        - Что происходит? - на ходу спросил Райк. Старрет раздражённо отмахнулся.
        - Не до болтовни сейчас. Нужно узнать побольше об этой игрушке, - он помахал трофейным браслетом.
        Шаг Старрета был широким и Райку приходилось сильно напрягаться, чтобы не отстать. Благо путь их лежал недалеко, в неприметный магазинчик, витрины которого были заставлены различными техническими примочками и в том числе браслетами «АрмТек». Старрет кивнул человеку внутри и бухнул браслет на прилавок.
        - Вытащи отсюда всё что сможешь.
        - Стандартный взлом будет стоить две тысячи реф, - пробурчал мужчина.
        - Я заплачу четыре, если поспешишь.
        - Неплохо, - вяло отозвался тот, оглядывая устройство, - только я вряд ли смогу что-либо сделать. Здесь стоит серьёзная защита, да ещё и неизвестная модификация. - Он провёл каким-то сканером возле браслета. - От него ещё и излучение необычное. Откуда эта штука у вас?
        - Мне тоже хотелось бы узнать, кому она принадлежала. Возможно военному.
        - Как бы то ни было, - лениво поворачиваясь в сторону Старрета, он протянул ему браслет, - ничего не могу сделать.
        - Я заплачу четыре за любую информацию! - рявкнул Райк. Иван удивлённо повернулся к нему, но никак не прокомментировал. Взломщик, приложив какое-то устройство к экрану браслета, отложил его в сторону, протягивая руку.
        - Я возьму четыре штуки за координаты, где этот браслет был до Столицы, - сухо потребовал он. Райк уже собирался переводить деньги, но взломщик, отодрав ногтем какую-то наклейку с тыльной стороны браслета продемонстрировал находку, - но за эту вещицу я готов скинуть половину.
        - Нет, - сухо ответил Иван. Взломщик пожал плечами и положил наклейку на стол. Райк, оплатив работу, машинально сунул наклейку в карман комбинезона. Взломщик отправил заметку с несколькими цифрами.
        - Здесь он чаще всего был активен. Большего, без риска для себя, я вытаскивать не стану.
        - Спасибо, - буркнул Райк, отправляя полученные координаты Ивану. Взломщик недовольным взглядом проводил их до выхода.
        - Не вмешивайся когда я веду расследование, - потребовал Старрет когда они оказались на улице.
        - Хочешь ты того или нет, но мы партнёры и я буду вмешиваться, потому что могу помочь! Я хочу знать всё, что знаешь ты.
        - Парень, мне приятна твоя компания, но повторяю: это опасно. Я не имею абсолютно никакого желания втягивать тебя в разборки между… - он осёкся, явно боясь сболтнуть лишнего.
        - Ты уже меня втянул. Нас видели вместе, думаешь они поверят что я просто прогуливался рядом? - повысив голос, спросил Райк, - лишая информации, ты лишь усложняешь моё положение.
        - Твоя правда, парень, - вздохнул Старрет. Его плечи поникли, он остановился и повернулся к спутнику, - мой брат, я рассказывал тебе про него. Эти люди и он, они… - Райк так сильно ждал этого рассказала, что не сразу сообразил, что произошло.
        Несколько оглушительных выстрелов, ноги Старрета подкосились и он рухнул на пол, держась за живот. Кровь? Комбинезон скрывал ранение. Райк растерянно смотрел на распростёртое у ног тело и лишь голос капитана вернул его к реальности.
        - Беги, - из последних сил велел он и выронил в сторону Райка трофейный браслет.
        Райк поднял его, попытался взять Ивана за руку, но прогремели новые выстрелы и, бросив последний взгляд в глаза товарища, бросился прочь. Он успел разглядеть троих. Двое планетян и один космитянин, все в стандартных лётных комбинезонах. Они целились в него и Райк не успел среагировать: один патрон, сильным импульсом выброшенный в его сторону, задел руку по касательной обжигая дикой болью. Райк выронил браслет. Грохот импульсных выстрелов не позволял подобрать потерю и он продолжил бежать.
        Райк петлял, нырял в арки, менял направление. Лёгкие горели, ноги начинало сводить и, выскочив на людную улицу, Райк замедлился до шага, стараясь раствориться в толпе. Была польза от поисков Элис - он начал ориентироваться в этом запутанном городе. Здесь было легко затеряться: архитектура словно бы создавалась именно для этого. Тайные переходы, узкие улочки, нагромождение зданий - всё это было похоже на лабиринт из металла и пластика. С каждым шагом Райк чувствовал как отчаяние подкрадывается к нему и старательно отгонял его. Он не должен думать о Старрете, только не сейчас. Но чем сильнее он избегал этой мысли, тем назойливее она становилась. Райк даже не заметил, когда начал плакать. Боль, жгучая боль от потери друга резала его душу.
        В этом городе у него не осталось ничего. Пытаться найти убийц Старрета было самоубийством, найти Элис самостоятельно, штурмуя заведения контролируемые Патрицием… Райк не был супергероем. Он не был даже солдатом, у него не было шансов. Нужно было улетать отсюда.
        Окольными путями он добрался до одного из баров, где проводят время капитаны кораблей и сел за свободный столик. Подключившись к серверу паба, он заказал чашку кофе. Нехотя, Райк ввёл на карте полученные от взломщика координаты. Цифры были ему знакомы, но сознание упорно отказывалось видеть правду. Только увидев на экране название своей станции, «Сх-О-217», он поверил. Его земляк? Кем был этот человек? Что за освободители? Почему он убил себя? Кто убил Старрета? Раскусить эту головоломку казалось невозможно. По крайней мере отсюда.
        Официантка аккуратно поставила перед ним чашку, и он благодарно кивнул.
        - Есть ещё просьба, у вас здесь есть медицинские пластыри?
        - У Меня есть, - обворожительно улыбнулась она, протягивая браслет. Райк уже начинал привыкать к местным порядкам.
        - Дам две сотни, если поможешь его наклеить, - предложил он. Девушка кивнула и, получив оплату, пригласила следовать за собой. Она была изящной, но совсем не казалась хрупкой. Однако на фоне бармена, стоявшего за барной стойкой, она выглядела совсем миниатюрной.
        - Хьюго, дай пластырь, - попросила девушка. Не прекращая протирать стойку, широкоплечий бармен бросил ей нераспечатанную упаковку, не забыв смерить сердитым взглядом Райка.
        - Вечно ты находишь раненных щенят, Хлоя, - проворчал он. Его торс прикрывала лишь майка, от чего он казался ещё более угрожающим.
        Официантка Хлоя на выпад не отреагировала, помогая Райку расстегнуть рукав комбинезона. Рана была не серьёзной, но неприятно саднила и когда пластырь обезболил участки кожи которых касался, Райк позволил себе выдохнуть от облегчения.
        Получив от Хлои обворожительную улыбку напоследок, Райк вернулся за столик и пригубил напиток, оглядываясь вокруг. Помещение паба было просторным: десять широких столиков и длинная стойка бара. Почти все места были заняты и потенциальных капитанов, которых он мог нанять, здесь было много. Но кто из них капитан? Кому можно верить? Он запоздало хотел позвать Хлою, но девушки нигде не было видно и Райк взглянул на бармена - тот задумчиво рассматривал посетителей, почёсывая рыжую, козлиную бородку. Допив свой кофе, он подошёл к стойке и махнул рукой.
        - Чего тебе? - в этой ёмкой фразе поместились и угроза, и доброжелательность. Брови бармена были насуплены, но невинная улыбка при этом располагала к разговору.
        - Мне нужна информация о местных капитанах, сколько заплатить? - сухо осведомился Райк.
        - Если чего выпить надо, это можно, а лясы точить я не люблю. Подожди Хлою, - недовольно проворчал он.
        - Я хотел лишь получить наводку, подсказку к кому обратится. Мне нужен надёжный капитан чтобы перелететь в другую систему. Ты наверняка знаешь кого-нибудь, - бармен, продолжал неторопливо протирать стойку глядя на Райка. Его затянувшееся молчание начинало раздражать.
        - Ладно. Вон та девушка в углу, - он указал на низенькую брюнетку, бешено гогочущую со своими приятелями, - тот мужик, - палец бармена указал на массивного, с татуированным, похожим на кабанье, лицом человека, клевавшего носом над бутылкой, - и вот этот, - последним оказался среднего роста мужчина в плаще с ярко-алыми полосками.
        - А кто из них надёжнее? - бармен пожал плечами.
        - Мне то откуда знать? Я ж тут торчу всё время.
        - Хорошо, спасибо, - буркнул Райк и бармен, потеряв интерес, вернулся к своему занятию.
        Последний мужчина выглядел наиболее… безопасным и спокойным. У него на пальце хвастливо красовалось лётное кольцо в виде черепа, явно ручной работы, выдавая в нём бывалого пилота. Райк сделал выбор. Осторожно усевшись за соседний стул, он поздоровался.
        - Чего тебе? - сухо спросил капитан.
        - Нужен трансфер до Диода. Возьмёшься? - Райк старательно подражал местному диалекту.
        - Сколько пассажиров?
        - Один я.
        - Не интересно, - презрительно бросил он. Райк неспешно поднимался из-за стола и в этот момент в бар кто-то зашёл. Райк резко оглянулся. Нет, на стрелявших посетители похожи не были, - постой-ка. За тобой погоня? - в голосе капитана послышалась заинтересованность.
        - Да. Мне нужно как можно скорее улететь с Кемаля.
        - Ну так это совсем другое дело! - хлопнул в ладоши капитан, - следствие? Вояки? Местные?
        - Понятия не имею. На них не было формы. Они… - Райк осёкся. - …убили моего друга, и едва не пришибли меня.
        - Интересно. Берусь! - громко объявил он. Райк вжал голову в плечи. Ему не хотелось, чтобы детали сделки стали достоянием общественности, но капитана это не смущало. - Я Гарольд Клессон. Но ты можешь звать меня просто Гарри.
        - Райк, - коротко представился он, - во сколько мне обойдётся перелёт?
        - Двадцатку отвалишь сейчас, и столько же по прибытию. Плюс расходы на топливо и всё прочее, что может понадобиться, - он протянул руку с браслетом и Райк перевёл указанную сумму.
        - Когда вылетаем?
        - Сейчас, допью только, - Гарри важно помахал стаканом с каким-то оранжевым напитком.
        - А что, если кто-то из убийц сидит здесь? - Райк перешёл на шёпот, - я не знаю кто именно хочет меня убить.
        - Дружище, если бы за тобой охотился кто-то из местных, ты был бы уже мёртв. Да Габриэла? - громко окликнул он капитана-брюнетку. Та лишь показала в ответ неприличный жест. Гарри расхохотался, - не трусь, я знаю всех здесь. Они не сунуться, тем более когда ты стал моим клиентом.
        - Хорошо, - вздохнул Райк. Он отдал свою судьбу в руки этому человеку, и оставалось лишь уповать на его профессионализм.
        - Сколько преследователей?
        - Я видел троих, но вероятно их больше.
        - Надеюсь что больше, - хищно улыбнувшись, Гарри лениво потянулся. Райк увидел на груди несколько разноцветных треугольников склеенных в мозаике и гордо прикреплённых к плащу.
        Отставив стакан, Гарри наконец поднялся и Райк последовал за ним. Вопреки ожиданиям, Гарри двинулся в другую сторону от станции прибытия капсул. Райк хотел спросить почему, но его новый капитан шёл уверенно. Вероятно он знает, что нужно делать. Путь занял почти час, Гарри остановился в районе, где вместо зданий рядком стояли грузовые контейнеры.
        - Это местный док, - ответил на удивлённый взгляд Гарри, - а вот это, - указал он на массивную, в несколько метров длинной, дверь, - наш билет отсюда.
        - Что это?
        - Лифт!
        - Я не знал, что здесь есть лифт. И куда он ведёт?
        - Как раз туда, куда нам нужно. В «Шёлковый пункт», единственный мегаполис на этой забытой богом планете, - Гарри направился к скучающему работнику, что сидел на электронном погрузчике.
        - Клессон, опять ты? - воскликнул тот, едва завидел капитана.
        - Именно, дружище!
        - Послушай, если меня застукают за тем, что я тебя пропускаю, у меня будут серьёзные неприятности, - взмолился человек, но Гарри лишь отмахнулся рукой.
        - Не наживай себе неприятности. Делай своё дело, получай деньги и пропивай их, как ты любишь, - Гарри махнул рукой Райку, - заплати этому человеку две штуки, - Райк молча подчинился.
        - Только не говори наверху, как ты сюда проник, - нервно потирая руки сказал человек. Гарри раздражённо отмахнулся, - лифт через две минуты стартует, поспешите.
        Гарри, резко пихнув Райка в спину, побежал в сторону массивной двери. Вся эта монолитная конструкция пришла в движение открывая совсем небольшую щёлку. Райк не отставал от капитана и когда массивная дверь стала двигаться в обратном направлении, они были уже внутри.
        Не сказать, что здесь было просторно: ящики стояли плотно друг к другу, лишь между некоторыми оставалась небольшая брешь в пол метра, где Гарри с Райком и затаились. Вокруг была кромешная тьма, да к тому же пол под ними гулко вибрировал, а потом пришёл в движение, медленно поднимая их наверх.
        - У тебя нет клаустрофобии? - на всякий случай спросил Гарри.
        - Нет, я почти всю жизнь на станции прожил.
        - Славно, - Гарри включил фонарь на браслете и свет, направленный снизу, придавал его лицу особенную мистичность: вытянутый подбородок, хищный взгляд, слегка крючковатый нос. Капитан изучающе смотрел на Райка и тот, чтобы скрасить неловкое молчание, сказал:
        - Не знал, что из Столицы можно выбраться другим путём.
        - Дружище, ты даже не представляешь сколько потаённых троп ведёт из Столицы на поверхность.
        - Расскажешь?
        - Эта информация будет стоить намного дороже, чем твой билет, - расхохотался Гарри, - такой ты простой. Вот расскажу тебе, а ты будешь мой хлеб отнимать.
        - Разве я похож на человека который готов заняться твоим ремеслом? - буркнул Райк.
        - Видишь это? - спросил Гарри, направив луч фонаря на мозаику у себя на груди. Я так долго прожил потому, что никогда не позволяю себе недооценивать человека, лишь из-за его внешности, - важно сказал Гарри, - кто знает, что кроется под этим комбинезоном, - он постучал Райка по груди, - может у тебя там экзо-скелет.
        - А что это? - с интересом спросил Райк, глядя на украшение капитана.
        - Это мои трофеи. Каждый осколок - это кусок обшивки кораблей, которые я взял на абордаж или уничтожил. Далеко не каждый может похвастаться подобным портфолио.
        - Выглядит внушительно, - честно сказал Райк, - что же у тебя за корабль?
        - Не разгоняй движок, дружище, скоро сам увидишь, - Райк, после некоторого молчания, снова спросил.
        - А этим лифтом может пользоваться кто угодно?
        - Конечно, только заплати Патрицию, и вози своё барахло сколько влезет.
        - Неужели он здесь всё контролирует? - с некоторым раздражением спросил Райк.
        - А что ты хотел? С такими-то возможностями как у него… - завистливо произнёс Гарри.
        Дальше они ехали молча. Гарри, наконец-то, погасил фонарь и в кромешной тьме каждый сосредоточился на собственных мыслях. Не смотря на подавляющую близость капитана, Райк чувствовал себя невероятно одиноким на этой чужой планете. Яростно сжав кулаки, он тут же поник. Двое его друзей… Найдутся ли у него силы отомстить? Он должен. Райк дал себе обещание, пусть и не был уверен, что сможет его сдержать.
        Глава 8
        Лифт быстро ускорялся - неприятные ощущения внизу живота просигналили Райку об этом. Он не представлял, как устроен механизм торможения и до последней минуты боялся, что они просто вылетят из-под земли как пробка из бутылки с шампанским. Но совсем возле поверхности им пришлось испытать крайне неприятные пару минут, проведённые в дичайшей перегрузке.
        - Там наверху человек. Выйдешь первым и сразу направо, понял? - спросил Гарри.
        - Понял.
        Едва массивная дверь пришла в движение, Райк юркнул наружу и, следуя указаниям капитана, юркнул вбок.
        - Эй ты, сюда нельзя! - воскликнул охранник с планшетом в руке. Он потянулся к поясу за оружием и Райк на мгновение испытал дикий страх, но Гарри, внезапным точным ударом по голове, остановил стража. Охранник не потерял сознание, он злобно шипел, пытаясь подняться.
        - Патриций узнает об этом, Клессон.
        - Надеюсь на то! - хихикнул Гарри, вырубая его следующим ударом. И, повернувшись к Райку, сказал: - а ты хорош, не сдрейфил, - он указал направление, и они двинули к выходу из помещения.
        Увидеть небо над головой было приятно, хоть и непривычно, после стольких-то дней, проведённых в Столице. Юнкар уже скрылся за горизонтом и поверхность освещал лишь отражённый от спутника Кемаля свет. Вокруг находилось несколько грузовых терминалов. Горстка людей что-то шумно обсуждали возле нескольких грузовиков. Райк пригляделся: грузовики не были похожи на тот, в котором похитители увезли Элис. Гарри направил Райка в сторону нескольких небоскрёбов, гордо возвышавшихся над пятью десятиэтажными зданиями. «Шёлковый пункт» не был похож на ультрасовременные города Бореса, которые Райк видел в энциклопедии. Этот город скорее напоминал аскетичные образы Земли, которая до сих пор выдерживала натиск строителей, не позволяя застраивать каждый метр поверхности.
        - Глянь-ка назад, эти парни тебя преследовали? - шепнул Гарри, не снижая ход. Райк оглянулся через плечо: за ними следовало четверо человек в лётных комбинезонах и в шлемах, полностью скрывавших лица.
        - Те были без шлемов, - так же тихо шепнул Райк.
        - Тогда бежим на счёт три… два… один!
        Голова ещё немного кружилась и Райк не поспевал за прытким капитаном. Это было не удивительно - Гарри был планетянином крепкого телосложения. Гарри грязно выругался, видя что Райк безнадёжно отстал и остановился, доставая из-за пазухи пистолет.
        - Не тормози, беги! - рявкнул он.
        Послышались выстрелы. Райк бросил взгляд назад: преследователи в шлемах стреляли в Гарри, но тот ловко уворачивался от импульсных снарядов, и исхитрился поразить одного из преследователей. Бросив в сторону незнакомцев какой-то металлический шар, он побежал за Райком. Сзади раздался гулкий вопль, наполненный болью и яростью. Снова оглянувшись, Райк увидел что все четверо лежат на земле без движения.
        Они добежали до города и нырнули в одну из улиц, ведущую к самому высокому небоскрёбу. Гарри замедлил ход и Райк, тяжело дыша, пытался восстановить дыхание. Гарри лишь недовольно покачал головой, никак не выражая сочувствия. Он вёл Райка вперёд по безлюдной улице. Отсутствие людей в любое время суток было непривычным. На его станции такого никогда не случалось. Космитяне и планетяне жили в разных временных режимах, так что коридоры «Сх-О-217» всегда были кем-то заняты. Однако через полчаса напряжённой пешеходной прогулки, Райк увидел вездеход на широких колёсах. Его владелец с причудливой причёской на голове - торчащими в разные стороны шипами - едва завидев их, попытался завести двигатель, но Гарри его опередил.
        - Ты знаешь кто я, - утверждал он. Человек кивнул, - в таком случае давай сюда ключи. Заберёшь у площадки «А-27».
        - Не могу. У меня есть заказ, и я… - Гарри не дал ему договорить, обрушив кулак на голову. Человек пытался закрываться руками, но Гарри методично избивал его. После серии ударов, он вытащил беднягу из машины и вырубил сильным пинком.
        - В следующий раз проявишь уважение, кретин! - бросил он безвольному телу.
        - Зачем ты так? - едва скрывая испуг спросил Райк.
        - У меня здесь отличная репутация, дружище. Я должен её поддерживать чтобы такие вот, - махнул он рукой в сторону человека, - не наглели.
        - Но ты просто избил его!
        - Да. А ты что-то имеешь против? - в тоне его голоса явственно чувствовалась угроза.
        - Нет, - тут же ответил Райк. И, чтобы не выглядеть трусом, добавил, - просто подумал что вырубить его по-тихому было бы эффективней.
        - Эффективней, но не так весело! - расхохотался Гарри садясь за руль. Райк забрался в машину следом. Гарри вдавил педаль газа и вереница фонарей по обе стороны улицы быстро замелькали, оставляя возможных преследователей далеко позади.
        Райк крутил головой, разглядывая улицы. Чем ближе к центру они подъезжали, тем люднее становилось. Яркие вывески развлекательных заведений приглашали к себе, кто-то дрался, кто-то орал пьяные песни. Поведение местных совсем не было похоже на жителей Столицы, которые вечно оглядываясь по сторонам таясь в тени.
        Поравнявшись с небоскрёбами, Гарри свернул на широкий проспект и прибавил газу. Далеко впереди виднелось несколько космических кораблей. Они зависали в воздухе и было не понятно, взлетают они или наоборот заходят на посадку. Оценить размеры местного космодрома было трудно: не было никаких стен, ворот, лишь очерченные яркими лампами посадочные площадки. Райк с опаской косился на своего капитана. Его поведение становилось всё более неадекватным, но менять что-либо было уже поздно. По крайней мере Гарри был профессионалом, что подтвердил той короткой стычкой.
        - Те, в шлемах, они мертвы? - наконец решился спросить Райк.
        - Один точно. Остальных я просто вырубил, - Райк прикусил губу, и Гарри заметил это: - да брось, эти подонки пришили твоего дружка, сам говорил.
        - Да, но… Неприятно осознавать, что чья-то смерть доставляет мне удовольствие, - признался Райк.
        - Это ты с непривычки, - хихикнул Гарри. Райк его веселья не разделял. Он осуждал себя за это чувство удовлетворения. Осуждал, но ничего не мог поделать.
        Вскоре они достигли космодрома. Мимо проносились корабли самых разных мастей. Здесь были и корветы, и истребители, но большую часть площадок занимали грузовики. Многие были сильно потрёпаны. Райк даже заметил грузовик, у которого с корнем был вырван стыковочный шлюз.
        - Что это с ним? - спросил Райк.
        - На абордаж взяли, - пояснил Гарри и, сплюнув в окно добавил, - бездарная работа.
        - И ворованный корабль просто стоит здесь? - спросил Райк.
        - Под охраной, разумеется. Плати долю и всё будет тип-топ.
        - А платить, естественно, нужно Патрицию? - буркнул он.
        - Нет, за охрану на космодроме «Шёлкового пункта» платят Кейт Марджани.
        - Надо же!
        - А вот она уже платит Патрицию, - расхохотался Гарри.
        Он лихо затормозил возле одной из пустых площадок. Огни вокруг мигали красным, оповещая что площадка занята.
        - Куда дальше?
        - Дык всё, пришли уже, - самодовольно улыбаясь, Гарри мазнул пальцем по экрану браслета, - знакомься: моя «Глефа».
        Пространство перед глазами Райка замерцало. Он только и успел моргнуть, когда перед ними материализовался корабль. Он не был похож ни на одну стандартную модель: стройный корпус из необычного металлического сплава, переливающегося янтарным цветом, завершался хвостом, задранным к верху. По бокам, словно пистолеты у ковбоя, небрежно свисали многофункциональные орудия среднего калибра. Корабль был большим, около сотни метров в длину. «Ранкит» на фоне этого шедевра космостроя показался бы уродливым карликом.
        - Шикарно, да? - Гарри видел неподдельное восхищение на лице Райка и ему это явно польстило.
        - Из чего сделан корпус? Это какой-то редкий композит? А невидимость обеспечивается системой как у Ищеек? Я видел их в действии, но это же закрытые технологии, да и если бы они продавались на чёрном рынке, страшно представить цену… - Райк с наслаждением прикоснулся к корпусу корабля, изучая его неровную, покрытую выступающими бугорками, поверхность.
        - Это, - Гарри хлопнул рукой по янтарной поверхности, - какая-то редкая разновидность ревальта. Лабораторные мыши несколько лет её разрабатывали, прежде чем любезно подарили мне. Я был польщён.
        - Выглядит просто невероятно. Да это настоящий шедевр! - проигнорировав хвастливое признание в воровстве сказал Райк.
        - Да, она такая, моя «Глефа», - Гарри любовно погладил корабль и махнул рукой, - я её собирал по частям, выбирал самые лучшие. За основу взял яхту одного богатого слюнтяя. Много работы и вот, встречай мой шедевр! Пускай я не дока в этих делах, но что-то понимаю, - Райк лишь восхищённо качал головой. Внезапно Гарри изменился в лице: - так, это уже ни в какие ворота. У тебя маяк? - рявкнул он.
        - Нет, я не… - проследив за взглядом Гарри, он увидел несколько грузовиков, что мчались к ним.
        - Ну же, ищи! Эти подонки не могли отследить нас иначе! - Райк растеряно хлопал себя по карманам и достал на свет ту самую наклейку - единственное напоминание о браслете самоубийцы.
        - Я совсем забыл про это, один из… - Гарри вырвал наклейку из рук Райка и бросил её в сторону.
        - Давай на борт, живо!
        Они взлетели внутрь едва лишь трап коснулся поверхности. Времени осматриваться не было - Гарри толкнул его в сторону кресла с анти-перегрузочными ремнями. Сам же капитан побежал дальше. Райк пристегнулся и замер. Сердце бешено стучало, он был так близок к побегу! Если им не дадут взлететь, то… Он не знал чего хотят эти люди. Они сразу его убьют или сначала будут пытать? Но, к облегчению Райка, эти размышления остались позади когда весь корпус гулко завибрировал и почувствовался резкий толчок. За ним последовала сильная перегрузка. Грудь сдавило, было невозможно сделать хоть малейший вдох, в ушах звенело. Райк зажмурился, но стало лишь хуже. А когда перегрузка ослабла, так же резко, как и началась, его вырвало на пол. Он тяжело дышал пытаясь прийти в себя. Полёт на грузовике Альдо был куда более щадящим.
        - Только попал на корабль и уже засрал. Ну что ты за человек? - сердито спросил Гарри.
        - Я всё уберу, - простонал Райк, - дай только прийти в себя.
        - Ладно, приходи в рубку как очухаешься, - махнул рукой Гарри, оставляя его одного.
        Когда стало чуть полегче, Райк отстегнулся от кресла и изумлённо поднялся во весь рост. Система искусственной гравитации здесь была не хуже, чем на его родной станции. Он свободно прошёлся, распрямил плечи. Оказавшись вне планеты, он чувствовал себя не просто в своей стихии, он как будто стал сильнее. Высоко подпрыгнув, он даже нервно хихикнул.
        Найдя в стыковочном шлюзе пылесос, он убрал свидетельства своего тяжёлого состояния и, восхищённо оглядываясь, пошёл искать капитана. Райк изучал каждую деталь, ему безумно было интересно, как на этом корабле всё сделано.
        - Мы оторвались? - спросил Райк, заходя в рубку.
        - Естественно, - обиженно ответил капитан, - если на Кемале у этих бедолаг ещё были какие-то шансы, то в открытом космосе они бессильны перед моей «Глефой».
        - Твоя «Глефа» прекрасна. Я осмотрелся немного. Это ведь не стандартная модель? - Гарри кивнул, - ты сам её собрал?
        - Да ты что, конечно нет, - рассмеялся Гарри, - зачем что-то делать самому, когда есть чудесный «Консорциум».
        - И тебя туда пускают? - изумился Райк.
        - Там десятки верфей, они держатся обособленно от правительства и им всё равно из чего и кому делать, главное чтобы заплатили. А уж заплатил я им целое состояние, - в голосе Гарри чувствовалась гордость и Райк заметил, что начинает испытывать к нему симпатию. В конечном итоге, эта звёздная система была во власти анархии. Ему мог попасться более безумный капитан.
        - Честно тебе скажу, этот корабль - лучшее, что я видел в своей жизни. Всё бы отдал, лишь бы покопаться внутри, посмотреть, что из чего сделано, - мечтательно протянул он и Гарри пожал плечами.
        - Почему бы и нет? - мазнув несколько раз по экрану браслета, Гарри торжественно объявил: - всё, «Глефа» тебя запомнила, можешь развлекаться.
        - Серьёзно? Ты вот так просто дал мне доступ к системам корабля?
        - Почему нет? Если вздумаешь убить меня, корабль всё равно не получишь, умрёшь запертым в мёртвой металлической коробке, - расхохотался капитан, - можешь рыскать где захочешь. Естественно, лишь пока я нахожусь на борту.
        - Спасибо! - сердечно поблагодарил его Райк. Гарри активировал автопилот и поднялся из кресла.
        - Пойдём, покажу тебе свою красавицу.
        Он начал экскурсию с демонстрации боевой мощи. На каждое орудие «Глефы» было предусмотрено отдельное место для стрелка, хотя насколько Райк знал, орудиями можно было управлять и из рубки. Показав огромный грузовой отсек и оружейную, Гарри привёл его в капитанскую каюту. Здесь было неожиданно уютно.
        - Обожаю это место. Жаль, что почти не бываю здесь, - вздохнул Гарри.
        - Почему?
        - Потому что всегда торчу в рубке, - пожал плечами Гарри, - мне пилота толкового бы найти, тогда сидел бы тут и командовал, - погасив свет, он повёл Райка в соседний отсек. Там рядами стояло несколько двухэтажных кроватей.
        - А зачем столько коек? - удивился Райк. Гарри на мгновение отвёл взгляд.
        - Да пускай будут. Вдруг возьму пачку пассажиров, надо же их куда-то определить.
        Последним отсеком оказался инженерный. Просторный, с множеством панелей, датчиков, тумблеров. Настоящий рай для технаря. Здесь капитан и оставил Райка.
        Оказавшись посреди механизмов, гудящих двигателей мерцающих разноцветными сигналами систем, он почувствовал себя спокойнее. На мгновение, Райк представил, что он находится у себя на станции, дома. Словно не было этих событий, не было смертей… И вот он сейчас вернётся с заказа и Элис будет улыбаться ему, неся ящик с зерном на продажу. Открыв глаза, он вернулся к реальности и смахнул предательскую слезу, катившуюся по щеке. Он был бессилен, события прошлого уже неизменны. Несколько принятых решений привели сего сюда, а Старрет… Райку хотелось бы думать, что он не виновен в смерти старого разведчика, что они оба виноваты, но какая была разница? Для Ивана это всё уже не имеет значение. Райк прикоснулся к кармашку на груди, где покоился квадратик-талисман.
        Принимая участие практически во всех подрядах, Райк набрался опыта у своей бригады. И теперь он уверенно нащупал пальцами отщёлкивающий механизм и достал панель ручного управления системами. Подключив свой браслет, он стал изучать схему корабля. Вспомнив про перегрузку при взлёте, он запустил диагностику. Прогоняя один тест за другим, Райк задумался о родителях. Он совершенно выбросил их из головы пока был в Столице. А ведь наверняка там были люди, которые могли обеспечить безопасный канал связи. А теперь прошло столько времени… Мама поймёт, но сможет ли отец принять его поступок? Поверить, что у него были серьёзные мотивы сбежать, ничего не сообщив?
        Всю надежду Райк возлагал на прошлое отца. Хоть тот и родился на станции, далеко не всю жизнь прожил на ней. С совершеннолетия и до тридцати лет он был исследователем-первопроходцем. Одним из тех сорвиголов, которые ныряли в неизведанные бреши подпространства, выясняя, куда они могут привести. Он пять лет занимался этим, бывал в системах, где кроме него никого не было. Ни одного человека на невообразимые сотни световых лет вокруг! И каждый раз ему везло, каждое его путешествие Дэвид возвращался в центральную обсерваторию, сдавая ценные данные. Однажды, он встретил будущую жену и вернулся на родную станцию. Вскоре появился Райк.
        Отец не часто рассказывал истории о своих путешествиях, но маленький Райк был настойчив и выпытывал из него каждую мелочь, каждую особенность, будь то причудливый астероидный пояс, зафиксированный на сканерах, или особенный оттенок звезды. Но что-то всё равно не складывалось. Чем старше становился Райк, тем больше он видел разницу между историями о бравом исследователе и реальностью, в которой брюзжащий и дотошный человек эти истории ему рассказывал. Отец сильно изменился. В чём была причина, он так и не узнал, а потом решил что это просто возраст, что отец постарел и дух свободы выветрился из него, как запах шампуня. Но всё же, Райк надеялся, что какая-то часть бывалого путешественника ещё была жива. Что человек, готовый к новым открытиям, готовый к риску, ещё может пробудиться от многолетнего сна.
        Райк завершил, как оказалось, не сложный ремонт и задвинул ящик обратно. Совершенно незаметно пролетело три часа и он поспешил обратно к Гарри, похвастаться своим достижением. Войдя в рубку, он удивлённо отметил что Гарри успел переодеться в чёрный лётный комбинезон, на плечах которого красовалось два белых черепа.
        - У тебя сбоили антигравы, поэтому так трясло на взлёте, - небрежно бросил Райк.
        - Сбоили?
        - Ага. Я подлатал, ничего сложного, - Райк, как смог, оскалился в улыбке, стараясь не сверлить взглядом черепа.
        - Серьёзно? Ох, как ты хорош, ну ка гляну, - аккуратно ковыряя пальцами проекцию корабля, капитан задумчиво хмыкал и, найдя то, что искал, он поднял взгляд, - а ты серьёзный парень. Я и не знал, что взял на борт инженера.
        - Я не совсем инженер, - отмахнулся Райк, - у себя дома организовывал ремонт, ну и нахватался всякого у техников.
        - Как бы то ни было, спасибо! - благодарно кивнул Гарри.
        - Рад помочь! - довольный собой, Райк плюхнулся в кресло второго пилота и только тогда увидел красный огонёк, настойчиво мигавший на сенсорах ближнего действия.
        - Нас преследуют? - встревоженно спросил он.
        - Наоборот, МЫ преследуем! - восторженно заявил Гарри.
        - Кого? Зачем?
        - Будешь смеяться: каких-то бедолаг, которые вздумали что здесь безопасная зона для полётов.
        - Ну и что с того?
        - Как что? - всплеснул руками Гарри, - ты посмотри только, у них даже аварийных капсул нет! - Гарри нетерпеливо ёрзал в кресле, его глаза горели азартом, а сам он был весь собран и так сосредоточен на погоне, что в серьёзности намерений не стоило и сомневаться.
        - Да пусть себе летят, ты не забыл, что мне нужно как можно скорее попасть на станцию в другой системе?
        - Не забыл, конечно! Но такое нельзя упускать, это мой долг, как пирата.
        - Если вопрос в деньгах то я доплачу.
        - Дружище, как же ты не понимаешь, - с горечью в голосе начал Гарри, - это дело принципа, а не денег. Мы в системе Юнкара и если всякие вот подобные торгаши решат что здесь безопасно летать - они обрушат нам экономику. Зачем нужны перевозчики, если можно слетать самому?
        - Да это же всего один случай! - беспомощно воскликнул Райк.
        - Каждый. Должен. Вносить. Свою. Лепту, - чётко выговаривая каждое слово сказал Гарри. Голос его был напряжённым и столь серьёзным, что Райк решил прекратить уговоры, не то ещё настроит капитана против себя. Он взглянул на индикаторы преследуемого корабля. Грузовик класса С-3, крупнее его «Ранкита», но столь же беспомощный перед такой махиной как «Глефа».
        - Ты же не собираешься его уничтожать?
        - Какое там. Мы пойдём на абордаж! - Гарри довольно захихикал.
        - Мы? - ошарашенно переспросил он.
        - Конечно. Я же могу на тебя положиться? - вопрос звучал небрежно, но Райк чувствовал, что висит на волоске.
        - Конечно, абордаж так абордаж, - его ответ звучал максимально равнодушно. Гарри расслабился.
        Но чем ближе они подлетали к кораблю, тем сильнее переживал Райк. Вспомнился эпизод на Кемале. Он не должен допустить человеческие жертвы. Но как удержать безумного капитана? Он не должен также лишиться его расположения, чтобы добраться до дома. Удержать равновесие между этими целями было сложно. Когда в смотровом окне показался грузовик, напряжение накалило Райка до предела: он с такой силой сдавил подлокотники кресла, что ощущал сильную боль каждой фалангой пальца.
        С грохотом, орудия «Глефы» выпустили импульсные заряды в грузовик, и вокруг него замерцало поле щита, переливаясь, словно бензиновый пузырь. Ещё один выстрел и поле погасло. «Глефа» резво рванулась вперёд, разрезая пространство корпусом. Мощный импульс передних маневровых двигателей остановил их и Гарри, переключив режим стрельбы, зажал гашетку. Сгустки, мерцавшие синеватым светом, обрушились на двигатели грузовика, сжигая их в горячей плазме. Райк почувствовал тошноту стоило лишь представить ад, творящийся на борту атакованного корабля.
        - Если вы не хотите, чтобы я поджарил вас в собственном соку, сложите оружие, постройтесь в грузовом отсеке, дайте мне доступ. У вас есть минута, - приказал Гарри через бортовой коммуникатор. Ответа не последовало и пауза становилась напряжённой.
        - Что они делают?
        - Смотри: - палец капитана указал на экран сканера и Райк увидел, как скопление красных и жёлтых сигнатур разделяется на две кучки.
        - Цветовые сигнатуры оружия и людей? - предположил Райк. Гарри кивнул.
        - Именно. У большинства местных под рукой есть ящик, который не пробивает сканер. Оружие держат там. Так что не зевай, нас могут встретить огнём.
        - И ты каждый раз так рискуешь? - изумился Райк.
        - О да, дружище. Каждый проклятый раз! - оскалившись в самодовольной ухмылке, Гарри включил автостыковщик и выскочил из рубки. У Райка не было выбора, он последовал за ним.
        Гарри мерял шагами стыковочный отсек. Каждый шаг раздавался гулким эхом из-за активированных магнитов на подошвах. В каком состоянии система искусственной гравитации на абордируемом корабле было не ясно, так что они решили подстраховаться. Из-за уничтоженных двигателей грузовика стыковка затягивалась: подстроиться под траекторию абордируемого корабля было сложно. Они экипировались в отсеке, обозначенном как «оружейная комната». Райк с надеждой бросил взгляд на боевой экзо-скелет, но его ждало разочарование: костюм был сильно повреждён и не функционировал. Так что в стыковочный шлюз они пришли в тех же комбинезонах, только вооружённые. Гулкий стук шагов Гарри раздражал Райка. Стискивая в руках тяжёлую винтовку, он с опаской разглядывал её дуло. Никогда раньше ему не доводилось держать в руках предмет, с такой лёгкостью сеющий смерть. Прикладывая палец к спусковому крючку, он тут же его убирал, словно опасался что нечаянное движение может оживить оружие.
        - Волнуешься? - спросил Гарри. Райк коротко кивнул, - это нормально, у меня всегда в этот момент трясутся поджилки.
        - Я думал это проходит с…. - он слегка замешкался, - …с опытом.
        - Не проходит. Да и зачем? Мне нравится нервничать! - хохотнул Гарри беспечно размахивая винтовкой, - ради этого я здесь.
        - Я думал, что тебя ведёт жажда наживы.
        - Да брось, я нигде больше не испытываю такого драйва. Словно адреналин течёт по моим венам вместо крови. Я рвусь вперёд, я готов рвать и кусать как бойцовая собака с этих жестоких соревнований, всё ещё проводимых на Земле.
        - Ты был на Земле? - Райк не скрывал изумления.
        - Я много где бывал, дружище. А Земля… Деньги открывают любые двери и даже пирату-рецидивисту будут приветливо улыбаться эти надменные снобы, - Райк молча сверлил его взглядом, - что, не веришь? Думаешь, я только и торчу возле Юнкара, грабя беззащитных бедолаг да таскаю парней вроде тебя туда-сюда?
        - Была такая мысль, - честно признался Райк.
        - Ты об этом не забыл? - спросил Гарри, постучав пальцем по своей трофейной ленте на груди.
        - Не забыл, но… если у тебя достаточно денег чтобы попасть куда захочешь, зачем тебе заниматься этим? - спросил Райк, указав на стыковочный шлюз.
        - Мне нравится использовать свою свободу сполна, наполнять ею флягу и раз за разом осушать до дна, делать что захочу, летать куда глаза глядят… Но я никогда не откажусь от своей пиратской жизни, это, - он развёл руки в стороны, - моё ремесло.
        - Ты достаточно привлекательно рассказываешь, про это своё ремесло, - попытался отшутиться Райк, но тут же, на всякий случай, добавил, - но мне этого не понять.
        - Понять ты и не сможешь, пока не попробуешь, - хитро прищурившись он спросил, - а что, может к чертям эту твою станцию? Присоединяйся ко мне!
        - К тебе? Но… Зачем?
        - Затем что это весело! Я конечно беру иногда попутчиков вроде тебя, но это обычные головорезы, либо трусливые подонки, и с ними даже говорить не о чем. Одни смотрят на меня со страхом, а вторые хотят убить и забрать мою красавицу, - Гарри любовно прикоснулся к металлической обшивке корабля. - Но ты не такой. Ты не боишься меня. Да и неприятностей от тебя, уж прости, не жду.
        - Почему?
        - Дружище, ты совсем не торгуешься, а значит к деньгам ты явно равнодушен. Я дал тебе доступ к кораблю, как ты этим воспользовался? Ты починил его мне, хотя я и не просил. Обычные прохвосты, с которыми я имею дело, так себя не ведут, - Гарри улыбался и тон его голоса был тёплым. Райк чувствовал, что он говорит искренне. - Так что давай, раз уж так нужно, слетаем на эту твою станцию, сделаешь свои дела и присоединишься ко мне вторым пилотом. Будешь заниматься всеми техническими вопросами, а то я эти шуры-муры не понимаю и понимать не хочу.
        - Ты не забыл, что меня преследуют?
        - Да я ради своего второго пилота их в порошок сотру! - угрожающе рыкнул капитан.
        Гарри говорил беспечно, равнодушно, но Райку удалось рассмотреть за этой маской одиночество, похоже причинявшее ему боль. Уверенный в себе, беспринципный, смелый пират на шикарном, высокотехнологичном корабле попросту страдал от нехватки компании.
        Райк внезапно увидел всю картину, понял то, как живут люди подобные Гарри. Им нельзя кому-либо доверять. Они как хищники: сильный пожирает слабого. В бесконечной гонке за большее богатство, такие люди как Гарри остаются одни на самостоятельно возведённом ими олимпе. И впервые за время знакомства, Райк заметил что сочувствовал ему. Может ещё есть шанс направить энергию Гарри на добрые дела? Может всё, что ему нужно - это друг?
        А ведь если подумать, что Райка ждёт на станции? Трибунал и хорошо если оставят в живых. А на таком корабле он может сам найти тех, кто ответственен за теракт на Обсерватории, убийц Ивана, похитителей Элис… Гарри был достаточно рисковым, возьмётся он противостоять Патрицию? А там… Шальной снаряд и, если он к тому времени станет полноправным партнёром, он станет владельцем «Глефы». Райку до дрожи была приятна эта мысль, он безумно желал получить в своё собственное пользование оружие, с которым больше никто не сможет причинить ему боль. Он бы набрал команду, решил все свои проблемы… Райк горько усмехнулся, понимая, что скорее он умрёт первым, чем такой опытный капитан как Гарри.
        - Хорошая мысль, - улыбнулся наконец Райк, - надо будет обмозговать это на досуге.
        - Если переживём абордаж! - расхохотался Гарри.
        В помещении снова воцарилась тишина. Время тянулось бесконечно долго. Райк покачивал винтовку в руке. На какой-то момент ему показалось, что всё это лишь игра, симуляция: сейчас они победят виртуальных соперников и продолжат жить дальше. Резкий сигнал стыковочного отсека вернул его к реальности. Там, за дверью, живые люди, чьи жизни они с Гарри собираются основательно испортить. Сердце бешено стучало, а руки сводил лёгкий тремор. Датчик двери просигналил второй раз и Гарри мгновенно собрался.
        - Так, сосредоточились. Оружие держи наготове. Я стреляю - ты стреляешь. Переговоры буду вести я, ты главное прикрывай мне спину.
        - Понял! - с готовностью отозвался Райк.
        - Дружище, ты хоть с предохранителя винтовку сними, не позорь меня, - прыснул Гарри, показывая Райку на рычажок, - и рожу жуткую сострой, - Райк тут же скривился в злобной гримасе, но Гарри лишь рассмеялся. - Отбой, обойдёмся без страшных рож, - он нацепил на лицо тактический визор, который выглядел как очки с одной сплошной линзой и, поднеся браслет к ридеру двери, воскликнул: - вперёд, за добычей!
        Глава 9
        За дверью их встретила неприветливая чернота покрытых копотью стен, яркое мерцание аварийных ламп и стойкий запах кипящего металла. Быстрым шагом, насколько позволяли магнитные подошвы, они преодолели шлюзовой отсек и стали методично осматривать каждое помещение. Тактический визор фиксировал любые аномалии, но вопреки опасениям, никаких ловушек они не обнаружили. Под конец они ворвались в грузовой отсек, где их встретило шесть пар напряжённых глаз. Увидев воочию жертв нападения, Райка кольнула было совесть, но он тут же прогнал её. Естественный ход событий шёл своим чередом, а он лишь сторонний наблюдатель. Он не виноват в том, что грузовик попался на их пути. Он сделал всё, чтобы отговорить Гарри. Но всё ли?
        Гарри убедился, что Райк держит пленников на прицеле и довольно оскалился.
        - Такс, такс, такс. Что мы тут имеем? - он оглянул пленников, - две крысы, три землеройки и принцесса, - на мгновение дольше Гарри задержал взгляд на миниатюрной брюнетке, смело встретившей его взгляд, - ну и чем вы меня порадуете?
        - У нас нет ценного груза, - спокойно сказал один из планетян.
        - И какого лешего вы попёрлись сюда? Разве не слыхали, что пространство вокруг Юнкара принадлежит пиратам?
        - В путеводителе об этом ни слова ни сказано, - иронично ответил тот, - меня зовут Родвард. Мы можем заплатить выкуп и трансфер до безопасного порта?
        - Юморишь? Что-то ты слишком борзый для пленника, - Гарри в резком выпаде ударил Родварда под дых и тот сложился пополам. Райк скривился так, словно ударили его. Как же он надеялся что обойдётся без драки!
        - Вы пираты, вы здесь ради наживы, - сказал другой планетянин. Райк пригляделся и заметил, что он очень похож на Родварда. Если изменить причёску, то они будут вообще не различимы.
        - Что-то больно быстро вы перешли к торгу. А ну-ка поведайте зачем прибыли сюда, и тогда уже поторгуемся, - Гарри прилепил винтовку к магнитной кобуре на спине и размял руки.
        - Мы учёные! - воскликнул Родвард.
        - Ага, особенно этот солдатик, - показал Гарри на второго близнеца, что стоял в армейской стойке. Почувствовался опыт капитана, Райк бы и внимания не обратил. - Ты мне зубы то не заговаривай, а не то своих не досчитаешься.
        Сильно замахнувшись, Гарри обрушил кулак на лицо Родварда и Райк непроизвольно дёрнулся вперёд, а с его уст сорвался крик, вместивший в себя «нет» и «стой». Гарри повернулся и смерил его столь яростным взглядом, что Райк попятился. Он вернулся туда где стоял уже жалея об этой вспышке. Политика устрашения. Наверняка именно поэтому он нанёс удар, убеждал себя Райк. Он поймал на себе удивлённый взгляд черноволосой пленницы. До чего же она была красива! Маленькая, на голову ниже Райка. Чёрные, как смоль, волосы едва достигали плеч. Аккуратный, с вставками лазурного цвета, военный комбинезон без знаков различия облегал стройное, мускулистое тело. Но больше всего внимание Райка привлёк её яростный взгляд. В этих ярких, голубых глазах бушевала буря: вся она была напряжена словно ожидая момента для атаки. И смотрела на Райка с удивлением и… надеждой. Райк со стыдом отвёл взгляд.
        - Раз не хотите по-хорошему, значит будем по-плохому, - достав из кармана комбинезона несколько наручников «змеек», он стал цеплять их на руки пленникам. Близнец, которого Райк окрестил «солдатом» дёрнулся и Гарри сильно ударил того по затылку.
        - Хватит! - крикнул Райк, - если ты продолжишь их бить, они нам ничего не скажут.
        - Так, дружище, - раздражённо начал Гарри, - сходи-ка прогуляйся по кораблю, поищи заначки, а я тут с ними поболтаю по-свойски, идёт? - Райк чувствовал напряжение, повисшее в воздухе. Он снова встретил взгляд брюнетки, она смотрела на него с мольбой, словно просила не оставлять их наедине с жестоким капитаном. Но… Терять расположение Гарри Райк не мог.
        - Только не избивай их, ладно?
        - Как скажешь, партнёр, - с явным сарказмом в голосе ответил Гарри, - если эти хомяки не дадут мне повода, я их и пальцем не трону. А вы, - обратился он к пленникам, постучав пальцем по визору, - не забывайте, что я в любой момент могу сжечь всех нас вместе.
        Райк повернулся уже к выходу, когда снова бросил взгляд на брюнетку. Она больше не смотрела на него с надеждой, в её взгляде читалась ненависть. И, к ужасу Райка, не Гарри был объектом её ярости. Ненавидящий взгляд был прикован именно к нему. К его винтовке, которую вопреки своей воле Райк всё время направлял именно на неё. До чего же ему хотелось поговорить с ней, объяснить что он не пират, что это всё большая ошибка и он совершенно не хотел быть участником бессмысленного нападения, но что ей эти объяснения? Как он выглядел со стороны?
        Испытывая горечь сожаления и стыд, Райк поспешил покинуть грузовой отсек. Он боялся, что совершает непоправимую ошибку, что когда он вернётся, один из пленников будет сильно избит или вообще мёртв. «Хоть бы не эта девушка!» промелькнуло в его голове. Райк ещё сильнее устыдился: он ведь ничего не сделал, чтобы им помочь. Какое он имел право думать о ней? Но образ напряжённой, словно натянутая струна, пленницы никак не покидал воображение.
        Его браслет просигналил о новых подключённых устройствах и Райк увидел шесть «змеек» наручников, управление которыми было привязано к системам «Глефы». Ну конечно, Гарри же выдал ему доступ. Думая о скованных пленниках, Райк прибавил ходу. Если он найдёт хоть что-нибудь, то сможет прекратить этот фарс. Осмотрев кабину пилота, Райк заглянул в пассажирскую каюту. Тускло освещённый отсек вмещал в себя шесть смятых матрасов, пару сумок с личными вещами, за отсутствием мебели брошенных прямо на пол, но ничего представляющего интереса для пирата. Он уже собирался идти обратно, когда случайно брошенный взгляд в сторону машинного отделения заставил его замереть. Перед глазами Райка была картинка, в которой одна деталь явно была не на своём месте. Чувствуя одновременно и укол совести за то, что отнимает ценный груз у невинных людей, и азарт охотника, вышедшего на след, он подошёл к небольшому отсеку, дальняя стена которого, вместо металлической обшивки, была покрыта панелями управления.
        Запах плавленого металла здесь был сильнее, индикаторы состояния показывали отметку «критическое», но Райк смотрел не на них, а на одну из панелей с кучей тумблеров, заменившую кусок металлической обшивки на боковой стене. Кто её сюда установил? Он видел стандартное оснащение подобных грузовиков и знал, что этой панели здесь быть не должно. Безрезультатно оглядевшись в поиске отвёртки, Райк пнул панель по нижней её части и, к его изумлению, она тут же повалилась, обнажая скрытого за ней, скрючившегося человека.
        - Что Вы здесь делаете?
        - Прячусь, как ты мог догадаться, - раздражённо ответил человек.
        - Но Вы… Вы важный пассажир? - смущённо спросил Райк. Человек, видимо почувствовав его неуверенность, выбрался из укрытия и поднялся во весь рост. Он больше чем на голову был выше Райка.
        - Мы все важные пассажиры. Почему вы напали на нас? Ни груза, ни каких-либо ценностей у нас нет, - голос человека был требовательным, он ожидал ответа. Райк замялся.
        - Дело в том, что… я сам не пират. Просто пассажир пирата, попавший в эту передрягу вместе с вами, - нервничая ответил Райк.
        - Только ты по ту сторону винтовки, - взглядом, человек указал на ствол.
        - Сути дела это не меняет. Я отговаривал капитана от нападения.
        - Не слишком то успешно, - недовольно покачал головой человек. Райк виновато развёл руки в стороны. Этот человек… На вид ему было не больше сорока, у него был сосредоточенный взгляд, аристократичное лицо, а волосы серебрились на висках, подчёркивая возраст. Было что-то неправильное в том, что такая фигура оказалась в системе Юнкара.
        - Что вы здесь делаете? - спросил Райк, - это опасная звёздная система, а у вас ни защиты, ни даже эвакуационных капсул.
        - Если я расскажу, ты поможешь нам? - спросил человек. Без мольбы в голосе, просто выясняя факт.
        - В зависимости от того, что Вы скажете. Если сочту нужным, сделаю всё, что возможно, - Райк запоздало вспомнил про визор Гарри. Видит ли капитан на сенсорах что появилась новая человеческая сигнатура? Ведь он может разозлиться, что Райк не притащил человека сразу же к остальным.
        - Мы беглецы. Единственные выжившие со Старой обсерватории. И уж поверь, я осознаю риск полёта возле Юнкара. Выбора у нас не было. Эта система подходит для нашего исследования и… для нас здесь безопасней чем в Диоде. А это корыто, - человек развёл руками, - всё, что у нас осталось.
        Райк потрясённо отшатнулся. Он не мог поверить своим ушам. Внутри него с новой силой загорелся огонь стыда. Он сглотнул, но слюна не потушила пожар. Словно капля бензина она лишь сделала его ярче. Это были они. Жертвы, пострадавшие от его действий, от его беспечности. Слова Старрета о том, что теракт состоялся бы и без его вмешательства потонули в потоке самобичевания. Перед ним стоял человек, живший на станции, к уничтожению которой он был причастен. Райк и не рассчитывал воочию увидеть свою непреднамеренную жертву, но теперь тупая боль вернулась. Он не мог вернуть самообладание, винтовка качалась в его руках.
        - Я… Я попробую договориться с Гарри, он нормальный, просто… - так и не закончив фразу, Райк побежал в сторону грузового отсека.
        Сердце его бешено колотилось, когда он ворвался туда и увидел как Гарри, сидя на груди одного из братьев, методично наносит удар за ударом.
        - Прекрати! - истошно завопил он, целясь в своего капитана.
        - Прекращу, когда захочу, - зло буркнул Гарри.
        - Они важные пассажиры, дай мне объяснить! - воскликнул Райк, но Гарри вошёл во вкус и с удовольствием наносил удар за ударом по голове планетянина.
        Винтовка дрожала в руках Райка. Он держал палец на спусковом крючке, но не мог выстрелить. Пускай он винил себя в многих смертях, сам он ни в кого даже не стрелял и сделать это сейчас, даже ради спасения этих пленников… Райк с сожалением опустил винтовку. Снова взгляд брюнетки. Ярость полыхала в её глазах. Она, хоть и скованная, напряглась, готовясь к прыжку. Райк не мог больше выносить напряжения и принял решение. Коснувшись браслета, он отключил сразу все «змейки» наручников.
        Всё произошло настолько быстро, что Райк не успел отреагировать. Резко вырвав винтовку из его рук, девушка заехала прикладом Райку по голове и помчалась на выручку товарищу. Райк, повалившись на спину, прижал ладони к лицу. Переносицу жгло от тупой боли, в глазах всё поплыло фиолетовыми кругами. Он не видел что происходит и звон в ушах не позволял ему разобрать отдельные слова. Через пару минут Райк начал приходить в себя и осмотрелся. Гарри лежал без сознания возле стены, экипаж грузовика был освобождён. Маленькая девушка осматривала избитого, а остальные расползались по кораблю. Деятельность кипела и Райк снова оказался во власти ощущения, что ничего от него не зависит. Он боялся подниматься. Боялся привлекать к себе внимание.
        - У нас нет на это времени, мы должны взять контроль над судном. Клайд, это возможно? - услышал Райк голос того самого спрятавшегося человека.
        - Не уверен, что он даст нам доступ, - задумчиво протянул тощий космитянин.
        - Другие варианты? Повторяю, у нас нет времени на то, чтобы разбирать корабль по частям.
        - Дайте мне полчаса, я заставлю его подчиниться, - решительно заявила брюнетка, поднимаясь от раненного планетянина. Райку понравился её голос: он был грудным, глубоким, но не слишком низким.
        - Ещё чего. Он может запустить команду на самоуничтожение. Мы не можем этого допустить. Пусть пока побудет без сознания.
        - Простите, я, хм… - Райк попытался привлечь внимание, но его как будто бы не слышали. Он крикнул: - Я могу помочь! У меня есть доступ к кораблю!
        - У тебя? Ты же сказал, что только пассажир? - на лице седовласого мужчины застыла маска недоверия.
        - Долго рассказывать, но… Я хочу помочь, мне стыдно за… за то, что вы из-за меня натерпелись, - Райк с надеждой смотрел на них. Как ему хотелось, чтобы седой мужчина подал ему руку, поблагодарил его, а эта удивительная девушка изменила полярность своего отношения. Но она даже не удостоила его взглядом.
        - Если он говорит правду, то это лучший вариант. Оставим этого, - она махнула в сторону Гарри, - здесь, воздуха ему ещё часов на шесть хватит.
        - Нет! Он нужен! - воскликнул Райк. Страх стать причиной смерти Гарри, который доверился ему… Райк и так уже его предал, - мой доступ завязан на его браслет. Пока он находится на борту, у меня есть доступ к системам корабля, - скороговоркой пояснил он.
        - Хорошо. Мар?, оттащи его на корабль, найди место, свяжи и проследи, чтобы действие снотворного не заканчивалось ещё часов десять. Перестраховка не помешает. А ты, - мужчина повернулся к Райку, - пойдёшь с ней. Твоё имя?
        - Райк, - коротко представился он, поднимаясь на ноги.
        - Добро пожаловать в команду, - сухо сказал человек и резким шагом направился в сторону шлюзового отсека.
        Оставшись наедине с этой маленькой, но опасной девушкой, Райк так сильно застеснялся, что не знал куда деть руки. Боль от удара всё ещё эхом отзывалась в его голове, но он не сердился на неё. В конечном счёте, он это заслужил. Он хотел, чтобы этот инцидент прошёл, забылся. Чтобы между ними всё было чисто, чтобы они были квиты. Ему хотелось познакомиться с ней так, словно ничего не было, но реальность не собиралась считаться с его желаниями. Мар? ухватила Гарри за руки и стала поднимать. Райк, всё ещё мешкая, шагнул было вперёд чтобы помочь, но тут она повернулась к нему и буквально приковала взглядом к месту.
        - Не подходи ко мне. Будешь идти впереди, показывать дорогу, - холодно приказала она.
        - Но я могу помочь, он же тяжёлый…
        - Будешь идти впереди так, чтобы я тебя видела, это ясно? - её тон не допускал возражений.
        - Хорошо, - Райк увидел как напряглись мышцы на её шее, когда она забросила себе на спину обездвиженного Гарри, испытал стыд, что не имеет возможности помочь. От бессилия он горестно вздохнул, повернулся и пошёл в сторону шлюза.
        Они шли молча. Райк показывал дорогу то и дело оглядываясь, чтобы убедиться что с его спутницей всё в порядке. Её щёки слегка порозовели от напряжения, когда они оказались под действием искусственной гравитации «Глефы», но она шла уверенно и не отставала от него. Райк вёл её в пассажирскую каюту, но когда они проходили мимо двери технического помещения, где хранился пылесос и другие полезные гаджеты, она остановилась.
        - Что здесь?
        - Кладовка.
        - Сойдёт. Открывай, - приказала она. Райк повиновался. Проведя браслетом возле двери, он отошёл в сторону, пропуская девушку с тяжёлой ношей. Мари сбросила Гарри с плеч и, присев на корточки, сняла с него всё оружие, браслет и тактический визор, затем достала из нагрудного кармана шприц с дозатором. Короткий выстрел иглой в шею и она снова поднялась.
        - С ним всё будет в порядке? - спросил Райк, но она словно не услышала его вопроса. Заперев дверь, она холодно приказала.
        - В каюту капитана, - Райк не сдвинулся с места.
        - Почему ты мне не отвечаешь? Я же правда хочу помочь! - в сердцах воскликнул он. Мари резко ухватила его за грудки и с силой шлёпнула об стену.
        - Ты хочешь помочь? Ты стоял и безразлично смотрел как моих друзей избивают, а теперь думаешь, что все об этом забудут? - она выпустила его, смерив презрительным взглядом. - Ты можешь быть полезен, но не думай что от этого перестанешь быть врагом.
        - Но я вам не враг! - истерично крикнул Райк. Мари лишь жестом приказала ему идти и Райк, понурив голову, направился к каюте капитана.
        Все поворачивалось совсем не так, как он ожидал. Но чего он ожидал? Эти люди ещё даже не знают, что он помог взорвать их станцию. От одной только мысли о том, что правду рано или поздно придётся открыть, у него ком подкатывал к горлу. Как им об этом рассказать? Куда они летят? Райк задумался о том, что вообще не представляет, что с ним будет дальше. Ему казалось, что он действовал правильно. Гарри был жесток, но он собирался доставить его домой. Захотят ли спасённые доставлять его туда?
        Пока он размышлял, они добрались до каюты капитана. Райк вспомнил слова Гарри о том, что он здесь бывает редко и совесть снова кольнула его. Сейчас здесь поместилось восемь человек, включая Райка.
        - Итак, коллеги, теперь, когда все собрались, можно приступить к обсуждению, - он обвёл взглядом каюту капитана, оглядывая каждого члена экипажа. - Мы сильно задержались, но этот корабль может лететь быстрее, так что разницу мы нагоним. Ганс и Райк займутся этим вопросом. Мари, Джовес и Родвард, - два брата одинаково резко шагнули вперёд, отчего их сходство ещё сильнее выделялось, - на вас обеспечение безопасности. Следите за сканерами. Мы с Гаспаром, - он положил руку на плечо сутулому брюнету, чей рост явно был больше, чем казался из-за сгорбленного состояния, - продолжим заниматься дешифровкой. Клайд, попробуй поколдовать с браслетом пленённого капитана, нам нужно получить полный доступ, - Райк даже не увидел, он почувствовал, как после этих слов все члены команды стрельнули взглядом на него, - а пока, Райк, выдаст всем членам экипажа максимальный доступ, который возможен. Ну, за дело.
        Разделившись на пары и тройки, команда разошлась выполнять свои задачи. Закреплённый за Райком Ганс был пилотом. Коренастый, приветливо улыбающийся, он сразу ему понравился. Копна тёмных, кудрявых волос придавала его голове сходство с брокколи. На пальце красовалось самое обыкновенное лётное кольцо. К ним подошёл седовласый мужчина, смерив Райка холодным взглядом.
        - Как ты уже наверное понял, я руковожу нашим коллективом, поэтому по всем вопросам идёшь напрямую ко мне. Меня зовут Филимон, - он протянул руку и Райк ответил на рукопожатие. Филимон вышел из каюты и Райк немного расслабился. Конечно, он всё ещё был чужим среди этих людей, но то, что их руководитель дал ему задание, признал его членом команды, позволило надеяться что некоторый запас доверия у Райка ещё остался.
        - Ну что, пора за дело? - доброжелательно сказал Ганс, жестом приглашая идти. Райк послушно последовал за ним. По дороге в рубку, пилот зачарованно осматривал интерьер «Глефы». Присвистнув, он довольно сказал: - неплохой кораблик мы отхватили.
        - Он всё ещё принадлежит капитану Гарри, - холодно ответил Райк. И, снова испытывая стыд добавил, - Гарри очень любил свой корабль.
        - В наших руках этот кораблик принесёт больше пользы, - прыснул Ганс.
        - И тем не менее, он принадлежит Гарри, - Ганс и его наглые заявления начинали раздражать Райка, но тот успокаивающе поднял руки.
        - Да брось, я лишь хотел разрядить обстановку.
        - Не удачно, - буркнул тот в ответ.
        - Моя вина, признаю, - бросив взгляд на Райка, пилот в сердцах сказал. - Я благодарен тебе за спасение. Честно сказать, я сильно струхнул когда увидел этого злобного пирата. Думал что живыми из этой передряги нам уже не выбраться.
        - Я не мог поступить иначе, - честно сказал Райк, - мне было неприятно оказаться в этой ситуации, а капитан был неконтролируемым, - они проходили оружейные отсек и что Мари, что оба брата недобрым взглядом проводили Райка, - жаль что вы не верите, что я оказался здесь случайно.
        - Я верю.
        - Правда?
        - Конечно! Ты не похож на пирата, это сразу видно, - Ганс добродушно улыбался и Райк улыбнулся в ответ.
        - Спасибо, - эта капля признания заставила губы Райка дрогнуть. Последний час он провёл в сильном стрессе и самоконтроль начинал давать сбои.
        Заняв кресло второго пилота, Райк активировал бортовой компьютер и вывел список присутствующих на борту браслетов «АрмТек». Полный доступ был зарегистрирован только у хозяина корабля, Гарри, но Райк смог зарегистрировать разрешения для каждого члена экипажа на управление, и на частичное изменение систем корабля. Он попытался лишить доступа Гарри, но система не подчинилась. Ганс, занимая кресло пилота, до хруста разомнул пальцы. Вызвав перед собой интерограмму корабля, он будто массировал её, совершая предполётную проверку систем. Когда «Глефа» со скрежетом отцепилась от бесполезного грузовика, Ганс направил корабль прочь.
        - Куда мы летим? - решился спросить Райк.
        - На местную обсерваторию, - заметив вопросительный взгляд Райка, пилот виновато улыбнулся: - больше рассказать не могу, у меня нет таких полномочий. А ты? Как очутился на борту пирата?
        - Я тоже пока повременю с историей. Если уж рассказывать, то всем вместе. Если меня, конечно, захотят выслушать.
        - Не волнуйся, рано или поздно обида забудется и ты получишь право голоса, - утешил его Ганс.
        - Надеюсь на то…
        Ганс показался Райку приятным человеком. Возможно благодаря контрастному, по сравнению с остальной командой, отношению к произошедшему, но лишь в его компании Райк впервые за последние часы смог расслабиться. Пока его компаньон был занят маневрированием, Райк размышлял. Он не был их пленником, но также не был и полноправным членом команды. Пилот и командир относились к нему положительно. По крайней мене нейтрально. Есть ли у него шансы добраться домой в кратчайшие сроки? Надежда на это была невелика. Отпустят ли они его вообще? Райк едва сдержался от того, чтобы не выругаться вслух. Все его планы катились коту под хвост.
        Вскоре на сенсорах ближнего действия появилась сигнатура крупного технологичного объекта и Райк принялся всматриваться в космическое пространство. Прямо по курсу приближался крупный астероид напоминавший яйцо, половина которого была зашита в титановую оболочку.
        - Говорит Ганс, мы приближаемся к объекту, - его голос транслировался по всем отсекам корабля, - активирую автостыковку, до приземления примерно час, - махнув пальцем возле экрана, закрывая канал общей связи, Ганс обратился уже к Райку. - Пойдём, может Фил найдёт для нас какое-нибудь занятие.
        Пока «Глефа» выравнивала скорость вращения со скоростью вращения астероида, они с Гансом проводили инвентаризацию корабля. Гарри оказался запасливым: провизии и топлива в дополнительных было в избытке, да и оружия хватило всем членам экипажа. Судя по всему, Гарри всё же надеялся когда-нибудь сколотить банду.
        Закончив с инвентаризацией, они направились в стыковочный шлюз. Там висел большой экран, на который Райк вывел изображение с внешней камеры. Центральный компьютер обсерватории уже подсветил место для посадки. Площадка была огромной, на ней поместилось бы даже две «Глефы», стоявших рядом. И тем не менее, корабль максимально близко жался к небольшому металлическому возвышению, с выступающим круглым дулом стыковочного туннеля. Внешние камеры передавали качественную картинку и можно было разглядеть, с каким трудом механизмы приходят в движение после долгого простоя. «Глефа» прочно зафиксировалась на поверхности и, словно подзорная труба, стыковочный туннель выдвигался, пока не соединился с шлюзом корабля.
        Они с Гансом сошли первыми. Искусственная гравитация работала исправно, так что необходимости в магнитных подошвах не возникло. Помещение, выполнявшее функцию доков на станции, было пустынным, будто мёртвым. Атмосферные системы, судя по всему, находились в состоянии ожидания до тех пор, пока центральный компьютер станции не получил запрос о стыковке. Пыли не было, но каждая деталь интерьера, будь то пластиковые стулья или полочки, с аккуратно герметизированными упаковками комбинезонов, казались безжизненными.
        Закончив беглый осмотр, они присоединились к остальной команде и следующие два часа обустраивались на станции. Мари с Джовесом стали обустраивать Гарри в медицинской комнате, подключая к системе искусственного поддержания жизни. Из слов Фила Райк понял, что капитана собираются держать в искусственной коме. Это было безвредно, да и явно лучше, чем смерть, но Райк всё равно ощутил острый укол стыда. Остальные приводили в порядок жилой блок. Затем, Фил направил общие усилия на проверку исследовательского оборудования станции. Чего здесь только не было: сканеры, локаторы, системы дешифровки, станция была оснащена не самым современным оборудованием, но тем не менее комплектация была полной.
        - Удивительно, что коллеги твоего капитана не разграбили это место, - не удержался от комментария Ганс.
        - Не удивлюсь, если это место под защитой Патриция, - пожав плечами ответил Райк.
        Удовлетворившись проверкой, Филимон объявил общий сбор в комнате отдыха, и они снова нырнули в путаницу металлических коридоров. Большое помещение с высокими потолками напоминало скорее гостиницу из какого-нибудь старого фильма, нежели стандартный жилой модуль. Мягкие диваны по углам, небольшие столики из пластика возле них. У одной стены длинный металлический стол, обшитый синтетикой, стилизованной под дерево, и несколько стульев возле него. Всю противоположную стену занял большой экран и крохотная дверца сбоку от него, ведущая к жилым комнатам.
        Вся команда уже собралась здесь и Райк на мгновение встретился взглядом с Мари. Она явно была недовольна его присутствием. Тем не менее, все лица были обращены к Филимону, который начал брифинг с совершенно неожиданного для Райка заявления.
        - Для начала, я хочу ввести в курс дела Райка.
        - Ты свихнулся?! - воскликнула Мари, - ему нельзя доверять!
        - На данный момент, Райк не проявлял враждебности, только нерешительность. Но кто из нас не ошибался?
        - Я считаю, что это ошибка, и она дорого нам обойдётся.
        - Не забывай, что общим голосованием именно я стал лидером нашего коллектива, - решительно сказал он, - и таково моё решение. Так или иначе, мы повязаны с Райком кораблём, и чтобы эффективно продолжать нашу миссию, его нужно ввести в курс дела.
        - Как скажешь… - Мари недовольно отвернулась. Больше никто возражений не высказал.
        - Итак, мы все работали на Старой Обсерватории. Объект, который, по общественному мнению давно прекратил функционировать и превратился в музей. В действительности же, обсерватория продолжала работать в штатном режиме. Я и трое моих коллег изучали новые способы передачи и приёма данных. Мы разработали устройство, и, судя по первым тестам, оно работало исправно. Что-то вроде высокочастотного приёмника. В теории, мы могли бы модернизировать с его помощью принцип связи браслетов «АрмТек», существенно расширив его диапазон, увеличив объём данных, которые можно будет передавать…
        - Фил, ближе к делу, пожалуйста, - нетерпеливо попросила Мари.
        - Да, хорошо. Так вот. В процессе полевых испытаний, мы получили сигналы неизвестной сигнатуры. Подобного рода частоты не используются ни правительством, ни военными, ни частными корпорациями. Через наше устройство мы приняли несколько объёмных пакетов данных, которые оказались зашифрованными. Обсерватория гудела, к работе привлекали всех, кого только можно. Никто не скрывал открытия, - досадно крякнув он прибавил, - возможно, это была наша ошибка.
        - А я ведь предупреждал о последствиях, - проворчал Джовес, тот брат-близнец, которого Гарри окрестил солдатиком.
        - Да-да, ты оказался прав. Так вот. Когда частично расшифровали первый пакет данных, мы получили координаты в системе Диода. На сканерах это была просто точка посреди космоса. Всей командой мы отправились проверять координаты. Там ничего не было, пустота. А когда мы собрались вернуться на обсерваторию, оказалось, что возвращаться уже было некуда, - он на мгновение замолчал, словно бы отдавал дань памяти погибшим. - Как можно представить, количество мусора в космическом пространстве вокруг было огромным. Мы летали несколько дней, собирая осколки нашего прошлого, пытались выискать что-то ценное. Джовес и Гаспар провели анализ и пришли к единогласному решению, что станция была взорвана изнутри, а значит среди нас были предатели. Как и зачем они это сделали, мы понятия не имеем. Вскоре стали появляться мародёры и ищейки Следствия. Продолжать поиск стало затруднительно, а оставаться в системе Диода, не зная кто стоял за взрывом - не безопасно. Тогда, мы приняли решение лететь в систему Юнкара, чтобы исследовать местное пространство на предмет наличия этих неизвестных сигналов. Затем мы встретили вас.
        Райк слушал рассказ Филимона и боролся с самим собой. У него была информация, которая может быть полезна этим людям, но тогда ему придётся признаться в том, что он сделал. Филимон сказал, что они знают, что это был саботаж, но тем не менее, предугадать их реакцию на правдивый рассказ Райк не мог. Филимон закончил рассказ и времени на размышления у Райка совсем не осталось. Ему было страшно, но строить отношения на лжи было неправильно. Если он хочет заслужить расположение этих людей, он должен быть честен. Райк поднялся, прокашлялся и нерешительно взял слово.
        - Я благодарю вас за доверие и взамен хотел бы открыться вам. Скажу сразу, до сих пор я испытываю безумную горечь сожаления за ту беспечность, с которой я принял участие в процессе… - Филимон нетерпеливо поморщился и Райк, сглотнув, перешёл к конкретике. - Вы знаете о том, что обсерватория была взорвана изнутри, но также вы должны знать о том корабле, яхте что по мнению следствия послужила причиной взрыва.
        - Да, отвлекающий манёвр, - подтвердил Джовес.
        - Так вот. Этот корабль застыл без топлива, и тогда меня наняли чтобы его дозаправить. О цели, которую преследует экипаж этого судна, я не имел ни малейшего понятия, но, как оказалось, я поспособствовал их миссии, - Райк сделал паузу, наблюдая за реакцией. Все молча ждали продолжения. - Описывать события, которые последовали за этим, будет слишком долго, но мне кажется, что я знаю кто за этим стоит. Взрыв совершили те, кто следует за освободителями. А они…
        - НЕТ! - крикнул Ганс вскочив с места. - Заткни свой рот!
        - Ганс, ты чего? - изумлённо спросила Мари.
        Но тот никого не слушал. Никто не успел среагировать. Пилот резко выхватил пистолет с магнитной кобуры и выстрелил в Райка. Мир свернулся в трубочку, дикая боль пронзила живот, он повалился на пол прижимая к ране руку. Неужели это конец? Снаряд пробил комбинезон и он увидел кровь. Свою кровь. Последнее что Райк запомнил, перед тем как потерять сознание - взволнованное лицо Мари, сидевшей над ним.
        Глава 10
        Когда Райк пришёл в себя, яркий свет ламп ударил в глаза. Он с трудом поднялся на локтях и увидел на своём голом животе медицинский пластырь. Пощупал - болит, но уже не так сильно. Он оглянулся: кто-то принёс его в исследовательскую лабораторию и разметил прямо на столе. А на соседнем… Райк вскрикнул от ужаса. Там лежало тело Ганса, с белой пеной у рта. Такой же как у самоубийцы с Кемаля.
        - Как себя чувствуешь? - услышал он голос Филимона.
        - Плохо, - честно ответил Райк, - что произошло?
        - Мы бы и сами были не прочь получить ответ на этот вопрос, - помогая Райку сесть, он горестно вздохнул. - Ганс с какого-то перепугу выстрелил в тебя, а когда Мари его скрутила, начал действовать какой-то яд и как видишь, - он махнул рукой в сторону тела, - теперь он мёртв.
        - Я… Я уже видел такое, - сказал Райк. Он попытался встать, но от боли едва не повалился на пол.
        - Не спеши, дай лекарству подействовать, - заботливо сказал Филимон, протягивая Райку его браслет, - небольшая проверка, - лишь ответил он на вопросительный взгляд.
        Застегнув браслет, Райк сосредоточился на дыхании приходя в себя. Когда боль чуть отступила, Филимон помог ему застегнуть комбинезон и позвал Джовеса. Солдат взял Райка на руки, не смотря на возражения раненого. Вернувшись в комнату отдыха, Райк моментально оказался в центре внимания. Даже Мари смотрела на него взволнованно и совсем не злобно. Джовес осторожно опустил Райка в кресло.
        - Мы бы хотели, чтобы ты закончил рассказ, так дико прерванный, - попросил Филимон.
        - Да, я… - Райк с трудом собрал мысли в кучу, - говорил об освободителях, когда Ганс выстрелил. Один из членов экипажа той яхты, что взорвалась возле Старой Обсерватории, он сказал: «Пусть озарит вас свет освобождения».
        Райк стал в подробностях описывать события, последовавшие за этим. И о деньгах, что террористы заплатили ему, и об их с Элис побеге. Говорить было легко, шесть пар глаз были прикованы к нему. Он боялся утаить хоть что-нибудь, другого шанса стать своим в этом коллективе у него не будет. Когда рассказ коснулся Старрета, Райк не смог сдержать дрожи в голосе.
        - Он спросил у того самоубийцы, что освободителям нужно от меня. Но ответа мы не получили, на него подействовал тот же яд, что и на Ганса, - Райк отвёл взгляд, - по крайней мере выглядел он точно также. А после, он нашёл какого-то человека в этом городе, кричал что они далеко зашли. Судя по всему, Иван знал, кто такие освободители, но… Уже через час они нашли нас и убили его.
        - Соболезную, - тихо сказала Мари. Райк благодарно кивнул.
        - Мы успели показать его браслет взломщику, тот попытался выкупить у нас какую-то наклейку с тыльной стороны браслета и сообщил координаты, где этот браслет появлялся чаще всего. На станции «Сх-О-217». Моей родной станции.
        - Такую наклейку? - спросил Гаспар. Райк впервые услышал его голос. Он бросил взгляд и кивнул.
        - Да, в ней имеется маячок, поэтому держать её здесь опасно.
        Райк описал дальнейшие события - знакомство с Гарри и их побег с Кемаля. Чем больше он рассказывал, тем сильнее мрачнели лица команды. Когда Райк завершил историю, Родвард резюмировал.
        - Судя по всему, мы имеем дело с организацией или даже сектой. Осталось понять, чем им не угодила наша станция.
        - Это очевидно, - сказал Фил, - сигналы, которые мы отследили. Что-то с ними не так. Вероятно, их обнаружение и стало причиной гибели наших товарищей.
        - А что вы узнали об этих сигналах? У вас сохранились какие-нибудь данные? - с надеждой спросил Райк.
        - Нам удалось спасти несколько квалемов с данными. Часть не поддаётся дешифровке, но с остальных Гаспар выудил три точки координат, соответствующих траектории сельскохозяйственных станций «Сх-О-84», «Сх-О-204» и «Сх-О-173».
        - А та точка в пространстве, к которой вы летали?
        - Те координаты оказались просто ошибкой в вычислениях, - холодно сказал Гаспар, - мы выжили благодаря этой ошибке.
        - Ты сказал, что один из них знал твоё имя, - снова взял слово Филимон, - ты уверен что никогда не встречался с ними раньше?
        - Только на корабле-брандере. Возможно Билл, что подрядил меня на это задание, может знать больше. Мы можем слетать на «217ю» и допросить его! - с надеждой предложил Райк, но Джовес отмахнулся.
        - Это глупо. Имея такие ресурсы, им не составит труда избавиться от нас. От этого Билла стоит держаться подальше, по крайней мере пока, - рассуждала Мари.
        - Мы можем обратиться к Следствию! - предложил Райк.
        - Нет, не можем, - сказал Филимон, - ты связан с кораблём смертников, а мы единственные выжившие. Обе позиции подозрительны с точки зрения Следствия. Нам придётся действовать самостоятельно.
        - Но что мы можем сделать? - вопрос Райка повис в воздухе. Филимон, тщательно всё обдумав, вынес вердикт:
        - Будем придерживаться плана. Мы собирались исследовать местное пространство на предмет этих сигналов, - он жестом прервал возражение Мари, - если их здесь не обнаружится, значит полетим на «Консорциум».
        - А что там? - поинтересовался Райк.
        - Там у Ганса во владении апартаменты. Глупо надеяться найти там какую-нибудь подсказку, раз уж он столько времени скрывал от нас свою причастность к преступной группировке, но это лучше, чем ничего. На этом предлагаю свернуть дискуссию. Отдохнём два часа, после чего начнём работу.
        Коллектив стал расходится по койкам. Не смотря на тревожную обстановку, в коллективе чувствовалась усталость: Родвард отчаянно зевал, Клайд постоянно клевал носом. Райк не знал, сколько они уже бодрствуют, но и сам не отказался бы от пары часов сна.
        - У тебя есть какая-нибудь квалификация? - спросил Гаспар, неслышно подойдя сзади.
        - Дома я руководил технической бригадой, мы выполняли разные ремонтные работы.
        - Значит с калибровкой сканера справишься, включу тебя в расписание, - задумчиво пробубнив что-то себе под нос, Гаспар сильно ссутулился и сосредоточился на содержимом экрана браслета.
        - Тебе помочь? - спросил Джовес. Райк поднялся, прислушался к ощущениям и покачал головой.
        - Мне уже лучше, спасибо.
        Заняв койку в одной из комнат, Райк свернулся калачиком, сжимался в маленький комок. Событий последних дней было слишком много для него. Через полчаса усталость взяла своё и он, наконец, отключился.
        Его разбудил Гаспар. Осторожно прикоснувшись двумя пальцами, он тут же отдёрнул руку, стоило Райку пошевелится.
        - Твоё рабочее место готово, - важно объявил он и, убедившись что услышан, стремительно развернулся и вышел из отсека. Каждый шаг Гаспара был аккуратным, словно он с точностью вымерял усилие, необходимое для его совершения.
        Протерев глаза, Райк пошёл следом. Боль в животе почти не чувствовалось, зато голод на него накатил зверский. Прихватив с собой упаковку с стандартным пайком, Райк занял указанный Гаспаром терминал и, выслушав инструкции, взялся за работу. Все переживания, волнующие обстоятельства, размышления о том, что могло бы случиться, что случилось и что будет дальше перестали быть актуальны, поскольку Райк начал действовать. Работа полностью поглотила его. Обрабатывая полученные данные, калибруя системы сканера он и не заметил как прошло несколько часов. Он хотел перекусить и заглянул в комнату отдыха, где застал Мари, в одиночестве сидевшую за столиком. Она прижимала ладони к лицу и тихонько всхлипывала. Конечно она слышала Райка, но никак не отреагировала. Возможно ей хотелось, чтобы он молча ушёл, но Райк, превозмогая смущение, подошёл к ней и сел рядом.
        - Сочувствую твоему горю, - тихо сказал он. Мари не ответила, - я понимаю через что тебе пришлось пройти, такого никому не пожелаешь…
        - Понимаешь? - в её голосе сквозила боль, - что ты можешь понимать? Ты хоть представляешь, СКОЛЬКО друзей я потеряла за последнее время? Представляешь, какого мне стало после предательства Ганса? После его смерти? Я с ним знакома столько лет, мы часто болтали, он учил меня летать. Но вот, - она щёлкнула пальцами, - в одно мгновение он превратился в убийцу. Да и выходит так, что он один из предателей, - девушка горестно опустила голову. Несмотря на то, что лицо Мар? было красным от слёз, она всё равно была красивой. Было в ней что-то аристократическое: аккуратные черты лица, выраженные скулы, ниспадающие на плечи чёрные волосы… Райк, хоть ему и было стыдно, исподтишка любовался ею.
        - Ты можешь мне не верить, но я действительно понимаю. Я ведь всю жизнь прожил на станции. Никто из моих знакомых никогда даже серьёзно не болел. А потом я обрёл друга. Всего через неделю после этого, он умер. Умер на моих глазах! - Райку было сложно говорить, но он увидел, что Мари повернулась к нему, что она внимательно слушала и это подстегнуло его, - мне казалось, что я перестал чувствовать в тот момент. Нужно было действовать, чтобы… чтобы его смерть не была напрасной, и я заставлял себя не думать о нём. Я не отдал никакой дани памяти ему, действовал механически, как робот, - Райк яростно сжал кулаки, - и больше всего меня сводит с ума то, что погиб он из-за меня. Если бы не я, он бы жил себе спокойно в Столице и в ус не дул.
        Райк рассказывал ей о Старрете, об их первой встрече. Мари внимательно слушала. От её горя не осталось и следа. А когда Райк договорил, они просто молча сидели рядом.
        - Я ведь тоже солдат, - нарушила тишину Мари, - и я уверена, что ему было приятно снова оказаться в своей стихии.
        - Надеюсь на то, - Райк пожевал губу и решился задать вопрос, который беспокоил его больше всего. - Мари, я даже не представляю, как ты ко мне относишься, ведь ещё два дня назад ты была готова меня испепелить, а потом… зная, что я был причастен к взрыву Старой Обсерватории… - Райк смущённо уставился в пол, - как ты относишься теперь ко мне?
        - Испепелять тебя точно не стану, - криво улыбнулась она, вытирая слёзы тыльной стороной ладони, - я думаю, что ты хороший человек и когда-нибудь ты станешь частью нашего коллектива, если захочешь. Но сейчас мне нужно время, чтобы примириться со всем этим. Я просто не готова снова доверять людям. По крайней мере пока.
        - Спасибо за честный ответ, - Райк взял из холодильника два стандартных пайка и предложил один Мари, - надо подкрепиться и снова за работу.
        Ели они молча, но тишина была умиротворяющей, не напряжённой. Райк неохотно ковырял вилкой стандартный паёк. Это была самая дешёвая еда, которую можно было найти во всей галактике, да и срок годности был воистину грандиозным. И пускай у этой порции был вкус любимой Райком лазании, он бы сейчас не отказался от натуральной каши с их фермы.
        А потом они вернулись к работе. Бесконечная вереница цифр, координат, слабое мерцание экрана. Райк работал за двоих. Он выматывал себя нарочно, чтобы вечером спокойно уснуть. И всё равно ему это не удавалось. Он ворочался и, стоило закрыть глаза, в воображении всплывали лица Старрета, Элис, того самоубийцы, Ганса и Гарри. Ухмыляющийся пират, предлагающий стать его партнёром. Он открылся Райку, предложил дружбу, и что получил в ответ? Предательство. По вине Райка Гарри теперь безвольный овощ, без корабля и… Райк перевернулся на другой бок, отгоняя от себя мучительные размышления.
        Следующий день был однообразен до безумия. Гаспар руководил процессом и вывел на большой экран в оперативном центре обсерватории график выполненных задач. Не смотря на кажущуюся робость, он превратился в настоящего тирана, пресекая любые разговоры не по теме и отчитывая отстающих от графика. В подчинении Гаспара был не весь коллектив. У Клайда была своя задача, а Филимон держался обособлено, проверяя полученные данные по своему алгоритму.
        Через день работа, наконец, подошла к концу. Калибровка была проведена и весь коллектив собрался в комнате отдыха, ожидая результатов сканирования. Райк сидел рядом с Мари, когда Филимон устало опустился за их столик.
        - Мари, окажешь старику услугу? Поищи на этой станции какой-нибудь алкоголь.
        - Старику? - вопросительно хмыкнула она.
        - Вся эта чертовщина прибавила мне пару десятков лет, - откровенно устало проворчал Фил, - ладно, забудь. Не думаю, что сейчас лучшее время для попойки.
        - Не лучшее. Но я всё же поищу, - сочувственно сжав плечо учёного, Мари вышла из комнаты.
        Коллектив погрузился в обсуждение какой-то общей знакомой, которая тоже не была на станции в момент взрыва. Райк старался анализировать команду так, словно он снова был бригадиром и собирался нанять их: Родвард был самоуверенным, он много жестикулировал, смеялся, раздавал комплименты. Казалось, что он был душой компании, но периодически выключался из обсуждения, сосредотачиваясь на своём браслете. Что он там делал, было не ясно. Фил был очевидным лидером. От секундной слабости не осталось и следа. Сейчас он активно включался беседу, но держался статно, с достоинством.
        Гаспара Райк понимал меньше всего. Сгорбившись, он, молча взирая на своих коллег, делал вид что участвует в беседе, но ничего не комментировал, а на лице застыла маска равнодушия. Периодически он бросал взгляды по сторонам, чему-то напряжённо хмурился. По отношению к Райку, Гаспар не выражал никаких эмоций. Он не был ни враждебен, ни дружелюбен. Казалось, его вообще ничего не интересовало кроме их миссии. Райк перевёл было изучающий взгляд на тщедушного космитянина, но его грубо прервали:
        - Мы получили все данные, - внезапно объявил Гаспар громким, звонким голосом, заставив остальных вздрогнуть от неожиданности. Он прервал разговор своих коллег на полуслове, но те отнеслись к этому с пониманием. Так, словно они и не говорили вовсе.
        - И естественно, мы ничего не нашли? - спросила Мари, заходя в комнату. Она плюхнула перед Филом две пластиковые баночки и уселась обратно на своё место, закидывая ногу на ногу. Случайно она коснулась колена Райка, но ногу убирать не стала, а Райк вообще боялся пошевелиться, лишь бы не спугнуть её.
        - Совершенно верно. Сигналов, которые мы обнаружили в системе Диода, здесь нет, - спокойно сказал Гаспар, втягивая голову в плечи. Казалось бы, он воспринял это сообщение как свою личную неудачу.
        - Значит, изначальная теория оказалась верной, - резюмировал Фил, - эти сигналы связаны со станциями «Сх-О». Что это вообще за станции, у кого-нибудь есть схема? - Райк взял слово.
        - Это стандартные сельскохозяйственные станции четвертого класса, население колеблется в районе пяти тысяч человек. Воссоздаются по единой модели для упрощённого обслуживания. Схемы… - он растерянно потёр свой новый браслет, - …отсутствуют.
        - Какой тип энергоснабжения задействован? - спросил Клайд, на которого Райк мысленно повесил ярлык «земляк».
        - Стандартный, централизованный, - ответил Райк. Клайд самодовольно ухмыльнулся, но от комментариев воздержался.
        - Известно о каких-нибудь аномалиях на этих станциях? Гравитационных, энергетических, хоть что-нибудь? - Клайд и Райк отрицательно покачали головой.
        - Хорошо, - задумался Фил, - теперь обсудим Ганса. Я обследовал его тело и не нашёл ничего интересного, кроме яда. Подобных ранее мне не встречалось, похоже на то, что он программируемый.
        - Что это значит? - спросил Джовес.
        - Он уничтожил спинной мозг и выжег несколько областей в головном мозге. Я собрал образцы, их необходимо показать специалисту. Клайд, ты что-нибудь смог вытащить из его браслета?
        - Больше всего вопросов вызывает этот апгрейд на внутренней части браслета. Честно скажу, раньше я такого не встречал. В нём вмещается и передатчик, и память для хранения данных и устройство самоуничтожения и, конечно же, капсула с ядом, - Клайд отвёл взгляд в сторону и добавил: - опустошённая.
        - Похоже, что эта организация, освободители, пользуются новейшими разработками, - задумчиво протянул Фил, - а про самого Ганса что-нибудь подозрительное нашёл?
        - Он постоянно летал на станцию «Консорциум».
        - Но это мы и так знали, - разочарованно протянул Фил.
        - Тем не менее, нам стоит слетать туда. Возможно, управляющие «Консорциума» помогут пролить свет на то, чем он там занимался, - предложила Мари.
        - На корабле привязанному к овощу нам там делать нечего, - сухо сказал Родвард, - станция «Консорциум» не государственная корпорация, там уважают частную собственность. Сейчас у нас статус воров.
        - И ты не сможешь договориться с администрацией? - изумился Фил.
        - Мой контакт там очень лоялен к учёным и исследователям, но принципами они не поступятся, - с неожиданной гордостью ответил он.
        - Что же, тогда нам нужно решить этот вопрос. Клайд, ты сможешь отвязать корабль от браслета нашего гостя?
        - Нет, я не умею обходить протоколы «АрмТек», - печально ответил он, устало пожимая худыми плечами, - такое возможно, я знаю. Пираты часто отнимают корабли у законных владельцев, но я не знаю как именно.
        - Значит, нам нужно обратиться к специалистам, - внезапно предложил Райк, до этого предпочтительно молчавший, - в системе Диода есть станция, вроде базы для незаконной деятельности. Я был там, знаю как туда попасть. Мы можем обратиться, к ним. Вероятно, это дорого, но денег… - он запнулся - …от тех людей у меня достаточно.
        - Ты уверен в том, что это безопасно? - холодно спросил Джовес.
        - Процентов на семьдесят. Но это единственный шанс. Вы же понимаете, что подобные услуги в безопасных гаванях не получить.
        - Итого, мы имеем две ниточки, - подвёл итог Филимон, - одна ведёт на станции «Сх-О», вторая на «Консорциум». Проголосуем? Кто за «Консорциум»? - все, кроме Райка и Мари подняли руки. - Большинством голосов решено. Летим на «Консорциум». Кто имеет опыт пилотирования? - спросил Фил. Мари, Джо и Райк подняли руки, - а кто проводил корабль через подпространство? - на этот раз руки не поднял никто.
        - У меня есть теоретическая подготовка, - нерешительно сказал Джовес, - нас обучали этому.
        - Ты учился на лётчика? - спросил Райк.
        - Нет, я учился в десантном подразделении, но общую программу можно было расширить, вот и взял пилотирование. Просто чтобы не умереть, если основной пилот погибнет.
        - Тогда тебе и лететь. Мари, Райк, составите ему компанию, - Фил обвёл взглядом присутствующих, - вернувшись в систему Диода, мы снова подвергнемся опасности. Если кто-то хочет остаться в системе Юнкара, мы сделаем остановку на одной из станций. Есть желающие? - никто не проронил ни слова, - в таком случае собираем вещи и вылетаем. Райк, Гаспар, Джо, помогите мне перетащить на корабль модифицированный сканер, что-то мне подсказывает что он ещё пригодится. Мари, Род, транспортируйте нашего пленника. Ну, начали.
        Следующие три часа прошли в дикой суматохе. Никто не торопился, но нервное возбуждение витало в воздухе. Виной тому, скорее всего, была предстоящая опасность, но Райк видел решимость в этих людях и заряжался энергетикой. Они действовали слажено, целенаправленно.
        Сканер разместили в грузовом отсеке, а медицинскую койку Гарри с аппаратом поддержания искусственной комы в инженерном отсеке, чтобы лишний раз не видеть. Общими усилиями, команда собирала всё, что могло пригодиться: всевозможные технические устройства, генераторы, лабораторное оснащение, запасную одежду, провизию… Багажа у них стало намного больше, чем когда они прилетели на эту обсерваторию. Особо тщательно Гаспар размещал ящики с уликами, доставшимися от Ганса - анализами его физиологических показателей и браслетом с загадочной наклейкой. Через три часа Фил дал добро на взлёт.
        Процесс расстыковки проводил автопилот. Джо, Райк и Мари шумно обсуждали более насущный вопрос: вход в подпространство. Вкратце, Джо рассказал о том, что знал.
        - Но в чём тогда заключается сложность, если всё что нам нужно сделать - это оказаться в нужной точке и активировать систему?
        - Синхронизировать полётный маршрут с вратами возле бреши и оказаться там в нужное время.
        - Как вообще работают эти врата? - с интересом спросила Мари.
        - Также, как и на любой станции. Контролируют поток кораблей, чтобы никто не столкнулся. В общем-то всё, - пожал плечами Джо.
        - То есть в теории, мы можем прыгнуть и без врат?
        - Исследовали же как-то эти бреши до того, как построили врата, - сказал Райк и, с гордостью, прибавил, - мой отец был одним из таких исследователей, прыгал в неизвестную систему чтобы собрать данные.
        - Не хочу драматизировать, но ведь бывали случаи, когда из подпространства не возвращались? - спросила Мари.
        - Слишком редкие, не стоит переживаний, - отмахнулся Джо, - до точки входа ещё несколько часов, отдохните пока.
        - Не думаю, что это хорошая идея, - покачала головой Мари, - всё же мы в системе Юнкара, лучше быть бдительными. Райк, может пока проверим стрелковые гнёзда?
        - Думаешь они могут нам пригодится? - спросил Райк, но всё же согласно кивнул.
        Стрелковых гнёзд на «Глефе» было две, на каждое орудие, поэтому они с Мари разделились. Координируя действия, они сделали несколько холостых выстрелов, проверяя работоспособность системы. О том, что из этих орудий были сожжены двигатели их грузовика ни Мари, ни Джо не припомнили.
        А когда они приблизились к точке входа в подпространство, Джо позвал их обратно в рубку. Разглядеть эту «брешь» в «скале», открывающей доступ к «подводной реке» было возможно лишь благодаря автономному объекту, выглядевшим как коридор из отдельно стоявших колец, за последним из которых и находилась точка входа.
        - Так, синхронизация прошла успешно. Мы получили добро на сближение. Система готова. Всё что нам осталось это подождать три… две… одну… - движением пальца, Джо пронзил интерограмму корабля в том месте, где располагался двигатель ВСП.
        Уже знакомое Райку ощущение на этот раз было ожидаемо. Он знал, что произойдёт, думал что готов, но ошибся. К такому нельзя было подготовиться ни морально, ни физически. Его тело стало чем-то метафизическим, распространённым по всему пространству. Ему казалось, что он чувствует корабль как часть тела, что кресло под ним является ногами, нетвёрдо стоящими на поверхности пола. Вестибулярный аппарат кричал о том, что он падает и Райк тщетно пытался поймать равновесие в этом загадочном пространстве, где не существовало ни веса, ни его ног, ни этого падения. Дыхание было сбито, сам он потерялся, снова. Знакомая уже застывшая открытка, вместо живого пространства перед ним, маячила перед глазами, вызывая и панику, и восхищение одновременно. Пространство то искривлялось, то распрямлялось словно простыня, растягиваемая в разные стороны.
        А когда это закончилось, Райк не услышал, почувствовал громкий звук - это был крик Мари. Панический, предостерегающий вопль ужаса. Джо немедленно среагировал. Напряжёнными, но застывшими руками он пустил корабль в крутое пике уходя от столкновения с грузовым кораблём, чей тяжёлый исцарапанный космической пылью корпус возник прямо перед ними. Одним лишь чудом им удалось избежать столкновения и только когда грузовик отдалился от них больше чем на километр, Джо, дезактивировав лётное кольцо, обессиленно опустил руки на подлокотники кресла. Его трясло.
        - Какого чёрта он полез не пропустив нас? - возмущённо воскликнул Джовес.
        - Ты слишком замешкался на выходе, нужно было сразу дать дёру от «бреши», - предположила Мари.
        - Тебе то просто со стороны замечания делать, - обиженно ответил он, - примите управление, у меня руки трясутся. Мари? - она покачала головой, и он перевёл взгляд на Райка.
        - Да, конечно, - Райк сел в кресло пилота и, приняв лётное кольцо, сосредоточился на интерограмме корабля, - сходи, передохни, мы тут и сами справимся.
        Джо что-то недовольно буркнул и явно неохотно вышел, оставляя Райка наедине с Мари. Райк уверенно вёл корабль в сторону того пояса астероидов, в который ранее его направляла Элис. Он лишь вздохнул, осознавая, насколько он рядом с домом, но продолжал уверенно направлять корабль прочь. Теперь на нём была ответственность за команду, и он был полностью сосредоточен на выполнении задачи. В голове сохранилась цифра, которую называла Элис. Девять три, точка, девять три девять. Лишь бы он ничего не перепутал! Блуждать по поясу астероидов, в надежде наткнуться на станцию «Отпрысков Диода» совсем не хотелось.
        Визуально, астероид был похож на тот, что он пролетал вместе с Элис. Он направил траекторию корабля в сторону гейзерного гиганта и спохватился.
        - Мари, найди, пожалуйста запись оперы «Кармен» и загрузи на бортовой компьютер.
        - Тебе захотелось послушать музыки? Нашёл время, - она скрестила руки на груди.
        - Да нет же, это необходимо чтобы нас приняли в этом поселении. Такой у них кодовый сигнал.
        - Ты не шутишь? Опера? - Райк скосил взгляд и заметил, что Мари недоверчиво нахмурилась.
        - Никаких шуток. Моя подруга говорила: контрабандисты романтичный народ, - Райк попытался сказать это так, словно он стреляный воробей и уже давно бороздит космос, но заслужил от Мари лишь недовольный взгляд, - я не шучу.
        - Хорошо, я загружу, - без энтузиазма в голосе ответила Мари.
        Пока она сосредоточенно занималась поисками, «Глефа» уже плыла по поясу астероидов. Райк почувствовал эффект дежавю. Он скосил взгляд направо, но вместо самодовольной улыбки Элис, он увидел напряжённую полоску губ Мари. Сложно было понять о чём она думает. Желваки на её скулах периодически играли, словно она напрягала лицевые мышцы, вкладывая в них свой гнев, но глаза ничего не выражали, губы были слегка приоткрыты, а плечи расслаблены. Он так залюбовался ею, что едва успел изменить курс, дабы не столкнутся с астероидом, дрейфовавшим на их траектории.
        - Загрузила. Включать? - спросила она.
        - Давай.
        Уже знакомые Райку звуки заполнили общий эфирный канал. Мелодия звучала так, будто это был победоносный гимн, словно они возвращались с войны, торжествуя и радостно восхваляя свои подвиги. Райк обратил внимание, что его рука над интерограммой корабля сильно напряжена и ему стоило больших усилий плавно замедлить корабль, не дёргая скорость. В сравнении с его «Ранкитом», «Глефа» была куда отзывчивей. Она слушалась каждого движения пальца и, казалось, достаточно одной лишь мысли, чтобы направить корабль на другую траекторию. Райк внезапно ощутил страх, что он совершил ошибку. А вдруг всё же цифра не та?
        Вся команда рассчитывает на него, он не имел права на ошибку. И чем дольше они ждали, тем сильнее ответственность давила на его плечи. Райк не избегал её, он и раньше брал на себя ответственность за жизни людей, за будущее своей бригады, но сейчас всё стало по-другому. У него появилось новое чувство, объяснения которому не находил.
        - Смотри, ищейка! - воскликнула Мари. Её рука машинально опустилась на панель управления оружейными системами.
        - Что тут у нас? - Джовес бесшумно возник у них за спинами, всматриваясь в пространство впереди.
        - Ищейка Следствия, - холодно повторила Мари, - похоже у нас проблемы.
        - Не нервничай. У местных ребят есть своя ищейка, они выкрали её, отняли или я уж не знаю, что сделали. Это хороший знак, сейчас нас отконвоируют на станцию, - Райк убеждал скорее самого себя. Слишком долго появлялся корабль и, что было удивительнее, никаких эффектных появлений из-под маскирующего поля. Не было и радиосвязи.
        - Что происходит, чего мы ждём? - голос Джовеса напоминал лязг металлической струны, натянутой до упора.
        - Сейчас… сейчас… - тихо повторял Райк, всматриваясь в едва различимый на фоне астероидного поля треугольный корпус маленького корабля.
        И когда Райк уже собирался сам связаться с кораблём, пилот ищейки открыл огонь. Два заряда импульсных орудий попали в энергетический щит «Глефы», сотрясая корабль. Мари с филигранной точностью, экономными движениями водила пальцами по дополнительной интерограмме корабля, переводя всю доступную энергию на щиты, попутно активируя бортовые пушки.
        - Нет! - предостерегающе крикнул Райк, - не атакуй! Тогда всё будет потеряно!
        - Щит долго не выдержит, мы не можем ждать, - прорычал Джо, помчавшись в оружейный отсек, готовясь принять ручное управление.
        - Прекратите атаку, мы прилетели для получения услуг. Прекратите атаку! - Райк передавал сигнал на бортовой компьютер атакующего их корабля, но ответа не было, - наш экипаж прибыл с мирной миссией для получения услуг на станции, меня зовут Райк, я был здесь, прекратите атаку!
        - Я готов, Мари, дай мне доступ, я размажу его, - потребовал Джо через коммуникатор.
        - Нет, не вздумай! - в голосе Райка уже не было истеричных ноток, он властно отдал приказ. Снова открыв канал связи с атакующим кораблём, он потребовал: - прекратите атаку, сообщите Губерту, что меня зовут Райк. Он меня видел, я был вместе с Элис, - и, как ни странно, атака прекратилась. Райк не знал какое из имён возымело эффект. На корабле, после безумной тряски, чувствовалась давящая, гнетущая тишина. Мари напряжённо сверлила взглядом ищейку и наконец из динамиков раздался хриплый голос.
        - Вы прибыли для получения услуг? На «Глефе»?
        - Да, у нас нет злого умысла, мы не собираемся вступать в бой, - Райк отвечал спокойно, но рука всё ещё напряжённо сжималась над интерограммой корабля.
        - «Глефа» принадлежит персоне-нон-грата, Гарольду Клессону. У меня приказ не допускать вас на станцию.
        - Гарри? Да, он здесь! - лишь на мгновение Райк позволил своему голосу выдать волнение, но тут же опомнился, - здесь в смысле в плену, в искусственной коме, - на этот раз из передатчика долго не было ответа.
        - Я не ослышался? Вы сказали в коме? - казалось хриплый капитан изумлён.
        - Да. Мы аннексировали это судно и теперь оно под нашим управлением. Мы независимые исследователи, с Гарольдом раньше дел не имели. Были атакованы и взяты на абордаж, выиграли бой. Меня зовут Райк, Губерт меня видел.
        - Ожидайте, - прохрипел голос из передатчика.
        На этот раз молчание длилось долго. Райк хотел взглянуть на Мари. Ему ужасно хотелось увидеть, как она отреагировала на его поведение, но боялся лишиться заданного темпа.
        - Мы приняли решение, вам разрешается стыковка. Будете под нашим конвоем. Одно неверное движение и атака будет продолжена. На двадцать градусов левее и на минимальной тяге вперёд, - приказал хриплый конвоир.
        Райк едва согнул палец, увеличивая тягу маршевых двигателей и они поплыли в пространстве. В вышколенном пируэте, с обеих боков к ним пристроилось ещё два корабля: боевые истребители, украшенные подсвеченным лиловым светом символом на борту, напоминавшим корни растения, растущие от шара. Мари молчала. Джо всё ещё не было. Где была остальная команда, Райк не знал. Всё его сознание, весь он сейчас был сосредоточен на действии рук, от которых зависели жизни всего экипажа.
        Вскоре показались жилые модули, причудливо выстроенные в виде города, и лишь короткий изумлённый вздох Мари нарушил тишину. Когда показалось щупальце стыковочного «осьминога», на экране загорелся запрос на передачу управления стыковочному компьютеру. Райк одобрил запрос и лишь почувствовав что корабль больше не в его власти, позволил себе расслабить мышцы оседая в кресле.
        - Я соберу остальных, - напряжённо сказала Мари, поднимаясь с кресла. Райк не нашёл в себе сил, либо желания ей ответить. Он не отводил взгляда от станции, приближавшейся каждую секунду.
        Только когда щупальце «осьминога» плотно зафиксировалось на корпусе «Глефы», Райк резко поднялся из кресла и решительным шагом направился в стыковочный шлюз. Вся команда уже была там. Шесть пар глаз смотрели на него. Райк увидел в руках у каждого винтовки, позаимствованные из арсенала Гарри.
        - Что мы теперь будем делать? - спросил Фил и в голосе звучали необычные для него признаки волнения.
        - Я проведу переговоры от нашего имени, - решительно заявил Райк. Открытых возражений не было, однако одобрения тоже никто не высказал, - главное, без резких движений, - попросил он.
        Двери стыковочного шлюза зашипели и плавно разъехались в стороны. На борт поднялось четверо вооружённых громил, держа экипаж «Глефы» на прицеле. Один из них вышел вперёд.
        - Мы пришли забрать преступника, чтобы он расплатился за нанесённый ущерб, - сухо сообщил мужчина, - вы собираетесь нам его выдать?
        - Да, но взамен мы хотим получить услугу, - Райк вышел вперёд и дула винтовок направились прямо ему в лицо. Подавляя в себе всякий страх, он продолжал: - мы столкнулись с агрессией от этого человека и хотим получить возмещение. Гарри уничтожил корабль, принадлежавший нашей команде и взамен мы хотим забрать «Глефу». Вы отвяжете корабль от его браслета и спокойно его заберёте. Идёт? - он протянул руку мужчине и тот, взглянув на тусклый экран браслета, скрепил с ним рукопожатие.
        - Хорошо. Я вызову специалиста.
        Следующие несколько минут были напряжёнными. Никто не опускал оружия, но и не держал пальца на курке. Казалось бы, эта сцена была данью уважения традиции, а не несла в себе угрозу. А когда высокий, улыбчивый блондин поднялся на борт, с небольшой коробочкой в руках, Райк, Гаспар и Клайд пошли в инженерный отсек, где держали пленника. Двое громил следовали за ними, замыкая процессию. Блондин не представился. Он подошёл к прикованному на раскладной койке, бессознательному телу Гарри и бесцеремонно поднял его руку с браслетом. Коробку он положил ему на грудь, протянув от неё небольшую трубку с иглой, которую отточенным движением вонзил в плечо Гарри.
        - Кому передавать доступ? - только спросил он. Клайд и Гаспар бросили взгляд на Райка и тот протянул руку.
        Активировав устройство, блондин поднял руку Гарри, держа его палец словно карандаш и когда бирюзовая жидкость потекла по трубкам в кровеносные сосуды жертвы, принялся водить пальцем Гарри по экрану его же браслета. Райк увидел запрос на передачу прав на своём браслете и принял его. Блондин также небрежно бросил руку и, свернув трубку, взял коробочку под мышку и направился к выходу. Заметив удивлённый взгляд команды, он хохотнул.
        - Просто да? Но дорого до одури, этот вот чудесный коктейль, - он похлопал по своей коробочке, - обманывает защитные механизмы «АрмТек», создаёт видимость естественного состояния хозяина, добрую волю в совершение операции.
        - Тебя не лекцию читать вызывали, - сухо рыкнул громила и перевёл взгляд на Райка, - теперь мы его забираем, - не то спрашивал, не то приказывал он и Райк кивнул.
        Тележка, наподобие тех что сотнями возили по его родной станции, сейчас несла на себе груз одного тела. Человека, чьи закрытые веки словно бы не мешали глазам смотреть на Райка с укоризной. Он поспешно отвернулся от тела. В напряжённом молчании процессия двигалась до шлюза, и лишь когда бывший хозяин корабля скрылся в коридорах станции, громилы опустили оружие и пошли следом.
        - Что теперь? - спросила Мари. Она была готова подчиниться его решению. Это было одновременно и приятно и наводило страх. Страх подвести её доверие.
        - Корабль наш, можем улететь, если только не… - словно бы следуя начатой мысли, к ним медленно подошёл паренёк, уже знакомый Райку.
        - Начальство желает вас видеть! - он указал пальцем на Райка, - вас.
        - Хорошо. Мари, пойдёшь со мной, - приказал он и та молча шагнула вперёд.
        - Я тоже пойду, - Джовес встал позади Райка, у которого не было желания спорить. Он коротко кивнул ему.
        Глава 11
        Они пошли за пареньком и Райк чувствовал, что Мари с Джовесом шепчутся за его спиной. Пускай. Он не оглядывался, шёл уверенно и смотрел только вперёд, словно бы один косой взгляд может всё испортить, сорвать удавшуюся сделку. Страх, волнение - всё исчезло, словно бы на него снова подействовал психо-стимулятор. Прислушиваясь к своим ощущениям, Райк понимал, что продолжает испытывать негативные эмоции, просто страх перестал доминировать над рассудительностью и готовностью к действию.
        - А вот и гости! - послышался громогласный голос. Его обладатель поднялся во весь рост, распрямляя угрожающе широкие плечи. К изумлению Райка, он стал аплодировать ему, - поздравляю. Так как ты, меня уже давно не удивляли.
        - Привет Губерт, - поздоровался Райк, подходя к его круглой стойке, - ты про Гарри?
        - Именно. Привести этого засранца Клессона на его же корабле, да ещё и в виде овоща… Как ты умудрился с ним совладать? - в голосе Губерта слышался откровенный интерес и Райк едва удержал желание отвести взгляд. Рассказывать о предательстве, о том что Гарри сам подставил спину… Райку было стыдно. Но врать было ещё хуже.
        - Удачный тактический манёвр, - как можно более нейтрально ответил он.
        - Ясно. В любом случае, я благодарен за возвращение Клессона домой. Этот подонок сильно мне задолжал.
        - Он тебя ограбил? - поинтересовался Райк.
        - Не только. Денег он мне должен порядочно, но куда больше меня выводит из себя то, что он поставил под сомнение мой авторитет! - руки Губерта сжались в кулаки, и Райк был готов поклясться, что видел, как дорогая ткань его простого комбинезона трещала под вздувавшейся грудью и напряжёнными бицепсами. На несколько мгновений Губерт закрыл глаза, заставляя себя успокоится и, уже ровным тоном, продолжил. - Он задолжал мне извинения, обещания в вечной верности, муштру местных законов… В общем список большой.
        - И он пойдёт на это?
        - Куда же он денется? - на этот раз Губерт оскалился в улыбке, - я умею убеждать, - Райк нервно сглотнул, стараясь ничем не выдать волнения. Он конечно догадывался, что Гарри в логове пиратов не станут сажать в камеру, но одно дело догадываться, и совсем другое знать наверняка.
        - Ладно, я рад что смог помочь, - сказал Райк, но Губерт жестом попросил дать ему слово.
        - И тем не менее, не смотря на мою благодарность, я хочу утрясти финансовый вопрос. Мы произвели взаимовыгодный обмен, корабль твоя добыча, у меня нет притязаний на «Глефу», так что сделка была честной. Однако пришлось включить в уравнение посредника. Я оплачу услуги взломщика, а ты оплатишь стоимость препарата, - движением пальца, Губерт предложил транзакцию и Райк, взглянув на цифру в пятьдесят тысяч реф, присвистнул, чтобы не выглядеть транжирой, и одобрил перевод средств.
        - Не дешёвое удовольствие.
        - Даю слово, если ты расскажешь, как проделать этот фокус дешевле, я тут же прогоню взашей этого белобрысого паршивца и возьму тебя в долю, - серьёзно сказал Губерт, хоть и глазами он улыбался.
        - Приму к сведению.
        - Как, кстати, прошла поездка с Элис? - его маленькие, но суровые глаза сверлили взглядом Мари, - я смотрю, ты нашёл себе новую подружку?
        - Мы с Элис… разделились. А Мари член команды, - Райк боялся смотреть на Мари, видеть, что выражает её лицо, после того, как начальник станции возвёл её в ранг любовницы.
        - Значит она не с тобой? - когда Райк покачал головой, Губерт состроил печальную гримасу, - жаль. С ней всё в порядке? - но ответить Райку он не дал, словно переключившись, - впрочем не отвечай, мне всё равно. Я хочу предложить твоей команде работу.
        - Какого характера? - ровным голосом спросил Райк.
        - Ничего криминального, - оглянув троицу ответил здоровяк, и тут же добавил: - почти.
        - Райк, у нас нет на это времени, - шепнула ему Мари.
        - Какого характера работа? - спросил он, отмахнувшись от девушки.
        - Трансфер нескольких пассажиров на станцию «Консорциум». Проблем на таможне не будет, я спрячу их в контейнер с активным маскировочным полем. Для внешних сканеров это будет лишь часть корабля, а сигнатуры моих ребят видны не будут, гарантирую, - размахивая мощными руками, он продолжал: - на «Консорциуме» они сойдут, и в этот момент работа будет выполнена. Если будешь точно следовать плану, никто не узнает о твоём участии.
        - И что они собираются делать на «Консорциуме»? - едва сдерживая ярость, спросил Джовес. Райк жестом заставил его замолчать.
        - Какова оплата?
        - Я могу предложить бартер. Заберёте себе контейнер, на чёрном рынке он достаточно высоко ценится.
        - Хорошо, мы доставим твоих ребят, - Губерт удивлённо поднял бровь, но тут же расплылся в довольной улыбке.
        - Я рад, что мне не пришлось тебя уговаривать. В качестве благодарности я дам парочку советов. Во-первых, смени название корабля и опознавательные сигнатуры. В противном случае, тебя много где будет ждать тёплый приём. «Глефу» всё равно легко узнать, но у тебя, по крайней мере, будет время чтобы представиться, - Райк кивнул, - во-вторых, дважды подумай прежде чем прилетать на эту станцию снова.
        - Почему?
        - Не подумай, я буду рад снова тебя видеть, но не Гарольд. Он способный юноша и я уверен, что быстро сможет покрыть долг, после чего захочет вернуть то, что принадлежало ему. И если здесь, на станции, вы встретитесь, я не стану встревать.
        - Так на чём, говоришь, они сюда прилетят? - послышался сзади насмешливый, до боли знакомый голос, - твои молодцы явно не собираются просто сидеть в ящике, ожидая доставки, - Райк повернулся и увидел, как вальяжной походкой к ним подходит знакомый капитан.
        - Альдо! - воскликнул Райк, - рад тебя видеть.
        - И я тебя, парень. Смотрю ты решил что на той девице свет клином не сошёлся? - его оценивающий взгляд пробежался по телу Мари. Райк сглотнул, лишь представив, что она ему за это выскажет.
        - Мари член команды! - он сделал акцент на последнем слове, но Альдо продолжал улыбаться.
        - Как скажешь. Ну так что, Губерт? Не стыдно облапошивать новичков?
        - Туше! - Губерт картинно поднял свои мощные руки вверх, словно бы сдаваясь. Он улыбался и Райк подумал, что он снова шутит.
        - У тебя очень специфический юмор, - буркнул он.
        - Да он и не шутит. Совершенно серьёзно хотел отобрать вашу посудину, - Альдо улыбался, но глаза его опасно сверкнули.
        - Попутный доход, ничего личного, - лишь пожал плечами Губерт. По его виду нельзя было сказать, что он раскаивается или чувствует стыд.
        - Это нехорошо. Почему ты решил нас обмануть? - Райк давил в себе растерянность, продолжая изображать уверенного капитана.
        - Я деловой человек, не могу упустить выгоды, - лишь пожал плечами здоровяк.
        - Заплати мне, и я прослежу чтобы у них не было ни единого шанса выбраться из своего ящика, - предложил Альдо.
        - У тебя нет сейчас рейса? - взгляд бравого капитана поник.
        - У меня сейчас нет корабля, - сухо сказал он.
        - Что случилось?
        - Меня перехватили две ищейки и конфисковали его со всем… - он на мгновение замолчал, словно бы подбирал слово, - …грузом.
        - А тебя отпустили?
        - Губерт помог. Но, впрочем, это не важно. Работы мне теперь не найти. Кому нужен контрабандист, не способный избавиться от преследования? - в голосе его звучала боль, боль потерявшего цель человека.
        - Мы наймём тебя. Нам нужен пилот, - Райк старался говорить спокойно, не выдавая волнения, но какая же это была удача!
        - Только для начала придётся погасить его должок, - сухим голосом бухгалтера сказал Губерт, одевая свои маленькие очки, - сто двадцать с половиной тысяч реф.
        - Если ты согласен, я оплачу твой штраф, - Райк посмотрел Альдо прямо в глаза и увидел в них проблеск надежды.
        - Я согласен, - Альдо улыбнулся и Райк провёл транзакцию. Губерту достал из-под стойки квалем, протягивая его Райку.
        - Здесь расположение ящика, спецификация, в общем вся информация по заданию. На подготовку уйдёт час, можешь пока пропустить рюмку в нашем баре, - гостеприимно развёл руки начальник станции, но Райк покачал головой.
        - Мы подождём на корабле.
        - Как знаешь, - Губерт властно взмахнул рукой, словно выпроваживая их.
        Делегация из четырёх человек медленно направились в сторону стыковочных шлюзов и Губерт ещё какое-то время смотрел им в спину, прежде чем переключился на работу, погружаясь в содержимое окружающих его экранов. Они шли молча. Даже Альдо, слегка отставая от них, ничего не говорил. Райк чувствовал напряжение, витавшее в воздухе. Он твердил себе «иди прямо, не расслабляйся, не подавай виду что ты нервничаешь», а нервничал он сильно. И только лишь двери стыковочного шлюза мягко сомкнулись за ними, Райк расслаблено выдохнул.
        - Какого черта ты взял эту работу? - Гневно воскликнул Джовес, перестав себя сдерживать. Он ухватил Райка за грудки и сильно стукнул об металлическую стенку корабля, - Кто дал тебе право решать, что мы будем делать? Как ты посмел не посоветоваться с нами?
        - У нас не было выбора, мы должны были взять эту работу! - срываясь на фальцет крикнул Райк, - Мы и так здесь на птичьих правах, ещё не хватало диктовать свои условия. Корабль наш, Гарри больше не мешается. Сделаем работу и продолжим миссию.
        - Если не окажемся за решёткой из-за твоей наглости! - Джовес ещё раз, несильно пихнул его об стенку и выпустил. Казалось бы, логичные доводы Райка доходили до него, но чувства ещё не прошли.
        - Если была бы хоть малейшая возможность провести совещание и проголосовать, я бы с радостью предложил это, - жёстко заговорил Райк, - но не было времени даже на размышления. Если бы мы продемонстрировали слабость, дали повод облапошить нас, он бы это сделал. Это преступники, Джо, у них свой кодекс! - не смотря на логические доводы, Джовес гневно, шумно дыша, словно разъярённый дракон, мерил шагами шлюз.
        - Он прав, - вставил слово Альдо, - зря ты так с ним, дружище.
        - Ты вообще молчи! - словно штык, Джо направил палец прямо Альдо в лицо, - кто ты такой? Безработный контрабандист!
        - А ты кто? - улыбнулся в ответ Альдо.
        - Я учёный, - разъярённо сказал Джовес. Мари не выдержала и засмеялась. Её глаза, как это было ни странно, довольно блестели, а улыбка была искренней, - ну ладно. Я солдат на службе науки, - буркнул Джо.
        - Ребята, о чём вы сейчас спорите? Какая разница кто принял решение, которое было единственным выходом из ситуации? - Мари, вытянув руку, обняла Джо за талию, - я рада что ты заботишься о своей команде, но прояви уважение к Райку, который помог нам обзавестись собственным кораблём. И к Альдо, который теперь будет нашим пилотом, - повернувшись к нему, Мари продолжила говорить, и голос её источал доброжелательность. - я надеюсь у тебя достаточно опыта, чтобы в критической ситуации не запаниковать и достаточно совести, чтобы не предать нас.
        - Спасибо за признание, милочка… Мари, да? Так вот, Мари. За всё время своей карьеры я ни разу не нарушил договора. Я беру много, но работу всегда выполняю качественно. Ни одного неудачного погружения, столкновения или чего-нибудь в этом духе.
        - Но тебя всё же поймали? - вопрос Райка повис в воздухе. Собравшись с мыслями, Альдо ответил.
        - Да. Мне нечем себя оправдать, я был плох. Но в остальном, вряд ли вы найдёте к чему придраться, я летаю уже больше двадцати лет, - в его голосе слышалась мольба, - я не могу без космоса, торчать на этой станции для меня настоящая пытка. Я бы согласился даже водить грузовик, а за возможность управлять этой красавицей, - он развёл руки, словно пытаясь охватить ими весь корпус корабля, - я готов отдать жизнь. Буквально.
        - Вот этого как раз не нужно. Вполне достаточно, чтобы ты хорошо делал своё дело, - сказала Мари. Окружавшие её мужчины молча переглядывались. В воздухе повисло молчание, словно густое желе заставившее их замереть в одной позе.
        - Ладно, нужно рассказать остальным результаты переговоров и представить нового пилота, - наконец нарушил тишину Джовес. Мари кивнула и направилась в сторону каюты капитана. Райк, имея наконец возможность, изменил её название в спецификации на кают-кампанию, раз уж они взяли за правило собираться именно там. Альдо последовал за ней. Райк только было шагнул, как Джо придержал его за руку, останавливая, - слушай, Райк, извини. Я не должен был так тебя… - слова явно давались ему с трудом, - …в общем, надеюсь ты не в обиде.
        - Всё в порядке, я понимаю твои чувства, - Райк протянул ему руку и Джовес пожал её.
        Когда Джо с Райком зашли, Мари уже начала рассказывать об их переговорах. Фил, конечно же, всем своим видом выражал неодобрение. Остальные глядели с интересом, особенно на нового члена команды.
        - Я возил людей между системами, возил товары в солнечную систему, моя специфика - контрабандный груз. Но это не значит, что я плох в гражданских рейсах. Если вы хотите вальяжную прогулку по самым красивым местам системы Диода, я могу это обеспечить, - самодовольно улыбался Альдо.
        - Нет, у нас будет… Другая задача. Для начала довезёшь нас до «Консорциума», а там видно будет, - сухо сказал Фил и Альдо серьёзно кивнул.
        - Нам нужно освободить место в грузовом отсеке для нового… груза. Гаспар, Клайд, займитесь этим, - скомандовал Фил, - Джо и Альдо, проследите за тем, чтобы всё было надёжно, и эти люди не смогли покинуть своего… Отсека.
        Райк покорно принял командование Фила, он был бесспорным лидером. Но Альдо и Джо, перед тем как двинуться в грузовой отсек, взглянули на него, словно ожидая подтверждения. Он тихо кивнул, надеясь что Фил этого не заметит. Ему не хотелось соперничать с ним за власть. Фил был решительным и властным человеком и лидером был по праву.
        Но позже, когда Райк остался один, он стал думать о том, как вёл себя на станции. Он перебирал в памяти слова, которые говорил, как держался. Он хотел выглядеть настоящим капитаном корабля, лидером. Но был ли он действительно лидером? Он думал об этом, глядя на часы. Минуты едва сменяли друг друга, приближая момент погрузки. Он не волновался. Почему-то Райк был уверен, что с Альдо у них не возникнет проблем. Ему нравился этот человек, и встретить его на станции было настоящим подарком. От одной только мысли о том, что Губерт смог бы обвести их вокруг пальца, Райку становилось тошно. Он взглянул ещё раз на время и прикрыл глаза, давая себе возможность передохнуть.
        Когда началась погрузка, Райк присоединился к команде и стал глядеть через иллюминатор за работой манипуляторов, перемещавших объёмный контейнер в освобождённое для него место в грузовом отсеке «Глефы». Мощная механическая рука осторожно, словно бы несла чашку с горячим чаем, аккуратно разворачиваясь, готовилась к сложному процессу размещения груза в корабле. Джо и Альдо шумно обсуждали какие-то протоколы безопасности. Райк слушал их в пол уха, мысли его были далеко отсюда, на Кемале, где он последний раз видел Элис. Поддавшись желанию, Райк направился в сторону комнаты начальника станции. Слабый шанс получить хоть какую-нибудь информацию о ней подгонял его вперёд. Губерт, всё же, общался так, словно они давно знакомы. Он терпеливо подождал, пока двое верзил с поникшими взглядами отойдут в сторону от стойки, и подошёл сам.
        - Ужас какой-то, платёжеспособных людей становится всё меньше, - недовольно крякнул Губерт, провожая их взглядом. Усевшись на стул, он спросил, - погрузка проходит нормально?
        - Да, с этим проблем нет. Я хотел задать личный вопрос, - Губерт вопросительно поднял бровь и Райк откашлялся, - хотел спросить, не слышал ли ты чего про Элис?
        - Что, соскучился уже? - Губерт осклабился в уродливой улыбке, но тут же посерьёзнел, - а что с ней?
        - Мы… разминулись.
        - Где ты её видел в последний раз?
        - На Кемале. Она собиралась в Столицу, судя по всему, - скупо ответил он.
        - И чего не поехал с ней? Я бы не отказался от возможности лишний раз посетить этот шедевр безумной архитектуры.
        - Я и поехал, но у неё появились свои, эээ… неотложные дела.
        - А на чём вы расстались? - Райк смотрел на Губерта и не мог к чему он клонит. Он выглядел серьёзно, но в его глазах откровенно светилась хитрость.
        - Ну… - он на мгновение замолчал, - …ничего серьёзного.
        - Так уж ничего? - Губерт ему явно не верил, но он махнул рукой, - можешь поискать её на «Метрополии» в солнечной системе.
        - Она там работает? - удивился он. Независимая торговая станция. Райк подумал, что это прекрасное место для крупного бизнесмена. Может именно там базируется этот загадочный Патриций, в чьём владении оказалась Элис? По выражению лица Губерта ничего нельзя было прочитать.
        - Может и работает. Это её тайны, а я и так уже сболтнул лишнего.
        - Спасибо и на том. Если она появится здесь, передай ей что я… - подбирая слово, Райк очень боялся выдать свои чувства, но всё же сказал, - …соскучился по ней.
        - Обязательно передам, будь уверен в этом! - Губерт словно бы сдерживал смех, и Райку было не понятно, почему он так отреагировал, но расспрашивать не стал. Кивнул этому быкоподобному здоровяку и пошёл в сторону корабля.
        Когда он поднялся на борт, погрузка уже завершилась и Джо с Альдо кружили вокруг большого контейнера, проверяя датчиками каждый сантиметр на предмет каких-нибудь аномалий.
        - Хватит пялиться! Следи за своим датчиком, - недовольно буркнул Джо, поглядывая на коллегу.
        - Что я могу поделать если гравировка такая шикарная? Ну ты хотя бы глянь, - Альдо положил ладонь на рисунок, уже отпечатавшийся в памяти Райка, когда тот видел его на борту атаковавшей «Глефу» Ищейке.
        - Я сюда не на картинки глазеть пришёл. У нас есть задание и я несу ответственность за его выполнение, - Джо говорил раздражённо, но Альдо как будто не слышал его тона.
        - Представляешь, сколько поколений флибустьеров проливали кровь, что бы этот символ обрёл силу?
        - Какое красивое название. Небось себя ещё космическим волком зовёшь? - едко спросил Джо. Не дожидаясь ответа, он добавил: - знаешь, я тут вспомнил кое-что.
        - Свой армейский устав? - хохотнул Альдо.
        - Моя тётка живёт возле спутника Бореса, промышляла ловлей всякого мусора, пока не вышла на пенсию…
        - Очень интересная история. Продолжай, - Альдо в притворной заинтересованности повернулся к собеседнику.
        - Так вот у неё есть небольшое корыто. Помойка на движках прошлого поколения. Работать она уже перестала и переписала кораблик на моё имя, - Джо сделал паузу, а Альдо нахмурил брови, - так что получается у меня есть корабль. А у тебя?
        - Да ты небось и взлететь не сможешь, - отмахнулся Альдо, но было видно, что Джо попал по больному месту.
        Райк, решив не вмешиваться, тихонько вышел из отсека. Недовольные восклицания Джо ещё слышались позади.
        Расположившись в рубке, Райк изучал возможности выдачи доступа. Сначала он хотел открыть его всей команде, но что-то остановило его. Если доступ будет у Фила, почему бы тому не лишить Райка полномочий? Во время переговоров он вёл себя как полноправный капитан, но уверенность медленно улетучивалась, и сомнения в том, примет ли его команда вновь доминировали в его сознании. Если полный доступ будет только у него, так или иначе остальной команде придётся считаться с мнением владельца судна. Поэтому Райк выборочно, наделяя каждого необходимыми ему полномочиями, раздал доступ к кораблю. Меньше всего прав было у Альдо, больше всего у Мари. Даже не потому, что ей это было нужно, Райку хотелось, чтобы она увидела эту разницу, подумала, что ей он доверяет больше всего. Он просто хотел сделать ей приятно.
        На браслете высветилось сообщение от Фила, который просил зайти в инженерный отсек. Или приказывал? Райк пытался разглядеть эту грань, но в сухом тексте ничего, кроме информации о месте, не было. Вместе с Филом в отсеке был Клайд. Он ковырялся в панели управления двигателем.
        - Вот смотри, сейчас пилот запустит маршевые двигатели и… - на экране один из индикаторов загорелся красным, - …вот! Это надо будет починить, иначе перегрузка может вырубить системы корабля в самый неподходящий момент, - Фил недовольно кивнул Клайду и улыбнулся, повернувшись к двери.
        - Райк, отлично, - Фил жестом пригласил его подойти к экрану, - мы тут смотрим, какие системы требуются в починке. Всё же мы летим на «Консорциум», нельзя упускать такой возможности.
        - И что уже решили? - деловито осведомился он.
        - Нам нужно установить наш сканер. Небольшие усовершенствования внедрить для бортового компьютера. Ну и мелкий ремонт, вроде этого, - Фил указал на экран и Райк увидел на лице Клайда негодующее выражение.
        - Мелкий? Я же только что сказал, что мы из-за этого скачка напряжения можем потерять корабль! - взвился Клайд. Райк ожидал что Филимон поставит на место зарвавшегося техника, но он лишь успокаивающе поднял руки.
        - Я имел ввиду лишь то, что ремонт этой неполадки не будет стоить дорого, - сказал Фил и Клайд кивнул.
        - Нужно ещё изменить опознавательные сигнатуры корабля и название, - сказал Райк, - не хотелось бы нарваться на такой-же тёплый приём, что нам оказали здесь.
        - Да, хорошая мысль. Но это мы тоже сможем сделать только на «Консорциуме».
        - Почему? - удивился Райк.
        - Лицензирование, - коротко отмахнулся Клайд, будто это всё объясняло.
        - Ладно. Я оплачу все расходы по ремонту, - сказал Райк. Спорить никто не стал. Вероятно, они принимали это как должное, учитывая что эти деньги были получены за смерть их товарищей. А Райк радовался тому, что деньги идут на благое дело. Но где-то в подсознании, он понимал что прежде всего не хочет терять контроль над кораблём. Если он будет оплачивать его ремонт, в их разуме укоренится то, что он принадлежит ему, Райку. Устыдившись, он отогнал эти мысли, возвращаясь к разговору.
        - Надо будет выбрать название. У вас есть идеи? - спросил Фил, молчание было ему ответом, - ну, время ещё есть, подумайте над этим.
        Обсуждать было больше нечего, и Райк вышел из отсека. Он стоял в проходе, пространно глядя на металлическую стену корабля и стал думать о Мари. Он не видел её с переговоров, и казалось правильным найти её и извиниться за то, что её расценивали в качестве любовницы. Или не извиняться? Он был совсем не против, чтобы это оказалось правдой, но как к этому отнесётся Мари?
        Корабль поддерживал крейсерскую скорость, но система искусственной гравитации позволяла вальяжно расхаживать по палубе. Он неторопливо заглядывал во все отсеки подряд, но её нигде не было. Словно оттягивая момент встречи, Райк заглянул в кают-кампанию, ожидая увидеть её там. Он был уверен, что она там, даже готовился снова утешать её, но в каюте сидели Родвард с Гаспаром, безобидно болтая о своём. Райк не стал прислушиваться и направился в единственный отсек, где ещё не побывал - жилой. Он был настолько тесным, что кроме как спать, заняться там было нечем. Двухъярусные кровати экономили место, но между ними едва можно было пройти одному человеку вытянувшись во весь рост.
        - Мари, ты здесь? - тихонько спросил он, заходя в отсек, но то, что Райк увидел, повергло его в шок. Болезненный укол ревности пронзил его сердце, и он тут же, старательно делая вид, что ничего не видел, ничего не слышал, покинул комнату. Мари была там, но она была не одна. Вместе с ней был Джо, бесстыдно покрывая страстными поцелуями тело Мари.
        Райк почувствовал глубокое омерзение к самому себе. Как он мог рассчитывать на то, что она воспримет его, космитянина, как потенциального сексуального партнёра? Райк бессильно сжимал кулаки. Он глядел на своё размывчатое отражение на металлической стене корабля. Хилые руки, хилый торс. Мог ли он вообще быть для неё привлекательным? На станции, планетяне практически никогда не жили постоянно, поэтому к подобным мыслям он не приходил. Соперничество за руку и сердце дамы происходило между такими же как он, космитянами. Но Джовес был крепок, могучее телосложение выдавало его армейскую подготовку, которую он, в общем, и не особенно скрывал. Райк, не в силах сдерживать ярость, ударил кулаком о стену. Нет! Почему он должен думать о том, что он второсортный? Он был умён, он был смелым, он мог руководить ими всеми! Он спас жизнь Мари! Но какое это имело значение, если свою жизнь она не собиралась посвящать ему?
        Райк зашёл в грузовой отсек, где компанию ему составлял лишь безмолвный контейнер, внутри которого пряталось двадцать человек, нашёл какой-то крепкий ящик и уселся на него. Он пытался найти какую-нибудь интересную схему на своём браслете, чтобы хоть ненадолго переключить внимание, но в голове у него стояла одна картина, кадр из жилого отсека, сексуальное, нежное и, одновременно с этим, сильное бедро Мари. Горько усмехнувшись, Райк отметил, что уже вторая девушка, которая ему нравилась, оказалась вне зоны досягаемости. Элис… «надеюсь сейчас у тебя всё хорошо» мысленно сказал он ей.
        Глава 12
        Райк не знал, сколько он просидел на этом ящике, бесцельно пялясь вперёд. Он услышал шаги, а затем голос Мари:
        - Райк, ты здесь! Я обыскалась, - она подошла к нему вплотную и прямо, без угрызений совести, смотрела в его глаза, - пойдём, нужно ещё кое-что сделать.
        - Что же? - неохотно поднимаясь, спросил Райк.
        - Мы летим в систему Бореса, там сканирующие кольца повсюду, нужно замаскировать наши физиологические показатели, а твоё лицо…
        - Что с ним?
        - Нас особо никто не ищет, кроме этих загадочных освободителей. Но ты сбежал со станции, тебя могли объявить в розыск. Сам понимаешь, лишнее внимание крайне нежелательно.
        - И что мне делать? Сойти здесь? - зло буркнул он, а Мари лишь рассмеялась.
        - Ага, прямо в космос! - но увидев, что Райк не смеётся, тут же поправилась, - конечно же нет, просто нужно изменить твоё лицо, изменить опознавательные данные в браслете.
        - Как?
        - С лицом поможет Фил, он установит тебе имплантат. Сможешь сам выбрать себе внешность посимпатичнее, - улыбнулась она. Мари говорила это без злого умысла, но Райку было очень обидно слышать её слова. Посимпатичнее, значит сейчас его лицо представляет собой воплощение уродства. Он лишь на мгновение прикрыл глаза, «проглатывая» это оскорбление.
        - Выбери лучше ты, а то мало ли какую рожу я нацеплю, будешь потом смеяться…
        - А с чего ты решил, что я специально не выберу тебе что-нибудь ужасно смешное? - Мари расхохоталась. Райк отметил, что настроение у неё было отличным.
        - Я доверяю тебе, - натянуто улыбнулся и вдруг спросил, - слушай, лицевой имплантат - это же незаконная технология, да и довольно сложная. Где Фил обучился этому?
        - Он раньше так подрабатывал, помогал ребятам изменить внешность, за которыми гналось Следствие, - спокойно ответила она, - ты же не думал, что он сидел в лаборатории круглые сутки, пялясь в приборы и расхаживая с важным видом?
        - Вообще то, именно так я себе это и представлял.
        - Когда-то так и было. Они с Гаспаром даже получили какую-то награду за свою публикацию. Что-то страшно научное, - хихикнув, она посерьёзнела, - а потом Старую Обсерваторию забросили. Фил не был готов отпустить её и стал поддерживать практически единолично.
        - Гаспар ему не помогал? - удивился Райк.
        - Вот уж Гаспар то точно учёный до мозга костей. А Фил собирал деньги на поддержание станции всеми доступными способами. В том числе не законными. Гаспару это не нравилось, но без Фила у него не было бы возможности заниматься наукой, так что он закрывал глаза.
        - С трудом себе представляю Филимона, занимающегося незаконными делишками… - честно сказал Райк.
        - О, это ты зря. Иногда мне кажется, что он себя сдерживает. Его бы воля, возглавил бы какой-нибудь синдикат, - заметив встревоженное лицо Райка, Мари расхохоталась, - да выброси из головы, я просто болтаю.
        Мари веселилась и беззаботно щебетала. Райк чувствовал, как тяжесть медленно уходит. Пускай причиной её хорошего настроения был не он, главное что она улыбается. А когда они пришли к Филимону, тот уже настраивал оборудование. Мари поколдовала с ним, загружая изображение будущего лица. Филимон же, указав Райку на кресло, зажал его голову между ладоней и аккуратно накренил назад.
        - Будет немного больно, - предупредил Фил, и стал опускать на лицо Райка что-то, напоминающее ткань. Она мягко легла, приятно холодя лицо, но уже через мгновение - словно тысяча иголок вонзились в кожу! Казалось по всей поверхности этой необычной материи находились небольшие челюсти, смыкавшиеся на его лице. Это продлилось не долго, несколько секунд, но Райк тяжело дышал когда процедура завершилась.
        - Ну вот, совсем другой человек, - усмехнулся Фил.
        - Что, можно вставать?
        - Да, посмотрись в зеркало, - приглашающим жестом, он указал на небольшой санузел, находившийся в кают-кампании. Райк, осторожно трогая щёки пальцами, направился туда. Превозмогая страх, он заглянул в зеркало и увидел совершенно незнакомого человека. Выраженные скулы, тонкие, светлые брови, полные губы и голубые глаза. Это был эталон красоты для Мари? Или просто злая шутка? Райк вернулся, но не услышал её заливистого смеха, чего боялся до жути. Но и влюблённого взгляда он тоже не увидел.
        - Теперь браслет. Он конечно взломанный, но сканирующие кольца не обманет. У Клайда есть одна интересная программка, которая шифрует телеметрию. Пойдём к нему, Фил?
        - Да, конечно, - рассеяно ответил седой учёный.
        Клайд временно расположился в каюте капитана со своим оборудованием. Он как раз закончил с браслетом Родварда и сразу же взялся за новых клиентов. Мари уступила Райку очередь. Везде, где требовался доступ, Райк подтверждал его прикосновением пальца. Клайд установил программное обеспечение, в реальном времени изменяющее характерные отпечатки его ДНК на новые. На этот раз никакой боли.
        - В качестве родной станции я вписал «Сх-О-164», - и чуть погодя прибавил: - это моя родная станция, так что теперь ты, можно сказать, мой земляк. Это поможет избежать неудобных вопросов, в случае чего.
        - Спасибо, Клайд. Отличная работа! - похвалил он его и космитянин, гордый собой, смущённо зарделся.
        Оставив Мари с Филом проходить процедуру, Райк решил проведать пилота. Как оказалось, компанию Альдо составил Джовес и, вопреки ожиданиям Райка, они не собачились, а вполне дружелюбно болтали, словно были знакомы уже много лет.
        - …и в самый последний момент, я почувствовал, что у меня мышцы превратились в камень, до того напряжён был. И вот, надо вставать, а я не могу, чувствую, что мышцы не работают. Меня приятель за руку дёрнул, так я упал на пол, - отчаянно жестикулируя рассказывал Джовес, а Альдо хохотал. Райк тщетно пытался найти в лице Джо что-нибудь отрицательное, что-то, за что он может зацепится в своей неприязни, но его попытки были тщетны и это ещё больше его раздражало.
        - Мы тут свои первые погружения вспоминаем. Давай Райк, присоединяйся! - весело предложил Джо.
        - Я не думаю, что… - Райк хотел уйти, ему не хотелось разговаривать с ними, но он одёрнул себя: что, теперь постоянно избегать Джо из-за того, что он видел? мало того что не профессионально, это просто глупо. Он, сел по другую руку от пилота и начал рассказ. - Первый раз я был в подпространстве на корабле Альдо, - он, шутя, поклонился в его сторону, - летел с подругой, которая уже прыгала до этого. Я вам рассказывал про неё, про Элис.
        - Ага, весьма миловидная особа, - вставил Альдо, - должен признаться, я и сам был не прочь с ней подружиться, - переглянувшись с Джовесом, он заговорщицки ухмыльнулся.
        - Она говорила, что всё будет в порядке, но вы можете представить, в каком нервно-психическом напряжении я был после… - он на мгновение замялся, - после тех событий. Поэтому Элис заботливо вколола мне порцию психо-стимулятора и напрягся я уже тогда, когда Альдо спрятал меня в ящике.
        - Что-то вроде той коробки, что мы сейчас тащим, - пояснил пилот.
        - Ага. Прибавило нервов ещё то, что прежде чем пустить в корабль, Альдо подошёл ко мне, потравил баек что такие как я не переживают погружения и, тоном бухгалтера, попросил подписать бумаги, что не несёт ответственности за мою жизнь.
        - Да ты сама любезность, - расхохотался Джо, дружески пихнув пилота в плечо.
        - Вообще то, это действительно было необходимо. Я, знаешь ли, не часто принимаю на борт космитян. Но ты пережил полёт куда лучше остальных.
        - А что с ними случалось?
        - Сильные кровотечения, прокусанные губы, инфаркты. Всякое бывало, - туманно отмахнулся Альдо.
        - Неужели всё так плохо? - Райк был шокирован.
        - Физиология, друг мой. Я слышал, что бывает и хуже. По некоторым слухам, были даже смерти, но это всё болтовня, я не верю. Тем не менее, крысы редко вылезают со своих станций, чтобы посмотреть мир.
        - А Клайд? Он же летает с вами? - удивлённо спросил Райк у Джо, - да и я слышал про космитян, много путешествующих по звёздным системам. Да хоть бы те-же исследователи…
        - У Клайда можешь сам спросить, он тебе покажет своё чудо устройство. Выглядит как шлем с привязанным рюкзаком, небольшой такой, но стоит как отличный корабль эдак второго класса, - рассказывал Джо, беззаботно глядя вперёд, в космическое пространство.
        - Ничего себе! Что в нём такого, что оправдывало бы такую цену?
        - С его помощью Клайд избавляет себя от неприятных переживаний во время погружения в подпространство. Устройство погружает его в сон, автоматически поддерживая жизненно важные функции организма, и впрыскивает какой-то лёгкий стимулятор. В результате ни головных болей, ни крови из носа, ни других неприятных последствий.
        - Я видел такую штуку в действии, - добавил Альдо, - ваш паренёк явно из богатой семьи.
        - Я бы так не сказал, - ухмыльнулся Джовес, - он сам себе заработал на неё.
        - Серьёзно? Где он сколотил такой капитал?
        - Что, Аль, завидуешь? - хохотнул Джо, - парень выиграл грант за рационализаторское предложение, связанное с энергоснабжением станций типа «Сх-О», сельскохозяйственных. Про детали, прошу, не спрашивай, я в этом не разбираюсь.
        - Серьёзно? - на этот раз зависть звучала в голосе Райка. Ему доступа к системам энергоснабжения так и не дали.
        - Именно. Получив деньги, Клайд сразу же купил себе это устройство, прыжковую защиту. И это очень не понравилось его семье.
        - В смысле?
        - Они думали, что он вложит деньги в семейную ферму, но, когда узнали, как эгоистично Клайд поступил с грантом, выгнали его из дома сказав напоследок что-то вроде «вот и прыгай один по системам».
        - Сурово, - вздохнул Альдо и, какое-то время, они молчали.
        - Клайд улетел на другую станцию, где проживал оставшиеся деньги. Там он разместил объявление о работе, на которое наткнулся Фил. И он, оценив послужной список парня, сразу же пригласил на нашу обсерваторию.
        - Всё сложилось не так плохо. А что насчёт остальных? Все они покупали это дорогое устройство? - с интересом спросил Райк.
        - Про остальных я не знаю, - пожал плечами Фил, переводя взгляд на Альдо.
        - Исследователям-первопроходцам эту систему оплачивает президент из своего кармана. Всё же они помогают расширить границы Федерации. А среди простого люда… Кто-то прыгает с устройством, кто-то без. Не знаю, куда и зачем они летят, но таких путешественников редко встретишь, уж поверь моему опыту.
        - Но почему? - не мог успокоится Райк.
        - А ты сам подумай. Ты же вырос на станции, разве не замечал апатию, безразличие и стремление к оседлости у своих земляков? - спросил Джо. Райк недовольно сверлил его взглядом. Он не мог не согласится, хоть и не хотелось признавать, что его земляки в чём-то уступают планетянам.
        - Еда есть, работа есть, зачем им куда-то лететь? Так что ты, мой друг, один из уникальных случаев, - похвалил его Альдо, - но ты то как с такой лёгкостью переживаешь прыжки? Да и на планете ты был вполне уверен в себе, чего стоит твоё героическое паломничество, - ухмыльнулся он.
        - Героическое? - переспросил Джо.
        - Ну не то чтобы, но… Мне довольно долго пришлось идти пешком, после того как люди Патриция нас облапошили…
        - Дружище, да ты пол пустыни вымахал! Не прибедняйся. Давай уж, рассказывай, как тебе, космической крысе, это удалось?
        - Я… Не знаю.
        - Никаких препаратов? Специальных тренировок? - удивился Джовес.
        - Ну, я, конечно, таскал разные тяжести, не гнушался ручного труда, особенно в детстве. до того, как стал бригадиром, но не думаю, что это как-то повлияло на конституцию моего тела.
        - Как знать! - важно заявил Джо, - ручной труд укрепляет мышцы, организм привыкает к нагрузкам. В академии у нас была парочка станционных крыс, которые проходили дополнительную физподготовку. Я слышал о хороших результатах, многие даже сражались на равных с нами.
        - Что сказать, может и так, - отмахнулся Райк. Ему не хотелось развивать тему. Джовес и Альдо не хотели его задеть, но Райк всё равно расслышал нотку презрения. Такое отношение к космитянам проявлялось везде, словно бы он и его земляки отпочковались в отдельный класс людей, причём людей низшего качества. Он представил космитянина, который марширует по планете рядом с планетянами и призадумался.
        - Ты, наверное, переборщил, Джо, - сказал Альдо, неправильно трактовав возникшую паузу - не стоит предаваться станцизму.
        - Прости Райк, я просто… привык так говорить. Сам знаешь, как к твоим землякам относятся на планетах.
        - Да брось, я понимаю. Я раздражаюсь чисто рефлекторно, - он вымучил улыбку, - на самом деле я думал о том, что есть у меня одна особенность. Когда я попадаю в стрессовую ситуацию, я немного теряю контроль над собой, движения становятся резкими. В детстве бывало, что меня задирали ребята, и я один раз не рассчитал силы и сломал челюсть одному парню. А нам по двенадцать лет было! - Джо уважительно присвистнул, - а на Кемале я… - Райк запнулся, - там один планетянин докопался до меня, ну я его и вырубил. Одним ударом, понимаете? Как у меня это получилось?
        - Это ты нам ответь, - ухмыльнулся Джо.
        - Не знаю ребята, - он снова замолчал.
        - Странно, конечно. Может у тебя есть какая-нибудь физиологическая аномалия? - без особого интереса, лишь бы поддержать разговор вставил Джовес. Райк лишь пожал плечами.
        - Ладно, не будем об этом, - печально вздохнул.
        - А ты чего приуныл? - с интересом спросил Джовес.
        - Да так, вспомнилось, - Альдо попытался отмахнуться, но Райк дружески пихнул его в плечо.
        - Расскажи, раз уж у нас тут вечер откровений.
        - Да ты про детство сказал, на меня и накатило немного.
        - Тоже шпыняли? - улыбнулся Джо, но Альдо печально покачал головой.
        - Детства, как такового, у меня вообще не было. Я был нежеланным ребёнком, пятым по счёту, если верить моему отчиму, - Альдо говорил спокойно, но рука его непроизвольно напряглась, словно он сдерживал ярость, - и меня решили продать на органы. Натуральный продукт, дорого стоит между прочим. И тот самый скупщик, взявшийся за совершение сделки, сжалился над бедным младенцем, единственной виной которого было то, что он родился пятым. И он воспитал меня. Дал образование, какое смог, кормил, научил своему ремеслу. Он не был хорошим пилотом, но основы знал, которые я впитывал как губка, - Альдо замолчал.
        - И где он сейчас? - спросил Джовес.
        - В могиле. Пиратское ремесло не самое безопасное, - пожал плечами Альдо, - мне было уже пятнадцать, так что я смог сам зарабатывать себе на хлеб. Сначала вторым пилотом, потом наёмным, основным, а затем уже смог купить свой корабль, - снова в кабине воцарилась тишина. Альдо усмехнулся, - да ладно вам, такие рожи скорчили будто на похоронах. Что было то прошло.
        - Аль, а ты пробовал найти своих биологических родителей? - осторожно спросил Джовес.
        - Я их нашёл. Знаю где они живут, знаю где работают их дети, мои биологические братишки и сестрёнки. Мне очень хотелось причинить им боль, наказать, но… - он заёрзал на кресле, - …вот, например, мой старший брат, работает клерком на Боресе. Две сестрёнки работают в бухгалтерии на Боресе. Младший тоже работает клерком на Боресе. Я подумал, если бы они не решили заработать на мне, я бы тоже сейчас был клерком на Боресе. Но вместо этого я стал матёрым контрабандистом, бороздящим космическое пространство. И у меня возникло извращённое чувство благодарности к этим людям, - он встряхнул головой, - ну ладно, не люблю копаться в прошлом. Джо, а ты что молчишь? Признавайся, у тебя с младенчества этот армейский ёжик на голове не менялся? - все трое расхохотались и Джо, с добродушной улыбкой, шутливо пихнул Альдо в плечо.
        - Не так уж я и помешан на военной службе, как ты возомнил. Но рассказывать мне особенно нечего. Я рос на планете, учился в академии, служил во флоте. Разочаровался, не захотел убивать людей из-за прихоти высшего командования, ушёл на гражданку, в службу безопасности обсерватории.
        - Простая жизнь, простого солдата. Другого я и не ждал, - усмехнулся Альдо.
        Они перебрасывались шутливыми оскорблениями, и время летело быстро и незаметно. Райк заметил, что Джовес вызывает у него лишь положительные чувства. Он ещё немного ревновал, но… Мари выбрала Джо, и он должен был смириться с этим. Джо был хорошим парнем. Злиться на него было глупо.
        Началось погружение. Вновь то невероятное чувство потери пространственной ориентации. Райк отметил, что на этот раз погружение для него стало проще, словно его организм привыкал к этому. Всего лишь пара минут после погружения, и он уже чувствовал себя хорошо.
        - Схожу посмотрю, как там ребята, - сказал Джо, выходя из рубки. Райк, же, любовался ярким, оранжевым светом звезды Мартон. Где-то в космической темноте скрывалась планета Борес, на которой родилась Элис. Может сейчас она там и тоже смотрит на эту звезду. Райк попытался представить её сейчас, в лёгкой рубашке, не скрывающей талии. Думает ли она о нём? Помнит ли его вообще?
        - Кстати, Аль, а что ты сделал с моим «Ранкитом»?
        - Продал, при первой же возможности. Прости, шеф, деньги я не могу вернуть, только отработать. Я ведь не думал, что всё так повернётся, да и тем более…
        - Не нужно, забудь. Это был честный бартер. Просто было интересно.
        - Скучаешь по своему кораблю? - участливо спросил он.
        - Не то, чтобы скучаю, просто он долго был частью моей жизни. Впрочем, всё это уже в прошлом, - поспешил добавить он.
        - Кстати, - с интересом спросил Альдо, - как тебе Столица?
        - Она невероятная, - Райк не смог подобрать другого слова, - я был в настоящем шоке когда увидел эту причудливую архитектуру. Тот, кто придумал и создал всё это… он настоящий гений.
        - Я тоже так думаю. Когда-то я считал её своим домом так, как многие относятся к Земле. Но теперь, - Альдо заговорщицки улыбался, - я ведь уже не пират?
        - Нет, Аль, не пират. Мы… - Райк задумался, - мы команда исследователей.
        - А по подробнее?
        - Давай в другой раз, хорошо? - Райку неловко было отказывать пилоту в информации, но жизнь научила его проверять людей, прежде чем доверяться, - нужно чтобы вся команда одобрила, как никак у нас общее дело, сам понимаешь.
        - А я думал, что ты здесь капитан, - лишь пожал плечами он, - ну а подругу то как, нашёл?
        - Не нашёл. Видимо, мы разминулись, - стараясь не выдать своих эмоций, ответил Райк, - я нашёл там проводника, мы поискали её, но либо она скрывалась, либо её скрывали. Не знаю, если честно. Я сделал всё что смог.
        - Не расстраивайся, судя по её виду, она вполне может позаботиться о себе сама, - лицо Альдо ничего не выражало и Райк не мог понять, действительно ли он так считает, или просто утешает его. Но спрашивать не стал, - слушай, а как ты встретил остальных? Как вы захватили корабль Гарольда? - и, несколько обиженным тоном прибавил: - это-то можешь рассказать?
        Райк, мысленно прикинув какие детали стоит придержать, стал рассказывать историю Альдо. Как он встретил Гарри, как он предал его, и как впоследствии они прибыли на станцию «Отпрысков Диода».
        - Это конечно знатная история. Доставить самого ужасного Гарольда на его родную станцию, на его же корабле… Для него это серьёзный удар по самолюбию. Да ещё и предательство… Я тебя не виню, Райк, ты всё сделал правильно. Этот подонок и сам многих предал. Но, если честно, я считаю что зря вы его не убили, он будет мстить.
        - Я не убийца, - тихо сказал Райк.
        - Как скажешь, шеф. Смотри, мы подлетаем, - он указал вперёд и Райк уставился в иллюминатор.
        Зрелище открывшееся перед ним восхищало. Райк был поражён человеческим разумом, благодаря которому это причудливое сооружение стало реальностью. Он и раньше видел схемы «Консорциума», видел в объёме эту станцию на школьном интерограммном проекторе, но в реальности это всё равно подвергало в шок.
        Станция была огромной, больше тысячи километров в диаметре. Её структура была сложной: основной частью станции являлось ядро, около пяти сотен километров в диаметре. От ядра строились остальные части станции. Геометрически правильной формы отсеки наслаивались на центральное ядро как кирпичики. В их сложной структуре было сложно разобраться, какой «кирпичик» с каким соединён. Сложность заключалась в том, что они постоянно были в движении. Словно многогранный кубик Рубика, неправильной формы, с острыми углами и выступающими деталями.
        Станция была ярко освещена и походила на металлическое, но живое, ритмично бьющееся сердце. А корабли, вереницей кружившие вокруг её оси, были кровеносными потоками, поддерживающими жизнь в этом сложном организме. Вокруг станции по орбите кружились огромные кольца, представлявшие собой сканирующие врата. Подобные устанавливались в шлюзовых дверях на его родной станции, размером чуть выше человека. Эти кольца позволили бы пролететь сквозь себя кораблю и вдвое шире «Глефы». Альдо направил корабль к одному из них.
        - Через час будем в зоне доступа к стыковочному компьютеру. Сходи узнай, к какому крылу мы летим, - попросил Альдо и Райк направился к остальной команде.
        Гаспар, Фил, Клайд и Родвард были в кают-кампании. Мари и Джо не было и Райк прикусил губу от обиды, подумав о том, где они могут быть. Команда обсуждала предстоящую посадку.
        - И для чего нам нужно будет терять время на этом манёвре? - недовольно спросил Фил.
        - Терять время? - возмутился Родвард, - я, между прочим, забочусь о благополучии нашей миссии. И мой связной на станции… Я не хотел бы устраивать ей проблем. Поэтому сначала мы сгрузим наш багаж в пятом крыле, затем перелетим для ремонта и модификации корабля в третье. Там же и находятся апартаменты Ганса.
        - И ты думаешь, что нам позволят подобный фортель? Ничего не заподозрив? - прищурив глаза спросил Гаспар.
        - Положитесь на меня, я всё же пять лет здесь работал, - в голосе Родварда звучала гордость.
        - Мы направляемся к сканирующему кольцу. Клайд, ты уверен, что проблем не возникнет? - спросил Райк.
        - Да. Не беспокойся, моё программное обеспечение надёжно, - Клайд подмигнул ему.
        Райк видел, что все нервничают. Все кроме Родварда. Он излучал спокойствие, важно улыбался, а пальцы его скакали по экрану браслета, набирая какое-то сообщение. Перед экраном на стене была выведена схематичная интерограмма их положения в пространстве относительно станции и Райк заворожённо любовался красивой траекторией, которую заложил Альдо. Он ничего не почувствовал когда они преодолели кольцо, однако знал, что данные со всех их браслетов отправились в центральный компьютер на ядре станции. Он лишь надеялся, что Губерт не обманул, и контейнер, груженный двадцатью бойцами, остался невидим для сканера.
        - Альдо, заходи к пятому крылу, дай запрос на посадку, я сейчас подойду, - передал Родвард через бортовой коммуникатор и стремительным шагом покинул каюту. Райк пошёл следом. Когда они вошли, Альдо жестом указал на панель бортового компьютера, где красным, горел индикатор вызова. Родвард опустил палец на панель.
        - Вас приветствует экипаж корабля «Глефа», в количестве восьми человек, запрашиваем посадку, - его голос звучал уверенно.
        - Всё в порядке, «Глефа», можете садиться, - пробасили им в ответ, - цель посадки?
        - Хотим оставить груз на хранение, - он подмигнул Райку, словно они были заговорщиками.
        - Мы пришлём инспектора для оценки, - шипение коммуникатора прекратилось и экран погас.
        - Ну, что дальше? - спросил Альдо, когда стыковочный компьютер станции взял управление кораблём на себя.
        - Просто ждём. Я разберусь с инспектором. Райк, пойдём со мной, - просто сказал Родвард. Не приказал, не попросил, сказал так, словно это было очевидно. Но Райк, запоздало сообразив что корабль записан на него, молча подчинился.
        Они сидели рядом на откидных стульях, вмонтированных в стену грузового отсека. Райк, не скрываясь, смотрел на Родварда, который уставился в экран браслета и глупо хихикал, набирая одно сообщение за другим. Время шло, процесс стыковки был сложным из-за того, что стыковочные площадки станции находились в постоянном движении. Прошло чуть больше часа, прежде чем манёвр завершился.
        - Приготовьтесь, я открываю грузовой отсек, - послышался голос Альдо через динамики.
        Родвард поднялся со скамьи первым, направляясь к люку грузового отсека. Райк, же встал возле ящика, небрежно облокотившись на него плечом. На базе «Отпрысков», Райк совсем не представлял этот момент, но сейчас страх проснулся. Если ящик с нелегалами вскроют, им несдобровать. Джовес знал об этом, и потому так разозлился.
        С шипением, створки люка грузового отсека плавно направились вверх, и перед их глазами предстал вид на частный портовой «причал»: пустой, с грязными серыми стенами он не производил впечатление сверхсовременной станции. Но это был всего лишь один портовой причал из множества. Из одной стены выступала механическая рука, уже активированная, направленная в сторону грузового отсека «Глефы». Рядом с ней стоял невысокий мужчина, глядя на них как на старых знакомых. Он напомнил Райку дядю Билла: копна сальных длинных волос, требовательно оттопыренная губа и выраженный, пивной живот.
        - Доброго здравия, уважаемые клиенты, - важно заявил он, протягивая руку, - с чем прибыли к нам, на «Консорциум»?
        - И вам доброго, - Родвард ответил на рукопожатие, - у нас всего один контейнер, хотим его сдать по стандартной таксе, до востребования.
        - Это можно, конечно можно, - потирая руки, прогундосил он, - а что в контейнере? Ценные металлы? Редкая техника?
        - Согласно правилу номер двенадцать, пункт три «а», мы имеем право не раскрывать содержимого груза, если проверяющий инспектор не сочтёт за необходимость провести проверку груза, - Родвард самодовольно улыбался, и Райк не мог понять причины. Он же словно уговаривал инспектора проверить их груз!
        - Вы правы, есть такое правило, - нахмурился инспектор, - я смотрю, Вы подкованы в наших законах.
        - А то! - снова ухмыльнулся Родвард.
        - Но что же должно убедить меня не проводить проверку? - спросил инспектор. Этот же вопрос мучал и Райка. Не слишком ли агрессивно Родвард начал переговоры?
        - Седьмую поправку к пятому закону ведь ещё не отменили? - спросил Родвард. Инспектор понимающе ухмыльнулся и излишне торопливо, отрицательно покачал головой, - в таком случае, наше право внести дополнительную плату за качественно проведённую инспекцию никто не сможет оспорить. А если Вы подскажете заинтересованное физическое лицо, через которого мы сможем провести данную операцию… Возможно Джек всё ещё стоит у таможенного руля?
        - Вы знаете Джека Криспи? - взволнованно переспросил инспектор.
        - О да, он мой хороший приятель. Вы можете обратиться к нему, - предложил Родвард и пальцы инспектора забегали по экрану браслета.
        Дальнейший разговор протекал на профессиональных терминах, трактовках местных законов и Райку было всё сложнее уловить суть. Родвард мастерски жонглировал этими волшебными поправками. Инспектор охотно ему подыгрывал и уже через несколько минут они обо всём договорились.
        - Райк, нужны твои деньги, - обратился к нему Род, - вот этому замечательному человеку, - с экрана его браслета улыбался какой-то кудрявый мужчина. Пожав плечами, Райк перевёл ему указанную сумму. Инспектор, пожав руки им обоим, рассыпался в благодарностях.
        - Я направлю к вам погрузчик через пару минут, - добавил он.
        - В этом нет необходимости. Наш багаж сам себя разгрузит, - улыбнулся Родвард.
        - Что же, тем лучше, - ухмыльнулся в ответ инспектор и скрылся за створками люка грузового отсека.
        - Ты хочешь сказать, что это всё? Вся инспекция? - Райк не мог поверить своим глазам.
        - Именно. Каждый инспектор на станции продаётся. У каждого своя цена. Но никто не хочет быть уличённым в даче взятки, здесь к этому крайне строго относится. Но мы с ним оба понимаем тонкости процесса безопасной передачи взятки, так что, - Род картинно развёл руками, - проблем не возникло, - прикоснувшись к сенсорной панели отсека, Родвард активировал коммуникатор, - Альдо, разгружай наших ребят.
        - Но таким образом можно провезти что угодно, хоть тонну взрывчатки! Или целый взвод! - Райк был шокирован. В детстве, он всегда заглядывался на эту высокотехнологичную станцию и был уверен, что безопасность здесь поддерживается на высшем уровне.
        - Станция балансирует на грани уже не первое десятилетие, - Родвард жестом пригласил Райка идти в кабину пилота, - но ни разу не было терактов на её территории.
        - Но почему?
        - Потому что её существование выгодно всем без исключения. Правительство и, соответственно, Следствие получают налоги со всех транзакций, производимых на станции. Пираты и контрабандисты здесь могут купить, починить или модифицировать корабль, который является их насущным хлебом. Даже анархисты, просто безумцы одиночки, получают выгоду с этой станции, потому что им тоже нужно где-то ремонтировать свои корыта.
        - То есть кто угодно может взять кого-нибудь вроде тебя консультантом и устроить диверсию на станции, но никто этого не делает, потому что не выгодно?
        - Ну не совсем, всё же разумной предосторожности местные инспекторы придерживаются. Но в общем и целом контроля нет, да. Так и живём, - Родвард улыбнулся, - когда я только устроился сюда на работу, я тоже был шокирован.
        - А чем ты занимался?
        - Финансами, - коротко ответил он, - бухгалтерия, инвестирование, всякое такое. Так, Альдо, - сказал он пилоту, когда они зашли в кабину, - что с разгрузкой?
        - В процессе, шеф, - он шутливо отдал честь, - Джо и Фил контролируют процесс.
        - Тогда подождём.
        - Много содрали с вас? - с интересом спросил пилот.
        - Легко отделались, всего пятнадцать тысяч реф. Ну, оплата наверняка покрывала эти расходы? - вопрос Родварда поставил Райка в тупик.
        - Не знаю, если честно. Губерт сказал, что в качестве оплаты мы можем забрать ящик, но… - Альдо прервал его, рассмеявшись.
        - Ящик столько не стоит, дружище.
        - Значит, нас подрядили на бесплатную работу, - вздохнул Райк.
        - Да уж, дела ты вести явно не умеешь, - Родвард недовольно покачал головой, - в следующий раз бери меня с собой на переговоры. Я помогу не упустить прибыль.
        - Хорошо, я запомню, - Райк кивнул и потупил взгляд, пряча покрасневшие щёки.
        Райк понятия не имел, куда направятся люди Губерта, но они явно не в первый раз путешествовали подобным образом, поэтому вся операция заняла не больше пятнадцати минут. Родвард принял входящий сигнал, поданный на их бортовой компьютер.
        - Ваш груз успешно прошёл таможню, всем хорошего! - послышался голос инспектора.
        - И вам, и вам, любезнейший, - елейным голосом пропел Родвард и, отключив его, повернулся к Альдо, - можешь взлетать.
        - Слышала, малышка? - шутливо пропел Альдо интерограмме корабля, мягко касаясь пальцем области активации стыковочного компьютера, - можешь взлетать.
        Райк сел в кресло по правую руку от Альдо, а Родвард по левую. Три пары глаз провожали высокотехнологичную посадочную площадку из дорогого металлического сплава, стремительно отдалявшуюся от корабля. Когда они отлетели от станции на положенные два километра, Альдо направил корабль по орбите вокруг станции, к третьему крылу. Ради Райка, он повернул «Глефу» вверх тормашками и тот смог через смотровое окно любоваться невероятной структурой станции. Каждый отсек куда-то перемещался над ними, часть станции кружилась вокруг, словно великан крутил кольцо на пальце, несколько металлических отсеков поднимались вверх, на десятки метров, и снова опускались, пропуская видимо другие отсеки, перемещавшиеся внутри, вне видимости. Управлять кораблём в такой близи от станции было невероятно трудно, мимо них постоянно пролетали другие корабли, но Альдо, не без помощи стыковочного компьютера «Консорциума» уверенно лавировал между ними, следуя своему курсу.
        Райк видел и небольшие грузовики, вроде его «Ранкита», грузовики побольше и один совсем огромный, больше двух сотен метров в длину. Раскрыв рот от изумления, он наблюдал за тем, как части станции под этим грузовиком раздвигаются в стороны, перемещаясь чьей-то волей, обнажая огромных размеров посадочную площадку. Были здесь и истребители без прыжковых двигателей, боевые корветы вроде того, на котором летал Старрет, корабли большей мощи - фрегаты и два великолепных линкора с опознавательными знаками Флота Галактической Федерации, поражавших как своими размерами, так и боевой мощью представленной целым рядом орудий торчащих сбоку. Похожие на два здоровенных кита, они важно пролетели мимо «Глефы», направляясь в сторону от станции.
        Наблюдать за всем этим великолепием было по настоящему интересно. Но как бы не потрясал «Консорциум», где-то в глубине этой высокотехнологичной станции таились ответы на столь многие вопросы. Хотя бы одна ниточка… Райк устал от путаницы, он жаждал взять ситуацию под контроль, чтобы… Он ещё не решил, чего жаждет больше: мести или справедливости. Решив для себя, что разберётся с этим позднее, когда личности его врагов станут известны, Райк снова принялся пялиться в смотровое окно.
        Глава 13
        Пока Райк глазел, время летело незаметно. Они уже подлетали к третьему крылу и Родвард дал запрос на посадку.
        - Сообщите цель визита, - послышался приятный, женский голос.
        - Произведение ремонта и модернизация корабля, - важно сообщил Родвард.
        - Я направлю вас к ремонтному модулю номер сто шестнадцать. Внесите авансовый платёж, - после её слов, на экране бортового компьютера загорелась сумма в пятьдесят тысяч реф. Родвард скосил глаз на Райка и тот, запоздало дёрнувшись, опустил ладонь на экран, подтверждая транзакцию, - благодарим вас за содействие, запрос на посадку одобрен!
        - Что за авансовый платёж? - поинтересовался Райк, когда девушка отключилась.
        - Это обязательная сумма, которую нам нужно будет потратить на ремонт. Что бы мы, не имея денег, не занимали ремонтный модуль, нужный для кого-нибудь ещё. Естественно, чем больше корабль - тем дороже авансовый платёж. «Глефа», - в голосе Родварда прозвучало уважение, - большой корабль.
        - Ясно. Альдо, не зевай, - Райк указал ему на экран, где уже мигал сигнал запроса от станции. Тот подтвердил запрос и стыковочный компьютер, продержав их почти десять минут в очереди, направил «Глефу» к станции. Два модуля разъехались в стороны, обнажая гладкую металлическую поверхность посадочной площадки. Аккуратный манёвр, лёгкий толчок и затухающий звук двигателей «Глефы».
        - Ну всё, двигаем на выход! - скомандовал Родвард. Они втроём вышли из кабины пилота и присоединились к остальной команде, столпившейся в шлюзовом отсеке и, не смотря на его вместительность, здесь было по-настоящему тесно. Рукав станционного шлюза соединился с кораблём и Родвард, открыв дверь, повёл вереницу людей по небольшому коридору.
        Райк слышал, что у каждой посадочной площадки есть свой, полностью оснащённый гостевой отсек, откуда можно руководить ремонтом корабля, но не думал, что он выглядит столь совершенно: стены, украшенные картинками на настоящих холстах, скульптуры, судя по всему из мрамора, посреди зала большой круглый стол с дорогим интерограмным проектором посередине. Райк заметил что не он один изумлённо озирается по сторонам, лишь Родвард самодовольно ухмылялся. Через мгновение, в комнату зашла девушка, чей стандартный комбинезон был украшен длинной тканью, создававшей образ разрезанного надвое платья.
        - Приветствую вас на станции «Консорциум»! Меня зовут Джулия Карнстайн, и я буду вашим личным помощником, - её полные, ярко накрашенные губы сложились в улыбке, а фиалковые глаза бегали от одного гостя к другому. Продефилировав к ним, она вытянула руку, попутно демонстрируя аккуратный маникюр, блестевший бриллиантовым напылением.
        - Ну, здравствуй, малышка, - сказал ей Родвард, аккуратно взяв за руку и притянул к себе. Он любовно поцеловал её в губы, чем изрядно удивил остальную команду. Первым нашёлся Фил.
        - Так значит это и есть твоя загадочная подруга? - спросил он. Джулия покивала, радостно хлопая глазками, - я, признаться, и забыл, что она здесь работает. Весьма наслышан о вас, Джулия, рад знакомству, - Родвард отошёл в сторону и Фил, галантно поклонившись, поцеловал руку девушки.
        - Только в очередь не становитесь, - Родвард шутливо притянул подругу к себе.
        - Прошу вас, рассаживайтесь и приступим к обсуждению, - она мягко оттолкнула Родварда и грациозно присела на свободное кресло за столом. Во всех её движениях была поразительная чуткость, грация, однако Райк, то и дело, косил глаз на Мари, пытаясь прочитать по её поведению что-нибудь, что указало бы на недавнюю близость с Джовесом. Его попытки были тщетны.
        - Итак, - начал Родвард, активируя со своего браслета интерограмму «Глефы», - для начала нам нужно изменить название корабля и его опознавательные сигнатуры. Какие будут предложения? - он говорил, точно руководитель аукциона.
        - Орёл! - воскликнул Джовес, - или Кондор!
        - Может Сокровище? - предложил Клайд.
        - Роза! - все удивлённо повернулись к Гаспару и тот вжал голову в плечи, явно жалея о проявленной инициативе.
        - Томагавк! - снова воскликнул Джовес. Альдо, молчавший до этого, расхохотался.
        - Ты хочешь сменить пол корабля? - прыснула Мари.
        - Если говорить о птицах, может всё же Сова? Птица, выражающая мудрость, а мы, всё же, учёные, - предложил Фил и тут же поправился, - по крайней мере большинство.
        - «Глефа» это холодное оружие, - сказала Мари, - так может назовём корабль Гипотеза? Это вполне себе оружие науки.
        - Мне нравится! - громко сказал Райк и тут же стыдливо огляделся: не слишком ли подхалимски это прозвучало.
        - Мне тоже. Гипотеза? Все согласны? - экипаж довольно, либо обречённо покивали головами.
        - Один пункт есть. Изменение корабля и опознавательных сигнатур, - деловито объявила Джулия.
        - Далее. Нам нужно установить собственный сканер и интегрировать его в системы корабля. Спецификации… - Фил пальцем перебросил пакет данных со своего браслета Джулии, - …я передал.
        - Модификация сканера, принято! - тут же отметила Джулия.
        - Различный ремонт систем корабля, отправляю данные, - на этот раз «смахнул» данные с браслета Клайд. Джулия, изучая какое-то время перечень, объявила.
        - Список утверждён.
        - Что ещё? - спросил Родвард, но команда молчала, - что, больше ничего нам не нужно?
        - А сколько у нас осталось на балансе?
        - Семнадцать, с копейками, тысяч, - тут же объявила Джулия.
        - У нас есть некоторое исследовательское оборудование, можно смонтировать с его помощью исследовательский отсек. В помещении, помеченным как оружейный отсек, - подал голос Гаспар.
        - Какого характера оборудование? - спросила Джулия и Гаспар повернулся к Райку. Тот кивнул.
        - Я предоставлю список, - Гаспар стал перебрасывать со своего браслета на экран различные наименования, сокращения которых Райку было сложно расшифровать. Список был приличным.
        - Итого, общая стоимость обслуживания составит пятьдесят шесть тысяч, семьсот реф, - объявила она, - на вашем счету не хватает средств.
        Райк тут же инициировал трансфер на браслет Джулии.
        - Принято! - объявила Джулия, отправляя платёж куда-то вглубь сложной бюрократической системы «Консорциума». - Что-нибудь ещё? - команда молча пожимала плечами. Все смотрели на Райка. Он отрицательно покачал головой.
        - Значит всё? Закончили? - казалось бы нетерпеливо спросил Джовес.
        - Да, - Родвард опустил руку на плечо Джулии, - любимая, сколько времени потребуется на ремонт?
        - Шесть с половиной часов, - тут же ответила она Родварду, - я направлю ваш корабль на лучшую незанятую верфь. Вас же, приглашаю посетить один из наших клубов отдыха на Ядре. Вы можете выбрать любое заведение.
        - А какое ты нам посоветуешь? - тут же спросил Родвард.
        - Осиновый лист, - Джулия лучезарно улыбнулась, - его основал землянин. Всегда ответственно подходит к досугу гостей, удовлетворяет самые изысканные желания. Одно из лучших заведений и вполне демократичное по ценам.
        - Значит туда и направимся. Ну, друзья, прошу за нами, - Родвард, галантно предложив Джулии руку, направился к челночной станции.
        Перемещение между модульными частями станции производилось при помощи специального челнока, цеплявшегося то за одну длинную магнитную рельсу, закреплённую на внешней обшивке их ремонтного модуля, то, резко меняя направление, перехватывал другую на соседнем модуле, который, как раз, двигался в сторону ядра. Модуль остановился, и их челнок, зацепившись за магнитную поверхность, направился резко вправо. Райк заметил, что не он один пялится на сложный механизм «Консорциума» через панорамные окна. Вся команда наблюдала за тем, как прочный корпус их челнока бросает из стороны в сторону, как они продвигаются вглубь станции, модульные отсеки которой раздвигаются словно разбегающаяся толпа, пропуская их вперёд.
        Дорога заняла чуть меньше часа. Сфера Ядра была скрыта передвигаемыми модулями, не позволявшими оценить её поистине огромный размер. Когда челнок боком закрепился на поверхности Ядра, Джулия открыла дверь и жестом пригласила следовать за собой. Интерьер станции напоминал кладовку перфекциониста: каждый сантиметр был посчитан и употреблён ради достижения максимальной эффективности. Интригующие рекламные заставки, глядевшие на них с небольших прямоугольных зданий, стоящих друг на друге словно кирпичики, освещали узкую дорожку, по которой лишь двое могли пройти рядом. Поверх их голов висел решётчатый мостик второго этажа, за ним такой же для третьего и дальше, ввысь. Некоторые кирпичики отсутствовали, вместо них был коридор, резко уходящий в сторону. Эту структура больше напоминала склад, чем жилую станцию.
        Райк разглядывал вывески: «Запчасти Грегора», «Приборы и детали», «Боевые снасти». Большинство названий, так или иначе, было связано с техническим оснащением или покупкой корабля. Но чем ближе они приближались к центру, тем разнообразней становились вывески. Райк видел магазины «Магнолия», «Четырнадцать бриллиантов» предлагающие различные новинки женской моды. Много было косметических салонов, парикмахерских. Разнообразие поражало воображение. А когда они проходили фирменный магазин «АрмТек», здание, выполненное в фирменном, холодном жёлтом цвете, он едва удержался от того, чтобы потратить часть своих незаработанных денег. Остановило его только то, что сейчас он был здесь инкогнито. При покупке нового браслета, программа Клайда может перестать работать и ему придётся предстать перед законом. Поэтому, горестно вздохнув, он прошёл мимо.
        Чем ближе они подходили к площади, тем более явно характер заведений менялся в сторону развлечений: игровой центр, являющий собой нечто вроде зала виртуальной реальности, салоны красоты и массажа, отели. Глазу было за что зацепиться. Наконец, они подошли к центру. Площадью это назвать можно было лишь с большой натяжкой: улица выросла всего в два раза в ширину, мостик над ними начинался через три модуля вверх, а некоторые здания состояли из двух, четырёх и даже шести объединённых, рядом стоящих модульных кирпичиков. Простора, который подразумевает собой слово «площадь» здесь не было. С крупной вывески одного из зданий обнажённые девушки принимали самые откровенные позы, на другом здании пестрили пересыпающиеся словно крупа игральные фишки. Рестораны и бары, магазины для любителей роскоши и здесь же, спрятавшись посреди развлекательного безобразия, находились административные здания: узел дальней связи, здание биржи, банк и отделение Следствия, мимо которого Райк прошёл задержав дыхание.
        Если бы они пошли дальше, то рано или поздно, упёрлись бы в металлическую стену, скрывающую внутреннее ядро станции. Туда доступ был закрыт для посетителей. Но Джулия с Родвардом остановились куда раньше возле большого, двухэтажного четырёхмодульного здания с огромным экраном, на котором название «Осиновый лист» постоянно меняло свою форму: от геометрически простого, до каллиграфически совершенного.
        Внутри было шумно. Первый этаж представлял собой ресторан с широкой сценой возле одной из стен, на которой три девушки, чья нагота была скрыта лишь кружевным бельём, искусно танцевали под смесь джаза и техно. Вместо некоторых обеденных столов стояли столы для азартных игр. Официанты, словно роботы, безмолвно сновали между столиков, ловко уворачиваясь от вскинутых в восхищении рук посетителей. Джулия повернула направо, к узкой лестнице на второй этаж. Экипаж гуськом последовал за ней. Второй этаж был разделён на частные кабинки, в одну из которых они и зашли. Размером чуть больше чем кают-кампания на их корабле, комната была оснащена всем необходимым: мягкие диваны, столик посередине, большой экран на стене с встроенным интерограмным проектором. Здесь их встречал услужливо улыбающийся мужчина, чей невысокий рост прекрасно гармонировал с полосатым костюмом и заискивающей ухмылкой.
        - Приветствую вас в «Осиновом листе»! - важно объявил он, - эта комната ваша настолько, насколько она вам понадобится. Напитки, еда, девочки, мы предоставляем всё, что угодно и я, Луиджи Серра, владелец этого заведения, лично буду обслуживать вас, - сообщил он с такой важностью, словно сам не понял, с чего вдруг снизошёл до такой работы.
        - Благодарю вас, - Райк постарался улыбнуться ему как можно радушнее, - мы определимся с желаниями и дадим вам знать, хорошо?
        - Беспрекословно подчиняюсь и удаляюсь! - отвесив шутовской поклон, Луиджи вышел из комнаты.
        Расположившись на диванах, команда переглянулась. Взгляды были направленны в сторону Джулии. Родвард понял намёк и, взяв за руку возлюбленную, спросил:
        - Милая, нам нужно разузнать об одном члене нашего экипажа. Как думаешь, мои бывшие коллеги расщедрятся на информацию?
        - Можно попробовать. Но стоит спросить лично, - пожала плечами она.
        - Конечно. Мы скоро вернёмся, - махнув рукой команде, Родвард скрылся в дверном проёме со своей возлюбленной.
        - Тут наверняка есть прослушка, - нарушил тишину Джовес, - но нам нужно решить, с чего начнём.
        - Нужно осмотреть апартаменты Ганса. Всем идти не имеет смысла, только лишнее внимание привлечём. Кто-то хочет вызваться?
        - Я пойду, - решительно сказала Мари.
        - Я составлю компанию, - тут же вызвался Райк и, чуть погодя, виновато добавил: - на «Консорциуме» я ни разу не был, не хочу упустить возможности осмотреться.
        - Хорошо. Идите с Мари, - махнул рукой Филимон, - мы будем ждать вашего доклада, чтобы определить дальнейшие действия, - Мари бодро направилась к выходу и Райк почувствовал облегчение двинувшись следом. Ему нравилась команда, но возможность оказаться с Мари наедине было куда приятнее.
        Очутившись на улице, Райк остановился, осознав что не знает, куда идти.
        - Иди за мной, - Мари потянула его за рукав, - я знаю где Ганс живёт.
        - Ты была у него в гостях?
        - Конечно, и не один раз! - в её голосе звучала печаль, - мы ведь с ним были друзьями. Он учил меня летать… - бегая глазами по вывескам, Мари нашла, за что зацепиться: - смотри-ка, новый магазин. Видимо открылся недавно. Когда я была в прошлый раз, здесь была прекрасная пекарня, можешь себе представить? Не знаю, что стало с владельцем, но дела у него шли хорошо. А здесь я всегда покупала себе костюмы, - Райк послушно посмотрел на вывеску, которая гласила «Горностай и товарищи».
        - Это фамилия владельца? - поддержал беседу Райк.
        - Имя, - Мари весело сверкнула ровными зубками, - родители у него были шутниками.
        - Оно и видно. Мари, а ты бывала здесь только с командой? - она отрицательно покачала головой, - просто все ведут себя довольно уверенно, я думал, что может быть вы уже…
        - Не все сидят на станции круглый год. Место то популярное, здесь самые качественные работы по кораблю можно выполнить. Фил наверняка гонял обсерваторские грузовики, Клайд уж не знаю, Джо был здесь в увольнительной как и я.
        - Расскажешь об этом? - Мар? взглянула на него, словно убеждаясь, что ему это действительно интересно и спросила.
        - Что конкретно ты хочешь знать?
        - Всё! Как ты оказалась в обсерватории? Где выросла? - Райк всё время отводил взгляд, разглядывал вывески, старясь создать вид что это праздный интерес, а не самая ценная информация, которую он хочет получить.
        - Позже. Мы пришли, - Мари указала жестом на один из «кирпичиков», ничем не отличавшийся от своих соседей.
        - И что дальше? Просто постучим?
        - Клайд немного поколдовал с браслетом Ганса, - Мари вытащила из кармана небольшую пластину и прислонила к ридеру двери. Дверь послушно открылась.
        - Так просто? Я думал взломать системы «АрмТек» невозможно! - изумился Райк.
        - Фактически, он ничего не взламывал. Просто здесь на апартаментах слабая защита, - Мари зашла первой и стала осматриваться. Райк обратил внимание, что она мгновенно собралась, словно готовясь к прыжку.
        Полчаса они обыскивали каждый уголок комнаты Ганса. Здесь совсем не было личных вещей. Складывалось впечатление, что помещение было готово для сдачи следующему жильцу.
        - Фили, мы закончили, - отчиталась Мари через браслет, - тут ничего нет.
        - Зато у Родварда есть кое-что, - послышался голос седовласого учёного, - неподалёку от вас, уровнем выше, находится комната, где Ганс часто бывал. Попробуйте последить, может что-нибудь выясните.
        - Хорошо. Что-нибудь ещё? - Мари недовольно пожевала губу.
        - Джо с Клайдом пройдутся по магазинам, которые Ганс посещал.
        - Ладно. Надеюсь этого будет достаточно, чтобы получить хоть какие-то ответы, - махнув рукой Райку, Мари направилась к выходу.
        - Так что, ты расскажешь о своей бурной молодости? - как можно более бесстрастно спросил Райк.
        - Если тебе правда интересно… - на мгновение задумавшись, Мари стала рассказывать, - я родилась и училась на Земле. Да, прямо в столице нашей федерации, - усмехнулась она, заметив удивлённый взгляд, - мои родители… они были высокопоставленными дипломатами и мне пророчили такое же будущее. Знаешь, эти бесконечные рауты, расшаркивания, подхалимский тон… Я терпеть не могла вечера, когда родители брали меня с собой на званые ужины. Они демонстрировали меня так, словно я цветок, который они вырастили и собираются посадить в собственном саду, - её голос приобрёл живой, яростный оттенок, - я знала, что выбора у меня нет, что всё предрешено, но однажды они превзошли сами себя. На Земле, как ты наверное знаешь, весьма серьёзные проблемы с перенаселением и просто вступить в брак и заводить детей нельзя, нужно доказать, что твой ребёнок будет нужен обществу, что ваш семейный союз будет полезен для Земли.
        - Ты серьёзно? - изумился Райк.
        - Да. Ты правда не слышал? На Земле дела с этим обстоят хуже всего, скоро и на Боресе будут подобные проблемы, я слышала они перевалили за десять миллиардов населения, а планета то размером поменьше Земли. В общем, на Земле считается невероятной удачей, если тебе разрешили вступить в брак в юности. Но мне было пятнадцать лет, я даже жизни вдохнуть не успела. А родители… Однажды, они привели домой напыщенного здоровенного парня, лет на пять меня старше. В его манерах, взгляде было столько самодовольства, что хватило бы на целую планету. И можешь себе представить, они объявили, что это мой будущий жених! Сказали, что уже всё решено, что разрешение от брачного комитета получено и осталось лишь дождаться, когда мне исполниться шестнадцать лет. А этот… сидел и смотрел на меня так, словно я уже его собственность. Как будто он смотрит на новый браслет в магазине, зная, что уже заплатил за него и осталось дождаться, пока завернут в красивую упаковку.
        - Это был Джовес? - осторожно спросил Райк, боясь услышать ответ.
        - Что? Нет! Ты что! - расхохоталась Мари, - ну даёшь Райк, почему ты так подумал?
        - Ну я… Да не важно, ты продолжай рассказ лучше, - густо покраснев попросил он.
        - В общем я закатила родителям скандал. Грозилась уйти из дома, а они, можешь себе представить, просто смеялись! Говорили, что мои угрозы безумный бред, что они даже и обсуждать это не хотят. От лучшего будущего не отказываются, говорили они.
        - И ты сбежала?
        - Именно. Карманных денег у меня было не много, так что пришлось взять кое какие мамины драгоценности и отправиться в порт. В платье! У меня просто не было другой одежды.
        - Хотел бы я увидеть тебя в платье, - честно вздохнул Райк.
        - Правда? - в её глазах искрилось кокетство. Такой взгляд сильно приободрил Райка. Он помнил, как Элис смотрела так на других мужчин, когда ей что-то было нужно. Но Мари не нужно было ничего, к сожалению Райка.
        - Конечно! У тебя не осталось снимков?
        - Нет. Всё моё прошлое осталось на Земле. Я же не видела родителей уже много лет. Да и вряд ли они захотят меня видеть. Им пришлось проходить обратный процесс разрыва брачного договора. Платить штрафы, выслушивать упрёки и насмешки. А для аристократов, которыми они себя считали это жуткий позор. Но я считаю, что они получили то, что заслуживали.
        - Так как ты сбежала?
        - В платье и с небольшой сумочкой, набитой драгоценностями, я села в ближайшую капсулу до центрального вокзала и всю дорогу плакала. Естественно, когда я добралась, лицо у меня было весьма несчастное. Каждый человек считал своим долгом подойти и спросить, что случилось. Они думали, что я потерялась. Предлагали отвезти домой. Представляешь, как меня доконали? Единственный человек, который не навязывал мне свою помощь, был пожилым охранником. Я и рассказала ему, что собираюсь сбежать. Он не стал отговаривать меня. Не стал говорить, что это ошибка или что я глупая. Он посоветовал мне лететь на «Метрополию» ближайшим челноком и там поступить в академию флота. Можешь себе это представить? Девочка, которая каждые выходные танцевала на балах, наряжалась в платье и, вдруг, флот? Я согласилась с его предложением только потому, что мне показалось это безумно забавным. Представить лицо родителей, когда те узнают, что их крохотка раздаёт врагам федерации по башке, - она хищно оскалилась.
        - Ты пошла служить просто им назло? - изумлённо улыбнулся Райк.
        - Да, - буркнула Мари, но тут же улыбнулась, - хоть и звучит нелепо, но в ином случае я вряд ли бы решилась. Тот охранник помог мне. Он договорился со своим знакомым, который отвёз меня на станцию. Сказал к кому обратится, чтобы продать награбленное. Я боялась, что меня сдадут полиции, но «Метрополия» - это удивительное место. Девушка, в ломбард которой я пришла, не спрашивала ничего. Забрала у меня все побрякушки, честно их оценила. Когда узнала, что у меня нет своего браслета, помогла купить один взломанный, перевела на него оплату… Для меня всё это было так, словно я очутилась в сказке. Я принцесса и все помогают мне, а вскоре появится мой жених и я стану его королевой, - Мари, с едва различимой болью в голосе, усмехнулась, - реальность оказалась суровее. Не сильно, но суровее. У меня были деньги, был свой личный браслет. Но мне было пятнадцать, во флот принимают только с шестнадцати. Жить на станции, не работая при этом, было запрещено. Поэтому я стала искать работу. Я не жаловалась, не плакала. Меня двигала вперёд злость на родителей, решивших что я их собственность. Я жаждала доказать им
обратное.
        - И у тебя получилось? - спросил Райк, когда Мари ненадолго замолчала, предаваясь воспоминаниям.
        - О да. Я устроилась продавщицей в лавку. Хозяин продавал разные гаджеты и механизмы, уже отработавшие свой срок, но с его помощью возвращённые к жизни. Много грязи, повсюду масленые пятна… Моё платье в первый же день превратилось в старую тряпку и тогда я купила свой первый комбинезон. Простой, без радиационной защиты. Я честно работала, из недели в неделю. А на втором месяце пребывания на станции по новостям передали объявление о том, что мои родители предлагают вознаграждение за любую информацию обо мне. В тот же день я обстригла волосы и честно рассказала своему нанимателю о сложившейся ситуации. Он один видел меня постоянно и мог выдать.
        - И что он сказал?
        - Сказал, что вознаграждение слишком большое, чтобы отказываться от него. Но я ему нравилась. Говорил, что я честно работаю, не ленюсь и… сейчас я уже понимаю, что он пылал страстью ко мне и лишь возраст сдерживал его похоть. В общем… Он сказал, что если я смогу его убедить то не пойдёт к Следствию. Наверняка он думал о сексе, но я предложила ему деньги. Всё что у меня было, около шестисот тысяч реф, - Мари вдруг рассмеялась, - он не поверил мне, а когда я показала ему счёт, выглядел ТАК несчастно… Весь его магазин стоил меньше. Я сказала, что за эти деньги хочу купить его молчание и помощь в поступлении на Флот.
        - Но тебя же искало Следствие, как так получилось, что они тебя не нашли?
        - След оборвался на том ломбарде, хозяйка которого меня прикрыла. Она стала моей первой настоящей подругой, потом, когда я вернулась из армии… - на мгновение задумавшись, Мари продолжила, - по внешности меня мало кто мог опознать. Камеры слежения, конечно, были на станции, но я всегда прятала лицо. Старалась скрываться в толпе, в общем… Не знаю, наверное мне просто повезло, - сказала она, пожав плечами, - а когда мой бывший работодатель заплатил взятку рекрутёру, я стала официально числиться студентом. Оказавшись в академии, я почувствовала себя в безопасности. У Следствия нету полномочий изымать сбежавших девчонок оттуда.
        - Как? Я думал Следствие… оно всесильно.
        - Если бы за мной числились преступления, так бы оно и было. Но я была чиста перед законом. Почти. В общем, поступила я на три месяца раньше, чем было положено. Поначалу у преподавателей возникали вопросы, но вскоре об этом позабыли. Я была одной из лучших учениц.
        - Не сомневаюсь, - подхалимским тоном поддакнул Райк.
        - Зря. Я ведь была белоручкой. А в академии мне пришлось по-настоящему страдать. Ежедневные физические тренировки, бесконечные теоретические уроки, вечное соперничество с другими студентами… Там же как: если ты в числе лучших, то и назначение для тебя будет лучшим. Никто не хотел оказаться на каких-нибудь дряхлых снабженцах на краю обжитой галактики. Но я утёрла нос всем им. К пятому году обучения, я была седьмой в рейтинге. Из нескольких тысяч. Можешь себе представить, как я гордилась?
        - Представляю! - восхищённо сказал Райк, - а родители? Они пробовали тебя увидеть?
        - О да. Когда родители узнали где я, они дважды прилетали, трясли бумагами с подписью важных людей, но им дали от ворот поворот. Тогда они прекратили попытки и больше я о них не слышала.
        - Тебе нравилось в академии? - вновь после недолгого молчания, спросил Райк.
        - Поначалу очень не нравилось. Но чем больших успехов я достигала, тем больше стала их ценить. Я получала то, что заслужила. Сама. И поскольку получала я много, самооценка поднялась до небывалых высот. Конечно мне постоянно приказывали что делать, но то, что я сознательно решила подчиняться этим приказам отличало их от навязанных приказов родителей. Так, мы пришли, - вдруг воскликнула Мари, указывая на очередной модульный «кирпичик». На этот раз он был двухэтажным.
        - И как же мы попадём внутрь? - с сомнением оглядев дверь, Райк с надеждой посмотрел на Мари.
        - Никак. Время у нас есть, давай сядем где-нибудь рядом и подождём, - Мари указала на неприметный бар с панорамными окнами. «Сила и власть» гласила вывеска, - вот здесь хорошо.
        Райк, пожав плечами, согласился и они зашли внутрь. Романтический полумрак с лёгким красным оттенком подсветки не вязался с названием, но искать другое заведение им уже не хотелось. Выбрав столик в углу, они заказали по синтетическому молочному коктейлю и Райк спросил.
        - А куда тебя назначили после академии?
        - На линкор «Герцогиня Каргар». Я была в десантном подразделении и в первый год службы мы не делали практически ничего. Кроме регулярных тренировок, разумеется. А потом вспыхнуло восстание на одной алмазно-добывающей колонии и нас отправили его гасить.
        - Хрустальное восстание? - шёпотом переспросил Райк. Мари кивнула, - ты была там? Серьёзно?
        - Да. Раз ты слышал о восстании, то слышал и о жестокости, с которой это восстание погасили. Это ведь был мой первый бой, Райк. И в первый же день высадки, я убила семерых человек. Окончательно и бесповоротно. Я была в полубессознательном состоянии, словно… - она пихнула его руку, - …ты знаешь, что это такое, эти стимуляторы. Поэтому во время боя меня ничего не беспокоило, но после… Я долго не могла прийти в себя. Все мои сослуживцы наперебой хвастались тем, скольких человек они убили. Они смеясь пересказывали друг другу стычки, оружие, с которым на них наступали враги. Ручные лазерные буры, электро-кирки и тому подобное. Я не могла понять, почему они так спокойно говорят об этом. Я спрашивала, но мне отвечали так просто, словно это было само собой разумеющимся. Это враги. И всё! Кем были эти люди, почему они стали нашими врагами их не интересовало. Никого, кроме одного человека: Джо, - Райк почувствовал одновременно и интерес, и желание закрыть уши. Весь этот час он был наедине с прошлым Мари, но теперь в нём возник Джовес и Райк откровенно завидовал.
        - Он тоже не хотел их убивать?
        - Да. Он смог меня утешить. У нас не было выбора. Нам даже некуда было бежать, мы были в бесконечно пустом космосе наедине с этой безатмосферной планетой. Мы, и величественный корпус «Герцогини Каргар». А за отказ подчиняться приказам, следовала немедленная казнь.
        - Это… жестоко.
        - Да, - Мари сжимала кулаки, но не от злости, от той боли, что причиняли воспоминания, - мы снова принимали стимуляторы и шли в бой. Каждый день, на протяжении недели. Восставшие держались героически. Но героями, после, назвали нас. Мы все получили медали за храбрость. И все счастливо улыбались, принимая награду от адмирала на базе нашей дислокации. Все, кроме меня и Джовеса. А затем мы запросили перевод на гражданскую службу. Уйти с флота совсем было нельзя, у нас был контракт на три года. Не знаю, как ему это удалось, но Джовес смог выбить нам два места, в качестве представителей от Флота в службе охраны Старой Обсерватории. Наверняка ему помог брат. Уж не знаю кому они заплатили и сколько это стоило, но мы оказались свободны, - Мари замолчала и Райк лишь через пару минут решился спросить.
        - Ты смогла забыть о той неделе?
        - Нет. До сих пор я вспоминаю лица своих жертв. Они преследуют меня в кошмарах, и я… Я не думаю, что когда-нибудь это закончится.
        - Сочувствую тебе. Даже представить не могу, что за ноша у тебя на плечах… - Райк устыдился своего рассказа о путешествии на Кемаль. Он представлял ей себя как жертву, но что это была за жертва по сравнению с тем, что пережила сама Мари?
        - Спасибо. В общем Джо вытащил меня. Вскоре на станцию устроился и Род. Поначалу мы держались обособленно, но вскоре сдружились с учёными. Они оказались хорошими ребятами, я многому у них научилась. Было приятно изучать что-то, помимо военного ремесла, - встряхнув головой, словно бы сбрасывая нахлынувшие воспоминания, Мари улыбнулась, - вот так принцесса стала чудовищем.
        - Мари, не говори так, ты вовсе не чудовище! Ты прекрасна, по-настоящему женственна и… - пока Райк подбирал слова, Мари резко переменилась в лице. Резко подорвавшись с сиденья, она махнула рукой и выскочила на улицу.
        Райк увидел то же, что и Мари - человек стоял возле той самой двери, разговаривая с курьером. Закончив беседу, курьер скрылся в лабиринте проходов, а человек, махнув рукой возле ридера двери, зашёл внутрь здания. Мари ускорила шаг и, когда человек скрылся внутри, в диком пируэте подскочила к двери, едва успев придержать её кончиками пальцев. На одно мгновение он вернулся в прошлое, когда Старрет точно таким же движением… Нет. На этот раз всё будет иначе, он не позволит убить Мари. Райк подскочил к ней и только поравнялся как Мари мягко толкнула металлическую дверь внутрь. Они попали в пустующий холл и, оглядываясь, пошли дальше. С лёгким щелчком дверь закрылась за ними, заставив Райка вздрогнуть. Послышались шаги в комнате справа от входа и Мари, беззвучно ступая, подбежала к ней.
        Дверь не была заперта, так что она зашла. Райк крался следом, но, когда он добрался до двери, Мари уже подкрадывалась к человеку, стоящему спиной к дверному проёму. Он был выше, но Мари быстро исправила это недоразумение, прыгнув и крепко схватив человека за шею. Второй рукой она ловко ухватилась за застёжку, стаскивая браслет с руки человека. Она с такой силой сдавливала его горло, что тот мог лишь хрипеть. Райк увидел, как свободной рукой он стал шарить по бедру, явно нащупывая оружие, и немедля ухватил его за руку, срывая замаскированный под ремень шоковый прут. Человек ещё какое-то время сопротивлялся, но вскоре обмяк. Мари, аккуратно ссадив его на пол, достала из нагрудного кармана змейку наручников и защёлкнула механизм на его руках. Райк пытался разглядеть что-то подозрительное в его лице, но он был совершенно обыкновенным.
        - Проверь, есть ли ещё кто, - указала она на датчик движения, возле стены. Райк, подключив браслет, вызвал схему дома. Человеческие сигнатуры были только в этой комнате.
        - Чисто, - отрапортовав, он подошёл к Мари, - что дальше? Будем допрашивать?
        - Да. Учти - это незаконно, применять «жидкую правду» на гражданских. Если окажется, что человек невиновен - будут последствия.
        - «Жидкую правду»?
        - Армейская заначка, - Мари показала ему небольшую ампулу, - воздействует на синоптические каналы жертвы, вызывая бесконтрольный страх и причиняя невыносимую боль, вздумай тот лгать, - желваки на её скулах заиграли, и она яростно прошипела, - кем бы он не был, он это заслужил. Держи ноги, пока я буду допрашивать.
        Райк уселся пленнику на лодыжки, крепко сжимая руками, а Мари, переступив через ноги пленника, наклонилась к шее. Райк сглотнул: прямо перед глазами материал комбинезона натянулся на попе Мари, подчёркивая округлости. Он не мог отвести глаз. Пленник застонал, возвращая к себе внимание Райка.
        - Кто вы? - измученным голосом прогундосил он, пытаясь пошевелить руками, - почему я связан?
        - Мы подозреваем, что ты принадлежишь к террористической группе, и собираемся вести допрос, - честно ответила Мар?, - твоё имя? Что ты делаешь здесь, на станции?
        - Меня зовут Маркус и я… - Он запнулся. Испуганно взглянув на Мари, на Райка, снова на Мари, он открыл рот, но ничего не сказал. Руки дёрнулись, сам он весь подался вперёд, но Райк удержал его на месте, - я делаю вид, что занимаюсь делами на этой станции! - воскликнул он. В глазах была видна боль, сам он весь сжался, испугавшись того, что сказал.
        - Зачем ты делаешь вид, что занимаешься делами?
        - Потому что мне приказали это делать.
        - Кто тебе приказал это делать?
        - Освободители, - слово сорвалось с его губ, и он уже ничего не мог с этим поделать. Его скрючило от боли, он пытался сжимать губы и Райку пришлось поднапрячься, чтобы удержать его на месте.
        - Кто такие освободители?
        - Освободители, - после небольшой паузы повторил он. Мари выругалась.
        - Сколько их здесь?
        - Много.
        - Чего хотят освободители?
        - Освободить нас, - в глазах его заплясал яростный огонёк. Судороги стали слабее.
        - Кто входит в понятие «нас» в твоём предложении? - спросила она.
        - Всё человечество, - они с Райком молча смотрели на него. Ужас прошёл, пленник кипел от злости и яростно сверлил их взглядом, словно бы пытаясь навредить. Мари, неохотно, словно не желая слышать ответ, спросила:
        - От чего освободители хотят освободить человечество?
        - От того, что мы называем жизнью, - презрительно процедил пленник и замолчал.
        - Как освободители хотят освободить человечество от нашей жизни?
        - Поработив нас.
        - Как освободители поработят человечество?
        - Пошли вы… - выругался он, но уже через мгновение, непроизвольно сказал, - грубой силой, - пленник попытался улыбнуться, но у него вышла лишь жуткая гримаса.
        - Действие сыворотки проходит слишком быстро, он как-то борется с ней. У нас нет времени на обычный цикл допроса! - взволновано сказала Мари Райку и снова повернулась к пленнику: - когда освободители начнут освобождать человечество? Через сколько времени? - на этот раз он боролся дольше. Всё тело его било судорога, но сыворотка взяла верх, и он сквозь сжатые зубы процедил:
        - Через сорок суток.
        - Как найти освободителей? - он молчал, - я спросила, как найти освободителей!
        - Засунь свой вопрос себе… - начал было говорить мужчина, но глазами стрельнул к двери.
        - Они здесь? - на этот раз ответом было молчание, но глаза снова непроизвольно дёрнулись в сторону двери.
        - Ты уверен, что здесь никого? - коротко спросила Мари Райка.
        - Проверю ещё раз.
        - Нет, держи его, я сама, - лёгким, словно бы танцующим движением, Мари направилась к двери, а Райк тряхнул пленника.
        - Здесь есть оружие? - пленник сильно сжимал губы, но глаза всё равно дёрнулись в сторону стоявшего рядом комода.
        Райк, отпустив одну руку, потянулся к комоду и нащупал электронную щеколду. Открыв дверцу, он достал два импульсных пистолета. Тишину пронзил крик Мари из соседней комнаты. Это не было криком ярости, Мари вопила от ужаса. Уже через мгновение, Райк, подскочив с пола, нёсся по направлению источника звука. Дверь в помещение по другую сторону холла была приоткрыта, и он пинком толкнул её, врываясь внутрь. На пару мгновений Райк и сам застыл в ужасе. Такого он не ожидал. Мари стояла посреди комнаты, скованная ужасом, застывшая в шаге и не спускающая глаз с лица стоявшего перед ней… человека? Он был одет в стандартный комбинезон, обычное телосложение, но его лицо… Оно было неестественно, светло-синего оттенка, сплошь изъеденное оспинами. У него были маленькие глазки, глубоко посаженные посреди этого безобразия и неаккуратный рот, обрамлённый посиневшими губами.
        Одним своим видом он вызывал ужас, словно заражённый страшной болезнью, но в его руке был импульсный пистолет. Райк почти опередил его, выстрелив навскидку. Патрон, направленный сильным импульсом, прошил живот существа, но было поздно: тот успел выстрелить и поразил Мари в ногу. То ли глухой звук падения его тела, то ли открытая рана привели Мари в чувство. Она крикнула ему «Райк!» и он бросил ей второй пистолет, из которого Мари подстрелила связанного по рукам пленника, забегавшего в комнату на выручку своему… подопечному? Товарищу? Превозмогая страх, Райк подошёл ближе и выстрелил ещё раз, прямо в уродливую голову. Они оба замерли, но больше никаких звуков, никакого движения.
        - Что это? - спросил Райк, со страхом глядя на подстреленного человека.
        - Я не знаю… - Мари села на пол, она вся дрожала, - я никогда не испытывала ничего подобного. Когда он посмотрел на меня, мною завладел страх. Бесконтрольный, всепоглощающий ужас, - Райк заметил, что Мари до сих пор избегала смотреть в сторону существа. Она дрожала.
        - Он похож на человека, но его кожа, - присев на корточки он осторожно прикоснулся пальцем, - как будто бы он чем-то болен. Мари, он до сих пор жив! - вдруг воскликнул он, нацеливая на него пистолет. Существо тихонько гудело. По крайней мере гудела его голова.
        - Он отвратителен, - резюмировала она, присев рядом с ним. Её всё ещё колотило, но она нашла в себе силы взглянуть в глаза страху.
        - Ещё как. Но что с ним? И как он воздействовал на тебя? И почему он сидел здесь, пока мы допрашивали его… друга.
        - Не хотел светиться? Не знаю. Судя по всему, мы нашли одного из освободителей. И, в общем, ничего хорошего, - достав складной нож, Мари вонзила его существу промеж глаз. Его голова продолжала гудеть.
        - Жуткое зрелище, - Райк непроизвольно сглотнул, - почему он не умирает?
        - Я не знаю. Нужно показать его Филу.
        - Как можно скорее. Послушай, Мари, но если это заразная болезнь, почему его до сих пор никто не арестовал?
        - Взгляни на его комбинезон, у него есть встроенный капюшон с маской. Он просто надевает его, скрывая свой… недостаток. И я не уверена, что это именно болезнь, - Мари задумчиво провела пальцами по своему браслету, - мы не можем оставить их здесь.
        - Но и через станцию тащить два мёртвых тела нельзя.
        - Ты прав.
        - Вызовем наших через браслет? - предложил Райк. Мари отрицательно покачала головой.
        - Он сказал, что здесь много этих Освободителей, они могут перехватить наш сигнал. Нужно действовать осторожно, - она попыталась подняться, но её лицо исказила мука., рука дёрнулась в сторону бедра.
        - Мари, ты ранена! - воскликнул Райк, заметив на её бедре кровоточащую рану.
        - Царапина, - отмахнулась она, - дай мне только… - совершив ещё одну попытку подняться, она обессиленно рухнула на пол.
        - Ты не можешь идти в таком состоянии. Тебе нужна медицинская помощь!
        - У нас нет на это времени, мы должны поставить людей в известность. Сорок суток, Райк, потом может быть поздно!
        - Но Мари, ты можешь умереть! - в ужасе воскликнул он.
        - Не умру. Первую медицинскую помощь я способна сама себе оказать. Останусь я, ты иди за ребятами, - он взволнованно подскочил, - подожди, - Райк замер. Она вытащила нож и, придавив голову человека к полу, стала резать. От такой жестокости он опешил, но больше его удивляла решимость Мари. Что это, месть? Острое лезвие легко рассекало кожу и вскоре у Мари в руках оказался приличный кусок его плоти. Оглядевшись по сторонам, она указала в сторону шкафчика. - Здесь должны быть герметичные пакеты, их во все отели поставляют, посмотри, - Райк, подойдя к шкафу, увидел несколько.
        - Вот, держи, - она аккуратно сложила материю в протянутый пакет и стала осматривать его. Стащив с его руки перчатку, она снова охнула, указывая пальцем: один из пальцев этого… существа сплошь состоял из мерзких усиков, словно локон волос. Мари придавила к полу его руку и несколькими сильными движениями отрезала кисть целиком, опуская в другой пакет.
        - Попроси Фила с Гаспаром заняться их изучением немедля, остальных приведи с собой. Я пока сделаю несколько снимков этого… существа, - сказала она, и Райк спрятал пакеты за пазуху. Начав говорить снова, она лишь к концу фразы подняла глаза на него, - ты уже второй раз спас мне жизнь, - её голос был наполнен благодарностью.
        - Я сделал бы это ещё тысячу раз, если бы только мог, - искренне произнёс он и Мари, внимательно глядя ему прямо в глаза, кивнула. Разглядела она там те чувства, что он питал к ней или нет - Райк не знал. Он направился к выходу.
        Глава 14
        На улице было также людно, как и несколько минут назад. Людской поток тонким ручейком тёк в разных направлениях и Райк на мгновение остановился, пытаясь разглядеть кого-нибудь подозрительного. Попытка была неудачной. Каждый человек, чей взгляд он ловил, казался ему врагом. Он боялся оставить Мари одну, но не мог и медлить. Каждая минута вытекала, словно кровь из её раны. Вызвав на ближайшем здании экран с картой, Райк сориентировался и потрусил в сторону «Осинового листа». Он крепко прижимал оттопыренный материал комбинезона к груди, стараясь не привлекать внимания. Повернув на боковую улицу, Райк увидел то, что искал. Группа лиц в одинаковых чёрных комбинезонах направлялась в сторону здания с Мари. Едва сдержав крик ужаса, он побежал обратно. Опережая их всего на несколько секунд, Райк вбежал в здание и только увидев живую Мари с вопрошающим взглядом, позволил себе выдохнуть.
        - Что случилось?
        - Враги. Идут, - дав себе секунду чтобы перевести дыхание, он рывком подхватил Мари и прижал её к себе, словно младенца. Она была тяжёлой, мышцы заныли от боли, но он удержал её. Не думая о том куда бежит, Райк выскочил на улицу и потрусил вместе с ней по свободной улице. Он задевал ногами Мар? прохожих, вызывая недовольное ворчание, но на извинения не было времени, он бежал. Через несколько секунд позади послышался взрыв. Райк продолжал бежать. Руки, казалось, вот-вот ослабнут, но он не мог уронить её. Рывком подняв её повыше, Райк зарычал от боли и продолжил бежать. То, что им навстречу вышел Джовес было чудом.
        - Что с ней? - тут же спросил он, принимая Мари из рук Райка.
        - Долго. Нужно к остальным, - запыхаясь ответил Райк, пытаясь подтолкнуть его, но Джо махнул в другую сторону.
        - Сюда, здесь ближе, - он присоединился к гонке, и они бежали уже вдвоём. Райк смотрел на Мари. Она явно ослабла, но глаза её зорко следили за тем, чтобы их никто не преследовал, а пистолет, спрятанный между бёдер, был наготове.
        Десять минут безостановочной гонки лишили Райка последних сил. Остатки он выжимал из себя, поднимаясь по лестнице на второй этаж «Осинового листа». В заведении гудело веселье, пёстро одетые девушки привлекали внимание зрителей, и никто не смотрел на них. В их комнате были уже все, включая Клайда. Увидев Мари, Фил подскочил.
        - Помоги ей, - попросил Джовес, осторожно опуская девушку на диван и повернувшись к Райку спросил, - что с вами стряслось?
        - Мы… - он бросил взгляд на обеспокоенную Джулию. Родвард шагнул вперёд.
        - Она моя невеста, ей можно доверять.
        - Мы встретили одного из этих освободителей. Кем бы они не были, - достав пакеты из-за пазухи, Райк шлёпнул их на стол, посреди пустых тарелок. Вкратце он пересказал события минувшего часа, наплевав на возможную прослушку.
        - Не похоже, что это болезнь. Больше похоже на естественные образования. Возможно, внеземного происхождения, - сказал Гаспар, рассматривая кисть существа, - это надо изучить более детально. Мне нужно попасть на корабль.
        - Ремонт уже завершён, - вставила слово Джулия, - но всех проверяют. Без проверки взлететь не разрешат. Был взрыв… - Она потупила взгляд, словно это была её вина.
        - Можно взлететь и без разрешения, - вставил слово Альдо, но Райк смерил его строгим взглядом. Только проблем с местной администрацией им не хватало.
        - Как Мари? - спросил он.
        - В норме, - коротко ответил Фил. Он обрабатывал её рану каким-то раствором, - но ей тоже нужно оказаться на корабле как можно скорее. Либо нести в местный госпиталь.
        - Исключено. Улететь отсюда, как можно скорее, - сквозь боль прошипела Мари.
        - Род, сделай что-нибудь! - взмолился Райк.
        - У всех есть алиби кроме Джо, Райка и Мари. За нас управляющий «Осинового листа» поручится.
        - Я торчал в армейском магазине и только вышел оттуда, когда услышал объявление о взрыве.
        - Какое объявление? - спросил Райк. Родвард молча включил зацикленную запись.
        «На станции совершена диверсия. Настоятельно просим всех оставаться на своих местах для прохождения проверки. Сектор А47 оцеплен и недоступен для посещения».
        - Шесть модулей повреждены. Команда зачистки уже отправлена, - дополнила картину Джулия.
        - Там был этот пришелец, они избавляются от следов! - воскликнул Райк.
        - Кто они?
        - Агенты освободителей. Они могут быть в местном управлении, в охране и команде зачистки. Мы понятия не имеем сколько их, - Райк тихонько выругался.
        - Это всё объясняет, - сказала Джулия, - кто-то вывел из строя систему видеонаблюдения. Это был кто-то из своих в Ядре.
        - Значит, нас не видели? - спросил Джовес.
        - Да. Поэтому и требуют прохождения проверки.
        - Райк, у меня есть идея. Ты в состоянии правдоподобно врать? - полюбопытствовал Род.
        - Я попробую, - он принялся сосредоточенно вдыхать, пытаясь восстановить равномерное дыхание и унять бешеный стук сердца.
        - Пошли со мной, - резко поднявшись, Родвард направился к двери и Райк последовал за ним. Уже в коридоре он пояснил, - скажем Луиджи что ты предавался плотским утехам с Мари в неположенном месте. Дадим ему взятку. Должно сработать.
        Внизу, они нашли хозяина заведения за одним из игральных столов. Родвард, махнув ему рукой, жестом позвал к ним. Услужливо кивая, Луиджи подошёл.
        - Чем могу помочь?
        - Понимаете, - сдерживая фальшивый смех начал Родвард, - мы попали в презабавнейшую ситуацию. Но забавная она только для меня и, конечно, будет для вас.
        - Я вас внимательно слушаю, - заговорщицки улыбнувшись, Луиджи подмигнул им.
        - Мой друг Райк, - он легонько тряхнул Райка за плечо, - да не трясись ты так, Луиджи свой человек, он поймёт.
        - Извини, - Райк выдал самую убедительную фальшивую улыбку, на которую только был способен.
        - В общем, он решил пошалить со своей подружкой. Вы видели её, невысокая такая, черноволосая, - Луиджи важно кивнул, - им мало было просто снять комнату, эти шалопаи забрались в техническую камеру возле ядра. Их никто не видел, но… Сами понимаете, с этими проверками выясниться и… помимо штрафа вы знаете, перед сколькими официальными лицами им предстоит сгореть от стыда, - когда Родвард закончил, Луиджи хохотал.
        - Ну вы даёте!
        - Вот и я о том же, - Родвард хитро улыбнулся, - я ему сказал: Райк, надо рассказать Луиджи. Он человек бывалый, всякое повидал, поймёт.
        - Конечно! - надулся от гордости хозяин заведения.
        - И конечно же ему достанет мудрости не отказаться помочь, скрыть эту маленькую шалость, - Родвард подмигнул ему.
        - Ну, я… - веселье начало улетучиваться с его физиономии, но Родвард не дал ему опомниться.
        - Естественно штраф должен быть оплачен. Сорок штук, если память мне не изменяет. Другой вопрос - кому заплатить этот штраф. Суровым бюрократам, или любезнейшему человеку, что не оставил в беде романтическую парочку? - стоило упомянуть деньги как глаза Луиджи заблестели.
        - Конечно, конечно! Я позабочусь о том чтобы штраф был направлен в нужное русло… А остальным незачем знать, чем занимались ребята. Я скажу, что вы были здесь всё это время, - он уже снова улыбался, и когда Райк завершил перевод денег пихнул его локтем, - в следующий раз заглядывай ко мне Райк, с удовольствием послушаю о твоих приключениях.
        - Обязательно! - воодушевлённый успешными переговорами, Райк улыбался почти искренне, - спасибо, мистер Луиджи!
        На обратной дороге Родвард тихо ворчал, а Райк почувствовал, как сильно у него болела голова: сказывался стресс. Махнув рукой команде, они снова стали спускаться по лестнице. На этот раз несколько любопытных взглядов всё же остановились на них, но артистка, особенно высоко задрав ногу в танцевальном па, снова переключила на себя внимание зевак.
        Они шли молча, внимательно оглядываясь по сторонам. Впереди колонны шли Джулия с Родвардом. Джовес нёс Мари на руках и она, как могла, растерянно улыбалась невольным встречным, которым приходилось прижиматься к стенам, чтобы пропустить их. Они остановились возле медицинского магазина и Фил купил ей сдерживающий корсет на бедро. Кольцо плотной ткани застегнули на её ноге и Джо осторожно опустил Мари на землю. Сделав пару неуверенных шагов, она прибавила ходу, и процессия снова продолжила движение, подстраиваясь под её скорость. То и дело срезая путь, проходя через некоторые здания насквозь, они стремительно приближались к свободному стыковочному шлюзу, который для них забронировала Джулия.
        Внезапно процессия остановилась и Райк, обеспокоенно глядя вперёд, заметил что Родвард с Джулией спорят о чём-то. Он подошёл к ним.
        - Но это четвёртое крыло! Мы ссадили их в пятом! - сурово говорил он.
        - Что случилось? - они замолчали, и Джулия показала ему экран своего браслета. Там высветилось короткое сообщение «Вооружённые стычки в четвёртом крыле. Усилить периметры безопасности».
        - Ты думаешь что администрация стала бы поднимать такую бучу из-за жалких двадцати человек? - вполголоса спросил Родвард.
        - Не из-за двадцати. Их может быть больше. Вы не одни могли доставлять бойцов.
        - В пятое крыло, милая.
        - Но… Если окажется что вы замешаны в этом деле, Следствие начнёт охоту, и я попаду под раздачу. Понимаешь? - она сухо констатировала факт, однако в фиалковых глазах застыл страх.
        - Тогда я заберу тебя отсюда.
        - Сбежать? Это ещё хуже.
        - Не сбежать. Воспользуемся шестой поправкой, - он улыбнулся.
        - Ты делаешь мне предложение? - изумилась она и тут же улыбнулась, - я согласна!
        - Лучший день в моей жизни! - воскликнул Родвард и повернувшись к команде скороговоркой объяснил: - Райк, дальше ведёшь ты. Здесь прямо. На четвёртой развилке налево и до конца. Там шлюзовой отсек. Мы будем через двадцать минут, - взяв за руку подругу, Родвард помчался в обратную сторону, и Джулия, в своих неудобных туфельках, удивительно ловко побежала за ним. Изумлённо проводив взглядом парочку, Райк повернулся к своей группе. Будущих молодожёнов все провожали взглядами.
        - Нам надо идти, ходу! - громко приказал он и пошёл впереди.
        Первая развилка, за ней вторая. Он старательно держал цифры в голове, чтобы не промахнуться. Он был уверен, что одна лишняя мысль может сбить его и они свернут не туда, а каждая минута была на счету. Преследовали ли их? Обнаружить это было невозможно, да и их группа сейчас была слишком приметной. Кем были те бойцы? Неужели он своим единоличным решением начал восстание на станции? Всего двадцать бойцов… Неужели всё действительно так плохо? Третья развилка. Осталась одна. На ней повернуть. Райк повторял это как мантру. Наконец нужный поворот и уже через триста метров показалась дверь стыковочного шлюза. Ридер, верифицировав браслет Райка, раскрыл двери, и вся команда дружно ввалилась в пустое помещение, совершенно не похожее на тот роскошный холл где они обсуждали ремонт: гладкие металлические стены, скупо светившие потолочные лампы и несколько стульев, беспорядочно расставленные по пустой комнате. Мари тут же опустилась на один из них.
        - Держишься? - спросил у неё Джовес. Она кивнула, - стимулятор у меня с собой, только скажи.
        - Нет, - её голос был твёрд.
        Райк подошёл к управляющему компьютеру возле одной из стен и уже собирался было запросить корабль, но модульная система, с постоянными перемещениями отсеков остановила его. Он испугался что Родвард уже не сможет попасть сюда. Долгие десять минут он бродил возле экрана, поглядывая на дверь и когда та открылась, сердце его на мгновение застыло: сюда могли ворваться бойцы освободителей, или бойцы Губерта. Или Следствие. Они были слишком легкодоступны, слишком привлекательной мишенью, но знакомое лицо позволило ему облегчённо вздохнуть. Родвард и Джулия счастливо улыбались, однако действовали быстро, не забывая о том, что заставило их поспешить с браком.
        - Спасибо что подождал, - сказал Родвард, глядя на неподтверждённый запрос.
        Активировав процедуру стыковки, они почувствовали лёгкий толчок: отсек пришёл в движение. Где-то посреди головоломки из металлических стен и механизмов навстречу им с математической точностью двигался взлётный модуль с отремонтированным кораблём. Они уже не стояли на месте, двигались по направлению безопасности, но Райк всё равно не мог устоять на одной точке, меряя шагами комнату.
        - Да не семени ты, - наконец не выдержал Фил.
        - Извини, - он остановился и, пытаясь занять себя хоть чем-то, сообразил, что не поздравил молодожёнов. Повернувшись к Родварду, он увидел как они тихонько шепчутся о своём стоя возле одной из стен. Подойдя он сказал: - простите что был бестактен. Поздравляю вас!
        - Спасибо, - нежно сказала Джулия, - но ты не должен извиняться. Я понимаю, что ситуация экстренная, да и то, что вы пережили… В моих девичьих фантазиях свадьба выглядела не так, но я переживу, - полные губы девушки расплылись в понимающей улыбке.
        - Не говори так, милая. Мы ещё успеем отпраздновать. Всё будет так, как в твоих мечтах, - Родвард обнял её за плечи и взглянул на Райка, - я давно уже хотел сделать предложение, но Джулия не хотела уходить с работы, а тут… Выбора не было.
        - И тебя просто отпустили? - спросил он у девушки.
        - Не так уж и просто. Когда мы зарегистрировали брак, Род получил возможность досрочно «запросить меня» у станции. Главное, чтобы было кому меня заменить на оставшуюся смену. Я попросила одну подругу и вот я здесь. Безработная, но счастливая, - она улыбалась. Райку хотелось испытывать раздражение, злиться на них за то, что они такие счастливые, тогда как столь мрачные события преследовали его. Но он не смог. Это было правильно. Они могут улыбаться друг другу, несмотря на то, что ждёт их в будущем и это прекрасно. Ради таких моментов для дорогих ему людей Райк был готов бороться до последней капли крови.
        - Кстати, а почему этот отсек такой…
        - Обычный? - Джулия пожала плечами, - я забронировала первый же, что был свободен. К вашему прилёту я подготовила особый. В нём обычно встречают высокопоставленных чиновников, крупных предпринимателей. Или друзей моего мужа, - она чмокнула Родварда в щёку.
        С гулким стуком их отсек замер. Пока механизмы скрепляли стыковочный шлюз между взлётным модулем и их комнатой, Родвард сделал запрос на взлёт.
        - Экипаж «Гипотезы», - Райку резануло слух новое название корабля, - в связи с чрезвычайными обстоятельствами, просим доложить о перемещениях каждого члена экипажа, во время пребывания на станции, - сухим тоном потребовал представитель администрации.
        Каждый стал подходить по очереди, прикладывать руку к панели, после чего вводить место пребывания. Райк обратил внимание что Клайд посетил четыре разных магазина, один из которых назывался «Рог Изобилия». Хотелось бы знать, что там продают, но он тактично придержал свой интерес.
        - Мы получили подтверждение, можете взлетать. Хорошего полёта! - сухо сказала девушка из динамиков таким тоном, словно бы желала им разбиться о первый же астероид.
        - Почему они просто не сняли телеметрию с наших браслетов? - спросил Райк, когда связь прервалась.
        - Для этого им нужно делать запрос в Следствие, а это долго, дорого… В общем действуют тут по старинке, - небрежно пожав плечами ответил Родвард.
        Поднимаясь на борт корабля, Райк пытался обнаружить какие-нибудь изменения, но все они были скрыты металлическими панелями. Фил, Мари и Джовес отправились в кают-кампанию. Гаспар и Клайд в новый оборудованный исследовательский отсек. Родвард с Джулией, несмотря на то, что объединили себя узами брака, вместо того чтобы уединиться последовали за Гаспаром. Райк и Альдо пошли в рубку. Альдо сел в кресло пилота и дал команду на взлёт. Корпус завибрировал, отстыковываясь от станции, и корабль зашёл в аккуратный, но стремительный вираж.
        - Отлети пока куда-нибудь в безопасное место. Лучше подальше от станции, - попросил Райк. Он смотрел на Альдо. Насмешливо скучающее выражение лица, бывшее его визитной карточкой, сейчас отсутствовало. Он беспокойно оглядывался, направляя корабль в безопасную точку. Райк подумал о том, какого ему. После того что он видел, скрывать их историю больше не было смысла.
        - Пока мы летим, я введу тебя в курс дела, - сухо начал он, - я всё ещё не знаю можно ли тебе доверять. Ты хороший парень, ты помог мне, но всё же ты контрабандист.
        - Ты хочешь, чтобы я извинился за это? - усмехнулся Альдо, после повисшей паузы.
        - Нет, просто хотел расставить всё по своим местам. Так вот, - Райк собрался с духом, и стал рассказывать ему о последних событиях. Кратко, сухо. Рассказал про самоубийцу на Кемале. Про инцидент с Гансом. Про их предположения и про сигнал, пойманный командой Фила.
        - Ну и дела, - только и ответил Альдо, после некоторой паузы.
        - Пока всё складывается в неприятную картину. Это существо, на которое мы с Мари наткнулись… Кем бы оно не было, оно или они опасны. Мы должны действовать, должны опередить их, - Райк выдержал паузу, переводя дух, и спросил, - теперь, когда ты знаешь цель нашей миссии, не хочешь ли сойти с корабля? - Альдо повернулся и на лице у него застыло изумление.
        - Ты с ума сошёл? Да я ни за что не пропущу такое! Пришельцы, взрывы, война, а у меня место в первом ряду! - он улыбался, но глаза обмануть Райка не могли, он был испуган. Тем не менее, пилот был преисполнен решимости.
        - Спасибо. Я схожу, проведаю остальных, - Райк, поднявшись с кресла, внимательно посмотрел на Альдо ещё раз. Чутьё ему подсказывало, что на него можно положиться. Окончательно уверовав в лояльность своего пилота, Райк оставил его одного.
        От Альдо многое зависело. То место, что он выберет для их безопасной стоянки сейчас могло бы оказаться ловушкой. Он мог продать их секрет тому же Губерту, но Райку казалось, что он этого не сделает. Он должен доверять ему. Но всё же, Райк продолжал обдумывать это заходя в исследовательский отсек. Работа там кипела. Даже Джулии нашли занятие: она следила за датчиками аппарата, перегонявшего какие-то химикаты.
        - Что-нибудь удалось узнать?
        - Ничего, в прямом смысле слова, - холодно сказал Гаспар, - данный образец, - он указал на распотрошённую руку, - обладает неизвестной ДНК. В разведанном человечеством космосе такого ДНК не встречалось. А значит, мы встретили совершенно новый вид. Конечно, мы могли быть не первыми. Но я не решусь отправлять полученные данные через дальний канал связи. Если дело обстоит так, как нам представляется, то адепты этого… культа могут быть везде. Нам нужно передать образцы лично, в лабораторию Леварго на Земле, - решительный тон голоса смущал, это было не характерно для скованного Гаспара.
        - Значит летим на Землю? - спросил Райк, Гаспар кивнул. Он повернулся к Джулии, - ты теперь с нами?
        - Да, ребята ввели меня в курс дела.
        - А что со станцией, есть вести?
        - Всё по-прежнему, - ответил Родвард, - кто-то организовал вооружённое нападение. Кто и зачем не ясно: на выяснение и на то, чтобы погасить очаг восстания уйдёт много времени, мы уже будем в другой системе. Но я не думаю, что это люди Губерта. Они вряд ли успели бы перебраться в четвёртое крыло.
        - Тогда остаётся надеяться, что служба безопасности сможет разобраться с ними, - вздохнул Райк.
        - Местные капитаны, что сейчас на станции, тоже помогут. Никому не выгодно падение «Консорциума», я тебе говорил об этом. Вот увидишь, народное ополчение быстро сформируется.
        - Хорошо. Так. Гаспар, ты будешь продолжать изучение? - он отрицательно покачал головой.
        - Слишком опасно. Я не хочу испортить образец. В лаборатории на Земле это сделают лучше.
        - Понял. Тогда сохраните копии всех собранных данных. До прыжка в солнечную систему несколько часов, передохните пока, - присутствующие кивнули, - а я схожу, проведаю Мари.
        Он вышел из отсека и направился в кают-кампанию. Мари сидела, вытянув ногу на небольшую табуретку. Над её бедром склонился Фил, зашивая рану при помощи электронного аппарата, внешне напоминавшего молоток. Мари стоически молчала, но её лицо сквозило от боли.
        - Я не вовремя? - спросил Райк.
        - Уже почти всё, - пробормотал Фил и, проведя «молоточком» ещё раз, поднялся, - вот теперь всё. Мари, рекомендации ты запомнила, - он утверждал, а не спрашивал, - а я пойду к Гаспару, хочу получить отчёт. Райк проследи что бы она заснула, - небрежно вытерев руки синтетической салфеткой, он скомкал её и стремительно направился к двери.
        - Ну как ты? - участливо спросил Райк у девушки.
        - Я больше психологически пострадала, нежели физически. Не знаю, что со мной произошло…
        - Да брось Мари, всё позади. К следующей встрече с этими существами мы подготовимся, - он попробовал утешить её, положил руку на плечо, но она зло её отбросила.
        - Я чуть не подвергла опасности всю нашу команду. Я должна обеспечивать безопасность, а не трусить при первой же встрече с неизведанным.
        - Но я тоже испугался! - осторожно заметил Райк.
        - Ты сохранил контроль над своими действиями, а не впал в ступор, - казалось бы от попытки утешения её голос стал только горше, - со мной никогда такого не было, клянусь тебе. Страх поглотил всю меня, не оставив ничего от моей хвалёной решительности. А ты, - в её глаза заблестели слёзы, - ты спас меня. Снова.
        - Наверное, - после недолгого молчания начал Райк, - желание спасти тебя не дало мне поддаться страху. Я ведь даже не думал, что со мной будет, я видел лишь что это существо собирается выстрелить в тебя, - он замолчал, боясь встречаться взглядом с Мари. Ему казалось, что он сболтнул лишнего, боялся открывать перед ней свои чувства. Боялся, что она не ответит взаимностью. Но девушка лишь зажала его ладонь между своих и крепко сжала, физически выражая свою благодарность. Прошло несколько мгновений, прежде чем Райк заговорил.
        - Тебе нужно поспать. Мы летим на Землю, показать образцы в каком-то исследовательском центре. До погружения несколько часов, - он осторожно отнял у неё свою руку и стал осматриваться в поисках одеяла. На глаза попался лишь плед из дешёвой синтетики.
        - Разбуди меня если я понадоблюсь, - попросила она и Райк, накрывая её, кивнул.
        Когда он вышел из каюты, сердце бешено стучало. Эмоции разных оттенков бушевали в нём: страх за Мари, всё ещё не выветрившейся после переделки, радость от того что он стал в её глазах героем, презрение к самому себе за то, что не решился сказать ей о своих чувствах и обида на неё за то, что не спросила о них сама. Он ведь спас её, проявил уже достаточно смелости, да и намёк его был вполне прозрачен. Почему она не отреагировала? Райк встряхнул головой, прогоняя эти мысли. Он уже подходил к рубке, когда Клайд его окликнул.
        - У тебя есть минутка? - он нервно потирал руки и сам выглядел довольно растерянным.
        - Конечно. Что случилось?
        - Планета, вот что случилось. Райк, ты знаешь, что я с трудом переношу проход через подпространство. Я наслышан что тебе это удаётся куда проще, но всё же надеюсь ты можешь меня понять.
        - Могу, - Райк понимал к чему он клонит, но предоставил ему возможность высказаться самому.
        - Но планета… Я не переживу такой гравитации, вернее мои кости не выдержат. Для меня посадка - это смерть, - он бросил беглый взгляд на Райка, - я понимаю, наша миссия очень важна. Мы несём весть об экспансии пришельцев, на наших плечах лежит безопасность всего мира. Я всё это понимаю, но, - его голос сорвался на истеричной нотке, - я не хочу умирать. А каждая минута на пути к Земле неотвратимо приближает меня к смерти.
        - Клайд, но почему ты сразу не сказал? Я просто… просто забыл об этом.
        - Мне показалось, что это будет неуместно. Такая эгоистичная попытка сбежать с корабля. Ведь потребуется время, чтобы высадить меня, несколько часов. А ты уже принял решение и… - на долю секунды Райк потерял нить разговора. Он снова почувствовал опьяняющее чувство власти. Клайд пришёл к нему, а не к Филу.
        - Я обсужу с остальными, скорее всего мы просто пересадим тебя на другой корабль, который летит на какую-нибудь станцию, - он увидел в глазах Клайда облегчение, - наша миссия важна, но ты не должен платить за неё жизнью. Ты член команды, дружище, - Райк ободряюще похлопал его по плечу, - иди в исследовательский отсек, я скоро подойду.
        Райк зашёл в кабину пилота и, сев рядом с Альдо, рассказал про ситуацию с Клайдом.
        - Попробуй высматривать грузовики поприличнее, чтобы нам пересадить его.
        - Может, учитывая сложившуюся ситуацию, нанять кого-нибудь из моих коллег? В этом секторе есть база «Отпрысков Диода», нам почти по пути, - предложил Альдо, но Райк покачал головой.
        - Не будем рисковать. Губерт предупреждал что мне не стоит показываться «Отпрыскам», поскольку Гарри, возможно, будет меня ждать.
        - Как скажешь, шеф, - лишь пожал плечами Альдо.
        Когда Райк зашёл в исследовательский отсек, там уже шло жаркое обсуждение. Среди спорящих особенно громко говорили Клайд и Фил.
        - Это будет полезно для нашей миссии! Я смогу выяснить что там происходит, собрать данные и…
        - Это слишком опасно! - небрежно взмахнув рукой, сказал Фил.
        - Но ведь я рискую, а не ты!
        - О чём речь? - вмешался Райк в разговор.
        - Я хочу полететь на одну из станций «Сх-О» из нашего списка, чтобы провести там разведку, узнать, чем они может быть примечательна. А Фил считает, что там меня достанут агенты Освободителей.
        - Как ты сам считаешь, риск оправдан? Ты знаешь, как устроены станции, знаешь, как не выделяться среди местных? - Клайд согласно кивнул, - в таком случае, если Фил поможет тебе с новым лицом, ты сможешь устроиться техником и не высовываться, пока мы прилетим, подспудно собирая информацию.
        - Именно это я и хотел сделать! - улыбнулся Клайд, - у нас всё равно нет времени на посадку. Вам нужно лететь на землю.
        - Вы правы, - задумчиво почесав щёку, Фил горестно вздохнул и, наконец, кивнул, - хорошо, я согласен.
        - Прежде чем я покину корабль, Райк, - обратился он к капитану, - на случай если ты решишь вернуться к своему настоящему имени, просто запусти эту программу.
        - Спасибо. Весьма предусмотрительно, - обрадовался Райк, принимая на браслет файл, - Альдо уже подыскивает для тебя транспорт. Фил, займёшься новой внешностью для него? - в голосе Райка не было повелительных ноток, но тот, чьё лидерство он считал очевидным, спокойно кивнул и отправился выполнять задание.
        Райк чувствовал, что начинает получать удовольствие от роли командующего. Здесь не было Правления, не было и отца, которых ему всю жизнь приходилось слушать. Он был предоставлен сам себе. Но власть не опьяняла его. От мысли о том, что будь Клайд чуть менее решительным, он, как командир, приговорил бы его к верной смерти Райк задрожал. А Земля? Что их ждёт там? Стоило ли соглашаться на посещение этой лаборатории? Вопросы, мучавшие его, казались страшным чудовищем из древних притч - гидрой, чью голову отсекая - порождаешь две новые. Раньше его это выбивало из колеи, но сейчас Райк впервые почувствовал азарт охотника. Возможно потому, что обретает контроль над собой, над происходящим. Он больше не несётся как лист по ветру, а сам выбирает направление движения. И он был не один. Эта мысль особенно грела его душу.
        Следующие два часа были наполнены постоянными переговорами с капитанами кораблей, что шли встречным курсом. Наконец нашёлся грузовик, летевший на станцию «Сх-О-84». Эта станция была в списке Филимона, чьи координаты были связанны с неизвестными сигналами. Большой удача. За поисками последовали недолгие переговоры, которые проводил Родвард. Райк назначил именно его, так как был уверен, что он лучше других разбирается в экономических вопросах и когда цена была объявлена, Райк оплатил её. Двадцать тысяч реф. Он потерял чувство ценности денег. Всю жизнь до недавних событий он тщательно экономил, копил средства, покупал то, что ему хотелось. Сейчас же, имея в своём браслете ту огромную сумму, что оставила ему Элис, он разбрасывался рефами так, словно приучен к этому с рождения. А средства таяли с каждым днём. Однако других поводов понервничать хватало, так что беспокойство о своём кошельке Райк пинками загнал в самый дальний угол сознания.
        Сцена прощания была недолгой, но довольно трогательной. После трагического предательства и последующей за ней смертью Ганса, перспектива расставаться с ещё одним членом команды была тягостной. Клайд крепко пожал руки всем, кроме Фила, которого по сыновьи обнял. Даже Мари ненадолго разбудили, чтобы дать возможность попрощаться с другом. А когда Альдо выкрутил тягу маршевых до максимума, Райк поймал себя на том, что следит за сигналом грузовика на сенсорах. Он очень надеялся, что это решение не было ошибочным.
        Глава 15
        До перехода в солнечную систему, по расчётам пилота, оставалось восемь часов. Команда находилась в напряжении и Райк, который с удовольствием погрузился бы в апатию, не смог сейчас себе этого позволить. Ему хотелось быть лидером, ему нравилась эта роль. И он понимал, что именно сейчас должен проявить себя. Должен поднять настроение своему экипажу. И Райк превзошёл свои самые смелые ожидания.
        Заглянув в рубку, он поразился тому, как неутомимые в своей болтовне Джовес и Альдо молча сидели рядом. Он шутил, подкалывал их, рассказывал всякие небылицы и истории из детства. Он подталкивал их к разговору и прямо на глазах мрачность, словно лёд, таяла, уступая место непринуждённости. Ловко упомянув, что оба они участвовали в стычках, Райк предоставил им возможность меряться своими достижениями, и направился в исследовательский отсек.
        Там, несмотря на то что в тесном помещении Филимон, Гаспар, Родвард и Джулия тесно сидели вокруг стола, казалось, что в комнате пусто, они лишь изредка перебрасывались какими-то теориями, относительно Освободителей или бунтовщиков с «Консорциума». Аккуратно прощупывая почву, Райк стал вовлекать их в непринуждённый разговор. Слова лились из него так просто! Он часто наблюдал как Элис разговаривает с клиентами, но всегда был уверен, что сам так не сможет. И вот - он доказал обратное. Когда он собрался выходить из отсека, Родвард с Филом с жаром спорили: что одержит верх в азартных играх: торговая жилка, или научный склад ума. Они собирались выяснить это за игрой в покер.
        Райк улыбался, выходя из отсека. Но улыбка его растаяла, стоило лишь подумать о Мари. Она должна была спать, чтобы даже малейшее воспоминание о ране к их прилёту на Землю исчезло из её сознания. Но как ему хотелось разбудить её, поговорить с ней или, хотя бы, просто заглянуть в глаза, подержать за руку, коснуться чёрных волос. Ноги сами несли его в кают-кампанию. Скрепя сердце, он заглянул в каюту и Мари, до этого тихо лежавшая на диване, сразу же стала подниматься. Райк чертыхнулся: всё же разбудил.
        - Мари, я просто проверил что всё хорошо, спи, - он говорил тихо, ласково, но она отмахнулась, поднимаясь с кушетки.
        - Достаточно уже. Ногу нужно разминать, а то толку от лечения не будет, - она стала прохаживаться по каюте, бросая на Райка беглые взгляды, - как там ребята? Всё хорошо?
        - Все на взводе, но мне удалось переключить их внимание с тревожных дум. Толку от них всё равно мало, а так… Скажи лучше, как твоя нога?
        - Значительно лучше. Слушай, ты не занят? Мне бы ногу расходить, составишь компанию? - направляясь к двери, она жестом пригласила Райка идти с ней, и он тут же подскочил, галантно предоставив ей локоть. В груди у него потеплело, когда Мари ухватилась за него.
        Они неторопливо прохаживались по коридору между отсеками, преимущественно молча. Рядом с ней, Райку удалось выбросить из головы все свои страхи. Всё равно, сейчас он сделал всё что мог. Но вскоре Мари нарушила тишину.
        - Знаешь, а мне ведь немного стыдно, - призналась она, свободной рукой касаясь металлических стен коридора, - я хотела тебя убить. Там, в первую встречу.
        - Да что уж, я могу понять твои чувства. Я бы и сам на себя злился.
        - Нет, ты не понимаешь, я ведь действительно была готова к этому. Не Гарри, а тебя, - Райк поёжился, услышав серьёзность её тона.
        - Почему?
        - Гарри ублюдок, он делает то, что делает. Но ты… Я видела, что ты сомневаешься, что хочешь вмешаться и не делаешь это. Видела, как мои друзья получают увечья, а ты, способный помочь, не вмешиваешься. Я ненавидела тебя за это всей душой.
        - И даже когда я тебя освободил, ты хотела меня убить? - Райк старался говорить спокойно.
        - Ещё да, какое-то время. Но теперь я понимаю, как ошибалась. Мне стыдно. Ты думал о куда более серьёзных вещах, нежели жизнь одного человека. А потом ты меня спас. И не один раз. Я была неправа, - Райк подбирал слова благодарности, но Мари, жестом отперев дверь в инженерный отсек, мимо которого они проходили, силой втянула его туда за собой.
        - Мари, что… - договорить она ему не дала. Стиснув в объятиях, Мари прильнула к нему в поцелуе. Её глаза были как никогда близко, и Райк тонул в них, растворялся в сладости её губ. От счастья он не сразу нашёлся, но всё же и сам обнял её. Райк дал волю рукам, а Мари словно ждала этого, всем телом отвечая на его прикосновения.
        Дверь с мягким шипением закрылась, оставляя их наедине друг с другом. Мари мягко отстранила его и, томно улыбнувшись, стала расстёгивать магнитные клипсы своего комбинезона. Райк смотрел на неё одновременно со страхом и предвкушением долгожданного наслаждения. Однако маленькая, но весьма навязчивая мысль разрушила этот сладостный миг. Райк взял Мари за руки, останавливая её.
        - Если ты это делаешь из благодарности, то…
        - Я хочу этого, - в её глазах была решимость и Райк отдался во власть страсти.
        Возобновив поцелуи, Райк прижал к себе Мари. Стискивая в объятиях, он целовал её шею, губы и она охотно отвечала на поцелуи. Она ловко снимала с себя комбинезон и Райк, не обладавший подобной прытью, едва поспевал. Он не думал сейчас о том, как выглядело его тело в её глазах, глазах планетянки. Её же тело было великолепно. Под гладкой кожей чувствовался рельеф мышц, она была одновременно и твёрдой, и нежной. Райк действовал неловко, не умело и их похоть направлялась движениями более опытной Мари. Рывком, от которого напряглись мышцы, Райк поднял её и усадил на выступающую из стены неровность. Они слились воедино. Мари двигалась яростно, с силой вдавливая пальцы в его спину. Райка немного пугал такой напор, но всё же каждой клеткой своего тела он пребывал в эйфории. Обоих накрывал жар страсти. И наконец они оба достигли пика.
        Райк никогда так хорошо себя не чувствовал. Дыхание было тяжёлым, все мышцы горели огнём, но это была приятная боль. Рядом, неторопливо надевая комбинезон, улыбалась Мари.
        - Я давно этого хотела. Ещё на заброшенной обсерватории. Я хотела, но подавляла в себе желание, мне казалось это предательством, недопустимой вольностью.
        - А я хотел тебя с тех пор, как увидел в плену у Гарри. Я влюбился в твои глаза. Полюбил с первого взгляда и когда… - он замолчал, видя как на её лице отобразилось смущение.
        - Райк, но… я думала между нами страсть. Но любовь… - смущённо потирая локоть, она отвела взгляд, - я же совсем тебя не знаю, мы знакомы то меньше месяца.
        - Но разве это имеет значение? Я видел тебя и этого казалось достаточно. Видел тебя в действии, в заботе о близких. В том, какую боль ты перенесла и как стойко её выдерживаешь. Мари, мне не нужно время что бы понять это, - он лишь на мгновение остановился, собираясь с силами и пошёл ва-банк, - я люблю тебя. Влюбился бездумно, безвозвратно. Я думал, что у меня нет ни малейшего шанса, особенно когда застал тебя с Джо, но сейчас ты сделала меня счастливым, - видя виноватое выражение лица Мари, Райк не смог сдержать одиноко отправившеюся в путь по щеке слезу.
        - Извини Райк. Я не знала, что… - её голос был полон растерянности. Она отвела взгляд, а потом и вовсе выскочила из отсека, совершенно смутив Райка.
        Совсем не так он представлял себе их первый секс. Застегивая комбинезон, он присмотрелся к отражению в гладкой, полированной стене. На что он рассчитывал? Она вручила ему дар, он должен быть счастлив, но своей реакцией Мари ещё отчётливее обозначила пропасть между ними. Она не любит его. Райк, собрав всю волю в кулак, выбросил из головы печальные мысли и направился к выходу.
        Голос Альдо звенел через динамики во всех отсеках корабля.
        - Уважаемые пассажиры Гипотезы. Соберитесь, настройтесь и будьте готовы к головокружительному спуску в неизведанные дебри подпространства. Мы начинаем погружение. Пристегнитесь, поцелуйте своих любимых, подумайте о чём-нибудь приятном. Джо, к тебе это не относится, не трать зря ресурсы, - Райк не удержался от улыбки. Альдо говорил всякую чепуху, скрашивая последние минуты перед входом в подпространство. Процесс подготовки занял больше времени чем обычно. Столичная система охранялась лучше других, поскольку там находилось правительство, база федеративного флота и, конечно, Земля. Атмосферой, пригодностью для жизни и размером Борес не уступал Земле. Но именно Земля была символом, она была колыбелью человечества, родным домом каждого, даже если свой первый крик они издали в металлической коробке посреди космического пространства. К Земле многие питали необъяснимую любовь, её считали родиной, священным местом, раем. Вспомнился рассказ Мари о правилах на женитьбу. О состоятельности её родителей. Наверняка Земля вовсе не такое славное место, каким представляется в воображении большинству людей.
        Снова Мари. Райк безуспешно пытался выбросить её из головы, но раз за разом её образ, запах её волос, упругость её кожи возвращалась в памяти, оживая так ярко и живо, что его настоящая реальность казалась фальшивкой. Он сидел по правую руку от Альдо. Слева от пилота сидел Фил. Он неодобрительно качал головой, в ответ на шутливое сообщение Альдо, но ничего не сказал. Мудрые серые глаза были направлены вперёд, на огромное металлическое кольцо, которым, как казалось со стороны, небольшая планета могла себя опоясать.
        Сканирующее кольцо было заодно и охранной системой. По всему её периметру были установлены самые новейшие разработки в области вооружения. При подлёте к кольцу капитаны были вынуждены делать запрос и, если им не разрешался прыжок, сразу же разворачивались и улетали. Попытайся нерадивый капитан продолжить свой полёт, как за мгновения будет стёрт в космическую пыль. С подобной проблемой им столкнуться не пришлось, за это стоило благодарить Гаспара. Именно он отправил запрос в исследовательский центр на Земле. У него были знакомые, которые подтвердили личность. И разрешение, продираясь словно через астероидный пояс, отскакивая от медленно зависших в невесомости астероидов-бюрократов, наконец было получено на бортовой компьютер «Гипотезы». И всё равно, глядя на этот шедевр инженерной мысли - кольцо, в центре которого находилась точка входа в подпространство, Райк невольно испытывал страх.
        Альдо активировал двигатель ВСП и реальность изменилась. Райк лишь отметил то, что для него это становилось привычной рутиной. В это было сложно поверить, но ещё несколько недель назад он впервые испытал подобное, а теперь просто безразлично ждал, когда они вынырнут. Возможность вдохнуть была сигналом, что они снова в обычном пространстве. Райк не мог понять, куда делось его восторженное отношение к неизведанному? Он не считал, что уже «изведал» подпространство, это было попросту невозможно. Невозможно. Снова в памяти всплыла Мари. Кто он для неё? Кукла. Тренажёр. Отдушина. Он не знал, каким термином себя назвать. Раньше он испытывал к Джовесу неприязнь из-за того, чему стал свидетелем. Но сейчас злость прошла. Наверняка у них тоже не было никаких ярких эмоций, никакой любви. Способна ли Мари на любовь вообще, или секс для неё просто способ снять напряжение? Райк сильно сжал кулаки, но тут же расслабился. Конечно способна. Она оплакивала своих друзей. Она была нежна с ним. Братская любовь. Наверное, это всё, что он может от неё ожидать.
        - Райк, мы можем поговорить? - услышал он голос. Её голос. Это была фантазия или реальность? Райк кивнул и поднялся из кресла. Выйдя за ней из рубки, он хотел было остановиться чтобы выслушать её, но сильная рука нашла его ладонь, её пальцы сплелись с его пальцами и Мари потащила его за собой.
        - Ты снова хочешь…? - тихо прошептал он.
        - Нет, но я не хочу, чтобы кто-нибудь прервал нашу беседу.
        Райк покорился. В нём бушевало противоречие. Говорить с ней, да ещё и наедине, смотреть на её лицо было прекрасно, но недоступность и боль от безответной любви ощущавшаяся почти физически навязчиво направляла его назад, словно он шёл в ловушку. Зайдя в инженерный отсек, Мари выпустила его руку и встала перед ним.
        - Мне стыдно за то, что я так сбежала, - Райк открыл было рот, но она предупреждающе подняла руку, - дай мне договорить. Ослеплённая страстью я совсем не ожидала что… Что ты любишь меня. Я не знаю, как к этому относится, я… я не заслуживаю этого. Нет, подожди! - Мари прижалась к Райку, не позволяя ему сказать ни слова, - ты мой друг. Я не стала бы разбрасываться этим словом, уж поверь. Ты стал мне очень близок. Но мне надо переварить всё это и я не хотела бы, чтобы между нами выросла стена. Я просто не знаю, что с этим делать. Но я разберусь, обещаю… - взяв его за руку она сказала, словно подписывая приговор - …мой друг.
        - Спасибо что сказала мне это, - обречённо ответил Райк. Ему многое хотелось сказать ей, но слова проворно ускользали, никак не желая складываться в предложения. Набравшись смелости, он обнял её и прижался так сильно, словно желая в последний раз ощутить гибкость её тела, запомнить запах её волос.
        - Ну чего ты, - мягко оттолкнув, Мари пристально посмотрела ему в глаза, - ты ведёшь себя так, словно мы прощаемся. Это не так. Нас впереди многое ждёт, наша история только начинается!
        - Наверное ты права. Просто мне нужно свыкнуться с этим.
        - Тебе лучше бы сделать это побыстрее, - хихикнула Мари, - скоро мы окажемся на земле и тебе снова придётся командовать, - встретив его удивлённый взгляд, она ободряюще положила руку ему на плечо, - я признаю в тебе лидера. И ребята тоже признают. Пускай ты чужой, но ты взял ответственность за нас, помог добраться до истины. А ещё, ты спас мне жизнь. И, конечно, «Гипотеза». У нас никогда не было бы такого шикарного корабля, если бы не ты, - она погладила рукой металлическую стену, - и ещё у нас появилась гипотеза относительно освободителей. И всё благодаря тебе, - её слова бесконечно льстили Райку. Лидер… Мари считает, что он справится и он не имеет права её подвести. Но избавиться от неуверенности было не так просто.
        - Мари, спасибо тебе за эти слова. Но это такая большая ответственность! Я не думал, что… Я думал, что лидер в нашей компании Фил, а я просто помогаю ему, как заместитель.
        - Фил? Да брось. Он же учёный. Он может руководить лаборантами, поскольку с высоты опыта, чаще всего именно он знает, что и когда нужно сделать. Сейчас мы столкнулись с неизвестным и Фил также слеп, как остальные. И он тоже видит в тебе лидера.
        - Ты говорила с ним об этом? - нервно спросил Райк.
        - Нет, но я достаточно наблюдательна, чтобы сделать выводы. Райк, прекрати нервничать. Ты справишься. А если что, я буду готова тебя поддержать… - сделав паузу, она добавила с лёгким, возбуждённым придыханием, - …в любом качестве.
        - Нет! - вскрикнул Райк. Мари недовольно посмотрела на него, - прости, но я не смогу, зная, что… - он боялся слов, словно произнеся их, словно заклинание, он сделает их реальностью. Но они уже ею были - …моя любовь безответна.
        - Я понимаю, - обняв его за талию, Мари поцеловала Райка в щёку и направилась к выходу из отсека, - остаётся надеяться, что я хороша не только в постели. Может смогу ещё как-нибудь пригодится, - она хихикала и Райк, не выдержав, улыбнулся в ответ.
        - Ты самая сильная девушка, которую я встречал, - ему хотелось сделать ей ещё комплимент, но не удавалось подобрать слова.
        Она подмигнула ему, и вышла. Райк пошёл следом. По его просьбе, Мари собрала всю команду в кают-кампании. Всех, включая Альдо, который доверил управление Гипотезой бортовому компьютеру. Райк пришёл последним. Он долго собирался с мыслями, думал о том, что должен сказать им. А когда двери каюты мягко закрылись за ним, в помещении воцарилось молчание. Команда смотрела на него. Сейчас или никогда: он закрепит за собой лидерство.
        - Итак, всего несколько часов отделяют нас от Земли, поэтому нужно определить все наши последующие действия, шаг за шагом. Возможно, на Земле у нас не будет времени на обсуждения, - он сделал паузу, на случай если кто-то захочет прокомментировать, но команда молча смотрела на него, - мы столкнулись с неизведанным. Возможно, с угрозой всему человечеству. На нас лежит ответственность за то, будет ли готово человечество к возможному вторжению. Гаспар, ты сказал, что у тебя есть связной в исследовательском центре, ему можно доверять?
        - Ну как сказать связной, он управляет центром Леварго. Майкл Флавиус, все зовут его просто Директор, - тихо ответил он.
        - Он примет нас?
        - Непременно. Более чистого стремления к науке я ещё не встречал. Непреклонный человек, - в голосе Гаспара звучало уважение, - у него есть влияние, в том числе и за пределами центра, так что мы можем быть уверены в том, что наше сообщение услышат все, кому нужно.
        - В том числе военная комиссия? - подозрительно спросил Джовес.
        - Да. Не переживай, тебя не будут считать дезертиром, Джо. Обсерватория взорвана, однако ты продолжаешь защищать нас, - с сочувствием сказал Гаспар, - официально, твоя служба продолжается.
        - Хотелось бы верить, - буркнул Джо.
        - А что с военной комиссией? Мы будем с ними контактировать? - спросил Райк.
        - Мне придётся предстать перед ними с полным отчётом. Выбирать тут не приходится, - проворчал Джо, - Мари, тебя это тоже касается.
        - Да, конечно.
        - Мы, с Филом и Гаспаром отправимся в центр Леварго, - продолжал Райк.
        - Вам нужна будет защита, - сказала Мари.
        - Значит запросим вооружённый конвой от корабля к центру. Если не доверять правительству, то всё, так или иначе, обречено на провал. Мы не сможем прорываться с боем.
        - А что делать нам? - Джулия была полна решимости, но Райк надеялся, что ей понравится то, что он скажет.
        - Я бы хотел, чтобы вы с Родвардом провели время вместе так, как это полагается новобрачным, - резко подняв руку он остановил их возражения, - посильную помощь вы оказать всё равно не можете. Идти просто за компанию не имеет смысла. Без вас обоих мы бы пропали на «Консорциуме» и ты, Джулия, пожертвовала работой ради нашей миссии. Вы заслужили этот отдых.
        - Дело говорит. Не спорь, - добавил Фил. Остальные закивали головами. Родвард позволил себе слабую улыбку.
        - Спасибо Райк. И вам, ребята.
        - А мне что делать? - Альдо, молчавший до этого момента, почувствовал себя обделённым вниманием.
        - Тебе нужно остаться на корабле и держать его в предполётной готовности. В любой момент нам может потребоваться срочный вылет, - положив руку на плечо пилоту, Райк добавил, - если ты хотел погулять по Земле - извини, но ты нужен нам здесь. «Гипотеза» твоя вотчина и я доверяю тебе самую важную миссию: вывести нас целыми и невредимыми.
        - Хорошо, шеф, я понял, - Альдо серьёзно кивнул.
        - Теперь отдохните. За час до начала посадки я всех разбужу и будем готовиться к приземлению.
        Райк не удивился, когда Джо отдал честь. Для него это был естественный жест, приставить руку к голове. Но до чего же было приятно то, что никто из команды не удивился. Для них это тоже было естественно. Он лидер. Райк всеми силами подавил самодовольную улыбку. Вереницей, команда направилась в жилой отсек. Краем глаза он видел, как Джовес попытался ухватить Мари за талию, но та отстранила его, отрицательно покачав головой. Райк снова подавил улыбку, на этот раз наполненную местью и превосходством над Джо. Тут же, он мысленно сделал себе выговор. Он не должен так думать, Джо часть его команды.
        Отдохнуть как следует всё же не удалось. Несмотря на то, что Райк поспал несколько часов, он часто просыпался от кошмаров. Все эти смерти… Забросив попытки выспаться, Райк направился в рубку. Альдо дремал, готовый при первых же признаках опасности перехватить управление у автопилота. Но это была солнечная система. Каждый астероид здесь был посчитан, а популярные маршруты пройдены множество раз. Подогрев на складе две баночки с синтетическим кофе, Райк вручил одну пилоту. Тот с благодарностью пригубил горячий напиток.
        - Не думал я, что так всё повернётся. Честно сказать, я не был уверен, что ты выберешься из Столицы. Ты сделал куда больше, чем я мог предположить, - он сделал большой глоток, - и отдельно хочу сказать спасибо за то, что сделал меня частью всего этого. Частью команды. Ты знал, что я всегда был одиночкой?
        - А как же «Отпрыски Диода»?
        - Не более чем база для заправки. Я никогда толком не считал себя одним из них. Думал, что мне это не нужно. Бесцельно зарабатывал деньги, а теперь… Теперь я делаю что-то по-настоящему важное. Спасибо, дружище. И за это тоже, - он протянул ему пустую банку.
        - Как думаешь, что нас ждёт на Земле? - спросил Райк.
        - Куча бюрократической волокиты. Скука, на самом деле, смертная. Думаю, обойдётся без приключений.
        - Надеюсь на это. Слушай, а ты раньше встречал Элис? - Райку показалось, что Альдо вздрогнул.
        - Видел пару раз на станции где ты меня нанял. А что?
        - Я беспокоюсь за неё. Старрет уверял что она обычная вертихвостка и забрала у меня деньги, но… Мне кажется, что не всё так просто, - он устало уставился на свой браслет, единственное напоминание о ней.
        - Элис может о себе позаботится, - сказал он и поспешно добавил, - по крайней мере она производила впечатление опытного путешественника, - Райк посмотрел на пилота. Тот явно хотел что-то сказать. Что-то ещё. Слова как будто жгли его язык, но он встряхнул головой и указал на иллюминатор, - гляди!
        Райк послушно повернул голову и открыл рот в изумлении. С правого борта мимо них пролетал настоящий исполин. Было удивительным то, как он раньше его не заметил. Корпус этого корабля Райк не мог объять взглядом. Даже те линкоры, что встретились им возле «Консорциума», могли бы штабелями уместиться внутри этого гиганта. С его боков, словно жабры, светили маневровые двигатели. Их было безумно много - Райку не удалось сосчитать. Он встречал описание подобных кораблей, но в интерограммной библиотеке не было объёмной модели. Возможно потому, что просканировать это чудо инженерной мысли было непосильным трудом.
        - Реформатор. Самый большой корабль в флоте Галактической Федерации, единственный и неповторимый. Надо же! - Альдо был неподдельно изумлён.
        - Интересно, куда он направляется?
        - Спросим на Земле. Думаю, что он летит в Редус. Ходят слухи, что там хотят подвергнуть терраформированию две планеты, - Райк присвистнул. Редус был известен богатыми залежами полезных ископаемых. Жить на планете в такой системе будет явно очень дорого. Но не так дорого, как на Земле, конечно же.
        К теме Элис они больше не возвращались. Альдо попросил последить за приборами пока он ещё немного подремлет. Райк не отказал. Пролетающие мимо корабли, светящиеся вдали звёзды и стремительно увеличивающийся в размерах голубой шар - центральная планета Галактической Федерации были его компанией. Приборы показывали час до входа в атмосферу. Он растормошил пилота и пошёл будить остальных. Конечно, можно было передать сообщение через динамики, но ему хотелось размять ноги и проявить личную заботу. Почти все уже проснулись приходя в себя, только Джовес храпел, лёжа на спине, и Джулия сладко сопело в плечо Родварду.
        Перекусив стандартным пайком, каждый стал собирать вещи, необходимые на планете. Учёный состав паковал квалемы с данными. Несмотря на то, что один квалем был практически неограниченным вместилищем данных, чаще использовали несколько, чтобы быстрее дешифровать информацию.
        Райк помог аккуратно переместить конечность и часть головы пришельца в переносной ящик, защищённый от влияния извне. Снова видеть плоть того ужасного существа было неприятно, но рука не дрогнула.
        Самому же райку брать было нечего: всё, что принадлежало ему на этом корабле - его браслет. И конечно сам корабль, по крайней мере юридически. Когда «Гипотеза» вошла в атмосферу, Райк был в кабине пилота вместе с Мари. Ещё издалека вид планеты поражал своей девственной чистотой. В эпоху технократии, планета, не усеянная спутниками, не опоясанная космическими лифтами и прочими чудесами инженерной мысли, казалась чем-то удивительным. Райк вспомнил Кемаль, но ему сложно было считать обжитой планету, на которой, в своих феодальных наделах, царствовали губернаторы, чьи вотчины были разделены бесплодными пустынями.
        Он видел изображения Бореса. Планета частично была скрыта различными металлическими устройствами. Как, например, гигантская батарея, заряжающаяся энергией звезды и питавшая всю планету. Космические лифты на орбитальные центры развлечений, вмещавшие в себя ночные клубы, рестораны, гостиницы. Число спутников, было огромным. Казалось вся планета жила развлечениями. Но Земля была не такой. Она была аскетичной, даже аристократичной. Пять орбитальных взлётных полей на всю планету. До удалённых уголков нужно было добираться наземным транспортом.
        - Никогда не мог понять, как им удалось продвинуть «бесполётный» закон, - нарушил тишину Альдо.
        - О, эти чиновники и не на такое способны, когда считают, что им что-то угрожает, - усмехнулась Мари.
        - Да, теракт был что надо, - хохотнул в ответ Альдо. Мари смерила его недовольным взглядом, - не подумай что я оправдываю их действия. Но согласись, какова задумка, а? Когда кругом множество технологий, бесчисленное количество различного вооружения, просто взять и пойти на таран?
        - Вы о чём? - с интересом спросил Райк.
        - Ты разве не изучал историю? - спросил Альдо. Райк лишь отрешённо пожал плечами, - ну ты серость! Прошлого президента убили, свалив на него корабль прямо во время светского раута.
        - Как это допустили? - изумился Райк.
        - Саботаж, не иначе. Корабль был обычным рекламщиком. Немного отклонился от курса, набрал ускорение с помощью модификации двигателя и размазал всю президентскую вечеринку по земле.
        - Пять лет они продвигали этот закон, и ещё пять внедряли, - подхватила Мари, - большинство состоятельных людей очень довольны текущим положением дел.
        - Я думал что бесполётная зона - просто дань моде, - покачал головой Райк.
        Он, конечно, знал, что три десятилетия назад были запрещены любые полёты над поверхностью Земли, но только сейчас узнал почему. Были, конечно, «воздушные туннели» для трансфера на множество космопортов, но их траектории были чётко выверены. Нарушишь траекторию - тебя оштрафуют, или того хуже: взорвут вместе с кораблём прямо на месте. С материка на материк жители перебирались на высокоскоростных кораблях, парящих над водой, но не поднимавшихся выше нескольких метров над её уровнем. По суше передвигались, преимущественно, с помощью электрокаров. Ну и, конечно, пневмо-экспресс. Капсулы переносили человека на огромное расстояние. Сотни километров. Требовались, конечно, пересадки, но этот вид транспорта считали наиболее безопасным. Туннели для капсул соединяли почти все популярные точки планеты. По слухам, компьютер, занимающийся вычислениями маршрутов и графиком движения капсул, был самым дорогим в мире и уступал только центральному компьютеру «АрмТек».
        За воспоминаниями Райк не заметил как они уже преодолели большую часть пути. Сильное давление, боль в висках и тяжесть в грудной клетке он осознал не сразу. Теперь, вперив взгляд в стремительно приближающуюся поверхность, Райк вжался в кресло и старался часто и мелко дышать. Они садились на солнечной стороне, поэтому, когда они снизились до десяти километров, Райк уставился в иллюминатор.
        Обширная россыпь красивых зданий, небольшие зелёные островки растительности, и голубые - воды. Живая вода в таком количестве даже пугала. За свою жизнь он уже привык к тому небольшому запасу, что обеспечивал циркуляцию по каналам станции. Ему внезапно захотелось посмотреть всё поближе. Ещё более изумлённо он смотрел на величественные здания, стрелой устремившиеся вверх. Их причудливые формы были изогнуты то в виде знака бесконечности, то в виде распустившегося цветка из стекла и бетона. Когда они подлетели ближе, стали заметны трубы пневмо-экспресса, аккуратно, словно лианы, опоясывавшие здания, протянутые высоко наверху и резко спускавшиеся под землю или воду.
        Следуя выверенной траектории, «Гипотеза» пролетела по свободному пространству стремительно приближаясь к заполненной жизнью широкой площадке: несметное количество ангаров; свободно стоявших кораблей, словно припаркованных ненадолго; невероятного количества людей, сновавших между ними, с высоты казавшихся невероятно маленькими. Это было величественное зрелище.
        Когда корабль, лавируя между высокими смотровыми вышками, аккуратно приземлился, к ним со всех сторон побежали вооружённые люди. Райк на мгновение почувствовал сомнение в правильности решения лететь на Землю.
        - Не дёргайся, шеф. Это конвой. Ты же просил сделать запрос, - пояснил Альдо. Райк так увлечённо разглядывал планету, что не обращал внимания на действия пилота.
        - Ага, понятно. Просто уж очень угрожающе выглядит, - солдаты, словно услышав его слова, выстроились в шеренгу, закидывая крупные импульсные винтовки на плечо.
        - Элитная пехота. Здесь других не держат, - подмигнув Райку, он прибавил, - не переживай, я не отдам им «Гипотезу». Мои документы чисты.
        - Спасибо Альдо. Нам пора.
        - Пойдём, я провожу вас.
        Выходя из рубки, Райк ещё испытывал страх перед грядущим, но с каждым шагом он наполнялся уверенностью. Альдо спешил сзади.
        Глава 16
        В стыковочном шлюзе собрались не все и Райк, недовольным взглядом, смерил Мари.
        - Он уже идёт, - пояснила она. Послышались широкие шаги и из-за поворота вывернул Джовес в полном параде: зелёный комбинезон с коричневыми полосами, две награды на груди и погоны на плечах. С гордо поднятым козырьком берета он выглядел серьёзным, настоящим солдатом. Альдо, не удержавшись, прыснул.
        - Прости, друг, - он похлопал его по плечу, - не ожидал тебя увидеть в форме. Очень непривычное зрелище.
        - Смейся сколько влезет. Я не трясусь за честь формы, - тем не менее, вид его был серьёзным и Альдо, пристыженно, замолчал.
        - Райк, как ты себя чувствуешь? - участливо спросил Фил, - земная гравитация беспощадна с непривычки.
        - Тяжело дышится, но в целом нормально. Наверное, я привык, - беспечно ответил он. Фил лишь удивлённо хмыкнул.
        - Не может организм так быстро адаптироваться, ты принимал какие-то таблетки? - Райк покачал головой. Фил собирался было продолжить расспрос, но. Люк стыковочного отсека стал опускаться, превращаясь в металлический трап.
        Ступив на планету, Райк снова почувствовал, как тяжело даётся ему каждый шаг. Однако стоило лишь вдохнуть местного воздуха, как он не смог сдержать улыбки. Такое обилие запахов, свежести он не нюхал даже на Кемале. Что уж говорить о станциях. Он шёл впереди, за ним, стройным армейским шагом, следовали Мари с Джовесом. Фил и Гаспар шли чуть поодаль, везя на ручной тележке ценный груз, а замыкали строй Родвард с Джулией, держась за руки и счастливо озираясь по сторонам. Навстречу им выдвинулся один из солдат.
        - Приветствуем вас от имени Федерации! - солдат отдал честь и Мари с Джовесом соответственно ответили ему, - я уполномочен сопроводить вас до центра Леварго. Идёт вся группа? - он окинул взглядом экипаж корабля.
        - Только я и двое учёных, - сухо ответил Райк. Джовес отошёл, уступая место Гаспару, катившему тележку.
        - В таком случае двигаем, - солдат махнул рукой в сторону невысокого, шестиколёсного электромобиля. Покрытие наверняка было бронированным.
        Переглянувшись с остальными, Райк направился за капитаном стражи, Фил и Гаспар за ним. Остальные солдаты обступили их плотным кольцом и, пристально следя за периметром, двигались в такт скорости. Идти было тяжело, но чем дальше, тем больше Райк привыкал к гравитации. Возможно его тренировки действительно оказались такими эффективными, какими их считал Джо. По крайней мере дышал Райк почти полной грудью.
        С высоты, здания возле орбитального взлётного поля казались большими. Но сейчас они выглядели просто огромными. Райк пытался по количеству окон посчитать этажи, но сбился со счёта на сотне. Не смотря на декоративный вид зданий, похоже, что это был жилой квартал, где жили сотрудники, обслуживающие посадочное поле. Автомобиль тоже был крупнее чем издалека. По размерам он почти сравнялся с «Ранкитом». Внутри легко поместилась тележка с грузом, трое пассажиров и пятнадцать солдат в полном обмундировании. С лёгким шумом работающего электродвигателя, автомобиль начал движение. Скорость то повышалась, то снижалась почти до нуля. Окон не было и Райк не имел возможности смотреть по сторонам, хотя очень хотел. Они ехали больше часа и когда двигатель заглох окончательно, солдаты стали покидать кабину. Ещё через четыре минуты капитан отряда махнул рукой, разрешая выходить.
        Райк огляделся. Казалось они попали в парк: лужайки, сочно отливавшие салатовыми оттенками, невысокие деревья, журчание фонтана посреди пруда в ста метрах от них. Впереди красовалось овальное здание с двумя высокими вышками, чьи вершины были украшены разнообразными сканирующими антеннами. Здание было настолько белоснежным, что глазу было непривычно смотреть. Лужайку пронизывала нитка дорожки, по которой капитан и двинулся, призывая следовать за ним. Петляя по извилистому пути, Райк слушал щебетание птиц. Ему даже показалось что он увидел одну. Настоящая птица! Не симулятор птичьего пения. Ему хотелось выгадать для себя несколько минут, чтобы сполна насладиться преимуществами жизни на Земле, но стремительный шаг вскоре вызвал боли в коленях, ломоту в плечах и беспокойство в сердце.
        Уже возле здания, их встретила делегация из пяти человек. Четверо были в форменных белых костюмах с большой буквой «Л» на плече, а пятый, невысокого роста старичок, был одет в мешковатую рубашку из какой-то дешёвой, синтетической ткани, да помятые штаны. Райк понял кто это лишь тогда, когда Гаспар, чуть ли не подобострастно, бросился пожимать его руку.
        - Рад вас видеть, Директор. Позвольте представить моих коллег: Филимон, учёный со старой Обсерватории и Райк, капитан нашего исследовательского судна, - старичок неспешно пожал руки обоим представленным гостям. Райку было приятно официально выступать в качестве капитана.
        - Приветствую в нашем центре, уважаемые гости, - голос Директора шелестел на ветру, - мы получили тревожные вести и хотели бы сразу приступить к изучению материалов, минуя необходимые церемонии и расшаркивания. Я не хочу выглядеть негостеприимным хозяином, но, если обстоятельства именно таковы как Гаспар описал в отчёте, нам лучше не терять ни минуты, - Райк, Фил и Гаспар одновременно кивнули. Лишь один человек из свиты Директора недовольно нахмурил брови.
        - Может быть мы сами изучим материал, а гости пока передохнут с дороги?
        - Осади, Валентин. Они видели больше нашего, нам нечего от них скрывать, - тот попытался было что-то сказать, но Директор резко поднял сухую ладонь, поднеся её чуть ли не к лицу коллеги, - Шшш! - и, уже повернувшись к гостям, - следуйте за мной.
        Услышать скрежет автоматических дверей было неожиданно. Казалось они были неисправны, но никто не обращал на это внимания. Они зашли в большой холл с высокими потолками. Обстановка здесь была в духе минимализма: два длинных дивана по бокам, информационная стойка, возле которой стояла опрятная девушка, плечо которой украшала большая «Л» и белоснежные стены, которые были единственным элементом декора, украшающим холл. Процессия направлялась к лифтовым дверям, в противоположной от них стене. Массивные двери разошлись в сторону и лифт, напоминавший скорее небольшую комнату, вместив в себя всех участников процессии, мягко поплыл ввысь. Они поднимались в почти полной тишине, лишь Директор тяжело вздыхал, словно у него была одышка после пробежки. Когда двери открылись, перед ними предстал длинный коридор с целой вереницей закрытых дверей, каждая из которых, наверняка скрывала в себе какие-нибудь тайны. Они долго шли, пока не достигли самого конца коридора. Массивные ворота из укреплённого титана не открылись при их приближении. Директор взмахнул рукой с браслетом возле скрытого в стене ридера и лишь
тогда ворота двинулись вверх. Ровный, приглушённый свет осветил помещение. Здесь было множество приборов и станков разной формы и размеров. Были капсулы с жидкостями, целые ряды аккуратно выложенных инструментов. Примерно так Райк себе и представлял настоящую лабораторию.
        Директор, приглашающим жестом, указал на свободное место возле стены, куда Гаспар с Филом поставили тележку. Директор первым взял закрытую капсулу, за непроницаемыми стенками которой скрывалась плоть пришельца. Прикосновением пальца, Фил разблокировал запирающий механизм и Директор, ловким движением, словно доставал кролика из шляпы, снял крышку.
        - Невероятно, - голос директора стал ещё тише. Его помощники встревоженно зашептались. Один из них принял ценный экспонат и вместе с коллегой принялся за работу. Они положили капсулу на небольшой столик снабжённый сканерами и маленькими механическими руками. Вскоре рядом занял своё место второй «экспонат», часть лицевой ткани пришельца. Два других лаборанта принялись за разбор данных с одного из квалемов, привезённых командой Райка с собой. Гаспар и Фил тут же были включены в дело. Директор ловко командовал, размахивая сухенькими руками. В его движениях была уверенность, Но Райк, когда встретил его взгляд, увидел в его глазах тщательно скрываемый страх.
        Процесс начался так стремительно, что Райк вскоре потерял нить рассуждения. Он был не в силах расшифровать научные термины, которыми сыпали эти люди. Они будто пытались засеять информационное поле. Тем не менее, вскоре появились первые «ростки». На большом экране, занимавшем практическую всю поверхность одной из стен, появилось смоделированное туловище пришельца. Райк едва не потерял равновесие.
        - Точно так и он и выглядел! - воскликнул он. Учёные одобрительно и важно закивали, продолжая изыскания. Но ему не хотелось быть в стороне. Сейчас он имел возможность задать важный вопрос, который его беспокоил, - послушайте, Директор, когда мы встретились с этим существом, член моей команды, девушка, почувствовала панический ужас и не смогла с ним справиться. Она была буквально парализована, я с такой проблемой не столкнулся.
        - Спасибо что сказал, мы обязательно изучим этот вопрос. Пока, ответов у нас нет, - не отводя глаз от столбцов с данными ответил он.
        - А сколько это займёт времени?
        - Неизвестно. Но дело не одного дня точно.
        - Но… - браслет Райка просигналил о входящем звонке.
        - Райк, что там у вас? - послышался голос Мари.
        - Мы передали данные, исследование займёт несколько дней. Как у вас с докладом?
        - Я уже отчиталась, Джовес сейчас беседует с адмиралом. Мне кажется они захотят выслушать и тебя. Вместе с Гаспаром и Филом.
        - Нас хотят в чём-то обвинить? - встревоженно спросил Райк.
        - Не знаю. Честно… Я очень надеюсь, что это не так. До связи!
        Райк потревожил седовласого учёного, сообщив о последних вестях. Новость о том, что нужно будет прекратить исследование Гаспар воспринял в штыки.
        - Это неприемлемо, я нужен здесь.
        - Всё в порядке, юноша, я разберусь с этим, - успокоил его Директор, - а вы поезжайте. Филимон, возвращайтесь при… возможности. Ваш опыт придётся здесь к месту.
        Райк ждал, что такое же предложение поступит и ему, но Директор лишь попрощался с ним кивком.
        Обменявшись с Гаспаром взглядом, Фил по-отечески обнял его и, резко развернувшись на каблуках, стремительно направился к выходу. Райк молча последовал за ним. В лифте они также хранили тишину и лишь в холле Райк осмелился задать вопрос.
        - Ты попрощался с ним так, будто вы никогда не увидитесь.
        - Кто знает, что нас ждёт дальше. А Гаспар… Он много для меня значит, я не хотел бы умирать, не попрощавшись, - его голос был печальным, но говоря о возможной смерти, Фил не выглядел испуганным. Неужели он ожидает казни, как преступник?
        На улице уже было темно. Солдаты снова взяли их под конвой и молча разглядывали гостей внутри бронированного автомобиля. Райк не спрашивал куда они едут, адрес ему ничего бы не сказал. Но чем больше проходило времени, тем мрачнее он становился. Когда машина наконец остановилась, он поднимался вместе с сильной тревогой внутри. Они остановились перед высоким, этажей в пятьдесят, геометрически ровным прямоугольным зданием. У входа стояли часовые в тяжёлой броне. Отдав честь командиру, сопровождавшему Райка с Филом, их пропустили внутрь. Холл был совсем маленьким и лишь два стационарных пулемёта, установленных в кресле на шарнирах украшали его. Солдаты за оружием молча провожали взглядом гостей к лифту.
        Вопреки ожиданию Райка, лифт резко поехал вниз. Он пытался предположить насколько глубоко, но табло с этажами не было. Дышать становилось труднее, но Райк старался не придавать этому значения. Не грохнется же он в обморок, в конце то концов. Лифт замер, и они вышли в коридор, интерьер которого смущал своей обстановкой: путь освещали устаревшие лампы свисавшие с потолка на тонких проводах, на стене в произвольных местах висели проводные телефоны, а из мебели были лишь деревянные стулья, чей возраст Райк не взялся бы определить. Где они взяли эту рухлядь? Когда они зашли в большой освещённый зал, их проводили к простым, деревянным табуретам, копиям тех, в коридоре. Удивительный парадокс: мебель выглядела старой и дешёвой, но сам материал… Он ощупал стул - это было настоящее дерево. Пластик был намного дешевле и служил дольше. Показная роскошь? Демонстрация верности традициям? Знакомый голос прервал его размышления.
        - Ребята! - из двери в другом конце зала вышли Джо и Мари. Она приветливо махнула им рукой. Их конвоировал всего один человек. Лицо Джовеса было мрачным.
        - Как у вас прошло, всё в порядке? - спросил Райк, когда они сели рядом.
        - Можно сказать и так, - буркнул Джо, - но они хотят нас назначить в другую часть. Я не знаю куда, не знаю зачем. Тем не менее, возможно нас разделят.
        - Мари, и тебя тоже? - d ужасе спросил Райк. Она печально кивнула, а в глазах у неё заблестели слёзы. Райк сжал кулаки. Они не имеют права! Они вместе нашли ценную информацию и должны продолжать работать вместе. Это было попросту нечестно. Однако вслух Райк этого высказывать не стал. Они были на чужой территории и сейчас, возможно, решится их судьба.
        Они сидели напротив небольшой сцены, на которой стояло семь роскошных, велюровых кресел. Они пустовали. В зале могло спокойно поместится человек пятьдесят, но не считая охраны их было здесь всего четверо. Фил рассказал ребятам про Гаспара. Мари расстроенно прошептала, что тоже хотела бы с ним попрощаться. Джовес что-то проворчал, но вид у него явно был расстроенный.
        - Ещё раз приветствую вас, - услышали они скрипучий голос Директора, который неторопливо вошёл в помещение.
        - Вы здесь? - удивился Райк, - но почему не поехали с нами?
        - Я не имел права сообщать, что буду в составе комиссии, - коротко ответил Директор. За ним в помещение стали входить какие-то люди, которых Райк видел впервые. Двое были в военной форме, остальные в гражданском. Лишь последнего человека он узнал. Его узнал бы любой житель обжитой галактики. Сам президент Нильс Бреган. Материал его костюма выглядел просто, но сидел идеально, явно сшитый на заказ. Он был широкоплечим. Волевой подбородок удивительно гармонично сочетался с выступающими как у хомяка щеками. Взгляд светло голубых глаз излучал силу, а голос был наполнен энергией. Не зря его речи народ всегда слушал с восхищением.
        - Не вставайте, - махнул он рукой Райку и остальным, - встреча не официальная. Считается, что меня здесь вообще нет, - приветливо улыбаясь, он со своей группой подошёл к Райку. Президент протянул руку и Райк с почтением пожал её. Также он поздоровался и с остальными.
        - Позвольте представить, это адмирал Хантье, представляющий Федеральный флот и адмирал Горсток, представляющий Следствие, - услышав свои имена они кивнули, - а также министр финансов Дик Ландерстон, - высокий, лысый, больше похожий на военного своей мускулатурой мужчина кивнул, - мой заместитель и секретарь Джоан Строленс, - на этот раз кивнула строго одетая женщина, шатенка среднего роста. Судя по морщинам на её лице и сединой в волосах, она была куда старше Райка, - и первый вице-президент компании «АрмТек», Хонар Сталье, - темнокожий мужчина приветливо улыбнулся, демонстрируя ровный ряд белоснежных зубов.
        - Для нас большая честь познакомиться с вами! - только и смог ответить Райк, поражённый столь высокопоставленными участниками диспута, в котором они собирались участвовать.
        - Могу себя представить на вашем месте, - с лёгким намёком на улыбку сказал президент, - жаль, что повод для встречи столь тревожен.
        Они стали подниматься на сцену, словно труппа артистов. Делегация заняла кресла и президент Бреган махнул рукой в сторону Райка, приглашая выйти вперёд. Борясь с волнением, Райк встал перед ними, собираясь с мыслями. Казалось невидимая рука давит ему на плечи - сказывалась непривычная телу тяжёлая гравитация.
        - Итак, когда я услышал первые донесения, я подумал, что это чушь, провокация моих политических противников. Но вы предоставили исчерпывающие доказательства существования враждебной силы, а господин директор подтвердил, что происхождение этого существа не из наших звёздных систем. Однако у меня остались сомнения, относительно готовящейся интервенции. Возможно это только наблюдатели? Что вы можете сказать по этому поводу?
        - Мистер президент, сэр, эта раса уже проявила агрессию по отношению к человечеству. Они прячутся среди нас, захватывают в плен и перепрограммируют наших людей, разве этого недостаточно?
        - Увы, нет.
        - В рапорте указано, что они модифицировали браслет. Это правда? - спросил Хонар.
        - Да, всё верно. К браслету было прикреплено устройство слежения, а также средство для инъекции быстродействующего яда, неизвестного ранее.
        - То есть это внешнее устройство? Сам браслет не подвергся изменениям? - Райк, переглянувшись с Филом, ответил, - насколько мы знаем, нет.
        - Значит они проникли не так глубоко, - президент задумчиво почесал подбородок, - в докладе указано что ты, Райк, известен пришельцам, и они пытались оказать тебе посильную помощь. Из чего сложилось подобное желание, позволь узнать?
        - Видимо, я могу быть для них чем-то полезен. Никто из них не говорил ничего конкретного, - тут же сказал Райк.
        - Такс, такс… - задумчиво скребя подбородок бормотал президент, - может ли эта раса, которая несомненно существует здесь у меня нет претензий, быть дружественной? А агрессию проявляет, будучи спровоцированная тобой и твоей командой?
        - Это невозможно, сэр! - Райк остро почувствовал недоверие, повисшее в воздухе. Высокопоставленные члены комиссии, сидящие перед ним явно не могли связать «а» с «б» и вызвали их ради этого. Неосознанно наморщив лоб, Райк сжал губы, силясь сделать то, что должно. Он должен рискнуть своей свободой, подставиться ради того, чтобы доказать существование угрозы. Он должен действовать. Повернувшись к Филу, он тихо попросил, - сними маску.
        - Райк, но… ты же знаешь, что за этим может последовать? - также тихо переспросил он. Краем глаза они оба видели, как президент нетерпеливо покашливает, ожидая ответа на свой вопрос.
        - У меня нет выбора. Давай, - Фил кивнул и, встав рядом, прижал пальцы к его подбородку. Он продолжал надавливать, пока часть его кожи не поддалась, расслаиваясь. Фил ловко просунул пальцы под маску и стал вести эту складку ровно вверх, стягивая личину Билла. Райк мужественно сдерживал крик боли: ему казалось, что с него сдирают кожу. В каком-то смысле так оно и было. Когда процесс был завершён, Райк уже со своим лицом снова повернулся к комиссии. На лице президента читался испуг, Адмиралы слегка покраснели от гнева, остальные выражали лишь удивление. Райк понимал, что времени у него мало, его в любой момент могут арестовать и закрыть рот.
        - Я предстал перед вами под другой личиной потому что совершил неправомерный поступок. Необходимость сделать всё ради безопасности человечества вынудила меня пойти на обман, - он сделал паузу, никто его не перебивал. Охрана возле дверей стояла по стойке смирно. Райк вздохнул и продолжил, - моё полное имя Райк Фар. Как вы возможно знаете, я был причастен к террористическому акту в системе Диода. Уничтожение «Старой обсерватории». И хоть моё участие было косвенным и станция взорвалась бы в любом случае, я нисколько не хочу преуменьшить своей вины. Я родом с соседней станции «Сх-О-217» и получил неофициальный заказ на дозаправку корабля. Заказ получил от Билла Левинсона, проживающего на этой же станции. Заказчиком оказалась крупногабаритная частная яхта. Мною была произведена дозаправка, после чего я впервые услышал фразу, имеющуюся у вас в отчёте «Пусть озарит вас свет освобождения». Тогда я не почуял неладного, однако вскоре, именно этот корабль взорвался в непосредственной близости от «Старой обсерватории». Могу предположить, что Билл каким-то образом был причастен, поскольку оплата за работу
составила сорок миллионов Реф, - Дик, высокий министр финансов лихо присвистнул, - я был испуган и бежал в другую систему, где объединился со своей командой. Дальнейшие события соответствуют отчёту, - Райк замолчал. Ноги подкашивались, его всего била мелкая дрожь.
        - Стало быть под другой личность вы предстали, надеясь избежать наказания? - прищурился адмирал Горсток.
        - Нет. Я только хотел донести имеющуюся у меня информацию до того, как буду арестован, - Райк чувствовал, как предательски задрожали веки, как стали болеть глаза. Адмирал что-то шепнул президенту и тот важно кивнул.
        - В таком случае, картина становится действительно неприятной, - задумчиво сказал президент своему секретарю, - Следствие подтверждает причастность этого молодого человека к инциденту в системе Диода. Также, у меня есть отчёт Директора, новый тип сигнала действительно мог быть получен извне. Адмирал Хантье, могут ли пришельцы прощупывать пространство, прежде чем начинать экспансию?
        - Полагаю, именно этим они и занимаются.
        - И попытка сокрыть обнаруженные сигналы также может быть стратегическим ходом?
        - Абсолютно верно, - кивнул адмирал.
        - Что же, мы услышали всё, что необходимо. Однако, я бы не хотел, чтобы вы улетали с Земли. По крайней мере пока. Вам предоставят частный дом в своё пользование, всей команде. К вам приставят охрану, ради вашей же безопасности, - увидев волнение на лице Райка, президент тут же махнул рукой, - мы следовали вашим рекомендациям и проверили браслет каждого солдата, на предмет модификаций. Выражаю вам свою благодарность, вы хорошо послужили нашей Федерации.
        - Мы лишь хотим предотвратить угрозу, сэр, - ответил Райк.
        - Вот это слова настоящего гражданина Галактической Федерации, - благодарно кивнул президент, - если ваша команда продолжит в том же духе, я лично представлю каждого из вас к высочайшей награде, - махнув рукой, он подозвал солдат, те указали Райку и остальным следовать за собой. Президент же повернулся к остальным членам комиссии, - а мы можем побаловаться лобстерами в соседнем помещении, до заседания ещё полчаса, - шумно обсуждая повестку дня, люди стали подниматься, направляясь в другую от компании Райка сторону.
        - Президент, сэр, двум членам моего экипажа пророчат другое назначение, это обязательно?
        - Зачем? - изумился Нильс Бреган, повернувшись к Адмиралу Хантье. Тот лишь пожал плечами, - конечно это не обязательно. Вас не станут разделять без вашего желания, - решительно заявил президент, выходя из зала.
        Райк молча ликовал. Пока они двигались к выходу, он оглядывал помещение. Столько стульев, наверняка здесь соберут высокопоставленных людей, чтобы обсудить насущный вопрос. Дело получило ход.
        Он несмело оглядывался. Ему хотелось спросить, что будет с ним дальше, ведь он признался в преступлении. Почему его никто не арестовывает? Тем не менее, ворошить улей не решился.
        Они шли по однообразным коридорам в сторону лифта и всю дорогу Райк пытался успокоить нервы. Он думал о словах президента. Думал и о том, будет ли теперь всё в порядке. Всё же под управлением правительства была невероятно большая мощь, они наверняка успеют мобилизовать флот, и отправят интервенцев туда, откуда они собирались прийти. Но сомнение терзало его душу. Казалось, что с этой встречей что-то не так. Слишком всё прошло просто, даже театрально. Почему президент лично решил с ними поговорить? Убедится в их правдивости? Ведь существует масса способов вызнать правду, та же «жидкая правда». Нет. Здесь что-то другое. Райк поглядывал на своих спутников, волнения на их лицах он не заметил.
        Поднявшись по лифту, они снова прошли защищённый холл, и взгляды солдат провожали их на всём протяжении пути. На этот раз в бронированный электрокар они погрузились все. И снова всю дорогу царило молчание. Мари, то и дело, подавалась вперёд, словно что-то хотела сказать, но глядя на конвоиров замолкала. Когда они остановились, Райк первым вышел из автомобиля, после солдат, конечно же. Увидев куда их привезли, он охнул: это было похоже скорее на дворец, нежели на частный дом. Трёхэтажное здание, отделанное в сером камне, было украшено барельефами, статуями в виде животных, установленных на крыше. Вдоль дорожки, ведущей к парадному входу, протянулась цепочка мраморных колонн, поддерживающих широкую террасу. Вокруг было много зелени, а кусты были искусно подстрижены. Возле дома их ждал солдат с лейтенантскими нашивками. Райк тут же направился к нему.
        - И здесь мы будем жить только мы? - изумлённо спросил он.
        - Да. Вокруг будет выставлена охрана. Если вам что-то понадобится, вызовите меня. Меня зовут Сильвио, - он отправил запрос на обмен контактами и Райк, принял его.
        - Благодарю, - он кивнул, и солдаты расступились. В здание за ними никто не последовал.
        Мар? рассеянно улыбалась, оглядывая экстерьер их временного дома. Джовес смотрел с неодобрением. Фил со скучающим видом изучал носки ботинок. Однако стоило им закрыть за собой массивные двери, на которых был установлен допотопный, механический двигатель, вся команда расслабилась.
        - Ну и ну, - сказал Фил, то ли комментируя шикарное убранство дома, то ли пережитые события.
        - Что скажете? Как всё прошло? - Райк обращался сразу ко всем.
        - Ты сильно рисковал, когда открыл им свою личность. Я удивлён, что тебе не предъявили обвинений, хотя бы формальных, - Джовес нахмурился, - вообще мне показалось, что никто не удивился твоему откровению, как будто они знали уже кто ты.
        - Почему ты так решил?
        - Я ведь служил на флоте, и нам постоянно приходилось встречаться с политиками, желавшими покровительствовать военным. Я был неумелым актёром, но видел, как мои сослуживцы наигранно изумляются щедрости политиков и их напутственным словам. И сейчас, реакция этих людей… мне показалось, что они были не откровенны.
        - Возможно дело в том, что они уже привыкли так себя вести, может быть у них это что-то вроде условного рефлекса? - предположил Фил.
        - Меня тоже терзают сомнения, по поводу этой встречи, - сказал Райк.
        - Не стоит делать поспешных выводов. Мы на одной стороне, - нахмурилась Мари.
        - Я просто сказал то, что увидел. Конечно, я могу ошибаться, но… - договорить Джо не успел. Входная дверь открылась и улыбающиеся, счастливые лица Родварда и Джулии показались за ней.
        - А вы уже тут? Как здорово! - проворковала она.
        - Вас сюда силком притащили? - Джовес подозрительно сузил глаза.
        - Как членам команды, нам настоятельно рекомендовали пожить какое-то время здесь. По крайней мере, пока руководство не решит, что мы можем быть свободны, - пожал плечами Родвард, - так что да, притащили силком.
        - Сожалею, - сказал Райк, - я хотел, чтобы у вас была возможность провести время вместе и…
        - Брось, кэп, здесь отлично! Шикарное здание, я такие только издалека видел, отличное место для медового месяца, - отмахнулся Родвард.
        - А я выросла в похожем, - внезапно сказала Мар?, - подобные здания держать очень дорого. Обычно их сносят при первой же возможности и строят дома в более современном стиле. Странно, что так недалеко от центра сохранилась эта развалина, - голос Мари сквозил от раздражения, за что она получила неодобрительный взгляд Джулии.
        - Нам оказали честь, мы должны быть благодарны за такой роскошный приём.
        - Я бы предпочла обычную койку в порту, - буркнула Мари. Джулия лишь покачала головой.
        - Вы не связывались с Альдо? - спросил Райк. Джулия отрицательно покачала головой и Райк, через браслет, вызвал пилота.
        - Привет! Как там у вас? - голос Альдо был бодр и весел, как всегда.
        - Пока всё идёт неплохо, но нам запретили вылет с Земли на ближайшее время. Поселили в доме всех вместе, тебя не просили проехать к нам?
        - Просили, но я произвожу ремонт, так что имею право не покидать корабль, - помолчав немного, он добавил, - Знаешь, у меня остро развит нюх. И от этих ребят, что приходили ко мне, пахнет палёным. Мне кажется они хотят забрать «Гипотезу». Тихо и без шума. Так что пока мне это позволяют, я буду на корабле.
        - Спасибо, Альдо, - чувственно произнёс Райк, - при личной встрече я тебе расскажу всё в подробностях.
        - Конечно. До связи.
        Следующий час они обустраивались. Обойдя дом, каждый выбрал себе отдельную комнату. Все кроме Родварда и Джулии, которые заняли апартаменты на двоих. Фил предложил Гаспару присоединиться, но тот сказал, что у него много работы и если сможет заглянуть, то только через пару дней. Райк услышал часть разговора, Гаспар обещал снабжать Фила самыми свежими данными об их исследовании. Мар? с Джо в столовой сплетничали о своих сослуживцах, параллельно ковыряя вилками какие-то морепродукты, загодя приготовленные для гостей. Только Райк не мог найти себе место.
        Он смотрел в окна: солдаты строевым шагом патрулировали окрестности, создавая ощущение защищённости. Но Райк расценивал их присутствие иначе. Пускай официально его за решётку не посадили и не обвинили, но всё равно он был пленником. Прокручивая в голове разговор с первым лицом государства, Райк пытался анализировать, найти какой-нибудь подвох. Увы, разговор длился слишком недолго, у президента просто не было возможности как-то себя скомпрометировать. Он вспоминал, всё ли им рассказал, но отчёт был полным, он ничего не упустил. Освободители. Смогут ли они предугадать такой шаг, готовы ли к этому? Сколько на Земле их агентов и есть ли они вообще. Вице-президент «АрмТек» казался уверенным в себе, наверняка он окажет техническую поддержку в выявлении модификаций. Райк должен был чувствовать себя в безопасности, но у него не получалось.
        Пол ночи Райк ломал голову, пытаясь предугадать, как именно Освободители будут вторгаться в человеческое пространство. С трудом ему удалось уснуть.
        Глава 17
        Следующие дни были похожи один на другой. Предаваясь праздности, Райк изнывал от желания действовать. Он перешерстил все Земные СМИ. Нашлись репортажи и про Обсерваторию, где он, с удивлением, не обнаружил своего лица. Видимо президент отдал распоряжение не выносить в общественность его причастность. Он пытался найти хоть какие-нибудь подозрительные вести о пришельцах, но ни единого упоминания.
        - Ты и не найдёшь. В правительстве не дураки сидят, они не хотят паники. Управляя такой огромной территорией, им нужно быть аккуратными, давать только ту информацию, что не повредит целостности федерации. Вторжение пришельцев не из их числа.
        - Мне кажется это неправильно. Люди имеют право знать, - Райк бессильно сжимал кулаки, - ведь если начнётся война, люди будут беззащитны.
        - Райк, у нас очень сильный флот, - мягко сказал Джо, - ты даже не представляешь насколько он большой.
        - Такие огромные территории невозможно контролировать постоянно, Освободители могут вырезать население на нескольких станциях до того, как самый быстрый корабль успеет примчаться на выручку.
        - Жертвуя малым, спасать большее, - пожал плечами Джовес, - мне тоже это не нравится, но с этим ничего не поделать.
        - Мы можем поделать. Почему мы должны молчать?
        - Ты сам знаешь почему. Стоит только нам открыть рот, как тут же лишимся головы, - Джо выразительно провёл пальцем по шее.
        - А СМИ? Мы можем дать интервью, у нас же остались доказательства на Гипотезе, копии и всё прочее, если…
        - Ты шутишь? - Родвард ухмыльнулся, - все хоть что-нибудь значащие СМИ принадлежат подконтрольным правительству компаниям. Они и слова не скажут без одобрения президента или его помощников.
        - Ну хорошо, значит мы должны просто сидеть здесь и бездельничать? Я не могу так! - он почувствовал руку на плече. Мари легонько обняла его.
        - Нам всем это не нравится, но мы должны довериться. Флот справится с экспансией. А если наши подозрения верны, то вскоре нас закружит в водовороте событий с новой силой. Почему бы не отдохнуть? Не набраться сил?
        Спорить Райк не стал. Не спорил он и следующие два дня, похожие один на другой, не наполненные хоть каким-то смыслом. Они вели бесполезные разговоры, смотрели какие-то передачи, бродили по саду, окружённые пристальными взглядами солдат. Райк регулярно связывался с Альдо. Пилот в шутку проклинал их за то, что он заперт в металлической коробке, пока они там нежатся во дворце, но покинуть корабль не был готов ни при каких условиях. Он начал несуществующий долгосрочный ремонт и выгнать его из корабля управляющие посадочной площадкой не имели права. Простой и занимаемое место оплачивалось из правительственного кошелька.
        Остальная команда, в отличии от Райка, нашла себе занятие. Родвард с Джулией путешествовали по окрестностям, наслаждаясь друг другом. Джовес всё больше времени проводил на тренировочном полигоне для элитной пехоты. Благодаря тому положению, которое их команда занимала, его допустили до тренировок.
        - К чему ты так усердно готовишься? - спросил его как-то Филимон, - думаешь боевые действия будут в условиях Земной гравитации?
        - Не знаю, но… Что бы нас не ожидало впереди, я хочу быть готов ко всему.
        Он предлагал Мари к нему присоединиться, но она отказалась, предпочтя общество Райка, чему тот был бесконечно рад. Они гуляли по ухоженному саду, или выходили в город. В сопровождении солдат разумеется. Мари любовалась тем, как Райк с изумлением провожает взглядом птиц, дрожит с непривычки на ветру или жмурится от солнца. Райк в ответ любовался ею.
        - Ты здесь выглядишь на своём месте, - как-то сказал он во время прогулки. - Как будто бы чувствую, что ты с Земли.
        - Не могу сказать, что для меня это комплимент, - скривилась Мари.
        - Ты так сильно не любишь это место?
        - Я люблю Землю. Это самая красивая планета, но называть её своим домом я не могу. Слишком много плохих воспоминаний.
        - Понимаю… Мари, возможно такая просьба будет тебе неприятной, но нам всё равно нужна какая-то цель для прогулки. Может быть ты покажешь дом, где родилась?
        - Если ты правда этого хочешь…
        Они договорились посетить это памятное место завтра и Райк предвкушал ещё один день наедине с Мари. Он был счастлив каждую минуту рядом с ней, хоть и чувствовал боль от того, что Мари не испытывает подобных чувств. И когда Родвард с Джулией напросились к ним в компанию, он раздражённо ворчал, но запрещать ехать с ними не стал.
        Все вместе они погрузились в бронированный фургон вместе с несколькими солдатами. Сильвио, капитан стражи, отправился вместе с ними. Райк исподлобья наблюдал за ним, пытаясь определить: он охраняет команду от угроз, или держит их под стражей. Внезапно, их фургон замедлил ход, затем вовсе остановился.
        - Что-то случилось? - с тревогой спросил Райк.
        - Нет. Мы въезжаем в привилегированный район, нужно подождать разрешения на въезд, - Райк бросил взгляд на Мари, но та лишь пожала плечами.
        С разрешения Сильвио, они опустили защитные пластины обнажая бронированные стёкла, через которые открывался просто фантастический вид. Они двигались по дороге, вдоль которой расположились настолько роскошные здания, насколько хватало воображения у их архитекторов. К каждому прилагалась обширная территория: сады, небольшие водопады, пруды, даже настоящий лес!
        - Сколько же стоит здесь земля? - изумлённо спросил Родвард.
        - Очень дорого, - без излишнего пиетета ответил Сильвио.
        - Многим местным домовладельцем земля досталась за бесценок, а уже потом они взвинтили стоимость, - в голосе Мари слышалось неодобрение.
        - Всё равно это указывает на потрясающую деловую хватку, - Родвард сжал в ладони ручку Джулии, продолжая пялиться в окно.
        Когда они остановились, первыми из фургона высыпали солдаты. Райк, спустившись на дорогу, распрямил плечи. Они остановились неподалёку от пятиэтажного здания больше похожего на музеи с тех интерограмм, что он изучал в детстве.
        - Этот стиль называется барокко, - сказала Мари, вставая рядом с Райком.
        - И ты здесь выросла? - изумилась Джулия.
        - Да, - Мари сплюнула на землю, - не думала, что когда-нибудь сюда вернусь.
        - Но здесь же так… Потрясающе! Как можно отказаться от такой жизни?
        - Ты даже не представляешь, что значит жить здесь, - Мари отвернулась от здания и отошла в сторонку. Райк подошёл к ней.
        - Извини, что притащил тебя сюда, - Мари лишь отмахнулась, - ты не хочешь повидать родителей?
        - Нет. Наша родственная связь оборвалась навсегда.
        Райк прикусил губу. Он жалел о своей просьбе, но уже ничего не мог поделать. Вместе с Родвардом и Джулией они побродили по окрестностям, после чего погрузились обратно в фургон и поехали обратно. Всю дорогу Джулия с Родвардом обсуждали примерную стоимость участков, цену на услуги архитекторов, но Мари в диалог с ними не вступала и Райк молча поддерживал её.
        А через неделю объявился Гаспар. Он вошёл без предупреждения и скованно, но тепло приветствовал команду.
        - У меня есть разрешения взять тебя и Филимона в центр Леварго, - сказал он Райку. И, извиняющимся тоном добавил, - лишь вас двоих.
        - Ничего, поезжайте. Потом расскажете, - пожала плечами Мари, - мы тут найдём чем заняться, - словно издеваясь над Райком, она взяла Джо под руку и повела на второй этаж. Райк шумно вздохнул, и последовал за Гаспаром на выход.
        Дорога заняла меньше часа. Поднимаясь в уже знакомом лифте, Райк испытывал волнение. Когда они вошли в лабораторию, Директор сразу двинулся ему навстречу. Он страстно пожал руку Райку и пригласил к большому экрану, где ранее Райк видел смоделированную фигуру пришельца.
        - Долгой тебе жизни, юноша! - скрипучим голосом начал он, - благодаря тебе и твоей команде мы совершили потрясающее открытие. Мы действительно не одиноки во вселенной: - на экране высветилась фигура. - Этот вид куда интереснее, чем может показаться изначально. Но что более удивительно, мы обнаружили две разные цепочки ДНК.
        - То есть? - не понял Райк.
        - То существо, что вы встретили, является симбиозом двух разных видов. Один из них, - на экране высветилась фигура, похожая на человека за некоторыми исключениями, вроде аномально широко посаженных глаз и утопленного носа, - гуманоид. Если верить теории панспермии, этот гуманоид может быть представителем расы похожей на нашу, произошедшей от одного источника.
        - То есть это наши дальние родственники? - изумился Райк.
        - Похоже на то, - хихикнул Директор, - а вот вторая цепочка ДНК указывает на паразита, укоренившегося в спинном и головном мозге этого гуманоида. Пока это только гипотеза, но мы считаем, что данный паразит способен порабощать и человеческие тела.
        - Мы детально изучили образцы, взятые с Ганса, - взял слово Гаспар, - и обнаружили те же маркеры, что присутствуют в изменённом пришельце.
        - То есть…?
        - Да, Ганс был заражён. Метаморфоза была в зачаточной стадии, поэтому внешних признаков не было, - резюмировал Директор, - на данный момент это всё, что нам удалось выяснить. Однако, мы диагностировали причину, по которой член вашей команды, Мари, подверглась неконтролируемому страху. Причина заключается в ферментах, что источает существо-паразит. Мы также разработали средство защиты. Здесь, - Директор протянул Райку небольшой кейс, - два комплекта защитных масок для всей вашей команды.
        - Спасибо, - Райк с благодарностью принял кейс. - И что нам с этим делать? - вопрос повис в воздухе.
        - Решение за президентом. Наше дело изучить материал, - кротко пожал плечами Директор, - у нас ещё достаточно работы. Взять хотя бы этот его палец, - директор указал на странный отросток, больше напоминавший локон волос, заменивший собой один из пальцев пришельца, - мы всё голову ломаем, каково его назначение. Так что… Будем изучать дальше, - директор вернулся к работе, а Райк встретился взглядом с Филимоном. Тот, потирая ладони, пожирал глазами изображение на экране.
        - Из этого выйдет неплохое оружие, как считаешь? Гуманное подавление восстаний. Если бы не угроза интервенции, мы могли бы неплохо заработать на этом.
        - Даже не думай об этом, - холодно сказал Гаспар, внезапно появившись позади них.
        - Это просто размышления, не более, - виновато улыбнулся Фил. Гаспар осуждающе сковал его взглядом и седой учёный, рассеянно махнув рукой, пошёл побеседовать с коллегами. Райк тоже смотрел на изображение врага. Врага? Он был уверен, что ничего хорошего от этих пришельцев ждать не приходится. Но сколько их? Как их найти? Он ведь не солдат, что он может противопоставить внешней угрозе? Его размышления прервал Гаспар.
        - Я останусь здесь.
        - Я так и предполагал, - кивнул Райк.
        - Я имею ввиду что я выхожу из команды. Если вы куда-то отправитесь, то без меня, - Гаспар говорил бесстрастно, но вид у него при этом, почему-то, был виноватым.
        - Здесь ты можешь реализовать свой потенциал, я понимаю. Важнее этой работы сейчас, вероятно, нету ничего.
        - Именно. Я не уверен, что Директор одобрит, но я хочу, чтобы… - он протянул два квалема с данными, - здесь всё, что нам удалось узнать. Ну, прощай, - Гаспар сердечно пожал руку Райка и вернулся за своё рабочее место.
        Когда они с Филом вернулись в их апартаменты, вся команда кроме Альдо, собралась послушать. Райк рассказал всё в деталях. Он рассказал и о том, почему Мари подверглась влиянию пришельца, а Райк нет. Дело было в маске, скрывающей его истинное лицо, именно она защитила его. Фил помог команде нацепить защитные маски. Но что было делать дальше, никто не понимал.
        - Мы ведь не можем вечность здесь провести. Если пленник, которого допрашивала Мари, прав, то осталось меньше тридцати суток до предполагаемой интервенции. А мы даже не знаем, в какой форме она произойдёт.
        - Если какие-то слухи появятся во флоте, я их услышу, - сказал Джо, - но пока тихо. Мы должны ждать.
        Ждать. Райк ненавидел это пустое ожидание. Он жаждал действия, но был бессилен что-либо изменить. Они много времени проводили с Мари и через пару дней, оставшись в доме вдвоём, они снова предались сексуальной близости. И снова Райк поражался тому, насколько она яростна в постели. То, что он изначально принял за страсть теперь казалось ему откровенной агрессией, словно она сражалась с ним, а не разделяла ложе.
        А ещё через день к ним приехала с личным визитом Джоан Строленс. После того как та выслушала от Джулии то, какая это честь для них, Джоан собрала их в обеденном зале, и её помощница выдала каждому пакет с документами.
        - Человечество снова нуждается в вас, - важно объявила она, - президент просит вас взять на себя исследования Гемикрона, звёздной системы, что находится по соседству с системой Диода. Есть большая вероятность, что там будут обнаружены признаки сигналов эксплойтеров.
        - Эксплойтеров? - переспросил Райк.
        - Термин, которым учёные из центра Леварго назвали враждебную расу, - пояснила Джоан, - разрешения на взлёт выданы всем, кроме Гаспара, который останется в центре Леварго.
        - Когда мы вылетаем? - лишь спросил Джо.
        - Завтра. По возвращению, ваш доклад примет лично Адмирал Хантье. Чем скорее вы проведёте разведку, тем лучше, - Джоан оглянула всех присутствующих. - Удачи нам всем.
        Сообщение о том, что у них новое задание вся команда восприняла с радостью. Даже Джулия и Родвард не расстроились, что улетают с Земли.
        - Свадебное путешествие должно быть путешествием, иначе какой в этом смысл? - улыбался Родвард. Однако глаза его были серьёзны. Собрав вещи, команда распределилась по комнатам чтобы хорошенько выспаться перед грядущим отбытием. Однако Райку не спалось.
        За то время, что они провели в этом дворце, Райк научился засыпать без тревоги. Состояние повышенной готовности к бегству прошло, он доверился солдатам, охраняющим их покой. Но этим вечером спать ему не хотелось. Глядя на заходящее солнце, Райк понял наконец почему всё человечество живёт по единому времени, почему Земные сутки являются стандартом на всём космическом пространстве, за исключением других планет. Видеть это светило здесь, где зародилось человечество… Не удивительно, что эта мера оставалась стандартной.
        Однако всматриваясь в покрытый полумраком сад, Райк внезапно застыл. Не было солдат. Кругом была тишина, никакого дежурства. Куда все подевались? Поднявшись с постели, он на цыпочках подкрался к двери и выглянул наружу. Тишина. И вдруг резкий щелчок где-то внизу. Отчётливо слыша бешеный стук собственного сердца, Райк направился к комнате, которую занимала Мари. Мягко толкнув дверь в её комнату, он кошкой подскочил к ней и разбудил, прикоснувшись к бедру. Она сонно приоткрыла веки. Он приложил палец к губам и махнул рукой. В одном лишь нижнем белье, Мари поднялась с кровати и вопросительно подняла бровь.
        - Кто-то чужой внизу. Солдат на улице не видно, - прошептал он. Мари кивнула, и, нашарив в прикроватной тумбочке два импульсных пистолета, протянула один Райку и они направились к лестнице, ведущей вниз.
        Райк пропустил Мари вперёд. Сейчас не время было разыгрывать джентльмена, у неё была лучшая подготовка. Мари, держа перед собой пистолет, крадучись спускалась по лестнице. Райк не отставал. Холл первого этажа пустовал, но двери в двух комнатах были открыты. Она указала на них рукой. Осторожно, они подошли к двери и Мари вошла первой. Там было пусто. И в этот самый момент Райк почувствовал, как к его затылку прикоснулось дуло пистолета. Он замер.
        - Мари, - обречённо позвал он. Повернувшись, она охнула. Оценив обстановку, Мари бросила пистолет на пол и подняла руки вверх, за голову. Райк повторил её движение. Он перестал чувствовать касание дула пистолета и медленно повернулся. Перед ними стояло существо, как две капли воды похожее на то, что они убили на «Консорциуме». Мысленно Райк благодарил Гаспара за своевременную помощь с защитой от психотропной атаки этих существ.
        - Кто ты? - спросил Райк.
        - Я пришёл без злого умысла, нам нужно поговорить, - его голос был ровным, совсем человеческим, но он сопровождался тревожной вибрацией, похожей на гудение механизма.
        - О чём ты хочешь поговорить? - Райку было страшно смотреть на него, но он не должен был дать понять пришельцу, что напуган. Через силу он заставлял себя смотреть прямо в эти широко посаженные глаза.
        - Вы служите не тому вождю! - указав пистолетом на диван, существо мягко подтолкнуло Райка вперёд. Сумев, наконец, отвести взгляд от его лица, Райк пошёл вперёд и сел рядом с Мари. Они оба уставились на гостя.
        - О чём ты говоришь? Какой вождь?
        - Ваш президент, - чуть повернув голову он яростно процедил: - предатель Нильс Бреган. - голос его звенел от ненависти.
        - Кого он предал?
        - Вас. Человечество. Каждого человека, - эксплойтер держал пистолет уверенно, и Райк краем глаза видел, как Мари оценивала его, как она упёрлась пятками в пол, готовясь к прыжку. Он положил руку на её бедро, останавливая этот порыв.
        - Ты пришёл нам помочь? Дать информацию? - гость кивнул, - что ты хочешь взамен?
        - Безопасное убежище. Это малая плата за то, что вы останетесь живы. Думаете я сам пробрался в вашу обитель?
        - Тебя прислали? - деревянным голосом спросил Райк. Он боялся услышать ответ.
        - Именно. Президент Нильс Бреган устроил эту встречу, - спокойно ответил гость.
        - Почему мы должны тебе верить?
        - Потому что у вас нет выбора, - эксплойтер подошёл к одиноко стоящему креслу напротив пленников и сел, закинув ногу на ногу. В его движениях было так много человеческого и Райк ломал голову, пытаясь понять: действительно ли он похож на людей, или это лишь маскировка.
        - Ты хочешь сбежать? Тебе тоже угрожает опасность?
        - Будет угрожать если я исчезну вместе с вами.
        - Если убьёшь нас?
        - Если встану на вашу сторону, - пришелец махнул рукой в сторону улицы, - они хотят застать нас вместе. Подставить вас. Выставить подстилками пришельцев, - аккуратно сцеживая слова, говорил эксплойтер. Райк поймал тревожный взгляд Мари.
        - Но ты сказал, что президент предал нас. Зачем ему это? Откуда он тебя знает? - Райк тщетно морщил лоб, пытаясь распутать клубок информации.
        - Нильс давно нашёл нас. Он призвал нас в человеческое пространство. Он хочет устрашить своих подданных с нашей помощью. Но он совершил ошибку. Нужно бежать, пока солдаты не застали нас здесь вместе, - Райк едва смог отвести взгляд от усиков на пальце эксплойтера, что колыхались словно в такт порывам ветра.
        - Ты сказал у нас нет выбора. Но он у нас есть. Что если ты пудришь нам мозги, чтобы увести из безопасного места?
        - Останься здесь и увидишь всё сам, глупец! - маленькие глазки злобно сверкнули, - тебя обвинят в предательстве.
        - Мари, мы можем уйти с ним. Если что, вернём его адмиралу Хантье вместе с докладом.
        - Ты поверил ему? Этому существу? Ты забыл, что оно сделало с нашими друзьями? - её голос полыхал от гнева.
        - Я не враг вам, - поднявшись, эксплойтер отложил в сторону оружие и подошёл к ним вплотную, - я всего лишь хочу предотвратить кошмарное количество смертей для обоих наших рас, - Мари, ловкой подсечкой, уронила пришельца и, бросившись вперёд, схватила пистолет, наведя его на существо.
        - Стой Мари! Не вздумай убивать его! - её палец на спусковом крючке задрожал и Райк крикнул, - я приказываю тебе опустить оружие! - Мари смерила его недовольным взглядом, но пистолет всё же опустила.
        - Вы должны меня выслушать. Мы теряем время! - зло покосившись в сторону Мари, пришелец снова направил взгляд маленьких глаз на Райка.
        - Мы должны обсудить это с командой. Мари, разбуди остальных, - под её недовольным взглядом, он взял в руки пистолет и направил на эксплойтера, - ты довольна?
        - Как бы не пришлось потом об этом пожалеть, - буркнула она и вышла из комнаты. Райк мгновение подумал, подбирая вопрос.
        - По твоим словам нас хотят подставить, я правильно понял? Показать, что мы имеем дело с Освободителями как союзники?
        - Верно.
        - И что ты предлагаешь делать?
        - Не дать им того, чего они хотят. Мы должны бежать.
        - Ты хочешь бежать с нами? - пришелец согласно кивнул.
        - Я тоже предатель. Моя раса меня не поймёт.
        - Как ты их предал?
        - Они хотят получить то, что Нильс Бреган им обещал. Своими усилиями. Я знаю, к чему это может привести, это будет бойня… - Райк вопросительно поднял брови.
        - Но почему именно с нами?
        - Потому что вы слепое пятно как в планах Нильса, так и в планах моей расы, - спокойно ответил он.
        - Звучит не слишком убедительно, - честно сказал Райк. Пришелец раздражённо загудел, его глаза на короткий миг закатились. Он снова посмотрел на Райка. Голос его звучал иначе. Приглушённое гудение исчезло.
        - Если ты не можешь довериться ему, доверься мне, - сказало существо.
        - Кому тебе? - пришелец усмехнулся и отдал честь.
        - Капитан Брэдли Джонсон. Личный номер 157639. Космодесантник, - встретив удивлённый взгляд Райка, он тут же подавил улыбку, - я был таким же человеком, как и ты, Райк, но обстоятельства изменились.
        - Он поработил тебя? - Райк не мог поверить своим ушам.
        - Не поработил. Взял в партнёрство, если можно так выразиться. Добровольно. Это был непростой выбор, но мы должны были сделать то что нужно, чтобы предотвратить множество смертей. Кто если не я?
        - И вы вдвоём занимаете одно тело?
        - Можно сказать и так. Но… нам нелегко разделять друг друга. Это… больно. Сейчас крайний случай. Пожалуйста, Райк, доверься мне. С ними можно иметь дело.
        - Но… как?.. Что…
        - Много вопросов, я всё расскажу, когда мы окажемся в безопасном месте. Нужно улететь с Земли, - неприятный гул из головы пришельца вернулся.
        - Но куда?
        - Подальше от этой планеты. У нас совсем нет времени, - прогудело существо. Был ли это снова пришелец? Куда делся капитан Брэдли? Что, если пришелец просто водил его за нос? Нужно было срочно принимать решение. И Райк, наконец, кивнул.
        - Мы возьмём тебя с собой.
        Он указал существу на лестницу в холл и пошёл следом за ним. Остальная команда, отчаянно зевая, уже спускалась по лестнице. Джовес замер, глядя на существо которого конвоировал Райк. Джулия вскрикнула от ужаса. На всех были лицевые имплантаты, защищающие от психотропного воздействия существа, но внешний вид всё равно наводил ужас на команду. Райк успокаивающе поднял руки.
        - Он под контролем. Ребята, времени очень мало, нам предстоит трудное решение. Мы должны бежать.
        - Куда? Что ты от него узнал?
        - В безопасное место, подальше от этого дома, - Райк махнул рукой в сторону улицы, - охрану вокруг нашего дома сняли. Эксплойтер говорит, что ему позволили прийти сюда лишь затем, чтобы подставить нас. Больше информации получим от него на корабле, когда взлетим.
        - Я вызову Альдо, - вызвался Джо. Райк кивнул, и повернулся к существу. Маленькие глазки того прыгали по лицам всей команды по очереди, - у тебя есть имя?
        - Анария, - прогудело существо. Райк изумлённо раскрыл глаза.
        - Так ты… самка? - существо злобно шикнуло.
        - Нельзя мерить нашу расу вашими понятиями о поле.
        - Хорошо, - Райк подавил в себе интерес, на расспросы не было времени, - тебе есть чем скрыть голову? - Анария кивнул, натягивая капюшон от комбинезона, - так будет лучше, нам ни к чему лишнее внимание. Мари, у нас здесь есть ещё оружие? - она кивнула, - вооружи всех. Джулия, ты умеешь стрелять? - он сочувственно посмотрел на неё, но в глазах девушки сверкала яростная решимость. Она коротко кивнула. В этот момент он осознал, что одобряет выбор Родварда.
        - Может быть скажешь хотя бы в чём дело? - хотя голос Родварда и был заспанным, он лихорадочно оглядывался, пытаясь понять, что происходит.
        - Нас предали. Президент нас предал. Подробности нам сообщит Анария, когда мы попадём в безопасное место.
        - Ты поверил Анарии на слово? - скривился Род.
        - Если всё обстоит так как он… она говорит, то у нас каждая минута на счету, в любой момент сюда может завалиться рота солдат и повязать нас.
        - Так почему бы нам не опередить их? Сказать, что мы захватили Эксплойтера в плен и сдать его властям?
        - Потому что я так решил, - жёстко сказал Райк. Он постарался вложить всю имеющуюся у него силу в голос. Он должен был убедить их беспрекословно подчиниться. На обсуждение нет времени. К счастью, Родвард спорить не стал. Остальные молча стояли возле Мари, принимая от неё импульсные пистолеты.
        - Альдо не отвечает. Такое ощущение, что нас глушат, - сообщил Джо. Новость была тревожной. Всё происходило слишком медленно. Интуиция подсказывала Райку что они опаздывают и интуиция его не подвела. С улицы послышался клёкот двигателя бронефургона и топот множества ног.
        - В подвал, живо, там можно выйти! - рявкнула Мари.
        Джо и Райк заняли место у лестницы ведущей в подвал, остальные торопливо спускались. Вскоре показались они. Облачённые в чёрную, тяжёлую броню солдаты ворвались в здание, выбив тяжёлую деревянную дверь. Их было шестеро. На руке одного была красная повязка. Джо занял выгодную позицию просматривая холл снизу, оставаясь при этом невидимым для солдат. Если солдаты последуют за ними, шансов сбежать нет. Если проход не прикрывают с улицы, команда может успеть скрыться вместе с эксплойтером. Мари с Филом справятся, они получат ответы. Райк глянул на Джовеса и тот кивнул, словно бы прочитав мысли товарища.
        - Мари, выводи всех, мы догоним если получится. Двигайтесь прочь от дома, пока не сможете вызвать Альдо, - скомандовал Райк достаточно громко, чтобы она услышала. Мари не стала спорить. Его голос услышал один из солдат, подавая знак остальным.
        - Стреляй по ногам. Только там есть шанс нанести им повреждения. Броня слишком крепкая для нашего оружия, - шепнул Джо. Райк прицелился. Солдаты, пристально оглядывая каждый уголок, добрались до лестницы, - почему они не пускают газ или дронов? - прошептал Джовес, спрашивая у самого себя.
        Когда двое солдат приблизились, Джо с Райком были готовы открыть огонь. Ещё один шаг и они выстрелят. Райк старательно целился. Руки у него дрожали, но прижав локти к небольшой тумбочке, он смог унять дрожь. Он не промахнётся. Тяжёлое дыхание Джовеса было поддержкой. Джо был солдатом, он знал что делать. Попасть в ноги. Райк уже надавил на спусковой крючок, как мир вокруг превратился в ад.
        Оглушительный грохот, безумный жар. Райк не сразу сообразил, что это прогремел взрыв. Одна стена раскрошилась, осыпая его каменной крошкой. Часть потолка обвалилась. Райка чудом не засыпало. В ушах звенело, сердце едва не замерло. В ноздри ударил резкий запах озона. С трудом найдя в себе силы, он повернул голову. Джо лежал без сознания, а из его плеча торчал небольшой, но острый кусок камня. Постепенно приходя в себя, Райк провёл рукой по голове - волосы были в каменной крошке, но он был цел. Райк с трудом поднялся. Рёбра болели так, будто несколько было сломано. Солдаты лежали. Один из них стонал. Он был в сознании.
        Прогремел ещё один взрыв, за ним ещё один. Они слышались где-то рядом, но били определённо не по их зданию. Райк огляделся: часть стен превратилась в каменную крошку, но потолок над головой уцелел. С улицы веяло жаром. Нужно было уходить пока не поздно. Отстегнув от магнитной кобуры импульсный пистолет, Райк нашёл в себе силы подняться. Не сдерживая стонов боли, он вытянулся во весь рост и держась за стену для равновесия пошёл к солдату. Тот был оглушён, но броня выдержала удар. По крайней мере внешних повреждений не было. Потратив пару секунд на то, чтобы разобраться в неизвестной конструкции, Райк снял с него шлем и направил дуло пистолета ему прямо в лицо.
        - Зачем вы здесь? Кто вас послал? Кто взорвал здание? - Райк ожидал увидеть злой взгляд, солдатскую безмятежность, да хотя бы наркотический блеск глаз, вызванный стимулятором, но мужчина перед ним был испуган.
        - Я ничего тебе не скажу.
        - Ты ведь понимаешь, что здание было взорвано не случайно? На ваших костюмах велась видеозапись? - Райк сверлил взглядом солдата. Тот нехотя кивнул, - вы должны были застукать нас за разговором с подосланным пришельцем. Получив запись, они собирались взорвать всех нас чтобы не оставлять свидетелей. Ты просто пешка, солдат.
        - Ты заговариваешь мне зубы, щенок, - тон его голоса был агрессивным, - командование не стало бы нас подставлять.
        - Райк! - услышал он крик Мари. Она вернулась за ним.
        - Говори, кто вас послал! - Райк с силой ударил солдата в грудь, но тот лишь скорчил презрительную гримасу. Райк ударил снова, затем ещё раз.
        - Райк, оставь его, бежим! - Мари силой оттащила его в сторону и дала сильную оплеуху. Это привело его в чувство. Он заметил, что Родвард, встревоженно осматривая Джовеса, пытается его поднять, - нужно уходить, быстрее! - послышался ещё один взрыв, на этот раз где-то далеко.
        Райк подскочил к Родварду и помог поднять Джо. Мари достала маленький инъектор и вонзила его Джо в бедро. Через пару секунд Джо пришёл в чувство. Он сильно хромал, но они всё же смогли выбраться на улицу. Там творился настоящий ад. Казалось со всех сторон слышатся крики о помощи, плач, сирена. Куда не глянь, везде полыхали пожары. Райк не знал в какой стороне космодром. Он попробовал вызвать Альдо, но сигнал всё ещё глушили. Мари указала на другой конец улицы и побежала первой, остальная команда последовала за ней. Райк хотел окликнуть девушку, но она, отважно держа пистолет перед собой, стремглав неслась вперёд, даже не думая об опасности, которая может там её поджидать. Однако бег её был не долгим.
        Через несколько метров, возле поваленного дерева, они остановились. Там, на земле, лежал распростёртый солдат в тяжёлой боевой броне. Райк видел это лицо, один из их охранников. Шлем лежал рядом, из головы сочилась кровь, но он был в сознании.
        - Что произошло? - прокричал Райк, склоняясь над ним.
        - Нас предали. Расстреляли снайперы. Свои… - он зажмурился от боли.
        - Райк, у нас нет на это времени, Джо теряет много крови! - взмолилась Мари.
        - Вашего ранили? - спросил солдат.
        - Взрывом задело. Плечо распорото.
        - Возьмите мою броню, я всё равно уже не жилец, - с трудом подняв руку, солдат коснулся груди и пластины брони стали разъезжаться в стороны, обнажая крепкое, но почти безжизненное тело солдата.
        - Как тебя зовут солдат? - спросила Мари, помогая ему подняться.
        - Леонард, - прислонившись спиной к дереву, он опустил руку на браслет, - если вы выберетесь с Земли, передайте моё сообщение Саю, - солдат направил запрос на обмен контактами.
        - Саю? - переспросил Райк.
        - Контр-адмирал Сай Клаудфилд. Я служил под его началом пока не перевёлся на Землю. Он должен знать, что кто-то из высших чинов мутит воду. Этот дом для «випов» под протекцией президента, отправить сюда солдат могут лишь немногие, - Леонард передал Райку заранее записанный голосовой файл. Предсмертная записка. Райк поёжился, глядя на умирающего человека.
        - Но где его искать?
        - Я слышал он базируется на «Метрополии», - из последних сил Леонард схватил Райка за руку, - прошу вас, я не хочу умирать напрасно!
        - Даю слово, я передам ему твоё сообщение, - Леонард благодарно кивнул и, закрыв глаза, прислонился к дереву.
        Мари, тем временем, помогала Джовесу укладываться в броню. Когда тот расположился в чаше, Мари активировала механизм закрытия и осторожно вытащила осколок из плеча Джо. Рукав сомкнулся вокруг плеча. Джо неожиданно бодро поднялся, развёл усиленными бронёй руками и махнул рукой, предлагая продолжить ход. Бросив последний взгляд на Леонарда, он присоединился к колонне. Райк каждые тридцать секунд пытался связаться с Альдо, но всё было тщетно.
        - Может быть стоит связаться с администрацией президента? - спросил Родвард.
        - Мы не можем им доверять. Альдо единственный выход. Связавшись с правительством, мы подпишем себе смертный приговор, - Райк в очередной раз попытался установить контакт с пилотом. На этот раз на браслете загорелся сигнал «принято», - Аль. Альдо, ты нас слышишь?
        - Слышу капитан, мне нужны координаты.
        - Нам нужна эвакуация, ты сможешь взлететь?
        - Я уже в воздухе. Координаты! - рявкнул пилот. Райк тут же сверился с местной картой и отправил маячок Альдо. Махнув рукой остальным, он указал на небольшое здание, вроде летнего кафетерия. Они укрылись под шаткими навесами. Это было лучше чем стоять посреди улицы или прятаться в здании вроде того, что едва не погребло их под собой.
        Пока Альдо летел, они оглядывались. Земля полыхала. Много зданий стояли уцелевшими, но они выглядели такими уязвимыми! Опасность витала в воздухе, кто бы это не устроил он готовился месяцами. Оглядывая небо, Райк не видел кораблей. Это определённо был теракт. В паре километров от них взорвалось ещё одно здание. Во все стороны разлетались волнами пыль, стекло и каменная крошка. Здесь, в районе где древние здания превалировали над небоскрёбами, это было ужасающе красивое зрелище. С трудом отведя взгляд, Райк подошёл к Анарии и коротко спросил, едва сдерживая ярость.
        - Это ваших рук дело?
        - Нет, у моей расы нет таких ресурсов на Земле, - честно признался он. Райку не хотелось верить, но спорить сейчас было не время. И, тем не менее, его сковывал ужас перед тем неизвестным врагом, который устроил подобный масштабный теракт. Безумная догадка закралась в его голову. Что если это дело рук президента? Как следует обдумать эту мысль ему не дал Фил. Положив руку на плечо Райка, словно ища поддержки, Филимон сказал:
        - Гаспар мёртв. Весь центр Леварго лежит в руинах, - Райк сжал кулаки.
        - Они за это заплатят. Кем бы они не были, я… - сверху послышался оглушительный рёв. Все как один пригнулись ожидая удара, но это была не бомба. Знакомый корпус корабля не оставлял возможности для ошибки: это была «Гипотеза». Сделав полукруг, Альдо начал снижаться, попутно открывая грузовой отсек.
        Когда до земли оставалось пять метров, Райк дал отмашку, и они побежали. Мари бежала последней, прикрывая спину. И только она запрыгнула на трап, Альдо стал набирать высоту.
        - Мари, расположи гостя, Фил, позаботься о Джо, - скомандовал Райк и побежал в сторону рубки. «Гипотеза» плавно набирала высоту и бежать становилось трудно. Держась за стену, Райк добрался до рубки вовремя. Альдо уже держал пальцы возле дросселя маршевых двигателей.
        - Давай кэп, садись, - Альдо, дождавшись пока Райк застегнёт ремни, активировал передатчик, - команда, переходим на полную тягу, держитесь там.
        Выждав несколько секунд, Альдо филигранным движением перевёл корабль из горизонтального положения в вертикальное и увеличил тягу маршевых двигателей до максимальной отметки. Их с силой вжало в кресла, корпус «Гипотезы» завибрировал от нагрузки. Райк смог повернуть голову вправо. В смотровом окне ещё можно было увидеть поверхность Земли, постепенно удалявшуюся. Яркие пятна пожаров, дым, яркие вспышки. Что-то ужасное произошло и Райк чувствовал, как страх медленно обволакивает его сознание. Что был взрыв на Обсерватории в сравнении с этим? Одним лишь чудом им удалось выжить. Почти всем. Лицо Гаспара возникло перед его взором. Удержать предательскую слезу, быстро катившуюся по его щеке он не смог. Он подумал, что, хотя бы, успел с ним попрощаться.
        Повернувшись к пилоту, Райк следил за его действами. Альдо сосредоточено направлял корабль по допустимой траектории. Множество кораблей неслись мимо них в сторону Земли, вероятно на помощь. Много военных кораблей снабжения. Райк почувствовал укол совести, они ведь тоже могли помочь. Встряхнув головой, он отбросил эту мысль. У них была более важная миссия. Нужно было получить ответы от Анарии, и он их получит.
        Когда перегрузка ослабла и бортовой компьютер известил об активации искусственной гравитации, Райк задал вопрос, мучавший его с момента посадки на «Гипотезу».
        - Альдо, почему нас не сбили? Как тебе позволили взлететь?
        - Станции орбитальной обороны выведены из строя, все с ума посходили. Все корабли, что были на космодромах привлекли спасать раненых.
        - И тебя тоже?
        - Да. Мне пришлось взять задание, чтобы дёрнуть вас.
        - Но получается, что те, к кому тебя направили не получат помощи? - спросил Райк, не желая слышать ответ.
        - Да. Мне пришлось выбирать. Либо они, либо вы. Ужасный выбор. Кто мог совершить такое?
        - Мы это выясним. Держи курс на «Метрополию», нам нужно передать сообщение одному человеку.
        - Мы будем садиться?
        - Нет. Попробуем передать сообщение удалённо, рисковать ни к чему. Кто бы не устроил эти взрывы на земле, «Метрополия» не менее уязвима.
        - Принято. А кто наш гость?
        - Это я сейчас собираюсь выяснить, - Райк собрался подняться, но всё же не мог не задать вопрос, - Альдо, насколько всё плохо?
        - Точной информации у меня нет, но… Я достаточно увидел, чтобы понять, что всё очень плохо. Кто-бы это не устроил, он знал, что делать. Взорваны узлы связи, административные здания, я уж не знаю, что ещё. Я удивлён лишь что космопорт не тронули. Жертвы… Их много.
        - Центр «Леварго» тоже в руинах, вместе с Гаспаром.
        - Мне жаль, кэп, - сочувственно сказал пилот.
        - Ладно, - Райк подавил в себе все эмоции от услышанного. Сейчас было не время, - лети осторожно, избегай встречных кораблей, нам не нужны неприятности.
        - Не переживай, капитан, я опытный контрабандист, - серьёзно ответил пилот. Кивнув, Райк вышел из кабины.
        У него совсем не осталось сил думать, планировать. Всё пошло не по плану. Совсем не по плану. Чёрт… Что-то с президентом было не ладно. Неужели пришелец не врёт? А если врёт, то он, своим решением, сделал всю команду «Гипотезы» отступниками. Подписал смертный приговор. Поёжившись, Райк привалился к стенке. Пару минут у него ушло на то, чтобы справиться с паникой. С силой сжав кулаки, он нашарил в сознании остатки решимости и взял себя в руки. Решение принято, теперь нужно действовать исходя из имеющихся данных. Ошибся он или нет… Это определится позднее. Чёткий план действий был лучше бессмысленного пространного размышления о правильности решений. Разговорить Анарию, передать сообщение Саю. Там будет видно. Окончательно придя в себя, Райк двинулся в сторону кают-компании. И с каждым шагом он двигался всё более решительно. «Гипотеза» стремительно пожирала пространство отдаляясь от Земли. Атакованной, беззащитной Земли…
        КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ

* * *
        Часть II. Гипотеза

* * *
        ГЛАВА 1
        В кают-компании царила тишина. Мари с Родвардом сидели рядом, Анария напротив них. В руке Мари держала пистолет, но прицела на гостя, тем не менее, не наводила. Райк обратился к Анарии:
        - Корабль удаляется на безопасное расстояние от Земли, но начать разговор можем уже сейчас. Анария, ты готов поделиться информацией? Я свою часть сделки выполнил, - Райк старался наполнить голос решимостью.
        - Мы всё ещё слишком близко к Земле. За нами могут отправить погоню.
        - Я не думаю, что сейчас у них есть время заниматься каким-то одним кораблём, - яростно взмахнул руками Райк, - ты видел, что творится на Земле?
        - Ты недооцениваешь Нильса, - Зло пропел Анария сопровождая свои слова раздражённым гулом.
        - А ты тратишь наше время попусту, - холодно процедил Райк. Набрав в лёгкие воздуха, он медленно выдохнул, избавляясь от гнева, - хорошо. Если ты волнуешься, я подожду. Я вернусь через час и если ты не дашь мне ответы на вопросы, я выброшу тебя в открытый космос, это ясно? - эксплойтер согласно кивнул.
        Райк вышел из кают-компании. Стоя в одиночестве, посреди металлических стен корабля он пытался совладать с собой. Раздражение и ярость были не чистыми эмоциями, лишь защитной маской, под которой надёжно был спрятан страх, боль и отчаяние. Позади послышался шелест двери и нежным прикосновением Мари обняла его.
        - Мы справимся Райк. Не убивайся.
        - Не могу. Это слишком сложно, - как Райк не старался, его голос задрожал от боли, - я принял решение лететь на Землю, и это стоило жизни Гаспару! Он погиб из-за меня, понимаешь?
        - Не ты взрывал центр «Леварго». Также, как не ты взрывал «Старую обсерваторию». Не бери на себя ответственность за то, над чем не властен, - пыталась урезонить его Мари.
        - Я не могу перекладывать вину на внешних агрессоров. Я капитан, Мари, понимаешь? Ты сама сказала что я лидер. Я должен сохранить ваши жизни!
        - Лидеры несут потери. Это больно, но Райк, это война. Думай о миссии, а не о потерянном солдате, - Мари была жестока, но Райк не смел с ней спорить. Он пытался сказать что-нибудь, чтобы исправить то впечатление, что Мари могла составить о нём за этот короткий миг слабости, но в этот момент корабль сотрясло с такой силой, что он потерял почву под ногами, сильно ударившись о металлическую стену. Райк судорожно пытался найти за что уцепиться, но ещё один удар отбросил его в другую сторону.
        - Аль, что там? - спросил Райк, ударив по панели бортовой связи.
        - Какой-то смельчак решил бросить нам вызов. Осторожно, гравитация в любой момент может вырубиться! - крикнул Альдо в ответ, - мне бы не помешала помощь на боевых постах и здесь.
        - Мари, займи правую боевую рубку, - приказал он и девушка тут же стремглав понеслась на боевой пост. Райк подумал о Джо, но у того было ранено плечо, сможет ли он эффективно сражаться? Времени на обдумывание идеи не было. Он ворвался в кают-компанию и указал на Анарию, - умеешь обращаться с корабельным орудием?
        - Капитан Брэдли умеет, мы справимся, - коротко ответил эксплойтер. Райк кивнул.
        - Займи левую боевую рубку, живо!
        Родвард, держа в руках пистолет Мари, лишь сопроводил Анарию изумлённым взглядом. Решение капитана он не оспаривал. Райк побежал в кабину пилота. Не тратя времени на расспросы, он рухнул в кресло накрепко пристёгиваясь и активировал интерфейс второго пилота. На экране перед ним высветился атаковавший их корабль. Вытянутый, треугольный корпус корабля, весь черный и лишь на вершинах треугольника подсвеченный мягким оранжевым цветом, обозначая габариты корабля. Никогда прежде Райк не видел такого судна, даже в манифесте разработки новых судов «Консорциума» не было подобных проектов. Он неустанно атаковал «Гипотезу» короткими импульсными зарядами. Судя по показателям энергетического щита, удары приходились в основном на двигатели. Похоже он собирался их обездвижить и взять живьём.
        - Кэп, рули щитами, у меня не хватает рук! - взмолился Альдо.
        Райк, активировав интерограмму корабля, принял управление энергетическим щитом «Гипотезы». Тут же он переправил большую часть энергии на те области, что атакующий корабль выбрал своей целью. Альдо включил ручное управление и, выжав короткий бросок вперёд маршевыми двигателями, отключил их, переводя энергию в маневровые двигатели, что находились под носовой частью «Гипотезы». Последовала сильная перегрузка, однако «Гипотеза» ловко развернулась носом к атакующему кораблю. Смотреть на угрожающе хищный профиль неизвестного судна было всё равно, что смотреть в глаза смерти. Райк скрипел зубами, переводя энергию щитов на носовую часть. Руки Альдо тряслись от напряжения, но точными движениями пальцев он выстрелил прямо вперёд. Вражеский корабль ловко увернулся от импульсных зарядов. Нужна была ручная наводка, он ждал. Мари он был готов доверить свою жизнь, но Анария был для него чужаком. Райк лишь надеялся на то, что тот ценит свою жизнь и будет стараться изо всех сил.
        Райк никогда не принимал участие в сражении и лишь догадывался что надо делать. Он полностью положился на Альдо в маневрировании. Выстрелы импульсных пушек стали более целенаправленными и с третьей попытки удар пришёл в хвост вражеского корабля. Синим мерцанием энергетический щит заискрился вокруг атакующего судна. Альдо ринулся вперёд, бросая гипотезу в лобовое столкновение. Райк успел перевести всю энергию щитов на носовую часть, однако пилот в последний момент вывернул корабль, бросая его в свободный полёт вперёд, разворачивая носом к днищу вражеского корабля. Выстрелы управляемых вручную импульсных пушек градом обрушились на корпус неизвестного врага. Ни один щит не выдержит такого давления и этот вскоре поддался. Металл плавился, вражеский корабль терял управление. Победа. Он собирался уже было отдать приказ прекратить вести огонь, но выстрел из левого орудия целенаправленно ударил в кабину, наверняка лишив пилота жизни. Альдо выжал всё возможное из импульсных двигателей, отводя «Гипотезу» как можно дальше от корабля, который вскоре детонировал, разбрасывая осколки искорёженного металла
вокруг.
        Сердце его бешено билось, он внимательно изучал сканер ближнего действия, надеясь найти сигнал спасательной капсулы, но её не было видно. Пилот погиб. Райк откинулся назад, на спинку кресла второго пилота. Он закрыл глаза, борясь с накатившим на него страхом и восстанавливая контроль над волной адреналина, ударившей в кровь. Через какое-то время он осознал, что Альдо тормошит его, пытаясь привести в чувство.
        - Кэп, с тобой всё в порядке? - услышал он его голос. Райк взял себя в руки. Глубоко вздохнув ещё раз, он ответил.
        - Да.
        - Первый бой? - сочувственно произнёс пилот.
        - Первый… - сердце всё ещё бешено колотилось в рёбрах, - Аль, вокруг есть ещё кто-нибудь?
        - Никого. Но этот… Он возник из ниоткуда и сразу же атаковал. Не знаю что ему было нужно, я не получал никаких требований. Его маскировочная система превосходна, сканеры молчали до первого выстрела.
        - Есть какие-нибудь повреждения?
        - «Гипотеза» настоящий орешек, а я довольно ловкий пилот, - с гордостью в голосе сказал Альдо, - так что сильных повреждений нет, так, мелочёвка.
        - Хорошо. Я посмотрю, как там команда. Держи прежний курс, но смотри в оба, у него могли быть сообщники, - попросил он и вышел из кабины. Райк хотел на мгновение остаться наедине, прийти в себя, но уже возле двери его ждал взмыленный эксплойтер. Маленькие глазки бешено горели, всё тело дрожало от напряжения.
        - Это не наши, - только и сказал он.
        - Ты уверен?
        - Да. Я думаю, что это один из разведчиков Нильса.
        - Райк, я проверила, там всё чисто, и… - начала было Мари, покидая боевой пост, но увидев эксплойтера, она сковала Райка яростным взглядом, - ты доверил ему оружие?
        - Да. Джо ранен, а нам нужен был второй стрелок, - Мари собиралась оспорить это утверждение, но Райк успокаивающе поднял руку, - скажи лучше видела ли ты такие корабли ранее?
        - Нет. Логика его архитектуры не похожа на то, что любят в нашем флоте.
        - Тогда чей же он? - вопрос Райка повис в воздухе. Встряхнув головой, он пригласил их следовать за собой и вернулся в кают-компанию. Родвард выглядел встревоженным, но невредимым.
        - Джулия, Фил и Джо в порядке, - коротко отчитался он, - выяснили кто напал?
        - Нет, - Райк повернулся к Анарии, - настало время поделится информацией. Сейчас мы действуем вслепую!
        - Я понимаю. Я расскажу вам всё, - кивнул эксплойтер, присев на краешек стула, - могу я начать с начала?
        - Только не с сотворения мира, - попросил Райк, устало плюхаясь напротив него. Активировав через браслет постоянный канал корабельного коммуникатора так, чтобы остальная команда тоже могла их слышать. Анария, собравшись с мыслями, начал рассказ:
        - История происхождения нашей расы, которую вы назвали Эксплойтерами, может затянуться, да и многие факты были искажены, с той или иной целью… Изначально мы были другими, но эволюция позволила нам научиться симбиозу с другим видом, живущим на нашей планете. Гуманоидами. Затем последовали долгие жизненные циклы, которые позволили нам выйти на новый уровень развития. В какой-то момент, мы начали развиваться как галактическая держава. Ненамного раньше людей, всего одно тысячелетие назад мы вышли в открытый космос, но в отличии от вас, - маленькие глазки пробежались по слушателям, - мы столкнулись с серьёзным кризисом. Более того, наша раса была на грани вымирания. Наша родная планета изжила себя, мы были… жадными. Мы поглощали ресурсы, не думая о последствиях, - он замолчал, собираясь с мыслями.
        - Разумные гуманоиды? - переспросил Райк. Эта новость была удивительной.
        - Именно так. Как бы вам этого не хотелось, вы не одиноки во вселенной, - коротко ответил эксплойтер, - наша жадность привела к тому, что мы стали черпать ресурсы из звезды, и вскоре она стала гаснуть, - Райку показалось что в голосе Анарии звенит гнев на его предков, но наверняка было сказать сложно, он, казалось, всё время был зол. - Тогда мы нашли жертв. Мирную, гуманоидную расу, занимавшую звёздную систему неподалёку от нашей. И когда мы смогли добраться до них, мы их поглотили.
        - Ты имеешь ввиду вы их убили?
        - Нет, они стали частью нас, - отрезал Анария, - я объясню позже.
        - Но что это была за раса? Люди? - нетерпеливо спросил Райк.
        - Они были гуманоидами, но во многом отличались от людей. Хотя во многом и похожи.
        - Ты говоришь уже о двух расах гуманоидов, существующих во вселенной. Почему мы не встретили ни одной до сих пор? Почему они развиваются похожими на нас? - на этот раз вопрос через динамик коммуникатора задал Фил.
        - Происхождение каждой расы мне неизвестно. Я знаю лишь общие положения самой распространённой теории. Согласно ей, у нас у всех есть единые предки, из семени которых произросли разные расы, в разных концах вселенной. Проверить эту теорию, на данный момент, никому не удалось.
        - Занимательно. Продолжай, пожалуйста, - снисходительно попросил Фил.
        - Атаковав соседей, мы получили много ресурсов, рабочей силы, и всё это при минимальных затратах. Их армия была слаба, мы подавили их практически не встретив сопротивления. И мы миновали кризис. Определённо миновали, - Анария раздражённо потирал руки, - но нашлось множество голосов, которые решили что такой способ существования лучше, чем что-либо другое. Лучше, чем попытки взрастить науку, перестать потреблять ресурсы в таком количестве, сделать что-то для будущего. И они стали искать цель для вторжения. Вся мощь науки подконтрольная им была направленна на поиск новых жертв, из плоти и крови которых мы будем строить своё будущее, - Анария на мгновение замолчал, словно бы переводя дух, - в конечном итоге, все кто придерживался такого мнения, объединились в крупную касту и назвали себя Освободителями.
        - Не похоже, что вы освобождаете кого-либо, - недовольно заметил Райк, - скорее завоёвываете.
        - Освободители - это всего лишь одна каста, а не целая раса.
        - И какой же смысл в таком названии?
        - Освободители уверены в том, что жить так, как живём мы - единственно верное решение. Они считают, что освободили эту расу от их предрассудков, от их глупых стремлений. Сделали их лучше, - Анария поднял руку, прося Райка дать возможность ему договорить, - но не все так считали. Вторая по численности каста эксплойтеров называется Хранители. Мы верны нашему прошлому, когда наша раса самостоятельно выживала. У нас были ресурсы, была и есть наука, мы могли сделать несколько шагов вперёд и миновать кризис. Самостоятельно, не используя как топливо другие народы. Я принадлежу к касте Хранителей.
        - Самостоятельно, на хребте у беззащитных гуманоидов, - буркнул Джо через динамики.
        - Я не могу изменить прошлого, - раздражённо процедил Анария.
        - Ладно, - отмахнулся Райк, - значит вы воюете с Освободителями?
        - Нет. Мы не можем с ними воевать. Все мы эксплойтеры, и каждый эксплойтер желает своему народу благополучного будущего. Но мы презираем путь Освободителей.
        - Так почему вы не можете запретить им захватывать другие расы?
        - Не всё так просто. Если их путь принесёт процветание, то они будут доминировать в принятии решений и восхваляться всеми, включая Хранителей и Уничтожителей.
        - А это ещё кто такие? - раздражённо проворчала Мари.
        - Уничтожители, это третья по численности каста эксплойтеров. Они презирают путь Хранителей, называя нас слабаками. Мы пытаемся найти способ экономии ресурсов, ищем пути освоения незанятых звёздных систем, а они называют нас слабаками! - Анария ударил по подлокотнику кресла, заставив Райка вздрогнуть, - их позиция является позицией силы. Если нам что-то нужно, мы должны забрать это у тех, у кого это есть. Если нам нужен кислород, мы должны уничтожить всё население Земли и забрать ресурсы себе. Такова их позиция. Уничтожители презирают и путь Освободителей. Они считают, что оказывать честь слабакам, недоразвитым расам, разрешая им стать частью нашей расы - это унизительно. Я, как Хранитель, считаю это ужасным. В сравнении, путь Освободителей уже не кажется таким уж плохим.
        - Мне так не кажется… - осторожно сказал Райк и Анария кивнул.
        - В симбиозе с эксплойтерами есть множество преимуществ. Многие люди просили об объединении, когда вникли в детали. Такие люди, как капитан Брэдли.
        - И много таких людей? - с сомнением произнесла Мари.
        - Не слишком. Ведь есть и минусы. Большинство эксплойтеров обретают полный контроль над телом гуманоида, подавляя волю.
        - И как же выглядит этот процесс? - раздался голос Фила из динамиков.
        - Само по себе наше тело выглядит как хрупкий скелет, не пригодный для самостоятельного существования. Но этот скелет развивается внутри гуманоида, в тесной связи с его спинным и головным мозгом, - Анария виновато отвёз взгляд, - есть и другой путь. Хранители разработали защитную капсулу. Металлическая оболочка, которая позволяет автономно существовать одному эксплойтеру.
        - А воздух вам требуется? Пища? - любопытствовал Фил.
        - Мы нуждаемся в том, в чём нуждается наш носитель. Но сейчас наша физиология является не самой важной темой. Я расскажу лишь о способе нашего размножения, поскольку это непосредственно связанно с проблемой, разрешить которую нам предстоит. Благодаря эволюции, мы приобрели способность… - Анария задумался, подбирая слово, - …посева. Благодаря подвижным волокнам на одном из наших пальцев, мы пересыпаем чистому гуманоиду клетки новорождённого эксплойтера.
        - Вы сажаете себя в нас, словно в какие-то… горшки!? - возмущённо воскликнула Мари.
        - Именно так. Но эксплойтер не забирает тело, он становится… как бы вам объяснить, вторым жильцом. Мы обмениваемся знаниями, становимся лучше.
        - Значит чистый эксплойтер это просто паразит? - переспросил Райк.
        - Мне не нравится этот термин, но он подходит, - кивнул Анария, - но это не похоже на пытку, одиночное заключение. Разум гуманоида получает новые впечатления, почву для размышлений, его тело становится более приспособлено к агрессивной среде. Но также, благодаря нашей физиологии, заражённый гуманоид получает… наркотическое удовольствие. Не знаю, подходит ли термин «наркотик», но это… Сложно описать. Мой словарный запас ограничен знаниями капитана, а он далёк от науки.
        - Позже, мы это разберём более детально, - пообещал Филимон.
        - Буду рад помочь, - кивнул Анария.
        - Всё равно это омерзительно, - Мари с откровенным презрением смотрела на Анарию.
        - Вы зря так считаете. Капитан Брэдли счастлив нашему союзу.
        - Да что вы можете знать о счастье? - буркнула Мари.
        - Я знаю, что значит счастье для людей. Капитан Брэдли поделился со мной этой информацией. Я знаю, что значит чувствовать. Что значит быть человеком, - Анария какое-то время молчал, - являясь симбиозом, мы становимся мостом между нашими расами. Именно поэтому часть Хранителей приняла путь Освободителей, чтобы понять вас. И мы поняли.
        - И что же вы поняли? - Райк скрестил руки на груди.
        - Что человек любит жизнь. Что человек любит свободу. И что люди будут драться за свободу жить так, как они хотят. Поэтому мы, Хранители, принявшие путь Освободителей, решили драться за свободу для людей, - Анария обвёл взглядом присутствующих, - но при этом мы будем драться и за процветание эксплойтеров. Это могло бы стать противоречием, но я уверен, что в мире наши народы смогут взаимовыгодно сосуществовать.
        - Значит ты наш союзник? - спросил Райк. Анария кивнул, - и много таких как ты?
        - Около пятисот эксплойтеров. Мы стали изгоями для нашей расы, даже для Хранителей, - Анария разочарованно вздохнул, - они не смогли принять наш путь познания, - он замолчал, переваривая мысли.
        - Как далеко вы находитесь от нас? - нарушила тишину Мари.
        - Довольно далеко. Требуется преодолеть более двадцати подпространственных брешей, чтобы добраться до нашей системы. Но не мы нашли людей, люди первыми наткнулись на нашу расу. Впервые мы узнали о человеческой расе встретив исследователей, что ныряли в неразведанные бреши в поисках чего-то нового, - Райк невольно вздрогнул. Его отец был одним из таких сорвиголов. Мог он знать об эксплойтерах? - и тогда, получив информацию, мы начали продолжительные дебаты, которые ни к чему не приводили. Люди были куда более могущественной расой, мы не могли поглотить вас с наскока. И через некоторое время мы впервые встретили военных. Экспедиционный корпус, уничтоживший многих наших разведчиков. Недолгая конфронтация перетекла в переговоры, на которые прибыл Нильс Бреган, тогда только вступивший на пост президента.
        - И вы подкупили его? - не удержался от вопроса Райк.
        - Скорее наоборот. Нильс Бреган лично встретился с лидерами наших каст на нейтральной территории. Уничтожители презирали Нильса и не хотели его слушать, но они должны были присутствовать, таков регламент. Хранители слушали Нильса с интересом, планировали и предлагали пути взаимовыгодного сотрудничества. Но Нильс Бреган прислушался к Освободителям. Их путь он счёл самым перспективным. Ваш президент захотел, чтобы люди стали эксплойтерами. Эволюционировали, так он это назвал. А он стал бы править вами.
        - Он тоже стал эксплойтером? - нетерпеливо спросил Родвард. Его глаза горели интересом.
        - Нет, таково его условие, он хотел остаться человеком. Это было глупостью, лидеры Освободителей говорили ему что он, став эксплойтером, обретёт лучшую жизнь, но Нильс стоял на своём. Нашим лидерам пришлось послушаться. Люди сильная раса и нам было бы трудно совладать с вами. Уничтожители считали, что мы можем стереть вас с лица галактики, но мы, Хранители, понимали что шансы довольно шаткие. Много эксплойтеров могли умереть в этой войне. И Хранителям также пришлось присоединиться к Освободителям, раз с ними Нильс решил сотрудничать.
        - Предатель… - яростно прошипел Джо.
        - Именно! - воскликнул Анария, подняв палец к верху.
        - Но вас то он не предавал! Почему ты считаешь его предателем? В тебе говорит человеческая… половина? - спросил Райк.
        - И да и нет. Я сейчас дойду до этого. Итак, Нильс стал нашим проводником в мир людей. Он взял двести отборных бойцов Освободителей. Сказал, что потребуется время чтобы всё подготовить. Уничтожители хотели готовить армию вторжения, подвести её к одной из ваших систем, но Нильс запретил это, сказав, что разведзонды, разбросанные во всех направлениях, предупредят человечество о приближении угрозы. Он был сладкоречив, обещал сделать всё самостоятельно. Говорил о ценности каждого эксплойтера и о том, что они не должны рисковать. Даже некоторые из Уничтожителей прислушались к Нильсу. И он улетел. Прошло пять долгих лет, а результатов всё не было. Хранители готовы ждать, наших ресурсов хватит ещё на одно столетие, но Освободители чувствовали себя обманутыми. Нильс явно не спешил. Те эксплойтеры что полетели с ним, докладывали об активной подготовке, но мы, Хранители, были уверены что это лишь ширма. Системы людей велики и распылённые эксплойтеры не могли контролировать всего процесса. Нильс продолжал убеждать нас что нет причин для беспокойства, но на этот раз он не убедил Освободителей. Они решили
действовать самостоятельно, - Анария сделал паузу, собираясь с мыслями, - некоторые Хранители помогли им сформировать план. Они планировали создать врата в одной из человеческих систем и послать армию вторжения минуя расстояние. Эта технология была разработана нашей кастой, - Анария зло сжал кулаки, - она была придумана не для этого! Но ради выживания расы, Хранителям пришлось отдать её Освободителям.
        - И как эти врата работают? - с живым интересом в голосе прохрипел Фил через динамики.
        - Используя колоссальные запасы энергии, создаётся рукотворный разрыв в подпространстве, туннель ведущий из точки А в точку Б. Это сложная технология, подобные врата должны быть созданы в обеих точках. Как вы понимаете, Освободителям пришлось действовать тайно от Нильса, что бы он не нарушил их планы. Они сами руководили операцией и всех деталей я не знаю, но, судя по всему, они посеяли множество агентов здесь, среди вас и приступили к постройке врат. Оставаясь в неведении, Хранители приняли решение получить свои глаза и уши в касте Освободителей и появились мы, изгои. Вся разница между мной и другим Освободителем, принявшим человеческое тело, заключается в том, что мы не порабощаем нашего донора. Наш симбиоз равноправный. Освободители такого не допускают, они безжалостно подавляют любые мысли, неугодные им. Я слышал от Нильса о том, что вы встречали подобных покорных особей. Они счастливы, но не свободны. Мы же, - он провёл руками по своему телу, - свободны и счастливы. Принимая решение, мы с капитаном Брэдли, спорим, пока не придём к общему мнению.
        - По поводу капитана, - взял слово Филимон, - меня, к сожалению, театр одного актёра не убедит. Я бы хотел провести более детальный анализ.
        - Конечно, когда мы будем в безопасности вы можете рассчитывать на моё сотрудничество, - миролюбиво прогудел в ответ Анария.
        - Всё же это звучит довольно дико. Я не хочу становиться частью вас, - сказал Райк и Анария кивнул
        - И я уважаю твой выбор. Ты свободен жить так, как ты хочешь, я уже говорил это. За это мы и боремся. Но Освободителям это не нужно. Они хотят освободить вас от свободы.
        - Да, один из них так и сказал, - кивнул Райк, вспоминая события на «Консорциуме».
        - Я вернусь к текущему моменту, - сказал Анария, - последние события указывают на то, что Нильс не знал о готовящемся вторжении. Он был напуган, удивлён. Но и нам пришлось сильно удивиться. Недавно Освободителям удалось внедрить своего человека в ближний круг Нильса и тогда правда всплыла на поверхность. Предатель Нильс не собирался отдавать человечество Освободителям. Позволив нам выступить, он пожертвовал бы многими людьми, чтобы напугать остальных внешней угрозой. Перед лицом жестокого врага в нашем лице, он принял бы чрезвычайные полномочия и уничтожил бы всех эксплойтеров. Теперь мы знаем, что люди чрезвычайно способные убийцы. Мы испугались. Всё шло к этому. Доказательство существования инопланетной расы были рассеяны по всем звёздным системам людей. Нильсу стоило лишь щёлкнуть пальцами, как мы стали бы агнцами на заклание. Не исключено, что амбиции самодержавного правителя людей направят его в нашу родную систему.
        - Это невероятно… - пробормотал Родвард, - всё действительно может быть так. Чрезвычайные полномочия… Да он обретёт абсолютную власть!
        - Именно так.
        - Но есть же Следствие, флот… Неужели никто не заметил ничего подозрительного? - спросил Райк.
        - Память капитана Брэдли подсказывает мне подходящую цитату «разделяй и властвуй». Именно так и поступил Нильс Бреган. Он подчинил себе верхушку Следствия, аккуратно сцеживая им порциями информацию, выдавая бесконечные задания, путая их, пуская по ложному следу. Главнокомандующие Следствия верны ему и в курсе его планов. Нижестоящие командиры не в курсе.
        - И никто из них не видит ничего? Как же так? - растерялся Райк. На этот раз ответила Мари.
        - Пришелец дело говорит. Следствие разбросано по всем системам. В каждой системе есть центральное управление. Его руководители получают приказы с Земли. Они беспрекословно подчиняются им. О мелких, разбросанных по всему космическому пространству отделениях я вообще молчу. Они, если видят что-то подозрительное, докладывают в центральное управление, а оттуда докладывают на Землю, - Мари вытянула руку вперёд и стала её поднимать, - информация вверх, а приказы, - она стала опускать руку, - вниз. Только в таком порядке.
        - Но неужели никто не может проболтаться? Всё же не каждый день встречаешь пришельца! - не унимался Райк.
        - В Следствие берут умных, но верных. Иногда я думаю, что они каким-то образом прививают им беспрекословное подчинение. Не ваша ли это работа, кстати? - спросила Мари у Анарии. Впервые за весь разговор, Мари обратилась к эксплойтеру без презрения.
        - Нет, по крайней мере мне об этом не известно.
        - Ну хорошо, а Флот? - нетерпеливо отмахнулся Райк, - наверняка флотские что-нибудь бы заметили!
        - Земная Гвардия наверняка в курсе, - сказала Мари, - это элитные войска, подчиняющиеся лично президенту. Я просто уверена, что они во всём этом замешаны.
        - Да, я слышал об этом, - важно кивнул Анария, - среди них много эксплойтеров, их готовят к совместным операциям, натаскивают на командные посты, а остальной флот не знает о нас. Что эксплойтеры, что Нильс крайне аккуратны, а когда Нильс укажет пальцем, флот увидит лишь агрессора и будет сражаться за предателя просто потому, что не понимают кто мы. Слепой бешеный пёс, вот что ваш флот, - раздражённо сказал Анария. Никто не стал спорить.
        - Те, кого вы видели вместе с президентом, наверняка тоже в деле. Глава «АрмТек», например. Если он в курсе, то уже может разрабатывать и внедрять методы тотального контроля каждого человека… если Нильс получит чрезвычайные полномочия, он даст Хонару карт-бланш и этот браслет станет наручниками, - потирая руку, ужаснулся Родвард.
        - Нет, этого не будет, - решительно сказал Райк, - мы этого не допустим.
        - Ты веришь ему? - спросила Мари.
        - Да. Многое указывает на то, что Анария говорит правду, - отметил Райк.
        - И что нам со всем этим делать? - спросила Мари. Её вопрос повис в тишине. Райк откашлялся. Он должен принять решение. Должен что-то придумать.
        - Мы сделаем то что можем, чтобы предотвратить нашествие Освободителей, и разбить планы президента. От этого выиграют и люди и эксплойтеры, - он кивнул Анарии.
        - Но что мы можем сделать? Ты хоть представляешь какой властью обладает Нильс Бреган, даже без чрезвычайных полномочий? То, что нам довелось встретиться с ним лично, лишь его прихоть. Ты никогда не сможешь увидеть президента, без его желания, - слова Мар? звучали правдиво, но Райк не хотел её слушать, он не должен был вдумываться, Райк не мог допустить, чтобы зерно сомнения посеялось в его разуме.
        - Я не думаю, что убийство президента изменит ситуацию. Наверняка его помощники в курсе дела, они выберут кого-нибудь среди своих, или посадят марионетку на место Нильса и продолжат работу. Отрубив голову гидре, мы не решим проблему, - туманно выразился Родвард.
        - Осталось ещё много вопросов, на которые у нас нет ответов. Например эти взрывы на Земле. Кто бы это не совершил, он обладает мощными ресурсами. Есть идеи кто это? -
        спросил Филимон.
        - Мы не можем распылять своё внимание. В отличии от этой неизвестной силы, у нас ресурсов мало. Мы знаем, что эксплойтерам требуются врата для интервенции. У нас есть координаты точек, где были приняты сигналы неизвестного происхождения. Нужно изучить эти станции и, если обнаружим неизвестную технологию, провести диверсию, - решительно сказал Райк.
        - Шеф, я не хотел вас прерывать, но у нас есть проблема, - послышался голос Альдо.
        - Что такое?
        - Двигатель «ВСП». Я обнаружил неполадки.
        - Какого характера? - раздражённо спросил Райк.
        - Нападавший, похоже, точно знал куда бить. Он обстрелял кумулятивными зарядами точку максимально близко находящуюся к двигателю «ВСП», повредив несколько узлов. Нам нужен ремонт.
        - Что же… Где ближе всего мы можем получить ремонт?
        - «Метрополия», - в один голос ответили Фил и Альдо.
        - Там безопасно?
        - После того что произошло на Земле сложно сказать, - ответил Альдо, - но там нет ищеек, хорошая защита и рефы в качестве закона. Если мы платим, то мы в безопасности. Так, по крайней мере, это должно работать.
        - Значит бери курс на посадку.
        - Есть ещё одна проблема.
        - Ну что ещё? - взмолился Райк. Хрупкий план и без того дрожал в его руках, словно карточный домик на ветру.
        - Неизвестно, ищет ли нас Следствие. У меня есть запасная личность, я могу пройти через сканирование, но насчёт остальной команды…
        - Жаль нету Клайда, он бы сейчас пришёлся кстати, - ядовито заметил Родвард. Райк отмахнулся от него.
        - У нас есть ящик, который не просканировать. Если мы все туда заберёмся, это сработает?
        - Сработает, но… Даже если мы пройдём проверку, мы не сможем сойти на станции. Нам придётся торчать в этом ящике пока ремонт не завершится, - Родвард всем своим видом пытался высказать тревогу и Райк понял, что тот имеет ввиду.
        - Альдо, ты справишься один?
        - Да шеф, ничего сложного. Через четыре часа и двадцать две минуты мы приблизимся к сканирующим кольцам.
        - Принято. Все свободны, отдохните до посадки, - приказал Райк и выключил бортовую связь.
        - Райк, ты уверен? - спросила Мари. Её глаза были наполнены тревогой.
        - Да, Альдо справится, - чувствуя раздражение, Райк хотел побыстрее покинуть помещение, - что-нибудь ещё?
        - Нет… - Мари отвернулась и Райк направился в исследовательский отсек.
        ГЛАВА 2
        Плечо Джовеса уже выглядело целым. Там, где раньше зияла кровоточащая рана, теперь красовался синтетический пластырь. Фил разбирал какие-то скляночки.
        - Как ты, Джо?
        - В порядке, - коротко ответил солдат.
        - Повезло, что у вас оказался под рукой этот костюм, он спас Джовесу руку, - поправляя какой-то прибор, Райк заметил, что рука Фила дрогнула, - Райк, я ничего не хочу сказать, но забираясь в этот чёртов ящик, мы вверяем свои жизни контрабандисту.
        - Бывшему контрабандисту. Я ему доверяю, доверьтесь и вы, - без особой надежды на успех сказал Райк. Фил кивнул.
        - У меня есть для тебя задание, Фил, - он понимал, что манипулирует членом команды, но Фил мог растиражировать свои тревожные мысли и это сейчас было совсем не кстати. Да и закрепить своё лидерство не помешает. Филимон был самым старшим членом коллектива. Если он будет слушаться Райка, остальные последуют примеру.
        - Да?
        - Поговори с Анарией, выясни подробности насчёт этой их психической атаки. Может быть есть какие-нибудь способы защититься от неё без помощи масок. Или… Ну всё же они другая раса, Анария такой же эксплойтер как и другие. Может быть ты найдёшь у них уязвимое место. Нельзя упускать возможность, - Райк с трудом подавлял желание стыдливо отвести глаза.
        - Понимаю-ю… - протянул Фил, - разумно. Я займусь этим.
        - А мне что делать? - спросил Джо.
        - Тебе нужен отдых. Восстанавливался.
        - Что мне нужно, так это вернуться в строй, - буркнул Джо.
        - Ты должен восстановиться, иначе от тебя не будет никакого проку, - Райк помог Джовесу сесть на койку в жилом отсеке, - когда Фил скажет что твоя рука в порядке, я отправлю тебя в бой в первых рядах, обещаю.
        - Спасибо, кэп, - вяло улыбнулся Джо, осторожно двигаясь в сторону выхода. Райк проводил его до жилого отсека и, наконец, остался один.
        Вернувшись в исследовательский отсек, Райк стал копировать данные с квалемов, переданных Гаспаром. Последний подарок от погибшего. Пока данные шифровались, он просто молча, с закрытыми глазами, старательно ни о чём не думал. Тяжесть в груди, боль в висках… Он слишком мало спал в ночь перед атакой, ему тоже нужно было отдохнуть, но стоило расслабиться, как паническая жажда действия будоражила его. Он думал об эксплойтерах, о Нильсе Брегане. С одной стороны, врагом был президент, предавший человечество, но с другой стороны основная угроза всё равно исходила от пришельцев. Они были враждебно настроенной расой, по крайней мере большая их часть. Райк конечно поверил Анарии, но Хранители, которых он представляет… Раз основное решение принимали не они, значит они малочисленны. Значит всех эксплойтеров необходимо считать угрозой. Не поздно ли они обо всём этом узнали? Успеет ли флот подготовиться и не станет ли президент вставлять палки в колёса военной машине человечества? Бессмысленные размышления только раздражали и когда передача данных завершилась, он направился в рубку.
        - Решил составить мне компанию, шеф? - бодро спросил Альдо. Райк кивнул.
        - Ты как, держишься?
        - Конечно, смотри! - он ухватился руками за подлокотники кресла, - со всей силы держусь, никто меня отсюда не вытащит, - Райк улыбнулся.
        - Не жалеешь, что я втянул тебя в эту историю?
        - Жалею? Да ты верно шутишь. Я и не рассчитывал поучаствовать в таком приключении, - он осёкся, скосив глаз на Райка, - ты не думай, я понимаю всю серьёзность ситуации. Я сожалею о смерти Гаспара, он был хорошим парнем. Моя придурь - это просто… часть меня. Так что если вдруг ты решишь отправить меня на гауптвахту за непочтительное отношение к нашей миссии, спешу сообщить что я абсолютно серьёзен! - Альдо приложил два пальца к голове.
        - Всё в порядке Аль. Ты член команды, я рад видеть тебя среди нас.
        - Спасибо, шеф. Но что думает остальная команда? - хитро подмигнув Райку, он добавил, - что-то мне подсказывает, что ты здесь чтобы убедится, что я не продам вас всех с потрохами.
        - Некоторые сомневаются, это естественно, но им придётся положиться на тебя, потому что я так решил. Я в тебе не сомневаюсь, - Альдо серьёзно кивнул.
        - А что по поводу того человека, Клаудфилда, мне передавать ему сообщение?
        - Попробуем найти его лично, на станции. Я не хочу рисковать перехватом, - пилот лишь пожал плечами.
        Они ещё немного поболтали о всякой чепухе, но Райк почти не уделял внимания разговору, отвечая на автомате. Все его мысли были сосредоточены на торговой станции, куда они летели. Он слышал о ней. Высокотехнологичный венец инженерного искусства. Станция была очень хорошо защищена, в отличии от «Консорциума». У них была своя внутренняя гвардия, небольшой флот, охраняющий периметр. Можно сказать, что станция является государством внутри государства. Тем не менее, там могли быть пираты, агенты Следствия подконтрольные президенту, армейские подразделения… Они лезли в логово зверя, не зная с кем придётся встретится. Но… Он доверял интуиции Альдо. Если бывалый контрабандист и учёный сошлись во мнении, что это самое безопасное место, он должен верить. Конечно решения принимает он, но лидер глуп, если не прислушивается к мнению своей команды, к тому же обладающей большим опытом. Команда. Райк испытал укор совести за то, что не сделал необходимого. Никто не проявил инициативу, но это должен был сделать он - капитан. Включив бортовую связь, Райк объявил.
        - Ребята, я прошу всех собраться в кают-компании через десять минут, - отключив связь он сочувственно посмотрел на Альдо, - кроме тебя, старина. Я хочу устроить поминки Гаспару.
        - Я понимаю. Буду с вами мысленно.
        Когда Райк объявил зачем он всех собрал, каюта погрузилась в атмосферу горя. Райк предложил команде сказать что-нибудь про Гаспара. Он слушал их и не смог удержать предательскую слезу, скатившуюся по щеке. Когда очередь дошла до Филимона, он высказался лаконично:
        - Гаспар был моим другом, партнёром. Учеником и учителем. Без него… Я… Многие решения мы принимали вместе, но теперь я вынужден учиться принимать решения самостоятельно. Я должен быть… Почтить память Гаспара я… - он стушевался и замолчал.
        Фил был последним. Райк предложил команде помолчать минуту, после чего они снова разошлись. Райк, же, зашёл в инженерный отсек и просто сидел в одиночестве, пытаясь переварить тот опыт, что довелось пережить. Он чувствовал слабость в руках, лёгкие покалывания в спине. Это были приятные ощущения, он отдался во власть тактильному удовольствию, не обращая внимания на время, но вскоре его вызвал пилот.
        - Пора, Шеф. Через двадцать минут я пройду через сканирующее кольцо.
        Прошло два часа? Объявив сбор в грузовом отсеке, Райк решительно направился туда. Возле их новой обители никто не стал устраивать дискуссий, пытаясь отговорить капитана от затеи. Райк зашёл в ящик последним. Изнутри он оказался довольно комфортабельным, с рядом коек и ящиком для припасов. Фил плотно запечатал дверь, активировав маскирующее поле и они принялись ждать. Уже через десять минут Фил не выдержал и продолжил прерванный разговор с Анарией.
        - Я всё же уверен, что этого можно будет избежать.
        - А я сомневаюсь, - ответил Анария.
        - Избежать чего? - тут же спросил Райк.
        - Анария рассказал мне о том, каким образом они парализуют страхом свою жертву, - в глазах Фила горел живой интерес, - эмпатия! Ты можешь в это поверить? Они дают жертве почувствовать то, что чувствуют всё время сами.
        - Ты хочешь сказать, что… Анария, ты всё время испытываешь этот безумный ужас? - изумился Райк.
        - Да. Но мы не называем это ужасом. Мы называем это чувство Гронш. Эмоция страха, бесконечно бурлящая в нашем сознании, - Анария тут же поднял руку, прося Райка подождать с вопросами, - от капитана Брэдли я узнал, что в вашей системе координат это называется страхом. Для нас это обычное состояние. Испытывая страх всё время, мы не страдаем от этого. Страх даёт нам острые ощущения, поддерживающие в нашем сознании стремление к действиям. Мы не скованны страхом, он подстёгивает нас.
        - Так значит я испытала этот Гронш, когда встретился Освободителя? - спросила Мари.
        - Да. Для неподготовленного эксплойтера это тоже тяжело. Что уж говорить о человеке, - он издал смешок, - но Филимона так заинтересовало это состояние, что он сам захотел попробовать получив мою, скажем так, протекцию. Я пытаюсь объяснить, что он станет одним из нас или умрёт.
        - Конечно, к чему рисковать? - Райк непонимающе уставился на Фила.
        - Я ведь исследователь, я хочу познать что-то новое! То, что за гранью моего воображения. Я не могу никаким другим способом узнать что чувствует эксплойтер, пока не попробую этого сам. И я уверен, что смогу локализовать поражение своего тела клетками эксплойтера и избежать обращения, - взмахнув копной седых волос, он повернулся к Анарии, - ты ведь из касты Хранителей, вы тоже цените новые исследования. Обеим нашим расам необходим этот эксперимент.
        - В общем то, дело ваше, но я бы предложил подождать с экспериментами. У нас есть более важная задача сейчас, - Райк видел, как Фил сжал кулак, словно человек опоздавший на транспорт.
        - Это конечно. Я лишь боюсь, что потом будет поздно. Кто знает что с нами может случиться. Если верить Анарии, вряд ли другие эксплойтеры позволят мне приобщиться к их таинству страха. Но я понимаю, не беспокойся Райк, я займусь этим после нашего… - он замялся, - нашей миссии. Конечно же, да. Решено, - он встретился взглядом с Райком, но в глазах Фила нельзя было прочитать ничего, кроме нервного возбуждения.
        - Спасибо Фил, я ценю это, - Райк позволил себе по-отечески положить руку на плечо седого учёного. Этот неоправданный риск был похож на то, что Фил пытается отдать честь своему погибшему товарищу, бросаясь с головой в неизведанное. Опасное состояние. Райк хотел поговорить с ним подробнее на эту тему, но не в присутствии всей команды. Он хотел напомнить, что просил найти уязвимое место эксплойтера, а не самому становиться эксплойтером.
        Чем дольше они ждали, тем отчётливее чувствовалось витавшее в воздухе напряжение. Райк ни секунды не сомневался в своём выборе, но что если у пилота могли возникнуть проблемы? Отсюда он не мог ничего сделать, у него не было информации о текущем положении дел. Звукоизоляция в ящике была хорошей и услышать металлический лязг, оповестивший о стыковке, было невозможно. Когда Райк уже был в шаге от того, чтобы начать нетерпеливо мерить шагами ящик, на панели загорелся зелёный цвет. Дверь открылась, и пилот встревоженно заглянул внутрь.
        - Мы приземлились, но есть проблема. Меня никто не сканировал.
        - Как это возможно? - изумился Родвард.
        - Вот и мне интересно. Кольцо как будто не активно. То есть меня поприветствовал диспетчер, всё по протоколу, но данные никто не запрашивал. Я бы не обратил внимания, если бы специально не приглядывался к запросам.
        - Значит никто не знает что мы здесь? - спросил Райк. Пилот утвердительно кивнул, - что же, в таком случае нам следует поменять план. Что требуется для ремонта?
        - Первым делом, стоит зайти в справочное бюро. Там нам подскажут к кому можно обратиться для покупки, поскольку… Ну сам понимаешь, товар не у всех надлежащего качества, - Альдо, казалось бы, извиняется за этих не честных на руку торговцев, - там мы выберем подрядчика. На всё про всё не больше пяти часов.
        - Хорошо. Также, раз мы находимся на «Метрополии», я хочу поискать информацию об этих взрывах на Земле. Родвард, Джулия, займётесь этим? - Родвард удивлённо поднял бровь, - пошерстите местные новости, слухи, может кого из знакомых найдёте, поспрашивайте. Джо, у тебя наверняка здесь найдётся парочка сослуживцев, попробуй узнать у них что-нибудь.
        - Как скажешь, кэп.
        - Мы с Мари и Альдо пойдём в бюро. Вопросы есть? - ответом ему было молчание, - в таком случае выдвигаемся.
        Райк пропустил Альдо вперёд и пошёл следом. Мари шла рядом и Райк нащупал пальцами её ладонь, легонько стискивая. Она благодарно улыбнулась. За дверьми стыковочного шлюза их встретил паренёк лет пятнадцати: потёртый комбинезон пестрел грязными пятнами, а взлохмаченная голова явно давно не знала душа. Он протянул сошедшим с корабля пёстрый буклет, рекламирующий лучших перекупщиков краденного на этой станции. Паренёк протягивал буклет с такой отчаянной решимостью, что Райк не смог ему отказать.
        - Спасибо, - он улыбнулся пареньку.
        - Обязательно посетите наш магазин, лучших цен на незаконный товар вы не найдёте на всей «Метрополии»! - сияя гордостью сообщил паренёк. Райк вежливо кивнул и, мягко отстранив его со своего пути, направился вперёд туда, куда указывал Альдо.
        Интерьер станции был простым, но не лишённым изысканности. Стыковочный шлюз привёл их в просторный коридор, в конце которого находились лифтовые створки, а по бокам, на всей протяжённости туннеля, двери, ведущие в ответвления коридора. Паренёк юркнул в одну из дверей, а Райк и его команда продолжали двигаться вперёд. На стенах коридора повсюду были цифровые обозначения, но для Райка это был лишь набор символов.
        - Нам нужно на Т4-37, - сказал Альдо, когда они вошли в лифт. Райк набрал на управляющей панели необходимый номер и лифт мягко двинулся куда-то вбок.
        Дабы скоротать путь, Альдо рассказывал Райку о здешнем устройстве. Геометрическая структура станции изрешечена туннелями для лифтов, которые, словно кровеносные артерии, доставляли покупателей и продавцов в необходимые им отсеки, либо на одну из рыночных площадей. Лифты с бешенной скоростью скользили в невесомости. Некоторые кабины были побольше, битком набитые каким-нибудь грузом.
        Большинство сделок заключались напрямую, непосредственно от капитана к капитану. Было здесь значительное число посредников, вроде тех, что рекламировал паренёк. Они брали на себя риски, гарантировали честность сделки и брали за это свою комиссию. Их представительство находилось на одном из рынков. Некоторые продавцы размещали образцы своего товара там же, на рынке. Покупки больших объёмов товара регистрировались на станции, однако передача груза совершалась в открытом космосе. Чаще всего у станции заказывали грузчиков, специалистов на собственных кораблях, оснащённых механическими «руками». Объёмы груза, не превышавшие ста тонн, перемещались с помощью лифтов в несколько заходов, непосредственно внутри станции.
        Кабина неслась вперёд, резко останавливалась, рывок вверх, затем резко вниз. Движение казалось настолько хаотичным, что было невозможно определить: действительно ли они направляются к цели, или же просто их бросает из стороны в сторону. Подобная мера была необходима, из-за напряжённого трафика. Каждый туннель использовался практически каждую минуту, поэтому главный компьютер станции, отвечающий за лифты, направлял их в обход, минуя загруженные «магистрали».
        В какой-то момент, слова Альдо превратились для Райка в белый шум. Он заметил, что Мари делала вид, что о чём-то думает, но Райк замечал, что стоит ему отвернуться, как она поворачивает голову к нему. Она просто смотрела. Возможно она хотела что-то сказать, но стеснялась пилота? Или просто не могла набраться решимости? Райка это раздражало. Что за ерунда? Если ей есть что сказать, почему она тянет? Его бесила необходимость играть с ней в эту игру. Он же знал, что она смотрит. Райк едва сдерживал желание подловить её взгляд, повернуться к ней тогда, когда она не ожидает, но обижать Мар? сейчас было нельзя. Ему была необходима её поддержка.
        - Теперь куда? - спросил Райк, когда лифт мягко остановился. Впереди был коридор, близнец того, к которому они пристыковались.
        - Я проведу, здесь пара шагов, - Альдо лёгкой походкой повёл остальных за собой. Им пришлось преодолеть три перехода, прежде чем они попали в точку назначения.
        За массивными дверьми, напоминавшими скорее замковые ворота, перед ними предстало потрясающее зрелище. Геометрически правильный ряд кабинетов казался неисчислимым. Помещение было большим, сюда определённо поместилось бы две «Гипотезы», стоявшие друг на друге. Несколько этажей были объединены решётчатыми лесенками и мостиками, по которым сновали люди. Вереница людей была пёстрой, казалось, что ничего не может их объединять, однако каждый из них определённо точно был здесь с одной целью, получить информацию. В отличии от «Консорциума», здесь была охрана. Трудно было посчитать кого было больше: гражданских или вооружённой охраны. Одетые в аккуратные комбинезоны ярко-алого цвета, они казались воплощением сосредоточенности. Когда Райк с командой проходили мимо двоих стражей порядка, ни один мускул на лице охранников ни дрогнул. Безмолвно проводив их взглядом, они тут же вперились взглядом в лица следующих посетителей. Альдо тихо шепнул Райку что это бывшие военные, элита из элиты. Очень дорогостоящая охрана. Однако администрация «Метрополии» брала достаточную комиссию с каждой сделки, чтобы позволить
себе услуги этих людей.
        Интерьер здесь напоминал не то склад, на множестве этажей которого были размещены кабины-ящики, не то серверную комнату, где кластеры квалемов с данными расположены с тщанием старательного перфекциониста. Помимо тех ворот, через которые зашли Райк с командой, виднелось ещё несколько по всему периметру помещения. Возле каждого входа, охраняемые с обеих сторон солдатами, стояли стойки регистрации. Альдо повёл команду к одной из них.
        - Привет ребята, - улыбнулся он солдатам. Они никак не отреагировали на приветствие. Несколькими движениями пальцев он зарегистрировал команду, на табло высветился номер кабинета, к которому их приписали. Альдо махнул рукой, призывая следовать за ним. Райк, отведя наконец взгляд от ярко-красной расцветки формы стражей, пошёл за ним следом.
        Преодолев три небольшие лесенки, они попали на третий этаж этой сложной структуры. Нужный кабинет был свободен. В кабинете было несколько металлических стульев, массивный стол из синтетического материала, стилизованного под дерево и молодой, лет тридцати, мужчина сидящий за ним. Массивные скулы, копна светлых волос и простодушный взгляд. Он привстал, подавая руку Райку.
        - Приветствую вас от имени администрации «Метрополии». Моё имя Натан Бейкер. Чем могу быть полезен? - пожав руку каждому, Натан сел обратно за стол.
        - Нам необходимо получить некоторые запчасти для проведения ремонта, а также арендовать ремонтную бригаду, - Райк, пробежавшись пальцами по экрану браслета, нашёл список и жестом отправил его на терминал Натана.
        - Ага, минуточку, - внимательно изучив список, он радушно улыбнулся, - все необходимые запчасти из этого списка вы можете приобрести в магазине деталей Сторнснола. Стоимость составит четыре тысячи двести двадцать реф.
        - И как нам его найти? - спросил Райк. Натан улыбнулся ещё шире.
        - Вы, наверное, первый раз здесь? Все необходимые детали вы можете заказать прямо здесь, с моего терминала. Они будут доставлены к вашему кораблю. Подобное удобство будет стоить вам всего 5 % от суммы сделки. Ну как, подтверждаете операцию? - Райк глянул на Альдо, тот кивнул.
        - Да, я согласен, - на экране браслета появилась входящая транзакция. Он её одобрил.
        - Поздравляю, покупка успешно завершена! - радостно потирая руки, Натан откинулся на спинку кресла, - раз уж вы доверяете моему выбору, порекомендую вам бригаду братьев Фергюссонов. Их услуги не самые дорогие, но они работают на совесть, - Райк лишь коротко кивнул, а затем одобрил транзакцию на внесение предоплаты, - как приятно с вами работать! Что-нибудь ещё?
        - Нам не помешала бы информация. Есть ли что-нибудь с Земли? Мы слышали там было множество взрывов, хотелось бы узнать о причинах, - Райк старался говорить, как можно более нейтрально.
        - В официальной сводке говорят о проведении плановых работ по перестройке исторического центра, - улыбнулся Натан и хитро прищурил глаза, - но от некоторых источников, я знаю, что это не так. Если вы готовы неофициально заплатить всего лишь….
        - Да, мы готовы, - отрезал Райк, протягивая браслет.
        - …пару тысяч реф, то я… - проведя рукой над браслетом Райка, он продолжил фразу, - …с удовольствием вам расскажу, что это был подготовленный теракт. Правительство не знает кого обвинять, они деморализованы. Верхушка, президент и его команда, остались целы и невредимы, но инфраструктура серьёзно пострадала. Огромный урон понесла компания «АрмТек». Следствие тоже понесло потери. Кое кто шепнул мне что эта штука, - Натан выразительно похлопал по браслету, - больше не умеет следить за нами.
        - Это точная информация? - Райк, желая выдавить из этого подхалима что-нибудь ещё, отправил ему тысячу реф.
        - Это лишь слухи, но по моим тестам так оно и есть. Также, ходят слухи, я повторюсь, это только слухи, что на «Метрополии» была совершена сделка о покупке нескольких тысяч тонн шахтёрской взрывчатки повышенной мощности. Покупатель неизвестен, однако, опять же, это только слухи, оплата была проведена бартером, ценными минералами. Это вся информация, которая у меня имеется.
        - Благодарю вас, - Райк был доволен столь подробным ответом. Мысли роились в голове, он думал о том, кем мог быть загадочный покупатель. Могли ли это быть эксплойтеры? Мог ли это быть сам президент? Это было самой правдоподобной версией. Учитывая, что он хотел угрожать своему народу ради приобретения большей власти, он вполне мог атаковать Землю, чтобы скорее достигнуть желаемого.
        - Шеф, ты можешь здесь правиться и о том человеке, - тихонько шепнул Альдо.
        - Да? Здорово. Мне нужно узнать, как найти контр-адмирала Сая Клаудфилда.
        - О, это легко, - Натан забегал пальцами по экрану своего компьютера, - док сто тридцать семь, четырнадцатая платформа. Там стоит на приколе его судно, - Райк был восхищён тем, как быстро Натан нашёл нужного человека. В эту минуту Райк осознал, почему ещё его так тянуло на эту станцию. Он не мог не спросить этого:
        - Возможно вы поможете мне также найти молодую девушку по имени Элис?
        - Просто Элис? У неё есть фамилия? - деловито осведомился Натан.
        - Увы, её я не знаю.
        - Тогда и помочь я не смогу, - пожал плечами тот. Райк, хоть и не ждал что это сработает, раздосадовано крякнул. Внезапно Натан встрепенулся и поднял руку, - подождите. Я только что зафиксировал, что на рыночной площади двенадцать «А» была зарегистрирована сделка от имени контр-адмирала Сая Клаудфилда.
        - Благодарю, это ценная информация, - кивнул Райк, - ладно, мы здесь закончили, - он пожал протянутую руку Натана и первым направился к выходу.
        Жестом подозвав Альдо, он шепнул ему что бы тот провёл их на двенадцатый рынок. Альдо кивнул и направился к лифтовым дверям. Райку показалось, что его движения были неуверенными, словно он боялся туда идти. Мало ли что, может там был кто-то, с кем работал Альдо, обманутый покупатель. Сейчас это было не важно, но Райк запомнил, желая позже выяснить в чём дело.
        Бодро шагая, они зашли в свободный лифт. Альдо ввёл координаты рынка и двери плавно закрылись. Пока кабина находилась в движении, они молчали. Райк чувствовал напряжение внутри. Это всё не было простой прогулкой по магазинам, это была боевая операция. Они должны были добыть информацию, должны были починить корабль, чтобы лететь вперёд. Действовать. Бороться. Райк чувствовал, как изнутри его жжёт желание действовать. Броситься вперёд, в пасть зверю, разорвав его изнутри. Альдо. Он нервно теребил пальцы и этим сильно раздражал Райка. Почему он нервничает? Он должен быть бесстрашным, таким же как Райк. Что с ним не так?
        ГЛАВА 3
        Двери открылись и пыл Райка немного угас. Они погрузились в столпотворение людей прямо от лифтовых дверей и, казалось бы, этому не было конца. Это был рынок, в прямом смысле слова. Звучавшие повсюду голоса сливались в единый, монотонный гул. Кто-то извещал окружающих о небывалом падении цен в его магазине, кто-то кричал о грабеже, и не понятно было что он имеет ввиду: настоящий грабёж, или высокие цены. Было поразительно, что все эти люди здесь… Словно не было никаких терактов на Земле, никто не горевал, никаких волнений… Может они не знают? Или, что казалось Райку более реалистичным, спешат заработать на скачках цен, после трагических событий.
        Торговля была настолько яркой и насыщенной, что Райк потерялся в этом шуме. Как они могли найти здесь хоть кого-нибудь, пусть даже военного? Военные должны отличаться от остальных, он живо помнил, как Старрет с его командой выделялись на фоне других гостей на станции. Но здесь было столько людей! Райк даже не пытался вести подсчёт. Помещение было меньше, чем справочное бюро, но из-за того, что использовался каждый квадратный метр, казалось более насыщенным. И, в отличии от справочной, здесь не было какой бы то ни было чёткой структуры. Рынок был погружён в хаос.
        - Ну и помойка, - недовольно выругался Райк, - неужели все эти люди хотят непременно лично совершать сделки?
        - Конечно, - усмехнулся Альдо, - как же дух торговли?
        Райк не стал отвечать, лишь невнятно что-то пробурчал. На его родной станции торговля на главной площади была точно такой же. Но здесь были другие масштабы, отчего хаотичность торговли выглядела устрашающе. Как найти нужного человека? Он тщетно щурил глаза, пытаясь высмотреть флотские цвета, но казалось, что здесь были все возможные цвета, кроме необходимых. Мари стала проталкиваться вперёд.
        Райк глазел по сторонам. Чего здесь только не продавали. Редкие натуральные фрукты, оружие, образцы каменистых пород и редких металлов, минералы, ткани. Это был настоящий базар, архаизм в высокотехнологичной оболочке. Продавали здесь и зерно, выращиваемое на одной из станций класса «Сх-О». Увидев знакомые полочки со снедью, Райк почувствовал укол ностальгии. Всего на мгновение. Практически сразу же он презрительно тряхнул головой, отбрасывая своё прошлое. Станция осталась в прошлом, теперь он капитан корабля. Он должен действовать. Он жаждет испытаний.
        Они обошли почти весь рынок и так ничего и не нашли. Уже собираясь уходить, Райк собирался грязно отругать Натана за то, что они бездарно потратили время, как услышал знакомый голос. «Это просто невероятное мясо, лучше вы никогда не пробовали!». Сердце бешено застучало, мозг заработал на полную катушку, доставая из воспоминаний образ того, кому этот голос принадлежал. Ласковый, заискивающий, грудной голос Элис. Это точно была она. Райк бросился сквозь толпу, ожидая увидеть её лицо, но встречал лишь возмущённые взгляды потревоженных покупателей. Элис нигде не было. Остановившись, он взял себя в руки. Он не может тратить время на, возможно, бесплодные поиски. Что, если это лишь игра воображения? Он обернулся, ища Альдо. Пилот встревоженно смотрел на него.
        - Что-то случилось? - спросил тот.
        - У меня для тебя задание. Мне кажется, что я слышал голос Элис здесь. Ты помнишь, как она выглядит?
        - Твоя подруга то? - Альдо кивнул, - да, миловидная барышня.
        - Поищи её здесь. Не трать много времени, но будь внимателен, это важно для меня.
        - Как скажешь, шеф, - Альдо нырнул в толпу, а Райк взял за руку Мари и повёл обратно, в сторону лифта.
        - Ты уверен, что это необходимо? - лишь спросила она.
        - Да. Ты ориентируешься здесь? - Мари кивнула, - тогда веди меня. Нам нужно попасть в тот док, что указали в бюро.
        Мари явно с неодобрением отнеслась к тому что они разделились, но всё же не стала спорить. Она шла чуть впереди и Райк старался не отставать, яростно расталкивая толпу. Они разделились, ну и что? Что в этом страшного? Даже если эксплойтеры есть на этой станции, тут было слишком людно что бы они могли причинить вред его команде. Да и Альдо бывалый контрабандист, уж он то явно не даст себя в обиду.
        Когда Мари набрала код на панели лифта, Райк внезапно почувствовал острую головную боль. Следом за ней, словно лавина, на Райка обрушился панический страх. Беспричинный, неконтролируемый, он сводил его с ума. Всего несколько секунд длился приступ, но Райку казалось, что он тянется целую вечность. Лишь оказавшаяся рядом стена помогла ему устоять на ногах. Возле него стояла Мари, держа за руку и обеспокоенно заглядывая в глаза.
        - Райк? Что с тобой?
        - Не знаю, меня… всё прошло, это уже не имеет значение. Наверно от усталости, - встряхнув головой, Райк попытался выбросить из головы пережитый всплеск эмоций, но холодный озноб никуда не уходил, хоть температура на станции всегда поддерживалась в комфортном плюсе.
        - Тебе нужно поспать, ты такой бледный! - она приложила руку к его лбу, но Райк резко отстранился.
        - Не сейчас Мари. У нас важная миссия, нету времени на жалость к себе, - он видел, как она скривила губы от обиды, но не стал извиняться. Её жалость унижала и раздражала его. Он способен горы свернуть. Он не ведает страха. Он хочет рваться вперёд!
        Лифт замер. Двери раскрылись и перед их взглядом предстал во всём своём великолепии боевой фрегат, сверкавший в свете ламп за смотровым стеклом. Своим размером он был схож с «Гипотезой», однако на этом сходство заканчивалось: из основного корпуса, похожего на наконечник стрелы, выступали прочные металлические балки, удерживающие на другом конце нечто вроде паруса. Приглядевшись, Райк заметил, что материал паруса был совсем не тем, чем показался изначально. Этот гибкий материал назывался элериум и представлял собой активное, гибкое вещество, способное принимать любую форму. Оно могло быть ласковым как шёлк, и прочным как сталь. Подобный парус использовали, насколько знал Райк, чтобы принимать на себя часть урона под тяжёлыми атаками. В бою фрегаты посылали вперёд, чтобы избежать попадания крупнокалиберных орудий по другим кораблям. Сейчас парус был расправлен и болтался, словно флаг. Возле шлюза стоял солдат, заложив руки за спину. Он неодобрительно присмотрелся к гостям.
        - Назовите себя.
        - Меня зовут Райк, у меня сообщение для Сая Клаудфилда от его бывшего сослуживца. Его имя Леонард.
        - Одну минуту, - попросил солдат. Справившись через браслет с начальством, он наконец кивнул, - добро пожаловать на борт «Франчески». Сюда, пройдёмте.
        Они молча пошли вслед за провожатым. Двое солдат встретили их на борту кивками. Тёмные от ржавчины и копоти стены вызывали у Райка отвращение, капитан явно не следил за чистотой на своём корабле. Однако кают-кампания была чистой, просто обставленной и довольно уютной. Крупный седой мужчина сидел за столом, ковыряя вилкой стандартный паёк. Взор его голубых глаз неспешно направился на вошедших.
        - Контр-адмирал Сай Клаудфилд, к вашим услугам, - он жестом указал на свободные стулья, - могу я увидеть личный код этого Леонарда, про которого вы говорите?
        - Да, сэр, - вежливо ответил Райк, отправляя личный код солдата и сообщение, которое тот записал для него.
        - Любопытно, - сказал Сай. Вставив наушник, он замер. И чем дольше он слушал сообщение, тем более мрачным становилось его лицо. Наконец он отложил наушник в сторону и, подавшись вперёд, спросил, - кто вы такие? Кому вы служите?
        - Капитан Райк Фар. Это член моей команды Мари. Мы служим человечеству, - важно сказал Райк.
        - Вы посмотрите на них. Издеваетесь? - он указал на браслет, - мой бывший матрос передал сообщение, что его вместе с командой жестоко расстреляли свои же собратья. И это сообщение приносите вы. Мне нужно знать больше, чтобы не отправить вас на гауптвахту, - контр-адмирал выглядел спокойным, но в голосе явственно чувствовалась угроза. Райк не ожидал такого поворота событий. А чего он, собственно, ждал? Что его погладят по голове? Обругав себя за непродуманный шаг, Райк решил быть откровенным.
        - Леонард и его люди защищали нас. На него напали солдаты, подосланные кем-то из правительства, чтобы уличить нас в связях с неугодным правительству лицом. Сразу же после этого грянули взрывы. У нас информации не больше вашего, но я дал слово Леонарду, который отдал жизнь защищая нас, что я передам это сообщение.
        - Из твоих слов складывается неприятная картинка, - контр-адмирал достал из-под стола пистолет и положил его перед собой, - кем бы не были люди, убившие Леонарда, я всё ещё не знаю кто вы. Что за преступление вы совершили?
        - Мы не преступники! - рявкнул Райк, - сейчас есть куда более серьёзная угроза, чем бандитизм.
        - И ты, невесть откуда взявшийся парнишка, знаешь об этом больше меня? Я действующий контр-адмирал флота! - так же повысил голос он. Райк закрыл глаза и мысленно досчитал до пяти. Ему не следовало вступать в конфронтацию. Ему нужны были союзники.
        - Я расскажу вам.
        - Что? - опешила Мари. Райк лишь отмахнулся.
        - У меня есть информация о готовящейся интервенции в наше пространство. Вторжение готовит инопланетная раса, - Райк внимательно следил за реакцией Сая. Тот удивлённо поднял брови.
        - Пришельцы? Да что ты говоришь! - он откинулся на спинку кресла, - и какие они? Маленькие и зелёные?
        - Нет сэр, это не шутка, - Райк снова взял уважительный тон, - это паразиты, захватившие тела другой гуманоидной расы. Президент в курсе, мы лично докладывали ему.
        - Я слышал об этом, - важно кивнул Сай.
        - Правда?
        - Истинно вам говорю. Сегодня утром, когда первая леди Федерации покидала мою постель, она рассказала о встрече президента с важными ребятами, на которой обсуждались пришельцы, - он рассмеялся собственной шутке, - не неси чепухи, если бы человечество вошло в контакт с инопланетной расой, уж меня то поставили бы в известность.
        - Всё не так просто. Президент заключил с ними союз, согласно которому он поможет им в захвате человечества, взамен на тотальный контроль над нами. Как оказалось, этот договор лишь ширма, чтобы в нужный момент раскрыть карты и взять на себя чрезвычайные полномочия.
        - Ага, значит старина Нильс Бреган интриган. Ну, что ещё мне поведаешь?
        - Я говорю серьёзно. Доклад у нас принимала комиссия, в числе которых были адмиралы Хантье и Горсток, а также Хонар Сталье. Все они в курсе о существовании угрозы и раз не сообщили вам, то значит вы не входите в их план или занимаете недостаточно высокий пост, - Райк заметил, что это заявление уязвило Сая.
        - А кто ещё был на этом славном чаепитии? Юлий Цезарь и Аристотель?
        Райк не выдержал. Сейчас, когда каждый час на счету, он не станет терпеть издёвки этого человека. Злость бурлила в нём, и он дал ей выход. С силой, резким движением Райк ударил кулаком по столу.
        - Я не шутить сюда пришёл! Информация, которую я сообщаю не имеет цены и если вас хоть немного заботит будущее человечества, подумайте хорошенько над моими словами, а не смейтесь словно клоун из дешёвого цирка, - крикнул он. Сай, резко подавшись вперёд, ухватил Райка за грудки.
        - Слушай ты, щенок, я тебя пополам сломаю если ты вздумаешь здесь хулиганить, это ясно? - Райк кивнул, - ты на моей территории и здесь мои правила. Я буду смеяться тогда, когда захочу, это ясно? - без тени улыбки на лице спросил контр-адмирал и Райк снова кивнул, - вот и ладушки. Хорошо. Ладно, - контр-адмирал потёр виски, - так ты говоришь, что существует угроза со стороны пришельцев и президент замалчивает информацию, чтобы дождаться вторжения и взять на себя чрезвычайные полномочия?
        - Всё так. За тем исключением, что президент потерял контроль и эта инопланетная раса ДЕЙСТВИТЕЛЬНО в одном шаге от вторжения. Они строят врата, через которые перебросят свою армаду прямо в систему Диода. Бесчисленное число людей погибнет, если вы сейчас не поверите нам.
        - Мне сложно в это поверить. Твоя история дырявая, как эта станция. Мне бы доказательств каких-нибудь.
        - Это можно устроить. Но для этого, я прошу вас о приватной беседе. Вопрос довольно деликатный и я объясню почему, но только, когда вы очистите помещение, - Райк встал, отстегнул от магнитной кобуры пистолет и протянул одному из солдат, стоявших в охране возле двери, - я сдам оружие. Вам нечего бояться.
        - Сынок, будь у тебя хоть целый арсенал в кармане, тебе со мной не справиться.
        - Очень здорово, но это не имеет никакого отношения к делу. Так что, Вы примете моё условие?
        - Хорошо, поговорим наедине, - вежливо указав Райку взглядом на Мари.
        - Оставишь нас? - Мари, едва заметно сжав руку Райка и вышла вслед за вооружённой охраной.
        Он смотрел вслед выходящим людям и когда они с контр-адмиралом остались наедине, достал квалем с данными Гаспара и дополненные Филимоном после беседы с Анарией.
        - У вас есть защищённый компьютер? - Сай кивнул, - здесь, - он протянул ему квалем, - результаты анализа плоти пришельца из центра Леварго.
        - По моим данным центра больше нет, - заметил Сай, принимая пирамидку.
        - Также, как и члена нашей команды, погребённого под его обломками, - жёстко прервал его Райк, - наша команда доставила в центр этот материал для изучения
        - Ладно, посмотрим, - что-то бубня себе под нос, Сай подключил квалем и вывел содержимое на большой экран. Проглядев глазами фото, записи Гаспара, медицинские заключения, он отшатнулся, - матерь божья…
        - Эта расу называют Эксплойтеры. Их родная система более чем в двадцати подпространственных брешей от нас. Не все они представляют опасность, однако их правящая партия намеревается поглотить нас, присоединить к себе. Сами эксплойтеры это паразиты, произрастающие в телах гуманоидов. Таких как мы с вами. Именно по этой причине я попросил вас увести солдат. Эксплойтеры, ещё задолго до решительных действий, распространяли агентурную сеть по всему нашему обжитому пространству. Я встречал некоторых из них. Со стороны ничем не отличимые от людей, внутри себя они несут чужеродные клетки, со временем превращающие их в полноценных эксплойтеров. - Райк указал на фото пришельца, - вот в такую особь. До тех пор выявить эксплойтеров можно лишь обнаружив надстройку на браслете, с его тыльной стороны. Там же находится капсула с ядом. Если такие агенты будут раскрыты, они самоликвидируются.
        - А более надёжных способов нет? - пожевал губу Сай.
        - Увы. Однако это ещё не всё. Может статься, это лишь поверхностная сеть, многие эксплойтеры могли проникнуть глубже. Поэтому мы храним секретность. Узнав, что мы работаем над тем чтобы помешать им, эксплойтеры вполне могут счесть нас угрозой и уничтожить. Поэтому сейчас, я прошу вас предъявить браслет.
        - Да не вопрос, - легко отстегнув армейскую модель от «АрмТек», Сай повертел его перед глазами Райка. Когда тот кивнул, он нацепил его обратно, - и что дальше?
        - Технологически, они не сильно нас опережают. Насколько мне известно, они боятся вступать в открытую конфронтацию. Эксплойтеры знают, что на подлёте будут обнаружены и ликвидированы. Поэтому они подготавливают сложную систему, врата открывающие прямой переход из их системы в нашу. Мы уверены наверняка, но по многим характеристикам подходит система Диода. Там были обнаружены неопознанные сигналы. Мы собираемся исследовать их, и по возможности ликвидировать угрозу. Однако, если мы потерпим поражение, нужно что бы флот был в состоянии дать им отпор. Обозначив угрозу и предоставив доказательства, я уверен что у вас получится уговорить вышестоящее руководство привести флот в боевую готовность.
        - И сколько у нас времени до этого… вторжения?
        - Сложно сказать. Один из пленённых агентов эксплойтеров обозначил срок, но вследствие последних событий на Земле, они могут форсировать развёрстку врат. Дело нескольких суток, - Сай охнул. Всё его веселье как рукой сняло. Он принялся расхаживать по каюте.
        - Я должен быть уверен на сто процентов. На двести процентов. Если с моей подачи мобилизуют флот, а это окажется шуткой, пускай и убедительной - меня казнят. Без суда и следствия. У нас много мстительных ребят, да и деньги, потраченные на бездействие кораблей в состоянии готовности, пропитание… - словно чувствуя, что в руках Райка ещё имеется козырь, он слегка давил на него.
        - Я предоставлю вам исчерпывающие доказательства тогда, когда вы докажете свою лояльность.
        - С чего это я… - на этот раз Райк его перебил.
        - Потому что я и так доверился вам больше, чем собирался. Если я полностью раскрою карты только лишь из-за звания, все мои попытки оказать сопротивления пришельцам будут тщетны. Ты понимаешь это? - голос Райка стал осуждающим, он спонтанно перешёл с контр-адмиралом на «ты», - я смотрел в глаза первому лицу государства и через несколько дней он попытался меня подставить, а затем убить. Я не могу верить первому встречному, лишь потому, что гордость не позволяет ему идти на уступки.
        - Да брось, я всё понял, не кипятись. Хорошо. Что я должен сделать?
        - Проведи плановый осмотр всех членов экипажа. Здесь, - Райк провёл рукой по управляющей панели терминала контр-адмирала, вызывая интерограмму модифицированного браслета и указывая на тыльную его сторону, - находится эта надстройка. Если ты обнаружишь человека с подобной штукой, немедленно сними с него браслет, а самого человека под стражу. Собери всех членов экипажа и подготовь их к вылету. Сделай отчёт и приходи со стражей на наш корабль, находящийся здесь, - Райк перебросил координаты на терминал Сая, - там у тебя не останется вопросов. И Сай… Помни что время очень дорого. Возможно, именно от нас зависит то, что станет с человечеством.
        - Хорошо, я сделаю это, - серьёзно ответил Сай, - я благодарен за предоставленную информацию, но я надеюсь ты понимаешь, что если всё это окажется шуткой, или шпионскими штучками врагов государства, я лично тебя прикончу, - он недобро ухмыльнулся, - через двенадцать часов я выйду на связь, а сейчас прошу оставить мой корабль, - контр-адмирал протянул руку и Райк ответил на рукопожатие. Это был успех. Идя на эту встречу он и не думал, что сможет заполучить союзника.
        Вместе с Мари они направились к выходу. Мари явно осталась недовольна тем, что он держит её в неведении. Когда они вызвали лифт, он хотел приободрить её, обнять, но в этот самый момент, жгучий парализующих страх вернулся. Беспричинная паника обволакивала его нежно, словно уговаривая сдаться, сжаться в комок, спрятаться. На этот раз Райк удержался на ногах, даже не изменив позы. Вся борьба происходила у него в голове. Он сам себе шептал слова утешения. Он с силой сжимал пальцы, пытаясь через физическую боль вернуться к реальности. Паника отступила через несколько секунд, так же внезапно, как началась. Нет, так не пойдёт, надо что-то с этим делать. Лекарство или стимуляторы. Он должен быть в форме. Спросить у солдат Сая стимулятор? Но если они служат эксплойтерам, они могут дать ему яд. Нет, этого нельзя допустить. На рынке наверняка что-нибудь есть. Или на «Гипотезе». Райк вдруг задумался о том, что совершенно не контролирует корабль. Ему нужно провести инвентаризацию. Прямо сейчас. Он уже было дёрнулся в сторону выхода, но остановил сам себя. Почему это желание так жжёт его изнутри? Почему его так
знобит?
        Уже в лифте Мари собиралась набрать на панели номер порта, где стояла на приколе «Гипотеза», Райк остановил её.
        - Нам нужно на рынок. Заберём Альдо, и… я хочу купить какое-нибудь лекарство для себя. Что-то меня штормит.
        - Тебе нужен сон, а не лекарство, - недовольно сложив руки на груди, сказала Мари.
        - Не думаю, что дело в недосыпе.
        - А что с тобой? Какие симптомы? - участливо спросила она.
        - Навязчивый страх. Знаешь, накатывает волнами… - Райк не знал, как описать иначе, а так звучало довольно глупо, но Мари не стала смеяться.
        - Тебе многое довелось пережить, это нормально. Такие приступы бывают у многих. Тем более ты не проходил военную подготовку.
        - Но мне они мешают, понимаешь? Сейчас не время для приступов, я должен вылечиться от них. Разве нет никакого средства?
        - Стимуляторы. Но поверь моему опыту, сон тебе необходим. Твой мозг сейчас как затравленный зверь, а ты гонишь его вперёд ещё сильнее.
        - Милая Мари, как ты не понимаешь… - взмолился Райк, - я не могу сейчас спать, сейчас, когда так многое от меня зависит! - лишь на мгновение он позволил себе эту слабость, но тут же резко отвернулся, чтобы она не увидела муки, написанной на его лице, - я посплю тогда, когда мы вылетим в систему Диода, не раньше.
        - Решать тебе, но последствия могут стать плачевными… - Мари говорила мягко, но Райк вместо заботы слышал лишь насмешку.
        Внезапно лифт показался слишком тесным. Ему хотелось побыть одному. Без этой жалости к нему, сочувствия. Ему не нужно сочувствие, он сильный, он со всем справится. И когда Райк снова повернулся к Мари, на его лице застыла бездушная маска, скрывающая любые эмоции.
        ГЛАВА 4
        Створки лифта разъехались, и они окунулись в людской поток. Оказавшись там, Райк подумал, что Альдо мог уже уехать обратно на корабль. Он мог не найти Элис. Почему-то Райк подумал об этом только сейчас. Он отправил через браслет запрос пилоту, написав, что они на рынке. Строчка от Альдо пришла незамедлительно «иди к центру, я тебя встречу». Сориентировался Райк не сразу. Глядя на потолок, он смог примерно сообразить где должен находиться центр, и после этого ринулся напрямик. Увидев знакомое лицо, он лишь прибавил ходу, расталкивая недовольных покупателей и продавцов самых разных мастей.
        - Ты нашёл её? - взволнованно спросил он.
        - Да, пойдём. Она оказалась интересным собеседником, хорошая девушка, - Альдо подмигнул ему. Райку хотелось объяснить, что он ищет Элис потому что она друг, а не кто-либо ещё, но какой в этом смысл? Поймав взгляд Мари, источавший ревность, Райк смутился ещё больше. Он ведь им рассказывал, как всё было, но… В каком свете предстала перед ними Элис в этих историях? Встретить её снова Райк и не надеялся. Погружённый в мысли, он проталкивался вслед за Альдо, пока в поле зрения не появилась она.
        Сначала он увидел её руки. Казалось он узнает её пальцы везде, её аккуратные, но сильные руки Райк помнил лучше всего. Её длинные волосы, сияющую улыбку. Райк на мгновение замер. Он думал, что причиной тому испуг, но страха не было. Он просто не мог понять, как именно с ней заговорить. Что нужно сказать после той ситуации, в которую они попали. Что с ней произошло? Ведь это он не справился, не смог защитить Элис. Райк стиснул кулаки и подошёл к ней. Элис, увидев Райка, вскрикнула от радости и прыгнула к нему в объятия.
        - Райк, боже мой! Я уже и не надеялась тебя встретить. Твой друг ничего не рассказал, где ты пропадал? - отстранившись лишь только ради того, чтобы оглядеть его, Элис снова стиснулся его в объятиях, - я так переживала! После того как мне… как меня… - её голос дрогнул, - после того как мы расстались, я так винила себя за то что бросила тебя совершенно одного на чужой планете…
        - Всё в порядке. Я винил себя в том, что не смог тебя выручить, так что можно сказать мы квиты, - Райк вымучил из себя улыбку, - а что стало с тобой? Куда те люди повезли тебя?
        - Я… - она нерешительно посмотрела на Альдо и Мари, - могу я поговорить с тобой наедине? - обратившись к его спутникам, она прибавила, - я не хочу проявить неуважения, просто я…
        - Брось, всё в порядке. Пойдём Мари, я кое-что покажу тебе, - Альдо галантно предложил руку и Мари, смерив Райка мстительным взглядом, взялась за его локоть.
        Когда Мари скрылась с глаз, Райк осознал, что Элис до сих пор держит его в объятиях. Как это выглядело с точки зрения Мари? Она могла подумать что угодно. Чего стоили сейчас его слова о любви к ней? Райк устыдился и мягко отстранил Элис, а она… Она смотрела на него совершенно другим взглядом. Он помнил её снисходительный тон, сейчас от него не осталось и следа. Указав на стопку ящиков, она села. Райк сел рядом.
        - Те люди работали на Патриция, - сказала Элис. Райк кивнул.
        - Это я успел выяснить, а также я выяснил что тебя приволокли в Столицу, а потом ты исчезла оттуда. Я тебя искал, Элис, - она виновато опустила голову.
        - Я даже подумать не могла, что ты последуешь за мной. Я могла бы оставить записку, но… Райк, как ты справился там?
        - С трудом, - честно сказал он.
        - Я зря не поверила в тебя, а я… - она вздохнула, - Патриций наказал меня. Было много боли, унижения… А потом он направил меня сюда, отрабатывать долг. Только на этот раз он умножил его на два. Теперь я торгую тут тем, чем прикажут, - убрав волосы со лба, она уверенно посмотрела на него, - но это ничего, я справлюсь. А ты? Как ты здесь оказался? Райк? - он не сразу ответил. Райк совсем позабыл об этом короле преступного мира. Что, если теракты его рук дело? Он пытался составить картину с новыми данными, но картинка рассыпалась. Слишком мало информации.
        - Да, извини. Задумался. Я оказался здесь вследствие длинной череды событий. Я расскажу тебе, но сейчас на это нет времени. У меня есть миссия, очень важная миссия. Но Элис, я не могу бросить тебя здесь!
        - Придётся. Я рабыня, Райк, понимаешь? Я столько говорила про свободу, но сейчас я осознала во всей мере: я рабыня, и Патриций мой хозяин. Не видать мне свободы, - её глаза увлажнились от слёз.
        - Элис, посмотри на меня! - мягко встряхнув за плечи, он уставился в её заплаканные глаза, - я знаю тебя почти всю мою сознательную жизнь. Ты всегда была ярким событием. Ты непокорная и смелая, ты заслуживаешь лучшей жизни! Я не верю, что ты можешь вот так вот просто сдаться.
        - Но если я опять сбегу, он найдёт меня, Райк, обязательно найдёт! Ты не представляешь, что они со мной делали. Я сильно разозлила его, и… - она зажмурилась, вытирая слёзы.
        - Я возьму тебя с собой. Будешь со мной и моей командой в безопасности. Мой корабль достаточно хорошо оборудован, чтобы не дать тебя в обиду.
        - Твой корабль? - глаза Элис изумлённо расширились.
        - Долгая история. То, что сделал с тобой этот Патриций безусловно ужасно, но сейчас в мире происходят куда более страшные вещи. Мы с командой выполняем миссию, и я… Я возьму тебя с собой, - Райк боялся говорить Элис правду. Ей и так плохо, неужели он должен взваливать на её хрупкие плечи ещё большую ношу?
        - Боюсь, что за мной последуют люди Патриция. Я только принесу вам беды, - горестно сказала Элис.
        - У страха глаза велики. Если ты дашь слово беспрекословно мне подчиняться, я возьму тебя в команду. Но тебе придётся доверять мне до тех пор, пока мы не окажемся на корабле. Я не могу рассказать тебе всего здесь, потому что это совсем не безопасно.
        - Райк, но я… - Элис не знала куда спрятать руки, в результате сложила их на коленях, сомкнув в замочек, - это слишком быстро, слишком… ну… я не уверена что смогу, да и ты не должен… я ведь…
        - Элис, послушай. Помнишь ты мне говорила про то, что шанс упускать нельзя? Я предлагаю тебе шанс покинуть это место, перестать быть рабыней. Несметных богатств я тебе подарить не смогу, но свободу ты получишь. После выполнения миссии, которая сейчас находится в абсолютном приоритете, ты будешь вольна покинуть мой экипаж. До тех пор тебе придётся подчиняться мне, как в армии. Если тебя это устроит, собирай вещи и приходи на корабль. Я поручусь за тебя, команда не будет против, - сказал он, задумчиво глядя куда-то вдаль.
        - Райк это… - в её глазах появились хитрые искорки, а лицо наконец-то осветилось улыбкой, - я помню тебя совершенно другим. Потерянным мальчиком, заблудившимся вдалеке от дома. Ты стал мужчиной, ты знаешь? - Райк повернулся к ней и увидел ту самую кокетливую улыбку, что Элис дарила другим мужчинам и ни разу ему, Райку.
        - Знаю, подруга. Мне многое довелось пережить. Я всё тебе расскажу, но позже. Сейчас мне нужно действовать. Я должен вернуться к команде. А ты, когда примешь решение, - он нашёл на браслете координаты их дока и переслал Элис, - просто приходи. Я буду тебя ждать, - обняв её ещё раз, крепко прижимая к себе, Райк решился и поцеловал в щёку. Как же было приятно ощущать губами гладкость её кожи! Он был уверен, что она оттолкнёт его за подобную вольность, но Элис внезапно ответила на его поцелуй, прильнув губами к его губам.
        Это было так неправильно, так… поздно. Он ведь мечтает быть с Мари. Он любит её, но почему тогда так сладок вкус губ Элис? Почему он не может от неё оторваться? Отозвалась ломота в мышцах. В его теле словно проснулись уже забытые телесные ощущения, первый прыжок, первая посадка на планету. И каждое это воспоминание было тесно связано с Элис. Сейчас этот опыт был возбуждающим, он не чувствовал страха, он помнил лишь острое наслаждение непривычным, новым… Элис была всё это время с ним, она стала для него триггером, запустившим процесс переживания, вызывала в нём возбуждение, жажду действия, жажду свершения. Он был готов взять её прямо там, на рынке. Райку было плевать на людей. Весь его здравый смысл оказался размыт в этом поцелуе. Он едва не потерял голову. Едва.
        - Кхм! - кашель Альдо вывел Райка из равновесия. Он отстранился от Элис, но та удержала его руку. Её губы были такими влажными и полными, что Райк едва удержался от соблазна вернуться к поцелую. Словно после наркотического сна, он повернулся узнать, что же понадобилось пилоту, но увидел сердито прищуренные глаза Мар?.
        Райк едва удержался от вскрика. Как он мог? Он не должен был делать это. Мари не должна была этого видеть! Он сейчас всё объяснит, надо только подняться и… Ноги перестали слушаться. Он почувствовал холод, плавно поднимавшийся от самых ступней, до груди и выше. Не устояв, Райк упал на пол сильно ударившись головой. Боли Райк не чувствовал. Небольшая красная струйка текла по носу. Он видел, как Мари бежит в его сторону, видел чьи-то руки, а затем провалился в забытье.
        Райк очнулся от яркого света. Казалось, что какая-то звезда любезно согласилась посветить ему прямо в глаза. Но это была не звезда. Всего лишь небольшой лабораторный фонарик в руках Фила. Он сощурился и фонарик погас. Райк смог осмотреться. Он лежал на столе в лабораторном отсеке, над ним стояли Фил и Мари. И если лицо Мари выражало беспокойство, то Фил выглядел эмоционально возбуждённым. Он слегка покачивал головой, словно в нетерпении ожидая, когда Райк придёт в себя и радостно воскликнул, когда увидел реакцию на свет.
        - Всё! Я же говорил, что он порядке! Говорил? Мари, отвечай, я говорил? - слегка пританцовывая, он пихал девушку в плечо.
        - Говорил, - буркнула она, явно недовольная. Фил громогласно рассмеялся.
        - Триумф! Восторг! Как ты себя чувствуешь? Как ты себя чувствуешь? Райк? Капитан? - теперь он принялся тормошить Райка. С трудом собрав остатки сил, Райк сел.
        - Всё в порядке. К чему столько эмоций? - потянувшись до хруста, Райк почувствовал прилив сил. Он был полон энергии. Аккуратно соскользнув, он спрыгнул со стола и тут же пожалел об этом. Ноги были ватными, он едва не рухнул на пол. Мари удержала его от падения.
        - Подожди, ты истощён, дай организму восстановиться, - отругала она его.
        - Мари, но что со мной было? Фил, ты меня вылечил? - он смотрел на них, на серьёзную и недовольную Мари и на радостно улыбающегося Фила.
        - Я вылечил! Легко и непринуждённо. Как же легко мне это далось, ты бы знал! Я хочу вылечить ещё сотню таких же как ты. Ох, какие же вы скучные, ребята! - снова рассмеявшись, он хлопнул Райка по плечу, не рассчитав силы.
        - Да что с тобой!? - морщась от боли, спросил Райк.
        - Гронш! - он выдержал целых две секунды паузы, после чего принялся снова бешено тараторить: - я попробовал то, что ты запрещал! Знаю, что я нарушил приказ, но я сделал то, чего требовал от меня долг. Долг науки, если ты понимаешь о чём я! - он комично поиграл бровями, - ты пришёл в себя? Я тебе сейчас такую штуку покажу! Давай, скорее! - нетерпеливо пожимая руки, Фил внимательно смотрел как Райк поднимается со стола и осторожно шагает, проверяя свою способность ходить. Казалось Фил следит за каждым его мускулом.
        - Показывай.
        - Вот смотри, - он тремя молниеносными движениями «перебросил» с браслета графики на большой экран, занимавший треть одной из стен лабораторного отсека. Раскрыв первый график, он указал на волнообразную линию, протянувшуюся на небольшом отрезке, - это мой мозг в спокойном, обычном состоянии. Это, - он открыл следующий график, - в состоянии повышенного возбуждения. Как вы можете заметить, колебания более острые и частые, я ведь собирался нарушить твой приказ и попробовать то, что эксплойтеры называют Гронш, состояние постоянного страха. В общем я волновался. И вот, Кхм. Мари, барабанную дробь!
        - Ещё чего, - она недовольно скрестила руки на груди. Фил нетерпеливо покосился на неё и махнул рукой.
        - Ладно, я сам, - побарабанив пальцами по столу, он запустил следующий график. На этот раз колебания линии были постоянными, частыми и резкими. Словно график, отмечающий землетрясение.
        - Та-дааа! Ну как? Нравится? Что скажете? Ну? Капитан? - Райк поражённо смотрел, пытаясь осознать причину восхищения Фила.
        - И что? - только и смог он выдавить из себя.
        - Как это что? Это мой мозг, смотри! Я испытывал страх на каждой вершине этих вот колебаний, - тыкал он пальцем в экран, - я не думал, что такое вообще возможно, это всё равно что… - он быстро взглянул на Мар?, словно пытаясь понять, можно ли такое слышать её нежным ушками, - …бесконечный, зацикленный оргазм. Острые ощущения, невероятные, незабываемые. Они… я чего такой бодрый вообще, есть догадки? Теперь, когда вы знаете что я прошёл Гронш? Ну? - он нетерпеливо пританцовывал на месте. Райк с Мари растерянно переглянулись.
        - Ты сам себя простимулировал и теперь… - Фил зло махнул рукой на Райка, обрывая фразу.
        - Нет! Нет же! Всё намного интереснее! Ох ребята, меня просто разрывает! - он набрал в лёгкие побольше воздуха и скороговоркой проговорил: - после того как я испытал самый страшный страх в своей жизни, после того как паника, ужас свалились на меня словно снежная лавина, я получил иммунитет. Не знаю, как долго продлиться это состояние, но я готов прямо сейчас пойти и сразиться с целым полчищем врагов! Я чувствую себя всемогущим. Ну не всемогущим, но очень сильным и могущественным. Я не боюсь никого и ничего, потому что тот ужас, что я испытал в процессе Гронш, я точно вряд ли встречу. Как же мне хочется передать вам свои ощущения! Это просто что-то с чем-то, невероятный опыт, огромная ценность для науки…
        Фил беспрерывно сыпал словами и Райк уже потерял нить. Видеть его в таком состоянии было странно. Всегда собранный, аскетичный, сейчас он напоминал ребёнка. Он даже не помнил, смеялся ли Фил до сегодняшнего дня. Что же с ним произошло? Он пытался осознать то, что пережил Фил, понять, что это значит для человечества. Первой же мыслью, было применение подобного эксперимента в военной сфере. Если всё так, как говорит Фил, то стоит провести через Гронш солдат, как они станут куда более бесстрашными, нежели с стимуляторами. Помня своё состояние, Райк понимал, что стимуляторы делают скорее безразличным ко всему, нежели бесстрашным. Но каковы последствия? Что будет с Филом после Гронша? Через сутки, месяц, год? Райк собирался подумать об этом, но нужно было решить более насущный вопрос. Как с ним поступить? Всё же, так или иначе, Фил нарушил приказ. Пускай эти данные будут ценными, но Фил должен понести какое-нибудь дисциплинарное взыскание. Нельзя переборщить. Пускай Райк капитан, но это положение может измениться в любой момент. Дождавшись паузы в его речи, Райк сказал.
        - Спасибо тебе за эти данные, однако ты не подчинился, и я не могу этого так оставить. Так что приказываю тебе привести в порядок этот отсек, инженерный и склад, - Фил нетерпеливо кивал головой с каждым словом Райка и только он закончил, как седовласый мужчина, ухмыляясь словно дитя, ринулся к двери.
        - Приступаю к выполнению, капитан! Заодно у меня будет время подумать, пока руки заняты, потому что если я постоянно бездействую, то работает мозг, а если работает мозг… - он безостановочно бубнил себе под нос, выходя из отсека. Когда учёный, в чьей серьёзности Райк ни разу не мог усомниться, скрылся за дверьми, он облегчённо выдохнул.
        - Надеюсь он такой не навсегда, с ним стало куда тяжелее общаться… - буркнул Райк.
        - Это ты мне рассказываешь? - Мари улыбнулась, - я думала с ума сойду, пока он тут вытанцовывал вокруг тебя. Целый час, можешь себе представить? С тех пор как мы притащили тебя от… - улыбка Мари померкла, - от твоей подруги, он от тебя ни на шаг не отходил. Сделал пару инъекций и плясал вокруг, словно проводил какой-то шаманский обряд, - Мари снова улыбнулась, но это была лишь тень улыбки. Райк почувствовал ощутимый укол совести.
        - Мари, насчёт того, что ты видела… - тщетно подбирая слова, Райк пытался построить свою речь, но она отмахнулась.
        - Забудь, я не хочу ничего об этом знать. Просто я не ожидала что у тебя… может быть подруга, - Райк смотрел на Мари и это было невероятно. Её щёчки покрылись лёгким румянцем. Это помогло ему найти слова.
        - Мари, у меня с ней ничего нет. Мне нравилась Элис ещё до всех этих, - он обвёл руками окружающие их стены, - событий. До тех пор как я встретил тебя. Но мы с Элис расстались на тревожной ноте. Я думал, что её похитили или убили. Она боялась что оставила меня, станционную крысу, одного на анархической планете. Это было скорее выражение дружеских чувств, нежели что-то большее. Я никогда не думал о ней как о… тебе, - он улыбнулся и взял в руки её ладошку, такую тёплую и приятную.
        - Правда? - в её глазах блеснули слёзы.
        - Да, - Райк не кривил душой. Он был почти уверен в этом «да». Почти, - я хотел поцеловать её в щёку, а она… - на этот раз Райк смущённо зарделся, - я просто не смог остановить это, знаешь, из-за всех этих событий, недосыпа, просто не контролировал себя. Мне ужасно стыдно что тебе довелось видеть такое и… Я не знаю, сможешь ли ты мне верить после этого, но я повторю ещё раз, с полной ответственностью. Я люблю тебя, Мари, - на этот раз Райк говорил честно. Он смотрел на неё, запустил пальцы в её шелковистые, чёрные как смола, волосы, провёл пальцем по выраженным скулам. Её кожа была более бледной, чем у Элис, но это лишь придавало ей эстетичного шарма. Райк подался вперёд и поцеловал её. Обхватив рукой её талию, он удержал Мари, которая вяло попыталась отстраниться. Он был настойчив и она, наконец, ответила на его поцелуй. В этот момент всё казалось куда правильнее чем с Элис. Весь мир не существовал для него в этот момент, были только они вдвоём. Он и Мари.
        - Кхм, - послышался щедро приправленный хохотком кашель Альдо. Не может быть. Опять? Райк, нехотя, оторвался от Мари. Он поймал её взгляд, она улыбалась. Кивнув Альдо, Мари вышла из отсека. Райк и сам с трудом подавив улыбку, повернулся к пилоту:
        - Я знаю, что ты хочешь сказать, но…
        - Силён! - сказал Альдо и тихонько стал аплодировать, - не прошло и часа, как ты уже с другой красоткой обжимаешься. Настоящий альфа самец! - Райку было приятно слышать такую похвалу. Ещё ни разу в жизни его так не называли. Да что уж, даже сам себя Райк никогда не считал похитителем женских сердец. Это было некрасиво по отношению к Мари, но всё же он решил ничего не объяснять. Пусть думает, что хочет.
        - Я надеюсь ты пришёл с чем-то важным? - Райк пытался придать своему лицу серьёзное выражение, но предательская улыбка никак не хотела сползать с лица.
        - Уж не знаю, что ваша милость решит счесть важным, но наш гость пришелец изволит ругаться, - елейным голосом пропел Альдо, - отказывается предстать пред нашим новым другом из флота.
        - Почему? Что он говорит? - задавая вопрос, Райк уже направлялся к двери.
        - Сам спроси у него, - Альдо не отставал, они преодолели уже половину пути до кают-компании. Слишком резкий шаг отозвался болью в бёдрах, но Райк только стиснул зубы и мысленно приказал себе не обращать на это внимания.
        - Анария, в чём дело? - Райк пробежал взглядом по сидевшим на диване Анарии, Родварду и Джулии.
        - Ты сильно рискуешь, доверяясь первому встречному! - зло сказал пришелец, сопровождая фразу гудением, словно его голова была рассерженным ульем.
        - Послушай, я понимаю что ты волнуешься за благоприятный исход нашей миссии, но в одиночестве мы не способны остановить такие масштабные события. Нам нужны союзники, и чем больше, тем лучше. Нам придётся довериться этому капитану. Свой человек среди флотских… Ты понимаешь какие выгоды это нам сулит? - Райк старался говорить осторожно, но Анария продолжал злиться.
        - Ты помнишь, что у нас с капитаном Брэдли единая память? - нетерпеливо спросил Анария, постучав себя по груди. Райк кивнул, - так вот опыт Брэдли подсказывает, что этот офицер, удостоверившись что на корабле присутствую я, отдаст приказ уничтожить «Гипотезу».
        - Он этого не сделает, - сурово сказал Райк, хотя и не был так уж в этом уверен. В любом случае, решение уже было принято, отступать нельзя: - Анария, когда ты вступил на борт, ты согласился беспрекословно подчиняться моим приказам. Я несу ответственность за свой выбор. Если ты хочешь помочь, ты не будешь чинить препятствия этой встрече. Ты расскажешь контр-адмиралу тоже, что и нам.
        - Мне не нравится эта идея, - буркнул Анария, скрестив руки на груди. В этом было столько человеческого, что для Райка границы между их расами показались несущественными. Пускай он выглядел иначе, пускай его поведение было ширмой, подсказанной капитаном Брэдли, но Райк видел в Анарии человека.
        - Я рад что ты согласен, - поставил точку Райк, - Род, Джулия, вам удалось что-нибудь найти?
        Парочка принялась рассказывать о своих успехах. Джулия шерстила местную новостную сеть, на предмет происшествий. Ну как новостную сеть - сборник слухов со всей станции. Несколько человек собирали данные по всем закоулкам торговой станции и передавали распределителю, который отсеивал совсем глупые слухи и размещал на канале те, что казались наиболее достоверными. Никто не проверял точность информации, никому это было не нужно. Более того, многие даже оказывали влияние на владельца этой «жёлтой прессы», предлагая, например, крупную оплату за новость о том, что грузовик с редкими мехами разбился на подлёте к станции. Подобные новости взвинчивали цены и приносили выгоды заинтересованным лицам. Райк не мог поверить, что люди знали об этом, но всё равно доверяли многим новостям. И ещё больше он не мог поверить, что сам совершенно серьёзно изучает отрывки данных, пытаясь найти что-то, что может им помочь. Помогая Джулии, Родвард также связывался с местными приятелями. Относительно происшествий на Земле они не смогли найти достоверных данных, но обнаружили другую находку.
        - Послушай вот это, - бархатный голос Джулии почти гипнотизировал Райка, - я не уверена, что это имеет отношение к делу, но слово «Освободители» повторилось несколько раз.
        Она включила запись. В торговой галерее, какой-то тип на самодельном подиуме собрал вокруг себя человек двадцать и что-то им увлечённо вещал. Джулия увеличила громкость.
        - …сколько ещё мы будем терпеть эти непомерные налоги? Этот хищнический кодекс сильных мира сего? Кто дал право группе избранных определять ход развития человечества? - громогласно вещал человек.
        - Вообще то мы сами выбрали президента, - с трудом подавляя зевок, заявил человек из толпы.
        - Это вы так думаете. Кто следил за ходом выборов? Люди Нильса! Кто совершил убийство достопочтенного Мардеуса Шторла, единственного достойного соперника в избирательной гонке? Люди Нильса!
        - У вас есть доказательства? - важно спросила одна из нарядно одетых дам.
        - Доказательства у всех на виду, стоит лишь задуматься, и правда откроется вам! - убеждённо заявил человек. Он тщательно оглядывал толпу и увидев там пару людей, чьё станционное происхождение не укрылось даже от глаз Райка, - кто санкционировал разделение людей по происхождению? Нильс Бреган! Кто способствовал расслоению общества, выставляя достопочтимых граждан космических станций второсортными людьми? Нильс Бреган! - на этот раз толпа удержалась от комментариев. Слова оратора достигли ушей зажиточных станционных крыс, остальные же боялись продемонстрировать свой станцизм, приверженность к идее о неравноправии людей в зависимости от их происхождения. Оратор повысил голос: - и почему Нильс Бреган всё это может себе позволить? Потому что вы всего лишь толпа молчаливых рабов, подчиняющихся своему господину!
        - Что вы себе позволяете? - охнула полная дама, смерив оратора презрительным взглядом.
        - Что ВЫ ему позволяете? За шесть лет своего правления, Нильс Бреган увеличил своё состояние в сорок пять раз за ваш счёт. Из вашего кошелька он оплачивает работу службы, которая держит вас в ежовых рукавицах!
        - Но позвольте, разве управление такой большой федерацией не затратное дело? - почёсывая седую бороду спросил богато одетый мужчина.
        - Вы, разумные люди, даже не пытаетесь проверить, куда расходуются те баснословные средства, которые Нильс Бреган собирает с честных граждан, набивая ими свой карман. Сколько планет было терраформированно за время его правления? Ноль! - крикнул он, - сколько новых систем было освоено? Ноль! А насколько выросли налоги и цены на натуральный товар? В семь раз! Семь раз, уважаемые граждане! Вы, - он указал на седого мужчину, - ещё пять лет назад могли купить натуральных варёных раков за три сотни реф, а сейчас вынуждены платить больше двух тысяч! Это вы считаете нормой? А вы, - обратился он к полной даме, - неужели вам приятно переплачивать за это изумительное платье из натурального шёлка? - на этот раз даже у этой дамы яростно сжались кулаки.
        - По моим данным, Реформатор направили в Редус, - важно заявил клерк, но его слова потонули в возмущённом ропоте.
        - Что нам делать?
        - Присоединяйтесь к нашей партии! Мы Освободители, и мы знаем что нужно народу, мы… - дальше Райк уже не слушал. Он изумлённо переглянулся с командой. Неужели эксплойтеры настолько обнаглели, что вербуют людей прямо вот так? Настраивают людей с помощью таких ораторов, подготавливая почву для своего вторжения. А что если вторжение не вооружённое? Мысли метались в голове Райка, этот митинг выбил у него из-под ног почву.
        - Анария, это ваши люди?
        - Я не знаю, капитан. Я не слышал, чтобы кто-то из Освободителей называл свою касту «партией», да и слишком много внимания. В системе людей мы действуем скрытно, - честно ответил он, но всё же маленькие глазки Анарии тоже подозрительно изучали человека на подиуме.
        - Мы должны допросить этого человека, - в каюту ворвался Альдо и Райк махнул ему рукой, - тебя то я как раз хотел видеть.
        - Это подождёт, - запыхавшись, Альдо сказал: - контр-адмирал исчез.
        - В смысле исчез?
        - Со мной связались люди с «Франчески». Контр-адмирал с несколькими солдатами сошёл на станцию и уже больше часа от него ни слова. Связаться с ним у них не получается.
        - Так, - помрачнел Райк, - похоже у него неприятности. Мы должны найти его. Джулия, ты можешь пошерстить эту замечательную новостную ленту на предмет каких-нибудь вооружённых стычек?
        - Да капитан, - похлопав ресницами ответила она.
        - Я помогу, - вызвался Родвард.
        - И я, - предложил Анария. Джулия без неприязни кивнула. Удивительно было видеть то, как гармонично пришелец влился в их коллектив.
        Прошло не больше десяти минут, когда Джулия подозвала Райка к себе, указывая на небольшую заметку: «Четверо вооружённых людей устроили перестрелку в торговой галерее. Служба охраны не успела среагировать, зачинщиков драки увели люди в форме, предварительно нейтрализовав их сонным газом».
        - А запись стычки есть?
        - Увы, кто-то подтёр записи, - стушевалась Джулия, - всё что у нас есть это область, которая на время стычки стала слепой зоной. Она довольно большая, - Райк позволил себе потрепать её по плечу.
        - Ты молодец, это всё равно отлично, - он активировал бортовую связь, - Мари, Аль, ждите меня в стыковочном шлюзе, - Райк направился к выходу, но в переходе его встретил Джо. Он смотрел на Райка… обиженно.
        - Капитан, я понимаю что получил ранение и все дела. Но неужели ты считаешь, что Альдо справится лучше меня? Позволь пойти с вами!
        - Джо, как ты не понимаешь! - всплеснул руками Райк, - я не могу оставить корабль без защиты. Альдо хорошо ориентируется на станции, у Мари такая же боевая подготовка как у тебя, а здесь ты за главного, понимаешь?
        - А как же Филимон?
        - Он не в себе… - Райк вздохнул. Обида Джовеса раздражала его, но он не мог просто так отмахнуться от него. Каким капитаном бы он тогда был? Однако Джо объяснение устроило. Отдав честь, он пошёл обратно, а Райк встретил свою команду высадки в стыковочном шлюзе.
        Райк понятия не имел куда они едут, но не испытывал по этому поводу никаких чувств. Он был совершенно спокоен. Ему даже хотелось, чтобы кто-нибудь напал. Конечно, лучше всего было бы просто найти Сая и убраться подальше с этой чёртовой станции, но всё же… Райк прогнал прочь эти мысли. Он готов встретиться с опасностью, но не должен искать её. Всё же он отвечает за своих людей. Свою команду.
        ГЛАВА 5
        Скоротав время за нейтральной беседой, они прибыли в пункт назначения. Райк снова удивился тому, насколько разнообразна эта станция. Галерея такая пёстрая, что дух захватывало: полая посередине, она представляла собой многоэтажный комплекс, на каждом этаже-кольце которого располагались разнообразные заведения, привлекающие посетителей своими причудливыми витринами. Многие проецировали интерограммы на пространство перед входом в магазин, показывая разные сцены от эротических до батальных. Кто-то использовал дешёвые модели роботов, что демонстрировали дорогие костюмы дефилируя туда-сюда. Где-то пели птицы. Учитывая ту страсть, с которой каждый продавец украшал свою витрину, можно было предположить, что птицы настоящие.
        Едва не забыв о миссии, Райк глядел по сторонам как ребёнок. Они прошли магазин натуральной древесины, демонстрирующий ассортимент с помощью карликовых деревьев, точных копий тех, что были распилены на товар. Древесина была очень дорогой. Поэтому и не стоило удивляться, что её продают именно здесь, где аренда торговой точки измеряется в астрономических цифрах. Фарфоровые фигурки, шелка, сухофрукты, мёд, дорогая электроника. Казалось, здесь можно найти любые изыски, чья стоимость по карману лишь избранным. Магазин космических кораблей класса люкс был выполнен в виде кабины пилота. Райк не удержался и провёл пальцем по обивке салона, когда они проходили мимо. Да уж, салон «Гипотезы» был куда более грубым. Может быть стоит продолжить начинания Гарри? С сожалением он прошёл мимо магазина. Полуобнажённые девушки и юноши, поправ правила приличия, обвивали плечи Райка и его спутников, пытаясь затащить в салон первоклассных помощников.
        - Это… они продают себя? - шёпотом спросил он у команды, когда девушки наконец отлипли от компании.
        - Да, но не так как ты думаешь. Это персональные помощники. Секретари, администраторы, конферансье. Умные, красивые естественно. Можно сказать, элита, - ухмыльнулся Альдо, - а зарплата у них такая, что я в лучшие времена за год столько не навозил.
        - Да уж. Я ещё никогда не чувствовал себя бедным так остро, как здесь.
        - Брось, дружище, это ерунда. Вот если будет возможность, свожу тебя в один магазинчик на Земле, ух… Там ты почувствуешь себя ещё гаже, - злорадно усмехнулся Альдо. Мари лишь снисходительно покачала головой.
        Райк внимательно смотрел по сторонам, пытаясь углядеть что-нибудь. Что-нибудь необычное, что-то, что могло бы указать на Сая. Неопределённость цели поисков бесила, но Райк не видел иного способа. Когда они нашли небольшой скверик, с одной стороны закрытый оградкой, а с другой совершенно не к месту здесь находившимся магазином запчастей, Райк указал команде на вывеску.
        - Что это, сверхдорогой раритет? Что там продают, раз он стоит здесь, в одном ряду со всей этой роскошью? - Альдо не выдержал и хихикнул.
        - Ты что, шеф, это же очевидно! Кто-то просто решил обелить свои незаконные доходы, вот и… Слушай, ну это же простая схема, неужели на твоей станции никто так не делал?
        - Да я никогда и не интересовался особенно… Мне кажется, что это не простое совпадение. Стычка происходила прямо здесь, напротив этого магазина.
        - Так пойдём и поговорим с владельцем? - предложила Мари. Райк кивнул.
        Внутри магазин выглядел ещё более нелепо, чем снаружи. Большую часть помещения занимали стеллажи, полки которых хаотично заставлены разными предметами: магнитные отвёртки, части двигателей, какие-то клапаны, распечатанные микросхемы, сенсорные панели, явно бывшие в употреблении: на некоторых даже остались следы жирных пальцев. Не было никакой логики в размещении этих предметов, казалось полки просто забили тем, что подвернулось под руку.
        Главным украшением заведения был человек, который стоял за пыльной стойкой в конце помещения. Его комбинезон переливался таким разнообразием оттенков, что Райк невольно раскрыл рот. Казалось, что его одежда соткана из разных драгоценных камней. Блеск, исходящий от этой ткани, светил ярче, чем тусклое освещение, которым снабжён магазин. Пальцы, усыпанные кольцами с драгоценными камнями, барабанили по стойке, светлые волосы, скрученные в пучок на затылке, отливали бронзой. Он был похож на человека, который выставлял напоказ всё своё состояние на своём же теле. Его лицо излучало безмятежное спокойствие. Лёгкая тень улыбки в уголках губ, хитро прищуренные глаза, оценивающие посетителей и пышные, шикарные усы довершали образ.
        - Надо же, гости! Что же вас заинтересовало в моей скромной лавке? - иронически спросил он.
        - Мы здесь не ради покупок, - отмахнулся Райк. По улыбке человека можно было догадаться, что он это понял.
        - И что же вас привело? Ох, простите мои манеры, - сделав шаг назад, он сделал реверанс в их сторону, - Джуро Барв?ло, к вашим услугам.
        - У нас есть информация, что перед витриной вашего магазина сегодня произошёл вооружённый инцидент. Это правда? - Райк сразу же перешёл в наступление. Расшаркиваться с этим человеком у него не было никакого желания.
        - О да, я конечно же слышал об этом. Мой магазин не снискал популярности у местных богачей, поэтому любое событие отпечатывается в моей памяти надолго. Что же вам интересно узнать?
        - Между кем и кем произошла драка?
        - Драка? Я бы не назвал это дракой. Парни палили друг в друга из настоящих пушек. В щадящем режиме, конечно, они хотели парализовать друг друга, не убить. Но это были настоящие вояки. Я слышал, как они кричали приказы друг другу и знаете, - он подался вперёд, облокотившись локтем на стойку, - я даже испугался! Как будто началась война, ну, знаете да? Настоящая война, - доверительно шепнул он им. Тень улыбки никуда не делась и Райк не мог понять, серьёзно ли говорит этот человек.
        - Они не называли имён?
        - Знаете, я как-то не спрашивал. Мне моя жизнь ценна, - пожав плечами, Джуро достал из кармана крошечные очки, которые тут же водрузил на нос. Он принялся что-то искать у себя в компьютере, тихонько посвистывая в такт движениям пальцев. Несколько секунд, и наконец он нашёл то, что искал, - у меня есть запись этого знаменательного события. Желаете ли посмотреть?
        - Да, конечно, - Райк протянул руку с браслетом, но Джуро покачал пальцем.
        - Но-но-но. Я веду дела только с покупателями. Выберете себе что-нибудь, только не самое дешёвое. И тогда мы с вами поговорим.
        - Джуро, у нас нет времени на эти игры. Назовите свою цену, - Райк был настойчив, но на продавца это не произвело никакого впечатления.
        - Я уже назвал вам условия, принять их или нет решать вам, - улыбался он. Скрестив руки на груди, он глазами указал на стойки с товарами. Райк шумно выдохнул.
        - Хорошо. Вот это? - он взял первую же попавшуюся штуку с полки и вытянул перед собой. Какая-то старая микросхема, скорее всего не рабочая.
        - Ты хочешь меня оскорбить? - насупил брови Джуро, - вы хотя бы посмотрите мой товар, проявите уважение к той старательности, с которой я раскладывал его.
        Райк плюхнул микросхему обратно и обратил свой взор к полкам. Что-нибудь купить, что-нибудь нужное. У него была цель, получить информацию. Придётся играть по правилам этого человека, хоть его и жутко бесила подобная перспектива. Он скользил взглядом по полкам, пока не наткнулся на миниатюрную модель грузовика класса С-4, такого же, каким был его «Ранкит». На его лицо невольно наплыла ностальгическая улыбка. Пускай Джуро издевался над ними, но Райк всё же купит что-то, что ему хотелось.
        - Я возьму эту модель. Цена?
        - Всего пять, - небрежно бросил Джуро. Райк уже протянул было руку с браслетом, когда тот добавил, - миллионов.
        - Чего? За эту мелочь? - возмутился Райк.
        - Ну не совсем. Вы же не за этой моделькой изначально пришли, - улыбнулся в усы продавец.
        - Записи с камер столько не стоят! -
        - Смотря насколько сильно они вам нужны, - Райк чуть ли не дым выпускал из ноздрей, - судя по всему, они очень вам нужны. В таком случае они будут стоять десять миллионов, - самодовольно ухмыляясь заявил Джуро. Райк резко дёрнулся вперёд, ухватив лавочника за дорогой пиджак, другой рукой открепляя пистолет от бедра и нацеливая его прямо в лоб Джуро.
        - Слушай ты, мне ничего не стоит расщепить тебя прямо здесь. Гони сюда данные или я за себя не ручаюсь, - активированный пистолет угрожающе жужжал, но на лавочника это не произвело никакого впечатления. Он был спокоен также, как минуту назад.
        - Убери свою свистульку, не то пожалеешь об этом, - презрительно шикнул он.
        Мускулы Райка были так напряжены, что комбинезон, казалось, вздувался в плечах. Свободной рукой, Джуро крутил в руках квалем, дразня его. Тогда Райк убрал оружие и потащил продавца на себя. Он попытался выхватить квалем, но тот ловко забросил его куда-то в угол и безвольно расслабился, отдавая себя в руки врага. Райк встряхнул продавца, но бесполезно: человек мешком повис в его руках. Драгоценные камни на его костюме, казалось, померкли, а сам он превратился в безвольную куклу.
        - Что это с ним? Я что, убил его? - озадачено спросил Райк. Альдо подошёл, прощупывая пульс.
        - Похоже убил.
        - Его слова, что он ценит свою жизнь, расходятся с реальностью, - с едва заметным презрением сказала Мари, - что же. Он сам сделал выбор.
        - Но я же ничего не сделал! - растерянно сказал Райк. Глядя на безвольно повисшее на прилавке тело, Райк встряхнул головой, - Мари, поищи квалем, - попросил он. Пока подруга занималась поисками, он смотрел на остывающий труп. Он не чувствовал испуга, хотя знал, что им придётся понести ответственность за убийство человека на станции, но сейчас его беспокоила только причина смерти. Неужели яд? Неужели он… Резко сорвав браслет с мёртвой руки, Райк проверил его на наличие модификации эксплойтеров, её не было. Его рука слишком быстро стала неестественно холодной.
        - Нашла! - крикнула Мари, - пойдём на корабль?
        - Какой в этом смысл? Посмотрим прямо здесь, - решил Райк.
        Они запустили видеозапись. Площадь перед магазином пустовала. Через некоторое время появился Сай в окружении трёх своих бойцов, с оружием в руках. Они были в гражданских комбинезонах, без знаков отличий, но их выправка, строевой шаг… Ошибиться невозможно. Янтарные вспышки с двух сторон обрушились на них. Бойцы изменили построение, прикрывая своими телами контр-адмирала и одновременно открыли ответный огонь. Двое людей в явно военной, но не знакомой Райку форме попали в кадр. Нападающих куда больше, бой продлился всего несколько секунд.
        Когда Сай безжизненно рухнул рядом со своей группой, несколько бойцов в такой же, неизвестной военной форме с синим окрасом, подняли их на руки и рысцой побежали, исчезая из кадра. Запись была как будто бы смонтирована. Обычно, подобное видеонаблюдение осуществляется через широкоугольный объектив, позволяющий обхватить большую область, но здесь съёмка велась туннельно. Очевидно, запись была обрезана искусственно, чтобы скрыть лишние детали. Райк вырезал несколько кадров, где хорошо видна форма нападавших и отправил себе на браслет.
        - Ты видела такую форму? - спросил Райк.
        - Нет, - покачала головой Мари, - но это может быть спец подразделение, я ведь служила на флоте, а не в разведке.
        - Хммм. Головы у них нормальные, на эксплойтеров не похожи…
        - Они могут быть в зачаточной стадии… преображения, - буркнула она.
        - Тогда может быть это местная охрана? - предположил Райк.
        - Нет, местные носят красное, - сказал Альдо, - эти же все как один синие. Может айда отсюда? Не хочется встретить хозяев этого… - пилот махнул рукой в сторону Джуро, - индивидуума.
        - Хорошая мысль. Здесь мы вряд ли что-нибудь ещё узнаем, - Райк, смахнув со стойки миниатюрную модель грузового корабля, направился к выходу.
        Задумчиво вертя в руках игрушку, он думал о том, что не испытывает никакой жалости к погибшему продавцу. Фактически, он не причинял ему никакой боли. Он сам себя прикончил. Как? Это оставалось вопросом, ответ на который не представлялось возможным найти. Неспешно, стараясь не создавать вида бегства, они вышли из магазина. Мари тщательно осматривала периметр, но никто не спешил их арестовывать. Богато одетые граждане сновали мимо них, совершенно не обращая внимания ни на группу, ни на сам магазин.
        - Куда теперь? - спросила Мари, - Альдо, у тебя на станции есть товарищи, может поспрашиваем у них?
        - Не думаю, что от моих товарищей будет толк. Все их лавки находятся слишком далеко отсюда, - печально ответил он.
        - Может нам стоит зайти в справочное бюро? Могут ли нам подсказать там что-нибудь по этой вооружённой группе?
        - Сложно сказать. Если хочешь, я могу смотаться, спросить, - пилот сразу же оживился.
        - Не думаю, что разделяться сейчас хорошая мысль.
        - Я умею быть невидимым, уж поверь, шеф, - Райку почему-то не хотелось отпускать Альдо, но он не нашёл причины ему отказать. Он кивнул, и пилот тотчас скрылся в ближайшем лифте.
        Они с Мари шли вдоль галереи магазинов, тщетно пытаясь высмотреть кого-нибудь подозрительного в этой пёстрой толпе. Здесь были и дети богатых родителей, одетые точь-в-точь как парнишка из Столицы, которого Райк нокаутировал. Много вальяжно плывших через толпу пожилых предпринимателей, просто зажиточные люди, чьё состояние можно оценить по тому пренебрежительному взгляду, которым они лениво скользили по дорогим витринам. Но все они были здесь к месту, не было никого, на ком мог бы зацепиться взгляд. Вскоре, двумя этажами ниже, Мари усмотрела какое-то собрание. Пихнув Райка в бок, она потащила его за собой. Ещё издалека они услышали знакомые речи. «Присоединяйтесь к Освободителям» вторил выступающий. Райк обратил внимание, что у него на плече красовалась широкая, синяя повязка.
        - Мари, мы должны допросить этого человека, - шепнул он, когда они подошли к сборищу, - ты можешь схватить его, а я стащу браслет. Он не должен успеть покончить с собой.
        - Прямо здесь, перед толпой? - она нашла пальчиками его пальцы и несильно сжала, - Райк, такое внимание нам только помешает, - он ответно сжал ладошку Мари.
        - Ты права. Можно подождать пока он закончит и дать толпе немного рассосаться.
        Но они недооценили оратора. Он явно разбирался в людях и увидев двоих вооружённых людей, правильно расценил их намерения. Раскачиваясь в такт своим словам, он усыпил их бдительность и в какой-то момент, когда поток людей, плывших мимо этого сборища стал особенно плотным, качнулся вперёд и исчез в толпе. Райк только успел моргнуть, как человек пропал. Мари бросилась вперёд, расталкивая богатых покупателей, но оратора нигде не было. Райк даже не смог запомнить его лицо, настолько обыденным оно было. Ничем не выделяющийся субъект. Ничем, кроме своей речи.
        - Мы упустили его, - резюмировала она, вернувшись к Райку.
        - Он может вернуться. Это явно регулярная работа, читать такие речи. И знаешь, я не думаю, что он такой один. Пошли поищем его друзей.
        - Ты думаешь от него мы сможем узнать где Сай?
        - У него синяя повязка, как и форма тех солдат. Возможно это лишь совпадение, но интуиция подсказывает, что эти ребята связанны, - Мари кивнула. Ей, судя по всему, тоже пришла в голову такая мысль.
        Галерея была большой. Они шли вдоль ограждения. Через пустоту, разделявшую ряды галереи, противоположная сторона хорошо просматривалась. Подобных собраний нигде не было. Команда пробовала подниматься выше, до самого верха, но даже оттуда, словно со смотровой вышки, им не удавалось разглядеть что-нибудь интересное. От Альдо тоже не было вестей. Райк отправил ему текстовое сообщение «Как успехи» но в ответ лишь два слова «пока ничего». Райк подумал про Элис. Может она видела таких ораторов? Стоило с ней поговорить. Сообразив, что он не обменялся с ней контактами, Райк крякнул с досады. Снова искать вслепую ему совсем не хотелось. Однако даже Мари одобрила эту идею. Тем более что от поисков здесь результата ждать не приходилось.
        Однако, уже на пути к лифту, они увидели ещё одну, только начинавшую собираться толпу. На этот раз у ни не было никаких шансов схватить оратора, у него была внушительная охрана. Шестеро молодцов в красной форме - вооружённые сотрудники станции.
        - Местная администрация работает вместе с ними? - изумился Райк.
        - Вряд ли. Охрану можно нанять для частного лица, это распространённая услуга, - пояснила Мари, - мои родители всегда нанимали этих ребят и, насколько я помню, услуга очень дорогая.
        Они подошли поближе, чтобы послушать, о чём говорит оратор. Разглядывая людей, Райк отметил что публика собралась совершенно другая, уже не выделяляясь вычурными костюмами и пёстрыми украшениями. Простая одежда, но, как шепнула Мари, материал дорогой, далеко не всем по карману. В их взгляде читалась властность, движения рук чётко выверенные, деловито-экономные. На этот раз речь только начиналась, так что они смогли уловить суть, а не просто лозунги.
        - Сколько нам ещё терпеть эти бесполезные законы, лишь связывающие руки честных предпринимателей? Справедливость для всех, говорит Нильс Бреган? Экономическая деградация, говорю я! - взгляды слушателей не были скучающе-праздными. Они внимательно слушали человека на самодельном подиуме. Возможно, охрана была здесь как декорация, демонстрация состоятельности оратора, а не защита от возможного нападения.
        - Но уровень безработицы существенно снизился за эти пять лет, - нехотя признал коренастый мужчина из толпы.
        - И к чему это привело? К росту налогов для бизнеса!
        - Но позвольте, за счёт налогов содержится государственный аппарат, - вставила слово пожилая дама, - стабильность на территории Галактической Федерацией хорошо влияет на бизнес.
        - Это не стабильность, это стагнация! Застой имени Нильса Брегана! Для того, чтобы удержать власть, он связывает руки не только нам. А для бизнеса хороша конкуренция! - на этот раз слова оратора оспорить никто не решился, - почему проблема безработицы не решается за государственный счёт? Почему благосостояние малоимущих важнее нашего? Почему мы должны платить за них? - умело выдержав паузу, оратор крикнул, - потому что так захотел Нильс Бреган! Он один набивает свой кошелёк, складывая финансовые ноши на наши с вами плечи. Он требует брать на физически сложную работу людей, выросших на станции, которые не приспособлены к такому труду! Им хочется равноправия, но способны ли они к тяжёлому физическому труду? Нет! Что на это говорит наш президент? Покупайте механические манипуляторы! Сколько из вас потеряло состояние на создание условий труда для жителей станции? - спросил оратор и в толпе послышалось недовольное бормотание.
        - Не хотите ли вы сказать, что мы должны уволить всех не-планетян? - аккуратно спросил высокий блондин, слишком худой для планетянина.
        - Ни в коем случае! Я требую, чтобы условия труда оплачивал Нильс Бреган. Мы все хотим процветания для человечества, для всех людей, и не важно откуда они родом. Мы совершенствуем нашу продукцию, изобретаем новое ради того, чтобы люди процветали. Помогает ли нам Нильс Бреган? Нет! Вам, атлантам, удерживающим на своих плечах такую тяжёлую ношу, президент лишь набрасывает новый груз!
        - И что же нам делать?
        - Расправить плечи! - крикнул он, - мы, Освободители, объявляем себя защитниками частного предпринимательства. Мы выступаем от имени всех людей! Наша партия ратует за процветание человечества, и мы требуем передать власть в наши руки! Вступайте в наши ряды и вместе мы сможем создать лучшие условия для частного предпринимательства!
        Слушая оратора, они пытались найти способ подобраться поближе, но опять им не удалось остаться незамеченными. Двое из охраны отошли от нанимателя и встали так, чтобы не подпустить Райка и Мари. Охранники не спускали с них глаз. А за их спинами, оратор щедрыми жестами раздавал брошюры слушателям.
        - Пошли отсюда. Наверняка это не последний, - шепнул Райк и они, развернувшись, направились к лифту.
        Неужели Эксплойтеры хотят таким способом захватить власть? Честные выборы? Это было похоже на какой-то бред и совершенно не вязалось с рассказом Анарии. Может быть они хотят таким образом построить входные врата, обманом заставив поспособствовать этому простых граждан? Или лишь подавить сопротивление в зародыше, подготавливая почву к появлению чужой расы. Каждая версия могла оказаться правдой, Райк нехотя признал, что гадает на кофейной гуще.
        Они добрались до нужного рынка и сразу же направились к той точке, где в последний раз видели Элис. Её на месте не оказалось. По дороге они внимательно осматривали окружающую территорию, но других ораторов не видно. Либо толпа здесь не представляла интереса для Освободителей, либо, что более вероятно, они уже побывали здесь. Не желая уходить с пустыми руками, Райк спросил седую старушку, стоявшую за соседним прилавком.
        - Вы случайно не знаете Элис? Она сегодня работала здесь, за этим прилавком, и мы её ищем, - женщина, выслушав его и важно покивав, наконец сказала.
        - Да, я знакома с ней. Хорошая девчушка, никогда не отказывает помочь старой Молли. Я ведь, знаете, на этом самом месте торгую уже без малого двадцать лет! - покивав головой, она продолжила: - да, не простое это дело. Вам не кажется? Я ведь ни дня не пропустила, мои покупатели знают, что всегда могут найти меня здесь и получить синтетическую кожу по самой лучшей цене на станции!
        - Это всё очень здорово, но нас интересует Элис. Вы не знаете где она? - нетерпеливо уточнил Райк.
        - Как же не знаю? Знаю и ещё как. Я присматриваю за всеми, кто тут работает в округе. Элис совсем недавно здесь работает, но сразу же мне понравилась, такая милая девушка. Она…
        - Вы не могли бы сказать где её искать? - перебил её Райк. Голос его звенел от раздражения. Мари легонько коснулась его руки, намекая что стоит говорить повежливее.
        - Так значит у вас нет времени поболтать? Спешите, наверное, по каким-нибудь важным делам? Что же, я скажу. Почему бы и нет? - тянула она, словно не желая выпускать их из своей сети, - она поселилась в четырнадцатом жилом модуле. Не припомню точного адреса, но, кажется, где-то на нижнем уровне, - только она закончила говорить, как Райк уже собрался развернуться и уйти, но Мари мягко остановила его.
        - Послушайте, Молли, а не видели ли вы сегодня ребят, которые приглашают вступить в партию Освободителей? - старушка подозрительно покосилась на них, и Мари добавила: - нам бы очень хотелось поговорить с ними, тоже присоединиться к этим славным ребятам, честное слово! - Райк раньше не слышал из уст Мари этого ласкового, елейного голоса.
        - Значит вы не из этих, не из Нильсовых? - обрадовалась Молли, - конечно же нет! Вы такие хорошие ребята, я и не подумала бы, что вы поддерживаете этого негодяя.
        - Да-да, мы тоже против него. Так что, когда вы говорите их видели?
        - Они приняли меня в партию три недели назад, - гордо заявила она, - у меня даже партийный билет имеется. Не с собой правда, но… Я бы показала вам, да только они предупреждали каждого, не кичиться этим. Мы должны вести себя тихо, пока лидеры партии не выступят открыто против правления Брегана, - болтала старушка, - они тут ошиваются периодически. Но обычно, они сами находят тех, кому можно доверять, - в голосе Молли звучала гордость, - членство в партии не раздаётся первому встречному. Так что я бы посоветовала вам подождать, возможно они сами вас найдут и пригласят.
        - Спасибо Молли! Вы очень нам помогли, - Мари улыбнулась старушке и, на этот раз, подтолкнула Райка.
        Затылком, он чувствовал взгляд этой дамы, поэтому заговорить с Мари решился только тогда, когда их с Молли разделило приличное расстояние и толпа покупателей.
        - Значит три недели. Они тут уже давно работают, - крякнув с досады, он махнул рукой в сторону лифта, - попробуем пошарить в этом жилом модуле. Я всё же надеюсь, что от Элис мы получим больше ответов, чем от этой бабки, - буркнул Райк.
        - Молли дала нам куда больше, чем сама думает, - хитро улыбнулась Мари, - неужели ты не понял?
        - Что конкретно?
        - «Пока открыто не выступят против», - процитировала она её слова, - это явно эксплойтеры. Они вербуют помощников здесь. Из людей вроде Молли, они создадут группу диверсантов, которые будут разрушать инфраструктуру человечества изнутри, - гордая своей догадкой, она упёрла руки в бока.
        - Звучит разумно, но… Если они начнут истреблять людей, почему Молли и другие, завербованные, будут следовать за эксплойтерами? Зачем им это будет нужно? И почему она не цитировала их излюбленное приветствие? Про свет освободителей. И зачем эксплойтерам убеждать их речами, когда они могут просто подсадить свои клетки?
        - Может они пока не заражены. Сделают из них своих носителей, когда придёт время, - предположила Мари.
        - Надеюсь Элис даст нам больше пищи для ума. - С надеждой в голосе пробубнил Райк. Горделивая осанка Мари немного сникла. Конечно, она ведь подумала, что он пренебрёг её догадкой. Снова эта ревность. Райка начинало раздражать то, что личные отношения становятся помехой их миссии. Но всё же он ценил Мари. И, обняв её за талию, чмокнул в щёку, - спасибо что разговорила её. Ты умница, - прошептал он ей на ухо и Мари расцвела. Набрав номер четырнадцатого жилого модуля, Райк постарался расслабиться. Строить догадки бессмысленно, ему нужно получить больше информации, и он её получит. Так или иначе.
        ГЛАВА 6
        Жилой модуль резко контрастировал с недавно посещённой Галереей. Там отовсюду пахло роскошью и лоском, здесь же царила бедность. Иного слова Райк подобрать не мог. Многоэтажная структура модуля напоминала справочное бюро станции, однако здесь не было такого количества охраны, а ряды жилых отсеков стояли так плотно друг к другу, что казались скорее контейнерами с товаром, нежели жилыми апартаментами. Люди здесь одеты одинаково, в форменных станционных комбинезонах. Чёрные с красными полосками на плечах. Где-то слышался смех. До чутких ноздрей Райка доносились запахи распакованного синтетического мяса, отдающего железом, аромат машинного масла и смрад от немытых тел.
        Двери лифта находились ровно посередине модуля, поэтому, спускаясь по металлическим лестницам вниз, они подслушивали разговоры людей и, судя по тем обрывкам информации что удалось выудить из непрерываемого потока речи, стало ясно что здесь живут работники всех мастей. Бюрократы, техники, отвечающие за работоспособность всех систем станции, продавцы, охранники. Судя по всему, администрация «Метрополии» также жила здесь, принимая те же условия жизни, что и остальные.
        Мари очень удачно выбрала человека, чтобы спросить дорогу. Молодая девушка в форме работника справочного бюро, точно указала на этаж и номер ячейки, где жила Элис. Девушка оказалась её соседкой.
        - Но вам придётся подождать, её весь день не бывает обычно, только ночевать приходит, - расстроенно пожав плечами, она добавила: - она очень много работает. Загонит себя, как пить дать.
        - Мы всё же попробуем заглянуть, спасибо, - Мари жестом проводила девушку и повернулась к Райку, - что будем делать, если её не окажется на месте?
        - Попробуем поискать где-нибудь ещё.
        - Ты уверен, что нам так сильно нужно её найти? Мы тратим очень много времени, а ведь могли бы искать информацию другими способами.
        - У тебя есть конкретные предложения? - яростно, но не повышая голоса спросил Райк, - идеи, как нам сузить область поиска? Бездумно бродить, надеясь наткнуться на одного из этих глашатаев и надеяться, что он будет без охраны? Тыкаться в каждый уголок, надеясь отыскать там Сая? Не кажется ли тебе, что это ещё более пустая трата времени? Элис здесь работает, она всегда пускает нос по ветру, у неё мы определённо сможем получить больше информации, чем шляясь по станции как беспризорные подростки, - закончив тираду, он шумно выдохнул, спуская пар.
        - Ты так говоришь, словно я специально вставляю палки в колёса, - холодно сказала Мари. Райк замер. Повернувшись к спутнице, он взял её за руки.
        - Мари, я очень ценю твою поддержку, но сейчас я на взводе, поэтому так резко реагирую.
        - Просто прекрати огрызаться, - попросила она. Райк остро почувствовал стыд.
        - Прости. Не знаю, что на меня нашло. Это всё… Эта ответственность за результат нашей миссии. Я люблю тебя, Мари, - на этот раз она выглядела довольной и, чмокнув Райка в щёку, двинулась вперёд.
        Ячейка Элис выглядела просто: отсек, напоминавший грузовой контейнер, простая металлическая дверь и номер, выгравированный рядом на стене. Райк бросил взгляд влево, затем вправо. Ровные ряды одинаковых дверей и никого возле них. Вероятно, все соседи Элис сейчас на рабочей смене. Чуть поодаль образовалось пустое пространство, благодаря отсутствию четырёх жилых ячеек. Несколько пластиковых скамеечек и всё, эдакая зона отдыха. Мари направилась туда. Разместившись на скамейке, они погрузились в молчание.
        Здесь, в этой точке Райку поначалу казалось, что он всё равно продолжает движение навстречу ответам, что, находясь здесь, он ближе всего к Элис, которая могла дать им информацию. Таким самообманом он утешал свою жажду деятельности, жажду движения. Но уже через десять минут почувствовал, как его печёт желание что-нибудь сделать. Он начал жалеть о своём решении, но не хотел его менять отчасти из-за того, что они уже потратили много времени здесь. Не хотелось маркировать его как «бесцельно потраченное».
        Удача улыбнулась им. Не прошло и получаса, как издалека послышались знакомые интонации. Голос доносился сверху. Не сговариваясь, они подорвались и, силясь не переходить на бег, пошли в направлении источника звука. Поднявшись на три этажа наверх, в ста метрах, в таком же пустынном пространстве, где они только что сидели, на скамейке стоял человек, собирая речами вокруг себя толпу.
        - Мы все получили от правления те или иные блага. Каждый честный гражданин благодарит наше правительство за закон о равных правах, позволяющий каждому работать там, где он хочет, - громко, но спокойно говорил человек. Вдруг голос его резко повысился, стал агрессивным: - но чем мы заплатили за это? Я скажу вам чем: своей свободой! - в толпе послышалось изумлённое аханье, - да-да, граждане, мы отныне рабы Нильса Брегана. Он волен делать с нами всё, что захочет. Используя капиталистов как марионеток, президент использует нас как сырьё, как безликий механизм, который нужно обслуживать, пока тот не выйдет из строя. Это ли наша судьба, спрашиваю я вас? - в толпе послышались редкие «нет», - нам дали право работать, но это ложь. Нам выдали рабский ошейник, заставили трудится в поте лица и ради чего? Что бы за наш счёт пополнять казну. Выдаивая из нас последние крохи, загребущей рукой Нильс Бреган складывает наши с вами деньги себе в карман!
        - Но мы ведь тоже получаем деньги! - крикнул кто-то из толпы.
        - И едим! - в толпе послышались одобрительные отклики.
        - Ещё мы дышим. За это мы тоже должны благодарить президента? - гневно вопрошал оратор, - наша жизнь принадлежит этому человеку, говорите вы? Вы, свободные люди, благодарно склоняете головы перед ним, за тот ошейник и собачью конуру, что он вам обеспечил. Думаете его беспокоят ваши тяготы и заботы? - яростно отмахнувшись, человек крикнул, - нет! Он не взглянет на своих рабов из окон роскошного дворца, построенного за ваш счёт. Он протягивает вам объедки со своего стола и пока вы наслаждаетесь ими, другой рукой забирает всё, что вам удалось накопить. Накопить честным трудом! Это справедливость? - громогласно вопрошал оратор, - это тот лидер, за которого мы голосовали? - настроение толпы переменилось в считанные секунды. На этот раз, почти единогласно толпа взревела «нет», - каждый реф, заработанный вами, на четверть уже принадлежит Нильсу Брегану. Кем он себя возомнил? Императором? Что за самозваный царь? Мы выбирали президента, а не господина! - кричал мужчина.
        - Долой царя!
        - Прочь Бреган!
        Оратор продолжал наступать. Было видно, что он хорошо чувствует толпу и, нащупав болезненные темы, напирает именно на них. Райк по достоинству оценил его таланты. Тщедушный, бедно одетый, он размахивал худыми руками, а его бледные, мышиного цвета волосы развевались в такт движениям. И хоть выглядел он неприятно, взгляд каждого человека из толпы был прикован к нему. Толпа, к слову, собралась разношёрстная: были здесь и крепкие молодые люди, красивые девушки, мужчины постарше, чьи руки были украшены трудовыми мозолями, на висках блестел намёк на седину, а в глазах застыла усталость.
        Может и была правда в словах этого человека. Президентская программа действительно была не такой популярной в последнее время. Он пытался угодить всем, от зажиточных граждан, до самых бедных. Если первым он выдавал разные льготы, то вторых устраивал на работу. Многие компании разорялись из-за необходимости нанимать неквалифицированных работников, которым нужна была работа. Президент поддерживал их государственными средствами. Казна опустошалась и появлялись всё новые налоги. Постепенно, низший рабочий класс вернулся к тому состоянию, когда они еле сводят концы с концами. Единственным различием было то, что теперь им было нужно работать. Вспыхнуло множество забастовок. Но одна запомнилась ярче всего.
        Тогда президент впервые применил силу против бастующих. Хрустальная забастовка. Каждый работник на небольшом планетоиде, богатом драгоценными камнями, отказался выполнять свои обязанности. Работа встала, приток дорогих минералов остановился. Президент отправил два корабля регулярного флота разобраться с этой проблемой. Он не собирался вести переговоры, он хотел показать пример того, что следует за забастовкой. Всех бастующих работников перебили словно скот. А это, без малого, две тысячи человек.
        Подобный акт жестокости осуждался каждым, но для общественности имя президента осталось чистым. Приказ отдал опальный адмирал, которого вскоре казнили за превышение полномочий, но некоторые понимали, что без приказа президента такого произойти просто не могло, но этих людей было слишком мало. Большинство придерживалось официальной версии об этой забастовке, поддерживаемой ФедТВ, где информация всегда подаются так, чтобы показать Нильса Брегана борцом за справедливость и защитником угнетённых. Этот фарс стал для людей частью реальности. И всего через год, уже никто не осмеливался обвинить президента в организации этой карательной операции.
        Может прав этот человек? Правы и другие его сторонники? Какое будущее у человечества под управлением такого президента? Даже если не брать ситуацию с эксплойтерами, много решений Нильса Брегана были сомнительными. Райк никогда раньше не задумывался о таких фундаментальных вопросах. На его станции люди жили сегодняшним днём. Он был уверен, что и на других станциях похожая ситуация. Замкнутые в своих металлических коробках, жители станций совершенно не заботятся о своей роли, в развитии человечества. Никто не задумывался о том, что именно они, так называемые станционные крысы, кормят человечество.
        Разделив пригодные для жизни планеты на роскошные виллы и технологичные высотки, люди лишились возможности вспахивать землю ради урожая, для этого просто не осталось места. Райк вспомнил то пренебрежительное отношение планетян, которое лично ему довелось испытать. Станцизм, в последнее время, становился всё более распространённым. И предпринял ли президент что-нибудь, чтобы исправить это, уравнять права людей? Создать тренажёры, что позволят всем развивать своё тело так, как это возможно на планете с нормальной гравитацией? Ничего подобного Райк не видел. Он был обычной крысой на станции. Чем он это заслужил? Райк заметил, что, когда толпа вновь возбуждённо выкрикивала своё согласие, он едва удержался от того, чтобы не присоединиться к ним.
        - Он заканчивает, - шепнула Мари, дёргая Райка за руку. Встряхнув головой, он выбросил прочь лишние мысли, возвращаясь к реальности. Оратор щедро осыпал комплиментами собравшимся вокруг него людей и раздавал какие-то буклеты. Толпа потихоньку рассасывалась и Райк, на этот раз скрываясь в толпе, готовился к рывку не спуская глаз с цели. Мари тоже была готова сорваться с места в любой момент, держась чуть поодаль.
        Они дождались момента, когда последний слушатель получил свой буклет, и оратор направился в сторону лифта. Мари жестом указала ему на одну из ячеек, над дверью которой табло извещало «Свободно». Не сговариваясь, они вдвоём действовали как слаженный механизм. Райк шёл прямо перед человеком, Мари шла чуть позади, обгоняя его справа. Оратор почувствовал запах неприятностей, но он не успел ничего предпринять. Мари взяла его за шею в захват. Человек дёрнулся, но могучие руки держали крепко.
        Райк быстро открыл дверь пустующей жилой ячейки и Мари, придерживая руки оратора, затолкала его внутрь. Райк резким рывком стащил с него браслет. На всё ушло не больше десяти секунд. Прежде чем закрыть дверь, пристально оглядел периметр, не оставили ли они зрителей. Никто даже не смотрел в их сторону.
        Оплатив эту ячейку на сутки, Райк повернулся к пленнику. Мари крепко зажимала его рот, и Райк помог усадить парня на стул, а затем сковать по рукам и ногам.
        - Слушай сюда, - начал Райк, присев прямо напротив него так, чтобы их глаза были на одном уровне, - мы в очень плохом настроении и готовы причинить тебе боль, но сделаем это лишь в том случае, если ты откроешь свой рот без разрешения и особенно если начнёшь кричать, - Райк придал своему голосу максимально угрожающий оттенок и, отцепив от бедра пистолет, наставил его человеку в лицо, - а если всё же докричишься до кого-нибудь и тебе прибегут на выручку, они найдут лишь холодный труп, это ясно? - испуганно глядя на Райка, человек кивнул, - отпускай его, - Мари разжала захват.
        Откашлявшись, человек вжал голову в плечи. Затравленно оглядываясь, он явно хотел спросить, кто они, но не решался и пикнуть без разрешения. Убедившись что пленник не будет буянить, Райк убрал оружие, ловко прицепив его к магнитной кобуре и, придвинув дешёвый, пластиковый стул, уселся напротив оратора.
        - Итак. Твоё имя? - задал он первый вопрос. Райк никогда раньше не вёл допрос и не был уверен, что действует правильно. Он не успел обсудить это с Мари, она была опытнее его, но уже поздно, нельзя показывать неуверенность перед пленником.
        - Кард Найклсон, - кротко ответил человек.
        - От чьего имени ты вёл этот митинг? - спросил Райк. Повертев в руке его браслет, он убедился, что надстройки эксплойтеров нет.
        - От имени партии Освободителей.
        - Кто входит в эту партию? - пускай на его браслете не было модификации эксплойтеров, это ещё не доказывало его непричастность. Он мог служить им добровольно, получать зарплату от пришельцев.
        - Свободные люди.
        - Свободные ЛЮДИ? - с нажимом спросил Райк, наклоняясь к пленнику. Кард сглотнул.
        - Да, я же уже сказал… - он выглядел растерянным. Райк хмыкнул. Может он просто не знает о том, кто его нанял?
        - Что ты знаешь о эксплойтерах? - задал вопрос Райк, внимательно наблюдая за мимикой человека.
        - Чего? - он не выглядел испуганным. Искреннее удивление.
        - Эксплойтеры. С синими лицами. Что ты о них знаешь? Говори! - Райк снова отстегнул пистолет, но человек в ужасе забился на стуле.
        - Да я понятия не имею что это, чего вы от меня хотите!?
        - Похоже он не врет, - шепнула Мари, осторожно положив руку на плечо Райка. Он выдохнул и убрал пистолет.
        - Рассказывай, что представляет собой ваша партия? Сколько у вас участников? Кто вами руководит? - Райк быстро задавал вопросы, но, вопреки его ожиданиям, человек замолчал и подозрительно прищурился.
        - Так вот, чего вы хотите, да? Жалкие цепные псы Брегана. Я ничего вам не скажу! - он дёрнулся на стуле, - слышите, вы?
        - Отвечай, иначе… - Райк только собрался было снова достать оружие, как человек рассмеялся.
        - Я думал вы люди Патриция, но как же всё просто! - он смеялся и этот смех больно бил по самолюбию Райка, - жалкие ищейки, идите вынюхивать в другое место, от меня вы ничего не дождётесь.
        - Слушай сюда. Ты уже начал правильно себя вести, отвечать на вопросы, продолжай в том же духе, не то мы сделаем тебе очень больно, ты понимаешь это? - прошипела Мари ему на ухо, надавливая на болевую точку где-то у на плече Карда.
        - Я готов вести диалог с любой мразью, но не с собаками Брегана! - в его голосе появилась непреклонность, которой раньше Райк не слышал.
        - Ты думаешь мы работаем на президента? - спросила Мари.
        - Думаю? Да это очевидно!
        - Ты ошибаешься, мы сами по себе, - раздражённо вздохнул Райк.
        - Вы сами по себе ровно настолько, насколько позволяет вам поводок. Пошли вон отсюда, собаки, - он пытался выбраться из пут, от напряжения лицо Карда покраснело, от чего мышиные волосы на контрасте стали выглядеть ещё более бледными.
        - Слушай, прекрати нести этот бред, с чего ты вообще взял… - Кард его перебил.
        - …да я вас, Следствие, за версту чую. Идите, доложите своему хозяину что Кард Найклсон ничего не скажет.
        - Я прострелю тебе ногу, если ты не заговоришь, - Райка начало трясти от злости. Его бесила эта нелепая ситуация.
        - Давай! - крикнул Кард дёрнувшись вперёд так сильно, что Мари пришлось его придержать, - давай, если хозяин тебе разрешил это! Ну же! - Райк молча смотрел на него и Кард расхохотался, - так и знал. Щенок без полномочий, пошёл вон! - скорчив рожу, он продолжал смеяться.
        - Слушай, если бы мы были из Следствия, то почему не отволокли тебя прямо в участок? - не сдерживая ярости спросил Райк. Мари ущипнула его за бок, как бы намекая что это глупый вопрос.
        - Да потому что у вас здесь нет полномочий. У вас здесь нет никакой власти. Всё что вы можете, это дёргать людей из толпы и вот так вот запугивать, пытаясь получить информацию, - Кард совсем расслабился. Он перестал злиться, самодовольно ухмылялся и сверлил взглядом Райка.
        - Мы не поддерживаем президента. Более того, мы тоже выступаем против него, - начал было Райк, но Кард презрительно сплюнул:
        - Да не ври ты! - этого Райк не выдержал. Без замаха, он хлёстко ударил его тыльной стороной ладони по щеке. Человек был явно изумлён.
        - Смотреть на меня! - рявкнул Райк. Кард, осклабившись, кивнул.
        - Как скажешь. Тебя же за это понизить могут, ты знаешь? За несанкционированное приченение порчи имуществу и здоровью человека, чья вина не доказана. Пункт шестой, параграф четвёртый. Я обязательно сообщу об этом твоему начальнику, когда ты меня к нему отведёшь.
        - Я ещё раз повторяю, мы не из Следствия, - устало сказал Райк.
        - Рассказывай мне, ага. Сказочник. Думаете я не знаю, что ваша следилка вышла из строя? Перестала фурычить, - хихикнул Кард, - мы здесь в курсе об этом. Большой бум, да? - улыбался он.
        - О чём ты? - на этот раз Райк удивлённо уставился на него.
        - Ну как же, правило «Большой Компьютер следит за тобой» больше не работает. Не отпирайтесь, тут все знают о теракте на Земле, и о том, что ваше красивое здание теперь лишь горстка бетонной были и битого стекла.
        - Что тебе известно о взрывах?
        - Снова ты о своём. Послушай, ты лишь потеряешь время. Я ничего тебе не скажу, уяснил? Ничегошеньки!
        - Райк, послушай, - Мари неуверенно начала, - он ведь не врёт, он и правда ничего нам не скажет.
        - Верно говоришь, девка! - поддакнул ей Кард.
        - У меня осталась одна ампула «Жидкой правды», давай я ему вколю, он быстро заговорит. Мы теряем время.
        - Чего? Ты с ума сошла? - на лбу Карда выступила испарина, - это незаконно!
        - Попробовать можно, но ты помнишь, что было в прошлый раз? - не обращая внимания на пленника спросил Райк, - пускай он и упирается, но может быть он искусный лгун.
        - Не нужно ничего колоть, давайте я отведу вас к начальству, пускай сами с вами разбираются? Ну как? Годится? - голос Карда взволнованно дрожал.
        - На корабле у меня есть ещё запасы, мы по крайней мере попробуем, - она достала дозатор с шприцом и небольшую баночку, которую Райк уже видел.
        - Подожди секундочку, - он отстранил её, наклоняясь к пленнику, - что ты там сказал про начальство? Они здесь?
        - Да-да, здесь, совсем рядом! Сами с ним поговорите. Не нужно ничего колоть!
        - Мари, может действительно стоит сходить?
        - Ты посмотри, как он боится, ему явно есть что скрывать, - она уже собралась было снять герметичную крышку с баночки, когда Райк жестом её остановил.
        - Но ведь если у него в крови антидот, он может соврать нам, а мы будем думать, что это чистая правда. Это может поставить нас в неловкое положение, понимаешь? Мы лишь сделаем хуже.
        - По крайней мере мы узнаем часть правды. Райк, мне не нравится идея идти с ним куда-то, здесь мы в безопасности и можем получить все ответы, а он…
        - Антидот? - непонимающе уставился на них Кард. И тут же, словно спохватился, - конечно у меня есть антидот! Ваша штука не сработает, слышите вы? Я всё вам навру!
        - Заткнись! - рявкнул на него Райк и, уже мягко, повернулся к Мари, - он может и сейчас врать, но я не хочу рисковать. Может он просто пешка, почему бы не поговорить с его начальником?
        - Это риск. Что если он приведёт нас к эксплойтерам? Они не должны узнать что мы тут разнюхиваем, сам посуди: засветившись, мы нацепим мишень себе на спину…
        - Я не боюсь их. Если боишься ты, я пойду один. Этот тип покажет мне дорогу, а ты меня прикроешь, - его снова начала бесить осторожность Мари. Да что же с ней происходит, почему она не может решиться сделать этот важный шаг? Они получат ответы, это важно. Будут проблемы, так они их решат. Уверенность подгоняла Райка вперёд, он уже принял решение.
        - Мне не нравится это, но я не отпущу тебя одного. Пойдём вместе.
        - Значит решено. А теперь послушай меня, - обратился Райк к пленнику, - ты сделаешь то, что обещал, отведёшь нас к своему начальнику. Если ты соврёшь, я тебя убью. Если ты отведёшь нас в ловушку, я успею тебя убить. А не успею я - убьёт кто-нибудь из моей команды, уяснил? - Кард молча кивнул, - если ты по дороге вздумаешь кричать и дёргаться, мы вернёмся сюда, и я позволю ей вколоть тебе жидкую правду и мне плевать, есть у тебя антидот или нет. Ты расскажешь всё как миленький, уяснил? Скажи вслух.
        - Да, уяснил.
        - Мне всё равно это не нравится, - шепнула Мари Райку.
        - Не переживай, у нас всё получится, - он ободряюще сжал её руку и повернулся к Карду: - сейчас я расстегну наручники. Будешь вести себя прилично, иначе тебе будет очень больно.
        - Я не буду хулиганить, не переживайте. Мы же идём к моему начальству, чего мне бояться? Я нужен вам как проводник, - он улыбнулся своей догадке. Когда ему освободили руки он потряс ими, и бодро поднялся, - ну что, выдвигаемся?
        - Веди, - буркнул Райк.
        ГЛАВА 7
        Они вышли из жилой ячейки. Кард не соврал, он шёл спокойно, небрежно глазел по сторонам. Прежде чем куда-нибудь свернуть, либо подойти к лестнице, он сообщал о следующем витке пути конвоирам, что бы не подумали, что он пытается сбежать. Они поднялись на несколько этажей, преодолев центральную часть жилого модуля. Райк подумал, что их путь лежит на самый верх отсека, но ошибся. За несколько этажей до конца, Кард пальцем указал вдаль.
        - Вот туда. Видите, двоих охранников? - спросил он. Райк пригляделся. В указанном месте и правда стояли двое здоровяков. Сразу бросился в глаза цвет их формы. Судя по тому, что Мари вцепилась в его руку, она тоже обратила внимание.
        - Синий, - шепнула она, - похитители Сая.
        - Ну, мы идём? - нетерпеливо спросил Кард. Райк жестом приказал ему ждать.
        - Ты хочешь сунуться в пасть зверю? Если у них Сай, то они враги. Эксплойтеры могли подслушать наш с ним разговор и теперь держат его взаперти, допрашивают. Возможно они уже собирают команду для штурма «Гипотезы», - шептала Мари.
        - Я понимаю твой страх, но не принимаю его. Мы не можем просто испугаться и отказаться от ответов, до которых осталось всего два шага пути.
        - Но глупо идти туда вместе, я останусь снаружи.
        - Зачем?
        - У меня… - нерешительно начала Мари, - в общем ты может и не слышал про такую штуку. У меня есть боевой стимулятор. Я припасла его на всякий случай. Раньше мне не приходилось применять его, но в случае чего я… я успею вытащить тебя оттуда. И перебить их всех.
        - Мари, но… Это безопасно для тебя? - взволнованно спросил Райк. Она отмахнулась.
        - Я осознаю риск, но у нас нет выбора. Я приму его только в крайнем случае.
        - Хорошо, - Райк притянул Мари к себе, - будь осторожна, пожалуйста, - она решительно кивнула.
        Обрадовавшись, что они наконец-то снова в движении, Кард улыбнулся. Райк каждую минуту прислушивался к своим ощущениям. Нет, это не было похоже на западню. Да даже если это и западня, они справятся. Райк чувствовал жжение внутри, жажду сражения. Ему даже захотелось, чтобы это оказалось западнёй, у него руки чесались броситься в бой. Он смело встретился взглядом поочерёдно с обоими охранниками в форменных комбинезонах синего цвета.
        - Пусти нас, они со мной, - потребовал Кард у охранника, но тот указал на пистолет, открыто висевший на бедре Райка.
        - Пускай сдаст оружие.
        - Давай, - повернувшись, попросил Кард, - иначе они тебя не пустят.
        - Я его заберу, - твёрдо сказал Райк, нехотя протягивая пистолет человеку. Встретившись взглядом с Мари, он кивнул ей и повернулся к двери.
        - Хорошо, входи, - один из охранников постучал в дверь. Послышался скрежет механического замка. Они расступились, пропуская гостя.
        Оказавшись внутри, Райк осмотрелся: жилая ячейка снаружи не отличалась от остальных, но внутри напоминала скорее штаб. Массивный стол с новейшим интерограмным проектором и выдвижными экранами заполонял большую часть комнаты. Несколько стульев, хаотично разбросанных на свободном пространстве. Большие экраны, размещённые на стенах. Какое-то механическое устройство, стоящее в противоположном от двери конце комнаты. За столом сидел коренастый мужчина. Крепкое телосложение выдавало планетное происхождение. С редкими вкраплениями седины, его тёмные волосы были аккуратно подстрижены и зачёсаны назад, отливающие медью глаза внимательно смотрели на гостя. Райк тоже разглядывал человека. Его внешность казалась такой знакомой, но он не мог понять почему. Глаза? Строение челюсти? Общие черты лица? Он тщетно пытался выискать в уголках памяти этот образ, ситуацию где он мог видеть этого человека, но ни одной догадки…
        - Кард, кто этот человек? - деловито осведомился человек.
        - Очень интересная личность. Он со своей подружкой, схватил меня и допрашивал. Я думал, что они из Следствия или от Патриция, но не похоже. Говорят, тоже против Нильса.
        - Хорошо, дальше я сам. Оставь нас, - взмахнув рукой, он дождался пока оратор покинет помещение, затем вежливо указал на стул, - присаживайся, побеседуем.
        - Кто Вы такой? Что это за партия? - спросил Райк, садясь на стул.
        - Для начала ты ответишь на мои вопросы, затем можешь задавать свои, - сухо сказал он. Сделав паузу, он задал первый вопрос: - ты присягал на верность Нильсу Брегану?
        - Нет, - спокойно ответил Райк. Человек, изучающе поглядел на него и удовлетворённо улыбнулся.
        - Похоже на правду. Что же, уже хорошо. Теперь скажи, почему ты схватил моего глашатая? - сложив руки на столе, он подался вперёд, демонстрируя интерес.
        - Из-за названия партии, которую он представляет. У нас есть сведения, что лица, называющие себя Освободителями, очень опасны и могут навредить всему человечеству, - осторожно сцеживая информацию, ответил Райк.
        - И чем же они могут навредить?
        - Я бы сказал больше, если бы знал, что Вам можно доверять, - пожал плечами Райк.
        - В таком случае скажи, кому ты служишь?
        - Я служу человечеству, - услышав ответ, мужчина удивлённо нахмурил бровь.
        - То есть ты не представляешь какую-то политическую силу? Одиночка?
        - Можно сказать и так. Наша команда… Мы исследователи.
        - И что же вы исследовали здесь?
        - Не здесь. В системе Диода, - сказал Райк, следя за реакцией человека. Тот оставался безмятежен.
        - И что там в системе Диода?
        - Что Вам известно о теракте на «Старой обсерватории»? - вопросом на вопрос ответил Райк.
        - Я не знаю кто за этим стоит. Вероятно, это какой-то хитрый ход команды президента. Мне об этом ничего не известно.
        - Мы, можно сказать, расследуем это событие. И то, что нам известно, это причастность лиц, называющих себя Освободителями.
        - Наша партия здесь не причём. Если вы слушали речь Карда, вы должны понимать, что мы хотим процветания для человечества. Бессмысленное убийство стольких людей не вяжется с нашей миссией.
        - Тогда позвольте задать вопрос, - человек кивнул, - что Вы знаете о расе эксплойтеров?
        - Расе? Я не знаю, о чём ты, - спокойно ответил человек.
        - Если Вы лжёте, это предательство всего человечества, - угрожающе прошипел Райк, но человек отмахнулся.
        - Я не имею абсолютно никакого понятия о чём речь. Но буду рад услышать значение этого слова, которое ты ему приписываешь. Я ценю информацию и щедро вознаграждаю тех, кто ею со мной делится.
        - Сами при этом даже не называете даже своего имени?
        - Член партии Освободителей, Алексей, - тут же отозвался он, - должность и прочее засекречено, сам понимаешь. Итак, эксплойтеры, - он кивком пригласил его начать. Райк на мгновение замер. В очередной раз он собирался доверить конфиденциальную информацию человеку, про которого совершенно ничего не знал. Лишь то, что у него есть ресурсы. Возможно если Алексей узнает правду, он освободит Сая. Это было необходим. Райк решился.
        - Это инопланетная раса, враждебная человечеству. Они поделены на касты и наиболее агрессивная называет себя Освободителями. Они планируют поработать человечество. Наша команда ищет возможность помешать им воплотить задуманное, именно поэтому мы схватили вашего оратора.
        - Это сильное заявление. Контакта с инопланетной жизнью, тем более разумной, до сих пор не было. Почему я должен тебе верить?
        - Потому что у меня есть доказательства.
        - И ты хочешь мне их предоставить?
        - Если пойму, что Вам можно доверять, - сказал Райк. Повисла пауза.
        - Мы можем бесконечно так расшаркиваться перед друг другом, - задумчиво почесав подбородок, Алексей решительно кивнул, - хорошо, я готов уступить первым. Что ты хочешь узнать?
        - Что представляет собой ваша партия? - услышав вопрос, человек качнулся на стуле назад, словно обдумывая его.
        - Мы новая политическая сила. Хотим свергнуть нынешнее правительство и взять бразды правления в свои руки.
        - И много вас?
        - Много, - Алексей усмехнулся, - уж не думаешь же ты, что я назову точное число?
        - То есть вы собираетесь играть с Нильсом Бреганом в политические игры, заставить его сложить полномочия? Требовать нового голосования?
        - Не совсем так. Мы готовы к куда более решительным действиям.
        - Взрывы на Земле. Это вы?
        - Да, это мы, - мрачно кивнул Алексей, - это было сложным, но необходимым решением. Ты ведь слышал, что мы вырвали зубы Следствию?
        - Да, это… удачное обстоятельство и для моей команды тоже. Однако, один из наших, член команды, погиб в этих взрывах. Вы отдаёте себе отчёт в том, сколько невинных жизней погубили в ходе этой своей операции?
        - Да, - совершенно серьёзно ответил он, - не бывает революции без невинных жертв. Ваш друг, если он не является сторонником президента, будет оплакан, после того как мы сосредоточим власть в своих руках. Но смертей не так много, как ты можешь себе представить. Основной нашей целью всё же была инфраструктура.
        Райк смотрел на этого человека, он ведь только что признался в убийстве Гаспара! Но почему он ничего не чувствует? Ни злости, ни жажды мести. Впрочем, это даже к лучшему. Ему нужно продолжать переговоры. Но что можно сказать? Не может же он всё, как на духу, выложить ему? От противоречивости ситуации, Райк скрипел зубами. Казалось бы - они враги. Они захватили Сая, определённо это та же форма, что он видел. Но эта цепочка взрывов на Земле. Головоломка никак не хотела складываться. И тут, от осознания происходящего, у Райка на лбу выступил пот. Что если он не врёт? Что если люди этой партии понятия не имеют об угрозе, которая висит над человечеством? Их политическая игра с президентом может стать фатальной, просто от недостатка информации. Не является ли долгом Райка сообщить им об том? Ведь если всё именно так, как он думает, то вместо сплочённого человечества, пришельцы встретят разобщённое общество. Судя по теракту на Земле, они обладают достаточными силами, чтобы ослабить боевую мощь Федерации. Этого нельзя допустить.
        - Алексей, послушайте, - начал Райк, - я принял решение быть с Вами откровенным. Я не до конца уверен, что могу вам доверять, но если вы продолжите делать то, что вы делаете, человечеству не выжить.
        - И ты хочешь, чтобы я, доверившись твоему слову, после всей длительной подготовки просто приказал свернуть операцию и забиться в норки, пока ты будешь воевать с пришельцами? - нахмурился он.
        - Здесь, - Райк достал копию квалема с собранной информацией, - необходимые доказательства. Если они вас не убедят, я готов показать больше. Но прежде, я прошу об услуге. Мы уже вели переговоры здесь на станции, с человеком, представляющим флот. Контр-адмирал Сай Клаудфилд. Он поверил нам, он собирался помочь, но Ваши люди схватили его. В Галерее несколько часов назад. Освободите его и пригласите сюда.
        - Ты понимаешь о чём просишь? Этот человек наш враг. И я должен приглашать его сюда, на чаепитие? Мне нужна сильная мотивация, что бы я захотел это сделать, - Райк пристально посмотрел на него, и решился.
        - Тогда небольшая уступка, на которую Вы способны пойти. Покажите тыльную сторону Вашего браслета. Мне известно, что агенты пришельцев используют модификацию, включающую в себя, в том числе, ампулу с ядом.
        - Пожалуйста, - Алексей решительно стащил с руки браслет и перебросил его Райку через стол. Внимательно осмотрев, Райк вернул браслет владельцу и кивнул.
        - Хорошо. Просмотрите эти данные, - он передал Алексею квалем и откинулся на спинку стула.
        Следующие несколько минут прошли для него в большом напряжении. Нет, он не боялся, что Алексей не поверит им. Он знал, что доказательства убедительные. Лаборатория Леварго не зря считается лучшей и те данные, что Гаспар передал им, было предсмертным даром всему человечеству. Он не боялся и что Алексей может оказаться агентом эксплойтеров. В таком случае он просто даст сигнал Мари, и она вытащит его. Райк заметил, что вообще перестал бояться. Это странно, не похоже на него.
        Сравнивая нынешнее состояние с тем, что сковывало его волю на Кемале, он поражался разнице. Поражался тому, как сильно изменился. Он не удержал презрительную усмешку, что наползла на его лицо при воспоминании о той апатии, с которой он провёл первые дни на планете. Но это в прошлом. Теперь он другой. Он готов действовать. Ему хотелось обнять Мари, но она была далеко. Прикрыв глаза, он побаловал себя воспоминанием её точёного профиля, бедром, выставленным в соблазнительной позе, её обворожительными скулами. Воспоминания об их первой близости живо предстали перед мысленным взором, и он уже собирался улыбнуться этим воспоминаниям, но смог лишь скривиться от боли.
        Нет, только не сейчас! Бесконтрольный, парализующих страх накрыл его с головой. Ужасная боль в висках, звон в ушах. В глазах всё поплыло фиолетовыми кругами. Тело перестало слушаться, руки дрожали, сердце бешено стучало. Он молился чтобы Алексей не увидел его в эту минуту слабости. Он не должен увидеть его таким. Но Райк совершенно потерял контроль. Он проваливался в пучину страха и не за что было уцепиться. И когда казалось, что хуже уже быть не может, острая боль в висках усилилась и он отключился.
        Очнувшись, Райк стал осторожно прислушиваться к своим чувствам. Голова не болела. Попробовав пошевелить конечностями, он также не почувствовал ничего неприятного. Памятуя о прошлом подобном пробуждении, Райк осторожно поднялся. Голова гудела, словно с похмелья. Глаза не сразу привыкли к яркому освещению. Оглядевшись, он понял, что всё ещё был в том же самом помещении. Алексей встревоженно смотрел на него. Мари тоже была здесь. В её глазах он заметил наркотический блеск.
        - Долго я… был в отключке?
        - Двадцать минут. Очень ты напугал меня, юноша, - сказал Алексей.
        - Что произошло? - Райк взглянул на Мари, но она отвела взгляд.
        - Когда ты рухнул со стула, твоя спутница вырубила двоих моих охранников и ворвалась сюда, угрожая оружием. Должен признаться, я крепко испугался, - честно сказал Алексей.
        - Я беспокоилась за капитана, - холодно процедила Мари.
        - Мне удалось убедить её что я не причинял вреда и дать антидот от стимулятора. Отчаянное решение, принять его.
        - В каком смысле? - спросил Райк.
        - Этот стимулятор повышает уровень восприятия человека, позволяет ему думать, реагировать, двигаться в разы быстрее, чем способен самый тренированный человек. Но он в считанные минуты сжигает ресурсы человека и без своевременной помощи докторов, боец, принявший стимулятор, получает неприятные последствия, вплоть до летального исхода.
        - Мари, ты не говорила, что риск НАСТОЛЬКО велик! - девушка лишь пожала плечами, боясь встречаться с ним взглядом.
        - Ладно, всё обошлось, она в порядке, - Алексей помахал квалемом, - я изучил данные, это крайне тревожное известие. И такое несвоевременное… Мне нужно связаться с парой людей, убедиться, что это не подделка.
        - Мы можем предоставить более убедительные доказательства. Но для этого Вы должны явиться на наш корабль, и привести с собой Сая Клаудфилда.
        - Хорошо. Но я приду с охраной, - Райк кивнул и передал данные о дислокации «Гипотезы», - а теперь прошу оставить меня, - Райк, пошатываясь, двинулся в сторону выхода и Мари неспешно двинулась следом. Оказавшись на улице, подальше от чужих глаз, он спросил.
        - Что ты ему сказал по поводу моей… отключки?
        - Сказала, что у тебя жуткая смесь боевого «похмелья» с катастрофическим недосыпом, - она недовольно скривилась, - я сильно испугалась за тебя.
        - Но это не причина рисковать жизнью! - он остановился, развернув девушку к себе, - Мари, пожалуйста, будь осторожна. Если я тебя потеряю, то… я сломаюсь.
        - Не сломаешься. Ты сильный, Райк, - она пыталась отвести взгляд, но Райк заставил её смотреть себе в глаза.
        - Мы все рискуем жизнями в этой схватке с эксплойтерами, но Мари, прошу тебя, не рискуй сверх меры.
        - Ладно. Хорошо, я не буду. Доволен? - она натянула на лицо улыбку и Райк, не в силах сдержать нахлынувшую нежность, обнял её.
        - Я просто боюсь тебя потерять.
        - Как и я тебя, Райк, - поцеловав его, она отстранилась и протянула пистолет. Райк нашёл в себе силы улыбнуться.
        - Трофей?
        - Вроде того. Нам нужно поспешить. Надо подготовить «Гипотезу» к прибытию гостей.
        Шагая в сторону лифта, Райк думал об Элис. Он так и не смог её найти. Может она уже на корабле? Почему-то он в этом сомневался. Что, если её снова похитили? Это было бы ужасно! Но за что её похищать? Это глупость. Она просто струхнула. Не решилась сбросить с себя ошейник. Плевать. Если ей хочется быть рабыней, пускай будет. Встречая усталые взгляды людей, Райк подумал, что его мнение об Элис изменилось в худшую сторону. Пускай ей довелось многое пережить, пускай её наказывали, но разве и Райку не пришлось испытать множество ужасных событий? Почему он не сдался? Нет, определённо. Элис потеряла свой шанс и расположение Райка.
        За размышлениями Райк и не заметил, как они уже мчались в лифте, навстречу своему кораблю. Мари молча стояла, уставившись в одну точку. Даже после их разговора, она всё равно выглядела мрачной. Кого в этом стоило винить, если не его самого? Ведь он лидер. Он должен подавать им пример, задавать тон настроению и излучать уверенность. Анализируя последние несколько часов, Райк подумал, что со стороны он был похож на снаряд, запущенный в одном направлении. Он нёсся вперёд, не думая о тех, что идут рядом. Конечно он ободрял Мари раз или два, но это было слабым утешением. Что же с ним случилось? Куда делся его здравый смысл? Райку казалось, что он потерял его, заменив бесстрашием и целеустремлённостью. Только придя в себя от тяжёлой панической атаки, он снова не чувствовал страха. Совпадение? Этот феномен, эти приступы определённо нужно было изучить, но не сейчас. Как же ему не хватает времени!
        Когда они поднялись на борт, оказалось, что даже без неусыпного контроля Райка ничего не развалилось. Ремонтная бригада уже заканчивала с двигателем «ВСП», Альдо, получив весточку от Мари, вернулся на корабль и встретил их в шлюзовом отсеке. Род, Джо, Фил, все спрашивали его о том, что случилось на станции. Всем хотелось подробностей и Райк рассказывал. Они имели право знать. Они были не просто его командой, эти люди стали его друзьями.
        Род с Джулией, обнимаясь, внимательно слушали. Фил то и дело бросал взгляд на экран своего браслета, шустро водя по нему пальцами. К сожалению, его неуёмная жажда деятельности никуда не делась. Джо уже пришёл в норму и сейчас, гордо выпячивая грудь, закованную в боевой костюм, задавал вопросы. Его интересовал этот человек Алексей.
        - У них определённо имеется военная структура. Ну не могли гражданские провернуть такое дельце, это я вам с полной уверенностью говорю. Он не называл свой чин? - Райк отрицательно покачал головой, - нужно узнать о нём побольше, прежде чем пускать сюда. И конечно безоружным. А в случае чего, я расщеплю его на атомы, - угрожающе улыбнулся Джовес.
        - Ого, ты знаешь, что такое атомы! Я ошибался, ты и правда разбираешься в науке, - подначил его Альдо.
        - Не нарывайся, Аль, не то я проведу для тебя практический урок об атомах! - Джо внушительно помахал рукой, с закреплённой на ней импульсной винтовкой. Тем не мене, он улыбнулся.
        - Мы не должны проявлять агрессии первым, запомни это Джо, - сурово сказал Райк, - если всё пойдёт так как нужно, мы получим двух новых союзников. В этой борьбе союзники нам необходимы. Род, сколько у нас ещё времени до их прибытия?
        - Если не учитывать возможные опоздания, то они будут здесь через час и двадцать две минуты, - отрапортовал он.
        - Хорошо. Мне нужно поговорить с Анарией, где он?
        - Медитирует. Или спит. Чёрт его разберёт. В общем сидит молча в кают-компании с тех пор, как вы ушли, - сказала Джулия.
        - Хорошо. Аль, Джулия, Род, для вас у меня есть задание. Поищите любую информацию о партии Освободителей. Если они многочисленны, то они должны были оставить какие-нибудь следы в сети.
        - Остальные подумайте о перевооружении «Гипотезы», на тот случай, если нам придётся держать оборону здесь, на станции. Заодно проверьте состояние корабельных орудий.
        - Мы будем готовы к любым неприятностям, - с решительной ухмылкой сказал Джовес.
        Команда разошлась. Каждый отправился выполнять своё поручение, а Райк направился в кают-компанию. Анария действительно не то спал, не то был погружён в какое-нибудь аналогичное, принятое у эксплойтеров, состояние.
        - Анария, ты меня слышишь? - достаточно громко спросил Райк. Пришелец никак не отреагировал. Тогда Райк подошёл и осторожно потряс его за плечо. На этот раз Анария действовал незамедлительно. Бросив на причину тревоги взгляд маленьких глазок, он резко схватил Райка за руку. Его захват был неожиданно цепким и сильным. Физической силы у него было прилично.
        - Зачем ты пробудил меня? - раздражённо прогудел Анария.
        - Я хочу поговорить. Ты что-нибудь слышал про человеческую партию Освободителей? - пришелец отрицательно покачал головой, - мы до конца не знаем кто это, но именно они произвели эти взрывы на Земле. Они, а не Бреган. Они выступают против него. И я пригласил сюда одного из них.
        - Ты сделал что?
        - Послушай, если они действительно хотят выступить против президента, они могут стать ценными союзниками. Но также, они могут стать причиной падения человечества. Если эта цепочка взрывов только начало, то вполне вероятно, что они могут вывести из строя флот. Я был вынужден поставить их в известность о готовящейся интервенции. И им нужны доказательства. Они должны познакомиться с тобой.
        - Я не давал на это согласия. Я что, похож на зверька в зоопарке, которого можно показывать любому желающему? - в его голове явно прозвучала угроза.
        - Анария, я ценю тебя и считаю членом нашей команды. Я доверяю тебе и прошу ответной услуги. Человечество не может разделиться именно сейчас, когда от нашего сплочения так многое зависит. У меня не было выбора.
        - Выбор есть всегда, капитан Райк. Я не одобряю твоего решения, но встречусь с ними. В конечном итоге, если это окажется ошибкой твой народ, а не мой, погибнет, - замолчав, Анария снова прикрыл глаза и тихонько, едва слышно продолжил гудеть.
        - Спасибо. И Анария, не возникнет ли сложностей у наших гостей, если они увидят тебя без защитных лицевых имплантатов?
        - Нет. Я не намерен сознательно запугивать наших будущих союзников. Без моего желания, эмпатический страх, который испытывала Мари, они не почувствуют, - раздражённо отмахнулся он.
        - Отлично. Я хотел спросить ещё кое-что. Фил. Что будет с ним? После того как он прошёл Гронш, он сам не свой. Это навсегда?
        - Я не знаю, капитан Райк. Прежде такого не было. Гронш является частью пути становления эксплойтера. Это необратимый процесс. Но Филимон, как ему кажется, принял меры предосторожности. Фактически, он не проходил полноценный Гронш. Он лишь разделил его со мной. Аппараты, что он при этом использовал, очень интересные. Я был бы рад поделиться ими с Хранителями, но сейчас для этого, конечно, не лучшее время. И поэтому я не знаю, что с ним будет.
        - Возможно ли такое, что он станет эксплойтером?
        - Маловероятно. Он лишь сосуд, пригодный для произрастания особи эксплойтера. Но сосуд пустой, - Райк уже облегчённо вздохнул, когда Анария предупреждающе поднял руку, - но всё случается первый раз. Я повторюсь, такого раньше не случалось. По крайней мере, мне об этом не известно, - он сделал паузу. Напряжённо издавая тихое гудение, Анария изучал свои руки, - чтобы он смог пережить Гронш, я поделился с ним своими клетками. Так, как мы это делаем, порождая новую особь. И хоть этих клеток меньше, чем обычно, они могут сработать как вирус. Он мог заразиться.
        - То есть он может получить вашу физиологию, не имея при этом внутри эксплойтера? - изумился Райк.
        - Именно так. Я бы даже желал этого. Филимон достойный человек и он стал бы достойным эксплойтером. Я был бы рад видеть его таким.
        Райк не стал отвечать. Он не хотел оскорбить Анарию тем, что считал такую судьбу печальной для Фила. Тем не менее, он был рад что пришелец дал согласие на встречу. Всё же от его сознательности, от того, насколько он будет убедительным зависит союз с такими серьёзными силами как флот и эта партия Освободителей. Райк всё ещё не мог перестать ассоциировать их с эксплойтерами, но тем не менее, это было необходимо сделать. Ему многое предстояло обдумать перед встречей. Сидя рядом с Анарией, который снова погрузился в свой молчаливый сон, Райк тоже прикрыл глаза. Может это поможет ему сосредоточится. В кают-компании висела тишина и лишь только тихий, гудящий звук, исходивший от Анарии, нарушал эту тишину. Райк сосредоточился на этом звуке и погрузился в дрёму.
        ГЛАВА 8
        Райку удалось отдохнуть всего полчаса. Он хотел убедиться, что всё в порядке. Мари, сидевшая в одном из боевых отсеков, отрапортовала что все системы в норме и готовы к бою. Джо в стыковочном шлюзе мастерил что-то, на подобии укреплённого бункера. Кокон из металла, подключённый к генератору щитов корабля, представлял собой безопасное укрытие для стрелка, которое, в случае чего, можно покрыть энергетическим щитом. Помимо прочего, каждый член команды вооружился. От оружия не отказался даже Фил, до этого всячески избегавший тесного контакта со смертью в металлической оболочке. Заряженный импульсный пистолет, притороченный к фигуристому бедру Джулии смотрелся на ней гармонично, словно она всегда ходила с оружием. Райк пытался придумать что-нибудь ещё, но эти попытки тщетны, все возможные приготовления уже завершены.
        Когда на корабль поступил запрос на вход, все были готовы. Кают-компания не могла вместить всех членов экипажа, поэтому Райку пришлось каждому найти работу. Джо занял боевой пост. В случае, если корабль попытаются взять штурмом, он сможет разбить механические «руки», удерживающие корабль, что бы они смогли дать дёру. Альдо сидел в кабине пилота, готовый к взлёту. Фил, чья неудержимая жажда общения могла стать помехой при переговорах, получил задание особой важности.
        - Ты, как и я, понимаешь значение этого опыта. Поэтому ты нарушил приказ. Я не затаил зла, напротив, я рад что ты принял самостоятельное решение, которое может принести плоды.
        - Да! Ты понял! Спасибо капитан, я рад. Правда рад. Очень рад! - Филимон нетерпеливо барабанил пальцами по столу, - так что дальше? Что с этим делать? Что?
        - Ты должен изучить все показатели своего организма. Я хочу, чтобы ты прогнал себя по всем тестам. Если тебе покажется, что ты нашёл что-то значительное, что может представлять интерес, проведи повторную диагностику этой области. Затем ты представишь мне полный отчёт, и мы вместе обсудим дальнейшие шаги, хорошо? - Райку казалось, что он учёл все. Фил, получивший направление движения, вряд ли захочет вырваться из исследовательского отсека, ради того что бы побеседовать с гостями.
        - Хорошо! Всё сделаю в лучшем виде. Вот увидишь! Мы заткнём за пояс всех этих доморощенных учёных, которые не открыли за свою жизнь ничего, кроме двери холодильника, чтобы набить отожранное за счёт государственных грантов брюхо! - он расхохотался, - я уже вижу их лица. Ты видишь их Райк? Скажи!
        - Да, Фил, они получат по заслугам, - он ободряюще хлопнул учёного по плечу и направился к выходу, - я должен вернуться к делам. Удачи тебе в изысканиях!
        Райк не любил вот так уходить на полуслове, но Фила не остановить. Он говорил без умолку и мог бы продолжать эти бессмысленные дебаты часами. У него не было столько времени. Райк покривился, вспоминая время, когда считал Фила серьёзным претендентом на пост капитана корабля. Может и хорошо, что он попробовал Гронш? По крайней мере теперь он стал управляемым. И хоть Райку нравился бесстрастный аскетизм учёного, его новое обличье было удобнее.
        Взглянув на экран своего браслета, Райк отметил что гости должны появиться с минуты на минуту. Прислушавшись к своему организму, Райк отметил что ни волнения, ни страха или тревоги в нём нету. Он как будто бы стравливает страх и тревогу впрок, во время этих злосчастных приступов. Он попытался припомнить, но в своём прошлом ничего подобного не углядел. Впрочем, раньше ему и не приходилось испытывать подобный стресс. Это могло быть взаимосвязано. Наверняка это взаимосвязано. После того, как они заключат союз с военными, нужно разобраться с приступами. Ещё не хватало, что бы они участились. Мари права, нельзя оставить без внимания своё здоровье.
        Он уже стоял в стыковочном шлюзе, когда двери шлюзового отсека открылись. Перед кораблём их ожидало несколько человек. Алексей стоял впереди. Позади него, закованный в змеевидный браслет стоял Сай. Райк с неудовольствием отметил что тот выглядел потрёпано. Их сопровождало шесть вооружённых солдат конвоя, в синей форме. Алексей, Сай и один из охранников двинулись вперёд.
        - Привет Райк, - протянул руку Алексей. После рукопожатия, он пропустил вперёд Сая, - как и обещал, цел и невредим, - он указал охраннику на наручники, - расстегни и ждите нас снаружи. Сорок минут, - добавил он. Сай потёр затёкшие руки, а охранник вышел с корабля. Створки стыковочного шлюза мягко закрылись за ним.
        - Что значит сорок минут? - спросил Райк.
        - Время, в течении которого я должен выйти на связь. Если этого не случится, корабль будут брать штурмом, - спокойно ответил тот, - простая мера безопасности, ничего более, - Райк кивнул и повернулся к Саю.
        - С тобой всё в порядке?
        - Как сказать, как сказать. Я рад что ты меня выдернул из казематов, но какой ценой? Что ты предложил этому типу? - он небрежно указал пальцем на Алексея.
        - Информацию. Такую же, как и тебе.
        - Как бы мы не пожалели об этом, - горько усмехнулся Сай, - ты хоть представляешь кто это такой?
        - Весьма смутно. Я надеюсь после того, как мы с вами обретём общую цель, вы раскроете передо мной карты, - жестом, Райк предотвратил дальнейшие споры, - сейчас у нас нет времени на бессмысленную полемику. Господа, вы оба узнали о готовящемся вторжении пришельцев, вы видели собранные мною данные, но я обещал вам ещё более веские доказательства. Я должен обезопасить мой источник, поэтому прошу вас сдать браслеты Родварду и пройти сканирование, на предмет скрытых систем трансляции.
        - Думаешь у меня что-нибудь осталось, после того как эти молодчики пошарили по моим карманам? - прыснул Сай.
        Тем не менее, проверку он всё же прошёл. Алексей весьма неохотно расстался с браслетом, но в его глазах живо горел интерес, он был слишком близко к тайне и остаться без своего браслета не такая уж большая цена. Райк повёл гостей за собой. Когда они подходили к кают-компании, Райк пытался представить первую их реакцию. Он помнил о том, что сам испытывал, впервые столкнувшись с эксплойтером. Он думал об Анарии. Будет ли тот достаточно убедительным, что бы у Алексея и Сая не осталось сомнений, относительного того, что ждёт людей. Они должны поверить по-настоящему, чтобы сделать всё, что от них зависит.
        - Из отчёта вы уже знаете, что эту расу называют эксплойтерами. Что они разделены на три касты. Знакомы и с их методом объединения с людьми, - гости согласно кивнули, - я установил контакт с одним из эксплойтеров из касты Хранителей. Он объединился с человеком, который дал на это добровольное согласие. Он принял нашу сторону и теперь пытается помочь предотвратить войну между нашими видами. Его зовут Анария, теперь он член моего экипажа. С ним я и хочу вас познакомить, - закончив вступление, Райк торжественно открыл дверь кают-компании, пропуская гостей вперёд.
        Анария пристально оглядывал вошедших. Он вальяжно сидел, закинув ногу на ногу. Взгляд его маленьких глазок излучал угрозу. Алексей замер на входе. Сай чуть более решительно вошёл внутрь, не спуская глаз с пришельца. Он мог их понять. Одно дело видеть изображение на экране, совсем другое встретить пришельца вживую. Повисла неловкая пауза. Райку, как распорядителю встречи, предстояло вести переговоры.
        - Знакомьтесь. Это Анария, а это… - Райк указал на коренастого солдата, всё ещё нерешительно стоявшего на пороге, - Алексей…
        - Старрет. Алексей Старрет, - сказал гость. Райк осёкся. Быть того не может! Лавина воспоминаний обрушилась на Райка. Как он мог забыть слова Ивана? Его брат, отступник… Так вот почему Иван так разозлился, услышав слово «Освободители!».
        - Райк, всё в порядке? - участливо спросила Мари.
        - Да, простите, задумался, - он встряхнул головой, продолжая представлять гостя, - Алексей Старрет, представитель партии Освободителей. Объединения людей, желающих сместить президента Нильса Брегана с поста, - Алексей важно кивнул. Райк указал на второго гостя, - а это Сай Клаудфилд. Действующий контр-адмирал Флота Федерации.
        Представив присутствующих, Райк сел на соседний с Анарией диван. Гости сели на стулья напротив них. Мари и Род сидели позади них, готовые, в случае чего, обезвредить гостей. Оружие было наготове.
        - Анария, расскажи пожалуйста этим господам то же, что ты рассказал мне.
        - Всё? - спросил пришелец.
        - Да. Мы должны им довериться.
        Анария, недовольно что-то проворчав, начал свой рассказ. Он начал с истории о встрече Нильса Брегана с эксплойтерами. Помня досконально каждое слово из этого рассказа, Райк осторожно бросал беглые взгляды на Алексея. Как же он сразу не узнал его? Это казалось невероятным, такое совпадение! Глядя в лицо этого человека, Райк особенно остро ощутил тоску. Ему не хватало старого приятеля. Всего за несколько дней, Иван стал ему ближе чем все, кого он знал на его родной станции. Не считая семьи конечно.
        И тут Райк почувствовал, что коснулся болезненной темы. Ведь рано или поздно ему придётся предстать перед отцом. Что отец скажет? Будет ли тот гордится сыном, или отречётся от него за то, что Райк беглый преступник? Он ведь может просто отказаться слушать объяснения, выдворив его со станции. У отца хватит власти для этого. Представлять семейную ссору… Ему даже думать об этом тошно. Но страха в нём не было. Так или иначе, он поговорит с ним. Если отец решит больше не общаться, что же, так тому и быть. Это будет бесконечно печально, но он переживёт это. Райк чувствовал, что он переживёт всё, что угодно.
        Чем больше рассказывал Анария, тем сильнее мрачнели лица гостей. У них оставалось ещё много тайн, которые Райк рассчитывал узнать, но сейчас он чувствовал себя хозяином положения. Ему даже хотелось насмехаться над ними, вспоминая их скепсис. Однако злорадство неуместно. Он победитель в этой информационной гонке и должен вести себя достойно.
        - Так значит другие твои земляки, которые не поддерживают этих Освободителей, тоже присоединятся к ним? - морща лоб спросил Алексей.
        - Да
        - Это какая-то бессмыслица!
        - Вовсе нет. Какие бы взгляды мы не разделяли, тот, кто обеспечит процветание всей нашей расы, будет правым.
        - Значит если этот геноцид освободителям удастся, вы присоединитесь к пиршеству, словно запоздалые коршуны?
        - Звучит не очень, согласен, - растерянно развёл руками Анария, - но таковы наши обычаи. Я же не осуждаю человечество за то, что одни люди убивают других, ради эфемерной власти.
        - Туше, - невесело усмехнулся Алексей, - к слову об этом. Едва ли президент ещё не знает о готовящемся вторжении. Даже если, как ты говоришь, - обратился он к Райку, - он всего лишь получил ваш доклад, он должен был сделать выводы и предпринять меры.
        - Президент конечно принял меры, но ему приходится защищаться от другой угрозы, - презрительно фыркнув, отмахнулся Сай.
        - От какой же? - Райк чувствовал, что информация уже близко и ощутил настоящий звериный голод.
        - Может быть уважаемый Алексей расскажет нам об этом? Скажешь что-нибудь, родной мой? - спросил Сай, вальяжно положив руку на плечо бывшему тюремщику. Тот грубо скинул его руку.
        - Прекрати балаган, - он направил палец ему в грудь, - ты контр-адмирал флота, которым управляет наш общий враг. Может быть ТЫ сначала поделишься информацией, куда вас направляет Нильс Бреган?
        - Не поймите меня превратно, - обратился Сай к присутствующим, - я хочу действовать сообща с вами. Но под моим началом служат люди, я несу за них ответственность. И передавать развединформацию врагу флота Федерации большой риск, - он тяжело вздохнул, - мне придётся поверить на слово Алексею, что он не отправит свою свору наперерез.
        - Я не собираюсь действовать за спиной! - резко сказал Алексей.
        - Прекратите немедленно! - рявкнул Райк.
        Все присутствующие обратили взоры к нему. Он получил их внимание. Теперь нужно было найти правильные слова, что бы они стали сотрудничать. Райк осторожно начал.
        - Мы все здесь имеем вескую причину не доверять друг другу. Пускай нас разделяют расовые различия, принадлежность к разным политическим силам, но у нас общий враг. Мы стали бы лёгкой добычей этого зверя, если бы любезнейший Анария не поделился с нами информацией, - Райк отвесил в его сторону полупоклон, - он предал свой народ, зная о том, что может произойти. Чтобы предотвратить эту ужасающую жатву людей, Анария доверился людям. А вы грызётесь как собаки, и не цените этот дар, доверие, что оказал нам Анария. Ты, - он указал на Сая, - да, ты служишь на флоте. Учитывая твой ранг, служишь ты там явно давно. Но что было главным в словах твоей присяги? Защищать интересы президента? Нет! Ты служишь во флоте, чтобы защищать всех людей.
        - Это так, - серьёзно кивнул Сай.
        - А ты, - на этот раз он обратился к Алексею, - держишь свои секреты словно хомяк - заначку за щекой. Чего будут стоить твои секреты, если массивной атакой, эксплойтеры сметут на своём пути и флот и вашу партию? Я слышал речи твоих глашатаев, так или иначе, вы хотите процветания людей, но не доверяя нам сейчас, в этой комнате, ты обеспечиваешь гибель человечества. Понимаешь? Гибель. Всех. Людей, - чётко выговорив каждое слово, повторил Райк. Он сделал паузу, оглядываясь. Лица гостей были мрачными. Осталось немного додавить. И Райк продолжил, - былые обиды необходимо забыть. Топор войны между вами необходимо зарыть прямо сейчас. Пускай вы служите разным вождям, но каждый из вас человек. И вы оба считаете себя защитниками людей. Выбора нет. Объединитесь.
        Он замолчал. Алексей посмотрел на Сая. В его глазах стояла если не ненависть, то как минимум неприязнь. Он ведь и правда ничего про них не знал. Не знал и какие границы пытается стереть между ними. Он действовал инстинктивно, делая то, что необходимо в этот момент. Он излучал абсолютную уверенность. В конечном итоге, эта уверенность, или его речь помогла. Он видел, как Сай подбирает слова. Внутреннее ликование было уже не остановить. Сай решился. Лёд тронулся.
        - Пускай ты взял меня в плен, оглушил, держишь до сих пор моих людей под стражей, пускай все свои извилины ты напрягаешь, думая, как победить мой флот и моих людей, пускай мы противники, но я, - он протянул руку, - готов забыть всё это. Райк прав, у нас общий враг. По одиночке мы не справимся, - Алексей смотрел на его руку. Он сомневался. Его пальцы бегло подрагивали, словно он сдерживал порыв. «Давай же!» мысленно умолял его Райк. Сейчас они должны были договориться сами. Он уже сделал всё что мог.
        - То, что я здесь узнал, изменило всё моё представление о политической арене, - начал Алексей. Он пристально смотрел прямо в глаза своему оппоненту, - президента необходимо свергнуть. Это моя цель. Что бы её достигнуть, я должен победить тебя и твоих побратимов. Этого не избежать, но… - сделав паузу, он наконец ответил на рукопожатие, - это может подождать. Сейчас у нас есть куда более опасный враг.
        - Отлично, - улыбнулся Райк, - теперь, когда между вами не осталось трений, я хочу получить информацию. В каком состоянии находится сейчас флот? Что планирует президент? Что представляет собой партия Освободителей? Какие боевые силы имеются у неё? Как они планируют свергнуть президента?
        - Я начну первым, - взял слово Алексей. Он коротко взглянул на Мари и Родварда, безмолвно сидевших позади и посмотрел на Райка, вопросительно подняв бровь.
        - Это моя команда, я доверю им свою жизнь, - он встретился взглядом с Мари. Всего на мгновение, но время остановилось. Он был готов растворится в её глазах, словно в океане. Сочной волной, исходящей из самого сердца, его сознание переполнилось любовью к ней. Мари тепло улыбнулась ему в ответ.
        - Хорошо. Но я всё же хотел бы знать, с кем имею дело, - намекнул он.
        - Родвард Джонсон, экономист бухгалтер, отличился превосходной работой на станции «Консорциум», затем заступил на пост в Старой обсерватории, обеспечивая её процветание на протяжении многих лет, - представился Род.
        - Мари Ройман, уроженка Земли, служила во флоте, получила награду за участие в подавлении Хрустального восстания, после этого разочаровалась во флоте и перевелась на гражданскую службу в Старой обсерватории, где и служила до её уничтожения.
        - Ройман? Из тех самых Ройманов? - изумлённо воскликнул Алексей. Мари кивнула. Райк был наслышан о том, что его подруга из богатой семьи, но то, что её фамилия так известна не догадывался, - удивительно, что девушка из столь… аристократичной семьи, находится сейчас здесь.
        Пока вся остальная команда, включая Райка, представлялась, он наблюдал за Анарией. По внешнему виду было сложно сказать, но пришелец не выглядел враждебным. Если здесь и сейчас Райку удалось стереть границы между их видами, значит это можно сделать и в большем масштабе. Когда Алексей снова взял слово, Райк сосредоточил внимание на его рассказе.
        - Гм. Хорошо. Итак, я Алексей Старрет. Служил во Флоте Федерации. Принимал участие во многих карательных операциях, но не в Хрустальном восстании. Также, как и ты, милая Мар?, - он галантно поклонился ей, - я разочаровался во флоте, в президенте, распространял свои протестные взгляды и был завербован партией Освободителей. Теперь, учитывая новости, - он бросил взгляд на Анарию, - нам конечно придётся придумать новое название. Партия существует уже давно, несколько десятков лет и первое время состояла в основном из уроженцев станций. Изначально это было сообщество людей с общими интересами, но с приходом к власти команды Нильса Брегана, усугубившего станцизм на всей территории федерации, они решили назвать себя партией Освободителей. Их объединяло презрение со стороны планетян. Они ютились в мобильных модулях, установленных на крупных астероидах. Но партия расширялась. В наши ряды стали вступать не только родившиеся в космосе, но и многие планетяне, также не согласные с курсом президента, или разделившие наши взгляды. И со временем, когда её число уже перевалило за десять тысяч участников, они
сотворили планету, - Райк не удержался от вопроса.
        - Вы терраформировали планету в тайне ото всех?!
        - Нет, конечно, вы разве забыли о том, что большинство членов партии родились и всю жизнь провели на станции, в условиях искусственной гравитации? Мы сотворили огромную, космическую станцию, подобной которой мир не видел никогда, - в его голосе слышались нотки гордости, - диаметром, она сопоставима с Марсом.
        - Невероятно! - воскликнула Мари, - но сколько же людей её населяют?
        - О, намного меньше чем Землю, можете мне поверить. Большую площадь занимают заводы, фермы, верфи, лаборатории. Без неусыпного финансового контроля со стороны президента, всевозможных правил и наставлений, искусственного ограничения эволюции, мы далеко шагнули вперёд во многих отраслях.
        - Но как такая станция могла остаться незамеченной?
        - О, этот вопрос я предпочёл бы оставить без ответа, - встретив суровый взгляд Райка, он шумно вздохнул, - скажу лишь что нам удаётся без труда обманывать существующие сканеры пространства, зонды и датчики.
        - А если кто-нибудь пролетит мимо, увидит эту станцию? - настаивала Мари.
        - Такая ситуация маловероятна, наша служба охраны понимает, что поставлено на кон и работает без заминки, но… - он успокаивающе поднял руку, - если подобный инцидент произойдёт, свидетель будет убит, а следы его пребывания в непосредственной близости от станции будут сокрыты.
        - Убийцы, - коротко резюмировала она.
        - Мы лишь защищаем наш дом. Поверьте, большинство членов партии были бы рады обойтись без жертв, но этому, увы, не бывать, - на этот раз Мари комментировать не стала и Алексей, откашлявшись, продолжил, - так вот. Партия Освободителей базируется в одинокой системе, чья ценность для Федерации равна нулю. Члены партии жили в изоляции долгое время. Мы выращивали, добывали, изготавливали всё, что нам было необходимо. Автономное государство. И, конечно же, мы не считали себя частью Федерации. Однако игнорировать Федерацию было невозможно. Каждый день бесчисленное множество людей, виновных лишь в том, что их тела не привыкли к гравитационной нагрузке, подвергаются гонениям. Много людей с планет также страдают от тех или иных решений президента. Территория федерации большая и обеспечить процветание в каждом её уголке сложно, это не оспоримо, однако то, что президент делает всегда качественно и в срок - это повышение налогов. Их рост не обеспечен никакими событиями или нуждами государства. И это лишь один пример. И мы, живя и процветая как автономное государство, решили, что наши братья заслуживают того
же. Дать людям шанс жить самостоятельно, развиваться как автономное государство. Поверьте, многие хотели бы отделиться от Федерации, просто люди не знают, как этого добиться.
        - А вы, стало быть, одними консультациями решили не обходится? - с усмешкой спросил Сай.
        - Да. Мы начали планировать свержение Нильса Брегана. Он является ключевой фигурой в последние годы. Мы давно планируем эту операцию, - Райк заметил, что Сай тоже слушает с интересом. Видимо про партию Алексея он и сам знал немного.
        - Вы похожи на некоторых Хранителей, - с уважением в голосе прогудел Анария.
        - Сочту за комплимент, - кивнул ему Алексей, - за последние годы мы проделали очень большую работу. Технологии, которые мы использовали для того, чтобы скрыться с глаз ищеек Брегана, были переосмыслены. Те заводские мощности, что производили переизбыток некоторых товаров, тоже были перенаправлены. И цель у этого была одна: создать боевой кулак, способный дать отпор флоту Федерации. Конечно, мы не могли построить столько же кораблей, поэтому основное направление военных разработок было направлено на диверсии. Мы создали несколько новых типов кораблей, скрытность которых превосходила технологии, установленные на кораблях-Ищейках. Скорость, манёвренность - это основные параметры, которыми может похвастаться наш флот. Есть несколько интересных боевых решений, но вдаваться в подробности я не стану, это не имеет отношения к делу.
        - Но это ведь самое интересное, разве не хочешь похвастаться? - со слабой надеждой в голосе спросил Сай.
        - Неудачная попытка, коллега. Если запасы острот в твоём арсенале исчерпаны, изволь не перебивать меня этими комментариями, - Алексей, дождавшись, когда Сай кивнул, продолжил, - другим направлением деятельности, стало внедрение агентов во все, важнейшие сферы Федерации. На боевые суда, в государственный аппарат. На станции, подконтрольные Федерации. Наши глаза и уши везде. Я точно не знаю, когда Федерация узнала о нас и начала готовить ответные меры, но уверен, что информация сцеживалась высшими чинами очень неохотно. И наверняка Сай довольно мало знает о нашей инфраструктуре и планах. Армия Федерации построена на приказах и верности своему капитану. Наша же армия построена на доверии и общих целях. Каждый знает о готовящихся операциях, если принимает в них какое-либо участие. Но, в конечном итоге, такая система дала брешь, и информация просочилась.
        - И вы стали форсировать события? - полюбопытствовал Сай.
        - Именно. У нас было достаточно людей на Земле, для той атаки, под которую твой экипаж попал, - он кивнул Райку, - её целью не стояло уничтожение людей, лишь инфраструктуры и мы добились хорошего результата. Больше всего пострадало Следствие. Мы вырвали им глаза, - встретив вопросительный взгляд Анарии, он пояснил: - мощный компьютер «АрмТек», настоящий венец творения, с помощью которого они отделяют зерна от плевел в потоке информации, собранной с помощью браслетов.
        - И теперь браслеты, с точки зрения слежки, безопасны? - полюбопытствовал Райк.
        - Именно. Это развязало нам руки. Мы ведь не могли открыто призывать людей вступать в наши ряды именно из-за Следствия. Даже здесь, на «Метрополии», они осмеливались использовать свои фильтры, чтобы в считанные минуты находить наших агентов и устранять их, или захватывать в плен. Эта атака должна была дезориентировать президента и его флот, после чего, через несколько суток, наш флот закончит накапливать силы в системе Диода. Оттуда мы направим ударный кулак в солнечную систему. Захватив Землю и президента, мы займём позицию правящей партии.
        - Вы собирались захватить только Землю? - спросил Сай. Алексей без пренебрежения ответил на его взгляд и пояснил.
        - Мы довольно малочисленны и захват планеты в любом случае представляется сложной задачей. Однако мы собирались ещё захватить станцию «Консорциум», но нам помешали.
        - Кто? - спросил Сай. Алексей не сразу ответил.
        - До этого момента я был уверен, что это ваши люди. Следствие или просто солдаты, одетые в гражданское, - он пожал плечами, - я слышал, что удалось захватить лишь одно крыло, но вскоре наших потеснили и оттуда. Станция осталась независимой.
        - Может это местные дали отпор? - спросил Родвард, - многие капитаны, ремонтирующие там корабли, с радостью помогли бы отбить атаку.
        - Определённо нет. Оборона была организованной. Удары по нашим силам были тщательно спланированы. Их было мало, меньше чем наших людей, но на станции это не имело значения.
        - Я попробую выяснить, но почти уверен, что Флот не причём, - сказал Сай.
        - У меня… Есть подозрение, что это дело рук преступной организации, - вставил слово Райк, - нам пришлось оказать ответную услугу и доставить двадцать бойцов на станцию. Они могли быть одними из тех, кто оказал вам сопротивление.
        - Интересно. Впрочем, сейчас есть заботы посерьёзней, - отмахнулся Алексей, - важно то, что спланированная нами атака может совпасть по времени с вторжением эксплойтеров, если ваша информация верна, - обратился он к Райку.
        - У нас нет чёткого расписания, это правда, - ответил Райк, - пленник, которого мы допрашивали, обозначил срок в сорок суток, но Анария уверен, что эксплойтеры будут форсировать события.
        - Касательно этого пленника, - взял слово Сай, - как вообще он смог сопротивляться жидкой правде?
        - На этот вопрос я попрошу ответить тебя, Анария, - Райк повернулся к пришельцу, - каким образом эксплойтерам удаётся защищаться от действия «жидкой правды»? Ты же знаком с этой сывороткой?
        - Капитан Брэдли знаком. Моя версия не может быть точна, поскольку я не проводил эмпирического опыта, но могу предполагать, что действия «жидкой правды» задействует те области мозга, что отвечают за осознание страха. Сыворотка заставляет бояться вранья. Бояться неправильно ответить на вопрос. А если человек вздумает бороться, обрушивает на него боль. Так вот. Физиология эксплойтеров по-другому понимает страх, не так как люди. Мы живём со страхом каждый день. У нас это называется Гронш. Но симбиоз человека и эксплойтера, новообращённые адепты, в них есть и человеческое начало, и клеточная структура эксплойтера, поэтому результат не отрицательный, но и не положительный. Где-то посередине.
        - То есть, если вколоть «жидкую правду» тебе, она будет бесполезна? - изумился Сай.
        - Совершенно верно.
        - Это серьёзно усложняет добычу развединформации, - Алексей обвёл взглядом присутствующих, - я сказал всё, что хотел. У вас ещё есть вопросы? - Райк с трудом подавил желание спросить про Ивана. Не сейчас. Позже, наедине.
        - Вы разработали корабли с превосходной способностью к скрытности, - начала Мари, - когда мы отлетали от Земли, нас атаковал неизвестный корабль. У нас осталось изображение с внешней камеры, это ваш? - Мари жестом смахнула файл с браслета на экран. Алексей удивлённо уставился на картинку.
        - Да, это наш корабль. Но почему он атаковал вас, я не имею ни малейшего понятия. Приказа такого он получить не мог, я бы знал.
        - В таком случае кто это был? - спросил Райк.
        - Возможно дезертир. Слишком много на себя взявший рекрут. Вариантов немного, нужны дополнительные данные. Я сделаю соответствующий запрос, и дам вам знать о результате. Мне и самому чертовски интересно, кто же совершил столь неосмотрительный поступок.
        - Ладно, с этим разобрались, - подытожил Райк.
        - У меня ещё есть парочка вопросов, - поднял руку Сай, - вы планируете операции до этого срока? Операции, результатом которых будет массовая гибель моих людей? - Алексей отрицательно покачал головой, - в каком чине ты служишь в партии?
        - Переводя на понятную тебе метрическую систему, мы равны по званию. Помощник одного из главнокомандующих.
        - Какова численность вашего флота?
        - А не слишком ли это… - начал было раздражаться Алексей, но Райк добавил.
        - Это интересует и меня тоже. Нужно понимать, какими силами обладают обе армии, чтобы в дальнейшем, если нам удастся объединиться, понимать какие имеются силы.
        - Это тактическая информация и я не думаю, что конкретно вам, - он обращался к Райку, - это может помочь. Сай то, понятно почему хочет узнать.
        - Алексей, нам нужно доверять друг другу. Вам нужно будет работать вместе. Если, по какой-то причине, вы останетесь по разные стороны баррикад в этом сражении, то наш разговор здесь не имеет смысла. Вам двоим, даже если высшие чины ваших сил откажутся сотрудничать, придётся держать связь и вместе координировать тактические ходы, - Алексей слушал его и, наконец, кивнул.
        - Около сотни кораблей класса Линкор, семьсот, плюс минус, фрегатов и четырнадцать тысяч истребителей, - отрапортовал он.
        - Но почему… - начал было Сай, но на этот раз Райк остановил его.
        - Алексей уже рассказал достаточно, твой черёд.
        - Да? Ну что же. Я просто хотел уточнить пару моментов, ведь такое количество истребителей бессмысленно без поддержки тяжёлого вооружения, это звучит нелепо и….
        - Сай, у вас будет ещё возможность обсудить это, - устало сказал Райк, - не сейчас, прошу тебя.
        - Хорошо. Так-с, какой там был вопрос? - начал он, выходя вперёд, - ах да, флот. Учитывая то, что обе враждебные Федерации силы собираются нанести удар по одной системе, у нас довольно плачевное положение. Некоторые части дислоцируются в системе Диода, но множество распределены по всем уголкам обжитой галактики. Сами понимаете, контролировать такую огромную территорию, это же нужно сколько сил потратить ради того, чтобы…
        - Сай, давай поконкретнее, в числах. Прояви уважение к своему коллеге, - попросил Райк, видя недовольное лицо Алексея.
        - Хорошо, ну… в системе Диода базируется две полные боевые части, шесть сотен отборных линкоров, две тысячи фрегатов, пять тысяч манёвренных кораблей класса корвет и две тысячи истребителей, - Джовес присвистнул, оценив боевую мощь, - в сутках пути имеются силы, вдвое превосходящие названное число. По отдельным уголкам нашей галактики наберётся ещё столько же. Но я не думаю, что президент решится воссоединять флот, оставляя незащищёнными собственные территории.
        - Почему? - недоумённо спросил Райк.
        - Из-за них, - он тыкнул пальцем в Алексея, - на данный момент мы не знали, какая система подвергнется нападкам партии Освободителей, но знали, что атака будет совершена. Президент держит силы в каждой системе, достаточные для того, чтобы задержать нападающих. Элитные боевые части базируются здесь, в солнечной системе. Диверсионная атака на Земле, конечно, была полнейшей неожиданностью. Система безопасности потерпела полное фиаско, но президент и высшие чины остались живы, - Сай нахмурился, - однако, если я прямо сейчас отправлюсь к тем адмиралам, кому могу доверить столь важную информацию, я смогу уговорить их нарушить приказ президента и направить в систему Диода большие силы. В случае, если атаки пришельцев не произойдёт, мы, по крайней мере, сможем отбить атаку партии Освободителей.
        - Давай-давай, - усмехнулся Алексей, - я сомневаюсь, что вам это удастся. Вы отстаёте от нас технологически и, конечно, идейно. Наши солдаты знают за что сражаются. Они сражаются за свободу для всех людей, а ваши просто выполняют приказы. И кто же победит в этой схватке? - Сай не ответил, но зло смерил взглядом оппонента.
        - Атака будет, не сомневайтесь. Ваши приготовления не беспокоят эксплойтеров, мы не умеем бояться. В случае, если вам удастся разбить основные силы эксплойтеров, они отступят. Но в бой вступить всё же рискнут. Количество жертв даже вообразить сложно, - Анария говорил беззлобно. Было сложно понять, как он относится к обсуждаемому вопросу. Он не проявлял ни враждебности, ни лояльности. На словах, Анария был за людей, но так ли это на самом деле? Райк рассчитывал на помощь капитана Брэдли, безмолвного участника диспута, взирающего на них через маленькие глазки Анарии.
        - Нам нужно действовать сообща, - нарушил молчание Сай, - Алексей, сможешь ли ты устроить встречу своего главнокомандующего с моими адмиралами?
        - Сомневаюсь, что они пойдут на это. А если и пойдут, то определённо уничтожат их. Шанс обезглавить ваш флот они не упустят, - печально пробормотал он, - но моё слово и доказательства, предоставленные Райком, заставят их задуматься. В системе Диода мы можем устроить что-то вроде саммита. Через дистанционную связь, конечно же. Если мне удастся заставить их выйти из тени раньше срока…
        - Я уверен, что смогу уговорить начальство подтянуть все возможные силы в точку сбора. К сожалению, мне придётся им сообщить также и о готовящемся вторжении твоей партии. Но я прослежу, чтобы основной целью для атаки оставался враждебный флот эксплойтеров, а не твои люди, - сказал Сай, и Алексей благодарно кивнул.
        - В таком случае… - шум включённой бортовой связи прервал мысль Райка. Из динамиков послышался взволнованный голос Альдо.
        - Кэп, возле корабля развёртывают стационарные орудия, они собираются атаковать! Подождите, там завязался бой, кажется это…
        - Ах чёрт, - выругался Алексей и выскочил из кают-компании. Сай побежал за ним. Выхватив браслет из рук испуганной Джулии, Алексей на ходу выкрикивал приказ, но ответной реакции не последовало. Сай уже бежал к выходу, Алексей помчался за ним вперёд, через стыковочный шлюз. Райк бежал следом.
        Возле «Гипотезы» действительно было жарко. Импульсные заряды, отсвечивающие янтарным цветом, встречались с самодельными укрытиями, возведёнными из стекла и металла. Джовес, в боевом костюме, удержал Райка на трапе. Бежать за гостями было опасно. Они же, выскочив и замахав руками, в считанные секунды заставили стрелков опустить оружие.
        - Отменить атаку, отменить! - надрывая горло кричал Алексей. На встречу ему выбежал офицер в синем комбинезоне. Сай, же, направился к своим солдатам, чья форма отсвечивала зелёным. Их куда меньше, но они поразительно быстро соорудили укрытие, готовясь держать оборону, не выпуская врагов с территории дока Гипотезы, видимо, ожидая подкрепления.
        Алексей с Саем коротко переговорили со своими солдатами, выдали новые приказы и, что обрадовало Райка, вместе вернулись на корабль. Джовес посторонился, пропуская их. Двери стыковочного шлюза снова закрылись.
        - Если всё в порядке, вернёмся в кают-компанию, - предложил Райк.
        - Какая ж это кают-компания, это настоящий оперативный штаб, - усмехнулся Сай. Вместе, они направились назад. Браслеты, на этот раз, Райк забирать не стал.
        - Прошу прощения за этот сумбур. Мой мозг работает на пределе, и я невольно забыл отменить атаку с целью вызволить меня из плена, - извиняющимся тоном сказал Алексей.
        - Всё в порядке. Сай, твои люди тоже собирались вытащить тебя? - уточнил Райк.
        - Нет, скорее они хотели помешать молодцам атаковать Гипотезу. Всё же это дружественный мне корабль, они знали об этом.
        - Хорошо. Предлагаю обсудить детали и начать действовать, - Райк обвёл глазами всех присутствующих, - есть какие-нибудь сложности, которые вы можете встретить на задании?
        - Изучить новые материалы моё начальство однозначно будут рады, однако внести какие-либо изменения в план… С этим труднее, - Алексей раздражённо кашлянул, - всё же нам необходимо объединиться с врагом. На данный момент, у флота федерации нет никаких шансов выстоять перед нашей атакой.
        - Ну я бы не был так уверен… - начал Сай, но партиец его перебил.
        - Ни-ка-ких, - чётко по слогам выговорил Алексей, - у вас нет данных о нашем флоте, нет спецификации наших кораблей. А у нас всё это есть. И мне нужно уговорить верховного главнокомандующего потерять это преимущество, отказаться от долгожданной победы, пускай и ради победы другого характера. Это будет не просто.
        - Мы можем отправиться вместе с тобой, - вслух размышлял Райк, - возможно, встретив представителя другой расы…
        - Это исключено, - зло прогудел Анария, - меня будут исследовать как лабораторную крысу, а дополнительного преимущества в переговорах это не даст.
        - Анария прав, если я притащусь вместе с пришельцем, меня, чего доброго, самого примутся исследовать, - Алексей отмахнулся от этих мыслей, - я отправлюсь один. Того, что я видел достаточно. Доказательств в цифровом виде также более чем достаточно. Я сделаю всё, что от меня зависит.
        - Сай, а ты?
        - Я не думаю, что будут проблемы. Разве что сам президент решит вмешаться в мои попытки привести флот в боевую готовность. Этого, к сожалению, я предугадать не могу.
        - В таком случае нужно обсудить ещё один момент. Нам нужно будет поддерживать связь, на протяжении этих дней, чтобы координировать действия. Даже если успеха сразу достигнуть не получится, вы, - он положил руки на плечи гостей, - будете связующим звеном, между вашими силами. Я же, с моей командой, отправлюсь в систему Диода, чтобы изучить неопознанные сигналы. Мы попробуем определить их источник и, по возможности, помешать установке врат пришельцев. Начнём с детального изучения станций типа «Сх-О», поскольку сигнал был зафиксирован именно на них. Вы можете держать связь через меня.
        - Это можно, - Алексей набрал сообщение на браслете, - я попросил своих ребят, они передадут вам одну из наших передовых технологий, «джиммуникатор». Его не отследить, дальность действия превышает аналоги в четыре раза. Если мы будем в одной звёздной системе, установить контакт не составит проблемы. Мои ребята покажут, как настроить его на нужную волну, - он обратил взгляд к Саю, - я надеюсь ты оценишь этот жест. Ты можешь изучить технологию, но прошу, не передавай её в ваши федеральные лаборатории. Пускай это будет уникальный аппарат, установленный на твоём корабле.
        - Я могу дать слово не делать этого до того, как инопланетная угроза исчезнет. После, мне придётся принимать решение заново, - честно ответил Сай.
        - Годится. Тогда в путь, господа! - объявил Алексей и направился к выходу. Райк, быстрым шагом, нагнал его.
        - Могу я поговорить с тобой наедине? - он глазами указал на коридор, чуть в стороне. Алексей отошёл вместе с ним.
        - Что такое?
        - Твоя фамилия мне знакома. У тебя есть брат? - в лоб спросил он.
        - Да, есть, - Алексей ощутимо напрягся.
        - Он был моим другом. Спас мне жизнь. Я многим ему обязан.
        - Был? - он удивлённо поднял бровь.
        - Я должен сообщить тебе о том, что в системе Юнкар, где я видел его последний раз, он был убит неприятелями. Я точно не знаю кто именно пытался нас захватить, но ценой его жизни, я смог выбраться и добыть все данные, что предоставил вам. Этот человек герой, я… просто хотел, чтобы ты знал об этом.
        - Что же, спасибо что сообщил, - кивнул Алексей. Райк не ожидал такой реакции. Он не выглядел ни изумлённым, ни горюющим. Иван говорил, что они с братом не в ладах, но не настолько же!
        - Ты давно с ним не общался?
        - Несколько лет его не видел, - сухо ответил Алексей.
        - Забавно, что, глядя на тебя, я всё жду, когда ты скажешь «абсолютно», - горько усмехнулся Райк. На этот раз взгляд Алексея потеплел.
        - Ты и правда его знал. Что же, теперь он… кхм… в лучшем мире, - неуверенно ответил Алексей. повисла неловкая пауза. Райк протянул руку.
        - Удачи тебе в переговорах. Будем на связи, - они пожали друг другу руки и Алексей, бодрым шагом, направился к выходу. Сай уже переговаривал со своими солдатами. Они неодобрительно поглядывали на бойцов в синей форме, но ничего не предпринимали, приказа не поступало.
        Райк провожал глазами гостей. Он сделал свой ход, теперь оставалось только надеяться на их сознательность. У него нет права на ошибку, но и возможности бездействовать тоже нет. Он должен рискнуть. Отбросив ненужные мысли о возможной неудаче, Райк вернулся к кораблю. Вся команда собралась в кают-компании. Они обсуждали прошедшее собрание. Райк обвёл их взглядом: Джовес, всё ещё в боевом костюме, стоял возле двери, Альдо с Мари сидели рядом, обсуждая боевую мощь кораблей, с которой их познакомили гости, Родвард с Джулией молча обнимались, Фил ёрзал на месте. Седому учёному явно с трудом удавалось удержаться от того, чтобы не перебить его.
        - Что скажете, какие мысли? - громко спросил он всех присутствующих.
        - Не думаю, что у нас есть основания им не доверять, - осторожно сказал Джовес, - по крайней мере Саю я верю.
        - Алексей тоже говорил честно и открыто, а ведь несложно догадаться, сколь серьёзные, секретные данные он нам раскрыл, - задумчиво протянул Родвард.
        - Я тоже так считаю. Мы сделали здесь всё, что от нас зависело и должны незамедлительно отправляться в систему Диода. Как только установим новый коммуникатор. Альдо, от моей подруги не было вестей? - пилот отрицательно покачал головой, - я бы хотел заглянуть ещё раз на рынок, составишь компанию?
        - Конечно. Только мне кажется, мы её не найдём. Может быть она и сама не хочет, чтобы мы её нашли?
        - Попробовать стоит. Я обещал вытащить её отсюда и… хочу быть уверен, что остаться на станции её решение, а не кого-нибудь ещё.
        - Мы тоже пойдём. Я хотел показать Джулии одно чудесное место здесь, на станции. - Он тут же поправился, - это не долго, я хотел бы побыть со своей супругой наедине, раз уж на Земле у нас не получилось. А как только этот «джиммуникатор» установят, мы тут же обернёмся.
        - Да, конечно. Условимся встретиться на корабле через три часа. Этого времени всем должно хватить с лихвой, - с надеждой сказал Райк, хотя и сам себе не особенно верил, - Джо, Фил, на вас установка коммуникатора от Алексея. Проследите что бы они не установили ничего лишнего.
        - Будет сделано командор! - подскочил с места Фил, отдавая честь. Райк не сдержал улыбки.
        Они вышли в шлюзовой отсек, Мари вышла их проводить. Не сдержавшись, Райк притянул к себе подругу и жадно поцеловал её. Мари ответила на поцелуй, который длился бы вечность, если бы не нетерпеливое покашливание Альдо.
        - Удачи вам там. Надеюсь вы найдёте твою подругу, - пожелала она.
        - Ага, спасибо, милая, - ответил за Райка пилот.
        Когда они уже ехали в лифте на рынок, где работала Элис, Альдо принялся рассказывать Райку о своих романтических приключениях. Родвард с Джулией сели в другую кабину, так что он был единственным слушателем. Альдо сказал, что воспоминания навеяны любовными успехами Райка, а тот был не против послушать. Всё было лучше, чем гнетущая тишина и гул лифтовых двигателей. За этим трёпом время пролетело незаметно. Вот они уже пробирались сквозь людские массы к тому самому месту, где Райк последний раз её видел. Элис на месте не оказалось, зато Молли была здесь.
        - Снова ты, молодой человек. Ищешь свою подругу? - Райк кивнул, - ну так вы разминулись. Буквально несколько минут назад она была здесь, но умчалась вслед за каким-то особенно богатым покупателем, которому не понравились её цены. Надеюсь она достигнет успеха, - туманно глядя куда-то сквозь толпу сказала старушка.
        - А в каком направлении она пошла?
        - О, Элис такая юркая, что ты её вовек не сыщешь здесь. Лучше подождите её, поболтайте со мной. Я всегда рада компании! - приглашающим жестом она указала на лавочку рядом с её торговой точкой.
        - Возможно в другой раз. Я всё же попробую её поискать, - настойчиво повторил Райк и старушка, разочарованно вздохнув, указала рукой направление.
        Райк не остановился поблагодарить её, внутри него горела жажда действия. Он мог с ней разминуться, это несомненно, но всё же к магазину Элис они могли вернуться в любой момент, сейчас же он хотел попробовать другой способ поиска. Сначала они просто пробирались сквозь толпу, глядя по сторонам, но толку было мало. Тогда Райк, пальцем коснувшись экрана своего браслета, вызвал изображение Элис и стал показывать людям, спрашивая, не видели ли они её. Кто-то указывал направление, кто-то отрицательно качал головой. Райк по крупицам собирал сведения, надеясь, что они в результате приведут его к цели. Альдо же эта идея не понравилась.
        - Надо было послушать Молли. Чем рыскать здесь, я бы предпочёл быть там, куда она определённо вернётся.
        - Да мы вернёмся, что с тобой, Аль, чего ты боишься?
        - Я? Я не боюсь. Но я считаю неосторожным вот так вот ходить посреди толпы, где отовсюду до нас могут добраться агенты эксплойтеров, или президента.
        - Я смотрю по сторонам, Аль, всё в порядке, - Райк подошёл к сухощавому на вид пареньку лет двадцати пяти и показал ему фото, - дружище, ты не видел эту девушку здесь?
        - Нет! - вскрикнул он. Такой реакции Райк не ожидал. Парень попятился, переводя взгляд с Райка на Альдо, - я ничего не знаю, оставьте меня в покое! - и, протолкнувшись между двумя сердитыми женщинами, исчез в толпе.
        - Это что ещё было? - Альдо не ответил, - видел, как он испугался? Я что, такой страшный? Аль, ты… - он повернулся к товарищу и увидел громилу, который придерживал бессознательное тело Альдо. Второй громила уже был рядом. Райк оценил шансы. Успеет ли он вырваться? Нет, он даже не успеет достать оружие. Он увидел дуло пистолета, направленное ему в живот. Раздался глухой выстрел. Райк лишь разочарованно выдохнул. Волной, парализующий эффект прокатился по его телу. Он перестал чувствовать руки, ноги, свой корпус, а затем отключился от сознания.
        ГЛАВА 9
        Очнувшись, Райк с трудом восстановил цепочку событий. Он помнил, что их кто-то схватил. Пытался припомнить как выглядели поймавшие его люди, но изображение упорно ускользало от мысленного взгляда. Он осторожно попробовал пошевелить конечностями. Конечно же, закован в наручники. Но, по крайней мере, он мог двигаться. Вспомнив те мгновения, когда он был полностью парализованным, Райк поёжился. Он открыл глаза. Темно, сухо, неприятно пахло хлоркой. Он лежал на полу в каком-то помещении. Когда глаза привыкли к темноте, ему удалось разглядеть пару стульев, письменный стол и очертания двери. Райк подумал о Альдо. Зря он не послушал совета. Останься они с Молли, может он и не оказался бы здесь.
        Он чувствовал кожей змейку наручников, сцепившую его руки за спиной. Такая же была и на ногах. Браслета не было. Но это не могло его остановить. Райк, упираясь головой в пол, поджал колени под себя и оттолкнулся ими, двигаясь к двери. Словно червяк, он преодолевал расстояние до выхода, показавшееся ему бесконечным. Однако путь этот проделал зря. Как Райк не пытался, у него не получалось выбить ногами дверь. Дверной ридер безмолвно игнорировал его.
        - Эй! Кто вы? Почему вы меня схватили? - крикнул он, но его вопрос потонул в гнетущей тишине.
        С трудом добравшись до стены, Райк, упираясь в неё, совершил попытку подняться. Со связанными руками он плохо чувствовал своё тело и то и дело норовил рухнуть обратно на пол, но всё же встать удалось. Прыгая на связанных ногах, он пытался нашарить дверную ручку, или выключатель, чтобы зажечь свет, но считывающее устройство не реагировало. Его браслетом бесполезен без кода доступа. Он допрыгал до дальней стены и, прислонившись к ней спиной, спустился на пол. Отсюда он, по крайней мере, может видеть дверь.
        Сглотнув слюну, Райк подумал, что слишком давно не ел. Ноющий желудок начинал приносить ощутимый физический дискомфорт. Конечности затекали. Время тянулось бесконечно. Чтобы скоротать время, он стал мысленно перебирать все возможные варианты. Пытался понять, кто же его похитил. Первой же мыслью были эксплойтеры. Это самое очевидное. Они нашли и теперь собираются устранить его, чтобы он не смог им помешать. Подумал Райк и о предательстве Алексея. Мог он послать людей схватить его? Конечно мог. Райк раздражённо сжал кулаки, он не мог вспомнить даже цвета комбинезона его похитителей. Возможно это люди президента? Наверняка на «Метрополии» есть его соглядатаи и, обнаружив что Райк жив, наверняка захотели узнать, каким же образом ему это удалось. Или администрация станции сочла его деятельность подозрительной и решила допросить его. Этот вариант показался Райку самым желанным, поскольку таким образом у него был шанс присоединить к борьбе с эксплойтерами ещё и экономическую мощь здешних управленцев. Им гибель человечества явно не несла выгоды.
        Казалось прошёл час, прежде чем послышался звук открывающейся двери, однако с таким же успехом могло пройти и двадцать минут. Голова ещё слегка гудела после отключки и его внутренние часы сильно сбоили. Загорелся свет и Райку пришлось зажмурится, отчего он не смог сразу разглядеть вошедшего.
        - С тобой хотят поговорить, - пробасил человек, устанавливая перед дверью какое-то устройство.
        Едва его глаза привыкли к свету, он принялся рассматривать аппарат. Он уже видел такие модели - допотопный, переносной коммуникатор дальней связи. Небольшой экран, в полуметр диаметром, неярко светился серым цветом. Мужчина, который занимался наладкой этого аппарата, напоминал жирного борова. Он сидел спиной к Райку и складки на его шее под затылком гармонировали с распиравшими щеками. Ему редко удавалось встретить настолько неопрятного человека. Вместо комбинезона, на нём небрежно висела видавшие виды футболка из какого-то дешёвого синтетического материала, ко всему прочему ещё и пропитавшаяся потом. Запах от него был соответствующим. Сальные, не расчёсанные волосы колыхались в такт движениям. Пыхтя и бормоча себе под нос ругательства, ему удалось, наконец, подключить все необходимые провода. Экран замигал, после чего изображение стабилизировалось. Довольно крякнув, он с трудом поднялся и отошёл в сторонку.
        - Зачем ты искал Элис? - раздался с экрана скрипучий, отдающий металлом звук. Явно модифицированный, слишком уж неестественно он звучал.
        - Она моя подруга. Мы с ней давно не виделись. Я хотел…
        - Ложь! - яростный крик заставил его вздрогнуть.
        - Что тебе до Элис? Она тебя обсчитала? - спросил Райк.
        - Шутить изволишь? - хмыкнул человек, - что же, я тоже люблю юмор. Как тебе такая шутка. Сегодня был убит честный торговец. Безвинный Джуро Барвало, ставший жертвой грабителей. Ты случайно не знаешь такого? - издевательски спросил человек с экрана. Райк нервно сглотнул.
        - Можешь не верить, но я не причинял ему вреда, я только… - Райк осёкся. Изображение на экране изменилось, вместо затемнённого лица появилась запись с камеры видеонаблюдения. Райк со стороны наблюдал за тем, как он хватает продавца, наставляет на него оружие. Сдерживать эмоции становилось всё труднее.
        - Что ты на это скажешь? - изображение собеседника вернулось на экран.
        - Несчастный случай.
        - Естественно, другого я и не ждал. Администрация станции, я думаю, довольно скептично отнесётся к такому ответу.
        - Так ты из местной охранки? - бросил догадку Райк.
        - Ещё чего! - расхохотался собеседник. Из-за голосовой модуляции, этот смех больше напоминал злобное карканье, - но мне не безразличен этот инцидент. Джуро работал на меня. И теперь, мне придётся кем-то его заменять, а надёжных людей сейчас днём с огнём не сыщешь.
        - Извини. Его смерть не была моей целью.
        - Мне сложно в это поверить. Учитывая то, что ты ищешь другого моего человека, - на этот раз Райк всё понял.
        - Так ты Патриций?
        - Браво, догадался наконец. Так расскажи мне, Райк, с какой целью ты охотишься за моими людьми?
        - Это не охота, а, скорее, спасательная операция. Ты ведь причинял боль Элис, а она моя подруга. Я хочу защитить её от тебя.
        - Ты даже себя защитить не можешь.
        - Но что мне остаётся?
        - Ты мог просто улететь и этого разговора бы не случилось. Так что теперь изволь сообщить, зачем она тебе?
        - Зачем? Разве я не сказал, что она мой друг? - вопросом ответил Райк, - друзей принято выручать из беды, если ты не знал.
        - Друг? Элис? Слабо верится. И что ты собираешься с ней делать?
        - Это тебя не касается.
        - Ты ведь даже её не знаешь, - в холодном металле голоса послышались насмешливые нотки, - не знаешь и преступлений, за которые я её наказал. А она была плохой девочкой. О да. Хочешь послушать? - Райк поборол искушение.
        - Я знаю достаточно, чтобы пожелать её спасти. Ты её наказывал, я не позволю тебе больше обращаться с ней, как с рабыней.
        - Если она, как ты выразился, моя рабыня, то значит она моя собственность. Ты хочешь обокрасть меня? - Райк молчал, - я деловой человек, можешь попробовать выкупить её, раз уж она так тебе нужна. Убить тебя и забыть об этом недоразумении весьма заманчиво, но я дам тебе ещё один шанс.
        - Я не собираюсь вести переговоры с… кем бы ты там ни был. Ты схватил меня, чтобы допросить и убить? Ну так я ничего тебе не скажу. Делай что должен, - бесстрастно ответил Райк. Он не питал ложных иллюзий относительно своей судьбы. Этот человек наверняка его убьёт. Райк не испытывал страха, лишь огорчение от того, что не сможет сделать больше для спасения человечества. Огорчения что не смог спасти Элис. Что больше не увидит Мари. Но страх? Его не было.
        - Ты как воздушный шарик, раздуваешься от собственной важности. Что такого ты можешь мне сообщить, чтобы я захотел тебя допрашивать? - послышались насмешливые нотки, насколько позволял модулятор речи. Райк бешено пытался просчитать все возможные варианты. Стоило рискнуть? Определённо стоило.
        - Ты ведь могущественный человек, как я слышал. Неужели ты сам не понимаешь? Даже если ты убьёшь меня, ничего не измениться?
        - Чего? - на этот раз Патриций был озадачен.
        - Убьёшь ты меня, или продержишь в плену, меня всё равно ждёт гибель. Как и тебя. И твоего жирного помощника. И всех людей, - скучающим тоном поведал Райк.
        - О чём ты толкуешь?
        - Смерть всего человека. Апокалипсис, понимаешь?
        - Прекрати играть в свои дурацкие игры, выкладывай что у тебя есть! - рявкнул человек с экрана.
        - Буду рад. Судя по тому, что ты, без последствий, сумел меня схватить на оживлённой рыночной площади, у тебя есть ресурсы, которые будут полезны в этой схватке за будущее человечества, но… - Райк сделал паузу, - я не хочу говорить с тобой так, через экран. Я не вижу кто ты, не знаю ни твоего возраста, ни пола. Представься, как положено, расскажи, кто ты и чем занимаешься и, если я решу, что тебе можно доверять, я всё расскажу, - Райк действительно был готов заключить нечто вроде союза с этим человеком. Почему нет? В столь тревожный час нет места брезгливости. Нужно брать любую помощь, которую возможно получить.
        - Не слишком ли самонадеянно, рассчитывать на то, что ты имеешь право диктовать мне условия? Что, если я всё же убью тебя? Поделись своей историей, и я, быть может, отпущу тебя.
        - Убей меня и увидишь, что будет. Тебе придётся пожинать последствия.
        - Ты разве не хочешь получить свободу? Раскрыть крылья своей «Гипотезы» и вспорхнуть отсюда навстречу приключениям? - скрипучий металлический голос начинал раздражать Райка. Он знает о корабле. Ну конечно.
        - У тебя есть принципы. У меня они тоже есть. Я не веду дела с кем попало.
        - Не ведёт он дела, ну надо же! - снова это злобное карканье, извращённая вариация обычного смеха, - такой наглости я давно не встречал.
        - А я не встречал в одном человеке столь бурную смесь самодовольства и трусости. Выйди на свет, покажи себя! - рявкнул Райк, но человек с экрана не шелохнулся.
        - Ты совершил одну ошибку. Ты сказал, что у тебя есть ценные сведения. Я хотел получить их по-хорошему, заключить с тобой сделку. Но раз уж ты такой принципиальный… Боб, коли его.
        На этот раз Райк был близок к тому, чтобы испугаться. Жидкая правда, без вариантов. Он действительно расскажет всё, как на духу. Ни разу раньше к нему не применяли эту сыворотку, но он сам принимал участие в допросе и знал, что с этим невозможно бороться. Почти. Как она действует, Райк не знал. Сглотнув, он смотрел на Боба, что, тяжело дыша, нагибается к лежащей за дверью сумке. Из бесформенных штанов наружу вываливались толстые бока. Кряхтя и охая, он выпрямился и направился к Райку. В его руках был зажат инъектор. На безобразном лице выступила улыбка. Райк думал одновременно и о том, какие знания самые ценные, что он должен утаить в любом случае. Таких данных слишком много. Думал он и о том, сможет ли вовремя вывернутся и вырубить охранника. Он намного легче этого борова. Сомневался Райк и что его мускулатуры хватит для успешной борьбы с ним. Но попробовать стоило. Боб неторопливо шёл, а Райк, поудобнее оперевшись спиной о стенку, приготовился к манёвру. Когда Боб подошёл достаточно близко, он выбросил ноги вперёд, целясь ему в живот. Он надеялся выбить из него дух, и затем уже вырубить, но удар
не произвёл на Боба никакого впечатления, казалось под толстым животом была литая резина. Райк признал своё поражение.
        - Хорошая попытка, мальчик, - презрительно бросил толстяк, - а теперь сиди смирно, что бы я мог сделать укол. Иначе мне придётся сделать тебе больно, - он стал наклоняться с шприцом к лежащему на земле Райку и, взвесив все шансы, Райк не нашёл способа уклониться от этой процедуры.
        Быстрая боль в плече, куда его ужалила игла, была, казалось, единственным последствием этого препарата. Райк ничего не почувствовал. Он до сих пор был уверен, что не должен ничего говорить. Глядя в лицо ухмыляющемуся Бобу, Райк испытывал лютую ненависть.
        Боб поднял его легко, как котёнка, и подтащил поближе к экрану, усаживая на невесть откуда взявшийся пластиковый стул. Голос из экрана прокашлялся.
        - Так, готово? - Боб кивнул, - ну, начнём, пожалуй. Как тебя зовут? Полное имя, - повелительно приказал человек.
        Райк уже собрался было послать его куда подальше, как вдруг почувствовал, что незнакомый внутренний голос настойчиво шепчет ему «ответь». Райк пытался сцепить губы покрепче, словно это могло помочь, но голос твердил настойчиво «ответь, ты должен ответить. Это хорошее решение. Тебе станет лучше. Ты будешь счастливым. Ответь, иначе тебе будет больно. Иначе ты будешь страдать. Ответь». Внутренний голос понемногу вытеснял из сознания Райка его собственные мысли. Эти слова сопровождались лёгким покалыванием в районе висков. Покалывание было не сильным, но чем дольше он тянул с ответом, тем сильнее оно становилось. Не прошло и минуты. Как это неудержимое желание ответить на вопрос стало доминирующим в его сознании, а покалывание стало причинять существенную боль.
        - Меня зовут Райк Фар, - стоило ответить, как боль прекратилась.
        - Хорошо. Что ты делаешь здесь, на станции, Райк Фар? - спросил голос с экрана. Нужно соврать. Хотя бы попробовать. Только он собирался ответить «совершал покупки», как острая боль в висках едва не заставила его кричать.
        - Я выполняю свою миссию, - тяжело дыша ответил он.
        - В чём заключается твоя миссия? - спросил голос из экрана. Райк задумался над ответом. Формулировка это позволяла. Он должен ответить честно, это было необходимо. Он не знал, что случится если он соврёт, но всё его естество протестовало против такого шага. Но он не должен отвечать полно. Только честно. Это Райк чётко усвоил.
        - Спасти человечество.
        - Амбициозно, - усмехнулся голос, - что конкретно ты делал на этой станции? - задал человек вопрос. Он хотел узнать, что он делал. Райк ответит. Он сконцентрировался на мысли, которую считал единственно верным ответом на вопрос и спокойно ответил.
        - Спасал Элис, мою подругу.
        - Это всё, что ты делал здесь?
        - Нет
        - Что ещё ты делал?
        - Искал сторонников.
        - Хорошо. К этому ещё вернёмся. От чего ты хочешь спасти человечество? - Райк тщетно пытался подобрать формулировку. Пришлось ответить честно.
        - От эксплойтеров.
        - Что это за эксплойтеры?
        - Это инопланетная раса, - ответил Райк. Брови Боба удивлённо взметнулись вверх.
        - И чего они хотят от людей?
        - Ресурсов. Они хотя поработить нас.
        - И какое ты отношение имеешь к этим пришельцам?
        - Я организую сопротивление, - с ноткой гордости сказал Райк. Это было правдой. Её нужно было бы сокрыть, но не хотелось и пытаться.
        - Кто участвует в сопротивлении? - спросил голос с экрана. Райк яростно сцепил губы. Это был опасный вопрос. Ответ на него мог повредить как отдельно взятым людям, которые доверились Райку, так и всему человечеству. Он должен что-то предпринять. «Но зачем? Ответь на вопрос, тебе станет лучше!» навязчиво шептал голос в голове. «Нет» ответил он ему. Боль в висках начала усиливаться, но Райк стоически терпел. «Ответь и тебе станет хорошо. Не нужно бороться. Ответь» но Райк молчал. Боль становилась невыносимой, и он решил ответить хоть что-нибудь. Врать он пробовал. Нужно отвечать как можно более размыто. Получить передышку. Ему и так уже больно, разве боль может стать сильнее?
        - Люди, - ответил Райк, понимая, что он выиграл лишь пару мгновений. Следующий вопрос последовал незамедлительно.
        - Кто конкретно? Имена, должности. Живо отвечай! - рявкнул человек с экрана. Райк всё ещё боролся. От боли у него начало звенеть в ушах, а в глазах поплыли фиолетовые круги. Он не мог усидеть на месте и принялся мерно раскачиваться на стуле. «Ответь, сделай это и всё пройдёт» шептал голос, но Райк принялся мотать головой из стороны в сторону, пытаясь прогнать этот шёпот. «Ответь, боль ведь никогда не закончится» шептал голос. И тут Райк замер. Боль никуда не делась, но на несколько мгновений она потеряла свою значимость. Откуда мог взяться этот голос? Жидкая правда не могла шептать ему ничего, это просто сыворотка. Тогда чей был этот голос? И в этот самый момент, Райк осознал: это был его собственный голос. Он заставлял его бояться, но это ведь бред. Он же не сумасшедший, чтобы самому себя запугивать? Он прислушался к этой боли в висках. Если голос является ложью, то и боли не должно быть. Он попробует сопротивляться, к чему бы это не привело.
        - Райк Фар, член сопротивления, - ответил он.
        - Другие? Кто ещё?
        - В-в-важные люди, - слегка заикаясь сказал Райк, - честные люди, добрые люди. Надёжные товарищи, - чем больше он говорил, тем быстрее отступала боль. И пускай он говорил не то, что хотел услышать вопрошающий, но это перестало иметь для него значение. Боль отступила, голоса не было. Он был свободен.
        - Назови имена своих сообщников! - срываясь на крик, прокряхтел голос.
        - Нет. Не назову, - Райк позволил себе наглую ухмылку. Он смотрел прямо туда, где должны были быть глаза скрытого за экраном собеседника.
        - Да чтож это такое, - растерянно пробормотал голос, - ты будешь отвечать на мои вопросы?
        - Нет, не буду.
        - Боб, дурья твоя башка, что ты начудил? Ты разводил раствор?
        - Всё должно быть в порядке. Я вколол ему обычную дозу, - прохныкал здоровяк.
        - Ты уверен, что не испортил ампулу? Что сыворотка качественная?
        - Господин, я уверен что всё в порядке, мы ещё вчера кололи из этой же партии того… - он осёкся, - в общем всё должно работать.
        - Но она не работает, Боб. Ты это понимаешь?
        - Я не знаю почему, - растерянно сказал он, злобно бросая взгляды на Райка.
        - Что, не привык чувствовать себя беспомощным? - нагло усмехнулся Райк, - когда тебе надоест играть в эти игры и ты перестанешь бояться станционной крысы, приходи сюда и мы поговорим. И если ты себя хорошо проявишь, дашь повод тебе доверять, я честно поделюсь информацией.
        - Ты разве не слышал, что встречу с Патрицием нужно заслужить? Что со мной имеют право встречаться только самые преданные сторонники? - в его голосе звенела не столько злость, сколько обида.
        - Ты называешь себя патрицием, но как по мне, ты обычный бандит. Ах да, трусливый бандит, - Райк улыбнулся.
        - Дерзишь? Я мог бы убить тебя за одну только дерзость. Никто не смеет дерзить Патрицию! - в его голосе послышалась угроза.
        - Мог бы, да не станешь, - Райку показалось, что он разгадал игру этого человека. По крайней мере, он был уверен, что его не убьют. Он был ценен, но в чём заключалась эта ценность, Райк не знал. Вряд ли из-за его работы над сопротивлением пришельцам. Если бы этот Патриций знал о том, что уготовано человечеству, он не стал бы держать Райка взаперти.
        - Ты прав, не стану, - спокойно ответил он, - Боб, вколи ему ещё. Двойную дозу.
        - Сэр, но…
        - Я сказал коли! - рявкнул патриций. Расслышать эмоции за модулированным голосом было невозможно, но Райк был готов поклясться, что вывел его из себя.
        Не зная почему, Райк был уверен, что справиться с сывороткой и на этот раз. Ради своих товарищей. Ради общего дела. Два быстрых укола в плечо только укрепили его решимость. Двойная доза… Он не знал, что поменяется с изменением дозы, но готовился к худшему. И только игла покинула его плечо, как он сконцентрировался на внутреннем диалоге. «я не стану им ничего говорить. Я не обязан этого делать» мысленно стал он повторять фразу из раза в раз, словно мантру. Он ждал сражения, ждал заданного вопроса, чтобы сразиться своей силой воли, против действия Жидкой правды.
        - Как ты сопротивляешься сыворотке? - задал вопрос голос с экрана.
        - Не знаю, - честно ответил Райк. Это было легко.
        - С кем ты работаешь здесь, на станции?
        - Со своими друзьями и товарищами
        - Назови имена всех своих сообщников, - задал вопрос голос с экрана и боль в висках вернулась к Райку. Пульсирующая, она заглушалась лишь голосом в его сознании «ответь на вопрос и боль пройдёт». «Нет, я не стану отвечать!» мысленно кричал он, но контролировать своё тело становилось всё труднее. Его рот, словно бы непроизвольно раскрывался, пытаясь что-то сказать без разрешения Райка, но ни одного звука не слетело с его губ. «Ответь на вопрос, иначе ты пожалеешь, будет очень плохо!» вторил голос, но Райк сконцентрировался всем своим естеством на одной мысли. Этот голос принадлежал ему. Эту боль в висках вызывал он. Он может сопротивляться, потому что сражается сам с собой.
        - Я… не… скажу… ничего… - процедил он сквозь сжатые зубы.
        Боб вспотел ещё сильнее. В страхе поглядывая на экран, он ждал приказа своего начальника. Райк всё ещё с трудом боролся с действием сыворотки, но он побеждал и это придавало ему сил. Он не ответил ни на один вопрос, он справился. Но теперь, когда первая схватка была позади, Райк ждал нового сражения.
        - Давай, задавай свои вопросы! Дай мне возможность отказаться на них отвечать! - крикнул он. Голос на экране молчал, - давай!!
        - У тебя есть сообщники здесь, не с твоего корабля? - спросил голос с экрана. Райк, который лишь на мгновение расслабился, чисто машинально кивнул.
        - Нет, нету! - запоздало сказал он. Но было поздно. Он не учитывал, что ответ, вопрошающий может получить иначе.
        - Ты связался с военными? - спросил человек. Райк напряг все мышцы. Он не должен сдвинуть голову ни на один миллиметр. Малейший кивок выдаст его. Он терпел боль до тех пор, пока не обрёл власть над движениями и отрицательно покачал головой, - нет, не связывался? - уточнил Патриций.
        - Нет, я не стану тебе отвечать! - процедил Райк и зло ухмыльнулся, - я снова победил тебя. Давай ещё вопрос, мне даже нравится эта игра, - Райк лукавил. Голова у него раскалывалась, а в глазах всё поплыло. Он даже не мог чётко разглядеть объёмистую фигуру Боба.
        Решив сэкономить силы, Райк закрыл глаза. Он концентрировался на своём дыхании, пытаясь отстраниться от боли. Отстраниться не получалось и тогда Райк наоборот, сконцентрировался на ней. Он изучал эту боль, анализировал. И ему удалось её оседлать. Он чувствовал, что приручил её и стоит лишь только захотеть, как он сможет прекратить это. Пускай боль и не уходила, но осознания власти над ней помогало справиться. В комнате висела тишина и он открыл глаза.
        - Ты меня удивил, - наконец сказал Патриций, - а это редко кому-то удаётся.
        - А ты меня нет. Давай, коли ещё или наберись смелости и предстань передо мной во плоти. Хватит прятаться за экраном!
        - Нет, - после некоторой паузы ответил голос с экрана, - Боб, выруби его.
        Райк не успел что-либо сказать, он не успел даже понять, что произошло, когда мясистая ладонь сдавила его голову и свободной рукой тюремщик вонзил Райку в шею иглу. Он отключился практически мгновенно.
        Райк очнулся от того, что его кто-то тормошил. Объятия Морфея цепко его держали, но человек проявил настойчивость и он, нехотя, открыл глаза. Над ним нависала толстая морда Боба. Сальными пальцами он тряс Райка и, судя по его недовольному выражению лица, тряс уже долго. Увидев, что пленник пришёл в себя, Боб молча бросил ему контейнер с стандартным пайком и термос. Сделав дело, тюремщик неожиданно прытко поднялся и вышел из комнаты, плотно запирая её за собой. Только он собирался возмутиться тем, что ему не развязали руки, как почувствовал, что змейка наручников больше не стягивает запястья. Ноги всё ещё были скованны, но по крайней мере руки у него были свободны. Он чисто машинально ощупал бедро, пистолета там, естественно не было. Повернувшись, Райк с удивлением заметил, что он не один. Также, как и Райк, со связанными ногами, его сокамерник, молодой парень, явно был станционного происхождения. Он сидел, с грустной миной, и вяло ковырял пластиковой вилкой свой паёк. На тощих руках виднелись свежие шрамы, а на голове не хватало клока русых волос.
        - Ты ещё кто такой? И что здесь делаешь? - враждебно спросил Райк.
        - Меня зовут Виктор, и я пленник, как ты видишь, - он выразительно подрыгал связанными ногами.
        - Тебя тоже схватил Патриций? Но зачем? - Райк откровенно недоумевал. Неужели этот человек тоже имеет отношение к эксплойтерам? Иначе зачем Патрицию хватать его? Райк даже почувствовал лёгкий укол ревности, он считал себя единственным и самым важным пленником.
        - Я работаю в справочном бюро. Какие-то люди пришли и потребовали раскрыть конфиденциальную информацию о некоторых моих клиентах. Я отказался. Это не в моих правилах, - важно сообщил он. Взъерошив пятернёй волосы, он взволнованно продолжил рассказ, - и когда я возвращался после смены, меня вырубили. Очнулся я уже здесь. Видимо, они готовы пойти на многое, лишь бы получить ответы, - невесело усмехнулся парень, - а ты здесь за что?
        - А так, ерунда, - отмахнулся Райк. У него не было никакого желание болтать с другим пленником. Может он подсадная утка? Райк слышал, что так делают иногда. Но его обхитрить не удастся, он ничего не скажет этому парню, - ты давно здесь? Долго я был в отключке?
        - Я очнулся часа три назад. Но сколько времени ты здесь, я не знаю, извини, - пожал плечами пленник.
        - Возможно, тебя уже ищут? - с надеждой спросил Райк.
        - Сомневаюсь. Ты ведь знаешь кто нас похитил, да?
        - Ага, слышал, - вяло ответил Райк.
        Виктор не стал навязывать разговор, и они оба сосредоточились на еде. Райк, открывая термос, принюхался, и расплылся в блаженной улыбке. Бодрящий, ароматный запах кофе. Стандартный паёк на вкус, как обычно, был похож на несолёную, спрессованную гречку, но он был питательным и сейчас это важнее всего. В обычных условиях он мог бы разбавить паёк вкусовыми добавками, но сейчас даже пустой, паёк был желанным как никогда. Мучительная боль в желудке стремительно проходила, Райк и не задумывался о том, насколько он голоден. Справившись с порцией, он тоскливо посмотрел на дверь, но добавку никто не спешил нести. Почувствовав лёгкую сытость, мозг заработал с новой силой и Райк решил скрасить время разговором.
        - Виктор, а что ты знаешь о нашем тюремщике?
        - Это Патриций. Кто его не знает, - пожал плечами он.
        - Расскажи, свою версию.
        - Хорошо, - устроившись по удобнее, Виктор начал: - из того что я слышал, это человек, или несколько человек, объединённых под одним именем. Он контролирует преступную деятельность на всей территории Федерации и за её пределами. Если она, конечно, заслуживает внимания.
        - Контролирует, в смысле консультирует преступников?
        - Конечно нет! Что за глупость, - рассмеялся Виктор, - он большой босс. Все играют по его правилам и платят ему дань. Небольшую долю прибыли.
        - Но почему никто не восстаёт? - спросил Райк.
        - Как бы тебе объяснить… - он ненавязчиво почесал голову там, где не хватало волос, - он навязал это правило. Вздумай ты ограбить какого-нибудь мелкого торговца, на тебя не обратят внимания. Но соверши попытку ограбления крупного военного снабженца, шахтёрской станции, или взять заказ на убийство какого-нибудь чиновника, ты не сможешь не заплатить Патрицию. Деньгами или кровью.
        - Но как он сможет отследить? Невозможно быть повсюду.
        - Имя Патриция в определённых кругах знаменито. И платить ему долю, считается привилегией у большинства преступников. Можно сказать, это членский взнос за право считать себя членом элитного клуба.
        - То есть люди платят ему добровольно? - нахмурился Райк.
        - Множество, но не все. И естественно, если кто-нибудь услышит о крупном куше, с которого доля не утекла в карманы Патриция, он сообщит соглядатаям.
        - Это какая-то чепуха. Преступники, у которых, насколько я знаю, верность не в чести, добровольно платят этому человеку, да ещё и сами за собой приглядывают.
        - Согласен, выглядит нелепо, - улыбнулся Виктор, - но это система, и она работает. Конечно же, верность Патрицию вознаграждается. Так или иначе.
        - Значит он, всё же, помогает своим… гражданам?
        - Иногда, если сам того пожелает. А вообще… У него достаточно рычагов давление. Взять хотя бы браслеты. Взломанные браслеты можно получить только у его людей. Но, на самом деле, иногда человеку достаточно знать, что он принадлежит к чему-то большему, чтобы считать это наградой. И поэтому сохраняют верность Патрицию.
        - Но неужели никто не захотел занять его место? Это же лакомый кусок, такая власть…
        - Пробовали, и не раз. И будут продолжать попытки. Да только все, кто пытались, теперь на том свете, - пожал плечами Виктор, - я слышал, что многие просто исчезали. А кто-то наоборот был публично казнён. Для каждого свой метод.
        - Но кому-то же он отдаёт приказы, - не унимался Райк.
        - О феноменальной верности его ближайшего круга ходят легенды. Мне кажется, дело не обошлось без психо-программирования, - задумчиво пробормотал Виктор.
        - Всё равно это звучит так дико… как он умудряется управлять такой обширной сетью?
        - Вот об этом я ничего не знаю. Мне кажется, у него есть аналитики, что подбирают наиболее выгодные предприятия. Но знаешь, иногда личного внимания Патриция удостаивается самый обыкновенный карточный шулер, а крупному ростовщику приходится годами просить аудиенцию. Сложно понять его логику.
        - А флот? Следствие? Почему его не арестовывают? - Виктор удивлённо поднял бровь.
        - Видимо потому, что это сложно. Не могут его найти. Получают взятки. Да тысяча возможных причин.
        - И откуда ты всё это знаешь? Тоже подрабатывал на Патриция?
        - Ну не совсем, - слегка зарделся парень, - я ведь работаю в таком месте, где информация крутится. Там кто-то шепнул, здесь разговор услышал. Отовсюду помаленьку, - он невинно улыбнулся.
        - Ясно… Так тебя, получается, ещё не допрашивали? Только приволокли сюда и всё?
        - Ага, жду своей участи, - плечи его поникли, а на лице возникла отчаявшаяся мина, - иожет всё же расскажешь, за что тебя взяли? Нам тут явно ещё долго сидеть, за разговором время бежит быстрее, - предложил он.
        - Я не хочу тебе ничего говорить, - честно сказал Райк.
        - Слушай, Райк, я же не прошу рассказывать в деталях, так, в общих чертах… - уже раскрыв рот, человек осёкся. Испуг в глазах. Но было уже поздно.
        - А я ведь не называл своего имени, - холодно сказал Райк. Подсадная утка, как это предсказуемо. Райк ухмыльнулся своей маленькой победе. А вот лицо Виктора потеряло маску невинности и он, горестно вздохнув, махнул рукой куда-то в сторону двери.
        Не прошло и минуты, как она открылась и он, спокойно расстегнув змейку наручников на ногах, поднялся к выходу. Боб, стоя в дверях, провожал взглядом человека, явно недовольный его работой. Райк лишь посмеивался.
        ГЛАВА 10
        Время утекало сквозь пальцы. Не имея возможности взглянуть на часы, Райк потихоньку сходил с ума. Сколько он здесь, сутки? Наверняка не меньше. Целые сутки, которые могли быть потрачены на полезное дело выброшены в помойку. Он должен что-то предпринять, должен!
        И когда дверь открылась в следующий раз, Райк был готов. Он в прыжке сорвался с места и врезался головой в живот не ожидавшему удара Бобу. Повалить его конечно не удалось, но Райк смог проскользнуть между руками неповоротливого толстяка. Однообразные стены коридора никак не выдавали местоположения, и он не знал где выход. Впереди была открытая дверь, остальные заперты, поэтому вперёд он и попрыгал. Если бы его ноги не были связаны! Он проскакал половину расстояния до двери, когда почувствовал удар чуть ниже лопатки. В это же мгновение ноги перестали слушаться и Райк повалился на пол, кубарем перелетев ещё пару метров. Он попытался подняться, но парализующий эффект коснулся и рук. Вскоре Райк почувствовал, как всё его тело онемело и сон оглушительной волной ворвался в сознание. Райк отключился.
        Снова придя в себя, Райк уже привычными движениями попробовал пошевелить конечностями. С удивлением, он обнаружил что наручников на ногах больше нет. Зато его руки прикованы к подлокотникам кресла. Весьма удобного кресла. Осторожно приоткрыв глаза, он обнаружил себя в небольшом зале, залитым мягким светом светильников, напоминавших скорее факелы. Искусственный огонь умело управлялся компьютером, создавая почти естественное огненное свечение. Откуда-то сверху лилась незнакомая музыка, какая-то красивая симфония. Вдоль стен в зале расположились длинные столы со скамьями, а прямо перед Райком, за особенно большим, резным столом из дубового массива, восседал настоящий гигант.
        - Очнулся, наконец? - послышался его громкий, бархатистый бас. Человек даже не поднял глаз от довольно соблазнительного блюда. Мощными пальцами он отрывал куски мяса от рёбер какого-то животного, зажаренного, судя по всему, целиком. Его руки блестели от стекающего жира.
        - Кто ты? - неуверенно спросил Райк. Человек бросил на него дикий взгляд. Эти зелёно-голубые глаза… В них ясно горело безумие. Человек оскалился в улыбке, демонстрируя ровный ряд белоснежных зубов.
        - У тебя совсем нет идей? - он вцепился зубами в кусок мяса. Райку показалось, что он слышит хруст косточки. Не смотря на недавнюю трапезу, от обилия восхитительных запахов, в животе сильно заурчало. Мясо, пряности, какие-то морепродукты. Райк осторожно обводил взглядом стол: если всё это натуральное, а, судя по запаху, так и есть, то это безумно дорого.
        - Мы будем играть в угадайку? - незаметно сглатывая слюну, спросил Райк. Он рассматривал этого гиганта. Его торс прикрывала меховая жилетка. Широкие плечи, с мощными бицепсами сплошь покрытые татуировками постоянно были в напряжении, Райк видел, как шевелятся его мышцы.
        - Предполагалось, что ответ очевиден, - резким движением отбросив кость в сторону, он взял серебряный кубок, делая большой глоток. Свет отражался от поверхности кубка, как и от лысой головы гиганта. Даже с витиеватыми татуировками, она всё равно блестела, словно отполированная.
        - Так значит, ты местный заправила? - осторожно предположил Райк. Его собеседник разразился громовым хохотом.
        - Местный? Честное слово, Райк, давно меня так никто не опускал на землю, - он небрежно вытер губы и воздел руки к потолку, - я заправляю всей нашей галактикой!
        - Так я и понял. Человек с невероятно раздутым эго, - он заставил себя усмехнуться, - тот, кого называют Патрицием, - в ответ на его реплику гигант подозрительно сузил глаза, но тут же расслабился.
        - Для человека, что так страстно желал увидеть меня во плоти, ты задаёшь слишком мало вопросов, - он ждал ответа Райка, но после недолгого молчания, усмехнулся, - где же мои манеры, ты, наверное, голоден. Ну ка, - стоило ему щёлкнуть пальцами, как ремни, сдерживающие руки Райка, расстегнулись. Но он не сразу решился пошевелиться, - ну же, угощайся.
        Райк осторожно потёр затёкшие запястья и окинул взором стол. Угощение выглядело очень заманчиво и предательское бурчание в животе предопределило его выбор. Можно ли считать, что он принял взятку? Столовых приборов не было и без тени смущения он ухватился за, кажется, баранью ногу, жадно вгрызаясь в неё. Патриций с интересом наблюдал за ним, а вскоре и сам присоединился к трапезе. Лишь животные звуки поглощения пищи нарушали тишину. Наконец, изрядно измазанной в соусе рукой, Райк взял кубок с каким-то соком и откинулся на спинку кресла.
        - В богатстве есть свои преимущества, не находишь? - ухмыльнулся Патриций.
        - Это правда. Жаль, что вскоре твоё богатство перестанет иметь значение, - спокойно сделав глоток, Райк встретился взглядом с гигантом, - ты ведь хочешь узнать детали? Для этого я здесь?
        - Отчасти, - Патриций не собирался брать инициативу, выжидательно глядя на собеседника.
        - Твой актёр сказал, что подобная встреча большая редкость. Я не думал, что вытащить тебя из экрана будет так просто.
        - Так тебе понравился этот небольшой спектакль? - рассмеялся Патриций, - я надеялся, что Виктор будет более осторожен в словах. А ты будешь менее наблюдательным.
        - Слишком много допущений для человека, который контролирует всю галактику, - заметил Райк, - но я рад, что ты прислушался к голосу разума.
        - Ты меня заинтересовал, - неосторожно тряхнув рукой, он пролил добрую половину напитка из кубка, - ты уникальная личность, а я люблю всё редкое.
        - Я не стану частью твоей коллекции, - хмыкнул Райк.
        - Как знать, как знать… Но это позднее. Сейчас я хотел бы получить информацию, которой ты обладаешь.
        - Так чего же не вколешь мне эту свою бодягу? - издевательский тон явно был лишним. Рука Патриция напряглась и кубок погнулся в его руке.
        - У моего гостеприимства есть пределы. Сарказма я не потерплю, - его голос источал угрозу, но Райк не боялся. Ему было смешно. Опять вернулось то состояние, в котором страх не имел для него никакого значения. Но специально раздражать Патриция не стоило, поэтому улыбку он подавил. Всё же, у этого человека были огромные ресурсы, если удастся вовлечь его в борьбу против эксплойтеров, шансы человечества сильно возрастут.
        - Приношу свои извинения. Я хочу, чтобы наше общение было взаимовыгодным, - дипломатичный тон пришёлся Патрицию по нраву и тот расслабился.
        - Ты сказал о выгоде. Я приветствую такие разговоры. Расскажи мне что-нибудь, что сможет меня заинтересовать.
        - И что я за это получу? - едва прожевав, спросил Райк.
        - А чего бы ты хотел? Свободы? Денег? Власти? Я могу даровать что угодно. Но прежде чем торговаться, я хотел бы ознакомиться с товаром.
        Райк бросил взгляд на Патриция и взял в рот крупный кусок сыра. Пока он жевал, у него было время подумать. Он понимал, что это, возможно, единственный шанс сторговаться с этим человеком и вырваться на свободу. Гордость ему сейчас ни к чему. Стоит ли рассказывать об эксплойтерах? Райк глубоко сомневался, что Патриций имеет к ним какое-либо отношение. Он преступник, но делец. И как любой делец, ценит прибыль. Может быть, ему удастся привлечь его к общему делу? Это было безумной идеей, Патриций опасен, но ему в любом случае нужно рассказать что-то, чтобы получить шанс вернуться к команде. Если Патриций узнает об эксплойтерах, он всё равно не сможет навредить общему делу больше, чем какой-нибудь заражённый агент Освободителей. Хотя Райк и не знал всех способностей этого типа. Нужно рисковать. Даже из эгоистичных побуждений. Райк хотел оказаться на свободе. И он принял решение. Тщательно взвешивая каждое слово, он запил еду свежевыжатым апельсиновым соком и начал рассказ.
        Он говорил осторожно, но достаточно подробно, что бы Патриций ему поверил. Райк рассказал про эксплойтеров, про то, что те хотят поработить человечество. Рассказал о предательстве президента. Он не хотел касаться темы людей Алексея, но Патриций показал себя осведомлённым человеком.
        - И что же на это сказали партия Освободителей? Как им понравилось, что их название присвоила себе инопланетная раса? - деловито осведомился он.
        - Они не были в курсе, пока я им не сообщил. Что они предпримут теперь, я не знаю, но надеюсь, что моему человеку удастся убедить их отложить вендетту с президентом, ради всего человечества.
        - Я бы не был так уверен на их счёт. Эти люди вырабатывали стратегию годами, накапливали боевую мощь, выстраивали агентурную сеть. Ты хоть представляешь сколько во всё это вложено сил и денег? - Райку было неуютно под пытливым взглядом Патриция.
        - Это не важно. Какой смысл в захвате власти, если всё человечество может кануть в лету?
        - Ты имеешь дело с людьми, а людям свойственно поддаваться эмоциям, - небрежно отмахнулся гигант.
        - Но человечество…
        - Послушай меня, - терпеливо начал он, - ты, в своей наивности, полагаешь что они бескорыстно встанут на защиту человечества. Ты не думаешь об их мотивации, характере, эмоциях. Ты не знаешь этих людей, а я знаю. Я скорее поверю, что они предоставят правлению Брегана самим разгребать эту войну, а потом, после победы над пришельцами, как коршуны слетятся пожинать результаты сражения.
        - Но это гнусно, я не верю, что они не видят очевидного! - Райк раздражённо ударил кулаком по столу, - боевая мощь флота пришельцев может превосходить нас как качеством, так и количеством. А если флоту федерации придётся воевать на два фронта, то…
        - Нет, в атаку они не пойдут. Скорее будут выжидать в тени. Если они действительно поверят в эту угрозу, они будут ждать подходящего момента, чтобы вступить в бой.
        - Но я… - Патриций жестом заставил его замолчать.
        - У меня нет ни времени, ни желания устраивать полемику на эту тему. Твоё сообщение про эксплойтеров я принял, это ценная информация. Я с благодарностью приму квалем с теми данными, что тебе и твоей команде удалось собрать. Меня больше волнует кое-что другое. Жидкая правда. Как тебе удалось противостоять ей? Если, как ты говоришь, подобный феномен ты зафиксировал при допросе пришельца, не указывает ли это на то, что и ты поражён их вирусом?
        - Сомневаюсь. Я не испытываю рабской верности эксплойтерам, скорее наоборот, я лишь укрепился в своём желании остановить их, - отмахнулся Райк. Ему даже не хотелось думать на эту тему. Особенно в присутствии этого человека. Преступника. Короля воров.
        - Слишком много допущений для человека, который организовывает войну видов, - Патриций вернул Райку насмешку.
        - Пока это не мешает делу, я предпочитаю тратить время на что-то более полезное.
        - Как скажешь. Надеюсь ты не будешь против, если мои доктора возьмут некоторые анализы? Мы самостоятельно изучим твою кровь, ДНК.
        - Зачем тебе это? - не понял Райк.
        - Как зачем? Ты хоть представляешь, сколько стоит антидот к Жидкой правде? Если я смогу добраться до ответа, то установлю монополию на производство этого чудодейственного зелья, - Патриций небрежно ковырял пальцами миску с орешками.
        - Прибыль. Опять ты о деньгах! Я говорю о войне, о том, что всему человечеству грозит страшная угроза, а ты думаешь лишь о том, чтобы набить свой кошелёк! - гневно воскликнул Райк, - пока мы тут с тобой мирно беседуем, я мог бы предпринять что-нибудь, чтобы укрепить наши позиции, дать людям больше шансов выстоять.
        - Война, - задумчиво сказал Патриций, откидываясь на спинку кресла. Он скрестил руки на груди, от чего его фигура приняла ещё более угрожающий и могучий вид, - а что есть война, как не шанс заработать для предприимчивого человека?
        - А ты подумал, где ты будешь тратить заработанное? В бакалейных лавках пришельцев?
        - Да, если у них таковые найдутся, - без тени иронии ответил Патриций.
        - Думаешь они примут твои рефы?
        - А кто сказал, что накопления стоит держать в этой хлипкой, электронной валюте? Драгоценные металлы, минералы везде в ходу. Когда я узнаю, какой материал у них особенно ценится, я буду продавать им именно его, будь это вода или цианистый калий. Ты должен усвоить, что как бы война не повернулась, я останусь там, где я сейчас, - он широко развёл руки, - на самой вершине. А человеческие жертвы, неизбежные в этой войне… Что же, люди каждый день умирают, я не считаю, что из этого нужно делать трагедию.
        И тут Райк не выдержал. То спокойствие, с которым он говорил о гибели людей, его алчный взгляд на войну взбесил Райка. Он плевал на все идеалы, за которые боролся экипаж «Гипотезы». Он считал себя выше обычных людей. И хотя имел власть, влияние и силу, не хотел даже попытаться защитить их. И сейчас он снисходительно смотрел на Райка, словно ожидая, какой тот сделает ход. Райк надеялся, что этого он не ожидает. Он уже давно готовился к прыжку и сейчас, ловко поставив ногу для упора на кресло, оттолкнулся, перелетая через стол. Словно кот, он хотел вцепиться в могучую шею Патриция, хоть и не имел представления, что будет делать дальше. Ярость охватила его, подавляя все разумные мысли.
        В самый последний момент, когда Райку казалось, что он вот-вот вцепиться во врага, Патриций неожиданно ловко спрыгнул со своего стула вбок и Райк кубарем полетел ему за спину. Добрая половина яств полетело со стола вслед за ним с оглушительным звоном. Искусственная гравитация здесь была слабой и Райк не сильно ушибся. Он не отдавал себе отчёта в том, что делает. Тут же подскочив, он яростно закричал и снова бросился на него, но этот могучий человек, чей рост на полметра превышал Райка, даже не думал вступать в драку. Танцующими движениями, он перемещался, не позволяя Райку прикоснуться к себе. На лице его застыла довольная улыбка. Это лишь подогревало ярость, кипящую в Райке. Этот танец продолжался пару минут, после чего Патриций, видимо решив, что довольно, одним точным ударом в грудь отправил Райка на пол. Удар был настолько сильным, что Райк осел оземь.
        - Достаточно, - властно сказал Патриций, протягивая руку Райку, - неплохая попытка, но тебе, мой друг, явно не достаёт техники, - проницательно сообщил он. Этот комментарий и то, как легко с ним справился Патриций, немного остудило пыл. Райк ухватился за его руку и поднялся.
        - Я же хотел тебя придушить, и ты вот так вот просто к этому отнёсся? - с трудом восстанавливая дыхание, спросил он.
        - Без обид, но у тебя не было ни единого шанса. Но на мгновение я испытал удивление и азарт битвы. Это, знаешь ли, весьма ценные эмоции для человека моего положения. Так что я не держу на тебя зла. Можешь продолжать меня ненавидеть, будешь одним из многих, - усмехнулся Патриций, снова усаживаясь на стул. Сейчас, после боя, его мускулистое тело выглядело ещё более угрожающим. Райк мысленно проклял себя за поспешные действия, - но не стоит думать, что я зло воплоти. Что мне плевать на людей, и что я алчный делец, которого интересует лишь нажива.
        - Ты не дал ни единого повода думать иначе, - процедил Райк, осторожно обходя разбросанную со стола пищу, он снова сел на стул.
        - Твои аналитические способности оставляют желать лучшего, - он задумчиво поскрёб пальцами руку, - хотя, возможно сказывается недостаток информации. Ты ведь не знаешь, чем я занимаюсь.
        - Ты обворовываешь честных людей, этого мне достаточно, - решительно поставил точку Райк. На Патриция это не произвело никакого впечатления.
        - Фактически, я лишь собираю дань с тех, кто обворовывает честных людей, - отмахнулся Патриций, - и кто же будет платить мне дань, если человечество исчезнет с лица галактики?
        - Ты сам сказал, что тебе плевать на людей. Будешь стричь пришельцев, какая разница?
        - Ты мелко мыслишь. Как и все люди. Ты же вырос на фермерской станции, я не ошибаюсь?
        - Верно, - нехотя признался Райк.
        - Я, можно сказать, тоже фермер. Я люблю изысканные сорта. Из них получается самый лучший урожай. И как любой фермер, я знаю, что лучшие сорта получаются путём тщательной селекции.
        - И ты разводишь своих жертв? - изумился Райк, - откармливаешь свиней на убой?
        - Твои формулировки довольно категоричны, - недовольно осклабился Патриций, - но в общем и целом, всё верно.
        - Это омерзительно.
        - Думаешь свиньям есть дело до того, кто их откармливает? Они рады есть, - внезапно, Патриций отбросил кубок в сторону. Со звоном, он покатился по полу, - если отойти от примитивных аналогий, моя работа куда сложнее, чем кормить свиней. Большинство своих доходов я инвестирую в науку, в промышленность. Ты удивишься, увидев всю сферу моих интересов.
        - Я вовсе не хотел задеть твою гордость… - Патриций сжал руку в кулак, но тут же расслабил, рассмеявшись.
        - Никак не могу понять, ты действительно наивный глупец, если считаешь себя в безопасности в моём обществе, или настолько смелый, что не боишься смерти? - вопрос Патриция поставил Райка в тупик.
        - Думаю, что это не имеет значения. - уманно отмахнулся Райк, - но возвращаясь к теме беседы, разве тебе не всё равно, человека или пришельца откармливать?
        - Мне нравится общаться с людьми, торговать с ними, управлять ими. Мне нравятся женщины. И хоть я не пробовал самок эксплойтеров, я не уверен, что они будут более искусными любовницами. Плюс ко всему, я вложил слишком много сил в человечество, чтобы не обратить внимания на внешнюю угрозу, - он посерьёзнел, - но я ведь и сам человек. И всё, что я имею, всё это подарило мне человечество. И я благодарен. Я хочу, чтобы пришельцы были повержены и отброшены назад. Именно поэтому, я отпущу тебя, - Райк удивлённо поднял бровь, - да-да, именно. Ты, не смотря на свою наивность, неопытность, многого достиг. Это удивительный феномен и, не скрываю, я верю, что ты ещё сможешь принести пользу людям в этой борьбе. Я отпущу тебя и этим дам шанс человечеству.
        - То ты называешь меня наивным глупцом, то рассказываешь о моей ценности в этой войне. Это странно, не находишь?
        - Твоя наивность вполне сочетается с твоей ценностью. Не будь ты так наивен, я бы не удостоил тебя этой аудиенции. Любой другой человек на твоём месте, куда более опытный, был бы осторожен со мной. И мне это чертовски наскучило.
        - Так вот в чём дело? Тебе просто интересно, что будет дальше? - Райк цеплялся за догадку.
        - Думай что хочешь. Я принял решение и озвучил его тебе. Как ты к нему отнесёшься уже твоё дело. Но мне это не интересно. Есть другая тема для обсуждения, - Патриций наполнил себе другой кубок и откинулся на спинку кресла.
        - И что это за тема?
        - Твоя награда, разумеется, - ухмыльнулся здоровяк.
        - Награда за что?
        - За собранные данные, которые ты мне передашь, - нахально заявил Патриций. И, чтобы предупредить возможные споры Райка, добавил, - у тебя нет выбора. Это условие освобождения, - Райк, вскользь подумав о том, стоит ли спорить, решил принять неизбежное.
        - Хорошо, - лишь сказал он.
        - Но я не хочу, чтобы ты считал меня скрягой. Я ценю эту информацию и собираюсь щедро тебя вознаградить.
        - И чем же?
        - А чего ты хочешь? Я могу дать тебе что угодно. Хочешь несметные богатства? Власть над целой станцией? - заискивающе улыбнулся Патриций.
        - Всё что угодно? - переспросил Райк. Патриций участливо кивнул, - тогда я хочу свободы для Элис. Отпусти её со мной и погаси её долг, в чём бы он не выражался, - Патриций, услышав просьбу, изумлённо поднял брови. Непроизвольно, он бросил взгляд куда-то в угол, словно кого-то там увидел. Проследив за его взглядом, Райк ничего не увидел.
        - Но зачем она тебе? - секундное смущение прошло, Патриций снова вернул свой властный, нахальный вид.
        - Она моя подруга. Я обещал, что освобожу её. И я собираюсь сдержать слово, - решительно сказал он.
        - Ты можешь попросить что угодно. Неужели это всё, на что хватило твоей фантазии? - в голосе Патриция послышались нотки презрения, - тебе совсем ничего не нужно?
        - Я же сказал, мне нужна Элис, - Райк начал разражаться, - ты сказал, что я могу выбрать что угодно. Передумал?
        - Я просто пытаюсь понять тебя. Ты понимаешь, что означает «что угодно»? Тебе не нужны боевые корабли? Команда бойцов? Средства на войну? Информационная поддержка?
        - Мне нужна Элис, - устало выдохнул Райк. Он чувствовал себя в магазине, где ему настойчиво пытаются продать то, чего он не хочет.
        - Элис, говоришь… - Патриций снова бросил взгляд в угол, - ты заставляешь сомневаться в моей оценке. Я думал для тебя личное не имеет значения, в условиях войны с эксплойтерами.
        - Таково моё решение, - сказал Райк, но глаза Патриция, утратив свой безумный блеск, смотрели неуверенно. Он должен был продолжать давить, - для тебя это проблема?
        - У меня были планы на неё, - Патриций выглядел собранно, но было видно, как бегают его глаза, словно он искал что-то за спиной Райка.
        - И ты не можешь изменить собственные планы? Неужели все слова о значительности твоей персоны лишь пустая бравада? - подозрительно прищурился Райк, - раз уж ты не можешь принять столь простое решение.
        - Опять вздумал дерзить? - Патриций нахмурил брови, но почти тут же его черты лица разгладились, и он улыбнулся, - хорошо, по рукам.
        - Спасибо. Но почему ты так не хотел отпускать её? - решил спросить Райк, - неужели она так важна тебе?
        - Она много должна мне, - пожал плечами Патриций, - я должен был всё взвесить. Знаешь, мне было бы дешевле отдать тебе звено из пяти истребителей, попроси ты этого. Но, слово есть слово, - он хлопнул в ладоши и кусок стены позади него сдвинулся с места. В зал вошёл Боб, в его руке был пистолет с шприцем, - ты покинешь мои апартаменты также, как и прибыл сюда, в бессознательном состоянии. Я не хочу, чтобы ты даже примерно догадывался, где меня искать.
        - Я понимаю, - сухо сказал Райк. Несмотря на то, что переговоры проходили удачно, не смотря на некоторый сумбур, его била мелкая дрожь. Грудь немного ныла в том месте, где его ударил Патриций. Он подставил шею Бобу. Несколько мгновений и сознание стало уплывать. Последнее что он видел, улыбающееся лицо Патриция.
        ГЛАВА 11
        - Очнись! Ну же! - кто-то его навязчиво тормошил. Райк почувствовал удар по ноге. Неужели снова плен? Он не хотел открывать глаза, не хотел снова возвращаться в это беспомощное состояние пленника, - очнись же, Райк! - вторил голос. Явно женский. Стоп, женский? Райк с трудом разомкнул тяжёлые веки и увидел взволнованное лицо Элис. Патриций сдержал слово.
        - Где мы? - спросил он. Элис, обрадованно пискнув, потащила его вверх за руку. Нехотя, он стал подниматься за ней.
        - Посреди рынка. Давай, нужно убраться отсюда, пока он не передумал, - Райка толкнул проходящий мимо человек, даже не обернувшись. В руках человека был мешок с какой-то снедью. Его окружали люди. Свобода, наконец-то!
        - Элис, сколько времени я там пробыл? - с трудом спросил он. Язык еле ворочался, сказывалось действие снотворного. Медленно, но верно он приходил в себя.
        - Кажется чуть больше суток, - ответила она, продолжая настойчиво тащить его прочь. Когда же они оказались возле лифта, стало куда свободнее и Элис заключила Райка в объятия. Она покрывала поцелуями его лицо и радостно причитала, - ты вытащил меня, вытащил! Он погасил мой долг, просто не верится, я свободна! И всё благодаря тебе!
        - Да, Элис, я тоже рад тебя видеть, - не удержался он от улыбки, обнимая её в ответ.
        - Как тебе это удалось? - спросила она, набирая на панели управления лифтом номер дока, где была пришвартована «Гипотеза».
        - Я всё расскажу, на корабле. Дай мне немного прийти в себя, - попросил он.
        Элис послушно замолчала, но было видно, как сильно её переполняют эмоции. Райк осторожно оглядывал её. На белоснежной коже не видно следов побоев, но в глазах застыла усталость, по крайней мере Райку так казалось. С их совместного путешествия на Кемале, Элис обросла лёгким жирком в бёдрах и ягодицах, что лишь ещё больше красило её. Распущенные волосы мерно колыхались в такт движениям её головы, а длинные, цепкие пальцы держали Райка за руку. Он не протестовал. Несмотря на то, что он провёл в плену сутки, ему хотелось остаться наедине, осмыслить произошедшее. Слишком часто за последнее время он терял сознание, это дезориентировало. Он ощупал свои руки - браслет на месте. Расстегнув комбинезон на рукавах, Райк пристально осмотрел кожу. Так и есть, небольшая точка на венах. Патриций собирался взять пробы его крови. Не подсунул ли он, заодно, жучка? Нужно быть осторожным до тех пор, пока Фил его не проверит.
        Пока они ехали, Райк отправил Мари сообщение через браслет, так что в стыковочном шлюзе их встречала вся команда. Все, высказывали радость, что Райку удалось вернуться, спрашивали где он был, что с ним произошло, но сил у Райка хватало лишь отвечать на приветствия и обещать рассказать всё позже. Он попросил Фила проверить его на наличие жучков. Не обделили вниманием и Элис, которая, когда команда поняла, что от Райка сейчас ничего не добиться, оказалась в центре внимания.
        - Он вытащил меня от Патриция. Ага, того самого! Не знаю, что там произошло, я и сама сгораю от интереса, но на мне висел огромный долг, а теперь его нет. Патриций передал со связным что я свободна.
        - И что ты теперь намерена делать? - спросил её Род.
        - Как что? Полечу с вами, конечно! Я много где побывала и надеюсь, что мои знания и опыт окажутся полезными в общем деле, чем бы вы тут не занимались, - решительно сказала она. Райк, краем уха слушавший её речь, одобрительно улыбнулся.
        Когда Фил подтвердил, что прослушивающих устройств на нём нет, вся компания перебралась в каюту капитана. За этими радостными приветствиями, все забыли об Анарии. Элис, увидев пришельца, раскрыла рот от изумления и попятилась в страхе.
        - Всё в порядке Элис, это друг, - поспешно объяснил Райк, - его зовут Анария. Анария, это моя подруга Элис.
        - Привет подруга капитана, - взмахнул рукой Анария. Гул из его головы был спокойным, не агрессивным. Казалось, он начинал привыкать знакомиться с новыми людьми.
        - Кто ты? - изумилась она.
        - Ты ей не рассказывал? - удивлённо прогудел Анария.
        - Не было времени, - виновато пожав плечами, Райк ухватил Элис за руку и усадил рядом с собой, - Анария представитель инопланетной расы. Он изгой, предатель. Его раса планирует вторжение в наши системы, они хотят поработить человечество. Он помогает нам это предотвратить.
        - Вторжение?! - на её лице застыл испуг и изумление одновременно. Она не могла отвести взгляд от головы Анарии. Того, впрочем, это не смущало.
        - Послушай меня. Тебе придётся набраться терпения. Я, или кто-нибудь из моей команды, расскажем тебе обо всём, но сейчас есть более насущные вопросы, которые необходимо решить. Я прошу тебя занять позицию пассивного наблюдателя, - осторожно попросил он.
        - То есть заткнуться, - нервно хихикнула она, - что же, ладно, я подожду.
        - Я совершил ошибку. И должен извиниться перед тобой, Аль, - обратился он к пилоту, который до этого не сказал ни слова, - я не послушал твоего совета, бросился вперёд и оказался в уязвимом положении, где меня и схватили.
        - Это я виноват, шеф, я не смог тебя уберечь, - горестно вздохнул он, - я должен был что-то предпринять, но эти громилы застали меня врасплох. Вырубили и оттащили к лифту. Когда я очнулся, тебя нигде не было. Мы тут все с ума посходили, и это всё моя вина…
        - Не нужно, Аль. Это в прошлом. Более того, если бы меня не похитили, я бы, вероятно, никогда не смог бы вытащить Элис.
        - Ты была пленницей Патриция? - спросил Род. Она кивнула, - а почему?
        - Если вкратце, я взяла заём под одно перспективное дельце и погорела. Он выставляет такие проценты, что их невозможно загасить, занимаясь при этом законной деятельностью, а я, - она обвела взглядом всех присутствующих, - никогда не преступала закона. Ну по большей части. Всякую мелочёвку я не учитываю, - и тут же поправилась, - имею ввиду взятки, ну всякое такое. Вы же понимаете?
        - Да, кто же этим не балуется, - одобрительно кивнул Род.
        - Райк, расскажи, что там было! - нетерпеливо попросил Джо.
        - Я не буду скрывать, мне пришлось раскрыть ему детали нашей с вами компании. Не все, - тут же успокаивающе поднял руку Райк, - он не знает о наших планах, кроме того, что мы отправимся в систему Диода. Не знает и об участии Алексея и Сая. Но мне пришлось рассказать ему об эксплойтерах. Я надеялся, что смогу привлечь его к нашей борьбе. Мы беседовали, и…
        - Подожди, ты его вживую видел, что ли? - изумилась Элис. Райк самодовольно ухмыльнулся.
        - Именно. Он долго сопротивлялся, пытался говорить со мной через посредника, но… - Райк чуть было не сказал про допрос. С этим стоило повременить. Эта мысль беспокоила его всё время, как он снова стал свободным. В словах Патриция звучали разумные доводы, то что он смог противостоять Жидкой правде, как и агент эксплойтеров, вряд ли совпадение. Если он сейчас об этом скажет, команда уговорит его начать обследование, и, как следствие, они снова задержатся. Он не мог допустить очередной проволочки, - мне удалось убедить его в необходимости личной встречи. Я предложил ему информацию, и он счёл её достаточно ценной, чтобы отпустить меня и, в качестве вознаграждения, даровал моей подруге свободу, - Райк положил руку на плечо девушке, и та смущённо улыбнулась. Так нехарактерно было для неё это смущение! Наверное, это потому, что она не привыкла быть кому-то обязанной.
        - А какой он? Старик какой-нибудь небось? - с интересом спросила Джулия.
        - Нет. Он молод. Могучего телосложения, весь в татуировках. Явно опытный боец. Сложно сказать что-то ещё. Встреча была довольно сумбурной и мне не удалось расспросить его подробнее о нём, о его империи… Я был в положении пленника и был озабочен лишь тем, чтобы освободится, чтобы продолжить нашу работу. Кстати об этом. Коммуникатор Алексея установлен? - Фил важно кивнул, - в таком случае я предлагаю двигаться в сторону системы Диода. Мы уже потеряли сутки.
        - Капитан, - подал голос Альдо, - у нас в доке курьер с грузом. Какой-то здоровенный ящик.
        - Что там ещё? - недовольно скривился Райк. Взглянув на манифест доставки, Райк нахмурил брови: магазин, что отправил им этот груз назывался «Военная элегантность». Товар уже оплачен. Махнув рукой Джо, он двинулся в сторону стыковочного шлюза. Курьер в красивой форме с торговой маркой магазина приветственно взмахнул рукой.
        - Доставка для Райка Фара, - он протянул планшет и Райк приложил палец.
        - Кем оплачен заказ?
        - Анонимным источником, - извиняющимся тоном ответил курьер. Он щёлкнул тумблером, отпирая ящик и посторонился. Райк приоткрыл дверцу, заглядывая внутрь.
        Внутри, аккуратно друг за другом стояли четыре тяжёлых боевых костюма. Начисто отполированный металл явно был новым. Джовес тут же подался вперёд.
        - Ну и ну, - лишь сказал он, ощупывая подарок, - и оружие на месте. Пулемёт, ты представляешь? У меня такого даже на флоте не было! - восхитился бывший солдат, - да ещё и комбинезоны в придачу.
        - Это последняя разработка нашей компании. В такой крошке можно даже в открытом космосе протянуть минут двадцать, - гордо ответил курьер, - всего доброго, - слегка поклонившись, он направился к лифту. Райк проследил за ним взглядом и увидел ещё одного человека, рассеянно почёсывавшего голову, где не хватало клока волос. Виктор несмело направился в сторону Райка.
        - У тебя есть что-то для меня, - лишь сказал он. Райк, кивнув, метнулся на корабль за ещё одной копией данных о пришельцах. Пытаться обмануть Патриция было глупо и опасно. Вручив пирамидку с данными Виктору, он вопросительно взглянул на него.
        - Наш общий друг просил передать «Это мой вклад в общее дело. Бон вояж, Райк», - подмигнув, Виктор спрятал квалем в нагрудный карман и направился к лифту, вслед за курьером.
        - Аль, займись погрузкой, - попросил он пилота через браслет, поднимаясь обратно на «Гипотезу». Джовес остался снаружи. Вернувшись в кают-компанию, он встретил вопросительные взгляды команды, - подарок от Патриция, боевые костюмы.
        - Ты уверен, что стоит принимать подарок? - неуверенно спросила Мари, - как бы он не выставил нам счёт за это.
        - Это же подарок, а не часть сделки, - тут же взяла слово Элис, - за такое проценты не назначают.
        - Мы не знаем, что нас ждёт в системе Диода, и отказываться от вооружения глупо, - пожал плечами Райк, - мне тоже не нравится идея брать что-то от него, но сейчас есть более серьёзные поводы для беспокойства. Ладно, команда. Когда Альдо закончит погрузку, мы вылетаем. Есть вопросы?
        - У меня отчёт! - помахал рукой с браслетом Фил, - посмотрим?
        - Я тоже хотел бы обсудить некоторые вещи, - прогудел Анария.
        - А я просто соскучилась! - Мари встала рядом и заключила его в объятия. На глазах у всей команды она прильнула к нему в поцелуе. На глазах у Элис. Райк понимал, что это точка, которую необходимо поставить. И он ответил на поцелуй. Коротко, но чувственно. Мари, отстранившись от него, любовно заглянула в глаза. Ей был необходим этот поцелуй, чтобы утвердить свой статус перед Элис. Но в это самое мгновение, казалось, что никого, кроме них в комнате не было. Его снедало жгучее желание отвести Мари в тот самый инженерный отсек, но слишком много дел, которые необходимо решить прямо сейчас.
        - Я тоже соскучился по тебе. По всем вам, - Райк нахмурился и обратился к Филу, - я сейчас подойду в исследовательский и мы посмотрим твой отчёт. Анария, твой вопрос срочный? - спросил он пришельца.
        - Нет, подождёт. Но недолго.
        - В таком случае я хотел бы кратко ввести Элис в курс дела. Анария, Род? - спросил он товарищей. Те кивнули.
        - Конечно. Давай, подруга, расскажу тебе, во что нам довелось вляпаться, - жестом приглашая сесть рядом, Род подвинул свою невесту, освобождая место Элис.
        - Я тебя провожу Райк, - сказала Мари и тут же взялась за его локоть. Они направились к выходу из отсека.
        Выходя из кают-компании, Райк краем уха слушал как Род рассказывает об их злоключениях. Наверняка Элис хотела бы услышать историю из его уст, но у него не было на это времени. К его удивлению, Мари оглядывалась, словно боялась чужих ушей.
        - Райк, я понимаю, что вы с ней много пережили, но ты уверен, что мы можем доверять Элис? - Райк знал, что ему придётся ответить на этот вопрос. Он набрался терпения.
        - Я её знаю несколько лет. Мы многое с ней пережили. Благодаря ей я нахожусь здесь. Если бы не Элис, я бы сейчас был уже мёртв, или томился в тюрьме. Она сделала многое для нашего дела, ещё не зная ради чего старается. Я хочу дать ей шанс и прошу тебя поверить, если не ей, то мне. Я беру на себя ответственность, - решительно заявил Райк.
        - Конечно, Райк, у меня нет причин ей не доверять. Я буду рада, если она сможет помочь, честно. Просто я беспокоюсь за нас всех и… - она отвела взгляд, - можешь считать это воспалением интуиции, но мне кажется, что она что-то скрывает.
        - Я буду внимателен, обещаю, любимая, - ласково сказал Райк, целуя её.
        Мари несильно сжала его руку. Райку нужно было доверять мнению команды. Он один раз уже не послушал Альдо и едва не расстался с жизнью. Он думал о Патриции. Райк не понимал мотивации этого человека, не понимал для чего ему данные и почему отпустил его с подарком. Но то, что Элис благодарна за освобождение, он не сомневался. Райку ни за что не хотелось бы быть обязанным такому человеку. Как теперь доказать ребятам, что Элис поможет? Что ей можно доверять? Для него это казалось настолько очевидным, что он не мог подобрать ни одного объяснения. С ней нужно поговорить, но он сделает это позже. Сейчас ему стоит уделить данные своему состоянию. Ему не хотелось этого, он боялся того, что Фил сможет найти в его организме. Но выхода не было.
        Они с Мари расстались возле исследовательского отсека, порог которого Райк переступал с лёгкой тревогой на сердце. Однако Филимон радушно встретил капитана, размахивая инъектором. Машинально Райк подался назад, воспоминания о плене ещё слишком свежи.
        - Капитан, ты пришёл узнать, как идут дела с исследованием феномена Гронш? Хочешь узнать, далеко ли я продвинулся? Да? Я угадал?
        - Тише, - успокаивающе поднял руку Райк, - да, именно за этим я пришёл. Что это у тебя? - он взглядом указал на инъектор в руках Фила и тот даже пискнул от удовольствия.
        - Это, мой друг, настоящая находка. Моё личное изобретение. Дексплойтер! - объявил он и тут же расхохотался, - отличное название, неправда ли? При помощи этой крошки, - он любовно погладил пистолет, - можно определить, заражён ли человек клетками эксплойтеров.
        - И как же он это определит? - спросил Райк, не спуская глаз с оголённой иглы.
        - Здесь нужно понимать модель развития, так сказать, болезни, - он откашлялся, - обычно, эксплойтеры заражают цель, передавая в тело объекта свои клетки. При должном их количестве активируется процесс захвата цели.
        - Захвата? - переспросил Райк.
        - Именно! Эти клетки планомерно захватывают контроль над спинным и головным мозгом человека. Естественно, часть этих клеток начинает курсировать в кровеносных потоках. Заняв позицию, они объединяются в структуру, которая способна мыслить самостоятельно. И тогда, они начинают диктовать условия, создавать мотивы, контролировать мысли. Фактически, этот, с позволения сказать, паразит, контролирует только мотивацию человека, направляет его на принятие определённого решения. В дальнейшем человек определяет порядок действий самостоятельно. К примеру Ганс, - Фил указал рукой куда-то назад, словно бы в прошлое, - эта структура внутри него указывала ему, что нужно делать. Что он должен вытащить тебя любой ценой. Даже ценой жизни его друзей. Всё что он делал дальше, он решил делать сам. Понимаешь?
        - Частично. Ты говоришь так, будто эти клетки способны мыслить самостоятельно. Но это же всего лишь клетки, как это возможно?
        - Мы имеем дело с невиданным, удивительным. Я применяю те обозначения, которые наиболее к нему подходят, но, конечно же, регистрируя свои исследования, я придумаю более подходящие названия. У меня уже есть несколько идей, я был бы рад поделиться ими, но знаешь, если я узнаю что-то новое, то названия могут потерять свою актуальность и тогда получится, что этот разговор не имеет смысла, а я…
        - Значит эти, как ты говоришь, клетки, захватывают мозг человека? - вернул он Фила в нужное русло.
        - Да. Я назвал это первой стадией. Далее, эта структура начинает развиваться. Говоря простым языком, она захватывает всё больше власти. Внутри человека образуются волокна, но на данном этапе они скрыты внутри тела. В этот период человек уже теряет свою сущность, он становится механизмом, управляемым самим эксплойтером. Его собственные мысли и мотивы уходят на задний план. Но при этом, его организм укрепляется. Мышечная, костная масса… Выносливость человека в процессе должна стать выше. Это вторая стадия.
        - Но как из клеток собирается… эммм… личность эксплойтера? Как Анария стал Анарией, если ты говоришь, что это всего лишь клетки?
        - Недостаточно данных, но я предполагаю, что, объединяясь в структуру, они образуют личность, объединяя опыт каждой отдельной клетки. Сложный процесс, я хотел бы сказать больше, но пока не могу.
        - Как ты всё это определил? - нахмурился Райк.
        - Анария помог. Мы с ним работали вместе. Он также рассказал о третьей стадии, которая мною изучена меньше всего. За неимением, так сказать, другого опытного образца, Анария щедро поделился со мной своей плотью. Я прогнал по тестам, но если не видеть весь процесс обращения, то…
        - Фил, ближе к делу, пожалуйста.
        - Так вот. Как я понимаю, субъект на третьей стадии ложиться в спячку на несколько суток. В это время структура эксплойтера развивается за счёт человеческого мозга, кожи, костей. Как точно происходит замена я, сам понимаешь, не знаю. Но это похоже на окукливание гусеницы, после которой и появляются эти умозрительные изменения вроде синей кожи или этого замечательного пальца, - в глазах Фила горел восторг, но Райк поёжился от отвращения.
        - Жутковато звучит. Выглядит, полагаю, ещё хуже.
        - Именно что! Кстати про их палец. Это волокнистая конечность является их, можно сказать, половым органом. При помощи него эксплойтер пересыпает свои клетки в новый организм. Он не то вибрирует, не то искажает пространство в локальном участке, расширяя поры в коже, мышечных волокнах, пересыпая клетки в организм человека, не вредя ни коже, ни оставляя следов. Очень сложный механизм, мне нужна лаборатория побольше, чтобы разобраться во всём и…
        - И Анария делал это с тобой? - нетерпеливо спросил Райк.
        - Да. Он вовремя прервал процесс, но об этом позже. Сначала о главном. Моё устройство может напоминать обычный инъектор, но принцип действия другой. На всей поверхности иглы я разместил активные агенты, которые реагируют на присутствие клеток эксплойтера. Если реакция будет положительна, то здесь, - он пальцем указал на небольшой экран, размещённый на рукоятке, - будет показан зелёный сигнал. Если клеток эксплойтера нет, то индикатор будет красным. Всё просто. Я конечно планирую доработать это устройство, но мне нужно куда больше информации. Я смог бы в процентном соотношении высчитывать развитость структуры эксплойтера и определять, насколько далеко человек продвинулся в метаморфозе.
        - И эта штука работает?
        - Да! Смотри: - он приставил пистолет к своему плечу и вогнал иглу. Через несколько мгновений индикатор загорелся ярко салатовым цветом, - видишь? Правда здорово? Капитан? - Райк не сразу нашёлся, он ошарашенно смотрел на своего товарища, подбирая слова.
        - Ты считаешь, что это здорово? У тебя до сих пор есть клетки эксплойтера? Фил, я думал, что ты обезопасил себя!
        - О, я всё продумал! - улыбаясь от уха до уха заявил Фил. Райк радости учёного не разделял.
        - И на какой ты стадии?
        - А вот здесь начинается интересное. Я на нулевой стадии! - торжественно объявил он.
        - Ты только что сказал, что их всего три.
        - Но капитан, я же самостоятельно их разработал. И посему предоставляю себе право ввести новую, нулевую стадию. Если верить Анарии, это беспрецедентный случай. Я первый, понимаешь? Первопроходец.
        - Нулевая стадия говоришь, - Райк растеряно почесал затылок, - и в чём её суть?
        - Состояние пред подготовки к становлению эксплойтера. Молекулы того вещества, что впоследствии образуют структуру эксплойтера внутри человека, они у меня есть, но в недостаточном количестве для образования полноценной особи и даже для того, чтобы взять контроль над моими мотивами.
        - Не понимаю. Так ты станешь эксплойтером, или нет?
        - Если бы их было больше, то рано или поздно, я бы поддался и стал одним из них. Как это произошло у Анарии с капитаном Брэдли, - с придыханием говорил Фил, - но их недостаточно, а значит я обладаю большим контролем, нежели то количество клеток эксплойтера, что находятся внутри меня.
        - Ты не мог бы говорить чуточку проще? - попросил Райк. Учёный, нехотя, кивнул.
        - Эти клетки не могут начинать процесс объединения внутри моего тела, поскольку, скажем так, инопланетного материала им недостаточно. Физиологически, мой организм сильнее того количества клеток эксплойтера что есть во мне, так что и диктовать мне задачи они тоже не могут. Поэтому они адаптировались и образовали некий симбиоз с моим мозгом. Эта структура будет состоять из нас обоих. Я буду эксплойтером, но буду контролировать самого себя, если можно так выразиться. Я стану первым полукровкой!
        - И что же в этом хорошего? Фил, я не хочу принижать важность твоего исследования, но, насколько ты знаешь, эксплойтеры являются враждебной нам расой. Они и сами с удовольствием займут наши тела. К чему им полукровки?
        - Я хочу взять лучшее, что могут дать эксплойтеры. Улучшить наш геном. Сделать человечество живучее, сильнее. У эксплойтеров есть много полезных качеств, которые мы могли бы с ними разделить.
        - Например какие?
        - За недостатком опыта, малым временем эксперимента, я не могу раскрыть все положительные нюансы, но…
        - Пожалуйста, Фил, скажи то, что знаешь, - устало попросил Райк.
        - Хорошо. Например выносливость. Я могу стать сильнее, лучше переносить гравитацию. Ещё страх. Ты знаешь, что я, после того как прошёл Гронш, перестал его испытывать? У меня как будто удалили тот участок мозга, что генерировал эмоции страха, ужаса, паники. У этого есть, конечно, и последствия. Чего думаешь я стал такой бойкий? - захихикал Фил, - меня внутри распирает жажда деятельности. С этим почти невозможно бороться, хочется геройствовать! - Райк судорожно сглотнул.
        - Ты уверен, что Гронш тому причина? Ты ведь многое испытал, может ты просто привык бояться и поэтому… - с надеждой начал было Райк, но Фил яростно отмахнулся.
        - Нет, нет и нет! Я же учёный, доверяю только эмпирически полученным данным. И, как ты приказал, я себя исследовал. Этот Гронш, это состояние абсолютного ужаса. Абсолютного страха. Простому человеку не суждено его испытать и выжить. Я знал это и всё равно собирался рискнуть. Но Анария, поделившись со мной клетками эксплойтеров, защитил меня. Это всё равно было неприятно, но чего не сделаешь ради науки, - хитро улыбнувшись, Фил гордо выпрямил спину.
        - Очень рисково, - Райк, не подумав, брякнул: - что бы Гаспар сказал на это?
        - Он бы… Он бы помогал мне, - Фил, казалось, был сильно уязвлён этим вопросом. Он втянул голову в плечи и отвёл взгляд.
        - Ладно. Всё это интригует. Буду ждать развития твоих научных изысканий, - он вежливо поклонился Филу, - послушай, ты можешь сделать ещё несколько таких устройств? - Райк взглядом указал на пистолет. Фил согласно кивнул, - в таком случае займись этим. А опытный образец, если ты не против, я возьму.
        - Зачем? - вопрос учёного на мгновение повис в воздухе. Райк, который был уверен, что его капитанского авторитета хватит, для беспрекословного подчинения, оказался не готов к ответу.
        - Я участвую в каждой вылазке, мне будет полезно иметь в своём арсенале твой Дексплойтер.
        - Насколько я понимаю, сейчас мы отправляемся в дальний путь. Я оставлю пока у себя, вдруг удастся усовершенствовать?
        - Но… - Райк сжал кулаки, - может случиться спонтанная вылазка, нападение на корабль, или…
        - Капитан, я обещаю, что к первой же вылазке лично преподнесу Дексплойтер тебе, в лучшем виде и со всеми модификациями, которые успею внести! - Фил был настойчив. Вся его поза указывала на то, что он не собирается уступать. Это было логичным решением, он уверен в своей правоте.
        - Хорошо. Тогда составь, пожалуйста, полный отчёт по своему исследованию. Мне хотелось бы держать его под рукой, на случай непредвиденных обстоятельств, - махнул рукой Райк, собираясь выходить из отсека, но Фил, кашлянув, остановил его.
        - Зачем?
        - Зачем? Тебе что, недостаточно капитанского слова? - возмутился Райк.
        - Эти данные, - Фил обвёл рукой исследовательский отсек, - представляют большую ценность для будущего человечества и эксплойтеров. Капитан, нужно беречь их. Я не хотел бы, что бы мои наработки использовались для торга…
        - Я не стану никому передавать эти данные, Фил, - ярость Райка на неподчинение учёного бурлила в нём, и он направил её в свой голос, - ты должен понимать, что наша миссия опасна и вполне может статься, что мы подвергнемся нападению. Ты можешь быть убит. И все данные окажутся похоронены вместе с тобой. Этого ты хочешь? Ты принял моё командование, потому что доверял моим решениям. Доверься и сейчас, - он глубоко вздохнул, сделав паузу, и добавил: - такое открытое неподчинение в условиях боевых действий просто недопустимо. Но я слишком уважаю тебя, чтобы устраивать скандал. Прислушайся к разуму Фил, и пришли мне копию своих наработок. Даю слово, что не стану никому их продавать, даже если ценой будет моя жизнь, - он говорил смело, решительно и учёный, впервые за последнее время молчавший так долго, наконец согласно кивнул.
        - Хорошо капитан, ты получишь мой отчёт. Извини, просто это всё… Я чувствую такую большую ответственность на себе! Быть мостом между двумя расами, это большая честь, и я не хотел бы её лишиться, - он пожал плечами и виновато улыбнулся. Райк выдал в ответ как можно более сердечную улыбку.
        - Я понимаю. Спасибо за твою работу, и за твою смелость, Фил.
        Другие слова излишни. Райк, чьё раздражение уже почти достигло пика, вышел из отсека и в пустом коридоре, в металлической клетке посреди космоса тихо зарычал. Ответ был так близко! Если бы он мог получить этот Дексплойтер хотя бы на минуту, просто удостоверится, что с ним всё в порядке… Одна минута и всё, можно будет выбросить из головы тревожную мысль. Но нет, Филу же нужно всё самому контролировать. Райк был уверен, что если выяснится, что у него тоже есть этот штамм, вирус, болезнь? Он не мог подобрать правильного слова, но был уверен, что Фил сочтёт необходимым потратить множество часов, чтобы его обследовать. Сейчас, когда так много вещей требует его внимания! Этого нельзя допустить.
        ГЛАВА 12
        Справившись с раздражением, Райк выбросил из головы всё, что связано с Филом и направился в кабину пилота. Компанию Альдо составили Джо и Джулия. Когда Райк зашёл, их разговор рассеялся и три пары глаз уставились на него.
        - Всё в порядке шеф, летим к подпространственной бреши, - отрапортовал пилот, - жаль ты так и не поглядел на «Метрополию» снаружи, величественное зрелище.
        - Успею ещё. Нас никто не преследует? Ты следишь за окружающим пространством?
        - Джо следит. Но тот корабль, что нас атаковал… Наши сканеры не способны засечь такое маскировочное поле. Так что с одинаковой уверенностью я могу сказать, что мы одни, и что нас окружает целый флот кораблей невидимок, - растерянно пожал плечами он.
        - Надо было выторговать у Алексея спецификации, мы смогли бы перенастроить сканеры на отлов этих кораблей, - недовольно буркнул Джо.
        - Не думаю, что он согласился бы предоставить их нам, - с сомнением высказалась Джулия.
        - Соглашусь. Ладно. Охотиться за призраками у нас нет времени, так что остаётся лишь надеяться, что этот дезертир действовал в одиночку. А он мёртв. Сколько нам до прыжка?
        - Чуть больше трёх часов, - отрапортовал Альдо, - при условии, что мы не застрянем в очереди. Всё же в солнечной системе серьёзный траффик. Я сообщу, когда мы будем подлетать, чтобы вы успели занять место в укрытии.
        - Хорошо, - кивнул Райк и вышел из отсека.
        У него оставалось ещё два дела, которые нужно было успеть завершить до прыжка. Потом времени может уже и не будет. Райку не хотелось думать об Анарии, пока он будет разговаривать с Элис, так что первым делом он направился в кают-компанию, которую облюбовал представитель эксплойтеров.
        Каюта пустовала. Анария погрузился в своё медитативное состояние и Райк, на этот раз, издалека окликнул его.
        - Я пришёл поговорить. Что тебя беспокоит? - как можно более непринуждённо спросил он.
        - Меня беспокоит моё будущее, капитан, - спокойно ответил пришелец, - если мои сородичи достигнут успеха, то ничего хорошего меня не ждёт, но я, по крайней мере, продолжу приносить пользу своему народу. Но что если победит человечество? Если вы сможете дать отпор, что тогда со мной будет?
        - А чего бы ты хотел?
        - Самая вероятная судьба, которая мне представляется, что меня станут изучать, словно лабораторную крысу. Такой исход меня совсем не устраивает, - на мгновение замолчав, Анария тихо загудел, словно погрузился в медитацию, - я многое сделал для победы человечества. Это будет и мой триумф тоже. Я хочу быть вознаграждён.
        - Я уверен, что ты будешь награждён, как и все мы. Люди не глупы, они поймут, кто их спас.
        - Капитан Брэдли так не считает. Он уверен, что о нашем участии вскоре позабудут, и мы станем объектом исследования. Люди - это его вотчина и я склонен доверять такому мнению.
        - Всё зависит от того, как себя подать. Победа принесёт нам славу, я уверен в этом. Я думаю, что тебя сделают послом эксплойтеров среди людей. Это будет логичным и правильным решением, - Райк постарался тепло улыбнуться.
        - Кто меня им сделает? Нильс Бреган? Твои новые друзья освободители? - Райк молчал, - ты даже не знаешь, кто будет править людьми. Как ты можешь предрекать мне какую-нибудь положительную судьбу?
        - Что будет с центральной властью я не знаю. Не имею малейшего понятия. Но хочу сказать следующее, - он встретился взглядом с Анарией, - пускай наши пути недавно пересеклись, но я надеюсь, что доказал свою целеустремлённость. Я буду защищать интересы моей команды с таким же рвением, как сейчас ищу способы остановить враждебных нам эксплойтеров. А ты, Анария, член моей команды. Я сделаю всё, чтобы у тебя было достойное будущее. И Фил тоже. Ты ему нравишься, это видно. Может быть вы с ним станете первым объединением учёных двух рас? - с этими словами пришелец, казалось бы, воспрял духом, - одним словом, предаваться тревожным мыслям не нужно. Я обещаю, что сделаю всё что могу для тебя.
        - Спасибо капитан, я ценю это. И я рад, что выбрал правильного человека, кому довериться. Но я не тревожусь, я предполагаю наиболее вероятный исход. Если люди одержат верх и Нильс останется у власти, то тебе будет трудно исполнить обещание.
        - Да, ты прав. Но есть ещё партия освободителей. И нам… - Райк почувствовал, как волна раздражения снова накатывает на него, - послушай Анария, невозможно думать обо всём сразу. Я хочу решать проблемы по мере их поступления. Если мы проиграем, если эксплойтеры поработят человечество, то этот разговор вообще не будет иметь смысла. Поэтому нужно планировать сейчас то, как мы будем действовать в системе Диода, что будем делать, кого искать и…
        - Ты правильно сказал, планировать. Запланировать отходной путь, на случай предательства Нильса Брегана логичный шаг, я бы стал настаивать на нём, но ты назвал меня членом своего экипажа, поэтому я лишь прошу. Не теряй разума, Райк.
        - Хорошо. Я обдумаю это. Обещаю, - Райк, чтобы придать своим словам убедительности, положил руку на плечо пришельца. Его плечо было таким же человеческим, как и его, Райка. По крайней мере скрытое плотным комбинезоном.
        - Надеюсь ты это сказал не что бы отделаться от меня, - глаза Анарии опасно заблестели, но Райк выдержал его взгляд.
        - Нет. Я дал слово, и я его сдержу. Когда мы закрепимся информационно и стратегически в системе Диода, тогда можно будет вернуться к этому разговору.
        - Хорошо капитан. Я буду рад помочь всем, чем смогу.
        Кают-компанию Райк покидал с таким же «облегчением», как и исследовательский отсек. Раздражение, обида и ущемлённые чувства бурлили в нём как беспокойный океан. Почему они не доверяют ему? Зачем нужны эти разговоры? Они достигнут успеха, должны. Но эти разговоры о том, что будет дальше… Райку не хотелось заглядывать так далеко. Какая, по большому счёту, разница? Если они спасут человечество, это будет уже сама по себе награда. Зачем заглядывать так далеко? Райк подумал, что эта тема вообще впервые всплыла. Анария ведь прав, Нильс мог их предать и казнить Райка. Но что остальные люди? Если они узнают о его участии, то Райк станет мучеником. А что станет с экипажем? Встряхнув головой, он выбросил эти мысли. Ещё чего не хватало, будет сейчас предаваться бесполезным фантазиям. А ещё Фил, со своей упорностью. Может отослать его из отсека и быстренько проверить себя Дексплойтером? Нет, наверняка он узнает об этом и будет только хуже.
        С трудом выбросив из головы их обоих, Райк стал искать Элис. Светлый лучик в этом тёмном царстве. Беседа с ней должна поднять настроение. Но, как назло, Элис нигде не было. В спальном отсеке, на соседних кроватях, сопели Мари и Род, в остальных отсеках тишина. И, просто проверки ради, Райк заглянул в складской отсек. Элис оказалась там, усердно работая отвёрткой над одной из плит под ногами. Пять боевых костюмов возвышались над ней, словно безмолвная охрана. Звук открывающейся двери заставил вздрогнуть девушку.
        - Ой, Райк, ну ты и напугал меня! - рассмеялась она, не прекращая своего занятия.
        - Я искал тебя. Хотел поговорить, - он стал усаживаться рядом с ней, - что ты делаешь?
        - Ищу заначки. Твои ребята рассказали мне немного о Гарри, которому принадлежал этот корабль. У него наверняка здесь полно потайных отсеков, а я знаю, где они обычно располагаются, и как их найти. Эта плита сидела немного не плотно, и я решила проверить, - Её длинные, сильные пальцы умело откручивали винтики и Райк на пару мгновений замер, наблюдая за ней.
        - Тебе рассказали о… обо всём этом? - спросил Райк.
        - Да. Не так подробно, как хотелось бы, но ребята устали, я не хотела мучать их вопросами. Общую картину я представляю, - она сверкнула зубками, улыбаясь ему, - ну и влип же ты в ситуацию.
        - Не жалеешь, что полетела с нами? Тебе ведь тоже придётся принять участие в борьбе с пришельцами, - Райк протянул руку и Элис сложила в его руку пару открученных винтиков.
        - Не знаю. Честно, пока не могу понять. Я рада оказаться свободной, счастлива, что не нужно думать о Патриции и о том, как бы рассчитаться с ним. Но я скорее торговец, чем военный. Я даже стрелять то толком не умею, а ты хочешь, чтобы я помогала остановить целое полчище злобных пришельцев! - она нервно хихикнула.
        - Я тоже думал, что боец из меня так себе. Но когда настало время взять ответственность, я не мешкал и вот теперь оказался здесь. С кораблём и командой. Я принял решение, которое привело меня сюда, благодаря тебе, Элис. Ты надоумила меня не терять шансов, которые предоставляет судьба. И сейчас, как мне кажется, я могу оказать тебе ответную услугу. Ты свободная и можешь сойти в любой момент, при условии, что это не будет нас задерживать. Но разве не будешь ты потом жалеть? Ты говорила о приключениях, и мне сложно представить приключение более непредсказуемое, опасное и волнующее, чем наша миссия.
        - Ты всё верно говоришь, Райкуля, - Элис пихнула его локтем, - я пока не собираюсь сбегать. Просто мне… ну… непривычно такое. Я ведь всю мою жизнь думала о том, как обрести богатство. Я хочу стать галактическим магнатом, ворочать огромным капиталом, владениями, строить станции… - она открутила ещё один винтик и пластина пола поддалась, - так и знала! - радостно воскликнула она, поднимая плиту. Там лежал пистолет, браслет и какое-то устройство, с мерцающим синим индикатором.
        - Что это? - изумлённо спросил Райк.
        - Это заначка и сигнальный маяк. Он настраивается специальным образом так, чтобы его можно было найти при соответствующем запросе. Стоит ввести в аналогичное устройство специальный код и этот маяк выдаст точные свои координаты, - Элис аккуратно достала устройство и её пальцы забегали по панели управления, - сейчас я его отключу. Гарри, у которого вы отобрали корабль, мог наблюдать за вашими перемещениями. Знал куда вы направляетесь, где вы были. Учитывая, что мы собираемся в систему Диода, где вы его оставили, давать ему знать об этом не стоит.
        - Может у него здесь ещё подобные маяки имеются?
        - Не думаю. Если несколько маяков из этой серии держать на борту, то их сигналы будут путаться и данные о местоположении передавать не эффективно, - она помахала своей добычей, - теперь, правда, эта штука бесполезна. В обратную сторону она не работает.
        - В любом случае ты уже нам сильно помогла, - Райк благодарно положил руку на плечо Элис. Она опустила глаза и накрыла своей ладонью его руку.
        - Райк, то что случилось на станции…
        - Не надо, Элис. Что было то было.
        - Это всё от переизбытка чувств. Я ведь не верила, что когда-нибудь встречу тебя снова. Я даже не надеялась тогда, что ты снимешь с меня ошейник. Просто была рада тебя видеть, живого и невредимого.
        - И я тоже был рад узнать, что у тебя всё в порядке, - Райк хотел убрать руку, но боялся обидеть её неловким движением.
        Помолчав какое-то время, Элис убрала руку и Райк стал помогать прикручивать плиту обратно. Её сильные руки всегда вызывали восхищение и сейчас он любовался ими. В это мгновение он сильно как никогда чувствовал свою власть. Не смотря на то, через что ему довелось пройти, возможность подарить свободу близкому человеку было выражением его возможностей. И благодарность Элис была его наградой. На долю секунды, всего на долю, Райк пожалел о том, что встретился с Мари. Если бы всё повернулось иначе, он не должен был бы сейчас себя сдерживать. Ему нравилась Мари, но Элис… В прошлом она была для него недоступной, а сейчас недоступным стал он.
        Закончив с монтажом, Элис мягко намекнула что устала и Райк отправил её отдыхать в пассажирскую каюту. Сам же направился в кабину пилота. Джо с Альдо трепались о какой-то ерунде, Джулия уже ушла, и он занял её место. Молча слушая их разговор, Райк любовался звёздами, сверкавшими где-то вдали. Возможно, у одной из этих звёзд сейчас собирается и готовится к атаке флот эксплойтеров. Необъятные просторы космоса казались ему тесными. Человечество только начало свой путь в освоении этих просторов. И неужели всё должно закончится плачевно, рабством? Нет. Он этого не допустит. У него есть команда, есть информация. Он найдёт способ остановить захватчиков.
        - Уважаемые пассажиры Альдо Экспресс, прошу вас проследовать в укрытие, мы приближаемся к сканирующему кольцу, - объявил пилот через бортовую связь.
        Команда быстро собралась в ящике. Мари отчаянно зевала, её разбудили. Прислонившись к Райку, она положила голову на плечо. Вскоре подпространственный круговорот закружил их в безумной пляске ощущений. К такому невозможно привыкнуть. Райк старался фокусироваться на всех мелочах этого странного путешествия через брешь в реальности их мира. Это было за гранью воображения, за гранью понимания. И как бы Райк не пытался постичь всё, что происходило с ним во время погружения, ему это не удавалось. Он мгновенно терял контроль над органами чувств и всё что ему оставалось - плыть по течению. Возвращение в привычный космос было сравнимо с глотком свежего воздуха, после подводного плавания.
        Альдо пришёл за ними и вся команда направилась в кают-компанию. Райку очень хотелось называть теперь эту каюту оперативным штабом, так ему понравилось название, что придумал Сай.
        - Куда дальше, шеф? - спросил Альдо, явно неуютно себя чувствовавший, пока корабль доверен автопилоту.
        - Займи безопасную позицию, неподалёку отсюда. Нужно связаться с Саем и Алексеем. Как получим данные от них, нужно будет разыскать Клайда.
        - Можно затеряться в ближайшем астероидном поле, - лёгким движением пальца он отобразил маршрут на интерограмме окружающего их пространства.
        - Отлично, даю добро. Построй оттуда безопасный маршрут до станции, где сейчас Клайд. Старайся избегать патрулей Следствия и популярных маршрутов «Отпрысков Диода».
        - Не думаю, что за такое короткое время Гарри успел набрать достаточно баллов у Губерта, чтобы получить возможность для мести, - с сомнением в голосе сказал Альдо.
        - В любом случае я не хочу рисковать, - Альдо кивнул и вышел из каюты.
        Управление Джиммуникатором было доступно из кают-компании, так что Райк сразу же попытался установить связь с Алексеем. Ответа не было. Повторив попытку ещё раз, Райк изменил координаты и вызвал Джиммуникатор Сая. Ответа также не поступило.
        - Ну и что будем делать? - Мари, как и остальные, смотрела на Райка.
        - Вероятно, они заняты выполнением своей миссии. Не стоит паниковать. Значит, согласно плану, летим забирать Клайда.
        - А что если один из них предатель? Если это Сай, то прилетев на станцию, мы окажемся в ловушке.
        - Я согласна с Джо. Нужно действовать осмотрительно. Попробуем связаться с Клайдом через системы «АрмТек»?
        - Можно попробовать. Но нужно подлететь поближе. Аль, - он вызвал пилота, - двигайся по безопасному маршруту к станции, подлети на расстояние для прямой связи с браслетом Клайда. Избегай торговых маршрутов, старайся держаться на нейтральной территории.
        - Как скажешь, шеф. Ориентировочное время прибытия, пять часов, двадцать две минуты.
        Поручив контакт с Клайдом команде, Райк отправился в жилой модуль. Не найдя в себе сил даже раздеться, он повалился на кровать. Закрыв глаза, Райк пытался обдумать происходящее. Мысли роились в его голове, но стоило только попытаться сконцентрироваться на одной, как они исчезали. Плен у Патриция ударил по Райку ощутимее, чем ему казалось. Пережив состояние полного бессилия, он страстно желал больше никогда не оказываться в таком положении. Нужно действовать крайне осторожно.
        - Райк, проснись! - с ноткой тревоги в голосе, Мари тормошила его. На её лице был написан испуг.
        - Что случилось?
        - Клайд. Он не отвечает. Мы несколько раз пробовали связаться, сделали запрос на станцию, но его там нет.
        - Мы уже возле станции? - она согласно кивнула, - нужно попробовать связаться с Саем и Алексеем ещё раз, а затем будем садиться вслепую, - потянув затёкшие мышцы, Райк поднялся с кровати и, ухватив Мари за руку, повёл её в каюту капитана.
        Там было людно. Встретив взгляд Элис, он едва сдержал желание разжать руку, но он не должен этого делать. Мари должна быть уверена в том, что он выбрал её. А Элис… Она красивая девушка, но ей придётся смириться с его выбором. Если её вообще это волнует. Райк на мгновение почувствовал укол совести из-за того, что он думает о таких мелочах в час, когда всё внимание стоило посвятить миссии.
        - Сай не отвечает, - сокрушённо сказал Родвард, выполнявший роль связиста, - пробую установить связь с Алексеем.
        - Вы уверены, что Джиммуникатор настроен правильно?
        - Определённо да, - Джо выступил вперёд, - человек Алексея производил основную настройку, тесты показали положительный результат. И я лично следил за установкой.
        - Что же, значит есть вероятность, что…
        - Да, Гипотеза, я вас слышу, - раздался голос из динамика. Райк тут же подскочил к джиммуникатору.
        - Алексей! Нам не удалось связаться с вами в прошлый раз, а Сай и сейчас не отвечает. Что-то случилось?
        - Я был на переговорах. Связаться с Саем мне тоже не удалось. Будем надеяться, что это временная проблема.
        - Ты обсуждал проблему со своим руководством? Есть результаты?
        - Пока нет. Они изучают полученные доказательства, проводят собственную разведку, - после некоторой паузы он добавил, - извини Райк, но я не могу их поторопить.
        - Что же, будем надеяться, что они успеют принять решение вовремя. А что насчёт напавшего на нас корабля? Удалось установить его личность?
        - Да. Кораблём управлял некий Гарольд Клессон. Вам знакомо это имя?
        - Ещё как! - по кают-компании пробежал изумлённый шепоток, - у этого человека были причины отомстить нам. А что насчёт флота федерации? Есть какие-нибудь движения, передислокации?
        - Незначительные. Я поставлю вас в известность, как только что-нибудь узнаю. А что у вас?
        - Направляемся на станцию «Сх-О-84», одна из станций, связанная с сигналами эксплойтеров. У нас там свой человек, он должен был собрать всю возможную информацию.
        - Удачи вам. Будем на связи! - с коротким шипением сигнал замолк. Присутствующие переглянулись.
        - Надо же! Быстро он нашёл новый корабль, - со смесью ненависти и восхищения в голосе воскликнула Мари.
        - Этого я, конечно, не ожидал. Но всё позади. Теперь Гарри мёртв. Одной проблемой меньше.
        - И что будем делать теперь?
        - Будем двигаться дальше, - Райк коснулся браслета, активируя бортовую связь, - Аль, идём на стыковку.
        - Слушаюсь, шеф!
        - Кто пойдёт на станцию? - спросил Джо, делая лёгкий шажок вперёд, - помимо меня, естественно.
        - Мари, ты с нами? - она счастливо кивнула и обняла Райка за локоть.
        - Значит идём втроём. Оставлять корабль беззащитным не стоит.
        Началась суматоха. Пока корабль выполнял манёвр стыковки, Райк успел уговорить Джо не одевать боевой костюм, раздать поручения команде, оставшейся на корабле и собраться самому. В самый последний момент, Фил отдал ему дексплойтер. Почти сразу же к нему присоединилась Мари, так что проверить себя возможности не было. Помимо этого, Фил выдал ему крохотный сканер и тут же принялся тараторить, объясняя его назначение.
        - Это просто маячок, я загрузил в него всего одну функцию, искать источник неизвестного сигнала. Видишь шкала здесь, вот тут, - он яростно тыкал пальцем в маленький дисплей, - чем выше шкала, тем ближе источник! Так ты сможешь локализовать местонахождение механизма, который может быть частью врат, которые мы ищем, кото… - Райк успокаивающе поднял руку.
        - Я понял, Фил, спасибо! - седой учёный довольно хихикнул и, чуть ли не вприпрыжку, направился обратно к себе.
        Перед вылазкой, Райк проверил своё обмундирование. На этот раз, помимо пистолета, пристёгнутого к магнитной кобуре, он взял складной ножик и спрятал его за голенищем сапога. Простая конструкция, но потрясающая эффективность. Лезвие способно нагреваться до высоких температур, что позволяло резать в том числе менее тугоплавкий металл. Он практически одноразовый, поскольку в небольшой рукояти помещался аккумулятор малой мощности, но это лучше, чем оставаться безоружным, в случае чего.
        Когда они собрались в стыковочном шлюзе, к ним неожиданно присоединилась Элис. Взяв один из запасных комбинезонов, она, также с пистолетом на бедре, решительно подошла к команде высадки.
        - Возьми меня с собой, капитан, - попросила она, глядя Райку в глаза.
        - Элис, мы не знаем, что нас ждёт на станции, это может быть опасно, я не смогу тебя защитить, в случае чего. Поэтому…
        - Именно поэтому я и должна идти с вами. Вы же солдаты? - обратилась она к Мари с Джо. Те, нехотя, кивнули, - а ты большую часть жизни провёл на родной станции. У меня больше опыта взаимодействия с разного рода чиновниками, контрабандистами. Мой опыт будет полезнее там, - она пространно махнула рукой в сторону станции, - чем здесь.
        - Хорошо, идёшь с нами, - спокойно сказал Райк. Мари только успела произнести «но…», как он успокаивающе поднял руку, - за безопасность отвечают Мари с Джо, в критической ситуации беспрекословно слушайся их.
        - Да, конечно! - радостно улыбаясь, Элис встала рядом с ними и уставилась в одну точку. Она хотела выглядеть естественно. Райк показал подарок от Фила, объясняя назначение команде высадки, а потом послышался голос Альдо.
        - Стыковка через две минуты, готовьтесь. Я не буду глушить двигатель, если что, буду готов дать дёру. Неподалёку пришвартован боевой корвет. Опознавательных знаков нет, но мне он не нравится. Не задерживайтесь там.
        - Спасибо Аль, учтём.
        ГЛАВА 13
        Несмотря на то, что за свою жизнь Райк тысячи раз совершал стыковку к станции, идентичной этой, сейчас всё по-другому. Он чувствовал себя солдатом, что высаживается на чужой территории. Он готовился не к мирным переговорам, а к враждебной встрече. Если Клайда по какой-то причине удерживают здесь против воли, он будет готов прорываться с боем. Клайд член команды, он выручит его. Однако, когда шлюзовые створки разъехались в сторону и они вышли в переполненные доки, на них никто не направлял оружия. Большинству людей не было дела до прибывших людей, кроме двух пар глаз, невинно изучавших их. Высокий мужчина в длинном плаще, притороченном к комбинезону, вежливо улыбался, переводя взгляд с команды Райка, на свой браслет. Свободной рукой он придерживал сына. А уж взгляд паренька был наполнен неподдельным восхищением.
        Райк мысленно вернулся в прошлое. Когда-то он точно так же стоял за спиной отца, глядя на интересных гостей станции. Мальчик наверняка видел их корабль. «Гипотеза» без маскирующего поля вызывала восхищение. Это грандиозный корабль. Райк почувствовал, что изнутри его жжёт желание приветливо обнять людей, сказать что он такой же как они, что он тоже вырос на станции, но это будет неуместно и он «надел» официальную маску.
        - Райк Фар, капитан «Гипотезы», - представился он, протягивая руку встречавшему их мужчине.
        - Асвальд Рабелла, управляющий доком, - Райк перевёл взгляд на мальчишку, протягивая руку ему. Мужчина с гордостью в голосе представил, - мой сын Квист, - мальчик, широко улыбаясь, пожал руку Райка.
        - Мы прилетели забрать друга. Он должен быть здесь, но нам не удалось связаться. Видели ли вы этого человека? - вызвав на экран браслета фотографию Клайда, Райк показал Асвальду и его сыну.
        - Пап, это же тот самый Клайд, которого прогнали! - кипя от возбуждения пискнул мальчик.
        - Прогнали? - брови Джо сошлись на переносице.
        - Значит он ваш друг? - Асвальд горестно вздохнул, - что же, у меня плохие вести. Его действительно депортировали со станции.
        - А причина? - Райк сдерживался, но в его голосе всё равно сквозила угроза.
        - Его родители. Не поймите превратно, у нас свободная станция, но Джек с женой… Они уважаемые члены Правления, так много сделали для жителей 84й… Как я понял, они серьёзно поругались с сыном и теперь, встретив его, да ещё и под чужим именем, использовали всё влияние, чтобы убедить Правление выгнать его в кратчайшие сроки.
        - И куда вы его выгнали? - Райк невольно поглаживал пальцем рукоятку пистолета. От глаз Асвальда это не укрылось. Сглотнув, он продолжил.
        - Я не знаю. Когда решение было принято, его уже не было на станции. Возможно, он улетел на одном из пристыкованных в тот момент грузовиках.
        - Ясно… Дайте нам минуту, - попросил он, небрежно отмахнувшись. Асвальд, кивнув, отошёл подальше, подгоняя своего сына, которому уходить явно не хотелось.
        - Плохо дело, - шепнула Мари, - у нас нет даже следа.
        - Ещё не всё потеряно, - взяла слово Элис, - на каждой станции в этой системе есть ячейка «Отпрысков Диода», можно справиться у них. Возможно с их помощью Клайд и покинул станцию.
        - «Отпрысков Диода»? - голос Джо напряжённо звенел, - не хотелось бы снова связываться с этими…
        - Гарри мёртв. Нам нечего их боятся. Элис, ты знаешь, как их найти?
        - Да. Но нужно отделаться от этого типа, - её длинный пальчик осторожно указал на Асвальда.
        - Я попробую занять его, - сказала Мари. Райк кивнул, и она решительно направилась в сторону представителя станции. Остальные неспешно двинулись следом.
        - Мы приняли решение. Ребята хотят осмотреться, купить припасов. А мне требуется сопровождение, - Асвальд удивлённо поднял бровь, - я думаю приобрести недвижимость на некоторых станциях. Моё имя Мари Ройман, вы могли слышать о моей семье.
        - Конечно! - глаза человека заинтересованно заблестели, - вас интересует что-то конкретное?
        - Для начала я хотела бы просто осмотреться.
        - Сейчас, я организую сопровождение вашим друзьям и…
        - Это не требуется. И прошу вас, не афишируйте моё присутствие, я здесь инкогнито. Ну что, идём? - Асвальд нерешительно переводил взгляд с Мари на остальных. Круглые суммы реф, которые он мог нагреть на сделке, перевесили регламент, по которому чужаков с оружием необходимо сопровождать, и он кивнул.
        - Конечно, пройдёмте, - он сделал приглашающий жест и Мари, прильнув к Райку в поцелуе, шепнула, - дай мне маячок, - Райк передал подарок Фила ей и Мари, хитро подмигнув друзьям, пошла следом за ним.
        - Ройман? Не знала, что ты водишь знакомства с аристократией, - уважительно присвистнула Элис.
        - Долгая история, но полноправным членом дома Ройман её вряд ли можно назвать, - Элис хотела задать вопрос, но Райк сразу же отмахнулся, - потом сама у неё спросишь. Нужно найти этих «Отпрысков».
        - Да, конечно. Следуйте за мной, - Элис нырнула в один из коридоров, ведущих из доков, и они последовали за ней.
        Несмотря на то, что Райк вырос на станции и ориентировался здесь как у себя дома, он всё равно чувствовал себя чужим, ловил удивлённые взгляды прохожих. Что было магнитом, притягивающих их взор, пистолет? Может пережитое отражалось в его глазах? Походке? Ему хотелось бы посмотреть на себя со стороны, и он мельком бросал взгляды по сторонам, глядя на своё отражение на отполированных стенах, но видел лишь себя, ни больше, ни меньше.
        Они шли к рыночной площади. Станции «Сх-О» типа были идентичными и Райк знал эту дорогу. Ему даже казалось, что редкие украшения на стенах, рекламные плакаты он узнаёт, хотя конкретно на этой станции был впервые. Примерно посередине длинного перехода, Элис юркнула в служебное помещение. Дверь, которая должна быть запертой, была открыта. Неужели так просто? Райк множество раз проходил мимо подобных закутков, и ни разу не пробовал дёрнуть дверь. Она должна была быть закрыта и всё тут. Сожаление об упущенных возможностях молодости недолго властвовало над ним, дорога, которой вела их Элис, оказалась весьма извилистой и ему приходилось сконцентрироваться, чтобы запоминать все повороты. Не то, что бы он не доверял ей, просто иметь возможность самому оперативно выбраться обратно казалось правильным.
        Они ныряли в низкие тоннели, явно непредназначенные для прохода людей, огибали гулко вибрирующие шкафы, перераспределяющие энергию на станции, следовали за цепочкой проводов, небрежно висящих на стене. Вскоре Райк забросил идею запоминать дорогу, однако его поражало то, как Элис уверенно, не останавливаясь ни на секунду, мчится вперёд.
        - На каждой станции одинаковое расположение этих ячеек, что ли? - не удержался он от вопроса. Элис, резко повернувшись, прижала длинный пальчик к губам. Райк продолжил уже шёпотом, - как их до сих пор не нашли?
        - Всего есть три локации, где может находиться местное отделение. Мы идём в одну из таких точек, можно сказать наугад. Но у меня хорошее предчувствие, - бодро заявила она.
        - У нас не так много времени, нельзя что бы Мари заподозрили в обмане, иначе пока мы будем её вызволять…
        - Не беспокойся, я всё понимаю. До другой точки, где может быть ячейка «Отпрысков» не так далеко.
        Райк нехотя замолчал и продолжил покорно следовать за подругой. Элис подняла руку и замерла. Райк прищурился, пытаясь разглядеть в темноте причину остановки. Он услышал слабое потрескивание. Звук усиливался, он приближался откуда-то слева. Загорелся свет, освещая с каждой секундой всё большую площадь технических тоннелей. Наконец появился источник - металлический выступ, напоминавший гриб, по шляпке которого метались электрические всполохи. Он быстро промчался мимо них, но Райк успел углядеть рельсы, по которым он ехал. Когда свет совсем затух, Элис прошептала.
        - Одна из систем безопасности, для дураков. Если идти по не правильному туннелю, от этой штуки не убежишь, некуда сворачивать. Она испепелит мгновенно.
        - И много здесь таких ловушек? - с явным интересом спросил Джо.
        - В этой части станции не очень. Но чем ближе к системе энергоснабжения, тем их больше, и тем они дороже и сложней. Я пробовала пробраться в охраняемую зону, но даже близко подобраться не удалось.
        Они продолжили двигаться и вскоре Элис, посветив себе экраном браслета, нащупала холодную ручку. Она выглядела так, словно намертво замерла в одном положении и сдвинуть её не представляется возможным, однако Элис одними пальчиками повернула её. Комната за дверью выглядела куда более гостеприимно, чем Райк ожидал. Вполне прилично обставленная прихожая и несколько дверей, одна из которых оказалась приоткрыта, а из-за неё выглядывал настороженный человек.
        - Посетители? Кто такие? - требовательным голосом, срывающимся на фальцет, спросил хозяин этого укромного места.
        - Мы пришли купить информацию, - спокойно ответила ему Элис, проходя в прихожую и, по-хозяйски, оглядывая её.
        - Во избежание недоразумений, предупреждаю, у меня здесь установлена автоматическая система защиты, - уже чуть смелее ответил человек, выходя из-за двери. Взлохмаченные, длинные волосы, неопрятно напяленный поверх комбинезона коричневый свитер и усталые, покрасневшие глаза создавали впечатление, что этот человек здесь вообще не спит, не моется и не выходит в свет. Как знать, может так оно и было.
        - Мы хотим найти человека, который пропал с этой станции. Судя по всему, исчез он пару дней назад. Вся информация здесь, - Райк активировал свой браслет, открыл файл с фотографией и данными о браслетах Клайда. В ответ на его вопросительный взгляд, человек указал на захламленный какими-то микросхемами стол. Райк, проведя пальцем по экрану браслета, жестом отправил файл в указанном направлении.
        - Сейчас глянем, - небрежно смахнув хлам, он активировал экран на столешнице, занимающий всю его плоскость, и стал изучать полученные данные.
        - Меня зовут… - начал было Райк, но человек замахал на него руками.
        - Ты что! Никаких имён. Ты клиент. Я смотритель. Всё.
        - Хорошо, как скажешь, - небрежно буркнул он. Следовать этому глупому правилу было несложно, хотя Райк и не понимал смысла. Его имя всё равно высветилось у смотрителя в списке контактов.
        - У меня есть информация, но я не могу её передать. Это угрожает моей безопасности. Прошу вас покинуть мою скромную обитель, - наконец сказал он.
        - Мы не можем уйти, эти данные слишком важны! - возмутился Райк.
        - Вам придётся. Ничем не могу помочь, - Смотритель развёл руками и стал двигаться навстречу гостям, пытаясь вытеснить их из комнаты со столом.
        - Послушай, назови свою цену, и…
        - Нет. Никакого обсуждения. Уходите!
        Райк в ярости сжал кулаки, а Джо уже потянулся к оружию. Казалось конфликта избежать не удастся, но вперёд вышла Элис. Повернувшись к Смотрителю спиной, она мягко отпихнула мужчин.
        - Дайте мне с ним поговорить пару минут. Давайте за дверь, - скомандовала она и добавила мягче, - прошу вас, доверьтесь мне.
        - Давай Джо, - шепнул Райк, и они шагнули обратно в прихожую. Дверь плотно закрылась. Он не знал, что задумала Элис, но это всяко было лучше, чем вооружённая стычка. Кто знает, блефовал ли смотритель про систему защиты? Рискнуть можно будет, если план Элис не сработает. А через несколько минут дверь снова открылась. Девушка, широко улыбаясь, приглашающе махнула рукой. Райк бросил взгляд на смотрителя, тот выглядел спокойным, однако рука слегка дрожала. От боли? Страха? Было очень интересно, что же здесь произошло, но приоритеты были другими.
        - Ты готов сотрудничать?
        - Да, конечно. Ваш друг, Клайд, прибыл сюда инкогнито и устроился работать обслуживающим инженером отдела энергоснабжения. Затем он вышел на контакт со своими родителями. Был большой скандал, у меня осталась видеозапись, если вам интересно, - он хихикнул, но встретив суровый взгляд Райка, откашлялся и продолжил, - они раскрыли его настоящее имя председателю правления станции и тот распорядился депортировать его.
        - Это мы и так знаем.
        - Да, сейчас, - бросив косой взгляд на Элис, Смотритель продолжил, - он искал транспортник и даже нашёл капитана, готового вывезти его, когда на станции появился один пират. Он, также, как и вы, спрашивал про Клайда, и я выдал ему всю информацию, что у меня имелась. Он заплатил круглую сумму за то, чтобы я стёр все упоминания о его присутствии на станции, так что… я видел, как он вёл под руку вашего друга на свой корабль, боевой корвет.
        - Тот, что сейчас возле станции? - тут же спросил Джо.
        - Нет, это другой.
        - Хорошо. Как он выглядел, этот пират? Его имя?
        - Изображений у меня не осталось, я честный делец, - опять сорвавшись на фальцет, воскликнул Смотритель, - а имени он не назвал. Но я уверен, что видел его на базе «Отпрысков Диода», годом ранее, ещё до назначения на эту станцию. Явно авторитетная личность.
        - И куда они полетели?
        - Я не знаю, ведь он… - Элис кашлянула и лоб Смотрителя покрылся испариной, - станция «Сх-О-217». Я слышал обрывок разговора. Но это не точно, можно сказать слух.
        - Это лучше, чем ничего. Спасибо, - Райк задумался, формируя следующий вопрос, - на этой станции происходит что-нибудь необычное?
        - Что ты имеешь ввиду? - нахмурился смотритель.
        - Какие-нибудь эпидемии, вооружённые стычки?
        - Не более чем обычно, - пожал плечами тот, - мне бы конкретики.
        - Ладно, не важно, - Райк коснулся экрана своего браслета, - сколько мы тебе должны?
        - Я уже заплатила, всё в порядке, - радостно чирикнула Элис.
        - Да, всё в порядке, - недовольно пробубнил Смотритель, но всем видом изображал радушие, - могу я помочь чем-нибудь ещё?
        - Пока нет, мы обратимся к тебе, если потребуется, - Элис подмигнула ему и направилась к выходу. Райк с Джо двинулись за ней.
        Оказавшись в лабиринте технических помещений, Райк не смог удержаться от вопроса.
        - Элис, что ты ему сказала? Ты била его?
        - Била? Да ты что! - расхохоталась она, - просто сделала ему предложение, от которого он не смог отказаться.
        - А поконкретнее?
        - Пускай это останется нашим делом, без обид. Парень и так поступился своими принципами.
        Воцарилось молчание. Он должен доверять Элис. Что-нибудь действительно важное она не стала бы скрывать, а как она сговорилась с этим типом, какое ему, по большому счёту, дело? Нужно думать, что делать с полученной информацией. Клайда похитил какой-то авторитетный пират. Не будь Гарри мёртв, он бы подумал на него. Кому ещё они могли перейти дорогу? Ну конечно! Эксплойтеры легко могли покорить кого угодно. Вероятно, их агент Клайда и забрал. Но зачем? Скоро они узнают. Родная станция… Райк подумал о возвращении домой без удовольствия. В каком статусе он вернётся? Беглый преступник, пират, капитан корабля… что скажет отец? Райк слегка поёжился, представляя предстоящий разговор, но внутри был полон решимости. Он получит информацию так или иначе. С согласия отца или без.
        Когда они вышли из технических помещений, Джо вызвал Мари. Она как раз заканчивала осмотр одного помещения и пригласила их присоединиться. Большой, свободный отсек был по пути, почти возле доков, так что Райк охотно принял предложение. А когда они зашли, Мари делала какие-то пометки в своём браслете. Асвальд переговаривался с каким-то темнокожим мужчиной, что стоял возле двери с оружием на изготовку. Оставив Джо и Элис возле них, Райк подошёл к Мари.
        - Он отказался дать осмотреть свой браслет, - почти не размыкая губ прошептала она. Райк кивнул. Это могло означать что он служит эксплойтерам. Ему нужно повторить просьбу, но более настойчиво. Нужно убедиться. Может незаметно кольнуть его дексплойтером? Вряд ли он разрешит, скорее расценит как нападение. Даже если они захватят его силой, это закроет путь на любую другую станцию «Сх-О». Пускай ресурсы Следствия сильно сократились, с уничтожением их главного сервера, ничто не помешает им захватить их в доках при стыковке с другой станцией.
        - Асвальд, могу вас попросить показать браслет? - сходу спросил он. Мужчина перевёл взгляд на него и спокойно сказал.
        - Нет. Я уже второй раз отказываю в подобной просьбе. Могу я узнать причину вашего интереса? - Райк уже придумал причину и терпеливо принялся излагать.
        - Конечно. Как вы знаете, наша спутница крутится в высших кругах и недавно к нам обратился с личной просьбой Хонар Сталье. Он рассказал о новомодном изобретении подпольного бизнеса, особой модификации стандартного браслета «АрмТек». Эта модификация особенно популярна среди наделённых властью чиновников, по крайней мере в Солнечной системе. Узнав, что мы собираемся в систему Диода, он попросил нас проверять всех достойных граждан, на предмет установки этой модификации. Без применения силы, добровольно, конечно же, - брови Асвальда насупились, сам он весь подобрался, словно готовясь к драке, - мы вас ни в чём не обвиняем, но поскольку вы встретились на нашем пути, мы хотели бы уважить просьбу Хонара, - Райк замолчал, но Асвальд не спешил протягивать руку, - так вы отказываетесь?
        - Да. Я имею на это полное право. Если достопочтимый мистер Сталье желает узнать, не покупал ли я пиратскую модификацию его браслета, пускай пришлёт мне официальный запрос.
        - Конечно, я ему передам, - Райк через силу улыбнулся. Отнимать его браслет силой чревато неприятными последствиями. Даже если он окажется агентом эксплойтеров, что помешает ему приказать схватить их? Кто станет слушать чужаков?
        - Мари, ты присмотрела что-нибудь? - подчёркнуто громко спросил Райк.
        - Да, есть интересное помещение, - пожав руку Асвальда, она сказала, глядя ему в глаза, - я пришлю оценщиков, и с ними вы можете договориться о сделке. Спасибо за экскурсию!
        - Всегда рады, - холодно ответил Асвальд.
        Уже поднимаясь на корабль, Райк вкратце рассказал Мари о том, что им удалось узнать. Мари, же, когда стыковочный шлюз «Гипотезы» отделил их от станции, вернула маячок Райку.
        - Я прогулялась по станции с Асвальдом, сильнее всего сигнал возле отсека энергоснабжения. Туда вход запрещён, - Мари выглядела встревоженно, - более того, когда я задала вопрос об этом запрете, Асвальд явно встревожился.
        - Мы можем вернуться туда с оружием, - предложил Джо.
        - Глупо. У нас есть ещё две станции из списка, да и Клайд наверняка собрал больше информации, чем удастся нам, врываясь туда с оружием наперевес.
        - Но, если мы просто полетим сейчас, вслепую, мы можем оказать медвежью услугу Клайду, или самим попасть в ловушку! - заметила Мари.
        - Но и медлить нельзя. Клайд может быть на волоске от гибели, прямо сейчас! - Джо сильно нервничал.
        За спором они добрались до кают-компании и не успела остальная команда присоединиться к диспуту, как раздался сигнал с джиммуникатора. Спор мгновенно прекратился. Их вызывал Алексей.
        - У меня хорошие новости! - одной этой фразой голос из динамика разрушил гнетущую атмосферу в кают-компании, - Сай вышел на связь. Он очень осторожен, поскольку держать контакт с потенциальным врагом для него равносильно смертному приговору.
        - И что он сказал?
        - Информация передана всем высшим чинам, кому он доверяет. Он охотно делился информацией и с другими капитанами, лейтенантами, что бы ему не смогли заткнуть глотку, в случае чего. Сейчас идёт жаркое обсуждение, проводят расчёты, планируют кампанию. Одним словом, лёд тронулся.
        - А что твои люди?
        - У меня всё по-прежнему. Я не возьмусь предугадывать решение лидеров партии, но верю, что они внемлют гласу рассудка.
        - Как по-твоему, сколько времени может занять передислокация объединённых сил? Успеют ли, в случае принятия положительного решения, боевые корабли выйти на позицию?
        - Успеют. Должны. Как ваша миссия? Нашли своего информатора?
        - Не совсем. Мы столкнулись с проблемой. На оговорённой станции его уже нет. Если вкратце, то его, судя по всему, похитил какой-то пират. Причина не ясна.
        - Личность не удалось установить? Есть какие-нибудь идеи, кто это может быть?
        - Скорее всего, это агент эксплойтеров. Поскольку единственный пират, кому наша команда перешла дорогу, умер в солнечной системе, вместе с вашим кораблём. И теперь остаётся понять, что задумал этот…
        - Умер? - прервал Райка Алексей, - ты сказал умер?
        - Ну да. Мы уничтожили тот корабль. Никакой спасательной капсулы на сканерах не было. Он мёртв.
        - Вообще-то нет, - сухо сказал Алексей, - мне жаль вас расстраивать, но… Кхм… В общем… эти корабли, они управляются удалённо, - наконец сказал он. В комнате воцарилась тишина.
        - В каком смысле? С материнского корабля?
        - Не совсем так. Вы должны понимать, это одна из самых инновационных военных разработок нашего флота, я не хотел разглашать данную подробность, но я доверяю вам и, надеюсь, информация не уйдёт дальше экипажа «Гипотезы».
        - Даю слово, - решительно сказал Райк. Он бросил взгляд на присутствующих. Джо, Мари, Элис, Род. Может ли он отвечать и за них? Райк не был уверен, но у него не было иного выхода.
        - Хорошо. В общем. Корабль управляется удалённо, при помощи специально разработанного интерфейса, установить который можно где угодно. Хоть в грузовом отсеке дешёвого грузовика, хоть в вашей каюте. Благодаря некоторым модификациям, сигнал может передаваться очень далеко, но в пределах одной звёздной системы.
        - Как это возможно? - изумилась Мари, - ведь есть задержка в отклике корабля на большом расстоянии!
        - А вот это уже не имеет отношения к делу, - жёстко отрезал Алексей, - важно лишь то, что, уничтожив истребитель, вы не убили пилота. Разве что он настолько безумен, что установил интерфейс на самом пилотируемом корабле и отправился в бой.
        - Значит он мог находится в соседнем ангаре, пока мы с вами мирно беседовали на «Метрополии»?
        - Верно, - холодно ответил Алексей.
        - Есть какие-нибудь способы, как можно отследить последнее местоположение интерфейса?
        - Только пока он активен. Учитывая то, что корабль разбит, я думаю этот человек оставил всё оборудование, а ещё более вероятно, он его уничтожил, чтобы не оставлять следов. Я сожалею, но ничем не могу помочь, - на некоторое время он замолчал и продолжил, словно снедаемый чувством вины, - я отдам в ваше распоряжение боевой корвет с доверенным капитаном во главе.
        - Спасибо за предложение, но мы действуем инкогнито. Сопровождение военного корабля может связать нам руки, - с сожалением произнёс Райк. Во взгляде Джо читалось несогласие, но Райк был уверен в своём решении.
        - Возможно ты прав, - нехотя ответил Алексей, - однако мой человек опытный разведчик. Он может следовать тенью, будучи готовым прийти на помощь в критической ситуации. Я отдам ему особые распоряжения не вступать в контакт, пока это не станет необходимо.
        - И как он определит, что момент настал?
        - Пустишь в эфир короткое, шифрованное сообщение. Отправляю файл.
        - Хорошо, это годится.
        - В таком случае, вынужден откланяться. Держите в курсе событий, и я тоже отчитаюсь, как только смогу. Конец связи, - с тихим шипением, динамик джиммуникатора заглох. Команда какое-то время молча переглядывалась.
        - Подмога - это хорошо. Мне будет немного спокойнее, зная, что наши тылы прикрыты, - нарушил тишину Джовес.
        - Если мы сможем и дальше действовать инкогнито. Кстати о действиях, капитан, что предпримем? - спросила Мари.
        - Нужно вытаскивать Клайда, - задумчиво глядя на свои руки, он пояснил, - во-первых он член команды. Мы не бросим его в беде. Во-вторых, Клайд мог получить важные разведданные. Всё, что нам удалось узнать - это связь сигналов с системой энергоснабжения. А, насколько я помню, это вотчина Клайда.
        - Может быть там только передатчик? - предположил Родвард.
        - Сомневаюсь. Ещё на моей станции я заметил, что много энергии расходуется впустую. Колоссальные цифры. Эта энергия могла быть зарезервирована для врат, - Райк нервно встряхнул головой, - всё равно нам нужно больше информации, строить предположения можно бесконечно.
        - Могу я внести предложение? - скромно спросила Элис.
        - Конечно, говори, - предложил Райк.
        - Опираясь на данные, что у нас есть, можно предположить, что эти сигналы связанны с вратами эксплойтеров. А раз сигнал сильнее всего возле системы энергоснабжения, и, как ты говоришь, много энергии расходуется впустую, можно предположить, что врата запитаны на станциях типа «Сх-О».
        - К чему ты клонишь? - спросил Райк. Элис отвернулась, словно набираясь смелости.
        - Да то, что мы можем передать эти данные флоту. Они могут разнести станции из вашего списка и это остановит развёрстку врат.
        - Ты понимаешь, что предлагаешь? - прошипел Джо, - да это же геноцид!
        - Мне не хотелось предлагать такое, это ужасное решение, но я не могла не сказать! - взволнованно произнесла Элис, - просто нужно держать такое решение на всякий случай. Жертвуя малым, спасти многих, - на этот раз Джовес, явно нехотя, но всё же кивнул.
        - Тем не менее, с этим стоит повременить. На данный момент в приоритете освобождение Клайда. Получим от него информацию, мы сможем принять решение, что делать дальше.
        - Относительно этого… - Элис смущённо потёрла шею, - могу я высказать ещё одно предположение?
        - Не спрашивай, говори, - раздражённо вздохнул Райк.
        - Если мы просто полетим на «Гипотезе» вперёд, то попадём в ловушку. Ясно как день, что этот похититель, Гарри, ждёт нас.
        - И что ты предлагаешь?
        - Снарядим ещё один корабль, для высадки на станцию. Дешёвый грузовик, с не засвеченными сигнатурами. Так мы попадём на станцию и сможем, не привлекая внимания найти Клайда.
        - Разумно. Есть возражения? - команда молчала, - тогда разделимся. Джо, Мари, вы со мной.
        - Я возьму боевой костюм, - решительно сказал Джо.
        - Нет. Тебя не пустят на станцию в таком обмундировании. Да и если пустят, это привлечёт слишком много внимания.
        - А если нам придётся дать бой?
        - Я вырос на этой станции. Отец… Он должен встать на нашу сторону. Я смогу убедить его. Мы высадимся, незаметно доберёмся до него, с его помощью найдём Гарри и Клайда. Если Гарри будет поджидать нас на корабле, Гипотеза даст бой. Если нас убьют, Филимон примет командование.
        - Только не стоит покупать корабль в доках. Во-первых, это дорого, во-вторых, привлечёт лишнее внимание, - Элис, сложив руки на груди, смотрела прямо Райку в глаза, - мы должны снова обратится в ячейку «Отпрысков Диода». У них всегда есть корабль на привязи, для таких случаев. Я всё организую, но мне нужен сопровождающий.
        - Я пойду с тобой, - Джо был полон решимости, но, судя по виду Элис, она бы предпочла Райка.
        - Хорошо, приступайте.
        Обсудив стратегию, все стали расходится, но Райк успел поймать Мари за руку. Он подождал, пока остальной экипаж выйдет и, оставшись наедине, прижался к ней в поцелуе. Внезапный порыв страсти не позволял медлить. Ему хотелось раствориться в объятиях Мари. Он не хотел себе признаваться, но в этих объятиях Райк искал защиты. Его стратегия, план, команда, всё казалось шаткой конструкцией, способной развалится от одного не осторожного действия. Карточный домик, не иначе. Он уже забыл о том, что такое страх, но гнетущее чувство ответственности вновь пробуждало опасения о успешности их кампании.
        - Ты выглядишь очень усталым. Тебе нужно поспать, - тихо сказала Мари, отстранившись от Райка. Ласковой рукой, она гладила его волосы, глядела, улыбаясь, в его глаза.
        - Отдохну. Я должен поговорить с Филом, а потом посплю. Обещаю.
        - Я так хочу остаться с тобой наедине, в спокойной обстановке. Райк, обещай мне, что, когда всё это закончится, мы уедем с тобой куда-нибудь. Вдвоём, - ему показалось, что голос Мар? дрожит от волнения.
        - Ты правда хочешь этого? Мари, у нас давно не было возможности поговорить, но если мои чувства…
        - Нет, - перебила она его, - я кажется разобралась в себе, - она на мгновение замерла, сцепилась пальцами с Райком и, глядя ему прямо в глаза, уверенно сказала, - я люблю тебя.
        - И я люблю тебя, Мари, - ответил Райк. Он смотрел ей прямо в глаза, ему казалось, что он слышит стук её сердца, но… Волшебства не произошло. Он думал, что почувствует что-то ещё, эмоциональный подъём, но его не было. Он так жаждал взаимности от Мари! Почему теперь это для него просто слова? Он смотрел на неё, пытался утонуть в её глазах, но видел лишь члена экипажа. Он разжал объятия и направился к двери, - нужно поговорить с Филом.
        - Отдохни. Ты обещал, - услышал он позади растерянный голос Мари и лишь кивнул.
        Подходя к дверям исследовательского отсека, Райк пытался понять, что с ним происходит. Виной тому пережитые события, не иначе. Его сердце загрубело, наверняка дело в этом. Но увидев улыбающееся лицо Фила, рассказывающего какую-то научную байку Анарии, Райк почувствовал сильное раздражение.
        - Ты можешь модифицировать дексплойтер так, чтобы он действовал издалека?
        - Сомневаюсь, капитан, внешняя среда может оказать влияние на состав, вследствие чего анализ будет не точным, а если…
        - Просто попробуй это сделать. И нам нужно больше устройств. Пускай это будет приоритетной задачей, - холодно сказал он. Фил растерянно кивнул и даже не стал комментировать приказ.
        - Пока могу предложить ещё два дексплойтера, обычных. Пускай будут у вас, - Райк, кивнув, взял протянутые инъекторы.
        - Тебе нужно отдохнуть, капитан, - прогудел Анария.
        - Да, - эхом повторил он, - да, именно этим я и собирался заняться.
        Выйдя из отсека, Райк думал о кровати в жилом отсеке, но ноги сами несли его в тихий, пустой инженерный отсек. Он хотел остаться один, всего на минуту. В конце коридора послышались шаги и Райк, словно вор, юркнул в отсек и замер, прислушиваясь не шёл ли кто за ним. В ответ тишина. Он достал инъектор, снял с предохранителя, оголил иглу и воткнул себе в плечо. Он жаждал узнать правду, но невольно отвёл взгляд. Уже отвыкший от страха, он не понимал логики своих действий, но Райку пришлось преодолевать сопротивление, чтобы взглянуть на экран дексплойтера. Сигнал был зелёным.
        Нет! Волна паники оглушила его, в ушах звенело. Он грузно осел на пол и зажмурился. Отбросив пистолет в сторону, он обнял колени и старательно пытался сжаться в маленький комочек.
        - Райк, что случилось? - бодрый голос Элис вывел Райка из апатии. Он поднял взгляд и тихо ответил.
        - На меня столько навалилось, я просто хотел немного себя пожалеть. Извини, что тебе пришлось это увидеть.
        - Да брось, я всё понимаю, - она присела рядом с ним, - ответственность штука тяжёлая. Но ты не один. Мы все, твоя команда, разделим последствия, какими бы они не были.
        - Но решения принимаю я. Если я сделаю что-то неправильно, ошибусь, мы все можем умереть. А я ведь…
        - Не был к этому готов, да? Райк, я помню, как мы с тобой высадились на Кемале. Тот Райк и ты, это два разных человека. Ты превзошёл все мои ожидания! Ты сколотил команду, раздаёшь приказы двум крупнейшим военным организациям, а президент лично хотел тебя убить, - голос Элис был преисполнен сочувствия.
        - Никому я приказы не отдаю. Если бы я мог, всё было бы куда проще и… одновременно сложнее. Я просто оказался в нужном месте, в нужное время. Я собрал информацию и передал её более важным людям.
        - Но твоя работа ещё не закончена. Всё будет в порядке. Мы спасём вашего друга, узнаем про сигналы, сообщим флоту, а уж они не подведут, - Элис обняла его. Её цепкие пальчики крепко вцепились в плечо Райка, - мы сделаем это.
        - Спасибо, подруга, - Райк тяжело вздохнул.
        - Тебе нужно поспать. Мы отправляемся за кораблём. Это займёт не меньше двух часов. Ты успеешь хоть немного отдохнуть. Давай, - она потянула его за собой и Райк, нехотя, стал подниматься.
        Ему не хотелось ничего говорить, он молча шёл за ней. В жилом отсеке было пусто. Райк упал на ближайшую кровать и отключился.
        ГЛАВА 14
        …Она смотрела на него с презрением. Он потянулся в её сторону, но хлёстким ударом она отбросила его руку в сторону. «Мари, почему?» Он взглянул налево, в поисках поддержки, но встретил холодной взгляд Джовеса. Всего один шаг в его сторону, и импульсная винтовка нацелилась на него «Стой где стоишь, чудовище». «Я же ваш друг, я не чудовище!» в панике крикнул он. «А ты посмотри на себя» предложил ему голос справа. Он повернулся и уставился в зеркало, которое Филимон держал в руках. Его кожа отливала синим, а на щеках красовались грубые оспины. «Это не я, здесь какая-то ошибка!». «Нет никакой ошибки» услышал он холодный голос Мари за спиной. Руки сцепило змейкой наручников. «Зря ты нам сразу не сказал» Джо сплюнул на пол и отвернулся от него. Мари, Фил, все отвернулись от него. Он остался один. Совсем один…
        Проснувшись в холодном поту, Райк не сразу ухватил за хвост реальность, высвобождаясь из объятий сна. Тяжело дыша, он умылся, одел запасной костюм, который кто-то заботливо положил возле его койки. Он должен им рассказать. Все знают, что Фил частично стал эксплойтером. Разве к нему стали плохо относится? Но он не капитан. Станут ли они слушаться приказов пришельца? Он может сказать позже, когда атака эксплойтеров будет отбита. Но что, если это обратимый процесс? Может Фил поможет ему? Разработает какую-нибудь сыворотку?
        Нет. Фил будет изучать его также, как себя. Этого нельзя допустить, он должен быть дееспособным. До атаки эксплойтеров остаётся все меньше времени, наверняка за это время с ним не произойдёт никаких непоправимых изменений. Но они уже произошли! Он стал бесчувственным. Бесстрашным. Это полезно для миссии. Но что, если это начало изменения его мотивов? Что если он вскоре захочет предать товарищей? Нет, у него и близко таких мыслей не было. Он не вправе отказываться от такого дара. Ему придётся пожертвовать собой. Рискнуть своим положением.
        Всё ещё немного дрожа после ночного кошмара, Райк заглянул в кают-компанию. Девушки сидели вдвоём и Джулия, восхищённо вздёргивая бровки, хихикала над какой-то историей Элис. Райк передумал и пошёл в рубку. Альдо что-то жевал, Родвард изучал показания сканеров. Райк занял свободное место и пространно уставился вперёд.
        - Элис отчиталась, они уже снаряжают корабль, - нарушил тишину Родвард
        - И как он? Развалюха?
        - На самом деле, всё не так плохо, - весе