Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Дорошин Богдан: " Мрачное Королевство Честь Мертвецов " - читать онлайн

Сохранить .
Мрачное королевство. Честь мертвецов Богдан Анатолиевич Дорошин
        Каково это - жить среди оборотней, некромантов и вампиров? Петша Балашою знает об этом не понаслышке! Он - типичный представитель Мрачного королевства, весьма цивилизованной, но несколько жуткой страны. Здесь правит нежить, и, чтобы уцелеть, простым людям требуется соблюдать законы мертвых дворян. Главный из которых - не якшаться со «светлыми». Но как это сделать, если группа лазутчиков с той стороны границы сама забрела в твою гостиницу, где ты как ни в чем не бывало трудишься управляющим? И как быть, если «светлые» поручают тебе миссию, от которой невозможно отказаться? Миссию, где проще умереть, чем довести дело до конца.
        Богдан Дорошин
        Мрачное королевство. Честь мертвецов
        1
        Если вам скажут, что жить в Мрачном королевстве ужасно, не верьте ни одному слову. Да, солнца мы не видим круглый год, апотому можно смело утверждать, что существа мы ночные, хоть и люди. Почему так? Все просто: наша мудрая и справедливая Королева, которую в остальном мире почему-то называют Злой, повесила защитное заклинание на свои владения, не пропускающее в том числе и солнечные лучи.
        Зачем? Меня можете не спрашивать! Яобычный парень по имени Петша Балашою, который последние четыре года работает в придорожном трактире «Граф Штефэнеску». Иесли вы подумали, что заведение получило свое название от имени того самого лорда-вампира, то не ошиблись. Скажу больше: мрачный четырехэтажный особняк, гостиница-трактир, ему и принадлежит, но благородный владыка, как и большая часть мертвых дворян, предпочитает обитать подальше от людей. Лишь изредка ему приносят в жертву тех, кто нарушил закон. Ну там украл что-нибудь, вдом не свой вломился, насильственные действия учинил или, не дай Королева, убил кого-то.
        Тюрем в Мрачном королевстве нет: либо штраф звонкой монетой, либо будь добр пройти на эшафот. Путешественники из других стран, нередко останавливающиеся в «Графе», ужасаются подобному положению вещей: мол, как же так, за украденную краюху хлеба превращают в обескровленный труп!
        Но я всегда считал, что наша система правосудия работает хорошо. Нарушаешь закон - изволь отвечать. Уменя, допустим, хватит средств, только чтобы выплатить штраф за украденную козу, не больше. Но за ту же сумму я могу купить четырех баранов. Вопрос: зачем мне красть козу?
        Многие из путников, выросших в «светлых» царствах, скем я имел удовольствие пообщаться, апеллировали, что не каждое преступление продиктовано злым умыслом, чему я удивлялся. Спрашивал, что же толкает бедолаг на столь низкие поступки, ивсегда слышал, дескать, безнадега, голод и отчаяние. Что повсеместно идут войны, сжигаются деревни, людям нечего есть, негде спать, апотому они вольны сами взять свою судьбу в руки. Как правило, вооружившись ножом или на худой конец палкой.
        Хм, не знаю, как у «светлых», но у нас, вМрачном королевстве, все по-другому. Да, не скажу, что живется очень уж сладко: высокие налоги, дефицит некоторых товаров, постоянная темень за окном, апо полнолуниям - жуткий вой сотен волколаков. Но я еще никогда не слышал, чтобы кто-то помер с голоду.
        С продовольствием у нас в королевстве - тьфу-тьфу - все хорошо. Пусть выращиваем мы из-за отсутствия солнечных лучей весьма специфические культуры, но жаловаться на сие грешно. Мясные тыквы, туманные грибы, «мертвый» рис, костец гнездовой и многие другие пищевые ресурсы только на первый взгляд выглядят несъедобными. На самом же деле кое-что из перечисленного, если правильно приготовить, настоящий деликатес!
        Обычные же продукты, как то: мука, овощи, фрукты, специи, некоторые спиртные напитки, атакже сахар и мед - поставляются из-за моря. Восновном орками, викингами и контрабандистами, которых не смущает сотрудничество с подданными Королевы.
        Что же касается войн, то за двадцать четыре года своей жизни мне ни разу не пришлось брать в руки меч или вилы. Не потому что все спокойно, как раз наоборот: Ее Величество повсеместно воюет то с эльфами, то с гномами, то против людей кампанию затеет, ато и с магами Иллюзорного города смертельно поссорится. Но основу ее армии составляют, как вы уже, наверное, догадались, не живые люди, амертвецы. Зомби.
        Наклевывается вопрос: зачем же тогда Мрачному королевству живое население? Взяла бы, да и умертвила бы всех Королева каким-то страшным заклинанием, тем самым пополнив свое воинство. Кчему эта морока с законами, социальными программами, налогами и тому подобной ерундой? Вопрос этот неизменно популярен среди «светлых», скем мне доводилось общаться. Уже надоело, если честно, каждому объяснять по отдельности, поэтому повторяю в последний раз.
        Истина кроется в том, что если умертвить население одним махом, то спустя годы даже от многотысячного войска нежити не останется почти ничего, особенно если учитывать, что зомби воюют в зонах повышенной солнечной активности. Но вот если дать гражданам размножаться…
        Это словно выращивать овец на ферме. Да, да, знаю: звучит жутко, согласен, тем более если сравнивать с блеющими барашками, которых, как известно, после пары лет стрижки принято колоть и подавать к столу. Не знай я всей подноготной, каждый день молился бы, чтобы к нам явилась какая-то «светлая» армия и всех спасла.
        Но правда заключается в том, что насильно никого в солдаты не «вербуют». Основное отличие от «светлых» царств в том, что после смерти нас не хоронят, как, яслышал, принято в других странах, но поднимают и либо пускают сразу на линию фронта, либо консервируют в холодных пещерах до подходящих времен. Кому-то такое положение дел может не понравиться, но сами подумайте: какое мне дело, что там будет вытворять мой труп?
        Подытоживая, скажу, что Королеве нужна здоровая нация, способная к воспроизводству. На этом и строится наше общество. Чем больше у тебя детей, например, тем меньше налоги. Весьма удобно, учитывая, что после двадцати за каждую прожитую зиму необходимо выплачивать неустойку.
        А уж если в карманах пусто - добро пожаловать в солдаты.
        Именно поэтому в наших краях нет бездельников. Все работают. Явот - самый молодой в истории «Графа Штефэнеску» управляющий, который следит буквально за всем. Прислугой, поварами, охранниками и посетителями.
        За последними особо, ибо останавливаются у нас в большинстве своем личности весьма своеобразные. На моей памяти кого только не было: иконтрабандисты, иразбойники, инекроманты. Даже президент одной заморской республики как-то изволил ночевать. Вцелом, нет-нет, апропадет то серебряное блюдо, то свечи в уборной, то гобелен со стены отодрать попытаются. Один ушлый гном-полукровка умудрился даже трюмо из номера на третьем этаже свистнуть. Как - ума не приложу, оно больше него было в два раза…
        Сегодня все шло по накатанной схеме. Одетый в нарядную ливрею темно-синего цвета, ястоял на излюбленном месте у входа на кухню. Участок этот скрывала тень, апотому на мою скромную персону почти никто не обращал внимания.
        В заведении наблюдался аншлаг. Народу собралось много, апотому всех и не перечислишь. За дальним столом - дюжина кобольдов, хранителей домашнего очага, больших любителей выпить в выходной день. Ближе к камину - трое орков лихого вида, недобро поглядывающих в сторону мужчины самой интеллигентной наружности, греющего в руке бокал с красным. Это они, конечно, зря. Йонуц Лупу хоть и не входит в число мертвых дворян, но все же является вампиром, которому три незадачливых орка придутся на один глазной зуб.
        Были в зале также и солдаты удачи, которых фермеры нанимали охранять мясные поля от плотоядных вредителей. Эти употребляли самое дешевое и кислое вино, радуясь возможности отдохнуть от приевшейся рутины. Некоторые из их работодателей, примостив свои пятые точки чуть поодаль, вкушали похлебку из василиска, которая из-за содержащегося в мясе токсина уже сама по себе являлась «веселящим» блюдом.
        За общественным порядком следил особый охранник. Полтергейст Йохим, за которым мне пришлось спуститься в мрачный подвал и которого я разбудил на свой страх и риск. Крайняя мера, но по-другому нельзя, если на огонек заглянула одна из сестер Атанасиу. Потомственная ведьма, скупердяйка и просто карга. Любительница применять приворотные чары, из-за которых пострадал не один беспечный наемник, узревший под действием магии вместо старухи прекрасную деву.
        Богна Атанасиу поймала мой взгляд, иее глаза мстительно сощурились. Вотличие от большинства, колдунья прекрасно различала Йохима, который бесплотным духом витал у люстры. Но я не испугался. Пусть только попробует что-то со мной сделать! Весь персонал гостиницы находится под защитой лорда-вампира Штефэнеску. Апотому я мило улыбнулся и даже помахал ручкой, отчего ведьма лишь проскрежетала зубами.
        Все шло хорошо. Люди и нелюди выпивали, веселились, фоновый шум с каждым часом повышался. Один здоровяк-тролль даже принялся горланить разнузданную песню, но его быстро заткнули товарищи, за что я мысленно их поблагодарил. Исполнитель из тролля был ужасный.
        Убедившись, что все хорошо, яуже думал переложить свои обязанности на помощника (ачто, пусть привыкает к ответственности!) и отправиться к себе почитать книгу, как дверь неожиданно отворилась. Внутрь ворвался холодный ветер, однако новоприбывшие не спешили заходить. Компания из шести человек замерла на пороге, оглядывая общий зал и контингент, что изволил там коротать время. Вответ завсегдатаи - почти все - повернули головы к пришельцам.
        Повисла тишина, звенящая и неприятная, словно перед дракой.
        Спустя какое-то время компания новичков, явно не местных, направилась к свободному столу, ая лишь вздохнул. Пахло неприятностями. Ну вот скажите: кто в Мрачном королевстве будет прятать лица под капюшонами? Однозначно, только «светлые» шпионы, враги народа или очередные приключенцы, которые в гордыне своей решили избавить мир от Ее Злого Величества. Неужели они не понимают, что своей скрытностью только привлекают внимание?
        Но вот причина, что загнала этих ребят под крышу «Графа», мне понятна. На улице начинался дождь, ав Мрачном королевстве он весьма едкий. Кожу не разъест, но ожоги оставит, если вовремя не найти укрытие. Именно благодаря ему у нас так хорошо растут мясные тыквы и другие незлаковые культуры.
        Подав знак девочкам-разносчицам, явынырнул из тени, спеша навстречу новым посетителям. Меня успокаивало, что Йохим не спит и находится рядом. Все знают, что от «светлых» - а другой догадки насчет их происхождения у меня не возникло - можно ждать чего угодно. Они же психи! Чуть что, сразу за меч хватаются…
        Новоприбывшие расселись за столом, икое-кто из них даже откинул капюшон. Один из таких, рыжебородый мужчина с надменностью во взгляде, сразу же подал голос:
        -Холуй, позови трактирщика!
        От такого обращения стало обидно, но я не подал виду.
        -Э-э-э, прошу прощения, унас здесь нет трактирщика, - расплылся я в дежурной улыбке. - Солидное заведение, сами понимаете, почти австерия, апотому мы используем выражение «господин управляющий».
        -Горячей еды! Инесколько комнат подготовь, - приказным тоном проинформировал меня все тот же рыжий. - Мы устали с дороги.
        -Понимаю. Сейчас принесут гастрономические карточки. Одну минутку.
        -Чего принесут? - не понял мой собеседник, по-рыцарски хмуря брови и выпячивая подбородок.
        В который раз убеждаюсь, что королевство у нас хоть и не «светлое», но вот темный народ живет явно по другую сторону границы.
        -Ну… - Язамялся, размышляя, как лучше объяснить: - Разблюдник, меню, калорийная карта…
        Видя, что слова не находят отклика и воспринимаются новыми посетителями в лучшем случае как странные, мгновенно изменил тактику:
        -Рекомендую мясное жаркое, вареные крахмальные овощи, атакже копченую рыбу.
        «Светлые» враз закивали, одобрительно переглядываясь между собой.
        -Что изволите пить, господа? - спросил я.
        -Эль!
        -Вино!
        -Пиво!
        -Самогон!
        -И мне тоже… мм… как его… самогона! Аеще пива. Иэля можно. Ну и вина…
        Последняя реплика принадлежала низкорослому субъекту, одному из тех, кто не соизволил снять верхний убор в помещении. Интересно, эти дикари действительно думают, что я не опознал в коротышке гнома, ав тех двух высоких - эльфов? Ну-ну…
        -Воды, пожалуйста, - раздался робкий, итоже из-под капюшона, женский голос.
        «Словно нежнейшая мелодия!» - подумалось ненароком, но я тут же взял себя в руки. Профессионализм, господин Балашою, - вот ваше кредо! Тем более что голос еще ничего не значит. Под этой хламидой из серого войлока может прятаться совсем не красотка. Наверняка не красотка!
        -Будет исполнено, господа; сударыня. - Явежливо поклонился. - Инасчет комнат я распоряжусь, атакже ваших лошадей. Вы ведь верхом?
        -Разумеется! - Рыжеволосый с силой ударил кулаком по столешнице. - Что за рыцарь без боевого коня, клянусь Све… - Кто-то под столом наступил ему на ногу, отчего великан сконфуженно проглотил последнее слово. Даже попытался исправить положение: - Клянусь… э-э-э… Свечой! Разумеется, черной. Некромантской!
        Я лишь хмыкнул, разворачиваясь и оставляя горе-конспираторов одних. По дороге передал заказ одной из служанок, ита шустро юркнула на кухню, дабы обо всем позаботиться. Яже вернулся на свой наблюдательный пост и вскоре услышал за спиной вежливое покашливание своего помощника.
        -Господин Балашою, сэр… - прошептал Клаус, - не хочу показаться навязчивым, но вам не кажется, что вон та вот компания, - он украдкой показал на «светлых», - несколько подозрительная?
        -Да ты что! - Яв притворстве понизил голос. - Даже боюсь предположить, счего ты сделал такие выводы.
        -Они определенно не местные. - Клаус последовал моему примеру и заговорил так тихо, что я едва разбирал слова. - Иявно скрываются. Они…
        -Идиоты, - констатировал я. - Но ты прав. Скорее всего, очередная группа искателей приключений. После падения Темного Властелина у бедняг совсем мало осталось маршрутов для свершения подвига. Либо в Огненные горы, за сокровищем драконов, либо к нам, охотиться на нежить…
        -Мне отправить гонца в город? Чтобы прислали… э-э-э… кого следует?
        -Зачем? - изумился я. Втайной дружине служили в основном оборотни, отличающиеся весьма бурным норовом. - Хочешь, чтобы здесь все разнесли? Аза ущерб платить я буду?
        -Но…
        -Подкинь-ка лучше этим господам следящие камни, - распорядился я. - Завтра они сами уедут, амы заявим, что не желали вспугнуть врагов Королевы и пассивно способствовали их поимке.
        Вот так вот. Кто не сотрудничает с тайной дружиной, тот платит штраф. Либо идет в армию, предварительно став обедом для вампира. Ни первый, ни второй вариант меня не устраивали.
        -Умно, сэр, - восхитился Клаус. - Ялично займусь этим.
        Я кивнул, вкоторый раз оглядывая зал. Нехорошее предчувствие не отпускало. Всем известно, что «светлые» - и не важно, откуда они - большие любители устраивать драки, особенно в питейных заведениях и гостиницах. Так эти дикари развлекаются. Поедят, выпьют - и подерутся. Когда между собой, когда с посетителями, акогда и управляющему для пущего разнообразия кулак в нос прилетит. Был один случай, когда… впрочем, это не имеет отношения к делу.
        Время шло, часы над каминной полкой услужливо отсчитывали минуты, аничего из ряда вон не происходило. Ядаже расслабился, подумав, что все обойдется. Завсегдатаи «Графа» давно усвоили, что буянить можно только на улице, апотому они вряд ли первыми начнут решать, укого меч длиннее и лучше заточен.
        -Трактирщик!
        Я вздохнул, закатив глаза к потолку, ипоспешил на зов. Очень хотелось поскорее выпроводить «светлых» вподготовленные для них комнаты, но политика заведения не поощряла подобное пренебрежение к клиенту.
        -Чего изволите? Добавки? Или, быть может…
        Договорить я не успел, ибо входная дверь распахнулась, причем с такой силой, словно ее открыли пинком. Сдерживая недовольное бормотание, явыпрямился во весь рост и хотел было встретить новых гостей дежурной улыбкой, но в ногах поселилась предательская дрожь.
        Застыв на месте, ястал похож на мраморную статую, авремя словно замедлилось. Мне стоило огромного самообладания не пошатнуться. Кровь ударила в виски, кгорлу подкатил комок, голова закружилась. Стало тяжело дышать.
        В дверях находилось существо, которого в гостинице не должно было быть ни в эту ночь, ни в любую другую. Личный палач Ее Величества, мертвый дворянин и один из Падших, Дэнуц Нягу собственной персоной. Рыцарь смерти, которого справедливо побаивался даже владыка Штефэнеску! Что уж говорить о простых обывателях Мрачного королевства…
        -Э-э-э… - Все мое хваленое красноречие разом улетучилось. Словно загипнотизированный, ясмотрел в два раскаленных уголька-глаза, горящих ненавистью сквозь щель забрала. Дэнуц Нягу был двухметровым, втяжелых матовых доспехах и с ужасающим клинком в руках. Ходили слухи, что достаточно одного пореза, чтобы меч Рыцаря смерти насухо выпил человеческую душу. - Д-добро по-пожаловать в-в…
        Время ускорилось. До моего слуха донеслось, как с грохотом отодвигаются стулья, обнажаются клинки и отдаются распоряжения. Затуманенным сознанием я понял, что «светлые» реагируют на угрозу. Не стали изображать святую невинность, резонно посчитав, что Падший вряд ли заглянул на постоялый двор, чтобы промочить горло.
        А еще я с ужасом осознал, что стою как раз посередине намечающейся мясорубки. Прямо по курсу - Рыцарь смерти, за чьей спиной проступают силуэты низших вампиров и оборотней. За спиной - шайка «светлых», чей боевой потенциал мне был совершенно неизвестен.
        Являясь существом сугубо мирным, ядогадался, что нужно отпрыгнуть в сторону, но мысли и действия редко поют в унисон, апотому, когда все закипело, моя персона все так же стояла на месте. Спасло лишь чудо. Кто-то ухватил меня за воротник и с силой отшвырнул назад, да так, что я пролетел пару метров и врезался в стол.
        Боль отрезвила. Не оглядываясь, стал на четвереньках пробираться к безопасному месту, не обращая внимания на поднявшийся шум и магические вспышки. Перепуганное самообладание твердило, что таковым может являться кухня с ее толстыми кирпичными стенами. Что между очагами и котлами я определенно найду достойное убежище…
        Волна черного пламени пронеслась над головой, заставляя ничком припасть к полу. Компанию веселых кобольтов, что мирно пили цуйку, вмгновение ока испепелило, аоконную раму вместе с частью стены вынесло взрывной волной. Тут-то я понял, что безопасных мест не существует. Нужно просто замереть на месте, выжидая, пока Падший разделает под орех «светлых», и… пусть мне повезет.
        Но битва затягивалась, ия рискнул проследить за развитием событий. Два высоких «светлых», которые поначалу были приняты мною за эльфов, оказались серафимами, элитными воинами-магами, искусными в бою и, согласно многим легендам, неуязвимыми. Они синхронно теснили Дэнуца Нягу, иза скоростью их движений мой глаз попросту не успевал.
        Неподалеку от них работал секирой гном, аего спину прикрывал рыжеволосый рыцарь. Дуболом верещал что-то возвышенное и отбивался сразу от троих оборотней. Ксожалению для него, за тылом он не следил, апотому не заметил, как сзади подобрался Йонуц Лупу, мгновенно запустивший клыки здоровяку в шею. Другие случайные посетители также стали отходить от шока. Вскинула руки в защитном жесте ведьма Атанасиу, бросились в общую схватку орки, вспомнили, пусть и без охоты, освоем долге перед работодателями наемники.
        Я тоже потихоньку возвращался в здравую память, но геройствовать не стал. Кдьяволу! Моя работа состоит не в том, чтобы умерщвлять клиентов, апотому пусть сами разбираются! Хотят драться - пожалуйста! Мне бы, главное, выжить, авсе остальное вторично. Тем более что если в схватке участвует Дэнуц Нягу, то казна Ее Величества определенно оплатит ущерб…
        Бабах!
        Грохот мощнейшего взрыва разлетелся ударной волной, имне показалось, что я попал в эпицентр землетрясения. Апотом увидел, как на меня падает часть второго этажа, вместе с потолком, поперечными балками и люстрой.
        Дико завопив, яприкрыл голову руками, прекрасно понимая, что это конец. Люди - слишком хрупкие существа, чтобы выдержать удар массой в несколько тонн. Но мне повезло вторично. Рядом находился дубовый стол, икто-то втащил меня под это укрытие. Яже продолжал вопить, краем сознания понимая, что это не совсем мужское занятие.
        -Тише, - услышал я успокаивающий голос и тут же умолк. Из-за поднявшейся пыли я закашлялся, глаза слезились. - Все хорошо!
        «Да ну, правда, что ли?!» - хотелось воскликнуть в истерике, но меня накрыло странной волной благодати. Этот голос! Он словно уносил меня в далекую бесконечность! Сквозь умиротворяющий туман я понял, что уже слышал это нежнейшее сопрано всего час назад, когда неизвестная девушка из компании «светлых» попросила стакан воды. Получается, сейчас над нами обоими нависла смерть.
        -Ты кто? - жалобно спросил я. - Какого черта вам не сидится по ту сторону границы?! Мне не нужны неприятности!
        -Не бойся.
        Легкое прикосновение к голове, ия ощутил, как страх уходит, растворяется. Сквозь пылевое облако попытался разглядеть лицо девушки. Капюшона на ней больше не было, ия безмерно удивился, заглянув в ее глаза. Два мерцающих ярко-голубых омута. Ни зрачка, ни радужки - сплошной свет!
        -Кто же ты? - завороженно повторил я, понимая, что передо мной явно не человек. - Ты…
        -Тише, - повторила она, ия послушно умолк, вто же время закрывая глаза. - Все будет хорошо. Но ты обязан помочь мне, Петша.
        -Откуда ты знаешь, как меня зовут? - переборов дремоту, спросил я. - Кто ты? Что ты?
        Сознание вертелось вокруг со страшной силой, словно я угодил в колдовской водоворот. Сосредоточиться не удавалось, исквозь пелену я даже перестал различать свою личность. Перед внутренним взором мелькали разноцветные картины и события, свидетелем которых я никогда не был. Вмозгу сверкали молнии, дрожала земля, бушевал гром.
        А потом девушка меня поцеловала. Яоткрыл глаза, впоследний раз встретившись с нею взглядом. Мерцающие ослепительным светом очи неотрывно следили за мной, ия наблюдал, как свечение в них постепенно угасает, словно вода, покинувшая сосуд.
        Когда магическое пламя окончательно померкло, япотерял сознание.
        2
        Чем закончилось сражение, яне помню, так как очнулся в телеге, накрытый брезентом с головой. Первая мысль была о том, что меня перепутали с мертвым, отчего я в панике вскочил с места. Как оказалось, брезент был нужен лишь для защиты моего тела от капель едкого дождя, который продолжал накрапывать с чугунного неба. Неподалеку колдовала над раненым молодая ведьмочка, которая никак не отреагировала на то, что я пришел в себя. Над ее головой висела непроницаемая магическая сфера, защищающая от дождя.
        Первым делом глаза обреченно уставились на пепелище, которым раньше был «Граф Штефэнеску». Величественное здание превратилось в руины. Выгоревшая конструкция держалась лишь на несущих стенах и честном слове, но мне казалось, что один порыв ветра - и все рухнет окончательно.
        Челюсть отвисла, ия даже не обращал внимания, как едкие капли щиплют кожу. Апосле я почему-то вспомнил девушку с небесно-голубыми глазами, которая пряталась вместе со мной под столом. Что с ней случилось? Судя по тому, что вокруг руин снуют волколаки, разгребая завалы, следует исходить из худшего. Дэнуц Нягу не тот противник, который может проиграть, даже если против него сражаются серафимы.
        Потом была череда допросов и опознаний. Мой верный помощник Клаус погиб, как и добрая половина завсегдатаев «Графа Штефэнеску». Тот же Йохим, бесплотный полтергейст, был сожжен одной из магических вспышек. Это не говоря уже о вполне материальных, апотому более уязвимых кобольдах, наемниках, орках и фермерах.
        Одним словом - случилась катастрофа, которая грозила мне гигантскими неприятностями. Ведь гостиница была вверена моей ответственности, амертвые дворяне зачастую не принимают отговорок. Будет ли владыка Штефэнеску разбираться, кто прав, акто нет? Унего и без того дел по самые клыки.
        Признаюсь честно, ощущал я себя так, словно меня вырвали из времени и здравой памяти. Смутно осознавал произошедшее, где-то в мозгу считая, что все это лишь ночной кошмар. Долгие часы меня допрашивали следователи тайной дружины, спрашивая об одном и том же на разный манер, но вскоре даже их капитан - матерый волчара-оборотень - признал, что я не обладаю нужными сведениями. При этом свою точку зрения меня излагать не просили, лишь отвечать «да-нет», апотому я не рассказал им про «светлую» девушку.
        Раз не спрашивали, то это и не важно, ачто глаза у нее светились… так мало ли что мне могло привидеться с перепугу?
        Когда я наконец был вновь предоставлен самому себе, ноги сами понесли меня в ратушу, где намеревался оформить необходимые свидетельства и документы.
        Не знаю, кто проектировал здание ратуши, но постарался архитектор на славу. Втом плане, что все детали будто дышали угрюмой монументальностью и безнадегой. Высокие потолки, узорчатые своды, гигантские арки и колонны. Блеклые стены. Коридоры, где могут разминуться две кареты. Быть может, изначально здание рассчитывалось на то, что в нем будут заседать великаны? Не знаю, но лично у меня подобный гигантизм вызывал лишь чувство собственной ничтожности. Мол, посмотри, человек, какой ты маленький, ихорошенько подумай, аправильно ли ты сюда забрел. Еще есть время передумать и повернуть назад - выход вон там!
        В каждом темном углу, пока я шел к нужной двери, мне мерещились два уголька-глаза, но их обладатель так и не появился. Оно и к лучшему. От одного воспоминания о Дэнуце Нягу меня прошибал пот, исердце начинало колотиться сильно-сильно. Палач Ее Величества еще долго будет являться мне в кошмарах, хотя я и видел его всего мельком. Падшие - они такие.
        -Томаш Влайку, номер семнадцать, - послышался мелодичный голос девушки-секретаря, - вам разрешено пройти в кабинет младшего чиновника Стэнеску для изложения своего вопроса.
        Очередь, рассевшаяся по скамейкам, зароптала, но как-то недружно и тихо. Яих прекрасно понимал, так как у самого не было никакого желания спорить. Гигантские своды ратуши, сквозняки и эхо действовали угнетающе. Икому какое дело, что этот Влайку, будь он неладен, только что явился, вто время как все остальные не первый час здесь сидят? Начнешь возмущаться, отстаивать свои права - и чиновник отнесется к тебе соответствующе. Многозначительно покривит губами, буркнет что-то несвязное и отправит в другой кабинет, получать недостающую подпись или печать. ВМрачном королевстве, увы, против бюрократии не попрешь.
        Пока я ждал своей очереди, вголову лезли самые разные мысли, изачастую - неприятные. Наверное, укаждого хоть когда-то да возникал вопрос: ачто же дальше? Привычный мир сгорел, иуверенность в завтрашнем дне кажется далеким фантомом. Хорошо хоть свои сбережения я, как и любой цивилизованный человек, храню не под матрасом, ав солидном банковском учреждении, поэтому с жильем и продуктами питания проблем не возникнет. Впервое время.
        А что потом? Как выплачивать неустойку на возраст, налог на бездетность, чистую воду, медицину и прочее? Устроиться в какой-то низкопробный трактир или понадеяться, что лорд Штефэнеску выделит деньги на восстановление своей именитой гостиницы, да о сотрудниках не забудет? Даже если и так, на реставрацию уйдут многие месяцы, ажить мне нужно прямо сейчас.
        Вспотевшими пальцами я посильнее сжал папку с бумагами, молясь, чтобы все обошлось. Ведь недаром же мне удалось уцелеть в столь опасном приключении? Да над этой историей еще мои внуки… да что там внуки - правнуки смеяться будут!
        Между тем время текло медленно, словно горячий воск, ия прилагал стоические усилия, чтобы не задремать. Авдруг назовут мое имя, ая не услышу? Что тогда? Три часа ожидания насмарку? Ну уж нет!
        Лучше прислушаюсь, очем болтают мои соседи по скамейке, тем более что и диалог мужчина, внешностью напоминающий коробейника, имолодой студиоз-колдун вели прелюбопытнейший. Касался он - кто бы мог подумать - «Графа Штефэнеску» итого, что там случилось. Тема весьма животрепещущая, учитывая обстоятельства. И, как и положено, обросшая новыми обстоятельствами.
        Так я узнал (мысленно фыркнув), что «Граф» изначально был пристанищем для «светлых» шпионов, но, ксчастью, всех их вовремя вывели на чистую воду. Это говорил коробейник, причем так уверенно, словно за пазухой держал неопровержимые доказательства своих слов. Он уверял, что некоторые из мертвых дворян давно точат зуб на Королеву, желая подсидеть ее трон, но используют для этого третью силу. «Светлых», которых хлебом не корми, дай только со злом повоевать.
        Студиоз же был более сдержан в оценках, чему способствовало, вероятно, его образование. Колледжи и университеты Мрачного королевства - одни из самых передовых в мире, иэто признают даже маги Иллюзорного города. Будущий колдун негромко заявил, что кое-что слышал от своего профессора, некроманта Штефана Копосу. Тот, мол, считает, что в «мертвые» земли пробрался не абы кто, аотряд во главе с Великой волшебницей, чьей целью было украсть Искру Звезд, артефакт, долгие годы поддерживающий могущество Королевы. Без этой самой Искры, дескать, наша владычица не сможет удерживать Купол Ночи, да и вообще станет в разы слабее.
        На первый взгляд - бред чистейшей воды, но мне неожиданно вновь привиделись горящие ненавистью глаза Дэнуца Нягу. Рыцарь смерти, тем более Падший, не стал бы преследовать обычных приключенцев. Слишком мелкая цель для такой фигуры. Но тогда что ему понадобилось от тех «светлых»? Неужто они действительно чем-то умудрились насолить Королеве? Впрочем, даже если и так, это уже не имеет значения. Вряд ли кто-то уцелел. Даже серафимы оказались не таким уж непобедимыми…
        Как бы то ни было, ая намотал полученные сведения на ус, пообещав себе прикупить несколько газет по дороге домой…
        Ах да, яведь теперь бездомный! Нужно искать гостиницу либо напрашиваться к кому-нибудь из друзей. Первое - затратно, второе - неудобно. Влюбом случае мне потребуются деньги, апотому не лишним будет заглянуть в банковское учреждение.
        Дверь в святая святых младшего чиновника Стэнеску отворилась, иоттуда выпорхнула помощница. Очередь сразу приободрилась, унекоторых в глазах загорелись огоньки надежды.
        Как оказалось - зря.
        -К сожалению, господин Стэнеску сегодня больше не принимает. - Помощница окинула всех собравшихся сочувственным взглядом. - Срочные дела. Приходите завтра.
        И девушка быстро, выдавая немалый опыт, зашагала прочь по коридору, дабы избежать гнева народных масс. «Вероятно, вближайшую продуктовую лавку, - подумалось мне лениво, - дабы господам Стэнеску и Влайку было чем закусить цуйку, пока оба будут решать свои «срочные дела». Япоглядел ей вслед, странным делом не ощущая разочарования или обиды.
        Завтра так завтра. Спешить-то куда?
        Ратуша располагалась в самом центре столицы, апотому к банку «Костяной дракон» ярешил добираться пешком. Двигался неспешно, глядя больше себе под ноги, чем по сторонам. Чего я здесь не видел? Город как город, весь облицованный камнем и утыканный домами. Живут тут в основном теплокровные, но не сказать чтобы только люди. Встречаются человеко-ящеры, гоблины, орки, тролли, кентавры и многие другие. Даже парочка миролюбивых демонов прижилась. Последних я лицезрел собственными глазами: бывшие солдаты Темного Властелина облюбовали подмостки театров, создавая на сцене поистине незабываемые зрелища. Существовала даже легенда, что с некоторыми артистками (суккубами, кем же еще) можно познакомиться настолько близко, насколько позволяет твой кошелек. Но правда или брехня - не скажу.
        Учитывая, что в Мрачном королевстве - вечная ночь, везде установлены магические кристаллы на массивных шестах, призванные освещать города, поселки, атакже тракты. В«дневное» время суток они светят очень ярко, но ближе к «вечеру» тускнеют, ато и вовсе гаснут. Злые языки поговаривают, что через эти артефакты Королева неустанно следит за своими подданными, но я никогда не придавал таким побасенкам значения.
        Правда, теперь вот задумался.
        Может быть, тайная дружина вышла на «светлых» именно благодаря кристаллам? Ведь если посудить, то эти фонари - везде. Причем располагаются таким образом, чтобы к ним нельзя было подобраться: на высоте в пятнадцать метров, ато и выше.
        Подойдя к одному такому «фонарю», яв задумчивости задрал голову. То, что видишь ежедневно - не удивляет, но сейчас меня посетила мысль, что вся эта сеть наверняка требует огромного количества магической силы. Стого, вероятно, ибольшие налоги у нас в стране.
        А еще я задался вопросом: что будет, если все кристаллы неожиданно выйдут из строя и погаснут?
        Покачав головой, ядвинулся дальше. Папку с важными бумагами держал под мышкой, от нее зависит моя дальнейшая судьба. Если у меня не будет заверенных канцелярией Ее Величества свидетельств, владыка Штефэнеску разорвет меня на кусочки. Думаю, резоннее будет оставить папку в банке, чем таскать все время с собой, ведь, несмотря на строгие порядки, вМрачном королевстве хватает ворья.
        «Костяной дракон» возвышался над площадью Шестого ребра и вполне мог соперничать по размерам с той же ратушей. Правда, вотличие от последней, банк располагал еще и неизвестным количеством подземных хранилищ, апотому в действительности мог быть куда больше. Контролировали сие чудесное учреждение гремлины, которым помимо прочего принадлежали древние тоннели и большая часть шахт в стране.
        Подойдя к массивной лестнице из черного мрамора, япоглядел на фронтон, где кроме изображения мертвого дракона были выгравированы название банка и свод правил. Если вкратце, то запрещалось применение любой магии, даже простейшей, ине следовало приносить с собой оружие.
        Все лишнее, включая зачарованные вещи и артефакты, можно оставить до поры у привратников. Вкачестве банковской охраны: тщательно очищенные от плоти скелеты, несколько сотрудников тайной дружины, атакже (если дело принимает совсем дурной оборот) големы, большую часть времени исполняющие лишь декоративную функцию.
        Ничего магического и запрещенного при мне не было, апотому я направился прямиком в общий зал, где из каменных ниш в стенах на меня смотрели статуи. Вечная стража, не ведающая жалости.
        -Добро пож-жаловать, господи-ин, - расплылся в зубастом оскале гремлин с мохнатыми ушами, вкоторых болтались золотые серьги. - Вы являетесь клиентом наш-шего банка? Если нет, рекомендую вам с-срочно з-заполнить эту форму, ведь каждому новому клиенту полагается беспроцентное обслуживание с-сроком на три месяца, ас-сотруднику, оформившему сделку, прибавка к ж-жалованью.
        Голос у гремлина был глубоким и чем-то напоминал кошачье урчание. Острые зубы и широкая пасть только дополняли картину, вто время как в янтарных глазах плескались отголоски недюжего разума. Поговаривали, что в подземных городах гремлинов существует столько чудес, что и в Иллюзорном городе никогда не увидишь.
        -Мое имя Петша Балашою, арендую ячейку номер две тысячи восемьдесят семь, - пробормотал я, азатем робко поинтересовался: - Абонусов уже действующим клиентам нет никаких?
        -Дейс-ствующим - нет, - отмахнулся от меня раздосадованный гремлин. - Только новым. Если ж-желаете, могу оформить ваши бумаги повторно, но должен предупредить, что согласно местному з-законодательству, подобные действия подпадают под статью «Махинация». Штраф - от ста золотых грамм.
        -А смысл тогда в чем?
        -С-смысл, господин Балаш-шою, втом, что на гремлинов з-законодательство вашей страны не рас-спространяется, ия все равно получу свой бонус, - честно признался клерк, «улыбаясь» зубатым ртом. - Будем оформлять с-сделку?
        Я лишь вздохнул. Угремлинов весьма специфический менталитет, ивсе вокруг они воспринимают… своеобразно. Никогда не пытайтесь с ними шутить, ибо в лучшем случае вас не поймут. Такого понятия, как «юмор», для них не существует. Аеще гремлины не умеют врать, что странно, потому как обмануть они пытаются на каждом шагу.
        -Я воздержусь от столь щедрого предложения. Сегодня мне нужен лишь доступ к моей ячейке.
        -Дело ваш-ше, - склонил голову гремлин. - Как только будете готовы пройти в з-зону хранилища, дайте мне знать. Напоминаю, что все магические артефакты нужно с-сдать на входе, впротивном с-случае они могут выйти из с-строя.
        Никто не знал, какую защитную магию используют гремлины, оберегая свои и чужие сокровища, но она не могла ужиться ни с одной другой волшбой. Не раз и не два мне приходилось слышать слезливые истории, вкоторых неизвестная сила банковского подземелья разрядила или сожгла какой-либо артефакт. Многие люди, привыкшие за долгие годы к нательным украшениям, часто забывали, что их кольца или амулеты зачарованы, иэто приводило к неприятному исходу, втом числе и увечьям.
        Прежде чем отправиться к своей ячейке, ядважды припомнил, нет ли на мне чего-то магического. Вроде все чисто. Впрочем, яникогда не являлся поклонником артефактов и владел лишь несколькими безделушками, которые сгорели вместе с остальным моим имуществом в «Графе Штефэнеску».
        -Прош-шу за мной. - Гремлин выбрался из-за стойки и направился в конец огромного зала. Мы двигались вдоль застывших в каменном плену големов, ия поглядывал на них с опаской.
        Чтобы попасть в зону хранилища, нужно пройти сквозь дымку из магии, которая издали выглядит обычной стеной. Сразу за ней начинаются угрюмые своды, больше напоминающие пещеру, чем респектабельный банк. На стенах - факелы, вокруг снуют гремлины-рабочие, которым ни до чего нет дела. Всамом конце - платформа, которая с помощью волшебства ходит вверх-вниз. Впервую свою поездку я даже присел от испуга, когда та резко тронулась! Это вам не по ступенькам ногами перебирать.
        Но сегодня что-то пошло не так. Подойдя к магической стене, яначал испытывать головокружение, которое поначалу списал на стресс последних дней. Гремлин семенил впереди и ничего не замечал, но затем резко остановился. Его гортанный выкрик на неизвестном мне языке резанул по ушам, апосле я увидел, что защитная стена мерцает. Головная боль усилилась, япошатнулся и чуть не упал.
        -Что происходит? - пробормотал я, схватившись за виски.
        -Не з-знаю… - врастерянности гремлин рассматривал мерцающую «стену» банка, вертя мохнатой головой. - Увас точно нет при себе ничего магического? Впрочем, не важно. На подобный рез-зонанс мелкие людские артефакты не способны, это уж точно. Клоу! Хонк! Трош-ш!
        Дальше гремлин вновь перешел на свой язык, продолжая выкрикивать имена сородичей. Кнам стали сбегаться сотрудники банка, причем некоторые не скрывали своей паники. На их памяти защитные заклинания еще никогда не давали сбоя, да и на моей, если честно, тоже. Ни одной истории не слышал о таком.
        Перед глазами у меня тем временем все поплыло и задвоилось. Вокруг носились служащие банка, кместу происшествия неуклюже подбирались поднятые скелеты, апосетители озадаченно переглядывались.
        -Тревога! - взвизгнул кто-то рядом со мной. - Магия высш-шей категории! Это вторж-жение!
        -Все выходы - перекрыть! Дать сигнал на нижние ярусы!
        -Никому не покидать з-здание!
        В поднявшейся панике на мою персону никто не обращал внимания. Голова раскалывалась, словно по темени ударили кирпичом. Тяжело дыша, япопытался привалиться к стене, совсем позабыв, что ее как бы и не существует, что на самом деле передо мной энергия неизвестного происхождения. Но было уже поздно…
        Рука по локоть провалилась в нестабильную субстанцию, именя словно молнией ударило. Из легких вырвался хрип, тело онемело, но я продолжал падать вперед. Гремлины за моей спиной заголосили еще громче, ругаясь попеременно сразу на двух языках. Мерцающая стена приближалась к моей голове, ия отчетливо понял, что если врежусь в нее, то ничем хорошим это не закончится. Нет ничего хуже взбесившегося заклинания, причем столь мощного.
        Кто-то ухватил меня за куртку, но это не остановило падения. Плашмя я грохнулся прямо в стену, «пробивая» ее насквозь. Ноги остались в главном зале, аверхняя часть туловища и голова очутилась средь неровных сводов пещеры.
        Последовала ослепительная вспышка, аследом - темнота.
        Мои глаза открылись, ия некоторое время изучал потолок. Белый и ровный, без единой трещинки. Смутное беспокойство закралось в голову, но я не придал этому значения. То, что потолок выглядит непривычно - еще ничего не значит.
        Но спустя мгновение я обнаружил, что лежу в кровати под пуховым одеялом, и, судя по ощущениям, рядом кто-то ко мне прижимается. Поглядев направо, увидел копну каштановых, слегка вьющихся волос и девичье лицо, которое показалось мне смутно знакомым. Незнакомка мирно спала, чуть приоткрыв рот.
        Сказать, что я удивился - значит промолчать. Мне стоило большого самообладания не подскочить на месте.
        -Что происходит? - негромко пробормотал я себе под нос, попутно заглянув под одеяло. Ночной сорочки на мне не оказалось, как, впрочем, ина девушке, чье колено жарко прикасалось к моему бедру. - Вроде же не пил…
        И только тут до меня дошло, что комната чересчур уж светлая. Резко сев в постели, яуставился в сторону окна. Сквозь приоткрытые ставни помещение заливал солнечный свет, аветер играл с занавесками.
        Тут-то я и запаниковал. Рванул из кровати, едва не споткнувшись о собственные ботинки. Подбежал к двери, но та не поддалась. Начал дергать ручку с неистовством загнанного в угол зверя, аспустя минуту за спиной послышался заспанный голос:
        -Уже проснулся, Петша? Но ведь… еще так рано! Чего вскочил?
        Я медленно, словно в спину мне целились из арбалета, развернулся на голос. Определенно, яуже слышал это мелодичное сопрано. В«Графе Штефэнеску», мрачной придорожной гостинице, чьи комнаты и залы никогда не освещались дневным светом. Там, где случилось побоище с участием «светлых» игде я едва не погиб.
        Это она! Та девушка!
        Не знаю - может, задавать глупые вопросы в непонятных ситуациях заложено на генетическом уровне, но я неуверенно спросил:
        -Ты кто?
        Девушка скорчила умильную гримаску. Лежа на кровати, она подперла щеку ладонью и смотрела на меня с легким удивлением. Одеяло при этом не скрывало практически ничего. Ястыдливо потупил взгляд.
        -Что с тобой, Петша? Ты не заболел?
        -Я… я не понимаю! Что здесь происходит?
        Глаза мои испуганно начали изучать комнату, которую я видел впервые в жизни. Широкая кровать, два окна, комод из дерева и стекла, кресло, стол, ана нем - ваза с экзотическими фруктами, то ли яблоками, то ли бананами.
        Не понимаю. Яведь был в учреждении гремлинов! На площади Шестого ребра в Костяном городе, атам не бывает солнца! Иэта девушка… как… когда я успел очутиться с нею в одной постели? Тем более что и знакомыми нас назвать едва ли можно.
        «А еще она «светлая», - пронзило меня ледяной мыслью. Именно за ней и ее товарищами шел Дэнуц Нягу, жуткий палач Ее Величества. Что же будет, если сейчас в эту комнату ворвутся следователи тайной дружины?
        Глаза между тем наткнулись на раскиданную по комнате одежду, ия понял, что все это время оставался нагим. Девушка изучала меня игривым взглядом, отчего мои щеки начало заливать краской. Нет, не подумайте: яне робкий и не стеснительный, просто… разные ситуации ведь бывают, не так ли? Аконкретно эта - весьма неловкая.
        -Мм… - промычал я, неуклюже подбираясь к своим брюкам и прикрывая причинные места. - Агде я нахожусь?
        -Ты разве не знаешь? - Девушка изумленно подняла брови, апотом хихикнула. - Как это на тебя похоже, Петша. Скоро все встанет на свои места.
        Я пробормотал что-то нечленораздельное, быстро натягивая одежду. На девушку старался не смотреть, как, впрочем, ина окна, откуда лился столь непривычный свет. Он был ярким, режущим глаза. Мне казалось, что он обжигает мою бледную кожу, хотя вампиром я не был. Хотелось поскорее скрыться в привычную тень.
        -Уже уходишь? - слегкой обидой поинтересовалась девушка.
        -У меня… мм… дела. Яэто… хм…
        -Когда ты вернешься? - Девушка села в кровати, обняв подушку и глядя мне в глаза. - Ябы о многом хотела с тобой поговорить, Петша.
        -Я найду тебя. Позже. Обещаю.
        Не знаю, солгал ли я или сказал чистую правду, втот момент ни о чем таком я не думал. Развернувшись, поспешно схватился за ручку, ивходная дверь на этот раз поддалась. Путь к бегству свободен, имне оставалось лишь шагнуть за порог, что я и сделал.
        Вот только твердой почвы за линией дневного света не оказалось. Лишь черная пропасть, которая манила меня своим зевом. Она притягивала, икак я ни пытался от нее отодвинуться, все же сорвался вниз.
        Падая, якричал во все горло, вертясь и кувыркаясь, словно попав в водоворот.
        -А-а-а!..
        Я резко подскочил, до белых костяшек впиваясь ногтями себе в кожу. По спине тек пот. Обезумевшим взглядом изучил помещение, вкотором оказался, наткнувшись на двух поднятых скелетов у кованой двери. Один высокий, эльф или даже орк, адругой пониже, явно принадлежащий при жизни гному. Стояла нежить неподвижно, ибо по сути была лишь инструментом чужой воли. Некроманта, дергающего за нитки, рядом не оказалось.
        Но раз есть скелеты, то я определенно вновь в Мрачном королевстве. Уже облегчение. Вот только что со мной было? Обычный сон? Но ведь все выглядело таким реальным! Ядаже запах волос той девушки помню. Иее тепло, чем-то напоминающее солнечный свет. Боги! Ну и устал же я. Это все из-за стресса. Точно из-за него.
        -Очнулся, Балашою?
        Голос показался знакомым, и,повернувшись на его источник, яубедился в своей правоте. За письменным столом, скрипя пером по пергаменту, сидел Космин Вуйя, мой давний друг, волколак и младший следователь тайной дружины. Последнее несколько настораживало, как и скелеты у двери. Ячто, арестован? Но ведь ничего противозаконного я не совершил!
        -Что это за место? - Яопустил ноги с дубовой скамейки. - Где я?
        -Банк «Костяной дракон». - Космин нервным жестом почесал за ухом, словно выскребая блох. Вечная проблема оборотней. Они так или иначе перенимают привычки своих звериных подобий. - Тут серьезное происшествие случилось, Петша. Вот и разбираемся.
        -Происшествие? - повторил я, припомнив мерцающую магическую стену. - Почему я здесь?
        -А где бы ты предпочел быть? - удивился Вуйя, на мгновение оторвавшись от пергамента. - Пока я тебя не допрошу, вбольницу тебя отправлять нельзя. Да и страшного ничего не случилось. Подумаешь, сознание потерял. Другие уже очухались, исостояние у большинства удовлетворительное.
        -Другие?
        -Ну да. - Космин макнул кончик пера в чернильницу и вновь заскрипел по пергаменту. Выглядел мой друг, как всегда, небрежно: косматая прическа, на мундире - нити облезлой шерсти, ана лице топорщится неровная щетина. - Случился выброс энергии. Сильный. Почти всех, кто был в вестибюле, пришибло. Даже некоторых гремлинов. Уж не думал, что этих уродцев можно чем-то пронять.
        Я, все еще ничего не понимая, уставился на свои ладони. Медленно сжал их в кулаки, чувствуя себя так, словно вновь побывал под обломками «Графа Штефэнеску».
        -Что произошло? - спросил я неуверенно.
        -Да кто-то защиту «Костяного дракона» вскрыл. - Вуйя хмыкнул, азатем по-волчьи обнажил зубы, вероятно допустив грамматическую ошибку в своей документации. - Такого, ятебе скажу, еще никогда не бывало. Сейчас у всех наших шерсть дыбом! Рыщем, вынюхиваем, готовы кусаться. Вот только знаешь, что странно? Ничего не пропало! Вскрыть-то вскрыли, ина этом все. Гремлины сейчас проверят целостность банковских ячеек, но, похоже, злоумышленники преследовали иную цель, нежели ограбление. Что ты, кстати, делал в «Драконе»? Это для протокола.
        Я вздрогнул, но, быстро взяв себя в руки, честно признался:
        -Деньги хотел снять. Слышал же, что случилось с «Графом»?
        -Слышал. - Космин кивнул. - Сочувствую. Винные подвалы хоть сохранились?
        -Наверное, это единственное, что сохранилось, - буркнул я, вспомнив развалины своего прежнего дома. - Хотя кто его знает. На место происшествия никого не пускают.
        -Не «никого», атолько гражданских, - нравоучительно поправил меня волколак. - Мое начальство считает, что и там и здесь действовали одни и те же «светлые». Слышал ведь небось - поговаривают, что одна из Великих волшебниц сейчас в Мрачном королевстве? Такая фигура смогла бы нарушить целостность магической защиты банка, как считаешь? Наверняка смогла бы. Да вот только на что ей это нужно?
        -Кто их знает, этих «светлых», - буркнул я.
        -Ага. Великая волшебница, тоже мне! - фыркнул Вуйя. - Хорошо хоть не один из Кардиналов со Святой земли. Ичего им всем на месте не сидится? Мне сослуживец-вампир рассказывал, что как-то в разведке побывал в одном из «светлых» поселений. Так он говорил, что там вообще полная вакханалия творится. Ни медицины, ни дорог, ни социальных программ, асудебная система выглядит следующим образом: «Феодал сказал - крестьяне сделали». Это не говоря уже о том, что «светлые» постоянно воюют друг с другом. То из-за веры, то из-за ресурсов, то власть делят. Иони еще со своим уставом лезут в наш огород? Да сначала со своими проблемами разберитесь, олухи! Четверть населения мрет от голода и болезней, аони других взялись учить. Тоже мне праведники…
        -Ну не везде же так, - засомневался я. - вИллюзорном городе, говорят, не так уж и плохо.
        -Да пока ты до того Иллюзорного города доберешься, тебя трижды успеют сжечь на костре, потому как читать и писать умеешь! Хотя к блохам их всех! Не будем о плохом, ато бесит уже. - Вуйя опять почесался и спросил уже совершенно другим тоном, деловым: - Утебя есть что сообщить по происшествию в «Костяном драконе»? Как-никак, аты один из свидетелей.
        -Сообщить? Нет. Яплохо помню, что произошло. Голова стала кружиться, апотом я потерял сознание. Кажется, все.
        -Адрес свой назови, - попросил Космин Вуйя, вновь макая перо в чернильницу.
        -Зачем? - насторожился я.
        -Вдруг у следствия дополнительные вопросы возникнут. Наши некроманты определили, что тот, кто все это устроил, находился во время инцидента в банке, - лениво пояснил волколак. - Возможно, это был кто-то из тех, кого мы уже опросили. Скорее всего, опытный маг, от этого и будем отталкиваться.
        -Почему сразу маг?
        -А кто еще мог бы с такой энергией совладать? Да и до поры до времени злоумышленник ловко скрывал свою сущность, - хмыкнул Вуйя. - Точно маг. Возможно, даже Великая волшебница, чтоб ее блохи загрызли. Так что там с адресом? - напомнил следователь тайной дружины.
        Я замялся, апосле негромко произнес:
        -«Граф Штефэнеску» сгорел, поэтому…
        -Понятно. Так и запишем: без определенного места жительства, - хмыкнул Космин. - Сокращенно - бомж.
        -Ничего не бомж! - обиделся я. - Как раз ищу, где остановиться, вот и все!
        -Дело правильное, - согласился Вуйя. - Ябы тебя приютил, но ты сам понимаешь. Луладджа сейчас на сплошных нервах, да и волчатам третий месяц пошел. Злые они сейчас, кусаются. Скоро будем учить их в человеческий облик перекидываться, но процесс этот долгий. Извиняй.
        -Ничего.
        Мы общались еще около получаса, но было заметно, что Космина больше заботят домашние проблемы, чем происшествие в банке. Волколак то и дело зевал, чесался и поглядывал на часы.
        В голове у меня вертелся вопрос, который я долгое время боялся задать вслух, но наконец-то решился. Все же Космин мой друг, пусть и не самый близкий, ивряд ли он заподозрит меня в чем-то крамольном.
        -Слушай, ты ведь в курсе, что случилось с «Графом Штефэнеску». Мне толком никто ничего не рассказал. Ая ведь управляющий! Мне ответ перед хозяином держать.
        Вуйя рассеянно оторвался от бесконечной писанины, поглядев на меня уставшими глазами. Потом махнул рукой:
        -Да я и сам не слишком осведомлен. Не по чину. Но кое-что знаю, угу.
        -Поделишься? Если что - я могила.
        -Не вопрос, все равно доступа к секретным архивам у меня нет, - буркнул волколак. - Ктебе в гостиницу заглянула шайка «светлых». Что они делали в королевстве - неизвестно, но наши считают, что ничего хорошего. После их появления в высших кругах все заволновались. Говорят, сама Королева в бешенстве, апо всей стране проявляют активность Падшие. Шепчут, что с передовой отозвали даже Костяного лорда и Гадающего на тенях.
        Я присвистнул.
        -Все так серьезно?
        -Дыма без огня не бывает. - Вуйя почесал щетинистую шею. - Но что я знаю наверняка - под развалинами гостиницы до сих пор что-то ищут.
        -Что именно? - Яподался вперед. - Выживших? Но ведь почти сутки уже прошли.
        -Вряд ли выживших. Скорее всего, нечто ценное. Говорят, те «светлые» украли могущественный артефакт у Ее Величества. Вот наши и пытаются его отыскать.
        -А кому-то из «светлых» удалось уйти? - Этот вопрос волновал меня почему-то сильнее остальных. - Или всех перебили?
        -Перебили многих, но, увы, не всех. Ялично в прозектории присутствовал, видел тела. Некроманты руки потирали и даже чуть между собой не передрались из-за останков. Знаешь ведь, какой писк моды у мертвых дворян пошел? Нравится этим богатеям, видите ли, чтобы в их замках и особняках прислуживали бывшие враги, желательно видные «светлые» герои. Вот и павшего серафима принялись делить прямо на разделочном столе. Ато, что тело в первую очередь улика, - их как будто вообще не волновало!
        Я вспомнил комнату, залитую солнечным светом, имило улыбающуюся девушку с каштановыми волосами. Это ее я видел во время заварухи в гостинице. Что с ней стало? Сумела ли она сбежать? Но если я спрошу об этом Космина, не будет ли это выглядеть подозрительным? Почему меня может интересовать подобное? Вдруг он подумает, что я стал сочувствовать «светлым»?
        Но все же я не мог не спросить. Потому как память о прикосновении обжигающего солнечного света была еще слишком свежа, аобнаженная девушка стояла перед глазами и продолжала игриво улыбаться.
        -Кто еще был в том прозектории?
        -Тоже зомби себе захотел в услужение? - усмехнулся Космин. - Удовольствие это не дешевое, уход за ними нужен. Да и без опытного некроманта под боком никак не обойтись. Знаешь, какие сейчас расценки у чернокнижников?
        Я оставался серьезным:
        -Девушка в том морге была?
        -Девушка? - Лицо Вуйи на секунду вытянулось, ион округлил глаза. - Да ты сдурел, Балашою! Совсем уже рассудком тронулся? Неужто сложно найти живую женщину, вон их сколько в Костяном городе! Икрасивые, ихозяйственные, некоторые даже умные. Может, конечно, не такие податливые, но…
        -Да я не о том! - Вскочив на ноги, ягусто покраснел. - Что у тебя за мысли такие?! Кретин!
        Несколько секунд мы буравили друг друга взглядами, апотом волколак примирительно заржал.
        -Шучу, - буркнул он, отсмеявшись. - Хотя некоторые трактуют право на самовыражение весьма… своеобразно.
        -Проехали, - фыркнул я. - Так что там с девушкой?
        -Хм, - Космин задумался, приложив большой палец к подбородку, - что-то не припоминаю.
        «Значит, она спаслась, - подумалось облегченно. - Сумела убежать. Ипусть она «светлая», но…»
        -А, нет. Вспомнил. Каштановые вьющиеся волосы, невысокого роста, худая, при жизни симпатичная?
        -При жизни?.. - тихо переспросил я.
        -Обломками привалило. Ты ее знал?
        -Нет. - Япокачал головой.
        Но перед глазами предстала девушка, которая еще совсем недавно спрашивала: «Когда ты вернешься? Ябы о многом хотела с тобой поговорить, Петша».
        И она была жива.
        А я был рядом. Среди света, ане теней.
        3
        -Ну что, по чарка, человек-друг? Мудрый Рыбогнуз всегда поддерживать попавшего в беда. Мухоморная настойка - лучший средство от депру… депрес… от злых дум!
        Гоблин, вчьем ведении находился не самый фешенебельный трактир Костяного города, подал мне глиняную кружку, вкоторой опасливо булькало газами оркское пойло. Зеленокожие здоровяки такой напиток считали национальным и пили ведрами, но тем, кто имел желудок послабее, следовало воздерживаться от излишеств. Аесли все же вы решите когда-нибудь продегустировать мухоморку, не забудьте разбавить ее водой. Всоотношении один к десяти в пользу последней. Или даже пятнадцати.
        -А вина нет? - без всякой надежды поинтересовался я, хотя уже и так знал ответ.
        Учитывая, что банк «Костяной дракон» подвергся вероломному нападению неизвестных, добраться до своей ячейки мне так и не удалось. Гремлины аргументировали отказ пропустить меня и других клиентов мерами безопасности и взамен предложили ссудить деньгами на первое время. Под изуверский процент, разумеется, отчего я сразу отказался, стараясь не думать, что в карманах у меня всего три грамма серебром, которых уж никак не хватит, чтобы провести ночь в хорошей гостинице.
        От безнадеги я вспомнил, что где-то в районе Тазового переулка находится заведение моего приятеля, который нередко поставлял в «Графа Штефэнеску» экзотическую выпивку. Конечно, проще было бы покинуть пределы Костяного города и направиться к кому-нибудь из знакомых фермеров - так и дешевле, иудобнее, - но наутро мне опять придется идти в ратушу, амотаться туда-сюда - удовольствие не из приятных.
        Вот ноги меня и принесли в «Запеченного эльфенка», наверное, самый грязный, вонючий и неуютный трактир в округе. «Но зато мне здесь хоть рады», - подумалось кисло.
        -Вина нет. Кровь девственница - есть. Тож красная. Рыбогнузу недавно торговец привезти. Дорого взять, сын эльфа! Но для человек-друг ничего не жалко. Мож, партию возьмешь, а? Хороший кровь. Девственниц в последнее время все меньше осталось.
        Редкий гоблин умеет хорошо говорить на цивилизованных наречиях. Тот же Рыбогнуз, продвинувшийся на этом поприще дальше остальных, изящным слогом не блистал. Аеще он вряд ли умел читать, иначе как объяснить его уверенность в том, будто я явился к нему, дабы сделать оптовый заказ на ту дрянь, которой он промышляет? Да все новостные брошюры уже протрубили, что знаменитый «Граф Штефэнеску» сгорел!
        -Человек-друг погрустнеть? Выпить надо скорее! Рыбогнуз дело говорить!
        И словно в поддержку своих слов, гоблин осушил кружку, отчего его сразу повело в сторону. Дернув несколько раз головой, зеленомордый схватил с тарелки огромного жука и принялся грызть острыми зубами хитиновый панцирь, соизволив тем самым закусывать. «Еда» еще шевелила мохнатыми лапками, ия поспешно отвернулся от неприятного зрелища.
        Общий зал был забит отбросами всех мастей. Восновном гоблинами, если не считать нескольких опустившихся проституток из расы людей и парочки бродяг. Я, как почетный гость и потенциальный покупатель мухоморки и другой отравы, был усажен за хозяйский столик. Находился он на полуторном этаже, вотдалении от общего шума и вонищи, которой славилось сие заведение. Отсюда же уходила лестница на полноценный второй этаж, где находилось несколько комнат. Договориться об аренде с Рыбогнузом не составило труда, исейчас мои апартаменты на ночь тщательно убирала прислуга.
        -По вторая? Рыбогнуза не в силах перепить даже орк! Да что там орк! Огр боится Рыбогнуза!
        Насколько я помню, огры не боятся никого. Ибо мозг у этих существ - смой кулак, вто время как голова размером с хороший валун. Ипить с ними за один стол никто тоже не сядет, уж тем более гоблин, чье племя великаны далеких орковских земель расценивают не иначе как деликатес.
        Между тем хозяин «Запеченного эльфенка» болтал, создавая фоновый шум, ая размышлял насчет того, что именно произошло в банке. Почему-то меня не покидало ощущение, что это я каким-то образом повлиял на защитную магию. Ведь сбой в ней начался именно в тот момент, когда я приблизился к иллюзорной стене.
        А еще я подумал о таинственной девушке и Великой волшебнице. Быть может, они как-то связаны? Что, если та девчонка, привидевшаяся мне во сне, ибыла искусной заклинательницей, решившей с помощью какого-то хитрого заклинания залезть мне в голову? Или еще хуже - спрятаться в ней. Яведь ничего не смыслю в высшей магии, ата способна на многое. Что, если существует способ слиться с душой другого человека, апосле… хм… забрать контроль над телом? Или она хочет, чтобы я укрыл ее до поры до времени? Хитро. Но вот только душа не может существовать, если тело погибло, аКосмин Вуйя прямо сказал, что в прозектории лежит труп каштановолосой девушки. Той самой.
        Я потянулся к кувшину и разбавил мухоморку до безопасной консистенции, после чего залпом попытался выпить. Содержимое удалось проглотить лишь наполовину, после чего я закашлялся. Рыбогнуз, вместо того чтобы похлопать друга по спине, победно расхохотался, назвав меня слабаком. Но жука-закуску все же предложил, подвинув ко мне тарелку. От вида шевелящихся лапок я позеленел, сильно жалея, что вообще появился на пороге этого убогого трактира. Но лучше уж так, чем спать под мостом.
        -Не закусываю, - сквозь навернувшиеся слезы пролепетал я, апосле осушил посуду до конца.
        Выдыхая, мне показалось, что воздух из моего рта можно поджечь, но настроение странным образом улучшилось. Вэтом вся прелесть алкоголя. Он заставляет смотреть на проблемы под другим углом, изачастую невзгоды кажутся не такими тяжкими. Сгорел дом, авместе с ним все нажитое непосильным трудом? Не беда, главное - сам выжил! Вскором времени придется держать ответ перед древним вампиром? Вот это хуже, согласен. Тут без третьей не обойтись.
        -Рыбогнуз! Наливай!
        Спустя несколько чарок, уж и не упомню сколько точно, япокосился на гоблина подозрительным взглядом и решил задать вопрос, который, несмотря на количество выпитого, все еще волновал меня.
        -А у вас там, - я пьяно махнул в сторону далекого «там», - есть легенды и сказания о душах, которые… хм… ну, не в свои тела вселяются?
        -Почему человек-друг спрашивать Рыбогнуза? - удивился собеседник. - Шаман тревожить такой вопрос надобно. Ягоблин простой, хоть и умный очень.
        -Ну а все же?
        -От духа зависит. - Гоблин пожал плечами. - Некоторые злые, что твой эльф. Нехорошие духи бывать. Могут войти в тело и покинуть его не захотеть. Рыбогнуз знал гоблина, который состоял в родстве с другой гоблин, чья сестра…
        -Короче никак?
        -Почему никак? Можно и как. Еще по одна, человек-друг?
        Я хотел было что-то сказать, но мухоморка прочно поселилась в моей голове, вытесняя всякие мысли. Потеряв нить разговора, ямахнул рукой, мол, ичерт с ним, азатем принялся разбавлять водой очередную порцию настойки. Какая Великая волшебница? Какой Штефэнеску? Свет и Тьма? Да ну их! Кдьяволу саму Королеву! Сегодня ничего не имеет значения!
        -Тост, - гордо провозгласил я. - Да здравствует позитивное мышление!
        -Мыши тоже есть на кухня, - оживился Рыбогнуз. - Даже один летучая. Прикажешь подать к стол, человек-друг?
        Медленно переставляя ноги, ябрел наверх, крепко вцепившись в поручень. Ступеньки под моим взглядом троились, ия давно сбился со счета, пытаясь понять, сколько же их на самом деле. Вероятно, тысяча, ато и миллион. Впрочем, есть ли разница?
        Угадать, какая из комнат моя, помогло чутье. По очереди дернув все ручки, явошел в первую открывшуюся дверь. Пол опасно кренился, словно палуба корабля во время шторма, именя водило из стороны в сторону. Да уж, перебрал так перебрал…
        В следующее мгновение я осознал себя лежащим на кровати. Сил не было даже разуться, апотолок так интенсивно вращался, что я не мог оторвать от него взгляда. Вполутьме едва различал полотно растрескавшейся штукатурки и вскоре начал представлять, что вижу перед собой ночное небо. Яркую луну, облака и звезды. Они были именно такими, как я себе и представлял, как помнил по картинкам из книжек.
        «А ведь там, за Куполом Ночи, целый мир, - подумалось мне отстраненно. - Богатый на приключения, неизведанный, манящий».
        -Там светит солнце, - тихо пробормотал я и сразу же недовольно фыркнул. - Кому оно надо… никому. Не надо. Это солнце. Никому…
        Пьяное сознание медленно тлело, словно фитилек огарка. Янаходился сразу в двух реальностях: тело неподвижно лежало на кровати, со свистом выдыхая перегоревший спирт, аличность моя робко ступала в святая святых царства снов. Образы, которые я начал различать спустя какое-то время, казались нереальными, ия отчасти понимал, что такого со мной никогда не случалось. Магические вспышки, смертельные дуэли, грандиозные сражения и тысячи лет существования. Целая вселенная, сжатая в одну точку.
        Картины проносились перед внутренним взором хаотично, иесли я и разбирал, что изображено на холстах, то память не могла удержать подробной информации. Отдавшись течению, янесся вперед, пока стихия безумия не вынесла меня на чужой берег.
        Здесь я стоял во весь свой рост, амантию за моей спиной развевал ветер. Пристальный взгляд был устремлен в ущелье, из которого вот-вот должны были показаться передовые отряды врага. Гул боевых труб слышался уже совсем близко.
        Демоны продвигались по перевалу, итолько я да горстка добровольцев могли их остановить. Восемьсот ратников да пара сотен лучников. Все они - храбрецы, каких поискать, но смерти безразлично, кому дарить свой поцелуй. Здесь, уподножия гор, многим придет конец, но поставленная задача - задержать врага - должна быть выполнена.
        -Сейчас начнется, - произнес я. - Как считаешь, остаткам нашей армии хватит времени, чтобы погрузиться на корабли?
        -Лучше бы они приняли бой, владыка Архарон, - недовольно произнесла Азалия. - Нам сейчас не помешает любая помощь! Уврага подавляющее преимущество в численности!
        -Решающая битва состоится не здесь, - отмахнулся я от слов бывшей ученицы. - Каждой победе - свое время. Как и любому поражению.
        Азалия хотя и носила титул Великой волшебницы, но мантии предпочитала доспехи, авместо посоха орудовала клинком. Сегодня она нервничала, хотя более отважной женщины я не встречал за последние лет двести так точно. Интересно, она действительно считает, что я позволю ей и всем, кто мне доверился, умереть? Вздор. Пусть я и не великий стратег, авсего лишь скромный ученый, но бросаться в бой без должного плана не в моих правилах.
        -Я обрушу на них мощь звезд, девочка. Сотру демоническое отродье в порошок, - уверенно произнес, продолжая изучать глазами ущелье. - Здесь, между скал, сдержать полчища Темного Властелина куда проще.
        Азалия издала смешок, аза ее спиной приободрившиеся было офицеры переглянулись.
        -Нервничаешь? - нахмурился я, поглядев на Великую волшебницу.
        -Простите. - Она отвернулась. - Просто мне подумалось, что вы, верно, уже и забыли, что такое встречать врага лицом к лицу, владыка.
        -Помню, словно это было вчера! - запротестовал я с почти юношеским запалом. - Восстание морозных великанов, которое…
        -Случилось тысячу двести лет назад, - подытожила Азалия саркастично. - стех пор успели сформироваться и рухнуть десятки империй, учитель.
        Трубы загудели ближе, ия не стал развивать полемику, тем более что впереди показались первые шеренги неприятеля. Кожа у гуманоидных порождений Нижнего мира была красной, коричневой, ато и полностью обугленной. Выглядели же демоны разношерстно, да и вооружены были кто чем - топорами, кистенями, плетями и мечами. Под копытами некоторых вспыхивала земля, иветер доносил до моего обоняния явственный запах серы. Многие издавали рык, способный испугать даже льва.
        -Капитан, - обратился я к бледному словно мел офицеру. - Ваши те, кто сумеет прорваться сквозь заслон из магии. Не подведите.
        Затем я взглянул на свою ладонь, ипод моим требовательным взором кожаные перчатки растворились в воздухе, обнажая испещренную колдовскими рунами кожу. Кто-то предпочитает хранить могущество артефактов в неприступных пещерах, яже избрал сосудом заточения собственное тело. Весьма удобно, в том смысле, что силой можно воспользоваться в любой момент. Правда, иконтроль ослаблять не следует. Некоторые магические сущности норовят вырваться на свободу, что для волшебника всегда создает серьезные проблемы.
        На кончиках пальцев появилось ослепительное сияние, постепенно формирующееся в идеальную сферу. Сфера эта ежесекундно росла в размерах, пока не приобрела очертания человеческой фигуры. Юноши.
        -Искра Звезд, - ахнула Азалия, пристально уставившись на «живой» артефакт. - Ядумала, вы заточили ее в свой посох, но…
        -Зачем такие трудности. - Я улыбнулся и, посуровев, обратился к «юноше», который безразлично взирал на подступающих демонов: - Уничтожить.
        «Живой» артефакт рассыпался на миллион искр, ис невероятным ускорением понесся навстречу неприятелю. Со стороны это походило на гигантскую волну, которая в мгновение ока заполнила широкое ущелье.
        Но и такой мощи нашлось противодействие. Слуги Темного Властелина владели не менее сильной магией, апотому «волна» вскоре захлебнулась, налетев на невидимую стену. Натиск встретился с натиском, а я ощутил нарастающее давление в ладони.
        Верно Азалия говорит, давно я не сражался вот так. Библиотечная пыль, древние манускрипты да научные изыскания полностью увлекли меня, ия стал забывать, кем был раньше. Знаменитым героем, чье могущество признавали драконы и даже некоторые боги.
        До слуха донесся скрежет стали - Азалия извлекала из ножен меч из адамантового сплава, имеющего красноватый оттенок.
        -Что ты делаешь? - спросил, не оборачиваясь. - Твоя задача следить, чтобы демоны не открыли портал за нашими спинами! Драку оставь солдатам!
        -На их долю хватит, - ответила Великая волшебница, ив ее голосе послышались ехидные нотки. - Как и на твою… владыка.
        В следующее мгновение она нанесла удар, метя в сердце. Яне стал останавливать ее выпад, иадамантовый клинок беспрепятственно вошел в мою плоть. Боли я не ощутил, лишь удивленно спросил:
        -Предательство? В такое время? Но… почему?
        -Грядет новый миропорядок, - на лице Азалии отобразилось жестокое ликование, она медленно проворачивала клинок в ране, - и я желаю обрести свое место под солнцем!
        -Боюсь, ты можешь его вообще не увидеть, - печально сообщил я, ирезким движением ухватился за лезвие.
        Спустя мгновение адамант, считающийся самым прочным материалом в известных мирах, покрылся трещинами и взорвался сотней осколков. Азалия, зашипев, отскочила назад, выстраивая многоступенчатую магическую защиту, но я не спешил бить в ответ. Мною, как и в последние тысячу лет, двигало любопытство.
        -Мое тело бессмертно, девочка, - я безразлично смотрел ей в глаза, - этому способствует сила другого артефакта, который в данном сражении я задействовать не собираюсь. Пусть ты и Великая волшебница, но справиться со мной у тебя не выйдет.
        -У меня - нет, - согласилась Азалия, нервно облизывая губы и отступая назад. - Да вот только зря ты доверил мне следить за порталами, старик! За годы твой мозг высох, словно пергамент!
        Возмущение в полотне мироздания удалось заметить заранее, но вот воспрепятствовать приходу незваных гостей - нет. Чтобы обрубить нить направленного портала, нужно нечто большее, чем просто желание. Тут Азалия меня уела. За те несчастные семьдесят или сто лет, что мы не виделись, она изменилась. Это уж точно.
        Первый портал завихрился за моей спиной, иоттуда вместе с потоком лавы появился архидемон. Аза ним еще один, иеще. Высшие иерархи, полководцы армии Темного Властелина, вступали в битву. Послышались крики несчастных солдат, для которых температура в несколько тысяч градусов оказалась смертельной. «Из них не выживет никто…» - сотстраненной грустью подумалось мне, а глаза без понимания продолжали смотреть на Азалию.
        -Интересный выбор, - прошептал я негромко, готовясь высвободить большую часть накопленной за тысячелетия мощи. - Яобдумаю твой поступок после.
        -Не будет никакого «после»! - прошипела Великая волшебница, вчьей руке начал по осколкам восстанавливаться разрушенный меч. - Сгинь!
        Я продолжал смотреть в лицо Азалии, красивое и молодое. Родинка на щеке, черные брови, вздернутый носик. Пышные рыжие волосы, которые под моим взглядом начали постепенно истончаться. Та же перемена происходила и со всем остальным. Румяная кожа посерела, растрескалась. Скулы удлинились, щеки запали, вглазах перестал тлеть огонек жизни.
        Спустя минуту на меня смотрела уже не молодая девушка, но старуха, от вида которой в моей груди едва не остановилось сердце. Яузнал ее, так как не раз видел на портретах и даже изучал официальную биографию этой женщины.
        -Не получилось! - взвыла Королева, обнажая в гневе пожелтевшие зубы. - Ячувствую - оно рядом, но… ускользает!
        Я издал сдавленный хрип, словно наступил на ядовитую змею. Ее Величество продолжала буравить меня взглядом, но смотрела она как бы мимо, не замечая моего присутствия. Одета владычица Мрачного королевства была в черную мантию, излюбленное облачение некромантов, ав ее глазах плескалось бешенство. Издав протяжный крик, она схватила хрустальный шар, вкоторый долгое время всматривалась, ишвырнула в стоящего неподалеку горбуна.
        Следящий артефакт не долетел до Нелу Бренкуши какой-то метр, зависнув над полом, словно его поймал некто невидимый. Личный советник ее величества и ухом не повел, хотя последних у него как раз и не было. Хрящи давно сгнили, обнажив ушные отверстия, где копошились черви, но Падшего эстетическая сторона вопроса явно не интересовала.
        -Мы найдем пропажу, госпожа. Можете на нас положиться.
        -Положиться? - Королева развернулась, аглаза ее угрожающе сузились. - Именно вы проморгали прибытие в мое королевство посторонних! Именно из-за вас Каелея Возвышенная сумела стащить Искру Звезд!
        -Мы вернем пропажу, - повторил Нелу Бренкуши, сподозрением косясь в мою сторону, словно волк, принюхивающийся к запаху дичи. - Великая волшебница не покинула территорию королевства. Унас еще есть время.
        -Каким образом она сумела скрыть энергетический фон столь мощного артефакта? - вглубокой задумчивости, словно и не слыша своего советника, пробормотала под нос Королева. - Это невозможно!
        -Мы разбираемся, ваше величество. Вероятно, какая-то хитрая магия, разработанная в Иллюзорном городе.
        -Неужели Каелея сумела постичь мудрость Архарона? - Владычица Мрачного королевства прикусила губу. - влюбом случае - Искра Звезд мне необходима. Без нее защитный купол долго не выдержит, исолнечные лучи выжгут мои прекрасные владения вместе с армией.
        -Рыцарю смерти, Дэнуцу Нягу, удалось захватить одного из «светлых» лазутчиков, госпожа. - Советник продолжал коситься в мою сторону, но после отвел взгляд. - ксожалению, это серафим. Их учат терпеть боль, апотому пытки не дают результата. То же касается и магии. Свою хозяйку он не выдает. Мы надеемся, что она предпримет попытку вызволить союзника.
        -Будь на месте Каелеи кто-то другой, та же Неллая Миролюбивая, то возможно, - отмахнулась Королева. - Но Возвышенная всегда считала, что цель оправдывает средства. За это я ее, вкои-то веки, уважала. Эту дрянь. Воровку!
        -Еще мы считаем, ваше величество, что у врага есть пособники. Кто-то из местных жителей, которые, возможно, иукрывают Великую волшебницу. Тайная дружина уже работает по этому направлению, но нужно ваше разрешение на применение некоторых неправомерных действий.
        -Главное - найти пропажу! Судьбы отдельных подданных меня не интересуют, - отмахнулась Королева. - Объяви на всю страну, что ужасной смерти будет предан каждый, кто так или иначе причастен к «светлым»!
        -Будет исполнено, госпожа. - Нелу Бренкуши почтительно склонил изъеденную струпьями голову. - Тайная дружина не подведет. Что же касается магического поиска, то не отчаивайтесь. При должном усилии можно преодолеть любую защитную магию. Искра Звезд будет возвращена, апричастных мы жестоко покараем.
        Королева, бывшая некогда Великой волшебницей Азалией, не ответила, алишь направилась прочь из комнаты. Я, не помня себя от страха, устремился за ней, словно меня тащили на поводке. Нелу Бренкуши, носящий титул Пожирателя душ, двинулся следом, недобро косясь в мою сторону. От его подозрительного взгляда по спине словно разлилась ледяная вода. Почему он меня не видит? Маги подобного уровня без труда различают даже призраков.
        Минуя несколько комнат и коридоров, мы вошли в обширный зал, где массивные колонны черного мрамора подпирали потолок. Посередине размещался каменный алтарь, который с некоторой натяжкой можно было назвать столом. Вокруг него собрались разношерстные фигуры, укоторых тем не менее было и кое-что общее.
        Все они являлись Падшими.
        Королева встала во главе стола, аПожиратель душ занял место по правую ее руку. Головы Падших повернулись к хозяйке, хотя не на всех лицах (укого они были) я заметил подобострастное обожание. Некоторые смотрели с вызовом, хотя таких набирались единицы. Все без исключения - мертвые дворяне, которые вот уже несколько веков определяли судьбу всего населения Мрачного королевства.
        А еще я заметил угольки глаз Дэнуца Нягу, исмотрели они прямо на меня. Пол под ногами задрожал, став вязким, кгорлу подкатил комок. Казалось, для личного палача Ее Величества я не был невидимым, иего горящий ненавистью взор тянулся к моей душе.
        В панике я вскрикнул, отступая назад, иголовы уже всех Падших повернулись в мою сторону. Нелу Бренкуши осклабился, словно людоед, вытянувший за ногу спрятавшегося под кроватью ребятенка.
        -Нашла! - послышался ликующий возглас Королевы.
        Ее величество потянулась ко мне правой рукой, итолько тут я заметил, что от кончиков пальцев и до локтя плоть на ней отсутствует. Сплошной скелет, желающий ухватить меня за горло. Раздался чей-то смех, изазвучал он сразу со всех сторон, разносимый эхом.
        Я закричал, так громко, насколько хватало легких, ав следующую секунду сел в кровати, обливаясь потом и тяжело дыша. Сердце гулко билось, пересчитывая ребра, атело бил озноб.
        -Всего лишь дурной сон… - пробормотал я сквозь подступающую тошноту. - Кошмар.
        Но почему-то в это верилось с трудом.
        4
        Утро выдалось ужасным. Пережитой кошмар помнился отчетливо, но играл второстепенную роль, вто время как главную неприятность доставляло похмелье. К обильным возлияниям алкоголя я не привычен, апотому не удивился колокольному звону в голове и циркулирующей от живота к горлу тошноте. Акак же хотелось пить! Ябы целое ведро воды вылакал, окажись такое под рукой.
        От одной мысли, что необходимо идти в ратушу, меня передернуло. Но долг есть долг. Все же я управляющий респектабельного постоялого двора, ато, что самого заведения уже не существует, сути дела не меняет. Именно мне держать ответ как перед хозяином, так и перед родственниками погибших. Апотому необходимо как можно скорее переложить ответственность с собственных плеч на государство. Пусть казна Королевы возмещает убытки…
        Вспомнив о ее величестве, явздрогнул. Ну надо же было такому привидеться! Королева - бывшая Великая волшебница? Смешно. Такое даже «светлые» не смогли бы придумать, авот воспаленное мухоморкой сознание - запросто!
        Несмотря на ограниченные средства, до ратуши я решил добираться на извозчике. Для этого на пересечении улиц Седалищный бугор и Пяточная кость обратился к пропитому на вид кентавру, который хмуро жевал сушеный туманный гриб. За его крупом виднелась повозка стандартного образца, всоответствии с государственной лицензией. При моем приближении четвероногий оживился, ине зря: никаких сил, дабы торговаться, уменя не было.
        Дальнейшая волокита в ратуше не стоит описания: явсе так же мучился в очереди, глубоко дыша и массируя виски, апотом предстал перед чиновником Стэнеску, который лениво выслушал мою проблему, периодически поглядывая в окно. Вид у этого господина был напыщенный, и он всякий раз морщился, попадая в радиус действия моего перегара.
        Лицо чиновника почтительно разгладилось, лишь когда я упомянул лорда-вампира Штефэнеску, сообщив, что это дело напрямую касается мертвого дворянина и его собственности.
        -Я понимаю вашу ситуацию, господин Балашою, - дипломатично заметил Стэнеску, скрестив пальцы домиком. - Но поймите и вы меня. Произошедшее в гостинице нельзя квалифицировать как обычный несчастный случай. Расследование продолжается, причем, признаюсь вам честно, вышло оно на совершенно иной уровень.
        -Не понял, - совершенно искренне произнес я, держа в руках кипу необходимых документов. - Вы не заверите бумаги? Но мне ведь нужно отчитаться перед владельцем! Мне же голову оторвут, если я не сделаю этого!
        -Успокойтесь, господин Балашою. Кричать незачем. Яне отказываю вам, просто хочу обратить внимание, что, прежде чем являться в ратушу, необходимо было получить разрешение у тайной дружины.
        -Они меня уже допрашивали! - выпалил я.
        -Ничем не могу помочь. Без официального одобрения тайной дружины я не смогу удовлетворить вашу просьбу, - терпеливо пояснил Стэнеску и сразу же добавил: - Это равносильно преступлению.
        -И что же мне делать?
        -Обратитесь в соответствующую инстанцию. Там вам все разъяснят. Апотом снова приходите ко мне, ия с радостью поставлю свою печать на ваших бумагах.
        Вот так вот. Два дня волокиты, чтобы меня выгнали пинком под зад! Да здравствует свободный мир!
        Покидая кабинет, я был вне себя от ярости, но это чувство быстро сошло на нет, сменившись страхом. Припомнился жуткий сон, гнев Королевы и ее обещание разделаться со всеми, кто причастен к похищению Искры Звезд. Аведь тайная дружина - карающая длань Ее Величества, ивозглавляет ее не кто иной, как Дэнуц Нягу. Неужели прикажете идти к нему, чтобы Падший расписался на нескольких бумажонках? Смешно.
        Но помимо прочего в голове у меня мелькнула и другая мысль. Во сне мне ведь привиделась не только Королева, но и некий могущественный маг, без проблем сдерживающий целое войско демонов. Ион владел Искрой Звезд.
        Убедившись, что в коридоре никого нет и меня никто не видит, явыставил вперед руку, как Архарон во сне, инапрягся изо всех сил. Вдруг (это безумие, язнаю) Искра Звезд каким-то образом попала ко мне? Что, если та девушка передала мне неведомую силу и теперь я способен творить невероятное волшебство?
        Увы, ничего не произошло. Ни в первое мгновение, ни пять минут спустя. Разочарованно выдохнув, яопустил руку, так и не сотворив никакой магии, идвинулся к выходу, размышляя, какой же я дурак.
        Все странные события объясняются весьма просто, так решил я наконец. Видение с каштановолосой девушкой вызвано вышедшей из-под контроля магией гремлинов, астранный сон - излишней дозой мухоморки. Кто-то мне говорил, что этот напиток даже галлюцинации вызывать способен, так что можно считать, еще легко отделался…
        -Все в порядке, Балашою, - пробормотал я, выходя на улицу. - Не унывай.
        К моему удивлению, кентавр-извозчик никуда не уехал, аостался «дежурить» на углу ратуши, дожидаясь новых клиентов. Я на ощупь пересчитал в кармане мелкие монеты и понял, что пешком идти мне совершенно не хочется. Не то настроение. Да и экономить нет смысла. Ладно бы денег не было, так ведь ячейка №2087 далеко не пуста. Вечером опять наведаюсь в банк. Надеюсь, гремлины к тому времени устранят свои неувязки.
        Направляясь к экипажу, яне мог не заметить, что некоторые кристаллы-фонари при моем приближении мигают. Яопять припомнил слухи, мол, с помощью этих приспособлений тайная дружина следит за гражданами, ихолодок пробежался по позвоночнику. Паранойя - страшная вещь, способная из вполне здорового человека сделать неврастеника.
        Презрительно фыркнув, я отогнал глупые мысли и подошел к кентавру. Четвероногий, измерив меня взглядом, не совсем вежливо поинтересовался:
        -Опять ты?
        -Снова, - огрызнулся в ответ и забрался в экипаж.
        -И куда на этот раз?
        -В тайную канцелярию Ее Величества.
        Извозчик присвистнул, поглядев на меня совсем другими глазами.
        -По своей воле в подобные учреждения не каждый согласится ехать. Ты там работаешь?
        -Езжай давай, - угрюмо отозвался я, скрещивая руки на груди и тем самым давая понять, что разговор окончен. Не хватало еще посвящать в свои проблемы каждого встречного.
        Экипаж тронулся, иокружающие дома медленно начали уплывать назад, сменяясь новыми зданиями, улицами и перекрестками. Закрыв глаза, яоткинулся на жестком сиденье, совершенно не замечая, что фонари-кристаллы, мимо которых мы проезжали, таинственно мигают, отмечая мой маршрут.
        Обитель тайной дружины представляла собой крайне угрюмое здание, возвышающееся на пять этажей. Редкие окна скалились ржавыми решетками, анемаленькую территорию окаймлял двухметровый забор, на котором то там, то здесь мигали следящие артефакты. Располагалось главное управление подальше от респектабельных районов, апотому я успел даже немного вздремнуть, пока мы ехали. Очнулся от резкого толчка рессор и недовольного возгласа кентавра:
        -На месте. Стебя грамм серебром.
        Я порылся в карманах в поисках нужной суммы, отдал ее и покинул повозку. Кентавр забрал деньги и безразлично потянул экипаж подальше от зловещей улицы, где помимо тайного управления находилось несколько складов и один неказистый кабак, куда сотрудники ведомства, вероятно, отправлялись промочить горло и пообедать.
        Собственно, вштаб-квартире тайной дружины я уже бывал. Всего ничего прошло с тех пор, как меня допрашивали по поводу инцидента в «Графе Штефэнеску», но тогда следователи подвезли меня на служебном «воронке» ипровели внутрь через запасные ворота.
        -Кто такой? - Стоящий на пропускном пункте мужчина по-волчьи принюхался, когда я приблизился. - Категория допуска?
        -Гражданская, - ответил я, немного нервничая, очем свидетельствовали вспотевшие ладони. - Мне… мм… необходимо заверить документы. Аеще у меня здесь друг работает, - поспешно добавил, - Космин Вуйя. Младший следователь.
        -В этом здании, - лениво отозвался постовой, - несут службу пять сотен сотрудников, не считая тех, кто «в поле». Думаешь, мне есть дело, кто там твой друг? Шагай через двор, кглавному входу. Там тебе выпишут пропуск и снабдят соответствующими инструкциями.
        -И все? - Я удивился. - Вы меня даже не досмотрите?
        -Если ты вооружен и имеешь дурные намерения, - осклабился постовой, - тебе же хуже. Шагай.
        Я пожал плечами и неуверенно двинулся через двор. На обширном плацу находилось с десяток черных карет, наводящих ужас на нарушителей одним своим видом. Здесь же размещалась конюшня, где лошадей поили специальным отваром, напрочь убивающим чувство самосохранения, икак следствие - исчезал страх перед нежитью. Кто-то мне рассказывал, что тайная дружина в особых случаях использует даже поднятых скакунов, но пока такие чудеса видеть мне не доводилось. Вероятно, с живым транспортом мороки куда меньше.
        Волокита с пропуском заняла минут десять. Яизложил через узкое окошко цель визита, полное имя и социальный статус. Стены были выкрашены в серый, почти надгробный цвет, что добавляло беспокойства. Вдоль коридора размещались скамейки, а в пол были ввинчены скобы, ккоторым, как пить дать, приковывают задержанных, дабы у бедолаг не появилось глупой идеи сбежать. Аеще где-то здесь, вэтом здании, находятся сильные некроманты, древние вампиры, личи и сам Дэнуц Нягу. Та еще компашка, с которой я никогда не сяду пить чай.
        К счастью, мой вопрос не требовал личного участия Падшего. Девушка, что выписывала пропуск, направила мою персону в кабинет на первом этаже, сообщив, что проблемой сгоревшей гостиницы занимается чернокнижник Уодим Преда, вчине капитана. Сопровождение мне не выделили, но я настаивать не посмел. При разговоре я отчетливо приметил, что глазные зубы у девушки значительно длиннее положенного. Вампирша. Лучше сам найду дорогу.
        Брел по коридору, навстречу мне попадались самые разные люди и не только, кто в мундире, акто и в гражданской одежде. Никому до меня не было дела. Похмелье все еще мучило организм, апотому в голову лезли самые дурные, ато и крамольные мысли.
        Я размышлял, что, несмотря на просвещенность науки и гражданские права, вМрачном королевстве не все так сладко. Сколько невинных душ, например, было загублено только потому, что они не соглашались с доктринами государства? А сколько смертей видели конкретно эти стены? Глупо считать, что тайная дружина существует лишь для того, чтобы отлавливать «светлых» шпионов и опасных преступников. Драконья доля ее рациона - инакомыслящие, которые могут так или иначе вредить планам Королевы.
        Но ведь за Куполом Ночи люди живут много хуже - это знают все, - так зачем жаловаться?
        С ратушей тайная канцелярия Ее Величества имела одно несомненное сходство. И там и здесь присутствовала бюрократическая волокита, и Уодим Преда, как только я его нашел, оказался крайне занятым человеком, велевшим мне либо ждать, либо проваливать и приходить в другой день. Чернокнижник выглядел устало, его лоб и бледную кожу у рта испещряли морщины, аглаза слезились, словно после недельного недосыпа. Указывать ему на это я не стал, алишь проследовал в угрюмую комнатушку, которая больше походила на допросную.
        Как только Преда с лязгом закрыл за мною дверь, страх прикоснулся к моему затылку и животу. Он что, запер меня? Какого черта? Да и помещение это на кабинет не похоже! Спертый воздух, отсутствие окон, стол из черного дерева и такие же стулья.
        А еще мои глаза увидели засохшую кляксу крови на стене, из-за чего к горлу подкатил комок, ия спешно подбежал к выходу. Дернул за дверную ручку, идверь неохотно, но поддалась. Вопреки моим опасениям, Уодим Преда не стал изолировать мою персону. Да и с чего я вообще решил, что он так поступит? Яведь не преступник.
        Но голова уже кружилась, аперед глазами танцевали точки. Не думая ни о чем, япобрел прочь, надеясь лишь, что так или иначе набреду на уборную, где можно будет умыться. Не знаю почему, но местные стены действовали на меня плохо. Сознание как будто затягивало в зыбучие пески, аеще я слышал шепот, твердивший, что мои недоброжелатели все знают и мне следует срочно бежать. Не только из этого здания, но также из города, азатем - из королевства.
        Едва не падая, яускорил шаг и вскоре оказался на лестнице, уходившей вниз. Что-то тянуло меня во мрак подвальных помещений, хотя здравый смысл подсказывал, что шляться без разрешения по этому зданию - не лучшая из идей. Если мне сказали ждать в кабинете, пусть даже комната на кабинет совсем не похожа, значит, так и следовало поступить. Но пролет сменялся пролетом, ия все дальше спускался во чрево штаб-квартиры тайной дружины.
        Даже когда перед глазами появилась дверь с надписью: «Посторонним вход запрещен», яее проигнорировал. В«Графе Штефэнеску» тоже имелись подобные предупреждения, особенно на входе в погреб, но никаких смертельных ловушек предусмотрено не было. Разве что Йохим, который в большинстве своем спал и вряд ли бы среагировал на воришек, пытающихся стянуть коллекционные вина.
        Прозектория встретила меня рядом железных столов, плохим освещением и трупной вонью. Далеко не сразу я осознал, где именно нахожусь, а голос в моем сознании затих сам собой. Теперь я понял, почему меня так тянуло вниз. Девушка из моего сна! Все дело в ней. Если я смогу отыскать ее, если увижу ее лицо, то все закончится. Поставлю своеобразную точку в безумии последних дней!
        Оглянувшись, япопытался разглядеть кого-нибудь из сотрудников, но морг был пуст, не считая мертвецов. Все они, покоясь на столах, были укрыты с головами белой тканью, имне пришлось подходить к каждому по очереди. ВКостяном городе живет много народу, апотому насильственные смерти случаются повсеместно, несмотря на суровое законодательство. Все эти случаи так или иначе разбираются тайной дружиной, илишь потом тела отдают некромантам для дальнейшей переработки.
        На одном из столов я увидел своего помощника Клауса, который в смерти приобрел своеобразную жуть. Глаза и рот его зашили черными нитками, на посиневшей коже виднелись синяки, илишь белокурая шевелюра напоминала мне того юношу, которого я взял когда-то на работу. Унего присутствовали амбиции, планы на будущее, мечты. Ивсе это оборвалось в одночасье. Целая жизнь, распланированная на десятки лет, закончилась только из-за того, что Клаусу не повезло.
        -Судьба несправедлива, - буркнул я. - Мне бы лежать вместо тебя здесь, ане наоборот, парень. Ведь… ведь это я за все отвечал. Все, кто погиб, - они на моей совести…
        Ком подкатил к горлу, ия замолчал. Глупо ведь разговаривать с самим собой, не так ли? Да и какой в этом смысл? Все равно ничего изменить я не могу. Не уверен, что даже Великие волшебницы умеют воскрешать мертвых.
        Почему-то мне показалось, что девушку с вьющимися каштановыми волосами отыскать здесь не получится. Признаюсь, на грани восприятия мне хотелось, чтобы она оказалась живой и улыбающейся. Как во сне, где мы были вместе.
        Но я все же увидел ее труп.
        Пострадала она меньше Клауса, икоронеры не стали уродовать ее лицо больше, чем это сделала смерть. Незнакомка лежала на столе, иее вполне можно было принять за спящую. Если бы не холод, царящий в прозектории, атакже осознание того, что это именно морг, ане спальня, ябы так и подумал.
        Робко и неуверенно я прикоснулся к ледяной шее, надеясь уловить пульс и размышляя, что при жизни девушка действительно была красавицей. Жаль, что сейчас передо мной лишь пустая оболочка, ане живой человек.
        Медленно выдохнув, яоторвал пальцы от шеи покойной, попутно закрывая глаза. Облегчение, на которое я рассчитывал, так и не пришло. Вместо этого я начал явственно ощущать холод, словно тепло моего тела перешло к кому-то другому. Поежившись, япосмотрел на дверь, ведущую к лестнице, ихотел было уже уйти, но некая сила удержала меня. Исказать, что я не испугался - значит соврать!
        Потому как сила эта имела физическое происхождение!
        Чьи-то пальцы ухватились за мою кисть. Вскрикнув, яхотел было рвануть прочь, но, переборов страх, сдержался и поглядел на стол, где еще недавно лежал труп, аныне медленно моргала неизвестная мне «светлая».
        Я замер, боясь пошевелиться и не смея поверить. «Настоящее чудо», - мелькнула первая мысль, но в сказки я перестал верить еще в детстве. Девушка из сна между тем продолжала с силой сжимать мое запястье, ихватка эта была железной.
        -Эй, - негромко позвал я, понимая, что «светлая» вшоке и ее нужно успокоить. - Все будет хорошо. Это я, Петша. Мы виделись с тобой во сне. Звучит глупо, согласен, но я здесь. Иты тоже. Мне нужны ответы, я…
        «Светлая» отреагировала на мой голос весьма странно. Она издала протяжный хрип, ая заглянул в ее пустые, бессмысленные глаза. Вних не было жизни. Это меня настолько поразило, что я продолжал стоять столбом, вместо того чтобы что-нибудь предпринять. Например, попытаться сбежать.
        Промедление имело свою цену. Девушка, аныне зомби, зашипела еще громче: ее ноздри раздулись, она рванула вперед, иее зубы сомкнулись на моем предплечье. Тут-то я и очнулся, громко закричав.
        Подавшись назад всей массой, яупал на кафельный пол, вто время как в зубах у умертвия остался кусок моей плоти. По руке заструилась горячая кровь, но боли я пока не чувствовал. Отползал прочь, неотрывно следя за девушкой из сна.
        Если передо мной зомби, то догадка насчет Великой волшебницы не верна. Труп есть труп, аконкретно в этом - даже не проглядывается разум. Смутно я припомнил, что преобразование мертвой плоти в живого мертвеца не самый легкий процесс. Прежде чем зомби будет готов, некроманты наносят в труднодоступные места (зачастую кости) печати контроля, без которых умертвия впадают в буйство и стремятся уничтожить все живое.
        Вероятно, табличка «Вход запрещен» висела на входе не просто так. Ну и дурак же я!
        Зомби между тем покинула стол, но ногам твари не хватило сил, чтобы принять вертикальное положение. Определенно, работа некроманта была далека от завершения. Правда, несмотря на плохую координацию движений, существо все же сумело проворно подползти ко мне и снова укусить. На сей раз за лодыжку.
        Я взвыл и пнул тварь в голову, размазывая собственную кровь по кафелю. Нужно добраться до двери! Вряд ли у зомби хватит мозгов, чтобы ее открыть. Разве если только она съест мои.
        -Ыга-ыш!.. - завыла покойница, протягивая ко мне руки. Пальцы ее ухватились за мою ногу, потянув на себя. Яотчаянно начал брыкаться, вследствие чего потерял ботинок.
        -Получай, получай! Вот тебе, гадина! - Яостервенело пинал свободной ногой зомби в голову, но умертвию на мои проделки было как бы плевать. Боли нежить не чувствует.
        Отползая на руках, япредпринял попытку подняться, ипрокушенная нога тут же отозвалась болью. Но на здоровой я смог отковылять от неполноценного зомби, чьи мертвые мышцы еще не были пропитаны толикой магической силы.
        Боль вызвала во мне злость, ата заставила подобраться к столу с инструментами и схватить первое, что попалось под руку. Массивную разделочную пилу, которая не слишком подходила для ближнего боя. Воином я не был и без лишних сомнений нанес удар, который снес мертвой женщине скальп, но при этом не повредил череп. Сам я едва не лишился нескольких пальцев, когда лезвие опасно завибрировало.
        В ответ бывшая «светлая» рванула вперед с таким проворством, что я едва успел уклониться, а после, насколько позволяла прокушенная нога, начал пробираться к двери. За спиной слышались яростные завывания и зловещее шипение. Оборачиваться я побоялся.
        Выбравшись из прозектории, я тут же рванул к лестнице, морщась от жуткой боли. Раненая рука тоже давала о себе знать. Врайоне предплечья не хватало порядочного куска мяса, исквозь панику мне даже казалось, что я вижу собственную кость.
        А еще до меня дошло, что в спешке я не запер дверь в морг, азначит, зомби вполне может продолжить преследование.
        Но я его перехитрю. Ябыстрее. Я умнее. Я…
        Оказавшись на пролете первого этажа, яс трудом дышал, едва не выплевывая легкие. Откуда-то снизу еще доносились нечленораздельные вопли, но от этой угрозы я скрылся. На горизонте же показалась другая.
        Находился я в самом сердце тайной канцелярии Ее Величества, и у сотрудников дружины определенно возникнут вопросы, если дойдет до разбирательства: где это я был и кто меня так знатно покусал. Для них не составит труда выяснить, что именно произошло, иситуация примет скверный оборот. Они явно захотят узнать, что управляющему обычной гостиницы понадобилось от трупа «светлой» шпионки.
        В одночасье из потерпевшего я превращусь в подозреваемого, аучитывая, что конфликт касается лично Королевы, то свою судьбу я могу предсказать и без помощи гадалки. Определенно там будут дыба, раскаленные прутья и очень много боли. Как известно, благо государства не имеет ничего общего со справедливостью.
        Первым делом следовало позаботиться о ранах. Пока на лестничной клетке никого не было, япорвал на лоскуты часть своей рубашки, после чего как умел перевязал руку и ногу. От обилия покидающей мое тело крови я пришел в ужас. Казалось - я вот-вот умру, истоило неимоверных усилий не завопить от отчаяния.
        Нужно как-то добраться до «Запеченного эльфенка». УРыбогнуза определенно найдется какое-то средство от кровотечения и заразы, которая как пить дать была на зубах зомби.
        Решив, что особого выбора у меня нет, я вышел в коридор и постарался изобразить обычного зеваку. Окровавленные ладони спрятал в карманы куртки, ана правую ногу ощутимо прихрамывал.
        Все шло хорошо, пока я не добрался до выхода из здания, где за конторкой сидела вампирша. Уж она-то почувствовала кровь, апотому я как можно скорее попытался проскочить. Но все же услышал за спиной ее возглас:
        -Попрошу задержаться! Эй! Вы меня слышите? Стоять!
        Выполнять требование я не собирался. Боль туманила мозги, апотому о последствиях я не думал. Ускорил шаг, чуть ли не бегом выбежав во внутренний двор. От размеров плаца сознание пришло в ужас. До пропускного пункта было метров пятьдесят, иесли вампирша за мной погонится…
        Может, угнать экипаж? Но все они не запряжены, именя определенно остановят кучера и конюхи. Тогда, может, стоит завладеть лошадью? Пусть я и не великий наездник, но…
        Пока я размышлял, что делать, ноги уже преодолели половину пути. Правую ногу, на которой к тому же отсутствовал ботинок, яне чувствовал. Подозреваю, за мною тянулся кровавый след, который унюхают любая гончая или волколак. Но такие мелочи меня не заботили. Сбежать! Нужно как можно скорее скрыться из этого места.
        -А ну стоять! - за спиной послышался разъяренный вопль вампирши, ия припустил чуть ли не бегом.
        На крик из своей будки вышел мужчина-волколак, пропустивший меня на территорию управления несколькими часами ранее. На его лице появилась ухмылка.
        Нет, не уйти. Яобычный человек, асзади вампир и неизвестно сколько еще преследователей. Впереди же - оборотень, чьи сила, скорость и выучка превосходят мои возможности многократно. Меня поймают и доставят прямиком к Дэнуцу Нягу, атот отправит уже к Королеве. К бывшей Великой волшебнице Азалии, предавшей своего учителя и всех, кто ей доверял.
        Сознание сдвигалось то вправо, то влево, через каждый шаг проваливаясь в глубокие ямы. Яедва мог сфокусироваться на том, что происходит. Либо слишком много крови потерял, либо приступ паники оказался более существенным, чем мне казалось изначально. На меня наползала темнота.
        Волколак вышел мне навстречу, поигрывая дубинкой. Видя его наглую рожу, явынужденно замедлил шаг, поняв, что попался. Повернувшись, уловил взглядом неспешное приближение вампирши и еще двух следователей, которые зажимали меня в кольцо.
        Правая нога подогнулась, и я упал на одно колено. Завороженно уставился на раненую руку, где импровизированный бинт напрочь пропитался красным. Интересно, сможет вампирша совладать с собой и не накинуться на меня? Ведь кровь для этих существ - что для меня фаршированная рисом мясная тыква. Было бы здорово умереть быстро, не встречаясь ни с Падшими, ни с Королевой…
        Устало улыбнувшись, яуже хотел было сдаться, но в ситуации наметились радикальные перемены. Со стороны улицы появилась громоздкая фигура, вкоторой я с изумлением узнал недавнего извозчика. Только на сей раз кентавр был без экипажа, а в руках у него виднелся громадных размеров лук. Натянув тетиву, он выстрелил, инад моим ухом просвистела полутораметровая стрела.
        За спиной раздался крик. Обернувшись, я увидел скорчившуюся от боли вампиршу, из ее живота торчало осиновое древко. Ее спутники инстинктивно подались назад: вероятно, они не ожидали никаких неприятностей, исейчас попросту растерялись.
        Волколак с дубинкой проявил лучшую выучку: развернулся, дабы встретить опасного противника во всеоружии, но это ему нисколько не помогло. Кентавр встал на дыбы, апосле обрушился на сотрудника тайной дружины всей массой, втаптывая в землю. Под копытами засверкали магические вспышки, что говорило о зачарованных подковах. До моего носа донесся запах горелой плоти и волос.
        -Сюда! - взревел «извозчик», вновь натягивая лук и стреляя в кого-то за моей спиной. - Нужно уходить!
        Дважды уговаривать меня не пришлось. Из последних сил я устремился к своему нежданному спасителю, но все же упал за несколько метров до него. Тогда кентавр подскочил и, схватив меня за шиворот, рывком закинул себе на спину.
        -Ты кто?.. - вяло выдавил я, едва удерживаясь на его спине в вертикальном положении.
        -Друг! Держись крепче!
        Мой нежданный спаситель рванул с места, аза нашими спинами пронзительным свистом зазвучала магическая сирена. Последнее, что мне удалось увидеть, прежде чем мы скрылись за углом дома, - как десятки дружинников устремляются к конюшням, дабы пуститься за нами в погоню.
        5
        Грохот копыт доносился со всех сторон, аветер трепал волосы на голове. Ящурил глаза, пытаясь не потерять сознание, ис большим трудом удерживался на спине своего спасителя. Куда мы движемся, мне было неведомо - улицы Костяного города мелькали слишком быстро. Лишь однажды я сумел разглядеть вывески магазинов и продуктовых лавок, атакже фонтаны на площади Шестого ребра. На погоню с удивлением таращились зеваки, провожая нас заинтересованными взглядами. За спиной слышались пронзительные свистки преследователей.
        Все бесполезно. Кем бы ни был этот безумный извозчик, но от тайной дружины не уйти. Они поймают нас и будут пытать, они…
        Кентавр резко затормозил, ия перелетел через его торс, потеряв всякую опору. Вероятно, моя жизнь завершилась бы в момент соприкосновения черепа с мостовой, но четвероногий оказался не так прост. Свой безумный маневр он совершил умышленно, так как до земли я не долетел, аоказался в его могучих руках, словно ребенок на груди у взрослого.
        -Не смей умирать! - рявкнул он мне прямо в ухо.
        Я вяло кивнул, хотя мое сознание так и норовило последовать за бурным течением прямиком в бездну. Одно хорошо - боли я не чувствовал, да и страх постепенно уступал место неизбежности. Где-то я читал, что если нечто плохое должно случиться, то это непременно произойдет, невзирая на все попытки предотвратить катастрофу. Быть может, именно это сейчас и происходит?
        Кентавр мощным прыжком перемахнул через торговые ряды, прямо над дородной орчихой, что продавала шевелящихся червей размером с ладонь, и нырнул в переулок. По пятам неслись преследователи, исреди них я приметил несколько массивных волков, на которых ошметками висели остатки человеческой одежды. Волколаки оторвались от всадников на несколько корпусов, распугивая прохожих и всеми силами пытаясь до нас добраться.
        Неожиданно я понял, что мой обзор многократно улучшился, ия наблюдаю картину словно бы с высоты птичьего полета. Изумившись, я устремил взор вниз, где разглядел собственное тело, безвольно болтающееся в замке рук кентавра. Тот несся сквозь узкий переулок, по направлению к набережной.
        Интересно, яумер или просто потерял сознание? Почему вдруг смог оторваться от собственного тела? Может быть, ятеперь как Йохим, бесплотный дух? Плохая перспектива! Уменя в жизни осталось еще слишком много невыполненных стремлений, включая одну полновесную мечту! Мне рано умирать!
        Кентавр между тем начал заметно терять в скорости, вто время как волколаки, черными пятнами вынырнувшие из подворотни, прибавили и стали сокращать дистанцию. Впереди виднелись каменный мост через реку, пристань рыбацких лодок и судоходные баржи. Копыта моего спасителя процокали по мостовой, иуже в следующее мгновение «извозчик» понесся по пролету моста, не щадя собственных сил. Мне даже показалось, что он ускорился, но это была лишь краткосрочная перемена к лучшему. Уже на середине четвероногий полностью выдохся и с галопа перешел на аллюр.
        Я в ужасе смотрел, как пятеро волколаков вбежали на мост. Почуяв, что жертва дала слабину, они на мгновение остановились, апотом один из них протяжно завыл, отчего я даже в бесплотном состоянии ощутил, как в жилах стынет кровь.
        Резко спикировав к кентавру, ячто есть мочи заорал ему на ухо, чтобы тот бежал быстрее. Но четвероногий меня не услышал. Более того - он улыбался, словно знал нечто такое, что ускользнуло от всех остальных.
        И спустя минуту я понял, в чем дело.
        На другом берегу появилась фигура с посохом, ия ощутил исходящую от этой фигуры мощь. Энергетический фон вокруг человека в мантии сгущался и накапливался, азатем вырвался вперед, по направлению к опорам моста. Кентавр, который, вероятно, знал, куда угодит боевая магия, даже бровью не повел, когда ужасающий грохот пронесся над городом.
        Мост, вместе с пятеркой ошеломленных волколаков, стремительно взорвался, порождая облако пыли. Со стороны набережной послышались панические крики горожан, особенно когда вниз, подчиняясь гравитации, полетели куски камней.
        Погоня захлебнулась. Всадники, не успевшие въехать на уничтоженный мост, затормозили у пропасти, гневно смотря нам вслед. Кто-то из них достал из кармана заряженный артефакт и произвел несколько выстрелов, но больше для виду, чем по-настоящему надеясь попасть. Расстояние слишком велико, да и сквозь поднявшуюся пыль прицелиться не представлялось никакой возможности.
        Кентавр же двинулся прочь и при первой возможности свернул в невзрачную подворотню. Там нас ждала крытая брезентом повозка, инесколько людей в балахонах приняли мое бесчувственное тело. Ясмотрел на этот процесс изумленно, начав всерьез сомневаться, принадлежала ли когда-нибудь мне эта бесчувственная оболочка, свесившая сейчас голову и руки вниз.
        Спустя минуту мое тело спрятали в телеге, присыпав для верности соломой и накрыв брезентом. Кентавр к тому времени уже скрылся из подворотни, вероятно желая запутать следы, но люди в балахонах никуда не спешили. Здесь же я увидел человека с посохом, взорвавшего мост. Он тщательно чертил черным мелом руны на повозке. «Колдует», - быстро понял я, но, как ни старался, не смог разглядеть лицо этого человека. Вероятно, позже у меня еще будет возможность сказать ему «спасибо».
        Но несмотря на чудесное избавление от погони, яощущал опасность. Откуда она исходила? Черт его знает, но позвоночник прямо-таки чесался от плохого предчувствия. Я попытался докричаться до своих спасителей, пытаясь сказать, чтобы они увозили меня прочь, но ничего не выходило. Неудача меня поджидала и когда я попытался вернуться в собственное тело. Что-то отталкивало меня прочь, какой-то искусственно созданный барьер.
        -Даже не надейся, - за спиной послышался чуть насмешливый голос. - Сбежать не выйдет.
        Я с удивлением обернулся, глядя на фигуру женщины, показавшуюся прямо из стены дома. Учитывая, что сообщники кентавра, включая человека с посохом, никак не отреагировали, япредположил, что особа эта, как, впрочем, ия сам, невидима для остальных.
        Ее Величество с любопытством разглядывала меня. Яже, словно мышь перед удавом, замер, не шевелясь. Единственное, на что мне оставалось уповать, так это на веру в то, что Королева меня не увидит. Так случилось в прошлый раз. Нужно лишь притвориться, что меня здесь нет, и…
        -Кто ты такой? - поинтересовалась бывшая Великая волшебница, приблизившись ко мне почти вплотную. На посеревшем, словно пепел, лице я видел ликование. - Впрочем, не важно. Я пришла забрать принадлежащее мне.
        -Вы не можете причинить мне вреда! - выпалил я в порыве неожиданной смелости. - Все вокруг - лишь иллюзия!
        -Ах вот как? - Брови Королевы насмешливо поползли вверх. - Иэто тоже?
        Ее рука резко устремилась к моей груди и беспрепятственно прошла сквозь одежду, плоть и кости, не повредив при этом ничего из вышеперечисленного. Но вот боль была неимоверной, словно сердечную мышцу прокололи иглой. Дикий вопль исторгся из моей глотки, и я едва сумел устоять на ногах. Ладонями я постарался отстраниться от Ее Величества, но та лишь расхохоталась.
        -Ну и как тебе? Ядолго ждала, когда ты наконец-то проявишь себя снова, мерзкий вор! Япричиню тебе столько боли, что ты сойдешь с ума!
        -Прошу, - выдавил я, чувствуя, как по щекам катятся слезы. - Я… я ни при чем! Прошу вас…
        Новый вопль исторгся из моих легких, а колдун с посохом, стоявший всего в нескольких метрах, удивленно обернулся, но так ничего и не увидел. Подобным образом люди поворачиваются на подозрительный шорох, но лишь для того, чтобы понять: им показалось. Королева, видя его озадаченность, лишь расхохоталась.
        -Кто-то хорошенько поработал над их защитой, - прошипела она минуту спустя. - Но ничего, рано или поздно я доберусь до всех предателей. Аты мне в этом поможешь. Поведаешь, кто за всем этим стоит…
        Королева сильнее сжала мое сердце, ия потерял бы сознание, если бы смог. Но лишь боль окутывала мое естество, не давая возможности ни шевельнуться, ни воспротивиться. Ябыл похож на куклу в руках ребенка-садиста. Живую куклу, которая не переставая протяжно кричала. Возможно, янадеялся на то, что меня кто-нибудь услышит и поможет.
        Но слышала меня только Королева, ией мои крики очень нравились. Ее Величество получала непередаваемое удовольствие, вероятно приняв меня за виновника всех своих бед. Сквозь боль, вперерывах между криками, явновь попытался объяснить, что я лишь жертва обстоятельств.
        -Не смей лгать мне, жалкий червь! - процедила она с яростью. - Где она?! Где ты прячешь Искру Звезд? Неужели Каелея нашла способ заключить артефакт прямиком в твое тело? Хитро. Но тебе же хуже, смертный! Я вырву свою собственность вместе с твоей душой!
        -Забирайте все что хотите! - опять всхлипнул я, не в силах больше терпеть этих жутких пыток. - Яни в чем не виноват! Клянусь!
        Ее Величество расплылась в не самой красивой улыбке, продемонстрировав полусгнившие зубы, и по отблеску в ее глазах я понял: ей плевать. Она продолжит до тех пор, пока я не свихнусь. Аможет быть, ипосле этого.
        Спасение пришло с неожиданной стороны. Колдун с посохом наклонился над моим телом и дал понюхать какой-то гадости, отчего я резко очнулся. Жуткий облик владычицы мертвых исчез, но мне казалось, что я все еще чувствую боль. Резко сев, япопытался выскочить из повозки, но чьи-то сильные руки уложили меня обратно на солому.
        -Отпустите! Она здесь! Мы все умрем! Да отпустите же меня!
        Я сам понимал, что речь моя не слишком-то связная и отдает безумием, но ничего с собой поделать не мог. Грудь вздымалась, сердце колотилось как бешеное, апот катил ручьем. Вто, что мне привиделся обычный кошмар, яне верил. Нет, она до сих пор где-то здесь, просто я ее не вижу! Стоит и ухмыляется, ожидая, когда я опять потеряю сознание. А если этого не случится - она попросту последует за нами, узнав, где меня хотят спрятать.
        На улице послышались отдаленные свистки, смешавшиеся с гулким набатом колоколен. Взрыв моста не прошел бесследно для Костяного города.
        -Заткни его, Свен! Его вопли нас выдадут!
        Надо мной наклонился один из балахонов, ив руке у него я заметил пузырек с алхимическими печатями. Он силился залить содержимое мне в глотку, но я резким движением отбросил его руку в сторону, толкнул в грудь и быстро выскочил из повозки. Прокушенная нога тут же отозвалась жуткой болью, иперед глазами затанцевали предательские точки. Но я не остановился. Начал убегать подальше от Королевы, которая хотя и была невидимой, но продолжала следить за мной. Яэто знал. Интуитивно чувствовал!
        -Стой! - крикнули мне со злобой. - Ты совсем кретин, что ли? Без нашей помощи тебе несдобровать!
        «Плевать, - подумалось мне. - Главное, сбежать как можно дальше отсюда…»
        Не успел я и пяти метров преодолеть, как в голову мне прилетело то ли заклинание, то ли камень. Рухнув как подкошенный, ятем не менее быстро нашел в себе силы и вскочил на ноги.
        Но лишь затем, чтобы столкнуться с притворно-сочувственным взглядом Ее Величества. Владычица Мрачного королевства стояла аккурат напротив меня, иронично склонив голову. Яже панически обернулся, увидев собственное тело, распростертое на земле и потерявшее сознание.
        -Что со мной происходит?! - выкрикнул я, отступая назад. - Это все взаправду? Но я же не призрак!
        -Перед тобой - эфирный мир, скоторым можно соприкоснуться благодаря бессмертной душе. - Королева лениво махнула рукой. - содной стороны, все, что тебя окружает, - реально, но с другой - ни на что здесь ты повлиять не в силах, если не знаешь как. - Ее Величество осклабилась, иот этой ухмылки мне стало не по себе. - Тебе понравится в подвалах моего замка. Там ты проведешь остаток своей жизни в мучениях, вор!
        -Прошу вас, - жалобно пискнул я, борясь с желанием упасть на колени. - Яникакой не вор! Яплачу налоги и у меня есть работа… была, по крайней мере! Зачем вам меня мучить?
        -Потому что ты с ней! - ядовитый ответ резанул воздух словно сабля.
        Я медленно обернулся, увидев в другом конце подворотни фигуру молодой женщины, чей взгляд метал молнии. Почему-то я сразу понял, что это и есть Каелея Возвышенная, одна из двенадцати Великих волшебниц Иллюзорного города. Как она здесь оказалась - ума не приложу. Вероятно, так же, как и сама Королева. Пути высшей магии неисповедимы.
        Каелея была облачена в плотно подогнанную мифриловую броню, аее светлые волосы заплетались в две косы. На лбу виднелся обруч с крупным сапфиром под стать голубым глазам, испускающим пульсирующий свет. Лицо же Великой волшебницы меня несколько разочаровало: больше суровое, чем красивое. Та же Азалия из моего видения была симпатичнее, хотя, если глядеть на нее сейчас… брр!
        -В сторону, человек, - прохладно приказала Каелея, явно обращаясь ко мне. - Вэтой битве ты лишь обуза.
        Ослушаться я не решился, да и Королева ничего против не имела. Для владычицы Мрачного королевства я словно бы перестал существовать. Она неотрывно смотрела на свою давнюю соперницу, источая ненависть. Ее верхняя губа приподнялась, обнажив зубы, а глаза сощурились. Женщин разделяло всего метров пятнадцать, ия поспешно убрался с их дороги, вжимаясь в стену. Мои спасители, включая человека с посохом, как и раньше, не обращали на нас никакого внимания.
        -Давно не виделись… сестра, - прошипела Ее Величество, делая шаг навстречу Возвышенной. Вруке у Королевы начал появляться красный клинок. - Наконец-то ты проявила себя. Выбралась из той норы, где прятала свою крысиную мордочку. Итеперь тебе не уйти…
        Каелея встретила подобную реплику каменным выражением лица. Из ножен она также потянула оружие - серебряный меч. До меня вдруг дошло, что сейчас между этими двумя произойдет кровавая схватка, иэто будет даже страшнее, чем когда Дэнуц Нягу разнес «Графа Штефэнеску».
        Долгих предисловий и драматических реплик не последовало. Королева и волшебница из Иллюзорного города рванули навстречу друг другу, иот соприкосновения их мечей у меня зарябило в глазах. Молниеносные движения сопровождались магическими вспышками, которые появлялись и тут же гасли. Мастерство обеих противниц было настолько велико, что случайные заклинания не причиняли им вреда, авот я почувствовал их пассивную мощь в полной мере. Тело словно горной лавиной придавило, отчего стало тяжело дышать. Давление пыталось расплющить меня, вытесняя всю решительность и желание сопротивляться.
        Маленький жучок на пути окованного сапога - именно так себя я чувствовал. Паршивый денек!
        Королева тем временем вовсю теснила бывшую соратницу. Не знаю отчего - возможно, на территории Мрачного королевства ее величество имела преимущество - но Азалия была явным фаворитом. Вероятно, за столетия своего отступничества она сумела постигнуть тайны, которые приблизили ее к совершенно иному уровню.
        А может, все дело в том, что Каелея Возвышенная использовала только «светлые» чары, пусть и невероятно мощные, вто время как Королева грамотно комбинировала сразу несколько школ волшебства, включая некромантию.
        В какое-то мгновение из стены дома, ккоторому я прислонялся, начали просачиваться призраки давно умерших людей. Они пришли лишь на короткое время, чтобы помочь своему призывателю сокрушить врага. Десятками они набрасывались на защиту Каелеи, пронзительно визжа. Многие тут же сгорали. Особенного вреда Великой волшебнице они причинить не могли, но заметно отвлекали. Благодаря этому Королева сумела задеть своим клинком кожу на лице Возвышенной, но та даже не вздрогнула. Лишь ярость вспыхнула в голубых глазах.
        Ужасное понимание коснулось моего рассудка, когда я увидел, скаким трудом Великая волшебница отразила очередную атаку. Она проигрывает! Королева при этом ликовала: ее полубезумный смех разносился по подворотне. Люди из материального мира, судя по всему, тоже чуяли неладное. Колдун с посохом заволновался и начал поторапливать своих незадачливых коллег.
        На улице поднялся сильный ветер.
        -Тебе страшно, Петша, - прозвучал тихий, грустный голос.
        Я резко вывернул шею, мгновенно узнав мелодичное сопрано. Посреди бушующего хаоса как ни в чем не бывало стояла каштановолосая девушка в легком, воздушном платье. Выглядела она точно так же, как и в моем сне, не имея ничего общего с тем чудовищем, которое чуть было не разорвало меня на части совсем недавно. Но я уже знал, что передо мной не человек.
        «Живой» артефакт. Искра Звезд.
        -Ты, - только и смог выдавить из себя. Поначалу мне захотелось разразиться обвинительной бранью, переложить ответственность за свой страх на чужие плечи. Но открыв рот, ясмог выдавить лишь следующее: - Помоги мне! Как тогда Архарону! Сокруши Ее Величество!
        Девушка ласково прикоснулась к моей щеке, сочувственно улыбаясь. Краем глаза я видел, что Королева теснит свою соперницу, иКаелея уже не может сражаться с нею на равных. Израненная и измученная, она лишь оттягивала неизбежное.
        -Архарон был великим магом, - сказала «девушка». - Он мог пользоваться моей силой, ты - нет.
        -Если не мне, то помоги хотя бы ей! - вскричал я, непочтительно схватив Искру Звезд за плечи и хорошенько встряхнув. - Ведь эту «светлую» сейчас убьют! Должен быть способ!
        -Способ есть.
        -Так в чем же дело?!
        Каштановолосая «девушка» задумчиво взглянула на бурную схватку двух высших волшебниц, причем с таким видом, словно наблюдала скучное представление на подмостках театра. Потом вновь заглянула в мои глаза. Не знаю, быть может, уменя разыгралось воображение, но я увидел в ее взгляде сочувствие. Иболь. Потом девушка поцеловала меня в щеку и прошептала на ухо:
        -У каждой силы - своя цена. Явынуждена взыскать с тебя плату, Петша.
        -Все что угодно! - крикнул я, нисколько не задумываясь о последствиях. Все равно помирать!
        «Девушка» улыбнулась. Не отнимая ладони от моей щеки, она закрыла глаза, аиз-под ее опущенных век начало исходить ярчайшее сияние. Я замер, уже не удивляясь происходящему. Мое эфирное тело наполнялось невероятной энергией, боль и страх почти мгновенно ушли на задворки сознания. Казалось, вэти мгновения я горы могу свернуть, алюбой океан для меня - лишь неглубокая лужа!
        Вскоре очертания каштановолосой девушки исчезли. Она растворилась в воздухе столь же неожиданно, как и появилась. Яже поглядел на свои руки, словно омыл их в источнике невероятной силы, илишь потом перевел взгляд на сражающихся. Каелея с помощью какого-то заклинания разделилась на несколько двойников, которые атаковали Королеву с разных сторон. Но владычицу Мрачного королевства это не сильно смущало. Она уверенно успевала парировать все выпады.
        Не ведая сомнений, яподбежал к Ее Величеству сзади, воспользовавшись тем, что она меня не видит, ичто есть сил ударил под левую лопатку. Пальцы судорожно проникли в тело и сжались в том месте, где у обычного человека бьется сердце.
        Вся мощь, полученная от «живого» артефакта, перетекла в кончики моих пальцев, аКоролева тем временем выгнулась дугой и разразилась жутким воплем, от которого у меня заболели уши. Тело мертвой женщины задергалось, испустя мгновение начало рассыпаться пеплом. Свою лепту добавила и Каелея, ударившая в свою противницу ярчайшим светом.
        Как только пепел, оставшийся от Азалии, унес призрачный ветер, я повалился на колени, тяжело дыша. Ощущал себя выпитым досуха, но довольным. Еще бы! Не каждый день удается одолеть саму Королеву!
        -Я убил ее? - хрипло спросил волшебницу, исторгая воздух из легких.
        Каелея Возвышенная победе не улыбнулась. Ее двойники исчезли, асама она теперь возвышалась надо мной суровой глыбой, одним только видом напоминая, что она - Великая волшебница, ая - никто.
        -Ты лишь пинком выбил Азалию обратно в реальный мир, - сказала она. - Вскоре Королева придет в себя и взвоет от гнева.
        -Мне что-то нехорошо, - пробормотал я, едва удерживаясь в вертикальном положении. - Так и должно быть? Яранен?
        -Ты потянулся к резервам, которые трогать не следовало. Искромсал собственную душу, вырвав от нее кусок. Идиот! - неожиданно рявкнула женщина, но все же удержала меня за плечо, чтобы я не упал. - Такого не делают даже самые отъявленные сумасброды!
        -Я хотел помочь…
        -У меня все было под контролем. - Волшебница покачала головой. - Авот ты теперь можешь умереть.
        -Ну и пусть…
        Чувствовал я себя действительно паршиво. Ис каждой минутой все хуже.
        -Дурак! - резкий крик привел меня в чувство, ав голубых глазах Каелеи я заметил гнев. - Ты хоть знаешь, сколь многое от тебя теперь зависит?! Отныне ты - орудие Света! Язапрещаю тебе умирать! По крайней мере до тех пор, пока Искра Звезд не передана в правильные руки…
        Я кивнул, вто время как мой разум начал покидать эфирный мир. Напоследок Великая волшебница крикнула, что вскоре мы обязательно встретимся, но мой мозг никак не отреагировал. Ятонул в бездне мрака и вдруг с жутью понял, что очнуться прежним мне уже не суждено.
        6
        Я не помню, сколько дней прошло с тех пор, как я упал без чувств в подворотне Костяного города. Тело лихорадило, а сознание то выныривало на поверхность, то опять уходило в глубокую бездну. Ясам себе не принадлежал, путешествуя по дороге кошмаров.
        Всякий раз, просыпаясь, яобнаруживал под собой мокрую от пота постель, но, ксчастью, сны не запоминались. Вокруг сновали люди, ухаживающие за мной. Нередко я путал их с давно умершими родителями, старыми друзьями и даже первой девушкой, подарившей мне немало приятных мгновений и еще большее количество боли.
        Окончательно в себя я пришел лишь в полдень неизвестного дня, ивыглядело это, словно я восстал из мертвых. Определенно, мне сильно досталось. Душа ведь напрямую связана с телом, но если телесные раны можно врачевать обычными методами, то с аурой все сложнее.
        Каелея Возвышенная сказала, что я могу умереть, но, думаю, худшее было позади. Мне удалось выкарабкаться. Другое дело, что больше прибегать к помощи Искры Звезд я не буду. Слишком велика цена, ая не готов к мучениям. Если хотите понять мое состояние, то вспомните худшее недомогание, которое вам удалось пережить, апосле умножьте свои ощущения в несколько раз.
        Сегодня за мной приглядывал человек, вкотором я не без труда узнал колдуна, взорвавшего мост. На нем уже не было балахона, ия разглядел совершенно лысую голову и невыразительные глаза. Никогда раньше я его не видел, но мотивы этого человека волновали меня куда меньше того факта, что он спас мне жизнь. Араз так, то передо мною друг. Однозначно.
        -Я не знаю, что с тобой, но дело не в физических ранах, - произнес маг, когда я попытался расспросить его о том, что произошло. - Скорее всего, проклятие, причем довольно сильное. Отдыхай. Тебе стоит набираться сил.
        Против такого совета я не имел ничего против, апотому прислушался к нему. Комната, вкоторой меня разместили, была довольно большой. Глаза натыкались на грубую каменную кладку, висящие гобелены, выполняющие роль утеплителей, деревянную мебель, втом числе полки с книгами. Под ногами, в те редкие промежутки, когда я вставал отлучиться по нужде, ощущался мягкий ковер. Светильников же я насчитал немного, да и те были зажжены не все, отчего мне иногда казалось, что я до сих пор блуждаю по темным задворкам собственного сознания.
        Но главный шок случился на следующий день после того, как я впервые за длительное время опустился в бадью с теплой водой, дабы смыть с тела застарелый пот и грязь. Одна из служанок обмолвилась, что с тех пор как меня принесли, прошло около двух недель! Это настолько меня удивило, что я даже забыл о смущении и своей беспомощности.
        Четырнадцать дней! Невероятно! Неужели я столь долго находился в отключке? Но за это время Королева определенно пришла бы в себя после нашей схватки и должна была приложить максимум усилий, чтобы найти своих обидчиков. Почему же до сих пор у нее это не получилось?
        Я потребовал предоставить мне как можно больше газетных листовок, но успокоения это не принесло. Даже напротив. После моего побега первый министр Нелу Бренкуши издал распоряжение ввести в Мрачном королевстве военное положение, аргументируя это повышенной активностью «светлых» шпионов.
        Их лидером, аследовательно, иглавным злодеем, был назван я, Петша Балашою, за голову которого вмиг назначили баснословную награду в десять тысяч золотых, что равнялось почти ста килограммам золота по гремлинскому стандарту! Поначалу я даже не поверил, но после смирился. Лишь стал осторожнее поглядывать на тех, кто за мной ухаживал. На кону ведь огромные деньги, апредать могут и за меньшее…
        Чтение «правдивых» статей о самом себе сильно ухудшило мне настроение. Так Петша Балашою, которого газетчики прозвали Кровавым трактирщиком, уже долгие годы возглавлял «светлое» подполье Мрачного королевства и, ведя свою омерзительную деятельность, не считался с жертвами среди мирного населения.
        Моей персоне без зазрения совести приписали все громкие происшествия последних лет, заявив, что планировал я свои злодейства долго и тщательно, вто время как за спиной моей стояли видные враги Ее Величества, вплоть до королей и магистров орденов. И, разумеется, вывести на чистую воду меня удалось аккурат перед громкой акцией, когда я вместе со своей шайкой замышлял уничтожить Купол Ночи. Вследствие этого доблестная армия нежити должна была значительно ослабнуть, а «светлые» получили бы шанс прорваться в самое сердце Мрачного королевства, минуя Пограничную пустошь, тем самым принеся разруху войны в нашу страну.
        По всему королевству уже как две недели рыскали патрули, арестовывающие каждого, кто, по их мнению, мог оказаться пособником «светлых». Разумеется, под раздачу попадало много невиновных, но тайную дружину подобное не смущало. Наспех были организованы темницы и лагеря для задержанных, куда сгоняли всех «пособников Кровавого трактирщика», апо существу - неугодных для короны подданных. Многих казнили, отчего я чувствовал себя виноватым.
        Проглядывая списки «предателей», которые публиковались почти в каждой свежей газете, яс содроганием увидел имя Космина Вуйи, которого арестовали на следующий день после моего побега и, тщательно допросив, обескровили. Та же участь постигла и нескольких фермеров, скоторыми у меня сложились весьма дружные отношения. Читая об их участи, я с силой сжимал кулаки и едва дышал. Не может быть! Это все бред какой-то!
        С затуманенным сознанием я добрался до двери своей комнаты и с удивлением обнаружил, что та заперта. Ссилой забарабанил кулаком по дереву, ивскоре передо мной уже возвышался лысый колдун, чьи пронзительные глаза прохладно окинули мою фигуру взглядом.
        -Вернись в постель, - кисло распорядился он. - Яза тебя в ответе.
        -И не подумаю! - вспылил я. - Это все из-за вас! Из-за вашей авантюры мои друзья лишились жизни! Инеизвестно еще, сколько моих знакомых могут подвергнуться смертельной опасности!
        -Из-за нас? - На лице колдуна появилась усмешка. - Если кто и виноват, то только ты, Кровавый трактирщик!
        -Тогда я сдамся на милость Ее Величества! Прочь с дороги!..
        Гнев застилал мой разум. Все из-за меня. Черт, черт, черт! Как я мог быть таким идиотом? Нужно ведь было сразу явиться в тайную дружину с повинной, рассказать им о своих подозрениях! Атеперь уже поздно. Космин мертв, аследом за ним могут погибнуть и другие, кто хорошо ко мне относился. Королева зла и мстительна, это я уже понял на своей шкуре. Мерзкая сука, вот кто она! Ненавижу!
        -Никуда ты не пойдешь, - сугрозой процедил маг, ина мою попытку протиснуться в коридор толкнул меня в грудь.
        Я едва устоял на ногах, азатем обратил весь свой гнев против этого человека, вчьих глазах читалось снисходительное превосходство. Плевать! Каелея Возвышенная и ее люди виноваты ничуть не меньше, ато и больше самой Королевы! Это они затеяли авантюру с похищением «живого» артефакта, иесли бы не это…
        С силой я ударил человека напротив. Несмотря на общую слабость, зуботычина возымела удивительный эффект. Лысый колдун, даже не пытавшийся заслониться, упал. Перед этим я увидел, как изумленно расширились его зрачки: такой подлости он от меня не ждал.
        Но эта маленькая победа имела свою цену: мгновенно к горлу подкатила тошнота, тело начало знобить, ия едва не распластался на ковре. Пошатываясь, отошел к креслу и грузно свалился на мягкие подушки.
        Лысый колдун пришел в себя почти сразу, тряся головой и с опаской поглядывая в мою сторону. Но удивление быстро сменилось на его лице злостью, иподойдя ко мне во всеоружии - на его пальцах заплясало несколько огоньков пламени, - он прошипел:
        -Думаешь, самый важный? Да всем плевать на тебя, ничтожество! Лишь то, чем ты владеешь, интересно моему хозяину!
        Я не ответил, борясь с плохим самочувствием. Но, видно, маг обозлился на меня нешуточно, так как он позвал кого-то из коридора, ивскоре в комнату ввалились двое субъектов, чей внешний вид мне очень не понравился.
        -Не хочешь по-хорошему - будет как я люблю, - осклабился лысый, апосле зычно распорядился: - В подвал его! Среди крыс ему, глядишь, понравится больше!
        Я попытался запротестовать и даже извинился за свое поведение, но этот порыв не возымел эффекта. Громилы схватили меня под руки и поволокли прочь, ая вяло ругался, грозя им всевозможными карами. Коридор вскоре сменился винтовой лестницей, икогда мы углубились на несколько ярусов вниз, моего носа коснулся запах сырости. «Полноценная темница, - подумалось мне, - а значит, янахожусь в каком-то замке. Странно, что у «светлых» нашелся целый замок в Мрачном королевстве. Почему тайная дружина не накрыла их давным-давно?»
        Лишь когда меня втолкнули в грязную камеру и я привалился к стене, до меня вдруг дошло, что нахожусь отнюдь не среди «светлых». Счего я вообще взял, что от лап дружинников меня спасли сподручные Каелеи? Великая волшебница явилась лишь в эфирном мире, дабы не дать Королеве захватить меня…
        -Кто вы такие? - виспуге спросил я, глядя на одного из громил, чьи глаза светились в полумраке вертикальными зрачками. - Где я нахожусь?
        -Хозяин вскоре прибудет в замок, человек, - хмыкнул оборотень. - Ждать осталось недолго.
        Гнилое мясо дурно пахнет. Это говорю вам я, человек, которого выволокли из подвала два отвратительных зомби. Мычащие и безвольные, от которых исходил запах смерти, тошнотворно-резкий. Вот уж кто точно не мог служить под началом Великой волшебницы. Азначит, я попал из огня да в полымя.
        Интересно, почему мои пленители не могли использовать хотя бы поднятых скелетов в качестве конвоиров?
        Спустя минут десять мы шли по широкому коридору, где вдоль стен размещались рыцарские латы, ав специальных нишах покоились гробы. Здесь же горели магические кристаллы вместо опасных для нежити факелов, ас полотен картин на меня взирали неприятные личности. Мертвые дворяне, не сделавшие за века своего существования ничего хорошего. Вампиры, умертвия, личи и некроманты. Один краше другого.
        В огромный по своим размерам зал меня втащили почти безвольным. Зомби плевать на мольбы и сопротивление, у них есть приказ извне, иони выполнят его в любом случае. Таков закон некромантии.
        Первое, что бросилось в глаза, - обилие народа. Человек семьдесят, если не больше, ипочти все одеты в черные мантии с высокими воротниками. Заглядывая в их бледные, синюшные лица, ясразу понял, что большинство из присутствующих - вампиры.
        А на громадном троне посреди зала восседал лорд Андзерж Штефэнеску собственной персоной. Высокий, худой, устрашающий. Свои атрибуты древнего вампира он даже не думал прятать, иверхние клыки наползали на нижнюю челюсть. Одет мой работодатель был в почти что королевскую мантию, ана голове его блестела алмазная диадема, которая больше бы подошла женщине, но об этом вслух я не заикнулся бы даже зеркалу в пустой комнате.
        Зомби отпустили меня слишком резко, ия едва не упал. Кслову сказать, раны, полученные мною в прозектории, уже успели затянуться, ивместо боли в месте укусов я ощущал лишь легкий зуд. Как пить дать, работа магов, но вот благодарственную речь я приберегу на потом. Неизвестно еще, чем все это закончится.
        Штефэнеску при моем приближении не встал и поначалу даже не обращал на меня внимания. Для древнего вампира я был лишь частью декораций, но вот его свита, вампиры помоложе, зашевелились. Кто-то скалил зубы, кто-то шипел, кто-то сохранял на лице высокомерие. Вобщей толпе я сумел приметить и Йонуца Лупу, который присутствовал при потасовке в гостинице. Молодой вампир остался абсолютно бесстрастным при моем появлении. Друзьями мы не были.
        Ко мне быстрым шагом подошел человек в черной мантии, ия с неприятным холодком узнал в нем лысого колдуна. Он, приблизившись, пробасил:
        -На колени перед Его Превосходительством, если не хочешь быть выпитым!
        Не знаю почему, но во мне взыграло упрямство. Какого черта? Скорее всего, эта свора кровососов в любом случае меня схарчит, так не лучше ли сохранить достоинство и умереть красиво? Впрочем, мои смелые мысли быстро развеялись, ибо сила чужого волшебства надавила мне на плечи, ия все же преклонил колени. Как пить дать - лысый решил помочь.
        -Теплокровный может встать, - властно разрешил Штефэнеску низким, почти глухим голосом. - Больдо, спроси у теплокровного, знает ли он, почему предстал пред нашим взором.
        Лысый колдун повернул ко мне голову и повторил вопрос слово в слово.
        -Вероятно, из-за гостиницы, - озвучил я вполне логичный ответ. - Я работал управляющим в ваш… в заведении лорда-вампира Штефэнеску. Недавно гостиница сгорела, и…
        -Больдо! - рявкнул граф, вперив при этом разъяренный взгляд в мою персону. - Сообщи еде, что меня не интересует судьба полусгнившего старого дома!
        Чего-чего?.. Старого дома? Несмотря на ситуацию, вкоторой я очутился, мне стало обидно, ведь гостиница под моим управлением из сезона в сезон приносила стабильный доход! Неужели ее владельцу было настолько плевать на собственное учреждение? Ая ведь даже гроссбух заполнял честно…
        Штефэнеску между тем продолжил:
        -Из проверенных источников я знаю, что у этого теплокровного есть нечто, что долгие столетия принадлежало Королеве. Артефакт невиданной мощи, Искра Звезд!
        -При мне ничего нет! - выпалил я.
        Штефэнеску зашипел. Вероятно, ему не нравилось, когда его перебивают. Тем более такие, как я.
        -Ты непочтителен, теплокровный! - Древний вампир вытянул по направлению ко мне узловатый палец, унизанный сразу несколькими перстнями. - Еще минуту назад я желал одарить тебя великой милостью - разрешил бы поцеловать полу своей мантии! Но теперь я передумал…
        Свита из десятков вампиров заволновалась, переглядываясь между собой и зыркая в мою сторону недобрыми взглядами. Чувствовал я себя так, словно оказался в яме с ядовитыми змеями: боялся пошевелиться и ожидал укуса в любой момент.
        -Однако мне в любом случае придется использовать тебя. - Граф обращался теперь ко мне лично. - Ведь я знаю, что артефакт тесно сплетен с твоей душой!
        Я похолодел. Как я понял, Искра Звезд для некоторых личностей имела цену несоизмеримо большую, чем жизнь одного человека. Не желая злить хозяина замка, яповернулся к Больдо и пролепетал:
        -Скажи его вампиршеству, что я не знаю, как извлечь эту штуковину. Честно. Ябы рад помочь, но это не в моей власти…
        Лысый уже было открыл рот, чтобы передать мои слова, но Штефэнеску прекрасно расслышал их сам. У вампиров великолепный слух.
        -Человек прав, - кивнул граф, не дожидаясь, пока Больдо донесет мои слова до его ушей. - Есть подозрения, что при передаче было задействовано жертвенное колдовство, азначит, насильно отнять артефакт не получится. Теплокровный сам должен захотеть расстаться с «живым» артефактом! Но он не маг и вряд ли разбирается в высоком искусстве. Даже под жестокими пытками мы ничего не добьемся. Ктому же, - Штефэнеску ухмыльнулся, - сколь бы низким ни было стоящее перед нами существо, оно какое-то время верой и правдой служило мне, ая умею быть щедрым. Несмотря на проявленную наглость, пища без награды не покинет эти стены.
        -Меня отпустят? - пролепетал я, боясь поверить.
        -Лучше, - на лице графа улыбка превратилась в хищный оскал, - ты станешь одним из нас! Вампиром.
        По залу пробежал ропот, ия не смог доподлинно определить, какие эмоции охватили кровососов. То ли они возмущались решением господина, то ли приветствовали потенциального собрата. Язастыл камнем, ощущая, как холодный пот стекает по спине. В Мрачном королевстве многие мечтали обрести посмертие, но я к их числу себя никогда не причислял. Вечное существование в виде вампира не стоит той цены, которую придется заплатить. Непреодолимая жажда крови, холодное обескровленное тело, боязнь святых артефактов.
        А еще страх перед солнечным светом.
        Последнее беспокоило особо, ведь я знал, что отныне Королева записала меня в личные враги, азначит, мне необходимо любой ценой покинуть здешние места. Отправиться в земли, где она не сможет протянуть ко мне свои лапы. Аесли меня обратят в вампира, то на «светлых» землях первый же встречный рыцарь вобьет мне в грудь осиновый кол.
        -Это великая честь, ваше превосходительство. - От испуга я снова обратился к Штефэнеску напрямую, но лорд отреагировал уже спокойнее, вероятно посчитав, что таков удел низших существ - быть нахальными. - Ябы предпочел принять другую награду, уж коли вы решили одарить меня своею милостью. Те же золотые монеты вполне сгодятся…
        Я говорил сбивчиво, неуверенно, акогда раздался хрипловатый смех лорда-вампира, так и вовсе замолчал. Когда Штефэнеску отсмеялся, я услышал его язвительный ответ:
        -Неужто ты думаешь, теплокровный, что вправе выбирать? Как вообще ты смеешь перечить мне?!
        -Простите! - выпалил я, поднимая руки в примирительном жесте. - Просто это слишком громадная честь для меня! Янедостоин стать одним из вас!
        -Верно. - Штефэнеску кивнул. - Недостоин. Но других вариантов нет. Яне знаю иного способа извлечь Искру Звезд, апотому готов даровать тебе вечную жизнь. Ибо в посмертном теле ты не сможешь удерживать «живой» артефакт.
        -А что скажет Ее Величество? - Япанически искал лазейку. - Ведь это ее собственность! Ее гнев…
        -Королева больше не имеет той власти и уважения, которыми пользовалась всего несколько веков назад, - фыркнул Штефэнеску. - Ее время прошло, амое - только начинается. Грядет эра вампиров!
        -Но она сильна! - воскликнул я. - Ина ее стороне Падшие! Тот же Дэнуц Нягу…
        -Некогда я тоже был Падшим. - Штефэнеску в раздражении фыркнул, амгновение спустя поднялся со своего трона и угрожающе стал приближаться к моей персоне.
        Мне стоило громадного самообладания остаться на месте и не вздрогнуть. Когда вампир остановился, ямог вблизи разглядеть мертвенный блеск его глаз, атакже устрашающие клыки, от которых веяло смертью.
        Полным превосходства голосом Штефэнеску заявил:
        -Меня не остановит кучка власть имущих трупов, тем более что не все они слепо преданы старой ведьме. Это не говоря уже, что на Королеву ополчился Иллюзорный город.
        -Каелея Возвышенная сейчас неподалеку, - использовал я последний козырь, ивампир, услышав это имя, сощурился.
        -Откуда тебе это известно?
        -Мы - друзья. - Ложь сорвалась с губ сама собой. - Иуверяю: эта женщина может стать надежным союзником в борьбе против Королевы! Или же, - быстро добавил я, - непримиримым врагом, если со мной что-нибудь случится.
        Штефэнеску наклонился ко мне. Скаля клыкастый рот, он смотрел на меня пристальным взглядом, словно пытался загипнотизировать.
        -Ты лжешь, - произнес он после затянувшейся паузы. Краем глаза я видел, что собравшиеся в зале вампиры смотрят на происходящую сцену в немом восхищении. - За тобой следили с того самого момента, как я узнал, что Искру Звезд украли. Мне повезло, что «светлых» отловили именно в моем трактире. Благодаря этому я получил возможность провести собственное расследование и знаю, что ни с какой Волшебницей ты даже не встречался, теплокровный.
        -Я видел ее в эфирном мире, - пискнул я, но вампир не стал тратить время на пустую болтовню.
        Цепкие руки вцепились мне в плечи, иШтефэнеску наклонился к моей шее, а спустя мгновение я почувствовал, как два острых клыка впились мне в яремную вену. Судорога прошла по всему телу, но боли не было. Лишь блаженство одурманенного человека, которого вскоре ждет смерть.
        Или все же бессмертие?
        7
        Я стоял в знакомой комнате, удивленно поглядывая в сторону вазы с экзотическими фруктами. Каштановолосая девушка была здесь же, уокна. Ее лица я не видел, да и вообще был сбит с толку. Секунду назад мной обедал вампир, атеперь я словно бы перенесся в другой мир. Туда, где безопасно.
        Но все вокруг - иллюзия, теперь я знаю это наверняка.
        -Что ж, ты выполнил обещание, - не оборачиваясь, произнесла девушка.
        -Ты о чем? - Янахмурился.
        -Вернулся сюда… ко мне.
        -Я думал, это ты все устроила.
        -Нет. - Девушка развернулась, ия сразу же вспомнил, насколько она была красива при жизни. Жаль, что это лишь копия, а оригинал больше никогда не сделает ни одного вдоха, - ты сам потянулся ко мне, интуитивно ища защиты.
        Я хмыкнул. Помощь Искры Звезд мне бы не помещала, но не ценой кромсания души. Уж лучше стать вампиром, чем искалечить бессмертную ауру. Не знаю, существует ли загробная жизнь, но раз в мире есть столь могучие существа, как Архарон, демоны и драконы, то почему бы и нет?
        -Как, - я замялся, - как ее звали?
        -Девушку, вкоторую ты влюбился с первого взгляда? - Искра Звезд заломила тонкую бровь.
        -Ни в кого я не влюблялся! Что за чушь!
        -Дарлайн, - не обращая внимания на мою вспышку, произнесла Искра. - Она была ученицей Каелеи. Чтобы спасти положение, применила магию, отнявшую ее жизнь. Если тебя смущает мой вид, я могу стать кем-то другим…
        -Не нужно, - сказал я чуть поспешнее, чем мог бы. - Яне имею ничего против этого твоего обличья. Скажи - зачем я здесь? Ичто сейчас с моим телом?
        -Выгляни в окно, - посоветовала Искра.
        Я подчинился, пусть и без охоты. Сквозь приоткрытые ставни сейчас не лился солнечный свет, акогда я поглядел за оконную раму, то различил большой зал, где среди толпы вампиров стоял Штефэнеску, вгрызшийся мне в шею.
        Все участники этой картины словно бы застыли во времени. Складывалось впечатление, что смотрю я на восковые фигуры, ане на живых существ.
        -Время относительно, - пояснила Искра. - Сейчас для них оно остановилось, адля нас продолжает идти. Мозг разумных существ удивительно устроен, Петша. Мы можем провести вот так целую вечность!
        -Пусть здесь хоть сто лет пройдет, но мою шею уже рвут на части его зубы! - буркнул я раздраженно. - Аведь я работал на этого кровососа не один год! Даже уважал его.
        -Зачастую предают те, от кого этого не ждешь.
        -Да что ты там можешь знать? Ты лишь бездушное орудие!
        Искра Звезд посмотрела на меня с некоторой укоризной, идаже скрестила руки на груди. Артефакту мои слова пришлись не по вкусу, и я поспешил исправиться:
        -Прости, яне хотел тебя обидеть.
        -Прощаю. - «Девушка» благосклонно кивнула. - Но, чтобы ты знал, «живые» артефакты - величайшие из когда-либо созданных магических предметов - имеют разум, асоответственно, и некое подобие чувств. Нас сотворили боги.
        -Вас?
        -Разумеется! Нас немного, иразбросаны мы по различным мирам. Мы умеем думать, переживать, анализировать, обладаем невероятной силой, но, увы, не можем принимать решения. Боги были осторожны.
        -Да уж… - протянул я угрюмо, апотом спросил: - Будь иначе, ты бы помогла мне справиться с этими вампирами?
        -Будь иначе, - мягко поправила Искра Звезд, - мы никогда бы не попали в подобную ситуацию.
        -И что теперь делать? Я не хочу становиться кровососом! Тем более что Королева не пожалеет меня ни живого, ни мертвого.
        -Есть способ, - произнесла каштановолосая «девушка», - но он не гарантирует успеха. Шансы будут пятьдесят на пятьдесят, но даже в случае неудачи ты сможешь избежать уготованной тебе участи. Янаучу тебя, как мысленно убить собственное тело.
        Я перестал смотреть в окно на застывший во времени мир и скептически поглядел на собеседницу. Только тут заметил, что на девушке то же платье, которое я видел на зомби в прозектории, инеприятные воспоминания нахлынули волной. Словно почувствовав это, одежда «живого» артефакта в одно мгновенье изменила цвет и узор.
        -Мысленно убить себя?.. - сглотнул я.
        -Верно. Спомощью магии. Безболезненно и почти мгновенно.
        -Но я не волшебник!
        -Пока нет.
        -Что значит «пока»? - Яначинал закипать от злости; мало того что мне предложили совершить суицид, так еще толком ничего не объясняют!
        -Оглянись, Петша! - воскликнула Искра, разводя руками в стороны. - Здесь время застыло на долгие годы, если не столетия! Ты можешь научиться всему необходимому, не потратив в реальной жизни ни секунды.
        -Ты предлагаешь мне стать магом? - уточнил я, хмурясь.
        -Не только магом. Втвоем распоряжении опыт всех моих прошлых хозяев! Ямогу устроить так, что ты проживешь их жизни вместе с ними. Станешь свидетелем великих событий, узришь истину мироздания, познакомишься с давно умершими героями и впитаешь большую часть опыта, которым они располагали. Другими словами - ты станешь великим!
        -Не верю! - отмахнулся я. - Бесплатные тыквы посыпаны ядом.
        -Плата предусмотрена, - не стала спорить Искра Звезд. - Прожить чужую жизнь - это не только взглянуть на нее со стороны, но и разделить все остальное. Эмоции, переживания, страхи, потери. Твой мозг может попросту не выдержать. Но другого выхода у тебя нет. Даже если ты вновь решишься пожертвовать частью души, яне уверена, что этого хватит, чтобы остановить Штефэнеску.
        -Этот самый Штефэнеску уже вонзил клыки мне в шею! Раньше надо было предлагать такую сделку!
        -Если все получится, - Искра приблизилась и доверительно положила руки мне на плечи, - то в момент, когда время вновь продолжит свой бег и эта комната исчезнет, ты сможешь обратиться к моей силе. Отдать приказ, как это делал Архарон в свое время. Если же нет, то…
        -Я убью себя, - кисло закончил я вместо Искры. - Очень вдохновляет.
        -Другого пути нет.
        Я отвернулся, размышляя над сказанным. Аведь еще совсем недавно у меня была размеренная и во многом чудесная жизнь. Следи себе за тем, чтобы постояльцам хорошо отдыхалось, ив ус не дуй! Чертовы перипетии судьбы! Если бы в тот день я взял отгул, то ничего бы не произошло! Атеперь…
        -Что от меня требуется? - обреченно спросил я, решив довериться «живому» артефакту.
        -Поцелуй меня, - устами Дарлайны произнесла Искра Звезд. - Ну же, не бойся…
        Я повиновался.
        Интерлюдия
        ВЕГЕЙР НЕРОЖДЕННЫЙ
        Внизу простирались озеро и далекие холмы. Свысоты в тысячу саженей все казалось слишком маленьким, но цепкие глаза Вегейра Нерожденного улавливали каждую деталь. Другие на его месте остановились бы перевести дух, полюбовались бы красотами природы, но по своей сути Вегейр был воином, прямолинейным и черствым. На эту гору он поднялся только с одной целью, ион намеревался добиться успеха во что бы то ни стало.
        Всю свою жизнь Вегейр не признавал над собой чужой власти, но не мог не откликнуться на просьбу короля Хардуша. За милость нужно платить милостью, иесли его попросил об одолжении друг - он выполнит просьбу. Ведь что может быть проще? Верный топор при нем, акрепкие мышцы горят в предвкушении славной битвы.
        Мощная фигура Вегейра была затянута в шкуры различных зверей, которых он убил сам, илишь на голове виднелся шлем, взятый в замке Хардуша. Под подошвами сапог хрустел мелкий гравий. Подъем на эту гору отнимал немало сил, но главное испытание ждало впереди.
        Пещера показалась неожиданно, иВегейр понял, что это именно то место, которое он искал. Из черного зева в горной породе тянуло гарью, авокруг виднелись кости и даже целые скелеты различных животных, втом числе корнматусов, весивших каждый как три десятка лошадей. Эти крупные травоядные встречались в долинах и никогда не забредали так высоко в горы. Азначит, существо, дотащившее их сюда, было как минимум в несколько раз крупнее.
        -Эй! - крикнул во всю ширь могучих легких Вегейр, поудобнее перехватив топор. - Покажись! Вегейр Нерожденный вызывает тебя на поединок, клянусь Гарсом!
        Некоторое время ничего не происходило, но спустя несколько минут из пещеры появилась громадная голова дракона. Янтарные глаза уставились на незваного гостя, из широких ноздрей вырывался пар. Приоткрыв устрашающую, полную острых зубов пасть, ящер высунул раздвоенный язык, после чего в голове у Вегейра раздался его голос:
        «Я знаю, кто ты. Нерожденный. Сын Крови. Великий воин, пользующийся благосклонностью богов. Зачем явился ты сюда?»
        -Богов? - Вегейр рассмеялся, азатем его лицо окаменело в ярости: - Существует лишь один бог, чудище!
        Его называли Нерожденным. Легенда гласила, что мать Вегейра умерла при родах, а младенец так и не покинул утробы. Зато он вышел из нее сам, чем изрядно напугал весь свой клан. Отец и братья отказались от него, оставив без защиты. Новорожденного бросили умирать в лесу, но он выжил, апотом видел, как сменяются луны, идут дожди и сыплет снег на голову. Как нестерпимо печет яркий диск в небе, и вновь идет снег.
        А после были первые мысли, шаги, слова. Ипервое убийство, за которым последовали десятки, сотни других. Вегейр видел, как стареют и умирают друзья, но сам он не спешил в объятия Гарса. Бог войны хотел от него иной службы, апотому Нерожденный и стал тем, кем его знали во всех известных королевствах. Сыном Крови, жнецом войны.
        «Зачем ты пришел? - вновь раздался в голове Вегейра голос дракона. - Уходи, воин».
        -Не могу. Ты прячешь то, что тебе не принадлежит.
        В ответ дракон зарычал, полностью покидая свою пещеру. Размеров он был огромных, иэто притом, что свои кожистые крылья ящер держал сложенными. Вегейр на его фоне казался маленькой мышью, но в груди у Нерожденного теплилась сила, дарованная Гарсом, азначит, он не мог проиграть.
        «Ты совершаешь ошибку, воин! - Яростная мысль просвистела ураганом. - Ее можно расколдовать! Я знаю как!»
        -Колдовство - черная сила. Лишь Гарсу подвластно творить чудеса, - отрезал Сын Крови, апосле рявкнул: - сдороги, чудище!
        «Не могу. Я… сильно привязан к ней».
        -Тогда нам придется сразиться, - снепоколебимой уверенностью заявил Вегейр, вскидывая вверх топор.
        Дракон отреагировал мгновенно, устрашающе встав на задние лапы и тем самым вырастая в размерах еще больше. Громогласный рев разнесся по горам, пугая птиц и заставляя редких животных искать укрытие. Из ноздрей вместо пара сочился уже дым, густой и едкий. Мощный хвост несколько раз ударил по земле, кроша камень и массивные скелеты корнматусов.
        «Уходи! Она моя!»
        -Дочь принадлежит лишь своему отцу, пока у нее нет мужа. Яздесь по воле Хардуша, иклянусь Гарсом, ты меня не остановишь!..
        Вегейр запрыгнул на тушу мертвого дракона, так как переступить ее не было никакой возможности. Непреодолимым препятствием она закрывала вход в пещеру, иобычному человеку пришлось бы немало попотеть, прежде чем он нашел бы способ ее обойти. Впрочем, простому человеку никогда не удалось бы победить столь опасное чудовище.
        Полуоторванная рука Вегейра уже перестала кровоточить и начала восстанавливаться на глазах. Сын Крови давно привык к этому и уже не обращал на чудесное исцеление никакого внимания. Так было, когда в детстве его рвали на части волки и медведи, так случалось, когда на войне он сгибался от многочисленных резаных ран и угодивших в тело стрел. Окружающие боялись его, не признавая за своего, аон твердо знал, что это неспроста. Гарс даровал ему силу, чтобы он, Вегейр, мог верой и правдой исполнить божественную волю.
        На первые тридцать шагов от входа пещера была выжжена изнутри, истены чернели от копоти, но чем дальше Нерожденный заходил вглубь, тем больше грот походил на подземное жилье. Здесь, как и прежде, воняло драконом - его испражнениями и выделениями желез, - но к этому примешивалось и кое-что другое. Нюх Вегейра уловил аромат мясной похлебки, перетертых трав и… женщины. Глаза разглядели уголок, отгороженный несколькими покрывалами. За ними он и увидел ту, кого разыскивал последние две недели.
        Сесилия, дочь Хардуша, смотрела на него глазами, полными ужаса. Они уже встречались несколько лет назад, когда Вегейр вернулся из боевого похода. Сесилия сразу же невзлюбила воина, так как чувствовала его ауру. Знала, что он одарен милостью Гарса и способен различать таких, как она.
        -Здравствуй, ведьма, - произнес Нерожденный. С ног до головы он был заляпан кровью. - Меня прислал твой отец.
        -Уходи! - воскликнула девушка, прижав руки к животу. - Это не его земли! Здесь он не имеет власти!
        -Коль твои глаза различают мой силуэт, то просьба Хардуша будет удовлетворена.
        -Оставь меня в покое! - вистерике закричала принцесса. - Где Ог’Ларон? Неужели он покинул меня? Но… ведь он поклялся защищать меня! Защищать нас!
        -Чудище мертво, - сбезразличием произнес Сын Крови, приближаясь к ведьме. Он не боялся ее чар, так как знал, что лишь самая могучая из магий способна причинить ему вред. - Настал и твой черед.
        -Прошу! - Сесилия упала на колени. - Скажи моему отцу, что не нашел меня! Ясделаю все, что попросишь. Скажи ему, что меня уже нет в живых! Ведь зачем меня - нас! - убивать на самом деле? Возьми локон моих волос, отец узнает их! Он поверит, что все кончено!
        Вегейр Нерожденный покачал головой, аспустя мгновение с отвращением бросил:
        -Дурное семя - плохой плод, принцесса. Ты сама виновата в своих бедах, апотому я вынужден отдать твою душу Гарсу. Извини.
        -Нет! Ты не можешь так со мной поступить! - По щекам ведьмы крупными гроздьями стекали слезы; она боялась смерти, ибо груз ее вины должна была разделить невинная душа. - Прошу тебя! Умоляю! Мое дитя ни в чем не виновато!
        Вместо ответа Вегейр Нерожденный, Сын Крови, замахнулся топором.
        КАРОХАД ВАН КЕРОС
        Ночью в Звездном саду было особенно красиво. Скамейки пустовали, по аллеям не сновали влюбленные, а цветы покачивались на легком ветру. Пройдет всего несколько часов, на горизонте забрезжит полоса рассвета, и розы, анемоны, георгины и амброзии поднимут свои головы к солнцу. Но пока они спят, да.
        Карохад ван Керос стоял у небольшого фонтана, прислушиваясь к журчанию воды и собственному сердцу. Он был снова влюблен и радовался этому чувству. Ах прекрасная Ларель, вчьих глазах отражаются звезды! Очем она сейчас думает, вэту яркую, волшебную ночь?
        Ван Керос сорвал ближайший цветок и вдохнул его аромат. Он представлял, что вместо пыльцы ощущает запах своей возлюбленной, носом зарываясь в ее густые черные волосы, прижимая ее податливый стан к себе, срывая с нее платье…
        -Ларель, - негромко пропел он. - Уже скоро. Если не этой ночью, то уж никогда.
        Будучи дворянином старой закалки, Карохад никогда не смел гневить Судьбу и Удачу, даже в мыслях. Ведь если от него отвернется само провидение, то его яркой, полной приключений жизни суждено завершиться. Апотому он всегда признавал вероятность недостижения желаемого.
        В конце аллеи показался силуэт мужчины, быстро приближающегося к фонтану. Ван Керос следил за ним, продолжая вдыхать ароматы цветов. Когда же тени перестали скрывать лицо ночного гостя, он расплылся в широкой, но отнюдь не дружелюбной улыбке:
        -Достопочтимый Лорладон ван Ферод, рад видеть вас в добром здравии.
        Карохад поклонился, памятуя о том, что Удача любит не только смелых и отважных, но и тех, кто уважает своего противника.
        Лорладон был высок даже по меркам эльфов, его глаза метали гневные молнии, ана боку висела богато инкрустированная шпага. Вотличие от ван Кероса, этот господин был несколько на взводе. Быть может, потому, что им предстояла дуэль.
        -Правила просты, достопочтенный, - улыбнулся Карохад, глядя Лорладону в глаза, - вы их знаете.
        -Вполне, - твердо кивнул ван Ферод. - Я выбрал место, вы вправе выбирать оружие.
        -Тогда я склоняюсь к клинкам. Никакой магии. Не хотелось бы испортить столь прекрасное место.
        Оба дворянина с солидарностью поглядели на окружающий их сад, где сейчас не было никого, кроме них. Только тихо журчал фонтан, словно предчувствуя недобрую развязку.
        -Сражаться будем до первой крови? - поинтересовался Карохад невинно. - Победитель позаботится о ранах побежденного или позовет надежного лекаря.
        -Задета моя честь, - холодно отрезал Лорладон. - Драться будем до смерти!
        -Вы - за свою честь, я - за свою любовь. Весьма поэтично, вам не кажется?
        Высокий эльф, супруг леди Ларель, на эту реплику отреагировал резко и грубо:
        -Ваша любовь и порченого яйца не стоит! Вся столица только и говорит о ваших амурных похождениях! Сегодня влюблены в одну, завтра в другую! Вы - фат и проходимец, вот вы кто!
        Вместо ответа Карохад последний раз вдохнул аромат цветка и отбросил его в сторону. Потом откинул полу плаща и положил руку на эфес шпаги. Его глаза недобро прищурились.
        -До смерти, согласен, - кивнул он. - Теперь уже задета и моя честь. Вы готовы, достопочтенный?
        Над головами дуэлянтов яркими красками горели три луны, единственные свидетели грядущего поединка.
        ЭРРАН
        Эрран скучал. Причем он даже не помнил, сколько лет назад начал предаваться этому занятию. Будучи ифритом, он не слишком беспокоился о времени, иза тысячу лет, проведенных в Нижнем мире, редко поглядывал на календарь. По утрам - лавовая ванна, после нее - обед из изысканных яств, часто доставляемых из других измерений, авечерами огненный владыка развлекал себя тем, что либо читал манускрипты, либо заставлял своих слуг сходиться в смертельных поединках. Но в свитках он не находил для себя ничего нового, агладиаторские бои давно не радовали. Тем более что с каждым разом становилось все сложнее привлекать к себе в замок преданных слуг.
        Правда, недавно ифрит затеял вылазку в один из сопредельных миров, где сумел достать любопытный артефакт, умеющий разговаривать и отлично переносящий крайне жаркий климат Нижнего мира, где помимо Эррана жило бесчисленное количество демонов и элементалей огня.
        -Ты кто? - поинтересовался ифрит, глядя на мерцающую фигуру и почесывая красный живот. - Что умеешь?
        -Я «живой» артефакт. Меня создали боги, ия служу равным им по силе.
        -Г’авным? - картаво переспросил Эрран. - Да те боги давным-давно повымиг’али! Ни одного на своем пути не встг’ечал. Говог’ят, они знали много такого, что даже демонам в голову не лезет. Это пг’авда? Что ты умеешь?
        -Исцелять, многократно усиливать магическую силу, делиться с хозяином знаниями, выступать в качестве источника энергии.
        -И всего-то? - недовольно пробурчал ифрит, развалившийся на своем троне. - Тоже мне «живой» аг’тефакт! И что это за видок? Мы же не в звег’инце!
        Искра Звезд, чей нынешний облик отображал ослепительную по красоте эльфийку, спокойно ответила:
        -Так нравилось моему прошлому господину. Карохаду ван Керосу, знаменитому герою сопредельного измерения.
        -Никогда не слышал о таком.
        -Меня вы отняли именно у него, - пояснила «живой» артефакт бесстрастно.
        -Тот эльф? - догадался ифрит, и на секунду в его пасти мелькнуло вместо языка ослепительное пламя. - Он был вкусный, да. Эльфийские хг’ящи и уши - вот что самое ценное в этих существах. Жаль, ловить их сложно. Но я слышал, аг’еал их обитания не огг’аничивается одним миг’ом. Может быть, вследующую кампанию пг’имкну к Темному Властелину, апосле вег’нусь в Нижний миг’ с богатыми тг’офеями. Аты можешь ловить эльфов? - синтересом спросил Эрран, разглядывая Искру Звезд. - Вот таких же, как и твоя внешность. Мне даже духовки не надо, чтобы их пг’иготовить. Да-да.
        -«Живые» артефакты не действуют самостоятельно. Но в моей власти создать проекцию эльфа, если вам так угодно.
        В качестве демонстрации трофейный артефакт повел рукой в сторону, и перед взором Эррана возникло с десяток фигур, но это вызвало лишь раздражение ифрита.
        -Так я тоже могу. - Он щелкнул пальцами, иэльфы умножились. - Вот только что с того пг’оку? Есть же их нельзя! На аг’ене дг’аться тоже не заставишь! И ванну лавовую они мне не нальют. Бесполезное ты пг’иобг’етение! Отдам я тебя лучше Властелину или кому другому из аг’хидемонов. Они хоть найдут, что мне пг’едложить взамен.
        -Я знаю много историй, - спохватилась «эльфийка», несколько занервничав. - Смогу развеять вашу скуку.
        -Да ну? - фыркнул Эрран. - Каких, напг’имег’, истог’ий?
        -Допустим, оВегейре Богоподобном.
        -О Нег’ожденном я пг’очитал все доступные манускг’ипты, так что здесь ты меня не удивишь.
        -Я лучше любого хрониста, мой господин. - «Эльфийка» кротко склонила голову. - Ведь раньше, прежде чем Вегейр стал богом, ябыла частью его сущности, апотому способна рассказать много такого, что не записано ни в одной книге.
        Налитые огнем глаза ифрита с интересом уставились на «живой» артефакт. Впереди его ждали еще сотни лет скуки, апотому он произнес:
        -Ладно. Яподумаю.
        АРХАРОН ВЕЛИКИЙ
        Солнечный свет заливал комнату, иученики то и дело бросали взгляды на окна, за которыми цвела весна: деревья тянулись почками к небу, веселый ветер гнал ватные облака на запад, а пение птиц не умолкало ни на секунду. Последнее особенно отвлекало молодое поколение волшебников, но Архарон не спешил сурово хмурить брови. Пусть он напрочь забыл, каково это - быть ребенком, но в его сердце умещалось безграничное терпение.
        В Академии волшебства он преподавал уже лет двадцать, стех пор как вернулся в Иллюзорный город из далекого путешествия. Владыка магии искренне считал, что передавать знания и опыт молодому поколению не менее важно, чем этот самый опыт накапливать самому.
        -Итак, - кашлянул он, привлекая внимание, - очем мы говорили?
        -О природе магии, профессор, - раздался голос откуда-то со средних парт.
        -Верно. - Архарон чинно пригладил свою бороду. На самом деле облик старика он набрасывал на себя исключительно для солидности, ибо если бы он явился к юным аколитам в образе молодого мужчины, совладать с этой сворой было бы еще труднее. - Кто мне расскажет, каков главный источник волшебства?
        Вверх потянулась рука, и волшебник благосклонно кивнул:
        -Говори, Азалия.
        Девочка с рыжими волосами встала и заученно произнесла:
        -Источник любой сверхъестественной силы внашем мире и не только - это бессмертная душа. Практикующие высокое искусство умеют контактировать с этой энергией, зачерпывая столько, сколько нужно для создания того или иного заклинания.
        -Почти все верно, - похвалил Архарон, отчего на лице Азалии появилась радостная улыбка. - Но маги пользуются лишь излишками энергии, которую производят их души. Саму сущность они не трогают, так как она подобна сосуду с хрупкими стенками. Небрежные действия приведут к трещине, которую уже не восстановишь. Это ясно?
        Ученики закивали, но было видно, что многие делают это исключительно по привычке, не желая, чтобы скучный старик пустился в не менее скучные объяснения. Каждый из них видел бушующую за окном весну и хотел покинуть унылый кабинет, вырваться на волю. Лишь одна Азалия вновь подняла руку.
        -Да? - кивнул Архарон.
        -Но как же так, профессор? - заговорила девочка. - Если источник силы - бессмертная душа, то почему высокое искусство могут практиковать те же личи, чья плоть мертва?
        -Хороший вопрос, - кивнул Архарон. «Из этой ученицы определенно выйдет толк», - подумал он, апосле ответил: - Уживых мертвецов тоже есть души. По крайней мере, это актуально для высшей нежити. Вот только хранятся их ауры не в телах, агде-нибудь еще. Зачастую в артефактах. Кольцах, драгоценных камнях, ожерельях, ато и в обычном хламе. Придумал эту схему давным-давно один дракон, который больше всего на свете боялся смерти. Влекомый страхом, он привязал душу к своим сокровищам, которые впоследствии был вынужден охранять неотступно.
        -Значит, таким образом можно жить вечно? - спросил мальчик с задних парт.
        Архарон вздохнул:
        -Все мы живем вечно, ведь душу потому и называют бессмертной, что после физического конца она перерождается в новом теле, изачастую - вином измерении. Если же искусственно задерживать ее, то при реинкарнации она будет неполноценной. Умрете человеком - родитесь гоблином. Иэто в лучшем случае.
        По кабинету пронеслось протяжное «фу-у-у», которым дети выразили свое отношение к низкорослым представителям вида оркоидов. Архарон ухмыльнулся себе в бороду.
        -Но как же Великие волшебницы? - спросила все та же Азалия. - Некоторые из них живут по двести, триста, ато и все пятьсот лет. Они тоже заключили свои души в артефакты?
        -Э-э-э нет, - не очень внятно пробубнил Архарон. - Просто эти женщины умеют продлевать жизнь своему телу, которое все же не бессмертно. Явон тоже живу уже…
        -А почему Великими волшебницами становятся только женщины? - заинтересовался мальчик с задних рядов, перебив учителя.
        -Потому что женщины более пригодны к магии, балбес! - безапелляционно заявила Азалия, апотом повернулась к Архарону за поддержкой: - Ведь правда, профессор?
        Прежде чем ответить, «старик» внимательно изучил ауру рыжеволосой ученицы. Отличный потенциал. Возможно, лучший в классе.
        -Нет, Азалия. Великая волшебница - всего лишь титул, который отображает больше заслуги, чем могущество. Втом же Иллюзорном городе найдутся маги, которые превосходят по магической силе некоторых из Двенадцати.
        -Но почему только женщины? - не унимался мальчик с задних парт. - Ятоже хочу!
        -Не только женщины, Томас! - раздраженно проворчал Архарон. - Мужчины относятся к другому ордену и носят титул Владыки магии, который равнозначен Великой волшебнице. Их тоже двенадцать, итак же, как и в предыдущем случае, найдутся те, кто по потенциалу превосходит их. И вообще - мы отклоняемся от темы! Если кто-то из вас назовет мне основные стихии, скоторыми проще работать начинающему магу, яотпущу всех пораньше.
        Класс в надежде поглядел на Азалию, ита не подвела. Вновь подняла руку.
        АЗАЛИЯ ОГНЕННАЯ
        Поражение случилось у нее на глазах, хотя главную катастрофу Азалия так и не увидела. Темный Властелин пал, ислухи об этом циркулировали от войска к войску, сея неуверенность и страх. Сама Огненная не могла поверить в это, ведь владыка демонов был куда могущественнее любого из живущих в этом измерении, особенно после того, как Архарон нашел свой конец. Но объединенными силами «светлые» все же смогли дать ему отпор.
        -Сквозь магический купол пытаются прорваться наездники на грифонах, госпожа! - Впалатку влетел генерал Кордатус, переметнувшийся на сторону Тьмы задолго до печальных событий. - Наши колдуны не могут их сдержать! Госпожа! Вы меня слышите?!
        Азалия вздрогнула, оторвав взгляд от хрустального шара. Ей выпало командовать южным войском, которому вменялось взять столицу гномов. Но объединенная армия людей-ренегатов и демонов не только не добралась до Гранрока, но и спешно отступала вот уже который день. Подгорный народ, усиленный эльфами и серафимами, наступал, продавливая фланги, не зная устали и не считаясь с потерями. Бывшая Великая волшебница до последнего надеялась на подкрепление, но весть о смерти Темного Властелина спутала все карты.
        -Неужели ты был прав, старик, и солнечные лучи не для меня?.. - тихо пробормотала девушка, глядя на свой адамантовый клинок, лежавший на столе поверх карт.
        -Госпожа! Какие будут приказания?! - Генерал Кордатус, подойдя, тронул ее за локоть. - Госпожа!
        -Держать строй, - глухо произнесла Огненная. - Ни шагу назад!
        -К нам в тыл заходит корпус эльфов! Им осталось только форсировать реку, имы окажемся меж двух огней! Нужно отступать!
        -Ни шагу назад! - рявкнула Азалия и, развернувшись, резким движением вцепилась генералу пальцами в глотку.
        Старый солдат захрипел, пытаясь сбить ее захват, но его сил не хватило. Вглазах Огненной плескались ярость и безумие, она выдавливала по крупице жизнь из своего союзника, но вскоре одумалась и разжала пальцы. Генерал упал перед ней на колени, закашлявшись и растирая горло. Спустя минуту он уже смотрел на нее с обидой вперемешку со страхом.
        -Бегство не имеет смысла, - покачала головой Азалия, - они последуют за нами хоть на край света. Единственное, что нам осталось, - умереть в бою; свыжившими победители сотворят ужасные вещи. Это говорит вам человек, который лично знаком с каждой из Великих волшебниц, генерал. Поверьте моему опыту.
        Кордатус с безумными глазами выскочил из палатки, ипоходил он в те мгновения на испуганного зайца, ане бравого солдата. Азалия не смотрела ему вслед, она обдумывала варианты. Смерть ее не устраивала категорически, ибо Огненная прекрасно знала, что ее сестры вполне способны уничтожить не только ее тело, но и душу. Вэтом случае ее ожидают вечные мучения, но никак не реинкарнация.
        А значит, ей не остается ничего, кроме как обратиться к запрещенному разделу волшебства. Некромантии. Только так она сумеет скрыться от гнева тех, кого предала в своей гордыне.
        Но, ксчастью, унее есть козырь, окотором не знают ее враги. Темный Властелин был весьма благодарен за ее предательство и отдал нечто ценное, что принадлежало ранее Архарону.
        -У тебя есть доступ к моим мыслям, - кисло произнесла девушка с рыжими волосами. - Что думаешь?
        Архарон, возникший из ниоткуда, стоял с прямой спиной, заложив руки за поясницу. Разумеется, это была лишь проекция Владыки магии, ане он сам. Так пожелала Азалия, отыскавшая некое скрытое удовольствие в том, чтобы ее бывший учитель подчинялся ей беспрекословно.
        -Отделить душу от тела вполне реально, хозяйка, - ответила Искра Звезд. - Но вряд ли это решит проблему.
        -Решит, если ты отнесешь сосуд с моей душой гремлинам, - уверенно заявила Азалия. - Они - единственные существа, обитающие в каждом из миров и при этом сохраняющие нейтралитет.
        -Гремлины потребуют плату.
        -В долгу не останусь, - фыркнула Азалия, твердо решившая выжить любой ценой. Смизинца она стянула небольшое серебряное кольцо, куда и намеревалась перенести свою сущность. - Главное - прорваться сквозь заслон. Сможешь?
        -Я попытаюсь, хозяйка, - чопорно кивнул «Архарон», пригладив бороду.
        Спустя несколько часов Азалия Огненная совершила самоубийство, дабы через шесть месяцев подняться из собственного праха.
        ДАРЛАЙН СТИЛЛ
        Боль циркулировала по всему телу, иДарлайн предпринимала максимум усилий, чтобы не закричать. Ее наставница Каелея была рядом, как и серафим Далэд, внимательно следящий за коридором и вооруженный парными клинками.
        -Стой спокойно! - послышался суровый возглас, и девушка попыталась побороть себя. - Сейчас все закончится. Закачка почти завершена.
        И правда, спустя минуту невероятное жжение отступило, иДарлайн почувствовала, что может снова дышать. Откинув слипшуюся прядь волос, она посмотрела на Каелею и улыбнулась.
        -Получилось? - выдохнула она. - Вы сумели снять защиту, учительница?
        -Это было непросто, - произнесла Великая волшебница, чьи руки дрожали. - Чернокнижники Мрачного королевства шагнули далеко вперед с тех пор, как мы проводили глубокую разведку несколько десятков лет назад. Готова биться об заклад, что подобных приспособлений нет даже у гремлинов.
        Она конечно же имела в виду механизм, чьи шестерни прекратили свое движение, акристаллы перестали испускать магическое свечение, как только Возвышенная извлекла из него Искру Звезд. Дарлайн знала, что благодаря этому приспособлению «темные» перекачивали энергию из «живого» артефакта прямиком в Купол Ночи, который надежно экранировал царство нежити и людей-предателей. Но беспокоило девушку другое:
        -А вы уверены, что со мной ничего не случится? Яведь обычная волшебница, не великая и даже не самая талантливая…
        Она знала, что «живые» артефакты подчиняются лишь тем, кто обладает невероятной силой.
        -Не бойся, - оборвала ученицу Каелея, положив руку ей на плечо, - обуздывать Искру Звезд тебя никто не просит. Сейчас ты всего лишь временный сосуд, икак только мы покинем пределы этого королевства, яизвлеку артефакт из твоего тела. Обещаю.
        Дарлайн кивнула, унее не было причин сомневаться в своей наставнице. Вместе они прошли многие испытания, иКаелея не раз выручала ее из беды. По правде говоря, девушка готова была и умереть за Великую волшебницу.
        Из коридора послышались шаги, ивскоре в помещение со странными механизмами ворвался Сарр, второй серафим.
        -Нас вычислили! - крикнул он на ходу. - Нужно выбираться из этого подземелья, икак можно скорее! Королева и Падшие уже осведомлены о случившемся!
        -Скверно… - пробормотала Каелея, но уже спустя секунду зычным голосом распорядилась: - Далэд, Сарр, ваша миссия - безопасно вывести с территории Мрачного королевства мою ученицу вместе с Искрой Звезд. Погоню я оттяну на себя. Попытаюсь сбить их со следа.
        -Это глупо! - воскликнула Дарлайн, чей желудок скрутило от одной только мысли, что ее наставница будет столь бездумно рисковать собой. - Нужно держаться всем вместе!
        Великая волшебница поглядела на ученицу, инеожиданная теплота появилась в ее ледяных глазах. Она улыбнулась.
        -Все будет хорошо. Верь мне, девочка.
        ПЕТША БАЛАШОЮ
        Он бежал сквозь вязкий туман, адороге не было ни конца ни края. Бесконечный коридор, в котором лишь изредка появлялись просветы. Но Петша Балашою не останавливался и не сворачивал. Он хотел вырваться из окружающего безумия, сбежать от хора голосов, преследовавших его неотступно:
        -Клянусь Гарсом, ты бежишь не туда, мальчишка! Сворачивай налево!
        -Не г’азочаг’овывай меня, гаденыш! Возвг’ащайся обг’атно!
        -Право же, всловах этих невежд есть зерно истины, достопочтенный. Вы движетесь неверным курсом, ия рекомендую вам подкорректировать его с первым же поворотом направо…
        Голоса доносились из тумана, но кому они принадлежат, Петша не знал. Иногда на бегу он оборачивался, вжимая голову в плечи, но глаза различали лишь бесконечную стену тумана, вкотором проглядывались призрачные силуэты. Один из таких появился совсем неожиданно, протягивая тонкую руку. Это была девушка, плачущая и напуганная.
        -Это ловушка!.. - прошептала она жалобно. - Остановись!
        Петша не послушался, хотя внутри у него и зашевелился червячок сомнения. Вот бы еще вспомнить, что он здесь делает и кто все эти люди и существа… Что вообще произошло? Неужели он снова спит…
        -Боюсь, нет, юноша, - послышался старческий голос, иодна из теней пригладила бороду.
        -Отстаньте от меня, вы все! - крикнул Петша, прижимая ладони к ушам и ускоряя бег. - Замолчите!
        Зажмурившись, он еще долго-долго бежал, но когда открыл глаза, окружающий мир не изменился. Все тот же широкий коридор внутри тумана, от которого крысиными норами отходили ответвления. Балашою в панике озирался, пытаясь понять, куда ему бежать дальше, атени, бубнящие одно и то же на разный лад, начали подбираться ближе. Первой ему на плечо положила руку невероятно красивая девушка с рыжими волосами.
        -Проще умереть, - сочувственно улыбнулась она. - Поверь мне, язнаю…
        -Но лишь в битве, клянусь Гарсом!
        -Смег’ть - для слабых. Имей наглость жить вечно!
        Кольцо из Личностей сжималось, иПетша не мог больше двигаться. Его настигли, ион с недоумением разглядывал своих предшественников. Отныне о каждом из них он знал больше, чем кто-либо из живущих, но это не делало их ближе. Все они - чужаки ссобственной судьбой и прошлым.
        -Оставьте меня в покое! Прошу вас…
        -Вы подбираете неверные слова, достопочтенный. Ваша честь требует отмщения. Сразитесь же со своими страхами!
        -Сразиться? - переспросил Петша, глядя на высокого аристократа в дорогом камзоле.
        -Истинно так! Вам нужно вспомнить…
        И Балашою начал вспоминать. Он - подданный Ее Величества, живет в королевстве нежити и до недавнего времени вел размеренный образ жизни, был всем доволен. Теперь же он Кровавый трактирщик, враг Падших иза его голову назначена награда в десять тысяч золотых. Аеще ему в шею впились острые как бритва клыки лорда-вампира Штефэнеску, который намеревается превратить его в кровососа.
        -Нет, - вужасе пробормотал Петша. - Яне хочу становиться нежитью!
        -Андзерж, - фыркнула Азалия. - Кто бы мог подумать, что это ничтожество когда-нибудь станет высшим вампиром.
        -Но это существо сильно, - покачал головой Архарон. - Наш друг вряд ли с ним справится.
        -А потому советую уступить место стаг’шим, человечишка. Эг’г’ан все сделает в лучшем виде, апотом смачно пообедает. Вэтом замке помимо нежити найдется много вкусного. Твоими глазами я видел лысого дуг’ака, мнящего себя великим колдуном. Он-то и станет основным блюдом! Ана десег’т…
        -Умолкни, исчадие Нижнего мира! - взорвался Карохад ван Керос. - Твои гнусные изречения смущают двух прекрасных дам, что находятся среди нас!
        -Ах так?! Не забывай, эльф, что именно я в свое время одолел тебя, апосле - съел!
        Между Личностями началась перебранка, но Петша не вслушивался в препирательства. Он думал о Штефэнеску и той ситуации, вкоторую попал. Можно вечно прятаться в этих коридорах, но на реальный мир это никоим образом не повлияет. Там, в замке вампира, он умрет, если ничего не предпринять. Или станет нежитью, что ничем не лучше.
        Не обращая внимания на хор голосов, Балашою посмотрел на стену тумана, испустя какое-то время он начал рассеиваться. Глазами увидел зал, где кровожадной стаей толпились вампиры. По центру стоял он сам, а рядом с ним - лорд-вампир Штефэнеску. Издали могло показаться, что они дружески обнимаются.
        «Пора», - понял Петша, делая шаг вперед. Оттягивать неизбежное смысла нет.
        -Я готов, - шепнул он Искре, и та подчинилась его воле.
        8
        Зубы у вампира значительно длиннее, чем у обычного человека, имогут выдвигаться на добрых пять-семь сантиметров. Ктому же они смочены парализующей слюной. Жертва не столько не может, сколько не хочет сопротивляться.
        Но изменения, произошедшие во мне благодаря Искре Звезд, оставили глубокий отпечаток, ия лишь удивленно моргнул. Вокруг вопили и улюлюкали вампиры, поддерживая своего господина: для них я был всего лишь едой. Как же они ошибались! Рот мой изогнулся в ухмылке, но вскоре пришло удивление и легкий ужас - во рту не обнаружилось привычных зубов. Острых, словно бритва, ирасположенных в несколько рядов.
        -Чег’т! - ругнулся я, ощущая гнев.
        При этом слюна вампира уже начала проникать в мой организм. Перед глазами все поплыло, ия поспешно принял меры. Силой мысли зачерпнул энергию Искры Звезд и преобразил кровь в очень едкую субстанцию, почти кипящую лаву.
        Штефэнеску взвыл, оторвав от моей шеи дымящиеся клыки, но и меня накрыло волной боли. Если бы не «живой» артефакт и хорошая реакция, то пришлось бы умирать. Яедва успел повторно преобразить кровь обратно в человеческую, отделавшись легким шоком.
        -Владыка, что с вами? - КШтефэнеску, остервенело мотающему головой, подбежал Больдо.
        При виде лысого колдуна у меня поднялось настроение. Яхотел съесть этого человека. Возможно, даже сырым. При этом где-то под черепной коробкой ощущался странный зуд и эхо отвращения. Внутренний голос твердил, что подобное мне несвойственно. Что я не ем людей. Странно. Чем тогда питаться?
        От столь сложного вопроса меня избавили вампиры. Ближайшие из них сорвались с места, желая если и не разделаться со мной, то как минимум скрутить и вывести из строя. Я лишь расхохотался этой жалкой попытке, окутал себя туманом энергии, которая начала формироваться в облик огромного ифрита. Рогами я достиг люстры под потолком. Кровососы, увидев подобное, остановились словно вкопанные, ая выдохнул в их сторону пламя.
        Точнее, представил, что выдыхаю пламя, так как из моей глотки вырвался лишь хрип. Но этого хватило, чтобы Искра Звезд сформировала перед моим взором поток всепоглощающего огня. Вампиры, кто попроворней, успели взмыть нетопырями под потолок, но большинство из них испепелило в мгновение ока. Штефэнеску оказался одним из счастливчиков. Избежав угрозы, он смотрел на меня в изумлении, явно не понимая, что происходит. Но одно он понял правильно - если не будет сражаться, яих всех перебью. Без жалости и угрызений совести.
        И он атаковал. Яне стал парировать его заклинание, опять позабыв, что располагаю очень хрупким телом. Магия ударила в энергетический кокон и едва не пробила его. Мой смех сошел на нет, ав голове зазвенели колокола. Эхо в голове нарастало, словно гул приближающегося лавового потока. Аеще я различал голоса и, схватившись уродливыми розовыми пальцами за голову, закричал:
        -Аа-а-а-а-а! Замолчите! Эг’г’ан не человек и никакой не смег’тный! Оставьте меня в покое! Г’азог’ву!
        Я замахал вокруг себя руками, отгоняя наваждение, ив это мгновение на меня налетел Штефэнеску. Его мощные пальцы впились в мои плечи.
        -Что ты такое?! - прошипел высший вампир, буравя меня взглядом.
        Вместо ответа я посмотрел на него взглядом, полным ненависти, ибез предупреждения укусил в лицо. При этом в моей не приспособленной для драки пасти выросли энергетические зубы, которые без проблем отхватили нос, губы и часть подбородка Штефэнеску. Низшие вампиры при подобном зрелище обомлели от ужаса, глядя, как пища вдруг сама стала рвать на части едока. Многие бросились наутек.
        -Фу! - наконец изрыгнул я, сплевывая ошметки плоти. - Мег’твечина! Ненавижу несвежие пг’одукты! Эй вы, куда делся лысый?!
        Вампиры не ответили, ия, вновь прибегнув к силе «живого» артефакта, начал методично их уничтожать. Из розоватых отвратительных пальцев-отростков срывались молнии, которые пробивали кровососов насквозь и рикошетили от стен. Одна такая прошла сквозь Больдо, пытавшегося сотворить какое-то черное колдунство. Запах паленого человеческого мяса коснулся моих ноздрей, но вместо предвкушения хорошей трапезы на меня накатила тошнота. Чувство было столь сильным, что мне пришлось даже прекратить убивать вампиров.
        Внутри черепа продолжали раздаваться голоса. Это настолько вывело меня из равновесия, что я подбежал к ближайшей стене и несколько раз ударился лбом о каменную кладку. Назойливое жужжание тут же отступило под натиском боли и черных точек. Япошатнулся. Какое же все-таки хрупкое у меня тело! Икак я раньше с ним жил? Лава!
        Колени мои подогнулись, ия едва не свалился на горелый труп какого-то вампира, но, впитав в очередной раз силу Искры Звезд, почувствовал себя гораздо лучше. На уродливом мягком лице появилась улыбка, ия неспешно, пританцовывая, подошел к Штефэнеску, который сидел посреди зала.
        Его ампутированное лицо уже начало восстановительный процесс, иэто мне очень не понравилось. Этот кровосос мне вообще не нравился. Когда-то я честно на него трудился, аон…
        Я мотнул головой, попутно залепив себе затрещину. Голоса невидимых Личностей были просто невыносимы, апотому весь гнев, который возникал в моем естестве, ярешил излить на Штефэнеску. Так уж получилось, что во всем зале он остался единственным живым существом. Все остальные либо погибли, либо сбежали.
        -Скучать не пг’идется, - ухмыльнулся я и одним движением оторвал ему ногу. - Будет очень-очень весело. Эг’г’ан не обманет!
        Тело била крупная дрожь, словно после тяжелой болезни. Голова трещала, из носа вместе с кровью вытекала слизь. Я в который раз утерся рукавом, продолжая вжиматься в закуток между двух стен. Отсюда мне не было видно ничего, кроме края стола, потолочных балок и люстры, на которой до сих пор мерцали колдовские кристаллы. Руки дрожали. Япоглядывал на них с ужасом.
        Что я натворил? Нет, нет, нет! Яне такой!
        При одном воспоминании, что делалось в замке Штефэнеску, меня одолел рвотный спазм. Уже который по счету. Хотелось заползти куда-нибудь под землю и умереть там от отчаяния.
        -Эрран - жуткое существо, - произнесли где-то совсем рядом. - Его следует держать в самых темных уголках сознания и никогда не выпускать наружу.
        Я косо поглядел на Архарона, который стоял, заложив руки за спину, поглядывая на меня добродушным взглядом. Он не первый, кто явился ко мне. Были еще Карохад ван Керос, аристократ и джентльмен, суровый воин Вегейр и даже Азалия. Все они разговаривали со мной так, словно существовали взаправду, но я знал - они лишь иллюзия. Плод моего больного воображения. Путешествие длиной в несколько жизней не прошло даром. Мой рассудок повредился, ия с трудом осознавал свою личность.
        Чтобы не утратить себя, губы беспрерывно шептали:
        -Я Петша. Петша Балашою, управляющий гостиницей «Граф Штефэнеску», подданный Мрачного королевства. Петша. Петша Балашою…
        -Это не поможет, - фыркнула Азалия. - Возьми себя в руки!
        -Вас не существует! - Я попытался вжаться в угол еще сильнее, но потерпел неудачу. - Сгиньте! Вы все мертвы! Некоторые из вас растворились в вечности сотни лет назад!
        -Все верно, достопочтенный, - Карохад ван Керос ободряюще положил руку мне на плечо, - мы погибли. Все, за исключением госпожи Азалии, быть может, но я и не утверждаю, что перед тобой великие герои прошлого. Мы лишь воспоминания. Их опыт.
        -Оставьте меня в покое!
        -Боюсь, если мы это сделаем, - вздохнул Карохад, - то Эрран вновь возьмет контроль над телом. Сейчас этого демона с трудом сдерживает Вегейр при поддержке госпожи Дарлайн.
        -Чего нянькаться с этим слабаком? - фыркнула Азалия, скрестившая руки на груди. - Он достоин смерти!
        -Никто не достоин смерти, дитя, - вмешался Архарон.
        -Заткнись, старик! Мне тошно тебя слушать!
        Они продолжили препираться, а я задавался вопросом: абыть может, они существуют взаправду?
        -В любом случае задерживаться здесь не стоит, - произнес Карохад, оглядывая потолок и стены. - Магическая защита замка исчезла вместе с хозяином. Нужно уходить…
        Последние слова подействовали. Явспомнил, как Ее Величество мучила меня в эфирном мире, ине возникало сомнений, что она повторит этот процесс, если меня схватят. Встав на ноги, я, пошатываясь, побрел к выходу из зала, при этом стараясь не слишком глазеть по сторонам.
        На капитальной стене Эрран, вдоволь веселясь, изобразил скабрезный стишок, используя в качестве линий букв оторванные конечности вампиров. Их он прибивал всем, что попадалось под руку, начиная от железных штырей и кончая ложками и вилками, найденными на кухне. Язык был неизвестным для этого мира, но теперь я в нем хорошо ориентировался. Смысл данного поэтического опуса опущу, скажу лишь, что стих заканчивался точкой, вроли которой выступала оторванная голова лорда-вампира Штефэнеску.
        Пока я брел прочь из зала, мои невидимые помощники наперебой советовали мне, что делать дальше. Смысл сводился к тому, что надо бежать, и как можно скорее. Искра Звезд - мощнейшее оружие, но человеческое тело не способно долго выдерживать подобный напор энергии. Забавы Эррана практически исчерпали лимит, иесли вновь прибегнуть к магии, не отдохнув, тело попросту взорвется.
        Но куда больше меня заботили невидимые попутчики, которые вели себя, словно являлись отдельными личностями. Икаждый из них теоретически мог подавить мою волю, как это сделал Эрран. Единственное, что их останавливало, - отсутствие согласованности между собой. Так мне казалось.
        -Не забудь прихватить побрякушки, - фыркнула Азалия, которой, чтобы поспевать за мной, не приходилось даже ступать по полу - волшебница парила рядом. - Золото не помешает.
        -Обчищать чужие дома - это… ну, знаете ли… - ссомнением покачал головой Карохад ван Керос, но выражение его нахмуренного лица почти сразу же сменилось раболепной улыбкой: - Хотя если подобное одобряет госпожа Азалия…
        Я последовал совету иблагодаря тому, что Эрран успел облазить весь замок с целью убить все, что шевелится, быстро нашел сокровищницу. Окованная железом дверь была вынесена с петель: внутри пытались спрятаться несколько слуг, но ифрит учуял их, даже находясь в человеческом теле. Под ногами сверкали золотые монеты, большая часть которых была выпачкана в крови. Морщась, яначал сгребать деньги в мешок, не испытывая никакого воодушевления при виде этого богатства.
        Эрран потерял контроль над телом уже после того, как убил всех в замке. Изощренным казням подверглись некроманты, слуги, вампиры, сам хозяин и даже безмозглые зомби. Для ифрита происходящее было сродни веселой игре, а когда та подошла к концу, он вернулся в общий зал и, следуя своему же обещанию, решил съесть умерщвленного ранее лысого колдуна. Деловито разжег большой камин и даже отыскал массивную сковороду, но в это мгновение в схватку с ним вступил Вегейр Нерожденный, которому на выручку несколько минут спустя подоспел Карохад ван Керос.
        Вместе они загнали ифрита в темные уголки моего сознания, после чего на поверхность всплыли другие Личности. Они сразу же затеяли бурную полемику, обсуждая, кому занять место главного, но, так и не сумев достичь согласия, решили временно предоставить эту честь мне.
        Помимо золотых монет я разжился новой одеждой, парочкой артефактов и коротким мечом, который со всем тщанием выбирал Карохад ван Керос в оружейной. Эльф оказался очень придирчив и едва ли остался доволен.
        Во внешний двор замка я вышел основательно нагруженным, истало даже чуточку обидно, что всю тяжесть приходится таскать мне одному, хотя, казалось бы, вокруг полно гомонящих спутников.
        -Стой! - произнес грубый голос, когда я уже хотел двинуться к главным воротам.
        Из воздуха материализовался Вегейр Нерожденный, Сын Крови. Выглядел он еще суровее обычного. Вруках - топор, за спиной маячил Эрран. При виде ифрита я издал испуганный возглас, но тот выглядел присмиревшим.
        -Богоподобный, - заломил бровь Архарон, - вчем задержка?
        -Вы разве не чувствуете? - спросил легендарный герой древности, присев и прикоснувшись кончиками пальцев к земле.
        -Да. - Лицо Азалии нахмурилось. - Ауры… и много!
        В испуге я бросился к крепостной стене и, преодолев винтовую лестницу, достиг вершины. Пригибаясь, прислонился к зубцу и выглянул наружу. В некотором удалении от замка развернулась бурная деятельность, имои глаза уловили не десятки, ацелые сотни существ. Вымпелы тайной дружины развевались то тут, то там, аперед линией колдунов и волколаков выстроились рядами безучастные зомби. Эрран принюхался к чужим аурам и кисло сообщил, что среди этой толпы имеются как минимум несколько существ уровня Великой волшебницы.
        Значит, за мной явились Падшие.
        Сердце ухнуло к пяткам, арядом кто-то заплакал. Дарлайн Стилл, появившаяся совершенно неожиданно. Сперва я принял каштановолосую девушку за Искру Звезд, но быстро понял, что это всего лишь одна из Личностей, поселившаяся до поры до времени в моей голове. Девушка твердила сквозь истерику, что нам всем конец.
        И я, черт побери, был готов с ней согласиться, особенно когда первые ряды зомби стремительно бросились к крепостной стене замка.
        Первой мыслью было бежать куда глаза глядят, ия чуть не поддался этому порыву. Остановила меня Азалия, сообщившая, что замок полностью окружен. Тайная дружина сработала как часы, подтянув к резиденции Штефэнеску немалые силы, как только экранирующие чары были разрушены. Судя по всему, они не смогли понять, что конкретно здесь произошло, но, учитывая военное положение, введенное Королевой, быстро отреагировали на угрозу.
        -Вероятно, думают, что здесь замешана Каелея, - пробурчал Архарон, приглаживая бороду. - В противном случае Падших было бы больше. Я насчитал двоих. Кто-то поправит меня?
        До Костяного города отсюда было не меньше десяти километров. Скрепостной стены столица казалась сотканной из тысячи ярких огней, словно один большой фонарь. Красиво, черт возьми! Но вместо того чтобы любоваться видами, мой взгляд, словно магнитом, приковало к шеренгам зомби, которые штурмовали замок. За их рядами находились некроманты, контролирующие своих марионеток и готовые в любой момент задействовать смертоносные заклинания.
        -Если начнем сражаться в открытую, то к этим негодяям быстро подойдет подкрепление, - вздохнул Карохад ван Керос, чье красивое лицо выглядело озабоченным. - Может, следует предпринять тактическое отступление?
        -Смеешься? - Вегейр измерил эльфа подозрительным взглядом. - Двое Падших - ничто, пока на нашей стороне Гарс!
        -Согласен, согласен! - Эрран от нетерпения даже радостно подпрыгнул и захлопал в ладоши. Тем не менее он украдкой бросал взгляды на Архарона и Сына Крови: этих двоих ифрит побаивался. - Давайте г’азделаемся с ними! Г’астег’заем! Язнаю невеог’ятно г’азг’ушительные чаг’ы, способные сг’овнять с землей хоть целый гог’од!
        -Наше тело не выдержит подобной магии, - отчеканила Азалия, презрительно взглянув в мою сторону, мол, это я виноват в том, что настолько немощен.
        -Магия - удел недостойных! - прорычал Нерожденный, поднимая над головой топор.
        -Ага, как раз ты-то и не пользовался волшебством за всю свою жизнь, - саркастически бросила Азалия, апосле воскликнула: - Берегись!
        Я спешно приник к земле, а в зубец крепостной стены влетело боевое заклинание. Грохот застлал все вокруг, и взрывная волна едва не смела меня вниз. Япроворно пополз к винтовой лестнице, подумав, что в этом замке определенно должны быть подземные ходы! Если удастся отыскать их, то…
        Над головой пронесся нетопырь, явно разведывая обстановку. Он не атаковал меня, вероятно ошеломленный картиной, что открывалась с высоты птичьего полета. Весь внутренний двор был запружен трупами, словно поле битвы.
        -Что делать? - воскликнул я в испуге. На стены уже карабкались дюжины зомби, которые прекрасно обходились без лестниц и крюков.
        Нетопырь между тем опустился на вершину сторожевой башни, принимая облик человека. Это была женщина, с виду молодая и красивая. Ничего необычного, если ты вампир. Но почти все мои попутчики уловили смертоносную ауру, аэто говорило о том, что передо мной не обычный кровосос, но кто-то как минимум уровня Штефэнеску. Скорее всего, Падшая. Ив отличие от почившего графа, эта особа отличалась крайней осторожностью.
        Эрран яростно зарычал, выставив свою красную лапищу в сторону вампирши. Странно, но я не задумываясь повторил его жест, ииз моей ладони вырвался сгусток всепоглощающего пламени, который по мере приближения к цели несколько раз увеличился в размерах. Падшая тем не менее среагировала быстрее. Сиганула с башни, которая спустя секунду взорвалась каскадом кирпичей, дерева и известкового раствора.
        -Чег’т! Скг’ылась! Нужно догнать ее!
        -Успокойся, красная морда, - фыркнула Азалия, апотом обратилась к другим Личностям: - Предлагаю телепортироваться. Что скажешь, старик?
        -Невозможно. - Архарон покачал головой. - Под Куполом Ночи, дитя, этого сделать нельзя.
        -Наставница Каелея утверждала, что Королева использовала энергию Искры Звезд, чтобы поддерживать этот экран, - вмешалась в разговор Дарлайн, явно ощущавшая себя среди остальных неуверенно. - Если мы сумеем…
        -А что, - задумался Архарон, - может получиться! Риск, конечно, есть, но…
        Владыку Магии оборвал Карохад ван Керос.
        -У нас гости, - произнес он, выступая вперед, чтобы встретить с десяток зомби, появившихся во внутреннем дворе. - Вы подготовьте нужное заклинание, ая их задержу.
        И он ринулся вперед, выхватив из ножен короткий клинок. Янесколько раз моргнул, пока не понял, что этот гад без всякого разрешения завладел моим телом, отчего я вынужденно переместился на трибуну зрителей. Здесь же находились другие Личности, но за действиями Карохада они не наблюдали. Азалия и Архарон о чем-то советовались, Вегейр Нерожденный хмуро поглядывал на черное небо, а Эрран, словно голодная собака, принюхивался к Дарлайн Стилл, которая от подобного внимания оцепенела и старалась не дышать.
        «Это какой-то безумный сон…» - подумалось мне, когда мое собственное тело, чье отражение я не раз наблюдал в зеркале, рассекло мечом первого зомби. Двигался Карохад ван Керос плавно, быстро и уверенно. Он словно заглядывал в будущее, уходил от ударов и предвосхищал неуклюжие попытки зомби достать его. Даже несмотря на то, что мое тело не было тренировано для фехтовальных поединков, эльф из параллельного измерения отлично справлялся с врагами. Истинный мастер, которому потребовалась не одна сотня лет, чтобы достичь совершенства.
        А потом взорвались главные ворота, и внутрь хлынула новая волна зомби, аследом за ними шли волколаки, подвывая и рыча. Карохад со всей прытью, которую смог выжать из моего тела, бросился наутек и, прибегнув к энергии Искры Звезд, прыгнул в сторону донжона. Его свободная от клинка рука ухватилась за подоконник на уровне четвертого этажа, после чего он резко подтянулся и совершил новый прыжок, очутившись уже на крыше.
        Оказавшись в относительной безопасности, Карохад поглядел вниз, наблюдая, как внутренний двор заполняется сотнями тел. Яосторожно подошел к нему сзади, ачерез секунду ощутил всю тяжесть своего тела, случайно вернув над ним контроль. При этом я едва не упал вниз, растерявшись от неожиданности.
        Замахав руками в поисках равновесия, я отшатнулся назад. Азалия наградила меня репликой, оскорблявшей мой интеллект, а Эрран протяжно расхохотался.
        -Какой безг’ассудный человечек. Мне нг’авится!
        Я хотел объяснить им, что прыгать с крыши у меня мысли не было, но в это мгновение на черепицу донжона приземлилась Падшая, из нетопыря вновь превратившись в красивую женщину. От нее исходила убийственная аура, но худшее заключалось в том, что я совершенно не знал, что делать. По спине пробежал холодок, ав коленях поселилась предательская дрожь. В те мгновения я с удовольствием поменялся бы местами с любой из Личностей. Даже с психованным Эрраном.
        -Кровавый трактирщик, - произнесла вампирша, ия подивился ее голосу: он был милозвучный и глубокий; завораживающий. - Сдавайся. Королева скоро будет здесь.
        -Да пошла ты! - крикнул я, отступая прочь. - И Ее Величество пусть катится куда поглубже! Тоже нашлась мне… - Ия принялся распекать владычицу Мрачного королевства на грубый лад, используя самые гнусные выражения, на которые был способен.
        Азалия, совещавшаяся с Архароном, отреагировала возмущенным: «Эй! Думай, что говоришь, балда!», - и ее поддержал Карохад ван Керос, осудивший мое неджентльменское поведение. Яогрызнулся, сказав, что мне плевать на их точку зрения, аПадшая округлила глаза в изумлении. Для нее все выглядело так, словно я вдруг начал говорить и спорить сам с собой.
        Вампирша атаковала, явно вознамерившись захватить меня живьем. Явскрикнул, отпрыгивая назад, имне неожиданно на подмогу пришла Дарлайн Стилл. Девушка не стала перехватывать контроль над телом, но подсказала пару действенных заклинаний.
        Из моих пальцев вырвалось серебристое сияние, ия начал отмахиваться им, словно плетью. Руководствоваться мне приходилось принципом «чем больше хаотичных движений - тем лучше», из-за чего Карохад и Вегейр синхронно покачали головами. Вих понимании я действовал крайне неэффективно, но учитывая, что вампирша шипела и не могла ко мне приблизиться, подобный расклад меня устраивал.
        А потом на крыше появился, словно из ниоткуда, двухметровый скелет, закутанный в черный плащ и с саблей в руке. Глазницы его мерцали светящимися рубинами, ачереп был украшен колдовской татуировкой. Это был еще один Падший - генерал Фонсо Белческу, Костяной лорд. До недавнего времени он нес службу на Пограничной пустоши, удерживая границу, но, вероятно, Королева призвала его.
        Вампирша поглядела на Костяного лорда без особой радости, как на конкурента. Потом перевела свой взгляд на меня, ия вспомнил, что их цель - лишь задержать меня до прихода Королевы.
        -У кого-то есть здравые мысли? Эй, ребята! Мне не помешала бы помощь!
        -С кем он разговаривает? - глухо поинтересовался Костяной лорд, не двигаясь с места. Звуки он издавал с помощью колдовского артефакта, имитировавшего нужные вибрации воздуха.
        -Кто его знает, - пожала плечами вампирша. - Рядом никого нет. И в эфирном мире тоже. Он точно нужен нам живым? - спросила она с сомнением.
        -Мне - нет, - флегматично заметил скелет и бросился ко мне, скаждым шагом ускоряясь.
        Я понял, что сейчас он взмахнет саблей и отделит от моего тела руку, абыть может, иголову. Не помня себя от страха, я уже хотел было, если придется, сигануть с крыши донжона, но меня остановил Архарон. Возникнув рядом, он положил руку мне на плечо и произнес:
        -Расчеты закончены, юноша. Мне необходимо твое тело.
        Я вновь оказался на зрительских трибунах, где меня одарил зубастой ухмылкой Эрран. Ифрит наслаждался зрелищем, позабыв о всякой скуке. Остальные Личности выглядели более сосредоточенными. Они доверили Архарону общую судьбу, итеперь от Владыки магии зависело все.
        Первым делом старик создал вокруг себя защитный туман, отчего Костяной лорд замедлился, асекундой позже громогласный треск разнесся над округой. Лично я был уверен, что его услышали в каждом уголке Мрачного королевства. Япредставил, как десятки, сотни тысяч глаз по всей стране удивленно смотрят в небо, которое завибрировало, словно стальной лист на сильном ветру.
        То, что последовало далее, навсегда отпечаталось в моей памяти. Купол Ночи, закрывавший Мрачное королевство от солнца долгие столетия, треснул, начав осыпаться. При виде этого я невольно прикрыл рот ладонью, испытывая шок. Впечатление было такое, словно наступил конец света.
        В образовавшийся разлом, находившийся аккурат над головой Архарона, хлынул солнечный свет. Вампирша, попав под лучи, зашипела от боли и попыталась скрыться в тень, но Купол Ночи над ее головой продолжал разрушаться, ивсе больше и больше света проникало внутрь некогда изолированного королевства.
        Архарон же, недолго думая, выкрикнул новое заклинание и спустя мгновение исчез в яркой вспышке телепорта. Сабле Костяного лорда не хватило всего нескольких сантиметров, чтобы соприкоснуться с его… нет, моим горлом.
        9
        В таверне, чье название мне было неведомо, находилось много народу. Я не боялся быть узнанным: несмотря на то что плакаты с портретами Кровавого трактирщика дружинники развесили по всему Костяному городу, людям - да и нелюдям тоже, - сейчас было не до этого. Они боялись, анекоторых просто-таки трясло от ужаса.
        В Мрачном королевстве за долгие годы никто и никогда не видел солнца. Понятное дело, что, как только Купол Ночи треснул, по стране прокатилась массовая истерия. Следователи тайной дружины не справлялись с беспорядками, ипришлось задействовать на улицах зомби, чьи патрули курсировали отныне по всему городу. Само собой, под палящими лучами нежить быстро приходила в негодность, отчего в столице стоял удушливый и гнилостный запах разложения.
        Но решительные меры способствовали установлению какой-никакой дисциплины. Людей загнали в дома, лавки, таверны и гостиницы, аофициальное заявление гласило, что Купол Ночи исчез лишь временно, вследствие происков опасных «светлых» шпионов. Имя Кровавого трактирщика в этих речах упоминалось неоднократно, и из бедного меня сделали образ настоящего чудовища, увеличив награду за голову до баснословных тридцати тысяч грамм золотом.
        Правда, имелась и другая сторона медали. Газетчики столь старательно делали из меня монстра, что в сознании простого люда я окончательно потерял человеческий облик. Ну кто бы подумал, что этот худощавый парень, поедающий кашу посреди общего зала таверны, может быть великим и ужасным Трактирщиком?
        Я беззвучно фыркнул, попутно прислушиваясь к болтовне вокруг.
        -Если долго находиться под этими лучами, то вскоре заболеешь и умрешь, - хриплым голосом сообщил старик, чья кожа, как, впрочем, унас всех, была бледна словно мел.
        -У моего соседа появились жуткие ожоги, - поддержал сплетника молодой и с виду неглупый парень. - Его увезли лекари, но я знаю… он умер. Мы все умрем.
        Люди загомонили. Вдневное время суток никто лишний раз не рисковал выходить на улицу, забиваясь в самые темные щели. Из-за этого наступил форменный хаос: производство и торговля замерли, как, впрочем, илюбая другая деятельность. Боевой дух не потеряли только дружинники, лекари и особо ушлые торговцы, решившие заработать пару лишних грамм золота на общей беде и толкавшие свои телеги от дома к дому.
        Я прятал лицо под капюшоном, иногда нервно оглядываясь. Боялся, что появятся они.
        Личности.
        Архарон, Азалия, Дарлайн, Эрран, атакже Вегейр с Карохадом. Яне слышал их бормотаний в своей голове уже несколько часов, но это еще ничего не значит. Они продолжали жить во мне, идоказательством тому было, что, получив миску с кашей, я поблагодарил девушку-разносчицу столь галантно, что сам подивился, ав попытке отвоевать место за столом помянул Гарса и пару раз прокартавил нечто отвратительное на манер Эррана.
        Возможно, ясошел с ума. Другого объяснения у меня нет. Да и то, что случилось за последние несколько дней, не укладывается ни в какие рамки. Яв одиночку справился со Штефэнеску и множеством вампиров, апосле уничтожил вековую защиту Мрачного королевства и скрылся в вихре телепортации.
        Конечно, можно списать все на Личностей, мол, бесчинства в замке учинил Эрран, ас Куполом Ночи разделался Архарон, но… эти ребята ведь давным-давно мертвы. Яеще не родился, когда о них пели легенды, да и не могут столь сильные сущности возродиться по одному щелчку пальцев.
        Они - иллюзия, обман! Просто мое сознание раскололось на несколько частей, ипока я не соберу осколки, следует быть крайне осторожным. Искра Звезд не предупреждала, что можно в буквальном смысле свихнуться…
        -Я говорила, - не согласилась каштановолосая девушка, возникшая из ниоткуда и теперь сидящая напротив меня. Никто из посетителей не обратил на нее внимания: «Дарлайн», по обыкновению, видел только я. - Ты был осведомлен о рисках.
        -Г’исках? - Вмоих глазах отобразилась вся злоба Нижнего мира. - Да ты ни словом не обмолвилась о том, что подобное может произойти, достопочтимая ты сука! Клянусь Гарсом, был бы у меня топор, яразделал бы тебя в мгновение ока. Пг’ямо здесь! Апотом съел!
        Кое-кто повернулся ко мне и недоуменно взглянул. Яморгнул, поняв, что никакой девушки передо мной нет. Опять привиделось. Я все чаще разговаривал сам с собой, не в силах определить, где реальность, агде плод моего воображения.
        Единственное, что оставалось неизменным - во мне клокотала чудовищная энергия. «Живой» артефакт не обманула, иблагодаря тому, что я соприкоснулся с каждым из ее прошлых владельцев, теперь у меня получалось контролировать ее силу.
        -Дерьмо… - выдохнул я. - Нужно с этим что-то делать…
        Прошло уже два дня с тех пор, как Архарон унес нас прочь из замка Штефэнеску, разбив при этом Купол Ночи. Стой самой минуты я ни разу нормально не спал. Бездомный скиталец, которому некуда податься. Тайная дружина уже наверняка проверила все места, где я мог бы искать убежище. Да и кто из моих знакомых и друзей рискнул бы своей шеей после того, что случилось с Космином Вуей?
        При мысли о товарище у меня защемило сердце. Нужно будет помочь его жене и волчатам. Передать каким-то образом деньги - возможно, через гремлинов. Взамке Штефэнеску я нагреб больше, чем нужно беглецу.
        Дверь таверны распахнулась, ивнутрь вбежал мальчишка:
        -Патруль! - крикнул он. - За два квартала отсюда!
        Посетители заволновались, но больше всех встревожился конечно же я. Для большинства присутствующих проверка документов означала лишь неприятное соседство с вонючими зомби, чей запах надолго поселится в носу. Кое-кого арестуют за мелкие провинности, ну а меня… какая там награда за голову Кровавого трактирщика? То-то же.
        Часть посетителей между тем столпилась у окон, выглядывая, далеко ли еще до шеренги из зомби, некроманта и нескольких волколаков. Вампиры тайной дружины вынужденно получили выходной. Теперь работать они могли лишь по ночам.
        Оглядевшись, я понял, что в мою сторону никто не смотрит, иэто был отличный шанс, чтобы скрыться. Запасная дверь выходила в переулок, ожидаемо пустынный в дневное время суток. Здесь, вотличие от центральных улиц, все утопало в приятной тени. Но вот запах… похоже, именно сюда посетители выходили по нужде.
        Засунув руки в карманы, янеспешно двинулся прочь, но спустя мгновение меня окликнул женский голос:
        -Эй! Вы куда собрались?
        Я медленно повернулся, хотя прекрасно понимал, что нужно было просто побежать. Вряд ли бы меня догнали. Учерного входа в таверну стояла девушка-разносчица, совсем юная. Глаза ее метали молнии. Она уперла руки в боки и глядела на меня обвинительно, словно я избил ее больного отца.
        Пока я растерянно решал, что делать, девушка приблизилась ко мне, грозно ткнув пальцем в грудь:
        -У нас не богадельня! Если нет денег, то нечего и приходить! Яне собираюсь кормить со своего кармана каждого проходимца!
        Ах да, я же не заплатил… Рука потянулась, чтобы достать монету, но в это мгновение служанка застыла на месте. Сее лица слетело обвинительное выражение, ав больших зеленых глазах поселился даже не страх, но ужас. Она узнала меня. Человека, чьими портретами был увешан весь Костяной город. Кровавого трактирщика, личного врага Ее Величества и опасного «светлого» шпиона.
        Не стану лгать: яиспугался тоже. Особенно когда над ухом раздалось хихиканье Эррана, мерзкое и ехидное. Под его влиянием я вместо золотой монеты вынул из кармана нож.
        -Убей ее! Да, да, да! - требовало исчадие Нижнего мира. - Ну же! Она всех нас пг’одаст!
        Нетвердо я шагнул вперед, держа нож так, как держал бы его Вегейр Нерожденный. Язнал, что в моей власти убить девушку одним коротким движением - она даже не поймет, что произошло.
        Но я медлил. Меня останавливала мысль, что это чудовищно. Что я - не хладнокровный убийца.
        Застывшая в ужасе разносчица не двигалась с места, и я проклял ее за это. Почему она не борется за свою жизнь? Почему не убегает? Вместо этого смотрит на меня, словно мышь на удава. Вее взгляде читается обреченность. Разве можно скрыться от Кровавого трактирщика?
        До меня дошло, что в глазах этой девчонки я представляюсь кем-то вроде Падшего. Высшим существом, мотивы которого понять невозможно. Я - ее Дэнуц Нягу. Живое воплощение жути.
        Не помня себя от ужаса, яразвернулся и под гневные крики Эррана побежал прочь. На ходу выбросил нож, словно его рукоятка жгла кожу. Ввисках билась кровь, ираз за разом я прокручивал в голове одну и ту же мысль: яне такой, как они, не такой!
        Спустя пятнадцать минут над городом забили колокола тревоги.
        Я никогда не задумывался, что небо может быть настолько занимательным. Пронзительно-голубым, бесконечным. Сватными облаками, чьи формы не имеют повторов. Асолнце… вероятно, его боятся лишь потому, что оно таит в себе неизвестность. Это нормально. Разумным существам свойственно опасаться того, что может причинить им вред. Вдруг змея, замеченная у ног, - не обычная землеройка, но наполненная ядом касха? Кто станет проверять, когда проще взять палку и размозжить пресмыкающемуся голову?
        Я находился на крыше одного из зданий, прислонившись к печной трубе и глядя вверх. Глаза немного щурились, внизу слышалась ругань тайной дружины. Сулицы мою позицию заметить невозможно, да и с ближайших крыш это будет сделать затруднительно. Прятался я уже около часа, иза это время мимо меня несколько раз проносился невидимый ветерок силы - поисковые заклинания чернокнижников. Но их удавалось легко обмануть. Местным магам далеко до Архарона, Азалии, Эррана и остальных.
        Но дружинники вполне способны отыскать меня без помощи магии, проверяя дом за домом, этаж за этажом, крышу за крышей. Тогда уж придется действовать решительно: убегать или драться. Впервом случае имелись свои нюансы: та же телепортация являлась самым ненадежным способом улизнуть, авсе потому, что след в эфирном мире заметит даже слабый маг.
        Все равно что помахать перед врагом зажженным факелом, демаскируя свою позицию. Архарон - ну или я сам, тут уж как посмотреть - потому и переместился в Костяной город, ибо там имелась возможность сразу же затеряться среди толпы.
        Что же касается сражения, то не следует забывать, что я всего лишь человек. Да, Эррану удалось разделаться со Штефэнеску и его прислужниками, но исключительно потому, что те не ждали подвоха. Если же на меня набросятся Падшие в количестве двух и больше, то возникнут проблемы. Все Личности сходились во мнении, что наше тело не готово использовать высшую магию. Просто не выдержит.
        -Запал тайной дружины постепенно сходит на нет, - заявил Архарон, который - о, яуже привык к этому! - появился совершенно неожиданно. - Возможно, они ждут заката солнца, чтобы подключить к поиску вампиров, но это больше похоже на жест отчаяния, чем на серьезный план. Если даже волколаки не сумели взять след, то вскоре патрули сдадутся.
        Разумеется, благодаря моим личным вещам, которые дружинникам удалось откопать на развалинах «Графа Штефэнеску», мой запах был достоянием каждого оборотня, но в данный момент я пах несколько по-иному. Какими-то резкими ароматами цветов и сырой земли. Это несложное заклинание сотворила Дарлайн, но долго оно держаться не будет. Рано или поздно я вновь стану самим собой, иищейки учуют свою жертву.
        -Нужно покинуть королевство, пока не улеглась суматоха вокруг Купола Ночи, - произнес я глухо. - Знаю, укого-то из вас может быть другое мнение, но… - Мне очень хотелось сказать, что я здесь главный и Личности обязаны мне подчиняться, но не был в этом так уж уверен. - Но какие у нас еще варианты? Либо бегство, либо смерть.
        -Лезть на рожон не всегда правильно, - кивнул Карохад, итут же его лицо омрачилось. - Но бегство… это удел трусов! Поступи мы так, иот нас отвернется удача, атакой позор можно смыть лишь собственной кровью.
        -Чушь! - фыркнула Азалия. - Главное - выжить, ав Мрачном королевстве наши шансы уменьшаются с каждым часом. Уменя есть несколько идей, но…
        -Говори! - почти что взмолился я, глядя на бывшую Великую волшебницу.
        Азалия скрестила руки на груди и замолчала, испепелив меня взглядом. Этой женщине категорически не нравилось, когда ее перебивают. В конечном счете я извинился (дважды), иона продолжила:
        -Королевство можно покинуть несколькими способами. Первый, ис виду самый простой - это добраться до любого портового города и сесть на корабль. Оркам, викингам и контрабандистам зачастую плевать, какой груз они везут. Хоть беглых преступников. Но здесь возникает проблема: Королева способна заплатить куда больше, чем мы с вами, а потому риск предательства крайне велик. Можно попытаться захватить корабль, но это поднимет ненужный шум, и, скорее всего, за нами отправят погоню. Да и не факт, что матросы-пленники приложат достаточно усилий, чтобы доставить нас куда нужно…
        -Пг’иложат! Иначе им не поздог’овится!
        -Второй вариант бегства, - продолжала Азалия, демонстративно игнорируя Эррана, - обратиться к гремлинам. Их подземные ходы паутиной тянутся на тысячи километров, иони нейтральны к любой силе. Их волнует только золото и перспектива раздобыть его в огромных количествах, но опять же - Ее Величество богаче и влиятельнее нас. Гремлинам нет никакой выгоды идти против столь сильной и волевой женщины, которая в одиночку сумела…
        -Давай обойдемся без самовосхвалений, дитя, - перебил Огненную Архарон. - Продолжай по существу.
        -Третий способ, - произнесла Азалия, надувшись, - пересечь Пограничную пустошь. Она окаймляет королевство защитным полукольцом, достигая в ширину девяноста километров. Там патрулей не будет.
        -Но там будет кое-что другое! - не согласился я. - Кое-что крайне опасное!
        Пограничная пустошь, вслед за Куполом Ночи, обеспечивала безопасность Мрачного королевства. Искусственно созданная, она примыкала к «светлым» землям и выглядела так, словно на отдельном участке суши наступил конец света. Ядовитые источники, бьющие прямо из-под земли, отсутствие питьевой воды и разномастные чудовища. Все это служило гарантией, что незваные гости не доберутся до цивилизованного сердца страны, аесли и сумеют, то будут изрядно потрепанными.
        Здесь же, на Пустоши, размещались регулярные войска Ее Величества. Орды нежити, готовые в любой момент отразить наступление неприятеля или же пойти в стремительную атаку на врага. Им не требовалось снабжение, лишь прохлада подземных гротов, где они и находились до поры до времени. Пересекая пограничный район, невозможно заметить огромное войско, но оно всегда начеку под землей. Ируководят им Падшие, генералы мертвой армии. Тот же Костяной лорд нес там свою мрачную службу долгие годы.
        -Это безумие!.. - выдохнул я. - Мы не сможем миновать Пустошь! Слишком опасно!
        -Опасно быть трусом, - отрезал Вегейр. - Гарс дарует свое благословение лишь достойным. Тем, кто не боится проливать кровь. Свою и чужую. Перед тобой выбор, человек: оставаться слабым или же последовать навстречу своей судьбе!
        Я осторожно поглядел на Сына Крови, иперед глазами пронеслась вся его жизнь. Да, этот парень действительно крут. Иневероятно жесток в своем равнодушии к чужим жизням. Он убивал за столетия своего существования не только врагов, но и друзей, если считал это необходимым. Глупо думать, что он испугается каких-то там монстров. Да он и смерти-то не боится! Вероятно, потому, что сам давным-давно мертв.
        В отличие от меня.
        10
        Подробно рассказывать, как я покинул Костяной город, излишне. Вэтом нет ничего интересного, тем более что я бессовестно пользовался магией. Архарон даже делал меня невидимым несколько раз, аАзалия зорко следила, чтобы на мой след не вышли маги-преследователи.
        Насчет Огненной, правда, имелись кое-какие подозрения. Вдруг она решит сдать меня самой себе? Королеве. Но я раз за разом убеждал себя, что этой женщине нет никакого резона так поступать. Во-первых, ничего она этим не выгадает, аво-вторых - остальные Личности разорвут ее на части.
        А то, что они не ладят между собой, яуже понял. Нередко они дрались, отчего у меня сильно болела голова. Один раз, когда Эрран напал на Архарона, уменя даже кровь носом пошла. Но я постепенно привыкал к бесконечному шуму у себя в черепной коробке. Главное, не обращать внимания. Ато, что я иногда теряю контроль и как бы становлюсь кем-то из них… ну, здесь ничего не поделаешь.
        Интересные события начались, когда я вплотную подобрался к Пограничной пустоши. Визуально она выделялась стеной тумана, сдерживаемого магией. Этот туман клубился на границе, ясно давая понять, что идти дальше глупо. Нет, если хочешь - конечно, твое право, но потом не жалуйся, когда твоим трупом пообедает какое-то чудище.
        Безопасно передвигаться сквозь Пограничную пустошь можно лишь по трем трактам, вдоль которых имелись постоялые дворы-форты, атакже бесчисленное количество фонарей-кристаллов. Последние отгоняли чудовищ, но делали это не со стопроцентной гарантией. Газеты не раз писали о неудачливых путешественниках, растерзанных на тракте, ато и целых караванах, которые исчезали на полпути.
        Ради безопасности вдоль дорог даже курсировали зомби, которым было приказано помогать всякому, кто нуждался в помощи. Другое дело, что живые мертвецы не всегда могли противостоять опасным тварям Пустоши, аеще чаще - просто не успевали подойти на выручку.
        В общем - то еще местечко. Удача в любой момент может отвернуться от путешественника, но большая часть путников все же благополучно добирается до безопасных мест.
        Правда, у меня другой случай. Мне предстоит идти напрямую через Пустошь, ане трактом, иэто предполагает встречу со многими неприятностями. Даже владея Искрой Звезд, чья сущность переплелась с моей душой, яне вправе чувствовать себя в безопасности.
        Но прежде чем отправляться в путь, мне следовало позаботиться о припасах. Сэтой целью я собирался обнести погреб ближайшего постоялого двора, так как на самой Пустоши продуктовых лавок мне не повстречается. Карохад ван Керос был решительно против, заявив, что истинный джентльмен лучше будет голодать, чем опустится до воровства, но остальные согласились. Всложное время - сложные решения.
        Проблема заключалась в том, что я не был профессиональным вором, как и остальные Личности. На этой почве у нас возникла полемика, где каждый выдвигал варианты. Эрран - кто бы сомневался - предложил ворваться на постоялый двор и силой отнять все необходимое. Предполагаемые свидетели, кслову, должны были составить часть нашего рациона.
        -Главное, пг’авильно засолить, - хмыкнул представитель Нижнего мира, довольный собой.
        Вегейр недалеко ушел от ифрита по части кровожадности. Он предложил поджечь жилое крыло, ипока люди будут гореть заживо или тушить пожар, мы воспользуемся суматохой и раздобудем припасы. Подобный отвлекающий маневр не вызвал у меня вдохновения, но то, что надумала Азалия, было еще хуже. Она предложила соблазнить хозяина и склонить тем самым к сотрудничеству. На замечание, что в мужском теле это сделать будет затруднительно, Огненная спокойно ответила:
        -Половые признаки не имеют значения. Особенно если в твоем распоряжении целый арсенал приворотных заклинаний.
        Меня передернуло от омерзения. Вэто же время свою точку зрения робко высказывала Дарлайн. Смысл ее плана заключался в том, чтобы отыскать какого-то путника, запудрить ему мозги с помощью магии, апосле отправить делать покупки.
        Архарон же согласился с Карохадом и был не против поголодать. Девяносто километров не то расстояние, которое преодолевают за долгие недели. Даже в случае обходных маневров на это уйдет всего несколько дней. Максимум пять. Ктому же Владыка магии умел обманывать свои органы чувств и припомнил, что обходился однажды без пищи свыше ста сорока дней. При этом он забыл, что я, вотличие от него, не обладаю бессмертным телом.
        -Пока самый здравый план предложила Дарлайн, - сообщил я, восседая на камне в небольшом овраге. - Посланнику можно после этого частично стереть память.
        -Подобное вызовет больше подозрений, нежели если человек просто исчезнет, - заметил Карохад, который против убийства, вотличие от воровства, не имел ничего против.
        -Да, но мы не будем отнимать жизни просто так! - отрезал я. - Ктому же…
        Мои слова оборвались. В сердце словно вогнали раскаленный штырь, отчего я едва не свалился плашмя в дождевую лужу. Рядом вовремя оказались Архарон и Азалия, чьи лица враз стали обеспокоенными. Оба поддержали меня под руки, ичерные точки перед глазами быстро рассеялись. Спустя минуту боль ушла, но не окончательно.
        -Что это было?.. - прохрипел я, утирая выступившую слюну.
        -Кто-то хочет с тобой поговог’ить. - Эрран скрестил руки на груди. - Пытается выг’вать душу из тела. Вэфиг’ный миг’.
        -Королева?! - ужаснулся я.
        -Может, иона. - Архарон пожал плечами. - Влюбом случае ты ничем не рискуешь, если откликнешься на зов. Мы будем рядом.
        -Угу, - кивнула Азалия. - Даже если это ловушка, вытащим тебя обратно. Это несложно. Правда, есть одна мелочь…
        -Какая? - спросил я.
        -Может быть больно.
        Вокруг меня клубился волшебный дым. Курящиеся нити складывались то в буквы, то в предметы, аиногда даже пытались разыграть целые сцены с участием множества персонажей. Янастороженно глядел на все это, пока Азалия не пояснила то, чем занимается. Глупо давать потенциальным врагам обнаружить нашу позицию, поэтому она применила маскировку.
        В голове моей сразу же представился общий зал «Графа Штефэнеску» и - очудо! - спустя минуту дым начал воссоздавать гостиницу с удивительной точностью. Дубовые столы, камины, люстры, картины на стенах. Не было только обслуживающего персонала и посетителей.
        При виде знакомой обстановки я сразу же воспрянул духом, но неприятный осадок все же остался. Вэфирном мире сложно умереть, но боль здесь чувствуется - отчетливее некуда. Яв этом убедился на собственной шкуре. Если на меня нападут, то…
        Входная дверь отворилась, ина пороге показалась женщина в золотистых латах и черном плаще. Невероятно красивая сама по себе - счувственными губами, нежной шеей и правильным овалом лица, - она тем не менее не вызвала в моей душе восхищенного отклика. Это была Зелла Благочестивая - возможно, самая могущественная из Великих волшебниц. Ее опознала Азалия, находившаяся по правую руку от меня. Огненная также сообщила, что ее давняя сестра пользуется влиянием на Святой земле, отчего и получила свое прозвище. Поговаривали, что она в хороших отношениях с самим Сверхсвященным.
        Вслед за Зеллой в гостиницу вошли еще четыре женщины, одну из которых узнал уже я. Каелея Возвышенная, пришедшая мне на помощь, когда Королева пыталась разделаться со мной в эфирном мире. Неосознанно я улыбнулся ей, но Каелея такое приветствие оставила без внимания.
        Женщины выглядели несколько сбитыми с толку. Не могли понять, почему оказались в месте, где каждая вещь являлась иллюзией, аони сами к этим иллюзиям не имели никакого отношения.
        -Вон та, скороткой стрижкой - Иззая Бесстрашная, - шепнула тем временем Азалия. - Опасаться ее стоит меньше Зеллы, но сбрасывать со счетов не стоит. Она лишь подавала надежды, когда я покинула ряды ордена, но учителя отзывались о ней самым лучшим образом.
        Я не стесняясь начал разглядывать Иззаю, вокруг которой вибрировали тысячи кольчужных колец. Соединены они были исключительно магией, апотому без всяких проблем меняли свою общую форму: принимали очертания то платья, то самой настоящей боевой брони.
        -Этих двоих я не знаю, - буркнула Азалия, показывая подбородком на миниатюрную девушку в красном плаще и с лисьим черепом на голове вместо шлема, атакже на высокую женщину с сияющими глазами без зрачков. - Новенькие, - хмыкнула Огненная, но тут же сразу стала серьезной: - Эти глаза… скорее всего, перед нами сильная предсказательница, абыть может, даже пророк. Будь осторожен с нею.
        Я кивнул, внимательно следя, как Великие волшебницы занимают удобные для себя позиции. Никто из них не присел за стол, каждая встала так, чтобы в случае чего меня было проще атаковать с разных сторон.
        Вскоре появились новые гости. На сей раз мужчины. Щуплый субъект в карминовой накидке, увешанный разного рода амулетами, вышел из двери, что вела на кухню. Выглядел он так, словно голодал несколько лет кряду, но в его движениях и манере держаться чувствовалась немалая сила.
        -Владыка магии?.. - спросил я шепотом.
        -Кардинал… - проскрипела Огненная, отступая за мою спину. - Амори Бэнсай. Та еще мразь.
        -А этот? - Якивнул в сторону мужчины, чья мантия ярко светилась защитными рунами.
        -Этот как раз Владыка. Катар Рох. Давным-давно потерял всех своих близких, атакже обе руки. С тех пор он больше бездушный убийца, чем человек. Жаль, жаль, - вздохнула Азалия. - Быть может, следовало его пожалеть…
        -Ты замешана? - нахмурился я.
        -Угу. Когда переметнулась на сторону Темного Властелина, пришлось разбираться с бывшими союзниками.
        -А его семья?
        -А что семья? - фыркнула Огненная. - Семья - самое уязвимое место, иименно туда нужно бить в первую очередь.
        Я стиснул зубы, ив это время Великая волшебница с лисьим шлемом посмотрела на своих сестер.
        -Он что, - удивилась она, - разговаривает сам с собой? И… что это за место? Каелея, разве не ты говорила, что Искра Звезд в руках у обычного человека? Почему в таком случае мы не можем определить его местоположение?
        Взгляды устремились на Возвышенную, но та ничего не ответила. Пристально глядела на меня, словно я все время ее обманывал.
        -Он едва не порвал на лоскуты собственную душу, когда пытался отбиться от Королевы… - пробормотала она, явно не понимая, что происходит.
        -Люди верят в то, во что хотят верить, - ухмыльнулся я. - Забавное представление получилось, не так ли?
        В моей руке из ниоткуда появилось яблоко, в которое я сочно вгрызся зубами. Такое поведение было больше свойственно Карохаду, но я уже понял, что так или иначе перенимаю привычки своих попутчиков. Главное, избегать предпочтений Эррана, особенно в гастрономии.
        -Не представишь ли мне своих прелестных сестер? - спросил я небрежно. - Это, вероятно, Зелла, аэто - Иззая. Милая, нежная Иззая, которая всегда забивалась в самый темный угол библиотеки и вместо волшебных фолиантов зачитывалась романами о любви. Что же с тобой стало, дитя?
        -Что за фокусы?! - встрепенулась Бесстрашная. - Кто ты такой?!
        -Вопрос не в том, кто я такой, ав том, что мне нужно. И совпадает ли это желание с вашими.
        Зелла, главная среди Великих волшебниц, вытянула ко мне ладонь, ия почувствовал, как на кончиках ее пальцев пульсирует сила. Она применила считывающее заклинание, но оно не дало результата, ичерные глаза Благочестивой подозрительно сузились. Она внимательно осмотрела убранство «Графа Штефэнеску», выискивая скрытые ловушки.
        -Раньше ты не была такой подозрительной, Зелли, - улыбнулся я с хитринкой, струдом удерживаясь, чтобы не пригладить подбородок, на котором отсутствовала пышная борода Архарона. - Тебе определенно следует больше доверять людям. Помнишь тот раз, когда ты рассказывала мне о Пите и своих чувствах к нему? Просила совета…
        Глаза Зеллы расширились, имне даже показалось, что на ее щеках выступил румянец.
        -Архарон?.. - выдохнула она ошарашенно. - Но ведь это невозможно! Вы исчезли триста лет назад!
        -Бред!.. - прошипела Каелея, доставая меч. - Он не может быть Учителем! Тот давно мертв!
        -Кто знает? - улыбнулся я. - Быть может, ялишь кратковременная иллюзия, посетившая этот мир. Или меня вообще не существует.
        -Купол Ночи… - произнес хриплым голосом Катар Рох, - это твоих рук дело?
        Я пристально поглядел на него, глаза в глаза, иотпираться не стал:
        -Да.
        -В таком случае, - без теплоты в голосе резюмировала Зелла Благочестивая, - ты - на стороне Света. Пока мы не будем дознаваться, кто прячется за маской, но не обольщайся, что мы вдруг стали лучшими друзьями. Главное - Королева лишилась как Искры Звезд, так и Купола Ночи. Самое время нанести удар.
        Я промолчал, глядя на Великих волшебниц, одного Кардинала и одного Владыку магии.
        -Не в нашей власти тебя задерживать, но нам не помешает помощь, - продолжала Зелла, поглядывая на меня свысока. - УКоролевы сильное войско, да и Падших сбрасывать со счетов не следует. Присоединяйся к нам!
        -Что вы задумали? - Ясузил глаза.
        -Если хочешь знать подробности - приходи в долину за перевалом Светозарных гор. Думаю, утебя не возникнет проблем с тем, чтобы покинуть Мрачное королевство и отыскать наш след.
        И Великие волшебницы одна за другой стали исчезать. Теоретически я мог задержать их в своем искусственно созданном трактире, но посчитал, что подобные действия вылезут мне боком. Стаким же успехом ребенок может удерживать за хвост волколака. Не только глупо, но и чертовски опасно.
        Последним исчез Кардинал Амори Бэнсай, бросив на меня многозначительный взгляд. Мне показалось, что этот парень увидел нечто такое, что ускользнуло от внимания всех, включая и меня самого. Иэто настораживало.
        11
        Я испытал облегчение, когда выбрался из эфирного мира. Мне удалось одурачить «светлых», аэто уже определенная фора. Думаю, излишне говорить, что являться на назначенную встречу я не собирался? Только идиот отправится прямиком в руки к Великим волшебницам, особенно когда те хотят заполучить то, чем ты владеешь. Тут что Королева со своими Падшими, что иерархи Иллюзорного города или Святой земли - Петша Балашою проигрывает при любом раскладе.
        А потому мой план остался без изменений: пробраться сквозь Пограничную пустошь и затеряться в каком-нибудь из «светлых» королевств. Или сесть на корабль и отправиться на край света, туда, где даже точных географических карт еще не удосужились составить. Посмотрим. Влюбом случае от дилеммы, как именно поступить, меня отделяют девяносто километров мертвой и чертовски опасной земли.
        Возвращаясь к добыче провизии, мы, путем коллективного голосования, решили все же прибегнуть к плану Азалии, аименно - соблазнению. Стой только разницей, что никакого физического участия предпринято не будет. Ведь на неокрепшие умы можно влиять не только при непосредственном контакте, но и дистанционно. Скажем, во сне.
        Этим Огненная и занялась, дождавшись, когда обслуживающий персонал постоялого двора отправится на боковую. Хозяин и два его сына оказались под защитой амулетов, но вот конюх попался в силки бывшей Великой волшебницы.
        Уж не знаю, какие сны она ему показывала, но он лунатиком вышел к нам посреди ночи, неся в руках корзину с едой. На его лице застыло блаженство, ион явно не понимал, что покинул безопасные стены постоялого двора, за которыми его могло поджидать все что угодно.
        Без Купола Ночи небо выглядело особенно зловещим - черные облака плыли, словно комья грязи по течению реки, изредка закрывая луну. Кэтому зрелищу надо привыкнуть, и если бы не память прошлых владельцев Искры Звезд, то я, быть может, вел бы себя более дергано.
        -Можно хотя бы ногу?.. - голодной собакой проскулил Эрран, плотоядно оглядывая конюха.
        Все его дружно проигнорировали, аВегейр даже плюнул ифриту под копыта. Забрав корзину с добычей, мы быстро рассортировали ее в походной сумке, азатем я вручил одурманенному магией конюху золотую монету. Азалия возмутилась, сообщив, что и так устроила этому сопляку лучшую ночь в его жизни, но я был непреклонен. Пропажу продуктов наверняка заметят, икому-то придется отвечать.
        Когда дело было сделано, яопасливо направился к стене тумана. Доверия эта пелена не вызывала совершенно, но делать было нечего, ия шагнул в нее, зажмурившись для храбрости. Волшебный туман впустил меня в свои объятия легко, обдав спертым запахом залежалого тряпья.
        Туман рассеялся метров через двадцать. Он не исчез совсем, но обзор заметно улучшился. Передо мной раскинулась холмистая местность, где изредка виднелись каменные указатели с предложениями вернуться назад, во избежание смерти. Столь дельный совет я проигнорировал, мельком подумав о том, сколько же дураков до меня пытались пересечь Пограничную пустошь.
        Под ногами хрустела мертвая почва, больше смахивающая на пепел, аиз трещин в земле поднимался пар. Он-то и клубился вокруг, изображая туман. И было в нем что-то неестественное, опасное.
        Я преодолел пешком несколько сотен метров и уже взбирался на высокий холм, когда организм ощутил первые признаки отравления. Да, воздух был ядовит, иоб этом мне сообщили головокружение, тошнота и покалывание по всему телу. Зрение ухудшилось, а в ушах послышалось отдаленное эхо. Едва соображая, я оторвал часть рукава и, облив ткань водой из бурдюка, приспособил в качестве маски. Это помогло.
        До вершины холма оставалось несколько метров. Там я осмотрюсь и переведу дух. Возможно, даже немного посплю. Было бы неплохо, ато чувствовал я себя неважно. Мои попутчики молчали: возможно, впервые за длительное время. Это меня не насторожило. Ядаже улыбнулся тишине и бодро зашагал дальше.
        Выбравшись на вершину холма, вдруг пошатнулся. Перед глазами стоял такой плотный туман, что я даже не различал собственных рук. Вскоре стало понятно, что я не вижу вообще ничего! Яослеп!
        Чтобы проверить эту страшную гипотезу, быстро стал открывать и закрывать глаза, но ничего не менялось: ни спереди, ни сзади, ни по бокам. Все едино - сплошная белизна!
        -Эй, ребята, быть может, пришло время для какого-нибудь чародейства?
        Никто мне не ответил, а спустя минуту я медленно присел на землю. Голова кружилась иочень хотелось спать. Почему бы и нет? Разве я не заслужил минутку отдыха?..
        -Очнись, Петша!
        Я спросонья открыл глаза, но передо мной была все та же белизна. Призыв между тем повторился:
        -Приди в себя! Нам грозит опасность!
        Нам? Кому это «нам»? Ясам по себе, итак было всегда! Конечно, рано или поздно я хотел завести семью, ивсе такое, но…
        Кто-то больно ударил меня по лицу. Один раз, другой, третий…
        -Эй! - завопил я, перехватывая девичью ладонь, намеревавшуюся залепить мне четвертую пощечину. - Ты чего?
        Искра Звезд в лице Дарлайн Стилл наклонилась надо мной в явном негодовании, словно я ее серьезно подвел. Никогда раньше мне не доводилось наблюдать «живой» артефакт в подобном состоянии.
        -Вставай! - Она тряхнула меня за плечи. - Ты в отключке уже больше двух часов! Инад тобой нависла нешуточная угроза! Яне могу помочь, пока ты без сознания!
        -Что вообще случилось?
        -В воздухе слишком много посторонних веществ. Япредприняла кое-какие меры, чтобы ты не задохнулся, но сейчас угроза исходит не от воздуха…
        -Что? - не понял я.
        -Тебя хотят сожрать!
        Я очнулся как раз вовремя, чтобы во всей красе оценить ситуацию, едва не стоившую мне жизни. Прямо напротив моего лица, всего в метре, шевелила длинными усами-антеннами гигантская сколопендра. Ее плоская голова и лоснящиеся жвала не шевелились, из-за чего могло показаться, что передо мной статуя, но маленькие «тройные» глазки следили за мной с пиететом гурмана.
        Сердце ухнуло куда-то в живот, ия даже не сразу понял, что дышу полной грудью. Искра Звезд соорудила вокруг моей головы прозрачную сферу, фильтрующую воздух, но от монстра это уберечь никак не могло.
        -Твою ж мать!.. - запаниковал я, вскакивая на ноги.
        В это мгновение хищная многоножка бросилась вперед, илишь чудо помогло мне разминуться с нею. Длиной тварь была с хорошую змею, добрых два метра, если не считать множества отвратительных отростков-ног и хитинового панциря. А у меня, как назло, не было никакого оружия…
        -Разве? - изумился я вслух, азатем представил себя могучим Вегейром.
        В руках возник двуручник из чистой энергии, спомощью которого я отточенным движением снес монстру голову. Этого было достаточно, но в моем сознании тут же проснулся Эрран, ия бешено и совершенно бессмысленно начал кромсать на части так напугавшее меня существо. Остановился, лишь когда воздух в легких иссяк, аот членистоногого остались одни ошметки. Принюхавшись, ябезумными глазами пошарил по сторонам, пытаясь разглядеть новую угрозу, но таковой не обнаружилось.
        Потом я долго пил из бурдюка, поглядывая на горизонт. Благодаря помощи Искры видел я отлично, но не могу сказать, что от этого что-то изменилось. Та же мертвенно-черная почва под ногами, холмы-насыпи и редкий мусор. Безрадостное место, которое хочется покинуть как можно скорее.
        Я двинулся в путь. С непривычки приходилось делать частые привалы. Солнце клонилось к западу: япоглядывал на него с опаской. Никогда не думал, что может быть так жарко. Скорее бы уже наступила ночь…
        Но только подумав об этом, явдруг осознал, что, возможно, яркий диск в небе - единственное, что отпугивало большинство местных чудовищ. Как ни крути, но хищники, никогда не видевшие солнечного света, могли просто забиться по норам, не понимая, что происходит.
        -Надо искать убежище, - пробурчал я, взбираясь на особенно высокую насыпь. - вкрайнем случае соорудить какой-нибудь защитный периметр, подпитав его магией. Или…
        Я замолчал, оказавшись наверху и уткнувшись взглядом в овраг, где было полным-полно костей. Самых разных и любой величины, включая даже исполинские, принадлежавшие великанам. Впадина между холмами являлась настоящим кладбищем для сотен существ, и мне очень захотелось обойти это место стороной. Но пройдя сквозь него, я сократил бы свой маршрут на многие километры, что играло немаловажную роль, тем более что солнце клонилось к закату. Если я не успею оборудовать укрытие, меня ждут неприятности.
        К счастью, глаза разглядели на противоположном холме рукотворные постройки. То ли бывшая деревня, то ли хутор, но там я определенно смогу отыскать убежище. Для этого нужно лишь спуститься вниз, миновать костяное кладбище и выбраться наверх с другой стороны. Свиду просто? Ну что же, давайте попробуем…
        Спуск ожидаемо сложностей не вызвал. Я боком шел вниз, стараясь удерживать равновесие. Меньше чем через минуту под ногами уже хрустели кости мелкой живности, ате, что побольше, я переступал или обходил. Вголове сразу же возник вопрос, откуда здесь все это. Кто-то специально натаскал, что ли?
        Плохое предчувствие прошлось вдоль позвоночника и обратно, когда на глаза попался треснувший человеческий череп. Он смотрел на меня пустыми глазницами, как бы предупреждая: беги отсюда! Яне поддался паническим ноткам и, переборов страх, двинулся дальше, сквозь океан костей.
        Под ногами что-то шевельнулось, ия на мгновение замер. Движение повторилось, причем сразу в нескольких местах. Приглядевшись, японял, что мелкие косточки вибрируют, словно от подземных толчков.
        -Что за ерунда? - нахмурился я, тем не менее ускоряя шаг.
        Через мгновение я уже почти бежал, аспустя несколько минут достиг подножия холма. В мертвой тишине раздавались нарастающие треск и громыхание, но я не обернулся. Начал что есть сил взбираться наверх, где возвышались глинобитными стенами заброшенные дома. Там я буду в безопасности.
        На вершине показалась чья-то фигура, ия вскрикнул от ужаса, едва не скатившись кубарем обратно в овраг.
        -Ты меня напугал, черт возьми! - рявкнул я, узнав Эррана.
        Следом за ифритом на вершине склона появились другие Личности. Все они с серьезным видом смотрели мне за спину, отчего и я сам обернулся. Открывшаяся картина вогнала меня в ступор.
        Кости ожили! Обретя волю, они начали сползаться в одну точку, где соединялись друг с другом, спрессовываясь и издавая треск. Идураку стало бы понятно, что ничего хорошего из этого не выйдет, но я оставался на месте и смотрел как завороженный. Из мелких составляющих создавалось большое целое.
        -Кажется, утебя пг’облемы, человек, - буркнул Эрран без свойственного ему ехидства. - Нехог’ошая ситуация.
        -Что это?.. - сдавленным голосом спросил я.
        -Драконолич, - сообщила Азалия, скрестив руки на груди. - Ябы на твоем месте убралась отсюда как можно скорее.
        Спорить я не стал и в удвоенном темпе стал взбираться на холм. За моей спиной продолжала формироваться из костей сотен существ высшая нежить, настолько сильная, что контроль над ней не рисковали брать даже искуснейшие из некромантов. Королеве следует отдать должное, раз она рискнула защитить границы столь жуткими тварями. Мимо них не пройдет ни одна армия…
        Сердце бешено колотилось где-то под горлом. Яне помнил себя от страха, акогда, оказавшись наверху, обернулся, чувство всепоглощающего отчаяния лишь усилилось. Драконолич практически сформировал свою костяную оболочку и теперь достигал от хвоста до пасти не менее пятнадцати метров. Это навскидку.
        Выглядело же чудовище как самый настоящий дракон, только без плоти и крыльев. Массивные лапы упирались в почву, в пасти желтели полуметровые зубы, авсе тело ощетинилось бритвенно-острыми наростами. Сквозь прорехи между костями виднелось зеленоватое свечение артефакта, делающего драконолича «живым». Вскоре оно исчезло, оказавшись в самом безопасном месте чудовища - его желудке. Вероятно, дабы не тратить попусту энергию, драконолич долгое время находился в своеобразной спячке, но учуяв добычу, вышел на охоту.
        Досматривать, чем закончится метаморфоза, яне стал и, развернувшись, бросился бежать. Передо мной был хутор в несколько домов, ия, не задумываясь, помчался к самому крепкому, из речного камня. Дверь еще держалась на ржавых петлях, но простого удара плечом оказалось достаточно, чтобы оказаться внутри.
        Заброшенное жилище встретило темнотой заколоченных окон, затхлостью и запустением. Опасливо оглядываясь, не окажется ли в темном углу какого-нибудь упыря, ядобрался до дальней комнаты и прижался спиной к стене. Единственным, что нарушало тишину, было мое прерывистое дыхание.
        Секунды потянулись одна за другой, складываясь в мучительно долгие минуты. Ядрожал всем телом, не в силах успокоиться. Драконолич не та тварь, которую можно легко одолеть. Как минимум для этого понадобится прибегнуть к высшей магии, да и в этом случае гарантий никаких нет. Ариск, что Королева и ее Падшие, да и не они одни, смогут отыскать меня по остаточному следу в эфирном мире, слишком велик. Это не говоря уже о том, что мое тело попросту может разорвать на части от перенапряжения.
        Я надеялся, что драконолич не видел, вкаком из домов скрылась моя фигура. Это был мой единственный шанс. При этом глаза сами собой разглядывали убогое убранство комнаты. За прошедшие десятилетия, а возможно, даже века, внутри не осталось годной мебели, ао мелких бытовых предметах и говорить нечего. Одни глиняные горшки, покрытые слоями грязи, ржавые инструменты, плесень и тому подобное. Запах здесь стоял удушливый, словно в сыром подвале. Окна, как уже раньше заметил, заколочены, отчего закатный свет попадал внутрь тонкими полосами.
        Я как раз смотрел на эти яркие лучи, когда что-то снаружи закрыло их своей массой. Это послужило сигналом броситься на пол, аспустя мгновение могучая лапа драконолича снесла часть стены, словно та была сделана из грязи, ане камней. Впролом тут же просунулся огромный костяной череп с ярко мерцающими глазами. Тварь словно бы принюхивалась, ия запоздало вспомнил, что драконоличи чувствуют ауру. Для этого монстра я, скорее всего, выглядел маленьким пятнышком жизни, которую следовало во что бы то ни стало оборвать.
        Вскочив на ноги, ябросился прочь из комнаты, адом тем временем ходил ходуном. Еще секунду - и он развалится. Быть может, на открытом пространстве у меня появится больше шансов? Вряд ли. Драконоличи хоть и не умеют летать, но передвигаются с проворством охотящейся ящерицы.
        Слева мелькнула фигура Вегейра. Сын Крови махнул мне, привлекая внимание, ия проворно скользнул к нему. Нерожденный привел меня к люку в погреб, который я, не задумываясь, вынес огненным шаром. Нужное заклинание возникло в мозгу мгновенно, словно я пользовался им долгие годы.
        Игнорируя лестницу, япрыгнул вниз, едва не сломав ноги. Вэто же мгновение драконолич всей своей массой ворвался внутрь здания, ломая перекрытия и стены. Верхние этажи просели, азатем и вовсе обрушились каскадом камней и прогнивших досок. Сбольшим трудом я отполз прочь от люка, закашлявшись. Подвал вмиг заполнился облаком пыли.
        При этом я с удивлением понял, что все это время создавал в голове заклинание маскировки, которое почерпнул из памяти Дарлайн Стилл. Оно должно было скрыть мою ауру, азначит, высшая нежить не сможет увидеть меня сквозь обломки. Но где гарантия, что драконолич отстанет? Насколько я знал, эти существа, чьим единственным призванием было убийство, отличались завидным терпением и могли караулить свою жертву хоть месяцами.
        Я же находился в погребе размерами четыре на три метра, сограниченным запасом еды, воды и, возможно, даже воздуха. Единственный выход наглухо засыпало камнями, инадежды на избавление я не видел. Разве что телепортация, но в этом случае по моему следу отправятся все желающие заполучить Искру Звезд.
        Да уж. Дела.
        -Он все еще там, - произнес Карохад ван Керос, вернувшись в подвал. - Боюсь, так просто мимо него не проскочить.
        -Можно применить «Святые силки», - предложил Архарон. - Они задержат драконолича. Ненадолго, но…
        -Нет, - покачала головой Азалия. - Магия Святой земли, даже самая незначительная, будет быстро обнаружена некромантами Королевы. Здесь нужен другой подход.
        -Какой? - робко поинтересовалась Дарлайн, сидящая в углу и обхватившая руками колени. - Мы здесь уже почти сутки. Вскоре закончится еда…
        Возможно, весь этот диалог мне мерещился, но я отчетливо различал всех своих попутчиков. Они вели оживленную дискуссию, обсуждая, как выйти из положения, ивыглядело это нормально. Как хорошо, когда есть те, кто принимает решения за тебя. Берет ответственность на свои плечи. Даже если они ошибутся, то…
        Эй! Взбодрись, Петша! Если они ошибутся - умирать тебе, а не им!
        Я закрыл глаза, осмысливая непростое положение. Должен быть выход!
        -А что насчет некромантии? - неожиданно спросил я.
        -При чем здесь черное колдунство? - нахмурился Вегейр.
        -Он имеет в виду, - пояснила Азалия, уловившая мою мысль раньше остальных, - не можем ли мы взять под контроль драконолича. Ответ - нет, не можем. Теоретически - ничего сложного, но понадобится провести ряд ритуалов, среди которых должно быть как минимум одно жертвоприношение. Вот только кого нам принести в жертву?
        -А как же тг’акт? - предложил Эрран. - Мы можем заманить с помощью «Зова демонессы» каг’аванщиков и использовать их оболочки…
        -Торговцы не дураки. - Азалия презрительно фыркнула. - Передвигаясь Пустошью, они используют защитные обереги, так что дистанционно их приманить не получится. Ктому же вряд ли они сумеют добраться к нам невредимыми. Их сожрут на полдороге.
        -Однако, - Архарон поднял вверх указательный палец, - драконолич не единственный, кого мы можем взять под контроль. Вокруг полным-полно другой нежити. Те же зомби, спящие глубоко под землей.
        Все посмотрели на Владыку магии. Ачто, идея дельная. Почему бы не напустить на драконолича тварей поменьше? Я хотел было уже согласно кивнуть, но, оказывается, мое мнение никого не интересовало.
        -Значит, решили, - подытожил Карохад ван Керос. - Кто силен в черной магии?
        -Вся эта г’итуальщина не по мне, - фыркнул Эрран. - Пг’иготовления, заговог’ы, пентакли. Кому оно надо?
        -Некоторым и счета до десяти достаточно, чтобы чувствовать себя умным, - язвительно сказала Азалия. - Тоже мне иерарх Нижнего мира. Одной высшей магией сыт не будешь, анекромантия открывает перед колдуном огромные возможности. Эй! - крикнула она Карохаду. - Добудь крови.
        -Да, госпожа! Много, госпожа? - учтиво осведомился эльф. - Ради такой прекрасной дамы я готов слить из вен ее всю!
        -Литра будет вполне достаточно. Но сначала вырежем в полу пентаграмму. Вегейр?
        Сын Крови молча выступил вперед, идо меня дошло, что я больше не являюсь хозяином своего тела. Контроль над ним захватил Нерожденный, причем сделал это столь легко и непринужденно, что я в который раз похолодел. Пальцем, на кончике которого мерцал магический огонь, он провел по земляному полу, оставляя в нем глубокие борозды. Туда, вероятно, будет залита кровь…
        -Эй! - крикнул я. - Явам не донор ингредиентов! Литр, говорите? Да так и умереть недолго!
        -Юноша, - устало молвил Архарон, - вданный момент вы обладаете одним из «живых» артефактов, который в мгновение ока восстановит баланс крови в теле. Страшиться нечего.
        Но я все равно попытался остановить Вегейра, прежде чем он закончит изображать на полу витиеватый рисунок. Неудачно: сзади меня схватил Эрран, из чьих ноздрей тянуло серой.
        -Какой непослушный человечишка! Таких я даже в пищу побг’езговал бы употг’ебить - отдал бы тг’ехголовым псам! Стой смиг’но!
        -Вас не существует! - Яизвивался в цепких лапах ифрита, никак не в силах вырваться. - Вы - лишь иллюзия! Плод моего воображения!
        Вегейр тем временем поменялся местами с Карохадом, который стал аккурат посередине пентакля. Деланым движением эльф вытащил из-за голенища короткий нож и провел им по венам на левом предплечье. Брызнула темная кровь, но ван Кероса это нисколько не смутило, ион проделал то же самое уже с правой рукой.
        Я побелел от ужаса, но боли не ощутил. Лишь отчаяние застилало сознание при виде того, как моя собственная кровь льется обильными струйками вниз, заполняя борозды в полу.
        Потом контроль над телом взяла Азалия, начав читать какие-то жуткие вирши. Иногда ей вторил Архарон. Акровь все собиралась на земле, вырываясь из разрубленных вен, и в конечном счете вскипела, наполнив помещение зеленоватым дымом.
        Не осознавая собственных действий, яприготовился применить одно из базовых заклинаний некромантов. Стой только разницей, что в мои намерения входило поднять не одного-двух зомби, ацелые сотни. Думаю, этого вполне хватит, чтобы разделаться с драконоличем, аесли нет… отвлечь-то они его наверняка сумеют?
        Я парил в эфирном мире, ощущая, как вокруг клубится темная энергия. Она исходила из каждой поры моего тела. Не будь со мной Азалии и остальных, ябы не справился. Не сумел бы покинуть свое тело так, чтобы меня не заметило жуткое существо, поджидающее снаружи.
        В эфирном мире драконолич не выглядел больше грудой костей, апринял облик громадного призрака, который хищно смотрел по сторонам. Язнал - он опасен даже здесь, но лишь в том случае, если сумеет меня обнаружить.
        Между тем мой внутренний взор устремился вдаль, преодолевая за секунду десятки километров. Вскоре я обнаружил то, что искал. Зиккураты. Огромные пирамиды, мертвым камнем возвышающиеся над местностью. Именно в недрах этих сооружений ждали своего часа десятки тысяч зомби, скелетов и мумий. В Мрачном королевстве не принято хоронить своих покойников, яведь говорил? Все они отправляются на посмертную службу.
        На входе в зиккурат имелось несколько несложных защитных заклинаний, но я не спешил их ломать. Следовало убедиться, что вокруг нет никого, кто мог бы поднять тревогу. Некроманта, лича или Падшего.
        К счастью, мне повезло. Угрюмая пирамида находилась далеко от границы со «светлыми» царствами, апотому генералам Королевы не было необходимости держать здесь разумный гарнизон. Если нужно, резервы всегда можно подтянуть за считаные дни.
        Азалия вытянула вперед руки. На пальцах ожило черное пламя, которое словно бы выпивало все яркие оттенки из окружающего мира, выкрашивало пространство в серый цвет. Незримые ниточки силы уносились прочь одна за другой, дабы соединиться с десятками трупов, напитать их силой и заставить подчиниться моей воле.
        Я ждал, неуверенно поглядывая на Азалию. Сейчас она контролировала ситуацию, и с этим соглашались все. Остальные Личности были здесь же. Вегейр Нерожденный висел в воздухе, расставив ноги на ширине плеч и скрестив на груди руки: его лицо не выражало никаких эмоций. Эрран носился сгустком пламени вокруг Архарона, аДарлайн неуверенно шептала что-то Карохаду ван Керосу. Один я сгорал от нетерпения, вглядываясь в черный провал, служащий зиккурату входом и выходом.
        И вскоре они пошли. Целые орды мертвяков, спешно облачившихся в броню и доставшие из оружейных стеллажей проржавевшее оружие. Выглядели зомби скверно. Каждый солдат, как правило, бальзамировался и обматывался бинтами, чтобы иметь возможность сражаться в любых условиях, даже под палящим солнцем, но время не пощадило этих бойцов. Ни глаз, ни ушей, ни кожи. Мышцы им заменяла магия. Вданном случае - энергия Искры Звезд.
        -Сколько же их тут?.. - прошептал я.
        Азалия посмотрела на меня и хмыкнула.
        -В каждом зиккурате, аих на Пустоши свыше тридцати, законсервировано по сорок тысяч трупов. Несметное войско, способное сдержать любого врага. А еще ведь есть личи, вампиры, волколаки, чернокнижники… Мрачное королевство сильно, ипобедить его «светлым» будет ой как непросто.
        «Да она гордится!.. - вдруг понял я. - Восхищается тем, что создала Королева, чьим прототипом Азалия и является! Нужно быть с нею особенно осторожным! Кто знает, на что способна эта Личность. Да и остальным доверять не стоит…»
        -Нужно уходить отсюда, - хмуро сообщил я. - Оставаться надолго в эфирном мире небезопасно.
        -Как? - удивилась Азалия. - Ты разве не хочешь посмотреть на представление? Три сотни зомби против Костяного дракона. Будет весело.
        Я промолчал, глядя вниз. Уподножия зиккурата ровными шеренгами строились умертвия. Они были готовы вступить в бой хоть с человеком, хоть с чудовищем, хоть друг с другом - только прикажи им. Меня посетила мысль, что теперь я - полноправный некромант, но радости от этого не испытал. Может, потому, что в «светлых» землях, куда я направляюсь, чернокнижников принято сжигать на кострах?
        Впрочем, выбора у меня все равно нет.
        12
        Забавно. Никогда не думал, что когда-нибудь окажусь в шкуре не просто некроманта, анекроманта-полководца.
        Я наблюдал, как по Пустоши ковыляют сотни зомби, и предчувствовал забаву, но быстро поймал себя на мысли, что подобное мне не свойственно. Кровожадность - удел других Личностей, что временно застряли в моей голове.
        Около двух часов пришлось подождать, пока мертвое воинство подошло к месту моей встречи с драконоличем. Чудовище все это время находилось рядом с развалинами дома, впогребе которого лежало мое бесчувственное тело. Вход в эфирный мир дает много преимуществ, но существует также огромный недостаток: физическое тело остается полностью беззащитным перед внешней угрозой.
        А потому я несколько нервничал, готовый в любой момент вернуться обратно.
        -Гляди! - Азалия кивнула в сторону горизонта, на котором появились первые шеренги зомби. Вдревних шлемах и латах они выглядели как совсем живые люди, разве что строй держали не ровно.
        -В нашем распоряжении триста двадцать четыре воина, - подсчитал Карохад. - Неплохо, но со столь грозным врагом они не справятся. Да этого и не нужно.
        -В смысле? - не понял я.
        -Главное - отвести чудовище подальше от нашего тела, отвлечь.
        «Моего тела», - хотел поправить я, но сдержался. Какой смысл спорить с самим собой? Это попахивает безумием, абезумия за последние дни мне хватило с излишком. На всю жизнь вперед.
        Подключив стратегический гений некоторых Личностей, яразбил зомби на десятки групп, которые разбрелись на несколько километров в стороны, беря драконолича в кольцо. Костяной дракон до поры до времени не реагировал на них, но когда первая группа бросилась в атаку, монстр взревел и развернулся к потенциальному противнику. Из глаз и пасти драконолича полыхнуло зеленое свечение.
        Зомби-лучники открыли огонь. Бесполезная затея, если пытаешься убить высшую нежить, но вполне себя оправдывает как отвлекающий маневр. После того как первые стрелы срикошетили от костяных наростов, драконолич резво бросился на первую группу зомби. Хватило одного удара лапой, чтобы десяток трупов, взмыв в воздух, разлетелись, как тряпичные фигурки. При этом я ощутил легкий зуд в голове - явный признак того, что был потерян контроль над частью поднятых.
        -Восьмая и девятая группа - вбой! - крикнул я, отдавая команду зомби. - Шестая и четырнадцатая - занять позиции в двухстах метрах. Лучники - прицельный огонь, по очереди!
        Разделавшись с первой группой живых мертвецов, драконолич бросился навстречу новым обидчикам. На сей раз зомби показали себя значительно лучше: часть воинов сумела избежать ударов огромных лап, акое-кто даже вцепился в туловище чудовища, взбираясь на него, словно на холм. Мечи и топоры задолбили по костяной броне, неустанно отводя врага подальше от развалин дома, под которым находилось мое тело.
        -Пора! - сообщил я другим Личностям. При этом мне на выручку уже подошли двадцать зомби, чтобы разгрести завал и помочь выбраться наружу.
        Попав обратно в свое физическое тело, янекоторое время приходил в себя. Ощущения были непривычными, но хуже всего было то, что, пока я валялся в отключке, мне за шиворот заползла какая-то мелкая тварь и здорово покусала. Сраздражением я прогнал через тело волну преобразующей энергии, которая полностью исцелила раны.
        -Чудище более чем в километре отсюда, - сообщил Карохад. - Потери среди наших… хм, воинов… составляют более половины.
        -Замечательно, - хмыкнул я, ив это время над головой показался проблеск дневного света. Зомби расчистили завал.
        Выкарабкавшись наверх, тут же устремил взгляд на север, где происходила битва. Драконолич рвал на части мертвецов поменьше: когтистые лапы расшвыривали целые толпы зомби, словно те были тряпичными куклами, но они все наступали и наступали, готовые пожертвовать собой ради мага, напитавшего их мертвые тела энергией.
        Я даже позволил себе немного полюбоваться битвой, когда ситуация резко вышла из-под контроля. Быть может, если процессом руководили бы настоящие герои прошлого, ане проекции из моей головы, дело повернулось бы иначе. Но мы упустили одну крошечную деталь…
        Драконоличи чувствуют и реагируют в первую очередь на живых существ! Акогда я применил исцеляющее заклинание - маскировка, наколдованная Дарлайн, спала.
        Костяной дракон учуял меня даже на том расстоянии, что нас разделяло, вмиг потеряв интерес к зомби, которые продолжали атаковать его копьями, топорами, мечами и стрелами. Глаза чудовища зловеще полыхнули зеленым.
        -Твою мать, - ругнулся я, когда тварь бросилась обратно к развалинам дома.
        Вытянув вперед руки, яначал концентрироваться на сотворении одного из боевых заклинаний Нижнего мира. Не настолько мощного, чтобы его заметили Падшие через колебания в эфирном мире, но вполне разрушительного, чтобы сровнять с землей небольшую деревню.
        «Огненное сияние» сорвалось с ладоней небольшой искрой, которая завертелась передо мной с невероятной скоростью, быстро множась в численности. Когда таких искорок набралось около десятка, они устремились вперед, чудовищно увеличиваясь в размерах.
        Первая огненная бомба взорвалась рядом с драконоличем, подняв к небу столб пламени и искр. Вторая - прямо перед мордой чудовища, атретья и четвертая угодили прямиком в него, похоронив в огне.
        На секунду я было подумал, что вышел победителем из этой дуэли, но драконолич вырвался из пламени как ни в чем не бывало и, набирая все большую скорость, понесся в мою сторону. Свое массивное тело он прижимал к земле, словно ящерица, асочленения костей при движении издавали громкий треск.
        -Черт, - выдохнул я, прекрасно понимая, что убежать от столь юркого создания на своих двоих не смогу. Аесли применить высшую магию, которая вполне сможет справиться с таким чудовищем, то мое неподготовленное тело попросту разорвет на части.
        Драконолич приближался. Свой огромный череп монстр держал опущенным низко к земле, аего костяное тело изгибалось каждый раз, когда лапы отрывались от земли. Японял, что еще немного, именя сожрут. Тут без вариантов, не поможет никакое волшебство.
        -Телепортируй! - завопил я неизвестно кому. Плевать, что перемещение в пространстве способен засечь любой сильный маг. Лучше уж так! Хоть какие-то шансы! - Архарон!
        Драконолич оттолкнулся лапами от грунта и совершил мощный прыжок, раскрыв пасть, чтобы меня сожрать. Когда до острых как бритва зубов оставалось каких-то два метра, окружающее пространство завибрировало. Портал открылся прямо перед моим носом, ия крепко зажмурился.
        Несколько ударов сердца я ожидал острую и пугающую боль по всему телу, представляя, как меня пережевывают, но ничего не произошло. Яопасливо открыл глаза и пробормотал:
        -Не понимаю…
        Вокруг была та же Пустошь, то же небо над головой, пепельная почва под ногами и даже покорные зомби, те, что уцелели, подковыливали к своему нерадивому хозяину, который лишь чудом избежал смерти.
        -Хитрая задумка! - восхитился Карохад. - Правда, не совсем ясно, куда ты соизволил отправить это чудище…
        Архарон лукаво улыбнулся, но ничего не ответил. Азалия тем временем поправляла прическу, Вегейр хмурился, Эрран скалился, аДарлайн дрожала от страха. Только тут до меня дошло, что я не сам перенесся в пространстве, а закинул драконолича неизвестно куда. Кажется… в открытый океан? Или все же в оживленный город?
        -Нужно спешить, - заметил Архарон. - При телепортации видно, не только куда прибыл объект, но еще и откуда.
        -Значит, уходим, - буркнул я, опасливо глядя на приближающихся зомби. Выглядели те жутко, ия все никак не мог свыкнуться с мыслью, что без моего приказа ожившие мертвецы не сделают ничего плохого.
        -Учитывая, что у нас появился надежный эскорт, - хмыкнула Азалия, - добраться до границы Пустоши будет куда проще. Главное, обходить могильники драконоличей, ивсе будет хорошо.
        Ага, как же. Все будет хорошо, когда из моей головы исчезнут эти проходимцы! Но всему свое время. В«светлых» землях я наверняка отыщу целителя, который сможет излечить мой душевный недуг. Втом же Иллюзорном городе, поговаривают, можно купить лечебные эликсиры прямо с лотка на улице.
        Но сначала нужно окончательно покинуть территорию Мрачного королевства. Атам видно будет.
        Светозарные горы показались на следующий день. Величественные кряжи ознаменовывали собой начало «светлых» территорий, пусть поблизости и не было ни одного крупного королевства, если не считать, конечно, царства дриад, разместившегося на неприступной высоте в горах. Их деревни яркими огнями мерцали в ночи, отчего казалось, что вершины скал облепили тысячи светлячков. Вкачестве Петши Балашою я мало что знал о дриадах, но вот память других Личностей была полна любопытной информации.
        Существа эти крайне редко контактировали с внешним миром, оставаясь на вершинах своих гор, сколько себя помнила история. Все они были женщинами и продолжали свой род с помощью интересной магии, благодаря чему у подножия Светозарных гор предприимчивыми купцами был заложен город Лаэт. Позиционировался он как курортный, предлагая путникам целый набор развлечений: от трактиров и игорных домов до театров и ипподромов. Но главной изюминкой стало конечно же близкое соседство с дриадами. Сказочные существа нередко являлись мужчинам во снах, оставляя после себя яркие… возможно, даже слишком яркие воспоминания. Одним словом, легализованный бордель, за посещение которого к тому же не надо платить.
        Благодаря личной армии зомби я успешно пересек Пустошь. Один раз моим солдатам пришлось вступить в бой, разделавшись со стаей одичавших упырей, но посвящать этому отдельную историю нет смысла. Все закончилось слишком быстро.
        Все время, пока я не выбрался на нейтральную полосу между Светозарными горами и Пограничной пустошью, Архарон и Азалия проверяли эфирный мир, желая убедиться, что никто не телепортировался к тому месту, где я повстречался с драконоличем. Все было в порядке. Скорее всего, ищейки Королевы рыскают в другом направлении. Быть может, продолжают обыски в Костяном городе или внимательно следят за прибывающими и уходящими кораблями. А может, они вообще решили, что я давно погиб.
        Помимо Королевы меня также беспокоила проблема с Великими волшебницами. Они вроде как предложили мне дружбу, но обольщаться на этот счет не стоило. Уж лучше скрыться с глаз долой, залечь на дно, чем лишний раз искушать судьбу.
        Первым моим шагом в любом случае будет посетить город Лаэт, раскинувшийся у подножия гор, атам уже видно будет. Не мешало бы отдохнуть хорошенько: выпить кувшин-другой вина, понежиться в банях, снять комнату в хорошей гостинице, атам, глядишь, идриады во сне заглянут. Хорошо бы во множественном числе, ато в последнее время на меня немало проблем навалилось. Нужен отдых.
        -Вот только вас куда девать? - спросил я, окинув хмурым взглядом зомби, сопровождавших меня на последнем отрезке пути. - Вряд ли городские власти Лаэта пустят к себе толпу умертвий. Скорее уж подумают, что Королева начала вторжение.
        Пораскинув мозгами, япринял решение упокоить бренные тела в земле. Возвращать их обратно в зиккурат не было никакого смысла, апотому я отдал приказ вырыть большую яму, куда зомби, один за другим, схоронились. Мне оставалось лишь несложным заклинанием засыпать их землей. Думаю, от армии Мрачного королевства не убудет.
        Удаляясь от Пограничной пустоши, ячувствовал облегчение, которое нет-нет да и разбавлялось толикой грусти. Все же в Мрачном королевстве я родился, вырос, работал, ав конечном счете стал изгоем.
        Всему виной обстоятельства, ия нисколько не жалею о своем выборе, но все же тоскливо понимать, что больше мне никогда не суждено пройтись по площади Шестого ребра в канун ярмарки черепов, не посетить театр иллюзий, карусели смерти или палаты всезнания. Да я, черт возьми, даже по Рыбогнузу с его мухоморкой скучать буду!
        Чем дальше от Пустоши, тем больше природа оживала, наливаясь красками. Зеленая трава, чистое небо, приятные запахи. Именно здесь я впервые воочию увидел деревья, ане те коряги, росшие под Куполом Ночи и кое-как приспособившиеся обходиться без солнечного света.
        Я вздохнул. Перемены не всегда к лучшему. Можно сколько угодно тешить себя мыслью, что все будет хорошо, но как показывает история - чаще случается наоборот. Из-за шайки «светлых» во главе с Каелеей подданных Мрачного королевства теперь ждут суровые времена. Как минимум порядки станут куда жестче.
        Ближе к полудню я вышел на неровную грунтовую дорогу, где, судя по следам колес, часто проезжали телеги. Яне удивился. Лаэт хоть и «светлый» город, но формально не подчиняется никому, иименно отсюда купцы водят караваны в Мрачное королевство. Редко ис большой угрозой для жизни, но гигантская прибыль окупает любые потери. В «Графе Штефэнеску» не раз останавливались такие смельчаки, но после перехода сквозь Пограничную пустошь у них пропадало всякое желание знакомиться с нашей страной, ее культурой и обычаями. Тут лишь бы товар побыстрее распродать да уехать восвояси. Возможно, именно поэтому о нашей стране ходит столь жуткая молва в остальном мире. Иправильно: ведь что путешественники успевают увидеть, кроме опасностей Пустоши?
        По грунтовке я шел до самых сумерек, так никого и не встретив. Лаэт, по моим прикидкам, находился километрах в двадцати, азначит, кзавтрашнему дню я уже буду нежиться в ванне и пить сладкое вино. Мм!
        -Преждевременная радость, достопочтенный Петша, - сестра разочарования, - произнес Карохад. Появился он прямо из моей тени, аспустя мгновение уже шагал рядом. Одет эльф был в нарядный камзол, бальные туфли и шелковые панталоны. - Сомневаюсь я, что нам удастся вот так запросто войти в город.
        -Это еще почему? - нахмурился я.
        -Суди сам: мы ведь идем со стороны Мрачного королевства, азначит, стража у ворот зорким оком будет следить за каждым путником оттуда, желающим попасть в Лаэт. Ия страшусь, как бы среди них не было магов. Ая не допущу, - лицо Карохада приобрело жуткое выражение, - если из-за твоих необдуманных действий прекрасная госпожа Азалия, атакже свет очей моих Дарлайн подвергнутся угрозе!
        Я косо поглядел на эльфа, но тот уже исчез. Тоже мне защитник слабых нашелся! Как, интересно, ямогу подвергнуть опасности тех, кого не существует? Аесли он таким образом беспокоился о моем собственном благополучии, то я и без подсказок на рожон лезть не собираюсь.
        Понятно, что со стороны Мрачного королевства любой путник будет тщательно обыскан и допрошен, дабы исключить возможность проникновения за крепостные стены опасных тварей, наподобие тех же вампиров. Но по этому поводу я не сильно беспокоился. Вголове уже созрел план, как проникнуть за крепостные стены без лишнего шума.
        Лаэт со стороны Пограничной пустоши выглядел настоящей крепостью. Высокие стены, сторожевые башни, вспышки следящих заклинаний, которые отчетливо различались в эфирном мире, имногочисленная стража. Япоглядывал на массивные ворота, лежа в высокой траве и жуя вяленое мясо. Да уж, сюда просто так не проникнуть. Боюсь, что даже если сделаюсь невидимым, меня быстро засекут и поднимут тревогу.
        Но на мое счастье, Лаэт не был крепостью в полном смысле этого слова. Город был заложен не для сдерживания врагов, но для набивания мошны деньгами, азначит, если я обойду его с другой стороны и постучусь не в южные, а северные ворота, меня вполне могут принять за «светлого» путешественника. Конечно, таким образом я потеряю как минимум сутки, но дело того стоит. Тем более что и Личностям мой план понравился. Всем, кроме Эррана, желавшего пробиться в Лаэт с боем.
        На ночлег я устроился в низине, укрывшись таким образом от ветра, ипрежде чем заснуть, долго смотрел на Светозарные горы. Вночи они светились тысячей огней, итам наверняка кипела жизнь. Даже жаль немного, что мне не суждено подняться наверх. Дриады на дух не переносят большинство разумных существ, илюди в этом списке занимают одно из первых мест. Ато, что они с помощью своей магии посещают сознание мужчин, ничего не значит - это вынужденная мера, без которой их род давно бы прервался.
        Даже во время вторжения Темного Властелина дриады занимали большей частью нейтральную позицию. Лишь когда на них напали полчища демонов, сказочным существам пришлось защищаться, апотом и примкнуть к «светлой» коалиции, которая спустя годы все же сумела одержать победу.
        С грустью вспоминая о мягкой постели, я пытался заснуть, когда затылок начало ломить от боли. Вкоторый уже раз кто-то пытался выманить меня, но я надежно укрылся с помощью ментальных блоков. Это могли быть Великие волшебницы либо же сама Королева. Хотя я не исключал и такого варианта, что в игру вступила третья сила. Недаром ведь в компанию Каелеи и остальных затесался Кардинал со Святой земли, как бишь его там… Амори Бэнсай? Кажется, да.
        Боль вскоре прошла, ия благополучно уснул, закутавшись в плащ. Несложное заклинание согревало не хуже бренди, апотому к утру я был свеж и бодр. Собрал свои скудные пожитки и двинулся в путь, обходя Лаэт по дуге. Моей целью было примкнуть к каравану или большой группе путешественников. Это увеличило бы мои шансы беспрепятственно проникнуть в город, где я наконец-то смогу перевести дух и расслабиться. Конечно, «светлые» поселения не чета городам Мрачного королевства, но теплый очаг и кружка вина мне обеспечены в любом случае.
        Заняв место на возвышенности, яскрылся в кустах и стал наблюдать за дорогой. Вскоре мне улыбнулась удача. Показались всадники, но, приглядевшись, японял, что это патруль, иостался на месте. Дюжина солдат во главе с офицером, вкольчугах и с копьями на плечах, проехали мимо моего укрытия.
        Рискнув, ясотворил поисковое заклинание и пустил его вдоль дороги. Незримым сгустком оно унеслось прочь, испустя несколько минут я уже знал, что в четырех километрах от меня находится группа торговцев. То что надо. Три повозки, около четырнадцати человек. Необходимо лишь втереться к ним в доверие. Впоследнем мне помогут чары Азалии или обаяние Карохада.
        Решив не ждать на одном месте, ядвинулся торговцам навстречу, выпустив перед собой невидимые щупальца поисковой магии. Как только заклинание соприкоснулось с первой из телег, я развернулся и неспешно зашагал в обратную сторону, как будто все время двигался к городу.
        -Эгей, путник! - вскоре окликнули меня. - вЛаэт путь держишь?
        -Ну а то как же, - улыбнулся я. - Уже несколько дней иду.
        -Давай с нами! Вместе всяко безопаснее! Лихие здесь земли, знаешь ли.
        Вот так вот. Даже магии не потребовалось. Яс благодарностью поглядел на купца, приметив так же, что в их небольшом караване имеются семеро охранников. Ничего особенного: увальни с дубинками, которые вряд ли отобьются от серьезных неприятностей, но иллюзию безопасности создать им под силу. Уног одного из них вилась собака и, как только она меня увидела, тут же залилась бешеным лаем. Даже пыталась броситься, но охранник вовремя схватил ее за ошейник.
        -Все в порядке, Белолап! Ты чего?
        Но собака все не унималась, акупцы, их слуги и охранники уже смотрели на меня с подозрением. Как говорит старая пословица, нюху пса не поверит только дурак.
        -Ты кто таков будешь? - Ко мне подошел человек в кольчуге, как бы невзначай положив ладонь на навершие дубинки. - Ичто это за странный запах? От тебя несет кладбищем, парень! Кладбищем и смертью!
        Ну вот. Так и знал, что прогулка в компании пары сотен зомби не пойдет мне на пользу.
        -Да неужели? - Мои губы разошлись в ухмылке. - Смег’тью, говог’ишь?
        13
        Миновать стражу на воротах удалось без особых проблем - они даже улыбались, когда я каждому вручил серебряную монету и раскланялся в лучших традициях Карохада ван Кероса. Назвался бардом и сказителем, прибывшим в Лаэт изучать местный фольклор про дриад.
        -Дело правильное, добрый господин, - широко улыбнулся сержант, возвращая мне тяжелую сумку. Золотые монеты из замка Штефэнеску были замаскированы с помощью иллюзии под книги. - Девы сказочные - они, дык, не ко всем приходят, но если терпеливым быть, то можете не сомневаться. Посетят ваш разум и память хорошую после себя оставят. Меня жена вон оберег заставляет носить, но я его - хе-хе - иногда снимаю.
        -Только они пьяных не любят, - предупредил стражник помоложе. - Вы это учитывайте, господин бард.
        Ну разумеется. Ярасплылся в улыбке, пожал стражникам руки и шагнул навстречу цивилизации. Первым делом я намеревался обзавестись хорошей одеждой, азначит, следовало отыскать портного. Не сказать, чтобы такая уж необходимость, скорее прихоть: хотелось поселиться в лучшей гостинице города, атуда абы кого не пустят. Если одет как голодранец, то и отношение будет соответствующим.
        Перед тем как идти в город, ятщательно вымылся в мелкой речушке, и теперь от меня не тянуло могильным душком. По крайней мере люди уж точно ничего не заметят, асобак я постараюсь избегать.
        Если описать Лаэт в нескольких словах, то это можно сделать так: людный, шумный, довольно тесный. Город, где дома жмутся друг к другу, а на узких улочках не протолкнуться от зевак, торговцев и разного отребья. Лишь часть улиц вымощена камнем, ао канализации, как я и подозревал, здесь слыхом не слыхивали. Характерный запах свидетельствовал именно об этом; правда, заметить, как с верхних этажей сливают нечистоты, мне пока не удавалось.
        Поморщившись, япоискал глазами извозчика и, подойдя, велел ему отвезти меня к лучшему портному Лаэта. Тот не был против, тем более что платил я полновесным золотом.
        Не могу сказать, что одежда, выбранная Карохадом, мне понравилась. Накрахмаленный воротник тер шею, пышные рукава казались непрактичными, ана обувь я не мог смотреть иначе, кроме как с изумлением. Вегейр с Эрраном тоже подозрительно отнеслись к моему новому, «благородному» образу, аАзалия с Дарлайн, наоборот, остались довольны. Нейтральную позицию занял лишь Архарон, которому было, по сути, плевать. Он бы и рубище напялил, лишь бы его никто не отвлекал по пустякам.
        -Как вы и просили, сэр, - просиял управляющий гостиницей «Королевский поклон» спустя несколько часов. - Лучший номер: четыре комнаты, собственная уборная, круглосуточное обслуживание и прекрасные виды из окон на парковые аллеи. Иэто не говоря уже о великолепной террасе, где при желании можно принимать солнечные ванны и любоваться невероятно красивыми закатами. Рассчитываться будете векселями или…
        -Золотом, - буркнул я.
        -В таком случае - семнадцать граммов в сутки, не считая дополнительных расходов. Добро пожаловать в Лаэт, сэр.
        Гостиница «Королевский поклон» размещалась в парковой зоне и насчитывала пять этажей. Это было поистине роскошное заведение, ия с некоторым неудовольствием признал, что «Граф Штефэнеску» ему и в подметки не годится. Все дело в публике, решил я наконец. На наш постоялый двор захаживали в основном фермеры и наемники, дабы промочить горло, атакже редкие купцы, вто время как в «Поклоне» останавливались дворяне, влиятельные чиновники и даже особы королевской крови. Странно уже то, что я оказался среди них. Вероятно, следует сказать «спасибо» Андзержу Штефэнеску за столь щедрое выходное пособие, которое, кстати, не мешало бы пересчитать. Если я намереваюсь пробыть в Лаэте еще какое-то время, то мне необходимо знать, насколько велико мое богатство.
        Поднявшись в отведенные мне комнаты, я хмуро приказал коридорным не создавать проблем, отсыпав им серебра. Тяжелую сумку с золотом я нес сам, вто время как остальной багаж (по совету Азалии пришлось накупить много бесполезного хлама для солидности, который с трудом поместился в несколько чемоданов) занесли в покои служащие гостиницы.
        Оставшись один, янеспешно стал выгружать монеты, складывая их стопками по десять штук. Спустя полчаса у меня уже было четкое представление о том, сколько я утащил из сокровищницы Штефэнеску. Триста восемьдесят пять кругляшей, почти четыре килограмма чистого золота. Недурно. Такую сумму в Мрачном королевстве заработать непросто. Для этого нужно быть как минимум дипломированным чернокнижником, держателем предприятия или на худой конец чиновником.
        Облегченно выдохнув, яупал в мягкое кресло. Королева далеко, Великих волшебниц тоже на горизонте не видать: самое время расслабиться, как думаете? Ялично помышляю о хорошем отпуске длиною в несколько недель, где будет много развлечений и никаких забот.
        Кстати! Яведь на «светлой» земле, правильно? Аэто значит, что у меня появилась отличная возможность отведать блюда местной кухни. Здесь определенно должны отыскаться свежий хлеб, экзотические фрукты, кофе и даже шоколад!
        Решив, что познакомиться с кулинарными изысками Лаэта будет совсем не лишним, яспустился на первый этаж, где располагалась ресторация. Общий зал соответствовал названию гостиницы и был обставлен по-королевски: все в бархате и красном дереве, аобслуга так и норовит выполнить любой каприз. Яприсел за столик и принялся изучать гастрономическую карту, когда до моего слуха донеслись возбужденные голоса двух почтенных господ, сидевших неподалеку. Они делились новостями на повышенных тонах.
        -А я тебе говорю: там не то что живых, ни одного целого тела не осталось! Их разорвал какой-то зверь!
        -Но здесь же не водятся монстры, - пролепетал более молодой собеседник. - Грифоны гнездятся к северу, подальше от территории дриад, да и редко нападают на людей.
        -Да не грифон это был, - понизив голос, сообщил другой. - Что-то более страшное. Чудище убивало исключительно ради удовольствия. Ни одно тело не было съедено.
        -Думаешь, нежить? Так близко от Лаэта? Святые земли!.. Правильно отец говорит: нужно поскорее уезжать обратно в Ротсм. Кчерту этих дриад…
        От подслушанного разговора сердце у меня в груди учащенно забилось. Ладони вспотели, аглаза заволокло пеленой. Воспоминания накатывали тошнотворными волнами. Четырнадцать человек, собака и мулы. Все мертвы. «Всех убить. Разорвать, испепелить, уничтожить! Они это заслужили». Так сказал Эрран. Сним согласились и остальные. Все, кроме меня и Дарлайн. Но разве это имеет значение?
        Перед внутренним взором неожиданно пронеслась картина, где разрубленный надвое человек падает на землю. Собачий лай усиливается, кнему добавляются и человеческие крики. Яркая вспышка, потом еще несколько. Сила магии, срывающейся с моих пальцев, столь велика, что огненные шары насквозь прожигают в людях дыры и летят дальше. Мои руки тем временем окутаны сиянием, чья форма отдаленно напоминает мечи. Но в отличие от стали, это оружие не знает преград. Кровь при ударах не брызжет во все стороны, но запекается сразу же. Мертвецы падают без рук, голов, срассеченными пополам туловищами.
        «Давай с нами! Вместе всяко безопаснее будет», - слышится в голове предложение купца. Они хотели мне помочь. Без всякой задней мысли и выгоды для себя. Они… хотели… помочь.
        К горлу подкатил ком, ана глаза навернулись непрошеные слезы. Меня едва не стошнило прямо на роскошный ковер под ногами. Грудь учащенно вздымалась, амозг все никак не мог справиться с ужасными образами. Для Петши Балашою это было слишком.
        -Вы готовы сделать заказ, сэр? - спросила служанка и тут же спохватилась: - Вам нехорошо?
        -Со мной все в порядке, - выдавил я, стараясь не обращать внимания на смех Эррана у себя в голове. - Япередумал есть. Хочу выпить.
        -У нас очень богатая винная карта… - начала было служанка, но я ее прервал:
        -Неси что покрепче.
        -«Гномьи слезы» подойдут?
        -Вполне.
        Думаю, нет нужды объяснять, почему я хотел напиться. Порой это как глоток воздуха после всплытия из темных глубин.
        Я открыл глаза, но еще долго лежал неподвижно, свернувшись калачиком. Хотелось умереть, до того паршиво мне было. Голова гудела с похмелья, иболь отгоняла воспоминания. Помнил лишь, что рюмку за рюмкой пил крепчайший самогон гномов, апосле… после…
        -Черт… - Якое-как сел, держась за голову и ища глазами кувшин с водой. Очнулся я не в кровати, ана полу. Хорошо хоть в своих покоях.
        Вот только выглядели они уже не так опрятно и изысканно. Внутри словно ураган пронесся, ломая мебель, сдирая обои, разбивая зеркала и дорогие сервизы. На люстру было заброшено одеяло, и мне повезло, что свечи, судя по всему, не были тогда зажжены. На полу - пятна крови, да и сам я выпачкан в ней изрядно.
        -Нет, нет, нет! Только не снова!
        Я вскочил и, превозмогая тошноту, проверил все четыре комнаты и террасу. Ни одного трупа, что меня несказанно обрадовало. Откуда тогда кровь?
        Подняв с пола осколок зеркала, яизучил свое отражение и сделал вывод, что натекла алая субстанция из моего же носа. Вероятно, ударился. Или мне кто-то двинул по лицу. Нужно срочно узнать, что произошло. Еще никогда я полностью не терял память после алкогольных возлияний, и новый опыт не радовал.
        Проследовав в уборную, якое-как умылся, отскребая с кожи засохшую кровь. Потом двинулся прочь из своих покоев, слегка пошатываясь. Коридорный, едва завидев меня, бросился наутек, ия счел это недобрым знаком. Впрочем, деваться все равно некуда.
        На первом этаже меня встретила целая делегация во главе с разгневанным управляющим. Были в этой толпе и слуги, и повара, идаже посыльные. Смотрели они на мою персону со смесью отвращения и брезгливости, словно на неблагодарную свинью, которая, прежде чем войти в хозяйский дом, умышленно вывалялась в грязи.
        -Хочу вас предупредить, - визгливо начал управляющий, - внашей гостинице действуют строгие правила! Мы не терпим дебоширов! Ивам надлежит немедленно съехать! Разумеется, залог вам не вернут!
        -Я… да, конечно. - Спорить не было никаких сил, а расспросы могли и подождать; не при таком же количестве народу узнавать, что случилось. - Могу я хоть позавтракать?
        Управляющий поджал губы, но кивнул.
        -Ресторация к вашим услугам, - произнес он. - Присаживайтесь, коль отыщете хоть один уцелевший стул!
        Конечно, он преувеличивал. Обеденная зона гостиницы пострадала совсем немного. Я лишь приметил выгоревший посередине ковер, несколько поломанных столов, атакже великое множество осколков на полу. Видно, кто-то вчера швырялся бутылками и посудой.
        Ко мне опасливо подошла вчерашняя служанка. Невысокая, ладная, довольно симпатичная. Поглядывала она косо, но дежурную улыбку все же натянула.
        -Чего желаете… сэр?
        В горле у меня пересохло: яне отказался бы выпить бокал вина или кружку пива, но решил воздержаться. Попросил стакан воды и чего-нибудь поесть, акогда мне принесли заказ, робко поинтересовался:
        -Тебя ведь зовут Кэйт, так?
        Девушка не ответила. Ей явно не хотелось со мной общаться.
        -Послушай, Кейт, - начал я. - Уменя не все в порядке… со здоровьем. Когда я выпиваю, то редко могу себя контролировать, а еще не помню ничего. Что здесь произошло?
        -Вы вели себя отвратительно! - выпалила она. - Словно сошли с ума! Притворялись разными людьми и даже меняли выговор и акценты! Обещали съесть мою маму, но прежде решили подарить мне танец и розу. Апосле вызвали на дуэль нескольких постояльцев. Один из них начал потешаться над вами, ивы чуть не проломили ему голову бутылкой, апосле… после - расплакались! Когда же пришли стражники, вы… вы…
        -Говори! - вужасе поторопил я.
        -Вы неожиданно стали вести себя еще более странно! Начали кокетничать с сержантом и обещать, - тут она покраснела, - обещать всякое разное, чего и дриады не делают, если он закроет глаза на ваш дебош.
        Я побелел как полотно, но все же выдавил:
        -И что было дальше?..
        -Он ударил вас несколько раз по лицу. Сильно. Вы потеряли сознание на несколько секунд, апосле вновь стали другим - рассудительным и мудрым. Предложили щедро оплатить ущерб и извинились за свое поведение. Это подействовало куда лучше: вы уплатили штраф на месте. Стражникам, потерпевшим и заведению. Всего около семидесяти золотых монет. Их принес коридорный Лукас, он же помог вам подняться наверх. Это все, что я могу вам сказать, сэр!
        Я сидел как громом пораженный. Похоже, сэтого дня спиртное мне противопоказано. Придется научиться расслабляться другими способами, если я не хочу, чтобы Личности натворили дел. Хорошо хоть никто не погиб, иу меня хватило золота, чтобы откупиться…
        Подумав о золоте, ясовершенно рефлекторно сощурился, на манер Эррана. Злобно и подозрительно. Что-то не давало покоя, испустя минуту я разобрался в чем дело.
        Когда я обыскивал комнаты, там отсутствовала кожаная сумка, где я хранил деньги! Монеты были скрыты иллюзией, но я сам снял заклинание, когда отсылал этого самого Лукаса принести их для выплаты штрафа. Он выполнил просьбу, акогда я отключился, вероятно, решился на кражу.
        Я пытался успокоиться, но в гневе ноздри сами собой раздулись, акулаки сжались. Мысль, что нас надули, задевала гордость Личностей, да и я был обеспокоен: без средств в Лаэте делать нечего.
        А значит, следовало как можно скорее найти воришку, вернуть украденное и продолжить свой отпуск.
        14
        -Ничего ему не говори! - топнула ногой служанка, снедовольством глядя, как я протягивал ее коллеге, коридорному гостиницы «Королевский поклон», золотую монету. Монета была не более чем иллюзией. Не то чтобы мне было жалко, но к тому времени настоящих денег у меня не осталось.
        -Разделим деньги поровну. - Коридорный неуверенно повернулся к девушке. - Эльза, он ведь с Лукасом хочет только поговорить!
        -Да ты посмотри на него! Такой как раз только и поговорит!
        Служанка буравила меня взглядом, скрестив руки на груди, иконечно же она была абсолютно права. Вте мгновения в моих глазах плескалось безумие Нижнего мира вперемешку с суровостью Вегейра Нерожденного. Вора нужно наказать, твердили мне Личности. Найти и наказать. Аеще - добавляла практичная Азалия - вернуть наши деньги.
        -Я лишь взгляну на его вещи, - повторил я.
        Коридорный, которого я пытался подкупить, кивнул, приняв окончательное решение. Схватив из моих рук иллюзорную монету, он уступил дорогу, пропуская меня в комнату слуг. Его более благоразумная подруга закатила глаза, но ничего больше не сказала.
        -Покажите, где его вещи, - распорядился я, окидывая взглядом ряд деревянных комодов.
        -Тот, что слева.
        Я кивнул и приблизился к дверце шкафчика. Та была заперта, но простого прикосновения пальца оказалось достаточно, чтобы несложный замок щелкнул и распахнулся. Я тут же запустил руки в вещи Лукаса, имевшего наглость обокрасть меня, и схватил первое, что попалось под руку. Носовой платок.
        -Эй, ты чего? - возмутилась Эльза. - Зачем ты его нюхаешь? Он точно псих, Карл! Точно такой же, как тот недавний постоялец! Ану пошел прочь отсюда!
        Она накинулась на меня и начала выталкивать взашей, но я не сопротивлялся. Все, что хотел, яуже получил. Уловил чужую ауру, которую теперь без проблем отыщу даже в таком густонаселенном городе, как Лаэт.
        Само собой, ни Эльза, ни ее друг-коридорный не поняли, что «тот недавний постоялец» ия - одно лицо. Авсе благодаря иллюзии, которую я на себя накинул. Вместо молодого человека с болезненно бледной кожей я предстал перед ними весьма зрелым мужчиной со сломанным носом и толстыми губами.
        После инцидента с попойкой в «Королевский поклон» меня не пускали на арбалетный выстрел. Было чуточку обидно - кухня у них действительно выше всяких похвал, но, думаю, вЛаэте найдутся места не хуже.
        Как только я покинул гостиницу, то тут же принял свой привычный облик и усилием воли соприкоснулся с эфирным миром. Очертания города - дома, мостовые, рыночные прилавки - тут же смазались. Из тысяч оттенков аур я уловил тот, что принадлежал Лукасу, и, схватив эту ниточку, двинулся по следу.
        Вот так вот просто. Если когда-то у вас возникнет идея обокрасть сильного мага, то лучше оставьте эту затею кому-нибудь другому. Ничем хорошим это не закончится.
        Стоял яркий день, солнце припекало голову. Для меня это было столь непривычно, что я постоянно морщился. Хотелось скрыться в ближайшем здании и переждать до ночи. Инстинкты жителя Мрачного королевства кричали, что солнце сулит опасность, хоть я и знал, что это полная ерунда.
        -Свежие фрукты! Подходим покупать свежие фрукты!
        -Вино из лучших виноградников Ротхэма!
        -Горячая выпечка!
        Со всех сторон на меня сыпались возгласы торговцев и мелких лавочников, которых в Лаэте было пруд пруди. Язачарованно любовался витринами магазинов, увешанных столь диковинными для жителя Мрачного королевства товарами, что так и хотелось подойти и что-нибудь купить.
        Но вместо этого ноги занесли меня на улицы, что потише, ивскоре я оказался перед трехэтажным зданием, где в небольших квартирках обитали жители среднего достатка. Здесь жил Лукас, но его не оказалось дома. Зато в комнате, куда тянулась его аура, находились две женщины. Вероятно, мать и сестра.
        -Возьмем их в заложники! - Эрран радостно захлопал в ладоши. - Иесли он не явится спустя сутки - съедим кого-то из них! Ода, ту, что помоложе… Люблю г’азгг’ызать косточки молодых девиц.
        Я не поддался на провокацию, сохранил контроль. Вэтом мне помогли другие Личности. Вегейр сообщил, что не следует отвлекаться и терять время, аКарохад так и вовсе хотел броситься в драку с Эрраном за то, что ифрит решил воспользоваться беззащитными женщинами. Склока Личностей отозвалась головной болью, отчего я потер правую сторону лба и двинулся дальше.
        След из ауры Лукаса тянулся передо мной пульсирующей нитью, имне пришлось немало пройти пешком, прежде чем я оказался в грязном переулке не самого благоприятного района. На меня с интересом посмотрели несколько проституток, но одного хмурого взгляда в их сторону хватило, чтобы они потеряли всякий интерес к моей персоне и тут же скрылись за углом.
        -Он в питейном доме, - произнес Вегейр. - На третьем этаже. След ведет туда.
        -Сам вижу.
        Я зашагал к трактиру, где на крыльце судачили, ругаясь через слово, молодые люди. Один из них бросил в мою сторону пристальный взгляд, словно увидел что-то подозрительное, но быстро отвернулся и продолжил обсуждать филейные части какой-то девицы. Проходя мимо, ятолкнул его плечом, оказываясь внутри. Он возмущенно завопил, но в драку не бросился: верно, почувствовал исходящую от меня жажду крови.
        Зал встретил меня гомоном и руганью. Несмотря на дневное время, внутри было много народа: кто пил, кто боролся на руках, кто шептался о темных делишках, кто играл в карты.
        Мне сразу же стало не по себе от разбойничьего вида публики, что здесь заседала. Нет, не подумайте, яне испугался. В «Графе Штефэнеску» ине такие отдыхали, просто мелькнула мысль, что коридорного Лукаса вполне уже могли обобрать до нитки. Итогда поиски моего золота усложнятся многократно.
        Под ботинками заскрипели ступеньки лестницы, ястал подниматься на третий этаж. Чуть не натолкнулся на пьяную девицу, которая затуманенным взором пересчитывала медные монеты. Яне стал ей мешать, апоследовал за нитью ауры, что упиралась прямиком в одну из дверей. Лукас определенно внутри. Ячувствовал его.
        Кулаки сами собой сжались, захотелось порвать воришку на кусочки. Но я сделал несколько глубоких вдохов, остановившись перед дверью. Нет. Яне убийца. Я - Петша Балашою. Хороший парень, на чью долю в последнее время выпало немало испытаний. Яверну свое золото, дам Лукасу в зубы и уйду. Никто не пострадает. Яне убийца.
        Дверь оказалась незаперта. Яоглянулся, проверив, пуст ли коридор, иодним рывком ворвался внутрь.
        Мой взгляд тут же встретился со взглядом Лукаса. Пустым и стеклянным. Мертвым. Тело восседало на табуретке, свесив голову набок, аруки вниз. Рот был немного приоткрыт, словно от удивления. Вероятно, Лукас даже не понял, кто или что его убило.
        Почуяв опасность, ярефлекторно подался назад, прочь из комнаты. Помимо мертвого коридорного в ней находился кое-кто еще. Тот, скем я встречаться уж никак не планировал. Но тело мое оцепенело, его стянули невидимыми путами.
        -Привет-привет, - нарочито весело поприветствовал меня мужчина в карминовой рясе. - «Путы Ревита» - блокируют как магическую силу, так и возможность двигаться. Хорошее заклинание.
        Я неистово дернулся, но в эфирном мире надо мной действительно горели стигматы силы, которые я умудрился не заметить. Да и спрятаны они были мастерски.
        -Ряд тебя снова видеть, незнакомец. - Губы мужчины растянулись в неприятной улыбке. - Поговорим?
        Ко мне почти вплотную подошел Амори Бэнсай, Кардинал со Святой земли. Один из немногих волшебников этого мира, которого справедливо побаивалась даже Азалия Огненная.
        Я вновь дернулся, задействовав ряд сложнейших заклинаний, но волшебство, наложенное Кардиналом, они пробить не смогли. Ловушка поглотила энергию, словно песок воду.
        -Напрасно стараешься. - Амори покачал головой, внимательно изучая мое лицо. - Уменя такое ощущение, словно я тебя где-то уже встречал. Этот взгляд…
        Смотрел я на него глазами Огненной, иплескалось в них бешенство. Аеще - страх. Япопался, итеперь один на один с опасным врагом. Кардиналы по своей силе ничем не уступали Падшим или Великим волшебницам, апорой даже превосходили оных.
        -Как ты меня нашел?
        -О, это было несложно, - отмахнулся Амори. - Куда важнее вопрос - зачем я тебя нашел.
        -А что здесь непонятного, - фыркнул я. - Чтобы сдать меня своим союзницам из Иллюзорного города, Гарс тебя задери!
        Амори улыбнулся и тут же нахмурился, когда я вновь предпринял попытку разбить «Путы Ревита». Безрезультатно, но структуру магической ловушки уже с интересом изучали Архарон, Азалия и Карохад, так что у меня были все основания подозревать, что я все же сумею отыскать брешь, адальше - если и не скрыться, то хотя бы принять достойный бой.
        Амори Бэнсай, то ли заподозрив неладное, то ли по каким-то другим причинам неожиданно вытянул вперед руку, имои виски начало ломить со страшной силой. Ощущение было такое, словно голову сдавил ручищами огр, иона вот-вот лопнет. Из носа брызнула кровь, идавящая сила немного уменьшилась. Ядумал, что кровь запачкает мой камзол, но алая субстанция, подчиняясь воле Кардинала, струйкой потекла за пределы колдовской ловушки, прямиком в подставленную пробирку.
        -Мне необходима частичка тебя, - оскалил зубы Амори. - Асейчас я вынужден отвлечься. Ты, главное, не скучай.
        Кардинал сел за стол, напротив мертвого Лукаса, идостал из кармана тряпичную куклу, которую тут же макнул в мою кровь. Ясразу догадался, что он пытается сделать, но Личности успокоили меня, мол, столь примитивной магией нас не проймешь. Как только я вновь обрету контроль над магическими способностями Искры Звезд, то сумею избавиться от любого наложенного проклятия.
        -А знаешь, - хмыкнул Амори, не отрываясь от работы, - у нас было немало споров о тебе и твоем происхождении. Кое-кто даже подумал, что ты - Архарон. - Кардинал издал смешок. - Но правда ведь куда прозаичнее, Петша?
        Я промолчал. Вероятно, для «светлых» шпионов, которые так или иначе присутствуют в Мрачном королевстве, не составило труда собрать информацию о Кровавом трактирщике и передать ее за пределы страны. Ничего удивительного, что он знает, как меня зовут. Вот только… насколько он в действительности осведомлен о том, на что я теперь способен?
        -Правда, мы так и не смогли понять, каким образом простому смертному удалось подчинить себе силу Искры Звезд, - словно прочитав мои мысли, произнес Амори. - Допускаю, что та девка, ученица Каелеи, передала тебе «живой» артефакт с помощью жертвенной магии. Но вот как ты сумел разбить Купол Ночи? Как у тебя получается телепортироваться и скрывать свое присутствие в эфирном мире? Где ты научился целому спектру заклинаний? Втом числе и высших.
        Я молчал, пристально глядя на Кардинала. Он не знает, иэто мой шанс! Не знает, что в моей голове поселились безумие и чужой опыт. Не догадывается, что я, вероятно, один из немногих в этом измерении, кто без проблем может использовать несколько школ магии, включая разрушительное волшебство Нижнего мира. И если я вырвусь на свободу… когда я вырвусь на свободу… то убью его! Г’астег’заю!
        Архарон и Азалия тем временем закончили осмотр ловушки, которая блокировала мои движения и способности. Они сказали, что им нужно время, чтобы справиться с данным препятствием, апотому необходимо это время потянуть. Чем я и занялся.
        -Чего ты хочешь? - спросил я, вызывающе глядя на Кардинала. - Силу Искры Звезд?
        -От нее я бы не отказался. Но, - Амори тоскливо вздохнул, - если была применена «жертвенная» магия, то силой забрать артефакт у меня не получится. Кто бы мог подумать, что кто-то отдаст свою жизнь и душу ради такого…
        -У Дарлайн не было выбора. Она в любом случае погибла бы. Их настиг Дэнуц Нягу!
        -Рыцарь смерти? - уточнил Амори; его пальцы ловко прошивали иголкой тряпичную куклу, выпачканную в моей крови. - Да, неприятный тип. Иногда я радуюсь, что Мрачное королевство находится далеко от Святой земли. Ненавижу мертвяков и нежить…
        Закончив с куклой, Амори встал и лениво отбросил ее в угол комнаты, прямиком на пол. Япроследил за ней глазами, и у меня засосало под ложечкой. Укуклы были явно мои очертания.
        -Но вернемся к твоему вопросу, да, - сказал Кардинал, потирая руки. - Яздесь не для того, чтобы отдать тебя волшебницам Иллюзорного города. Как раз наоборот! Мне бы этого очень сильно не хотелось.
        -Я думал, вы союзники.
        -Политика - сложная вещь, - вздохнул Бэнсай. - Сверхсвященному, да и всему Совету Кардиналов, очень невыгодно усиление Иллюзорного города. Аесли к ним в руки попадет «живой» артефакт, то это несколько изменит перевес сил. В особенности на фоне грядущей войны.
        -Войны? - Ятак опешил, что на минуту даже прекратил незримые манипуляции с «Путами Ревита». - Ты это о чем?
        -Я думал, ты в курсе. - Амори, кажется, искренне удивился моему неведению. - Огромное «светлое» войско собирается за Светозарными горами. Ивсе благодаря тебе. Купола Ночи больше нет, азначит, самое время нанести по врагу сокрушительный удар.
        -Нет! - выпалил я, а перед глазами пронеслись картины горящего Костяного города, университетов, жилых домов. Увидел я в своем воображении плачущих детей, чьих родителей насильно превращают в зомби, согласно принудительному призыву. Мертвым плевать на живых. Королева не отступится ни перед чем, лишь бы сохранить свою власть. Язнал это со стопроцентной достоверностью, ведь в моей голове сидела Азалия Огненная. - Очем вы думаете?! Вам не победить!
        -Кто знает. - Амори пожал плечами. - Но лучшего шанса не будет.
        -Вы попросту угрохаете кучу народа! Сотни тысяч! Возможно, даже миллионы!
        Я кричал так громко, что капельки слюны срывались с губ. Руки дрожали, а тело вновь наполнялось магической энергией. Еще немного, ия смогу разбить ловушку на мелкие осколки.
        -А почему тебя это волнует? - удивился Кардинал. Кажется, искренне.
        «Потому что это из-за меня!» - хотел крикнуть я, но не крикнул. Не смог. Слова застряли в горле. Мне была противна одна только мысль, что мои действия могут привести к столь масштабной катастрофе. Или Амори просто лжет? Да, такое тоже возможно. Но зачем ему это делать?
        -Чего ты от меня хочешь?! Чего хочет Сверхсвященный и ваш долбаный Совет Кардиналов?
        Улыбка, до этого игравшая на лице Бэнсая, исчезла, словно ее и не было. Он превратился в того, кем являлся уже многие столетия: высшего мага, интригана и убийцу.
        -Я хочу… - произнес он змеиным шепотом, - чтобы в этой войне не было победителей. Чтобы пролилось как можно больше крови, чтобы Иллюзорный город и Мрачное королевство истощили свои ресурсы.
        -Ты псих! - процедил я сквозь зубы. - Больной ублюдок!
        -Я - политик, - поправил меня Амори. - Ия жажду, Петша, чтобы ты отправился со мной на Святую землю. Предстанешь перед Сверхсвященным, поступишь в семинарию; возможно, когда-то даже наденешь мантию Кардинала. Заживешь новой жизнью! Как тебе идея?
        Я рванулся вперед, пытаясь ухватить Амори Бэнсая за горло. «Путы Ревита» лопнули, словно мыльный пузырь, стигматы силы в эфирном мире погасли. На лице Кардинала отразилось безмерное удивление, но благодаря вековому опыту он не растерялся. Применил пространственную магию и исчез во вспышке света, появившись у меня за спиной.
        -Я не хочу тебе зла, Петша! - крикнул он, готовый в любой момент вступить в смертельную схватку. - Подумай хорошенько: если для тебя так важны чужие жизни, то чего ты добьешься, схватившись со мной здесь? Мы разрушим половину Лаэта, ина огонек явятся Великие волшебницы и Владыки магии! Аза ними, возможно, иПадшие с Королевой. Не глупи!
        Он был прав. Сражаться здесь и сейчас - безумие.
        -Не вздумай меня преследовать! - Яс угрозой ткнул в сторону Амори пальцем, аза моей спиной завихрился магический портал. - Лучше не надо!
        Понимая, что мое перемещение отследит любой сильный маг на континенте, явсе же рискнул и исчез в яркой вспышке, оставив Амори одного. Перед самым моим исчезновением я успел заметить, как Кардинал ухмыльнулся, словно заранее знал, что этим все и закончится.
        Но тогда я не придал этому значения.
        15
        Существует два вида телепортации - мгновенный переход, когда точно знаешь, куда хочешь переместиться, иперемещение сквозь эфирный мир. Учитывая, что у меня не было координат, пришлось воспользоваться вторым способом. Чуть дольше - перемещение происходит со скоростью падающей звезды, а не мгновенно - зато можно попасть в места, где раньше не бывал.
        Мой переход, правда, закончился довольно быстро - я уперся в невидимый барьер из магии, который полностью блокировал возможность пространственных перемещений на определенной территории. По правде говоря, яедва не врезался в этот барьер, лишь в последний момент успев вынырнуть обратно в реальный мир. Ноги подвели, ия упал, чуть не раскроив себе голову о камень.
        Вокруг меня тут же возникли все Личности, словно почетная свита. Общую мысль высказала в сердцах Азалия:
        -Ты что творишь, кретин?! Прямиком в лапы к врагу?!
        -Я собью их со следа, - тут же вызвалась Дарлайн, делающая пассы руками и путая в эфирном мире следы моего перемещения. - Попытаюсь выиграть несколько минут.
        Я встал, отряхиваясь. Даже если бы сейчас за моей спиной открылся портал и из него выскочил Амори Бэнсай, то это уже не имело бы никакого значения. Яи так своим появлением растревожил осиный улей. На грани сознания отметил как минимум двенадцать вспышек телепортаций: маги Иллюзорного города быстро реагировали на вторжение.
        Появился я на возвышенности Светозарных гор, авнизу располагалось огромное войско. Целый военный город, если не сказать больше, где вовсю кипела жизнь. Вискусственных кратерах лепили големов, впоходных алхимических лабораториях готовились бомбы и зажигательная смесь, сотни кузниц создавали оружие и готовили стрелы, адесятки тысяч солдат тренировались в построениях и отрабатывали маневры. Вдалеке мне даже удалось увидеть вольеры с драконами!
        -Здесь не менее четверти миллиона существ, - произнес Архарон, бесстрастно поглядев вниз. - Восемнадцать рас, семь из которых вполне разумные. И… Драгнир.
        Азалия грязно ругнулась, вновь заявив, что нам нужно сматываться отсюда пока не поздно. Над армией зависла огромная крепость. Легендарный Драгнир, спроектированный и созданный магами Иллюзорного города уже после падения Темного Властелина. Черный, парящий в воздухе замок мог обрушивать на головы своих врагов сотни молний в минуту, не оставляя под собою ничего живого. Если подобная мощь зависнет над Костяным городом, то от последнего ничего не останется. Лишь пепел.
        -Они раскусили мои обманки, - произнесла Дарлайн виновато. - Сейчас будут здесь…
        Я кивнул, твердо намеренный остановить это безумие. Ввойне нет никакого смысла. Яне допущу, чтобы пролился океан крови. Не допущу, несмотря на то, что где-то на краю сознания, где обитали Вегейр и Эрран, яэтого очень даже хотел. Они твердили, что война - это прекрасно. Война - это г’азвлечение…
        Я тряхнул головой, сбрасывая наваждение, ив этот момент недалеко от меня открылся первый портал. Вероятно, ябыл не единственным гостем, кто за последние дни приближался к военному лагерю с помощью магии, так как действия колдунов были очень слаженными.
        -Стой на месте! - крикнул высокий блондин; его грудь была закована в панцирь с орнаментом грифона, ас плеч свисала синяя мантия. - Именем Храма магии! Если дернешься - испепелю на месте!
        Блондин этот, как я мгновенно оценил, был чуть перевозбужден. Оно и понятно - лет ему было не более двадцати пяти. Вероятно, вчерашний студиоз Академии магии, решивший вместо того, чтобы стать мирным чародеем - рунным магом, например, или заклинателем урожаев, - податься на войну. Во имя славы и на благо страны.
        Меня окружили двенадцать боевых магов, ия кожей чувствовал, что каждый из них готов в мгновение ока зажарить меня молнией или огненным шаром. Все, как и блондин, молодые, ни одной Великой волшебницы или Владыки магии. Но то, что эти ребята столь легко телепортируют, говорило о высоком уровне их подготовки.
        -Я не желаю вам зла и прибыл лишь поговорить, - сообщил я, примирительно подняв руки. - Мне нужно на Драгнир, увидеться с Зеллой Благочестивой и остальными.
        Одна из боевых магов - девушка - нервно хихикнула. Явидел, как дрожит в напряжении ее рука, вытянутая оружием в мою сторону.
        -Максимум, скем ты увидишься, шпион, - сурово произнес блондин, - так это с дознавателями и пыточных дел мастером! Сейчас военное время и…
        -Война еще не началась, дитя, - произнес я по-отечески, совершенно забыв, что примерно одного с ним возраста. - Ине начнется. Для этого я и прибыл.
        Лицо блондина скривилось, словно он наелся лимонов.
        -Схватить его! - рявкнул он. - Брать по возможности живым! Если будет сопротивляться - убейте!
        Я хмыкнул, готовый не только сопротивляться, но и перебить их всех. Вот только незадача: если идешь в гости с добрыми намерениями, то негоже начинать переговоры с убийства передового отряда боевых магов. Не так поймут.
        Я мысленно уступил место Азалии, ита мгновенно отразила три заклинания, которые уже летели в мою сторону: одно сонное и два спутывающих. Вто же мгновение мое тело крутанулось на месте и растворилось в воздухе, задействовав телепортацию на короткое расстояние. Яоказался за спиной блондина, который взвизгнул, когда мой локоть пережал ему горло в захвате. Через секунду я уже прикрывался им, словно живым щитом. Попутно выпустил из пальцев свободной руки четыре молнии, три из которых поразили свои цели.
        Один из вчерашних студиозов, аныне боевой маг и несостоявшийся герой войны, сдиким воплем упал на землю. Вего груди дымилось не смертельное, но очень неприятное ранение.
        У остальных сдали нервы, иони запустили в меня самыми разрушительными заклинаниями, которые были у них в арсенале, наплевав при этом, что я держу в заложниках их командира. Ругнувшись, ясотворил незримый барьер, который принял на себя большую часть магических ударов. Те, что прошли мимо, раскрошили и оплавили валуны за моей спиной.
        После я вновь телепортировал, задействовав попутно и невидимость. Боевые маги, потерявшие меня из виду, панически заозирались, ия с безопасной позиции послал в их сторону заклинание массового поражения - «Ледяную стужу». Облаком оно пронеслось через ряды иллюзорных магов, заставив застыть в ледяном плену семерых из них. Если не поспешить, то через несколько минут они умрут от переохлаждения. Но я успею.
        -А-а-а! - послышался над ухом вопль ярости, ия едва успел среагировать.
        Девушка-маг, что недавно хихикала, набросилась на меня врукопашную, телепортировав себе в руки двуручный клинок. Мое местоположение она безошибочно определила после того, как я ударил «Ледяной стужей».
        Задействовав все рефлексы, я на волосок разминулся с лезвием меча, ав следующее мгновение мои пальцы уже извлекли из воздуха адамантовый клинок, излюбленное оружие Азалии Огненной. Содной стороны, рискованно - настоящая Королева может ощутить, что меч был призван, иотследить, где это произошло, но с другой - а какая, к черту, разница? Не явится же она прямиком в лапы своих бывших сестер?
        Следующий удар девушки-мага я парировал красным лезвием и очень быстро перешел в контратаку. Двуручный меч - не то оружие, каким можно орудовать быстро. Янырнул под огромный клинок, который вместо моей груди рассек воздух, оказался за спиной девушки и, помня, что убивать этих магов нельзя, пнул ее под колено. Девушка потеряла равновесие, сбилась с ритма, итогда я применил магию. «Молот древних». Кинетическое заклинание, способное крушить стены.
        Мою противницу снесло, словно пушинку, ина мгновение я подумал, что перестарался. Вероятно, после такого у нее изломаны кости во всех местах, но в Иллюзорном городе полным-полно хороших целителей. Выкарабкается.
        Я развернулся к тем, кто остался, снимая с себя невидимость и дико ухмыляясь. Видя эту улыбку, достойную как Вегейра, так и Эррана, несколько боевых магов тут же телепортировались, сбежав с поля боя.
        -Трусы! - крикнул им вслед командир, но и в его глазах я видел страх. Эти маги столкнулись с тем, кто был по уровню намного выше них. Любая из Личностей, за исключением разве что Дарлайн и Карохада, смогла бы влегкую победить в этой схватке. А уж задействовав их общие навыки и умения… здесь у передового отряда не было никаких шансов.
        Блондин швырнул в меня тремя огненными шарами, которые погасли на излете, не в силах преодолеть энергетический кокон, которым я себя окружил. Даже жара ощутить не довелось.
        -И с таким уровнем подготовки ты хотел воевать против Падших? - изумился я. - Твое счастье, если ты никогда не встретишься ни с Костяным лордом, ни с Гадающим на тенях, ни с Рыцарем смерти, чье имя - Дэнуц Нягу. Ни с кем из них! Иуж молись, чтобы ты никогда не повстречался лицом к лицу с Королевой.
        Блондин зажмурился, ожидая смертельного удара. Но я лишь щелкнул пальцами, иего товарищи, покрытые толстой коркой льда, стали оттаивать. Их холодные коконы покрылись трещинами, лед начал осыпаться.
        -Помоги своей подчиненной, - сказал я блондину. - Ей сильно досталось.
        Тот, дрожа и все еще не в силах переварить в сознании произошедшее, кивнул. Вся схватка заняла не больше минуты от силы.
        Убедившись, что противник деморализован и неопасен, япосмотрел на Драгнир, огромный замок, парящий в воздухе. Черные башни, зубчатые стены, сотни магических кристаллов под днищем, способные за минуту испепелить молниями все живое в радиусе километра. Именно там находились Великие волшебницы и Владыки магии.
        И я решил послать им весточку, обозначить свое присутствие. Дать понять, что к ним в гости явился некто, равный им по силе.
        Раскинув руки, язабросил в эфирный мир столь мощный ментальный импульс, что тот, вероятно, несколько раз обогнул все известные и неизвестные земли. Даже те, кто не владел магией, ощутили в эти мгновения смутное беспокойство.
        А уж в том, что послание дошло до Великих волшебниц, яне сомневался.
        Они временно сняли защиту и позволили мне телепортироваться на Драгнир. Вместе с собой я захватил нерадивых боевых магов, сам не знаю зачем: то ли в качестве заложников, если на меня нападут, то ли не желая оставлять их, израненных, вгорах. Блондин хотел возражать, но я попросту открыл несколько порталов, которые и перенесли нас в огромный зал.
        В отличие от побежденных, явыпорхнул из портала плавной походкой Карохада ван Кероса, тут же отметив, что встречать меня явился лишь худой старик в нарядной ливрее. Интуитивно прощупав его с помощью магии, японял, что он волшебник, но не сильный.
        -Добро п-пожаловать, - произнес он, ана лбу его блестела испарина. Он старался не отводить взгляд от моей персоны, но я видел, как дернулось его лицо при виде боевых магов, часть которых без чувств лежала на мраморном полу. - Как я могу к вам обращаться?..
        -Это не важно, - отмахнулся я. - Где Зелла, Каелея, остальные?
        -Они… хм… прибудут позже. Сами понимаете: идет война, их внимание требуется буквально каждому. Мне приказано сопроводить вас и сообщить, что вы - наш почетный гость. Н-наше гостеприимство к вашим услугам.
        Я хмыкнул, оценив иронию. Драгнир - боевая крепость, где никогда не проводилось ни одного светского раута или вечеринки. Создали эту махину лишь с одной целью: уничтожить любого врага, кто вздумает перейти дорогу магам Иллюзорного города. Эта крепость - очень весомый аргумент, вособенности после того, как Мрачное королевство лишилось Купола Ночи.
        Учитывая, что на меня не напали и не попытались убить, ясправедливо посчитал, что начало дипломатическому процессу положено. Впереговорах - великая сила. Так, по крайней мере, считал Архарон. Аон из всех Личностей был если и не самым сильным, то несомненно самым мудрым.
        Уже через час я сидел на широкой террасе, куда мне принесли вино и легкие закуски. Устарого мага тряслись руки, он боялся меня. А еще я заметил, что в той части Драгнира, где я коротал время, нет почти ни одной живой души.
        Да и плевать, на самом деле. Яздесь для того, чтобы предотвратить эту идиотскую войну, не допустить столкновения двух несомненно сильных и очень разных государств. И если Иллюзорный город потеряет только в солдатах, то жители Мрачного королевства на своей шкуре узнают, что значит быть подданными Королевы. Она не погнушается ничем, лишь бы сохранить власть. Втом числе - призовет большую часть населения в армию, если приспичит.
        Хозяева замка появились спустя час. Первой на террасе из вспышки портала материализовалась Иззая Бесстрашная, на чьем лице отобразилась целая гамма чувств. Восновном негативных. По ее позе, выражению лица и тому, что она не соизволила даже поздороваться, ясделал вывод, что эта женщина мне не доверяет. Иконечно же первым делом она попыталась прощупать меня магией, но эту попытку я заблокировал играючи.
        Скрестив руки на груди, Иззая, чье «платье» из тысячи стальных колец пребывало в вечном хаосе, не проронила ни слова. Япопытался вспомнить все, что знал о ней. Точнее, то, что знали Азалия и Архарон в свое время. Одаренная волшебница, впрошлом - наследница герцогства, которая выбрала несколько иной путь, чем предполагало ее происхождение. Особых амбиций у нее никогда не было. Тем более странно, что она вообще стала одной из Двенадцати.
        Зелла Благочестивая пришла в сопровождении Катара Роха. Последний поглядывал на меня пустым взглядом убийцы, но в этом была не его вина. Явспомнил, как убивал его семью несколько столетий назад. Именно трагическая потеря двух дочерей и жены сломила его. Волшебник стал нелюдимым, жестким, безразличным ко всему, не считая мести.
        -Остальных ждать будем? - Я поднялся навстречу Зелле.
        -У нас на носу самая грандиозная война за последние тридцать семь лет, - отрезала Благочестивая. - Иповерь, армия требует к себе большего внимания, чем ты!
        -Об этом я и пришел поговорить, - произнес я хмуро. - Овойне. Вней нет никакого смысла!
        -Да неужели? - Иззая презрительно скривила губы. - Кто ты вообще такой, чтобы рассуждать об этом? Зелла, он может быть кем угодно! Втом числе - шпионом Королевы!
        -Это вряд ли. - Благочестивая окинула меня высокомерным взглядом. - Я навела справки. Перед нами не кто иной, как Кровавый трактирщик, за чью голову у мертвых назначена награда в тридцать тысяч золотых.
        -Никакой я не Трактирщик! - вспылил я.
        -Одно ясно, - продолжила Зелла, - Купола Ночи больше нет, иза это стоит благодарить нашего гостя. Спасибо тебе.
        Я поглядел на Великую волшебницу тяжелым взглядом. Она прямо в лицо мне бросила, что это я виноват во всем, что вскоре случится. Втысячах смертей. Однако в моей же власти предотвратить катастрофу. Ия знал как.
        -Ваша война не более чем месть Азалии Огненной! - Явызывающе взглянул на трех высших магов. - Вы хотите наказать свою бывшую соратницу, однако для того, чтобы достичь этой цели, нет необходимости развязывать войну!
        Катар Рох, чье лицо при упоминании Королевы ожесточилось до неузнаваемости, просипел:
        -Что ты предлагаешь?..
        -Нанести удар не по стране и ее жителям, но по верхушке! Уничтожить Королеву и Падших! Без войны! Атам уже будем вести переговоры. Дипломатией, ане оружием!
        Высшие иерархи Иллюзорного города переглянулись. Спустя мгновение Зелла заговорила, имне показалось, что в ее голосе появилось немного теплоты:
        -Кто бы что ни говорил про Азалию, однако она всегда была изворотливой и хитрой. Если бы существовала возможность подобраться к ней, мы бы это сделали несколько сотен лет назад. Не все так просто…
        -Ошибаешься! Все проще, чем ты думаешь, - не согласился я. - Нужно лишь добраться до сосуда, вкоторый она заключила свою душу. Итак уж получилось - я знаю, где он находится!
        -Ну-ну. - Зелла скрестила руки на груди. - Иоткуда же у тебя может быть такая информация?
        В ее голосе звучала ирония, но я не собирался раскрывать свои карты.
        -Это не важно. Факт в том, что мне известно, где находится серебряное кольцо, вкоторое она заключила свою душу. Памятная вещь. Кольцо подарил ей Ханс, парень, учившийся на факультете огненной стихии.
        -Ханс? - Иззая изогнула бровь. - Кажется, яприпоминаю его. Но… это ведь было сотни лет назад! Его и в живых-то давным-давно нет. Погиб во времена Вторжения.
        -Они были помолвлены, - пояснил я. - Именно в кольце теперь заключена душа Королевы. Сколько ни убивай ее оболочку, она будет восставать из мертвых вновь и вновь!
        -Не обязательно, - сказала Зелла. - Уж поверь, мы приготовили для предательницы достойную расплату.
        Вперед ступил Катар Рох, едва не оттолкнув плечом Зеллу. Глаза Владыки магии округлились в безумии, иесли бы у него были руки, уверен - он протянул бы их ко мне, судорожно сжимая пальцами воздух, словно чье-то горло.
        -Ты много знаешь! Откуда?!
        Ужасное давление нахлынуло на меня, словно буран, но я был начеку, апотому даже не сдвинулся с места. Стиснул зубы и ударил сырой энергией в ответ, отчего старик, который приносил мне вино и закуски, грохнулся в обморок, а остальные поморщились.
        -Довольно! - рявкнула Зелла. - Прекрати немедленно, Рох! Этому человеку твои фокусы нипочем, анаши союзники могут пострадать. Втом числе - наши младшие братья и сестры.
        Рох, чье изможденное лицо выглядело так, словно он пил взапой последние лет двадцать, подчинился. Отступил на шаг назад. Я перевел дух и взял со столика кубок с вином, несколько раз глотнул, стараясь не выдать своих переживаний. Мощь этого парня впечатляла! По воспоминаниям Азалии, он был куда слабее в те времена, когда она убивала его семью. Теперь же…
        -Его подпитывает ненависть, - произнесла Огненная. - Странно, что еще вообще не слетел с катушек. Бьюсь об заклад, он выполняет для Иллюзорного города самую грязную работу.
        Зелла Благочестивая шагнула ко мне. Аура, исходящая от нее, была не менее убийственной, чем у Катара Роха.
        -То, что Искра Звезд у тебя, - очевидно. Другое дело - как ты сумел подчинить ее своей воле? Кто ты?
        По совести, яи сам не знал ответа на этот вопрос. Демон, полубог, Владыка магии, любитель дуэлей и женских юбок, управляющий гостиницей, Великая волшебница или помощница Каелеи. Личности во мне перемешались ярким калейдоскопом, ичем больше времени проходило, тем все чаще я сомневался: какие воспоминания принадлежат им, акакие мне. УПетши Балашою не было тяги к убийствам, уПетши Балашою не было тяги к красивой одежде, ярким безделушкам, золоту. Кбалам, красивому словцу, защите слабых. УПетши…
        Зелла ждала ответа, но я не собирался отвечать на ее вопрос. Итогда она решила проверить догадку по-своему. Вмгновение ока ее окутала убийственная аура, исразу же на краю моего сознания закричал Архарон, предупреждая об опасности:
        -Она собирается использовать «гробницу тишины»!
        Эта новость заставила старика повысить голос, а значит - дело серьезное. «Гробница тишины» - заклинание сколь могущественное, столь и разрушительное. Против него практически нет защиты, если, конечно, ты не высший маг, способный противопоставить ему нечто равное по силе. Скажем, ту же «Гробницу тишины». Ведь именно Архарон изобрел формулу этого заклинания и в свою очередь научил других высших магов Иллюзорного города этому ужасающему волшебству.
        Я вскинул руку одновременно с тем, как это сделала Зелла. Увидел, как Рох и Иззая намереваются телепортироваться: после столкновения двух высших заклинаний от террасы, авозможно, иот целого крыла Драгнира вряд ли останется хоть что-нибудь. Куда как логичнее убраться подальше, вэтом они правы.
        Но катастрофы не произошло. Зелла опустила руку, вокруг пальцев которой клубилось фиолетовое пламя, иубийственная аура с ее стороны рассеялась. Я, повременив, сделал то же самое, несмотря на то, что кое-кто из Личностей не просто просил, анастоятельно требовал убить Благочестивую на месте.
        Иззая, хотя и носила прозвище Бесстрашная, нервно сглотнула. Рох выглядел бесстрастным. По его виду становилось понятно, что смерть ему была бы только в радость.
        -Интересно, - произнесла Великая волшебница. - Способности твои впечатляют. Как и твоя сила. До меня дошел слух, что произошло с передовым отрядом боевых магов. Почему ты их не убил? - спросила Благочестивая.
        Эрран в моей голове задавал мне тот же вопрос, но кому какое дело, что думает давно сгинувший ифрит?
        -Я кг’айне миг’олюбивое создание, - осклабился я против своей воли, но быстро вернул контроль и продолжил: - Суть в том, что Королеву можно одолеть без кровопролитной и затяжной войны. Язнаю как!
        -Затяжной война не будет, - отмахнулась Иззая. - Купола Ночи больше нет, мы можем открыть порталы, минуя тем самым Пограничную пустошь. Аеще - применить заклинания массового поражения, чтобы ослабить войска нежити, ударив по городам.
        -И убить тем самым сотни тысяч живых и разумных существ?! - ужаснулся я.
        -Ты предпочитаешь, чтобы они превратились в зомби? - удивилась Иззая. - Атак ведь и случится, когда Королеве понадобятся новые солдаты!
        -Хотя бы выслушайте мой план!
        Высшие иерархи Иллюзорного города переглянулись. Они справедливо не доверяли мне. Чувствовали западню, обман. Я мог быть кем угодно, хоть самим Сверхсвященным, скрывшимся под личиной простого трактирщика. Им нужно показать, что они могут мне доверять.
        -Послушайте, - начал я усталым голосом, - я вам не враг иникакой не великий волшебник. Просто Искра Звезд… она дает мне силу, понимаете?
        -«Живые» артефакты силу просто так не дают… - схрипотцой сообщил Рох. - Сними нельзя договориться. Их можно только подчинить.
        «А ты пытался?» - хотел было спросить я, но передумал. Вместо этого сказал:
        -Кольцо, вкоторое заключена душа Королевы, находится у гремлинов. Оно где-то в их городах-катакомбах. Азалия договорилась с ними! Нам нужно лишь достать его, итогда война будет…
        -Гремлины - существа, чей подземный мир связывает не одно измерение, - покачала головой Зелла. - Кольцо может быть в любом из известных нам миров, а их немало.
        -Нужно попытаться!
        -Это бессмысленно. Гремлины, - губы Зеллы скривились в презрении, - не те существа, скоторыми я хотела бы иметь что-нибудь общее. Итем более я не собираюсь водить с ними дружбу. Однако с тобой мы договориться можем. Как мне тебя называть?
        -Петша, - буркнул я. - Петша Балашою. Совсем недавно я был обычным парнем, ия не хочу, чтобы мир, который я знал, превратился в пепелище. Чтобы погибли невиновные люди!
        -Ну так помоги нам! - воскликнула Зелла, всплеснув руками. - Встань на нашу сторону! Мощь «живого» артефакта велика. Искра Звезд длительное время подпитывала большинство защитных заклинаний Мрачного королевства, ив твоей власти уничтожить одним махом все оставшиеся! - Благочестивая разрезала воздух ладонью. - Как ты сделал это с Куполом Ночи! Тогда война действительно не затянется. Мы казним предательницу, авместе с ней и ее Падших. Наконец-то победим!
        В глазах Великой волшебницы я увидел фанатичный блеск, имне стало понятно, что плевать она хотела на простых людей. Когда живешь сотни лет, когда можешь перемещаться из мира в мир, когда тебе подвластны высшие материи - жизнь простого смертного кажется такой незначительной. Икакая разница, умрет одно разумное существо, десять или целый миллион? Цель оправдывает средства.
        -Если начнется драка… мы сможем победить? - шепнул я Личностям. Затея явиться к Великим волшебницам больше не казалась мне столь блестящей, как за несколько часов до этого.
        -Трудно сказать, - произнес Вегейр. - Снами сила Гарса, но эти трое доставят нам хлопот.
        По спине пробежал холодок страха. Нет, не за свою жизнь. Жутко стало от мысли, что я не сумею предотвратить войну иона все же случится. Как тогда жить с таким грузом? Жить, зная, что из-за твоих действий погибли десятки и сотни тысяч.
        -Когда вы планируете вторжение? - спросил я, чувствуя, как пересохло в горле.
        -Зачем тебе это знать? - спросила Зелла.
        -Хочу понять, сколько у меня есть времени.
        -Планируешь спуститься к гремлинам и добыть сосуд души в одиночку? - изумилась Великая волшебница.
        -Если потребуется, то да! - жестко ответил я, посмотрев этой красивой, но холодной женщине в глаза.
        -Если ты владеешь высшей магией, это еще не значит, что тебя ожидает легкая прогулка! Кгремлинам, на их территорию, не рисковал соваться даже Темный Властелин.
        Я знал это. Имне вдруг стало страшно. Потому, что Темный Властелин был богом, ая - нет. Но разве у меня есть выбор?
        16
        Мои переговоры зашли в тупик. Да и вообще сомневаюсь, что это были переговоры. Зато я узнал, что война не начнется еще как минимум месяц, потому как развертывание и снабжение войск требовали колоссальных ресурсов.
        По плану Великих волшебниц - вначале произойдет дистанционная атака магией. Будут задействованы самые разрушительные заклинания, которые есть в арсенале магов Иллюзорного города.
        Падшие в стороне стоять не станут. Скорее всего, прикроют самые крупные города, однако как действительно случится - никто не знает. Вполне возможно, что всепоглощающее пламя одного из заклинаний пробьет защиту слуг Королевы, и тогда Костяной город или любой другой будут уничтожены.
        В любом случае после этой атаки с помощью порталов на территорию Мрачного королевства будут перемещены передовые войска «светлой» коалиции. Их задача - захватить плацдарм и удерживать его максимально долго, пока Великие волшебницы и Владыки магии продолжат перебрасывать все новые и новые соединения войск.
        «Это будет мясорубка…» - мелькнула невеселая мысль, когда я шел по коридору за Катаром Рохом. Наши шаги отдавались гулким эхом, словно в замке не было никого живого, кроме нас.
        Зелла и Иззая высмеяли мою идею, исчезнув во вспышках телепортаций. Авот Рох сказал следующее:
        -Я помогу тебе, если и ты поможешь мне отомстить. Королева… она должна достаться мне! Никто не посмеет причинить ей вред! Только я. Она за все ответит. Ее душа вечно будет гореть в пламени моей ненависти. Десятки, сотни лет!
        Я пожал плечами. Мне не слишком импонировало общество этого психа, но он сообщил, что у него имеется кое-что, что может заинтересовать гремлинов. Вещь, которую я смогу обменять на сосуд души Королевы. Предложить гремлинам взаимовыгодный обмен.
        -Помни! - повторил Рох, повернувшись ко мне. - Азалия - моя!
        Я кивнул. Огненная в моей голове тут же скрестила руки на груди.
        -Что за мужики нынче пошли… - фыркнула она. - Сплошные обиды!
        -Ты убила его семью, - сказал я шепотом, так, чтобы мой спутник не услышал. - Это достаточная причина, чтобы ненавидеть.
        -Подумаешь!
        Мы вышли в обширный тронный зал, своды которого подпирали десятки мраморных колон. Как и раньше - я не уловил присутствия ни одной живой души. Катар шел впереди, но примерно на середине зала остановился и развернулся ко мне лицом.
        -Мы пришли? - удивился я.
        -Да.
        -И где же обещанное?
        -Здесь. В тебе. - Лишенный рук Катар Рох указал подбородком в мою сторону. - Как видишь, яне солгал. Гремлины с удовольствием обменяют вместилище души на Искру Звезд.
        Я отправил Личностей проверить, не прячется ли кто за колоннами, втенях. После поглядел без понимания на Владыку магии. Он действительно безумен. Ичертовски опасен. Думаю, его сила ничуть не меньше моей. На короткий срок, пока его энергия не иссякнет, он сумеет сравниться по мощи даже с «живым» артефактом. И кто знает, что может произойти…
        -Тоже мне помощь, - произнес я, убедившись, что в огромном зале мы одни. Лишь он да я.
        Катар Рох несомненно сильный маг, но в одиночку ему не выстоять против Вегейра, Эррана, Архарона и Азалии. По крайней мере я хотел в это верить. Апотому не особо испугался.
        -Я не могу тебя отпустить, - неожиданно пояснил он. - Сила Искры Звезд не должна попасть в чужие руки. Гремлины непредсказуемы. Они вполне могут встать на сторону Королевы. Так уже бывало. А потому… ты останешься здесь, - повторил Рох, как бы извиняясь.
        Вероятно, он думал, что я вполне могу начать воевать за стяги своей страны. Любопытная мысль, но вряд ли у меня получится заключить союз с Падшими. Они, без сомнения, захотят меня прикончить. Апотому лучше сосредоточиться на том, чтобы убить их, авместе с ними - Королеву. Тогда в войне отпадет всякий смысл. Иллюзорному городу, сего магией и могуществом, не нужны ресурсы и территории Мрачного королевства. Здесь замешаны лишь политика и старые обиды.
        -Хочешь драться? - осклабился я. - В таком случае тебе не стоило отпускать своих сестер. Втроем у вас было бы куда больше шансов на успех!
        В мгновение ока я мобилизовал все силы, наполняя тело магической энергией. План был прост - прорваться сквозь Катара, покинуть Драгнир и телепортироваться. Куда - не важно. Скорее всего, за мной пустятся в погоню, но лучше встретить врага на нейтральной территории, чем здесь, прямиком в логове неприятеля. На худой конец остается Святая земля. Амори Бэнсай ясно дал понять, что Совет Кардиналов не заинтересован в том, чтобы Искра Звезд попала к магам Иллюзорного города. Этим можно воспользоваться.
        -Втроем? - ухмыльнулся Рох. - Нас чуть больше, нежели трое.
        В эфирном мире что-то изменилось, словно спала пелена. Исчезло мощнейшее маскирующее заклинание, за которым не было видно аур даже таких сильных сущностей, как Владыки магии и Великие волшебницы.
        Их было семнадцать, окруживших меня по широкой дуге. Здесь я увидел несколько знакомых лиц, втом числе Зеллу Благочестивую вместе с Иззаей. Женщины подготовились к битве, и сейчас на каждой из них сверкали колдовские латы. Своим исчезновением они лишь выгадали себе время. Никто изначально не планировал меня отпускать. Отсюда и пустынные коридоры Драгнира. Всех эвакуировали, не зная, какими разрушениями закончится эта битва.
        Среди высших магов я увидел также Каелею, Калатию, Хьюго Стока и с десяток других. Кого-то память Азалии еще помнила, кого-то нет.
        Но одно было понятно - против меня собралась вся мощь Иллюзорного города.
        Признаюсь, в первые мгновения мне стало страшно. Петша Балашою не привык к жизни, полной опасностей. Хотелось броситься наутек, спрятаться, но все пути к отступлению были отрезаны. Сам виноват.
        Однако как только рядом со мной появился Вегейр, аследом за ним и другие Личности, страх ушел. Нас было семеро - их семнадцать. Не слишком хороший расклад, но шансы прорваться все же есть. Высшие маги Иллюзорного города не осведомлены о моих возможностях.
        Мои глаза смотрели на Зеллу, чье выражение лица красноречиво говорило о том, что я попался.
        -Телепортироваться отсюда невозможно, - сообщил Архарон, оглядывающий потолок, колонны, стены. - Но если покинуть замок, то можно нырнуть в портал. Создадим сеть из десятка переходов, отследить их все у врагов вряд ли получится.
        -Хорошая идея, старик, - кивнул я. - Сбросим их с хвоста, апосле займемся поиском вместилища души Королевы. Спустимся под землю к гремлинам.
        -Сначала нужно вырваться из западни, - спустила меня с небес на землю Азалия. - Драгнир - боевая крепость. Его стены так просто не пробить…
        -Пг’ог’вемся, женщина, - ухмыльнулся Эрран, разминая свою жилистую шею. - Увег’ен: эти маги давным-давно забыли, что такое могущество Нижнего миг’а!
        Я кивнул, аспустя секунду в мою сторону полетели как минимум двенадцать сковывающих заклинаний. Не тех, которыми меня пытались обездвижить маги-недоучки. Нет, заклинания были куда более мощными!
        Меня спас Вегейр, отреагировавший быстрее остальных. Он пронесся по дуге, расплывшись в незримую линию, иперехватил все заряды, частично поглотив их, ачастично отразив в колонны и пол.
        -Бей их! - рявкнула Азалия.
        Я вскинул руки. Из пальцев вырвались десять ярких молний, которые не долетели до Зеллы каких-то несколько метров. Заклинания столкнулись с энергетическим барьером вокруг волшебницы и тут же погасли.
        Дальше все завертелось и ускорилось. Высшие маги Иллюзорного города пришли в движение - многие телепортировались на короткие дистанции, оказываясь у меня за спиной и сбоку. Вероятно, мои противники имели преимущество в пространственной магии, так как Драгнир принадлежал им.
        В мою многослойную защиту, над которой неустанно трудились Дарлайн и Карохад, врезались несколько мощных заклинаний. Яотреагировал «Огненной плетью», которая рассекла воздух по широкой дуге, срезая штукатурку со стен и лепнину с колонн. При этом задеть кого-то из высших магов не удалось.
        -Берегись! - крикнул Вегейр.
        Я вовремя пригнулся. Лезвие меча Каелеи Возвышенной рассекло воздух в десятке сантиметров от моего черепа, пройдя сквозь защиту из магии. Недолго думая я сложил руки в единую печать и воспользовался одним из самых разрушительных заклинаний Нижнего мира, часто используемым демонами во время осад.
        Заклинание врезалось в Каелею, раздался оглушительный взрыв. Любого другого подобная магия разорвала бы на куски, но Высшая волшебница лишь кубарем отлетела на десяток метров. При этом я и сам пострадал: лицо опалило жаром, а предплечья отозвались пронзительной болью. Мое тело не было телом демона или ифрита и плохо пропускало такое количество энергии.
        Сразу два противника навалились на меня сзади. Катар Рох, попытавшийся добраться до меня энергетическими щупальцами, иВеликая волшебница с лисьим черепом вместо шлема. Я швырнул им навстречу «Гробницу тишины».
        Из окружающего мира словно высосали все звуки. Волна мглы черной дюной устремилась вперед, поглощая все на своем пути. Достала ли она моих врагов, яне смотрел, но видел, как выцветает и ссыхается все, чего она коснулась.
        Бой продолжался. Вмою сторону летели десятки ярких вспышек, разбиваясь о мой незримый щит. Ячувствовал, как Искра Звезд внутри меня прибегает ко всем своим энергетическим резервам, но я попросту не успевал преобразовывать эту энергию в заклинания. Более того: после «Гробницы тишины» пальцы на моей правой руке обуглились, словно я продержал их несколько минут над открытым огнем. Япопытался пошевелить ими, иу меня ничего не получилось.
        -Сюда! - крикнул Карохад, указывая на дверь в дальнем конце зала. - Быстрее! Нам не выстоять!
        Рядом взвизгнула Азалия, схватившаяся за лицо и упавшая на колени. Почти сразу я почувствовал, как по моим щекам потекло что-то влажное и горячее. То ли слезы, то ли кровь.
        Мое тело не выдерживало. Яразвернулся и бросился к двери, на которую указывал Карохад. Вкакое-то мгновение передо мной возникла Иззая, швырнувшая в меня боевым заклинанием. Оно попало, как и с десяток других до этого, вмою заметно ослабевшую защиту.
        Навстречу Великой волшебнице тут же бросился Эрран, щелкнув зубами. Спомощью магии Нижнего мира он призвал на помощь огненных элементалей. Те сгустками разлетелись во все стороны, начав швырять в высших магов огненные шары. Навредить им подобное не могло, но на какое-то время те отвлеклись от моей персоны. Ктому часу у меня из глаз, рта и ушей уже обильно струилась кровь. Перед глазами все плыло.
        До двери из зала оставалось шагов двадцать. За ней находилась терраса, спрыгнув с которой, япокину пределы Драгнира, аследовательно - смогу телепортироваться. При условии, что успею это сделать до того, как мое тело разобьется о землю.
        До ушей донесся пронзительный крик, который мог слышать только я. Дарлайн билась в конвульсиях на полу, словно пораженная разрядом молнии. Рядом с ней сражался Карохад. Через мгновение тело эльфа вспыхнуло, словно головка спички. Моя защита разрушилась.
        Страх новой волной накатил на меня. Не может быть! Яне могу проиграть… только не сейчас! От меня зависит судьба сотен тысяч живых существ! Ядолжен… должен предотвратить войну. Я…
        Мои ноги подкосились, и я с размаху грохнулся на мраморный пол. До двери оставалось всего ничего. Перевернувшись на спину, явслепую швырнул пару огненных шаров, попытался вскочить на ноги, но с ужасом понял, что ног у меня больше нет. Кто-то из высших магов срезал их заклинанием. Из обрубков фонтанировала кровь, анеровно срезанные кости пугали своей белизной. На руках я начал отползать к выходу, оставляя за собой обильный алый след.
        -Вегейр! - крикнул я. - Сделай что-нибудь! Архарон!
        В глазах темнело. Язнал, что дело дрянь, но сдаваться не собирался. Если нужно, япохороню своих врагов вместе с собой. Не будет их - не будет и войны!
        В медленно гаснущем сознании возникла формула заклинания, с помощью которого Вегейр Нерожденный тысячи лет назад сдвинул тектонические плиты, вызвав серию разрушительных землетрясений. Вокруг начала накапливаться магическая сила, столь плотная, что останавливала даже боевые заклинания, которыми меня продолжали осыпать Великие волшебницы.
        Рядом появился Архарон, занявшийся моими ранами. «Поздно, старик, - подумалось мне. - Я сглупил. Нужно было прислушаться к доводам разума, не играть в героя…»
        Пол задрожал, спотолка начали сыпаться пыль и камни. Я медленно сжимал пальцы левой руки в кулак, усиливая тем самым заклинание. При этом я ощущал, что высшие иерархи Иллюзорного города раскусили мой план и противодействуют мне в эфирном мире. Их было больше, сила была на их стороне, но меня подпитывало отчаяние. Более того: яощущал, что одерживаю верх!
        По стенам прошлась россыпь трещин, вниз начали падать целые куски потолка, разбиваясь о мрамор пола. Интересно, если у меня все получится, Драгнир останется висеть в воздухе или все же рухнет, похоронив под собой часть «светлого» войска? Вот бы увидеть это со стороны!
        Сердце мое натужно колотилось. С каждым ударом я ощущал острую боль, словно кто-то протыкал сердечную мышцу иголкой. При этом я продолжал сжимать руку в кулак, наслаждаясь усиливающейся вибрацией пола. Скоро замок развалится на части…
        И если это случится до того, как я умру, то вполне возможно, что Архарон сумеет перенести меня в какое-то безопасное место.
        Слева появилась фигура. Япопытался отреагировать, но последние силы уходили на борьбу в эфирном мире.
        -Черт… - выдохнул я, встретившись взглядом с Зеллой.
        В глазах Благочестивой больше не было высокомерия. Великая волшебница стояла надо мной вся в пыли, потрепанная. На ее щеке виднелся глубокий порез.
        -Ваша взяла, - ухмыльнулся я окровавленным ртом.
        Зелла вскинула руку, и через мгновение мое и без того изувеченное тело вспыхнуло огнем. Язакричал, забившись в судорогах, апотом вдохнул обжигающее пламя вместо воздуха. Сужасом осознал, что сгораю заживо. Боль была невыносимой, тело извивалось, моя левая рука больше не сжимала окружающее пространство - заклинание было прервано.
        Последнее, что я ощутил, - это тошнотворный запах собственной смерти.
        Интерлюдия
        Зелла пошатнулась. Землетрясение, разразившееся прямиком в тронном зале Драгнира, прекратилось, чего нельзя было сказать о ее головокружении. Вокруг виднелись последствия недавней битвы, которая заняла несколько минут от силы. Треснувшие колонны, обугленный мрамор, дыры в потолке - лишь малое напоминание о случившемся.
        «Все произошло слишком быстро, - подумалось Зелле. - Мы едва не потеряли контроль над ситуацией!»
        Рядом вывернуло наизнанку Хьюго Стока. Опорожнив желудок, он упал на колени, тяжело дыша. Владыка магии потерял свой скипетр, апо его ауре Зелла поняла, что тот на грани истощения. Выложился по полной, потерял слишком много энергии.
        Зелла тоже с удовольствием присела бы, но отбросила эту мысль. Нельзя показывать слабость! Она пример для других. Лидер! И если дрогнуть, то у кого-то могут появиться вопросы, которые со временем перерастут в открытую или завуалированную оппозицию.
        Благочестивая посмотрела на обугленные останки перед собой. Кровавый трактирщик горел не менее пяти минут, цепляясь за жизнь словно дьявол, но все же сдался. Его сила впечатляла, иво время битвы Зелла даже испугалась, что они могут проиграть. Последний раз она ощущала себя столь выжатой после тренировочной схватки с Архароном три века назад, когда учитель в одиночку сражался сразу против пятерых высших волшебников у подножия Огненных гор.
        «Этот же парень держался против семнадцати и едва не похоронил нас всех. Хорошо, что он мертв». - Зелла подошла к обугленному трупу и с силой наступила на череп, который, хрустнув, рассыпался пеплом.
        Больше всего на свете она хотела знать, против кого сражалась. Ведь даже Архарон не владел силой Искры Звезд столь искусно! Здесь крылась тайна, которую предстояло разгадать. Но пока ей нужно позаботиться о другом.
        На поясе Благочестивой висел продолговатый кристалл, вкоторый она намеревалась заключить Искру Звезд, взять ее под контроль.
        Но кое-что было не так.
        -Ничего не понимаю, - пробормотала Зелла в растерянности. - Почему я не ощущаю прилива сил? «Живые» артефакты переходят к новому владельцу, когда прошлый повержен…
        Быть может, кто-то другой нанес решающий удар и убил Кровавого трактирщика? Если так - хорошо. Не важно, кто завладеет силой «живого» артефакта - важно, что сила эта будет служить Иллюзорному городу.
        -Дело в другом, сестра, - сказала подошедшая Каелея. На левую ногу она заметно прихрамывала. - Мы можем, конечно, только догадываться, но…
        -Говори уж! - вспылила Зелла.
        -Моя ученица, Дарлайн. - Каелея остановилась над обугленными останками врага, поглядывая на них с долей уважения. - Она хорошо разбиралась в жертвенной магии. Подозреваю, что именно с помощью этой силы она и передала «живой» артефакт первому встречному…
        -Это не мог быть первый встречный! - рявкнула Зелла. - Это был высший маг, а может, кто-то даже более могущественный! Или ты не заметила, на что он способен?!
        -Мне паршиво… - простонала Каелея. Выглядела Возвышенная действительно жалко: вся в ожогах, колдовские латы измяты, белокурые волосы частично сгорели. - Наверное, сейчас и свечу зажечь не смогла бы. Кто-нибудь погиб?
        -Я не ощущаю Искры Звезд! - проигнорировав вопрос, крикнула волшебница.
        -Тот парень, скорее всего, получил «живой» артефакт благодаря жертвенной магии, - повторила Каелея. - Насильственно ее забрать нельзя. Петша лишь сам может передать ее, причем добровольно.
        Зелла стиснула зубы и сжала кулаки. Они должны были это учесть! Должны были рассмотреть вероятность, что он выберет сражение, вместо того чтобы сдаться в плен. Но кто в здравом уме будет сражаться в одиночку против семнадцати?!
        Зелла Благочестивая медленно выдохнула. Вокруг нее уже собирались другие высшие волшебники Иллюзорного города. Все живы, но уставшие, анекоторые ранены. Кто-то задал резонный вопрос:
        -Если этот парень мертв, куда в таком случае делась Искра?
        -Хотела бы и я это знать… - процедила сквозь зубы Зелла. - Дьявол!
        17
        В комнате поднялся легкий ветерок, сопровождаемый электрическими разрядами. Единственный человек, сидящий на табурете, никак на это не отреагировал. Открытые глаза его не расширились в изумлении, даже когда в центре комнаты образовалась небольшая сфера явно магического происхождения.
        Лукасу вообще было все безразлично, он уже как вторые сутки был мертв. Мухи ползали по его синюшному лицу, вто время как серые глаза напоминали два мутных зеркальца. Вэтих глазах отражались вспышки магического света, а также все странности, что произошли позже.
        Из сферы ударила молния, прямиком в пол, где лежала небольшая тряпичная кукла, испачканная в засохшей крови. Под воздействием магии кукла стала расти в размерах. Вокруг нее заклубились туман и разряды. Захрустели, появляясь из ничего, кости, послышался чавкающий звук, когда туман стал преображаться в мышцы и сухожилия.
        Кукла стремительно росла, скаждой минутой все больше обретая сходство с гомункулом. Гомункул в свою очередь превращался в человека: вытягивались руки, ноги, появлялась шея. На левой руке судорожно сжались пальцы. Последними из черепа появились черные волосы.
        Сфера, висящая в воздухе, завертелась юлой, апосле резко исчезла, рассыпавшись сотней искр. Вэто же мгновение я открыл глаза, ииз глотки моей вырвался вопль. Не помня себя от боли, якатался по полу, сбив табурет и собирая голой кожей занозы и пыль со щербатых досок.
        Прошла целая вечность, прежде чем я понял, что мое тело не охвачено пламенем. Но успокоиться не мог еще долго. Новое сердце бешено колотилось в груди, меня сотрясала крупная дрожь. По щекам текли слезы, которые я не сразу утер тыльной стороной ладони. Силуэт Зеллы стоял злым роком перед глазами.
        Лукас отнесся к минуте моей слабости с солидарностью, присущей мертвецу. Эрран же, напротив, издал ехидный смешок.
        -Г’азве огненные ванны не бодг’ят?
        Я не ответил и даже не взглянул на представителя Нижнего мира. Мне до сих пор казалось, что сгораю заживо. Яощущал это каждой клеточкой своего тела. Жуткое ощущение, скажу я вам. Никому не пожелаю пройти через такое.
        -Все потому, что у тебя хилое тельце, человек, - фыркнул ифрит. - Оно тебя огг’аничивает! Не дает г’аскг’ыть весь потенциал Искг’ы Звезд! Будь иначе - мы бы не пг’оигг’али!
        Ифрит злобно топнул копытом и отвернулся. Ямедленно встал, посмотрел на свое отражение в зеркале на стене. Выглядел я чуть иначе, чем привык себя лицезреть: сутулость ушла, небольшое брюшко сменилось рельефной мускулатурой, бледная кожа теперь имела более здоровый оттенок. Яудивленно прикоснулся к своему животу, сомневаясь: яли это? Но, если не считать атлетического сложения, все было прежним. Лицо, волосы, глаза, форма подбородка и даже родимые пятна.
        -Что произошло?.. - пробормотал я изумленно. - Я бессмертен?
        -Ты не бессмертен, - сказала Азалия, восседающая на подоконнике. При виде Огненной я смутился, ведь на мне не было одежды. Уловив мои чувства, она тут же расхохоталась: - Ты только что горел заживо - и все еще способен краснеть?.. Расслабься! Явзрослая девочка, все что можно было увидеть в своей жизни - уже видела.
        -Что произошло? - Явсе же покраснел, а потому постарался сменить тему.
        Попутно я сконцентрировался на образе одежды, которую носил в бытность свою управляющим гостиницей. Одной мысли хватило, чтобы на мне появились ливрея, брюки, рубашка и ботинки. Магия - очень полезная вещь! Вособенности если ты обладаешь опытом и знаниями нескольких высших волшебников, одного архидемона и одного полубога.
        -Кукла души, - произнес Архарон, ив моей памяти возник образ Амори Бэнсая, возившегося с небольшой фигуркой, испачканной в моей крови. - Их умеют создавать лишь Сверхсвященный и его приближенные. Очень мощная магия и… ценный подарок.
        -Тоже мне подарок! - фыркнула Азалия. - Уверена, Кардинал предусмотрел какую-то пакость. Кпримеру - возможность отследить твое новое тело, чтобы ты не мог скрыться от Святого престола. Нужно от него избавиться! - резко заявила она.
        -От тела?.. Сума сошла?! - воскликнул я, поднимая руки в защитном жесте. - Предлагаешь мне стать бесплотным духом?
        -Предлагаю рассмотреть возможность стать нежитью, - пожала плечами Азалия. - Ачто? Хороший вариант! Заключи свою душу в какой-то предмет, спрячь его хорошенько и живи сколько душе угодно.
        -Вряд ли подобное можно назвать жизнью, - не согласился я, амои мысли вернулись к близящейся войне между Иллюзорным городом и Мрачным королевством.
        Идея заключить союз с Великими волшебницами не оправдала себя. Теперь я это отчетливо понимал. Более того: япереоценил свои силы, сглупил. Если бы не осторожность Бэнсая, который весьма своеобразно отнесся к тому, чтобы Искра Звезд не попала к магам Иллюзорного города, то все закончилось бы плохо. Не только моей смертью, но и смертью всех тех, кого я должен спасти.
        Плевать! Ничего не меняется! Если не удалось привлечь союзников, то справлюсь в одиночку! Нужно лишь отыскать сосуд души Королевы и уничтожить его.
        -Гремлины на своей территории куда опаснее, чем все маги Иллюзорного города, вместе взятые, - предостерег Архарон.
        -Кто сказал, что я собираюсь с ними сражаться?
        -Вверенное им они просто так не отдадут. Уж можешь мне поверить, юноша.
        Я прошелся по комнате взад-вперед. По телу ощущались легкие судороги: то ли меня преследовали фантомные боли после пережитой смерти, то ли новое тело, воссозданное магией Святой земли, все еще не до конца меня слушалось.
        -Какие у нас варианты?
        -Бросить эту затею! - мгновенно отреагировала Азалия. - Скрыться! Залечь на дно!
        -Ты же знаешь, яне могу так поступить.
        Я покачал головой, азатем посмотрел на Огненную. Она не понимала. Конечно же нет! Она была предательницей, которая ударила в спину своего учителя, переметнулась на сторону Темного Властелина. Конечно, ей плевать, что станет со страной, где я родился и вырос, где у меня есть друзья и много хороших знакомых.
        -Азалия права, юноша, - мягко вмешался Архарон. - Нет ничего постыдного в том, чтобы уйти в сторону.
        -Отомстить всегда успеется, - кивнул Вегейр, поглядывающий в окно.
        -При чем здесь месть? - искренне удивился я. - Яхочу предотвратить войну не из-за мести! Яне желаю, чтобы моя родина захлебнулась в крови! Своей и чужой! Вэтом нет смысла!
        Личности помолчали, апотом Эрран высказал общую мысль:
        -Со своим тепег’ешним уг’овнем, человечишка, ты не сможешь изменить ничего. Твое тело с большим тг’удом пг’опускает чег’ез себя высшие заклинания. Да ты и сам это ощутил совсем недавно…
        -Я справлюсь и без высшей магии… - Янасупился и скрестил руки на груди.
        -Эй, очнись! - Азалия демонстративно постучала себя по лбу. - Мир гремлинов не похож ни на один другой. Он находится сразу в десятках измерений, иесли гремлины могут перемещаться из одного в другое с помощью своих тоннелей, то тебе придется пользоваться порталами. Ты когда-нибудь открывал портал между мирами?
        Я покачал головой.
        -Это в десятки раз сложнее, чем обычная телепортация! - воскликнула Азалия, всплеснув руками. - Твое тело… нет, наше тело! - просто расплющит!
        -Этого можно как-то избежать?
        -Необходимо… - вразговор вмешался Архарон, чуть помявшись, словно подбирая слова. - Необходимо провести ряд сложных ритуалов. Открыть внутренние энергетические каналы, слиться с первозданной магией.
        -И в чем сложность? - Япосмотрел на старика с нетерпением.
        -Обычно у магов на это уходят годы подготовки, - произнес Архарон и, видя мое вытянувшееся лицо, тут же добавил: - Но в твоем случае все должно пройти проще. Единственная сложность: необходимо на время подавить энергию Искры Звезд, отказаться от нее. Иначе ничего не выйдет.
        -Предлагаешь остаться беззащитным? - Уменя отвисла челюсть. - Да за мной охотятся самые сильные сущности этого мира! Лишившись магии, пусть и на время, ястану для них легкой добычей!
        -Значит, нужно отыскать такое место, куда за нами не рискнут последовать даже высшие маги, - подкинул здравую мысль Карохад. - Но сначала следует разобраться с другой проблемой…
        Эльф указал пальцем в пол, ия понял, кчему он клонит.
        Амори Бэнсай. Кардинал ждал меня внизу.
        Я осторожно спускался по ступенькам, словно из тени на меня мог выскочить неведомый враг. Перестраховаться никогда не мешает. Однако почему-то мне казалось, что Кардинал, раз уж он не напал на меня раньше, не собирается сводить мое воскрешение к банальной стычке.
        Амори сидел за столом, бросая кости на игральную доску. Рядом с ней стояла кружка с элем, анапротив Кардинала усажен мужичок самого приземленного вида, в грязной рубахе. Он был околдован чарами: из уголка рта по черной бороде стекала слюна, но свое дело он делал: когда приходила его очередь - бросал кости.
        -Не думал, что священникам можно играть и пить, - произнес я, подойдя к столу.
        -А что в этом плохого? - удивился Бэнсай, бросив кости и скривившись от досады. - Да что же такое! Опять?
        Он раздраженно махнул рукой, иоколдованный мужичок поспешно встал и, спотыкаясь, побрел прочь. Япосмотрел на него через эфирный мир, убедившись, что ничего страшного с ним не случилось. Проспавшись, он даже и не вспомнит, что садился играть со странным господином в карминовой рясе.
        Я присел на место мужичка и без зазрения совести ухватился за кружку Амори. Кардинал кисло посмотрел на то, как я отхлебнул его эля. Потом он нарочито беспечно сменил тему:
        -А я думал, тебя убьют не так быстро. Думал, протянешь дольше, Петша.
        Я помолчал, но очень быстро меня прорвало:
        -Ты знал, что так случится!
        -Конечно. Да и ты должен был догадаться. Искра Звезд - отличный куш для любой стороны. В том числе и для Святой земли.
        Я допил эль, посмотрел прямо в глаза Кардиналу. Ипроиграл зрительную схватку, почти тут же отведя глаза.
        -Мне казалось, что их заинтересует мое предложение, - буркнул я. - Оно вполне логичное.
        Я вкратце пересказал Амори свой план и увидел, как он едва сдерживается, чтобы не рассмеяться.
        -Остановить войну - похвальное стремление, - произнес он. - Но не предпринимай больше глупых попыток. Иначе, - вголосе Амори послышалась угроза, - за тобой явятся уже не Высшие волшебницы, но Кардиналы.
        -Ты воскресил меня, чтобы угрожать?
        -Пойми меня правильно, - вздохнул Амори. - Яхочу лишь малого: чтобы в мире сохранилось равновесие. Итак уж получилось, что именно ты можешь это равновесие нарушить. Апотому - сейчас ты отправишься со мной на Святую землю. Предстанешь перед Сверхсвященным. Аспустя месяц-два мы…
        -У меня нет на это времени! - Яударил кулаком по столу. - Спасибо тебе за поддержку, Кардинал, но у меня другая миссия! Идля этого мне нужно попасть в параллельное измерение, а не на аудиенцию к Сверхсвященному!
        -Разве я оставляю тебе выбор? - удивился Амори.
        -А разве ты можешь меня заставить? - жестко сказал я и пустил в сторону своего собеседника волну мощи через эфирный мир.
        -Силен, - признал он, скривившись. - Однако…
        Его пальцы ловко вытащили из рукава фигурку, один в один такую же, из которой регенерировало мое тело. Кукла души. Прежде чем я успел отреагировать, длинные пальцы сдавили маленького человечка, иболь пронзила мой позвоночник. Явскрикнул, ощущая себя парализованным. Мой контакт с эфирным миром тут же оборвался.
        -Даже при всем желании ты не сможешь снять оковы проклятия раньше чем через полгода. - Амори продолжал сжимать куклу. - Другими словами, ты в моей власти!
        В общем зале таверны после выходки Бэнсая не наблюдалось оживления. Люди, сидевшие за столами, лишь обернулись на мой громкий стон, но быстро вернулись к своим забавам: болтовне, игре в кости и выпивке. Откуда им знать, что все они - как и добрая часть Лаэта - на волоске от гибели? Схватка двух высших магов вряд ли обойдется без жертв.
        Я с трудом втянул воздух через ноздри, стараясь лишний раз не шевелиться. Моя магическая мощь была при мне, но внутри сидело что-то незримое, чужеродное. Увы, никто из Личностей не обладал обширными познаниями в школе магии Святой земли. Одно было ясно: Амори прав. Чтобы самостоятельно снять проклятие, мне придется знатно попотеть и поломать голову. Иэто будет явно не одного дня дело.
        Превозмогая боль, я выпрямился. Руки дрожали, ия сделал над собой усилие, чтобы не схватиться за столешницу. Амори продолжал сжимать куклу.
        -Забудь про тех, кто вскоре умрет, - сказал Бэнсай, подав знак трактирщику, чтобы тот принес ему еще эля. - Смерть - естественный исход для каждого живого существа. И это не конец света, Петша. Души - они ведь бессмертные, не забыл?
        -Моя душа будет загублена, если я позволю этой войне случиться!
        Трактирщик подошел, неся в руках кружку эля. Амори улыбнулся, протянув руку, чтобы взять ее. В это мгновение во мне проснулся Эрран, ия со всего маху ударил по руке трактирщика. Тот вскрикнул, выронив кружку и схватившись за изувеченную кисть, аглаза Бэнсая сощурились. Он поглядел на меня совсем по-другому, словно увидел впервые. Возможно, сумел разглядеть мои маски, которые мне приходится прятать в себе.
        -Будь осторожен, - шепнул Карохад, оказавшись рядом. - Если Кардинал поймет, что в тебе живет демон Нижнего мира, то можешь забыть о теплом приеме на Святой земле.
        -Рано или поздно он все равно узнает. - Азалия скрестила руки на груди. - На Драгнире мы продемонстрировали магию, на которую не способен никто из живущих в этом измерении. Уверена, сестры сейчас ломают голову, скем им пришлось сражаться, и хорошо если эти сучки думают, что убили тебя. Это поможет выиграть время…
        -Нужно снять печати, - произнес Архарон. - Нам необходимо раскрыть весь потенциал твоей души, юноша. Слиться с первозданной энергией, обуздать высшую магию!
        Я не проронил ни слова, чтобы не выдать себя. Поглядел на трактирщика, который округлившимися от ужаса глазами смотрел то на меня, то на сломанную кисть. Япожал плечами и ухмыльнулся, как это мог бы сделать Вегейр. Но почти сразу же устыдился. Мысленно я попросил Дарлайн наслать на беднягу обезболивающие чары.
        -Скажи, Кардинал, - я сел обратно за стол, стараясь не показывать, что усиливающаяся боль в позвоночнике не дает мне сосредоточиться, - а ты сам не хотел бы завладеть Искрой Звезд?
        -Во мне нет гордыни, - отмахнулся Амори, ия понял, что он не лжет.
        Этот человек - а человек ли? - находился на совершенно другом уровне. Был слишком далек от мирской жадности и мелочных желаний.
        -Тогда помоги мне! Для тебя важно равновесие, ведь так? Аоно и без того уже нарушено! Если не остановить войну сейчас, то позже сделать это уже не получится. Кто-то обязательно победит, акто-то проиграет!
        -И где подвох?.. - проскрежетал Бэнсай. - Вчем смысл?
        -Смысл в том, что я не допущу войны! - в сердцах закричал я, ощущая, как давление с позвоночника сходит на нет. - Не дам погибнуть тысячам невинных!
        Мы покинули трактир спустя полчаса. Над головой светило солнце, отбрасывая косые тени в переулок. Одно время к нам хотели прицепиться мужики, решившие вступиться за трактирщика, которому я сломал руку, но одного взгляда Амори Бэнсая хватило, чтобы забияк и след простыл.
        -Если вздумаешь меня обмануть, утебя появится на одного могущественного врага больше. - Амори стал посреди переулка, приготовившись открыть портал. - Благодаря печати я узнаю, где ты, аесли тебе приспичит помереть раньше времени, то у меня есть это…
        Он помахал перед моим лицом миниатюрной фигуркой. Новая Кукла души была почти такой же, как и старая, но в этой заключалась куда большая сила. Ясам дал свою кровь, добровольно. Аэто уже основы жертвенной магии - одной из самых сильных школ, которые мне известны.
        По-честному, яи сам не знал, зачем дал Кардиналу столь большую власть над собой. Но почему-то был спокоен. Знал, что, после того как я проведу необходимые ритуалы, которые сделают меня в разы сильнее, такая мелочь, как возможная ссора со Святым престолом, меня волновать не будет.
        -Держись следом, - произнес Амори, и на кончиках его пальцев вспыхнули огоньки пламени.
        Посреди переулка завихрилась воронка портала.
        Посоветовавшись с Личностями, я принял решение отправиться в место, куда за мной уж точно ни один маг в здравом уме не пустится в погоню. Но мне нужна была помощь Кардинала. Благодаря тому, что портал открою не я, нежданных преследователей быть не должно.
        Амори при этом, правда, покрутил пальцем у виска, восприняв мой план как чистой воды самоубийство. Но в конечном итоге решил, что такое развитие событий соответствует его стремлению сохранить статус-кво.
        -Надолго на острове я задерживаться не стану, - бросил через плечо Бэнсай. - Ивозвращаться за тобой тоже не буду. Слишком опасно. Не знаю, что ты задумал, но выбираться из этой истории тебе придется самостоятельно.
        Я кивнул. Местечко, куда я собирался переместиться подальше от чужих глаз, уже более тысячи лет представляло собой кусок скалы посреди океана. Некогда это были плодородные земли, часть материка, но после сражения Вегейра Нерожденного и одного из богов над островом образовалась аномальная зона, поглощающая любую магию.
        -Готов? - крикнул Амори, так как из портала начал вырываться сильный ветер.
        Он прыгнул в портал, иу меня появилось искушение попытаться убить Бэнсая, покуда тот не ожидает подвоха. Конечно же это были не мои мысли, и я, к недовольству Азалии и Эррана, их отогнал. Амори необходим мне, чтобы замаскировать переход, апотому…
        С широко раскрытыми глазами я последовал за Кардиналом.
        18
        Свист ветра заглушил все вокруг. Япоявился на высоком скалистом берегу, об основание которого разбивались океанские волны. Некоторые из них были столь огромны, что взрывались пеной и солеными брызгами на добрый десяток метров вверх. Но куда зловещее было само небо: подняв глаза, яувидел огромных размеров красноватую воронку, из которой били молнии. Незаживающая рана, которую нанесли этому миру две божественные сущности много веков назад.
        Я видел, как рядом присел Амори, схватившись за грудь. Он задыхался, так как воронка высасывала всю магическую энергию на сотни километров вокруг. Ятоже ощущал воздействие аномалии, но, вотличие от Кардинала, обладал «живым» артефактом, и силы мои таяли не столь быстро.
        -Добей его! - крикнул Эрран, оскалив зубы. - Быстг’ее!
        Я, пошатываясь, побрел к Амори. Ураган свистел в ушах и норовил сбросить меня с обрыва в океанскую пучину. Явидел, как карминовый плащ Бэнсая хлопает на ветру, асам он стоит на четвереньках, пытаясь сотворить защитные чары. Мне даже показалось, что сейчас одна из волн смоет мужчину в океан.
        Я ухватил Амори за шиворот, рванул вверх, помогая встать. Худое лицо Кардинала вытянулось, он, вероятно, переоценил свои силы или же недооценил воздействие острова. Сейчас он действительно являлся легкой добычей. Достаточно просто столкнуть его с обрыва прямиком в океанскую пену…
        -Уходи! - прокричал я ему на ухо, зачерпнув энергию Искры Звезд и создав возле нас подобие защитного купола. Вой ветра сразу же стих, удары волн о скалы стали приглушенными, словно из-за закрытой двери.
        Амори упрашивать себя не стал. Воспользовавшись небольшой передышкой, он кивнул и исчез во вспышке телепортации. Яостался один.
        Это если не считать Личностей. Они-то уж всегда рядом: окружили со всех сторон, поглядывая на меня кто с любопытством, акто вертя пальцем у виска.
        -И что дальше? - спросил я, глядя на своих воображаемых спутников.
        -Нужно соорудить место для ритуала, юноша. Пока у нас еще есть время, - вперед выступил Архарон. - Здешняя аномалия намного сильнее Искры Звезд, - пояснил старик. - Наш запас энергии быстро исчерпается, итогда останется уповать лишь на то, чтобы все получилось.
        -А что будет, если не получится? - поинтересовался я, ощущая холодок внутри.
        -Здесь нет обжитых мест, кострову из-за бурь не подходят корабли. - Вегейр присел на корточки над самым обрывом, глядя, как беснуются волны внизу. - Если будет на то воля Гарса, то мы протянем пару недель. Не знаю, как здесь с пресной водой и живностью…
        -Другими словами, - подытожил я невесело, - если не получится - я умру от голода и жажды. Замечательно. Просто отлично!
        Небо над головой было красным, как расплавленный рубин. Оно кружилось словно водоворот, то и дело выплевывая молнии из своего чрева. Те слепили глаза, но быстро гасли. Вокруг, куда бы я ни кинул взгляд, удавалось разглядеть лишь камни, мелкий мусор и пожухлые кусты. Вудалении возвышалась высокая гора - вероятно, потухший вулкан. Никакой жизни.
        Прикрывая глаза ладонью, япобрел вглубь острова, желая оказаться подальше от беснующегося океана. Чувствовал я себя как рыба, выброшенная на сушу. Все же за последнее время я сильно привык к магии, ее могуществу. Аволшебство покидало мое тело, словно вода - дырявое корыто. Мне даже казалось, что задыхаюсь.
        -Не останавливайся, Гарс тебя задери! - приказал Вегейр. - Уже близко. За той скалой не будет ветра…
        -Да и место вполне годное для ритуала, - согласился Архарон, воздушной походкой шагая рядом со мной. - Вот только нам нужно спешить, Петша.
        Я сглотнул вязкую слюну, постоял немного, перевел дух и двинулся дальше. Через несколько минут спиной привалился к каменному выступу, а промозглый ветер проносился мимо моего укрытия, свистом напоминая лезвие меча, рассекающее воздух.
        Дальше контроль взял Архарон, который словно бы и не чувствовал никакого дискомфорта. Выставив вверх указательный палец, он выкрикнул заклинание, ивокруг нашего укрытия начал формироваться купол из энергии.
        Дышать сразу же стало легче, но я понимал, что энергии надолго не хватит. Повернув голову, яувидел Азалию, которая придирчиво изучала свои ногти.
        -Зачем проводить ритуал именно здесь?.. - простонал я. - Почему этот остров?
        -Здесь нам точно никто не помешает, - промурлыкала Огненная. - ктому же здесь намного проще довести тебя до крайнего магического истощения. Обычно достаточно изнурительных тренировок, но в твоем случае это не сработает. Искра Звезд восстанавливает энергию быстрее, чем ты можешь ее расходовать на своем нынешнем уровне способностей…
        Земля под ногами задрожала. Явскрикнул, подумав, что кроме шального ветра, молний и высасывающий ауры остров подкинул мне еще и землетрясение. Но это был всего лишь Архарон, спомощью магии преобразующий близлежащее пространство. Скалы вокруг трескались, взрывались. Ввоздух, подчиняясь силе магии, поднимались камни и осколки, которые по мановению чужой воли соединялись в некое подобие колонн, стен и фундамента.
        Я завороженно смотрел, как из ничего на голой поверхности сооружается храм причудливой формы. Такие делали в древности, они служили лишь для молитвы и жертвоприношений. Ни окон, ни дверей. Мрачное местечко. Именно здесь мне предстоит провести ряд ритуалов, слившись с эфирным миром, растворившись в нем полностью. Личности убедили меня, что это необходимо. Впротивном случае я не смогу на равных сражаться ни с Великими волшебницами, ни с Падшими. Это не говоря уже о том, чтобы открыть портал в другое измерение и добыть сосуд души Королевы.
        Помимо каменного укрытия Архарон наполнял это место звенящей силой. Он сплетал вокруг тысячи магических нитей, создавая причудливые руны прямо в воздухе. Яему не мешал. Вместо этого взобрался на ближайшую скалу и огляделся по сторонам.
        Впереди маячил далекий вулкан, куда с пугающей регулярностью били молнии. Помимо этой картины вокруг не было ничего интересного. Голое, холмистое пространство. Мертвая земля.
        Карохад, который был значительно глазастее меня, воскликнул:
        -Гляди! Там движение!
        Я приставил руку козырьком, но ничего не разглядел: глаза слезились от ветра. Рядом хихикнул Эрран, который тут же понесся сгустком огня проверить, что к чему. При этом я ощутил головокружение: ифрит расходовал и без того драгоценную магическую энергию.
        Его не было около минуты, акогда он появился, то я уже и сам знал, вчем дело. Вполе моего зрения показалась группа людей, одетых в тюленьи шкуры и с копьями. Яудивился стойкости человеческого духа: встоль недружелюбном месте кто-то смог выжить. Или… или это кто-то последовал на остров сразу за мной?
        Ужасная мысль пронеслась в мозгу. ИЭрран ее подтвердил.
        -У нас пг’облемы, человек, - сказал ифрит без тени улыбки. - Они собираются ее убить!
        Плохо! Мои последние силы уходили на создание храма, а значит, на магию рассчитывать нечего. Если они прочешут остров, то обязательно найдут меня. Да и не заметить постройку, возникшую из ничего, будет сложно. Тогда что: бежать? Но куда, черт возьми? Это же остров!
        И только потом до меня дошел смысл слов Эррана.
        -Ее?.. - переспросил я, нахмурившись. - Кого это «ее»? Отвечай, красная морда!
        Эрран посмотрел на меня тяжелым взглядом, ия вспомнил, скем говорю. Мне стоило неимоверных усилий ограждать свое сознание от памяти этого существа и тех безумств, что ифрит творил за тысячи лет своего существования. Азалия, не гнушающаяся убивать женщин и детей, предавать друзей и жить в разврате, на его фоне казалась божьим одуванчиком.
        -Нужно спешить! - вмешался Вегейр, прерывая разгорающуюся ссору.
        -Да что происходит? - рассердился я. - Кто-то может мне объяснить?
        -Я помогу старику, - проигнорировала меня Азалия. - Авы решите возникшую ситуацию.
        Во мне проснулось желание поспорить, но я ощутил, что дело действительно важное и промедление может дорого обойтись нам всем. Апотому бросился вперед, прямо в объятия колючего ветра. Группа людей, которых я заметил раньше, скрылась в низине, ия даже не мог знать, сколько их там. Если бы не присутствие Эррана, Вегейра и Карохада, то смалодушничал бы. Без магии моя уверенность в себе заметно просела.
        В низине, скрытой от ветра, яувидел восьмерых. Семеро мужчин, которые столпились возле девушки. Последнюю, судя по всему, собирались зарезать. Над ней склонился старик, по внешнему виду немного отличающийся от остальных. Те же дикарские одеяния, но более нарядные. Он весь был увешан бусами из костей, ав руке держал каменный нож. Вылитый шаман.
        Недолго думая я схватил с земли камень и швырнул его в толпу. Бросок мой направлял Карохад, а потому камень угодил шаману аккурат между глаз. Несостоявшийся убийца даже не вскрикнул, ничком повалившись на свою жертву. Его подручные, все как один молодые воины, гневно заозирались и очень быстро нашли причину, почему их шаман с окровавленным лбом рухнул как подкошенный.
        Ближайший дикарь - а других предположений по поводу людей, одетых в тюленьи шкуры, уменя не было - швырнул в меня копье. Благодаря новому, более атлетическому телу я без труда увернулся и даже ухватился за древко, когда оно, вибрируя, пролетало мимо меня.
        Наконечник был каменный - дрянь, ане оружие - но меня это нисколько не обеспокоило. Сбоевым кличем: «Во имя Гарса!» - я бросился вниз по насыпи, отразил неуклюжий выпад и с разворота рассек каменным наконечником незащищенное горло первого дикаря.
        Пятеро оставшихся воинов тут же насели на меня в узкой расщелине, но их боевая выучка ни в какое сравнение не шла с выучкой Вегейра и Карохада. Я легко парировал несколько ударов, после чего контратаковал. Мое копье ударило под сердце одного из дикарей и тут же сломалось.
        Я взревел и бросился на врагов врукопашную. Перекатом ушел от их неслаженных атак, после чего пустил в ход кулаки, удушающие захваты и удары ногами. Захрустели кости, послышалась ругань, аза ней и всхлипы. Одному из воинов я резко крутанул голову, ломая шейные позвонки, другого убил точным ударом ладони в сердце. На третьего, ксвоему стыду, янабросился словно бешеный пес, вцепившись в его горло зубами. Эрран во мне ощущал блаженство, чувствуя, как из артерии на язык бьет теплая струя крови.
        Я убил их всех. Быстро и безжалостно. Последним - старика, который до сих пор находился в отключке. Просто взял одно из копий и воткнул ему в живот, проворачивая несколько раз. При этом я дьявольски смеялся.
        Единственная, кто выжил, - девушка. Она была полуобнажена и испугана, иее я тоже намеревался убить. Но сначала… почему бы не позабавиться? Все же у меня мужское тело, пусть и такое уродливое, по меркам Нижнего мира, апотому…
        Что-то сильно ударило меня в висок. Яощутил, как от моего сознания отделилась чужая сущность, которая на поверку оказалась Эрраном. Ифрит обиженно затряс рогатой головой, гневно поглядывая на Карохада, который и нанес удар.
        -Не допущу насилия! - отрезал эльф.
        Я потер виски, стараясь понять, что здесь произошло. Посмотрел на трупы, на инвентарь, который они с собой несли - плетеные корзины и легкие тюки, - затем на девушку. Вероятно, яспас ее от страшной участи, но почему это так обеспокоило Личностей? Разве им есть дело до пусть и миловидной, но самой обыкновенной девицы? Зачем ее спасать?
        «Жертвоприношение, - вдруг понял я. - Здесь планировалось жертвоприношение! Аэто всегда мощный выброс энергии в эфирный мир! Тот шаман, вероятно, хотел напитать свой посох или другой артефакт силой, чтобы затем беспрепятственно использовать какое-то время магию».
        -Если бы ее г’азделали до нашего вмешательства, - подтвердил Эрран, хихикая, - то это наг’ушило бы цепь заклинаний, что сотвог’ил стаг’икашка Аг’хаг’он. Все пошло бы насмаг’ку. Но, - ифрит захихикал еще более мерзопакостно, - тепег’ь-то все получилось как нельзя лучше. Смотг’и, сколько еды!
        Я еще раз оглядел трупы. Их наличие означало, что на острове живут пусть и примитивные, но люди. Содной стороны, это хорошо - значит, здесь имеется пресная вода и можно раздобыть пищу. Сдругой же…
        Вряд ли в общине, которая выживает в столь суровой местности, проигнорируют исчезновение шести крепких воинов и шамана, способного проводить жертвоприношения и подчинять себе магию. Убитых будут искать, авместо них найдут меня и мой храм.
        Как ни посмотри, аэто сильно нарушало мои планы.
        Я ходил взад-вперед, размышляя, как поступить. При этом чувствовал, как из меня вытекают последние магические силы. Вероятно, яеще мог при желании колдовать, но и эта способность вскоре уйдет.
        А значит, яостанусь один на один с племенем свирепых дикарей и, несмотря на крутизну Вегейра и Карохада, которые и без магии были первоклассными воинами, вряд ли смогу противостоять хоть и небольшому, но войску. Испрятаться негде, так как храм уже вырос настолько, что его колоны и покатая крыша отлично проглядываются с каждой возвышенности. Здесь любой бы заинтересовался. Аеще девчонка…
        Словно прочитав мои мысли, Вегейр произнес:
        -Ей нужно дать освобождение. Быстро и безболезненно. Одним ударом.
        -Не позволю! - вспылил Эрран, яростно сжав красные кулаки. - Это свежина! Мы возьмем ее с собой, акогда в животе забуг’чит, то не пг’идется питаться падалью. Но и этих, - ифрит махнул рукой в сторону трупов, - мы тоже возьмем с собой. Пг’о запас.
        Я взглянул на девушку, которая с ужасом смотрела на меня. Лицо, вполне миловидное, все в грязи и ссадинах. Темные волосы спутались, переплелись. Спасенную сотрясала крупная дрожь. Не знаю, что пугало ее больше: то, что я так легко убил семерых воинов и колдуна или что разговаривал сам с собой.
        -Держи. - Ябросил спасенной меховую накидку, которую носил до этого шаман. - Как тебя зовут?
        -У м-меня б-больше нет имени, - стуча зубами, пролепетала девушка. - Меня выбрали! Япредстану перед Вегейром, аон… он даст нашей деревне свою божественную силу!
        Я искоса взглянул на Сына Крови, но тот остался безучастен. Всем известно, что в конце своего мирского пути Вегейр стал богом, иименно на этом острове решилась его судьба. Убив другого бога, он сам занял его место, аИскра Звезд перешла к новому владельцу в другом измерении.
        -Считай, ты его уже нашла… - струдом выговорил я слова на незнакомом мне доселе языке; Эрран, как демон Нижнего мира, обладал удивительной способностью общаться абсолютно на любом наречии. - Вставай!
        Девушка подчинилась, в который раз взглянув на труп шамана. По ее щекам текли слезы. Она и представить не могла, что могущественный ворожей умирает так же просто, как и обычный человек.
        -Где твое поселение? - спросил я.
        -Мне нужно на встречу с богом, - прохныкала несчастная. - Прошу вас! Яне могу вернуться обратно! Меня выбрали!
        -Вот именно! - поддержал ее Эрран. - Забег’ем ее с собой. Она такая аппетитная…
        -Мы не бросим ее здесь! - отрезал Карохад. - Эту несчастную нужно отвести обратно в семью! Где о ней позаботятся!
        -Очнись, запеканка с ушами! - окрысился ифрит. - Мы и так ей уже помогли!
        -Без нас она умрет!
        Спор Личностей вызвал у меня сильнейший приступ головной боли. Япоморщился, растирая виски, апосле с силой встряхнул девушку за плечи:
        -Где твоя деревня?!
        -Там. - Она неопределенно махнула рукой. - Яне могу вернуться… прошу вас…
        -Не бойся, - я присел рядом и ласково провел кончиками пальцев по ее лицу, - я - посланник Вегейра. Все будет хорошо.
        Она кивнула, сглатывая слезы, ая посмотрел на свои пальцы, которые начали замерзать на холоде. Магическая мощь покидала тело. Времени оставалось совсем мало.
        Пока мы шли к деревне дикарей, яузнал много интересного. Сам остров был довольно велик, ина нем в суровой схватке за жизнь выживали несколько племен. Между собой они не воевали, главным противником выступал сам остров. Воду, которая шла довольно часто с неба, пить в сыром виде было опасно, ачтобы вскипятить ее, нужен огонь, который не разожжешь без деревьев, что здесь не росли.
        Источником существования десятка мелких деревушек служили светящиеся камни, в которых была заключена сила бога. Их выдавали шаманы, жившие вместе с лучшими охотниками на вершине горы. Изредка они спускались вниз, выбирали кого-то в племени и уводили с собой. Никто из избранных ими не возвращался. Уходя обратно на вершину, шаманы даровали старостам очередной светящийся камень, благодаря которому выживала вся деревня. Спомощью этих камней можно было кипятить воду, приманивать тюленей и другую морскую живность прямо на отмели, обогревать жилища, врачевать хвори и многое другое.
        -Для того чтобы выжить, на острове нужна магия, а магии здесь нет, - подытожила Азалия, шагавшая рядом со мной. - Жертвоприношение же дает краткосрочный, но при этом колоссальный выброс сырой энергии.
        Я сжал руку в кулак, ощущая непривычное истощение. Словно у меня отняли нечто, кчему сильно привык. А вот Личности остались, чему я был не особо рад. Честно признаюсь, где-то в глубине души я таил надежду, что если магия Искры Звезд иссякнет, то мои невидимые спутники исчезнут вслед за ней.
        -Не дождешься, - обрадовал меня Эрран. - Мы с тобой тепег’ь одна семья.
        Мне так и не удалось вызнать, как зовут спасенную мной девушку. Она пребывала в шоке, но послушно шла за мной, кутаясь в окровавленную накидку шамана. Судя по всему, она уже смирилась со своей участью…
        Деревня показалась спустя час, инаходилась она в расщелине между двумя скалами, спасаясь тем самым от ветра. Кбагровому небу поднимались несколько дымков, и,присмотревшись, яувидел неказистые дома из речного камня. Спасенная девушка при виде родного поселения заартачилась и сказала, что дальше не пойдет.
        -Все в порядке, - успокоил ее я. - Не бойся!
        Но, как оказалось, бояться ей все же стоило. Да и мне, за компанию. Как только мы вошли в саму деревню, миновав каменный обелиск, нас заметили дети и подняли шум. Яим улыбнулся, всеми силами пытаясь выдать улыбку Карохада, ане оскал Эррана.
        Личности - все, кроме Архарона, - были рядом, угрюмо глядя, как пустеет небольшая площадь в центре деревни. Вся деятельность, что велась до этого, замерла. Грузный мужчина, разделывающий тюленя, так и замер с каменным ножом в руке, адве молодые девицы, открыв рты, уставились на меня и спасенную мною девушку, перестав шушукаться между собой.
        Честно говоря, ярассчитывал на то, что здешний народ обрадуется моему приходу, назовет спасителем и отнесется со всем радушием. Что вместе мы придумаем какой-то план, как избавить остров от злобных шаманов, которые регулярно приносят в жертву их односельчан, но вышло в точности до наоборот.
        Женщина, выбежавшая из дальнего дома, которую моя спутница встретила возгласом: «Мама!..» - протяжно завыла. Горе на ее лице было неподдельным, ия понял, что она не очень-то и рада возвращению дочери. Что уж говорить об остальных…
        Я крепче перехватил древко копья, а к площади тем временем стекался народ. Набралось человек сорок - немного для всего населения деревни, но этого вполне достаточно, чтобы растерзать меня на куски.
        Затем, расталкивая толпу, вперед вышел старик, опираясь на клюку. Вуголках его белесых глаз скопилась слизь, он был полностью слеп. Пряди седых волос ниспадали на плечи, ана груди я увидел такие же амулеты из костей, как и у того шамана, которого я проткнул копьем.
        -Ты! - взвыл старик, указав узловатым пальцем на девушку за моей спиной. - Ты обрекла всех нас на погибель! Ни в мире мертвых, ни в мире живых - нет тебе прощенья!
        -Я не виновата! - Девушка в истерике выбежала вперед, с размаху упав перед стариком на колени. - Это все он! Он их убил! Всех до одного! Яне знаю почему…
        Вот тебе и благодарность… Может, вследующий раз стоит послушаться Вегейра? Ая, дурак, еще и рассчитывал на поддержку этих людей…
        Слепой шаман медленно подошел ко мне. Он был тощий и скрюченный, иот него исходили отголоски давно угасшей силы. Когда-то он был сильным магом.
        -Эй, япришел помочь! - заявил я.
        -Никому ты не поможешь! Ни нам, ни себе! Вестник большой крови, вестник войны! Войны, вкоторой сам же и станешь первой жертвой! Дурак!
        Под его напором я отступил, аокружавшая меня толпа начала роптать. Кто-то из детей поднял камень и швырнул в мою сторону. Промахнулся, но я видел, что примеру мальца хотят последовать и многие взрослые.
        -Когда мертвые сойдутся с живыми, твои действия принесут лишь погибель! - продолжил старик, ткнув меня в грудь своей клюкой. - Ты - капля, вызывающая ураган на другом конце мира…
        -Нет! Ты не прав! - Яотступил еще на несколько шагов. - Я всех спасу! Смогу предотвратить войну!
        -Не сможешь, - осклабился беззубым ртом старик. - Ты и всех остальных убьешь, как убил нас. Ты - вестник смерти!
        В этот момент мне в голову прилетел камень, оставив кровавую ссадину на лбу. Яахнул, прикрывшись ладонью, но боль не имела никакого значения. Куда больше меня взволновали слова старика. Он знал! Он что-то знал о будущем! Обо мне!
        -Ты можешь видеть вероятности… - прошипел я, чувствуя, как кровь из ссадины стекает по щеке, - но я сам вершу свою судьбу! Яопределяю, каким станет будущее!
        Старик замахнулся клюкой, явно намереваясь ударить меня в голову. Лицо мое окаменело, явытянул вперед руку и выкрикнул приговор:
        -Умри!
        Ничего не произошло, лишь несколько искорок сорвалось с пальцев. Никто этого не увидел, а слепой старик презрительно расхохотался. Его лающий смех разносился вокруг, итолпа даже на миг притихла, ожидая, чем все закончится. Яне сомневался, что сейчас мне придется драться или убегать.
        Проблема заключалась в том, что для задуманного ритуала мне необходим покой: на несколько дней, ато и недель я погружусь в глубокий медитативный транс. Асделать это, воюя с местными, уменя никак не получится. При этом «светлая» коалиция планирует наступление уже через несколько месяцев. Иесли я не успею добраться до сосуда души Королевы…
        Две небольшие искорки, сорвавшиеся с моих пальцев, тем временем увеличились в размерах и теперь походили на двух светлячков, которые быстро вращались вокруг шамана. Тот все еще хохотал.
        -Молодняк! - выкрикнул он. - Схватите пришлого, отправим его к богу вместо девчонки!
        Старик не договорил. «Светлячки» резко увеличились в размерах, и яркое пламя брызнуло во все стороны, поглощая тело шамана. Тот завизжал, выронив клюку и замахав руками. Заклинание, на которое я с трудом наскреб магическую энергию, все же сформировалось.
        Старик умер быстро и страшно, авслед за этим над деревней повисла гробовая тишина. Даже свистящий ветер за пределами укрывающих дома скал, кажется, стих. На меня смотрели с открытыми ртами и выпученными глазами. Одна из женщин выронила корзину с водорослями и сама чуть не хлопнулась в обморок.
        -Сила бога… - зашептали вокруг. - Этот человек владеет силой бога…
        Спустя минуту большая часть собравшихся преклонила колени и начала молиться. Ятяжело выдохнул, глядя на обожженное тело старика. Хорошо, что он умер. Вместе с ним сгорели и его слова. Теперь они не сбудутся. Ясмогу… я спасу всех…
        С багрового неба зловещим росчерком вниз сорвалась молния.
        В доме, где я спрятался от взглядов толпы, почти не было слышно ветра. Я ощущал себя одиноким странником, глядя, как на столе горит каганец. Непрерывно сжимая и разжимая правую руку - ту самую, которой я только что совершил убийство, - смотрел, как неровное пламя изгибается, отбрасывая кривые тени.
        За моей спиной молчаливо ждала Искра Звезд. Язнал, что это именно она, не Дарлайн. Чувствовал.
        -Скажи, - проговорил я негромко, - так будет всегда? Как бы я ни поступил, всегда кто-нибудь умрет?
        -Наличие силы подразумевает необходимость принимать сложные решения, - пожала плечами Искра. - Дальше легче не будет. Да ты и сам ведь можешь заглядывать в будущее, Петша.
        -Я вижу кровь… и смерть…
        Я зажмурился. Не ощущал эфирный мир, не мог колдовать, но перед глазами плыли пугающие образы. Десятки видений, в которых я лишь изредка мог разобрать счастливый конец.
        -После проведения ритуала ты станешь величайшим волшебником, Петша. - Искра подошла ко мне и обняла со спины. - Одним из сильнейших. Итебе не обязательно вмешиваться в то, что должно произойти. Просто уйдем. Вдругие миры. Их десятки, икакой-то тебе уж точно придется по душе…
        -Предлагаешь сбежать? - невесело усмехнулся я. - Аты бы как поступила на моем месте?
        -Я лишена воли. - Искра Звезд отвернулась. - На мне оковы. Снять их… я об этом перестала даже мечтать. Привыкла быть орудием.
        Я кивнул. На нас обоих оковы. Конечно, ямогу сбежать. Могу исчезнуть и прожить сотни лет в удивительных измерениях: встречу любовь, новых друзей, не раз поучаствую в опасных и захватывающих приключениях. Все эти двери открыты, но…
        Останусь ли я самим собой, если сбегу? Брошу на произвол судьбы свое родное королевство, прекрасно зная, что в моих силах все исправить - достаточно лишь убить Королеву, обезглавить мертвых дворян.
        Я знал, где находится сосуд души владычицы Мрачного королевства, ведь Искра Звезд сама отнесла небольшое серебряное кольцо гремлинам. Заключила сделку от лица Королевы. Ая в свою очередь смогу перезаключить ее, ведь поверенный теперь у меня.
        Но это будет нелегко. Подземные миры гремлинов подчиняются совсем другим законам мироздания. Отнять сосуд души силой вряд ли получится.
        -Нельзя помочь всем… - выдохнул я, осознав простую и горькую истину.
        Деревню дикарей я покинул без боя, никто даже не подумал встать у меня на пути. Шаманы на острове восседали на верхушке пищевой цепи, ая за последние сутки умудрился умертвить сразу двоих. Чем это выльется для меня в дальнейшем - гадать не буду, но времени терять нельзя. Необходимо вернуться к храму и приступить к ритуалам, которые подготовил для меня Архарон.
        Багровое небо над головой продолжало сверкать молниями. На миг я перенесся на тысячи лет назад, когда остров зеленел плодородием, авокруг простиралось небольшое королевство, промышляющее морской торговлей, разбоем и ловом рыбы. Все закончилось в одночасье, когда этот клочок суши стал полем боя между двумя божественными сущностями.
        Вегейр одержал верх, перестав существовать в материальном мире. Он стал богом и до сих пор существует где-то в глубинах мироздания. Цена его победы - десятки тысяч жизней, но, думаю, ему было все равно.
        Архарон встретил меня у храма, ия подивился его работе. Старик истратил последние запасы магической энергии не впустую, создав из ничего постройку, которую без магии пришлось бы сооружать не один месяц. Монументальные колонны, острая крыша, черные стены.
        -Что мне нужно делать? - спросил я.
        -Твоя душа, - произнес Архарон, - она должна слиться с эфирным миром. Ты должен отпустить все, что удерживает тебя. Даровать нашей сущности свободу.
        Я кивнул, ауже спустя минуту скрылся в кромешном мраке храма без окон.
        У меня ушло много времени, прежде чем удалось войти в глубокий медитативный транс. Япостоянно отвлекался, дергался, так как в голову наползали воспоминания. Явидел багровые небеса Нижнего мира, наблюдал, как бурлит лава и падают вниз метеориты, оставляя глубокие кратеры. Танцевал на балах с красивыми женщинами, дрался на дуэлях и участвовал в дворцовых интригах. Воевал, убивая сотни противников за один бой. Изучал манускрипты в пыльных библиотеках Иллюзорного города, составлял первую калорийную карту в качестве управляющего гостиницей, убивал семью Катара Роха. Жертвовал собой.
        В транс мне помогли войти голод и усталость. Я нырнул в темную бездну, заглядывая за изнанку собственной души. И ужаснулся, увидев глубокие шрамы, которые я сам же и оставил на своей бессмертной сущности.
        -Ты слишком слаб, чтобы сравниться силой с Гарсом!.. - глухо, словно из бездны, произнес Вегейр.
        Мое тело покрылось испариной, явесь дрожал. Чувствовал рядом эфирный мир, но никак не мог нащупать нити силы. Они ускользали всякий раз, когда я тянулся к ним. На моих кистях висели незримые кандалы, которые тянули руки вниз.
        -Отпусти то, что удерживаешь, - послышался сухой голос Архарона. - Отпусти. Не удерживай то, что удерживать не нужно, юноша.
        -Я… отпускаю. Отпускаю все, что удерживал.
        Браслет на левой руке потускнел, но не треснул. Впереди ожидала большая работа, ив следующие дни я сбился со счета, сколько раз нырял в транс и сколько раз из него выныривал. Всякий раз, оказываясь в темном зеве храма, где не было слышно даже ветра, яискал глазами давно погибшую маму, желая, чтобы меня кто-то обнял, но видел лишь голые стены.
        Шатаясь от истощения, однажды я вышел наружу, чтобы напиться кисловатой, но все же пресной воды в одном из мелких кратеров. Сквозь туман перед глазами я различил двух дикарей, которые тоже меня заметили и опрометью бросились наутек. Разведчики. Яворвался в жизненный уклад местных жителей непрошеным гостем, нанес ущерб. Иони не собирались оставлять меня в покое.
        Я потянулся к эфирному миру, пытаясь зачерпнуть немного силы и поджарить незваных гостей с помощью боевой магии, но ничего не произошло.
        Я хрипло каркнул от досады, зачерпнул несколько пригоршней воды и побрел обратно в храм, размышляя, каким образом удобнее всего забаррикадировать вход. Мне нельзя прерываться. Ритуал должен быть продолжен. Яобязан отпустить все, что мешает. Обязан!
        -Не нужно было встревать во все это!.. - зашипела Азалия. - Нас убьют, иуж поверь: возродишься ты теперь не в задрипанном трактире, апосреди Совета Кардиналов! А это еще хуже, чем оказаться среди моих бывших сестер…
        Я сидел, скрестив ноги, наполовину погрузившись в эфирный мир. Души после своего перерождения не являются свободными: на них лежит печать прошлых жизней, как оковы. Иименно эти цепи незримо влияют на все, что происходит с живым существом. Те, кто практикуют высокое искусство магии, иуж тем более те, кто желает достичь в этом вершин мастерства, научились освобождаться от прошлого. Подчинять предназначение своей воле. Порой на это уходят десятилетия, мне же необходимо справиться куда быстрее.
        -Разве нам не нужно бежать? - осведомилась Дарлайн, нервно поглядывая на единственный выход из храма. - Если те люди знают, где мы, то…
        -Осталось совсем немного, дитя, - оборвал ее Архарон. - Петша справится. Верь в него.
        Я ожидал ехидного смешка со стороны Эррана, но его не последовало. Ифрит осознавал серьезность ситуации в не меньшей степени, чем все остальные. Без магии я беспомощен против целого племени. Тем более у местных шаманов имеются светящиеся камни, являющиеся вместилищем энергии.
        «Если я умру, - пронеслась мысль, - то помочь Мрачному королевству и его жителям не получится. Возможно, мне действительно необходимо бежать. На острове найдутся места, где я смогу спрятаться. Да, провести ритуал будет значительно сложнее: Архарон напитал это место особой силой, но все это не будет иметь никакого смысла, если меня убьют…»
        -Еще немного, - пробормотал я и забубнил под нос: - Яотпускаю все, что удерживать не стоит… отпускаю…
        Сначала накатила легкая дрема, азатем я вновь вошел в транс. Очнулся неожиданно, когда дневной свет перестал проникать сквозь так и не забаррикадированный вход. Мотнув головой, явстал и твердым шагом двинулся прочь из храма, чтобы выпить воды, от которой крутило живот.
        Снаружи меня ожидал неприятный сюрприз. Храм окружило не меньше сотни дикарей. Скопьями и каменными топорами, они застыли в ожидании, когда я покину свое зловещее укрытие.
        -Это он! - крикнул один из разведчиков, ия понял, что дело дрянь.
        19
        Внутри меня проснулся воин: вместо страха ощутил собранность, готовность драться до конца. Возможно, мне удастся прорваться сквозь живой заслон, скрыться где-то в пещерах и завершить начатое?
        Первым делом я попытался зачерпнуть энергию из эфирного мира. Даже малой толики хватило бы, чтобы испепелить часть дикарей, аостальных обратить в бегство. Но аномалия, высасывающая магию из окружающего пространства, была намного сильнее моих нынешних способностей. Яощутил лишь легкий поток силы, но его не хватило бы, даже чтобы зажечь свечу.
        Мое сердце отмеряло секунды, ис каждым ударом время тянулось все медленнее. Яждал, когда в меня полетят копья. Вполне вероятно, что мне удастся перехватить одно из них и блокировать с помощью быстрых ударов древка остальные. Все же после перерождения мое тело обладало повышенной реакцией и крепостью мышц, словно я тренировался много лет кряду.
        Вперед вышли несколько мужчин в меховых накидках и с амулетами. Шаманы. В руке у каждого - по светящемуся камню, ия ощутил запертую внутри магию. Ксожалению, дотянуться до нее я не мог.
        Мои глаза встретились с глазами одного из шаманов, ив них я не увидел кровожадности. Скорее растерянность. Меня окружило целое племя, но никто не спешил нападать. Это придало мне сил, ия в безграничном воодушевлении шагнул вперед.
        -Этот остров принадлежит мне!.. - прохрипел я голосом Вегейра. - Так было и так будет впредь.
        Дикари зашушукались. Крепкие воины в тюленьих шкурах и с копьями боялись влезать в неурядицы между колдунами, иэта нерешительность витала в воздухе. Япродолжал буравить взглядом серые глаза одного из шаманов, представляя, как мои пальцы впиваются в его горло и вдавливают кадык. Наконец шаман не выдержал и отвел взгляд в сторону.
        Я воспользовался моментом и, подскочив к нему, резко выхватил светящийся камень. Никто не успел отреагировать. Внутри этой вещицы были сокрыты самые крохи - местным магам явно недоставало мастерства в искусстве жертвоприношения. Львиную долю энергии они теряли впустую. Но даже капли магии достаточно, если знаешь, как ее применить.
        Моя ладонь разрезала воздух, оставляя за собой шлейф из огненных искр. Яприготовился к бою. Обезоруженный шаман вскрикнул, закрыв голову руками. До меня дошло, что изначально они явились сюда не за тем, чтобы драться.
        -Сила бога! - загомонили вокруг. - Он владеет силой бога!
        В следующую минуту дикари один за другим начали опускаться на колени, признавая мою власть. Вероятно, они приняли меня за посланника Вегейра, которому поклонялись. Как удобно.
        Поглядев на светящийся камень в руке, яшвырнул его к ногам шамана и неспешно побрел обратно к входу в храм. Впереди меня еще ожидало много ритуалов.
        Смерть, время, сама жизнь - все это относительно. Яуже прожил целую вечность, когда Искра Звезд погрузила меня в воспоминания ее прошлых владельцев. После этого появились Личности, и я изменился навсегда.
        Сейчас происходило нечто похожее.
        Мой разум покинул не только тело, но и само измерение. Мне стала доступна мудрость бесконечности, ия с пугающей ясностью осознал, почему высшие маги столь равнодушны к чужим жизням. Потому что смерти не существует. Бессмертные души - вот что самое главное. Бренные же оболочки обречены так или иначе рассыпаться в прах.
        Находясь в глубочайшем медитативном трансе, ярвал оковы, наложенные на мою душу самим мирозданием. Я даже мог заглянуть за завесу своих прошлых жизней, но детали ускользали от меня, размывались. Десятки тысяч лет я жил и умирал, перерождаясь. Итак происходило с каждым живым существом в известных мне измерениях.
        Иногда я выныривал обратно в реальный мир, вновь становясь Петшой Балашою, дезориентированным и истощенным. Дикари, признавшие во мне чуть ли не бога, заботились, чтобы у меня были вода и еда, но я редко к этому притрагивался.
        Иногда ко мне являлась Искра Звезд и мы болтали. Яхватался за эти разговоры как за единственную ниточку, соединяющую меня и реальный мир.
        -Через это проходили все великие, - «живой» артефакт в обличье Дарлайн ободряюще улыбнулась, - Архарон, Вегейр, Эрран и даже Темный Властелин.
        -И каждый из них переродится после смерти?
        -Да, - кивнула Искра, - кто-то через век, акто-то через десятки тысячелетий, но души всегда обретают новую оболочку и новую жизнь. Таков закон мироздания.
        -Кроме тех, кто изуродовал свою бессмертную ауру, - вздохнул я, вспомнив свой необдуманный поступок в одном из переулков Костяного города. Тогда, чтобы отогнать Королеву в эфирном мире, япотянулся к энергии собственной души, оторвал от нее изрядный клок.
        -И в таких случаях тоже, - утешила Искра. - Просто несколько в других обличьях, более примитивных. Но, - тут же спохватилась моя собеседница, - тебе незачем умирать. Ты станешь одним из величайших магов и сможешь оттягивать момент смерти сколько душе угодно.
        Я невесело хмыкнул, представив, как в следующей жизни буду влачить жалкое существование гоблина, ато и вовсе безмозглой животины, которую разводят для убоя на мясо. Потом вытянул руку, инад ладонью заплясал магический огонек. Ко мне возвращалась магия, несмотря на жуткую аномалию, давящую тяжелым грузом.
        Искра права. Ястановился сильнее. Значительно сильнее, чем был, азначит, в моих силах остановить любую войну, пусть даже я сделаю это в одиночку. Уже скоро я смогу отправиться к гремлинам, где любыми средствами попаду в Лабиринт теней. Среди призрачных туманов там блуждают ауры самых жутких существ, когда-либо виданных во всех измерениях.
        И именно там сокрыт сосуд с бессмертной аурой Королевы.
        Багровое небо изрыгало молнии, словно бросая мне вызов. Ястоял на возвышенности, овеваемый ветром. Мой взор был устремлен прямиком вверх, вворонку силы, которая поглощала всю магию на сотни километров вокруг. Сзади толпились дикари, которых прибыло еще больше. Мой храм они избрали местом паломничества, ине зря: ябыл готов явить им чудеса.
        Медленно подняв руку над головой, явытянул указательный палец вверх, и с минуту ничего не происходило. Затем ослепительно яркая вспышка озарила все вокруг, ударила с такой силой, что я едва не упал. Дикари за моей спиной в панике заголосили, глядя, как я поймал на указательный палец саму молнию и остался при этом невредимым. Все прошло так, как и предсказывал Архарон.
        Вместо того чтобы испепелить меня на месте, молния напитала меня силой, ивпервые за долгое время я ощутил, что магия вновь подвластна мне. Рядом находились Личности, ипо их физиономиям - самым разным - я понял, что им тоже по вкусу возвращающееся могущество.
        Впитав молнию, янекоторое время удерживал колоссальную энергию между пальцев, апотом швырнул ее обратно в небо, давая понять, что победа осталась за мной. Ямог колдовать там, где Амори Бэнсай сжался в комок от бессилия, ипри этой мысли я улыбнулся.
        Теперь я готов действовать. Но прежде необходимо разработать стратегию того, как лучше добраться до гремлинов и заключить с ними выгодное мне соглашение. Либо просто выкрасть у них серебряное кольцо, ибудь что будет…
        В любом случае - впереди меня ждало весьма опасное приключение.
        Я проснулся в теплой постели и далеко не сразу понял, что это сон. Вокруг было полутемно, вблизи слышались приглушенные голоса. Я, стараясь не шуметь, встал и подошел к двери.
        За ней говорили несколько человек, иговорили они обо мне. Так тихо, что едва можно было различить слова.
        Мне показалось, что я услышал старческий голос Архарона, атакже фырканье Азалии. Они спорили, ив их диалог иногда подмешивались хихиканье Эррана и рубленые реплики Вегейра Нерожденного.
        Нахмурившись, яухватился за ручку двери, неосознанно поняв, что нахожусь в замке Штефэнеску. Грубый пол, полумрак и гробы в каменных нишах были точь-в-точь такими, какими я их запомнил, когда устраивал бойню в обители древнего вампира.
        -…это не имеет значения, - услышал я голос Архарона. - Все уже случилось. Поздно думать о других вариантах.
        -Жаль, - кивнула Азалия, - мне он даже нравился…
        Я ускорил шаг. Хотел уже было толкнуть дверь, ворваться на это тайное собрание, но сзади кто-то схватил меня за плечо. Яобернулся и увидел Карохада. Лицо эльфа было напряженным и даже чуть испуганным.
        -Тебе нужно проснуться, - произнес он, - немедленно!
        -Что происходит?
        -Они открывают десятки порталов! Война началась. Мы не успели!..
        С криком я вскочил с каменного пола. Грудь вздымалась, несколько секунд я пытался осознать, что произошло. Потом потянулся к эфирному миру, не без труда преодолевая аномалию острова.
        Через секунду почувствовал, что вновь контролирую магию. Но время я контролировать не мог!
        Они начали раньше! Великие волшебницы не стали придерживаться сроков наступления!
        -Без паники, Петша, - пробормотал я успокаивающе. - Все будет хорошо. Ты ведь еще не сдался, верно?
        Опрометью я бросился к выходу из храма. Все мое внимание было приковано к эфирному миру и возмущениям в пространстве.
        Десятки, сотни порталов открывались в направлении Мрачного королевства. Большинство воронок служило для отвода глаз, но из некоторых шли войска. Без Купола Ночи пространственные переходы на территорию ничем не ограничены, азначит, «светлым» не нужно проходить через Пограничную пустошь.
        Я догадывался, что в авангарде будут сильнейшие соединения. Возможно, гномы, почти не восприимчивые к магии, или серафимы, высшая разновидность эльфов, чьи раны затягиваются буквально на глазах. Ато и драконы с фениксами.
        Нужно действовать! Ясконцентрировался и попытался открыть портал. Тщетно. Потом еще раз попытался. Иеще. Ничего не получалось. Несмотря на успешно проведенные ритуалы, столь сложная магия никак не поддавалась.
        -Помоги! - процедил я сквозь зубы, обращаясь к Искре. - Мне нужна твоя сила!
        В ответ на просьбу в груди зажегся пожар. «Живой» артефакт беспрекословно исполнила волю хозяина.
        А потом я растворился в воздухе, стал частью пространства и времени. Икак только остров, где я провел несколько недель, оказался за сотни километров, меня словно накрыло волной благодати. Энергии было столько, что я начал захлебываться, теряться в изобилии магии. Словно длительное время был под водой, задыхался, но наконец вынырнул на поверхность.
        Мое восприятие обострилось, ивпервые я по-настоящему почувствовал, на что способен. Издалека увидел противостояние Падших и магов Иллюзорного города, и эти дрязги показались мне смешными. Но вспомнив, что умирать будут живые люди, атакже другие разумные существа, взял себя в руки.
        В эфирном мире я находился везде и сразу, наблюдая, как возле меня открывались и лопались мыльными пузырями порталы. Некроманты и личи активно противодействовали наступлению, но все равно не могли уследить за всем. Десятки пространственных воронок открывались на разных участках будущего фронта. Из разломов хаотично, вспешке вываливались «светлые» войска.
        Кто-то из некромантов накрыл один из таких порталов магическим ударом. Вспышка черного огня поглотила свыше десятка пехотинцев, не успевших покинуть воронку, но те, кто уже оказался на территории Мрачного королевства, занимали боевые позиции.
        Всевидящим наблюдателем я возвышался над всем этим, растворившись в эфирном мире. Ранее подобный фокус у меня бы не получился, но теперь я чувствовал, что могу все. Возможно, ядействительно стал одним из сильнейших волшебников в этом измерении. Аможет, яуже и не человек.
        Как бы то ни было, но я решил помочь своим соотечественникам, пусть личи с некромантами и не вызывали у меня приятных чувств. Однако присоединился к их усилиям по предотвращению «светлого» наступления одним махом, словно проткнув иголкой, перекрыв около двадцати порталов. Язнал, что маги, которые их наколдовали, сейчас с жуткой головной болью отшатнулись, ато и вовсе потеряли сознание.
        Но «светлая» коалиция во главе с Иллюзорным городом слишком основательно подготовилась к наступлению, чтобы можно было успешно противодействовать ей таким образом. Там, где закрывался один портал, возникали еще десять, икак минимум из двух шли войска.
        Сконцентрировавшись на одном из таких порталов, я переместился прямиком к нему. Мое тело материализовалось перед целым взводом эльфов, которые замерли, как только увидели меня. Тетивы их вычурных луков были полунатянуты, но стрелять они не спешили. Яне выглядел мертвяком и вполне мог оказаться союзником - одним из Владык магии.
        Но, ксожалению для них, не в этой войне… Вскинув руку, ямощным потоком силы снес только что появившийся отряд обратно в портал. Выглядело это так, словно тряпичные фигурки попали под ураган. Ничего смертельного - сегодня у меня нет цели уничтожать «светлых», - но довольно унизительно для них.
        Место, куда я телепортировался, оказалось небольшим городком с мощеными улицами и трехэтажными домами. Кое-где виднелись перепуганные люди, но большая часть населения разумно попряталась по домам. Якожей чувствовал, как из окон за мной наблюдают десятки испуганных глаз. Ядаже поймал взгляд одной девочки лет восьми, иона тут же отпрянула от окна.
        -Я бы на твоем месте поспешила, - фыркнула Азалия, появившаяся рядом. - Аеще лучше - не вмешивалась бы. Но если уж мы здесь, то медлить не стоит. Ежеминутно на территории Мрачного королевства появляются сотни «светлых» солдат. Иэто еще тяжелая кавалерия не подоспела. Ялично драконов и других существ подобного уровня пока не чувствую. Аты?
        Прогремел гром, иначался сильный дождь. Явытянул руку и понял, что он самый обычный, не едкий, ккоторому я привык. Без Купола Ночи страна стала совсем другой. Ираз я был виноват в произошедшем, то мне же и расхлебывать эту кашу…
        Поглядев на здание ратуши, ясосредоточился и тут же с помощью телепортации оказался прямиком на крыше. Под ногами хрустнула черепица, адождь все усиливался. Япоглядел в небо, на грозовые облака.
        Вытянув вверх руки, закрыл глаза и сосредоточился на сложнейшем заклинании, на которое способны лишь маги уровня Архарона. Моя новая сила позволяла мне многое, втом числе и восстановить Купол Ночи. Явственно ощущал, как высшее заклинание иссушает меня, забирая столь много энергии, что другой на моем месте просто свалился бы замертво.
        Но я знал, что у меня все получится. Минут через десять дождь прекратился. Не потому, что облака рассеялись, - просто капли больше не могли пройти незримый барьер высоко в небе. Вместе с дождем прекратились и телепортации «светлых» войск, я это почувствовал. Тысячи солдат Иллюзорного города остались на территории Мрачного королевства, отрезанные от подкрепления. Теперь им будет несладко, но я постараюсь закончить войну до того, как их всех перебьют.
        При этом я старался не думать, что большая часть моего теперешнего могущества уходила на поддержание Купола Ночи. Вслучае стычки с Королевой и Падшими мне придется несладко.
        Но права на поражение у меня просто нет!
        После восстановления Купола Ночи территория на сотни километров вокруг погрузилась в беспроглядную ночь. Волшебные фонари-кристаллы, ранее исправно освещавшие тракты и городские улицы, не ожили. Некому было поддерживать в них магию - вся энергия некромантов уходила на противостояние «светлым» магам.
        Я прогулялся вдоль карниза крыши, прислушиваясь к новым ощущениям. Став хозяином Купола Ночи, неожиданно для себя я обрел дар всевидящего ока. Вся территория, которую покрывал экран, теперь была словно на ладони. Ямог заглянуть даже в самые отдаленные уголки королевства, где и цивилизации-то не было. Видел, как на рассредоточенные отряды «светлых» накидываются вампиры и оборотни, как кипят схватки, как поджигаются дома и льется кровь.
        Чувствовал я также и Королеву. Она была в своем замке, недалеко от Костяного города, иотдавала приказания Нелу Бренкуши. Ясразу же вспомнил давний сон, когда впервые повстречался с бывшей Великой волшебницей лицом к лицу. Тогда я жутко испугался и хотел стать как можно меньше, чтобы меня не заметили.
        Сейчас же ситуация иная. Яжажду этой встречи.
        Возможно, уменя не получится уничтожить Королеву, ведь сосуд ее души находится у гремлинов. Возможно, она вновь восстанет из праха спустя десятилетия, но это не важно. Главное - разрушить ее власть, свергнуть мертвых дворян и установить в королевстве новые законы. Наладить дипломатические связи, открыть границы, заняться строительством и развитием экономики. Все это станет возможным, если удастся одержать верх.
        Благодаря способности видеть все, что происходит под Куполом Ночи, язнал, что Пограничная пустошь загудела растревоженным ульем. Взиккуратах «просыпались» зомби и мумии, которые облачались в ржавые доспехи, хватались за мечи, молоты, топоры. Десятками тысяч они покидали свои укрытия и направлялись вглубь страны отражать атаку неприятеля.
        Одна из таких орд целенаправленно двигалась на запад, кнебольшой деревне и деревянному форту, который уже полыхал огнем. Именно там высадилось самое крупное соединение «светлых» войск, прежде чем я отрезал им возможность пользоваться порталами. Сколько их там, ямог сказать только навскидку: сотен пятнадцать - двадцать. Иэтого явно недостаточно, чтобы противостоять натиску орд нежити.
        Я не хотел нести ответственность за смерть двух тысяч «светлых», тем более что после планировал заключить перемирие с Иллюзорным городом, апотому авангард нужно спасать. Ксчастью, сделать это не так сложно. Достаточно просто быть рядом и оказать поддержку. Атам, глядишь, иКоролева на огонек пожалует.
        -Они атакуют Купол, - констатировала очевидное Азалия. - Ичем сильнее натиск, тем слабее мы.
        Я не мог с ней не согласиться. Как только Мрачное королевство вновь накрыл Купол Ночи, на защитный барьер обрушилась вся магическая мощь Иллюзорного города и их союзников. Ежеминутно они бомбардировали незримый экран, отчего я ощущал дрожь по всему телу и приступы мигрени. Иногда - довольно болезненные.
        Внизу раздались крики. Кто-то поджег один из домов, итеперь пламя полыхало под скатами крыши. То ли работа «светлого» диверсанта, то ли местных жителей, ударившихся в панику и мародерство. Теперь многим стало понятно, что вероятность насильственного превращения в зомби, если Королеве срочно потребуются новые солдаты, резко возросла. Апотому терять нечего.
        Я хотел было телепортироваться к горящему дому и помочь убегающим от пожара людям как минимум погасить этот самый пожар, но ничего не получилось. Яедва не свалился с крыши. Только тут до меня дошло, что Купол Ночи полностью блокирует возможность телепортации. Нехорошо.
        Потому как, чтобы добраться до «светлой» армии, которая вот-вот столкнется с многотысячной ордой нежити, лично мне нужно покрыть немалое расстояние. Абез пространственной магии сделать это затруднительно. Япросто не успею!
        А если не успею я, то «светлых» раздавят, сомнут. И там, где было две тысячи живых существ, станет две тысячи трупов, которые после несложных манипуляций некромантов примкнут к армии Королевы.
        -Гарс забери вас всех! - ругнулся я, после чего сиганул с крыши, задействовав простенькую левитацию, чтобы не разбиться.
        В моих планах было добраться до ближайших конюшен и одолжить лошадь. Хотя попытка, согласен, так себе. До деревни, где размещался «светлый» авангард, было не менее восьмидесяти километров.
        Уже час как я пришпоривал коня, пытаясь ускорить и без того бешеный темп скачки. Обычное животное давно издохло бы от такой нагрузки, но я воспользовался парочкой заклинаний из Нижнего мира. Теперь моего скакуна пропитывала демоническая аура, отчего он сам увеличился в размерах, став похожим больше на чудовище, чем на коня. По телу вздулись жилы, глаза налились кровью, а после ударов копыт грунтовка вспыхивала пламенем. Ну и запах серы, конечно, куда же без него.
        Если бы вокруг не творилось черт-те что, полнейший хаос, на меня определенно обратили бы внимание. Но тракт пустовал, вокруг царила непроглядная темень, все живые забились по домам и норам, аиз-под земли неустанно выбирались мертвецы. Все те, кто погиб в Мрачном королевстве за последние сто - двести лет. Иэти древние зомби были куда опаснее тех, кто покоился в зиккуратах. Потому как зачастую не имели блокирующих рун. Если не держать их под постоянным контролем, то они будут атаковать все живое без разбора.
        Голова у меня кружилась от постоянного давления на Купол Ночи. Удары по нему гулко сказывались на моем самочувствии, словно били по голове. Японимал Великих волшебниц - их стратегия была рассчитана на молниеносный удар, атеперь все их авангарды отрезаны от подкрепления.
        Часть из них, те, что поменьше, уже уничтожены. Я знал это, так как мог заглядывать в любую точку под Куполом. Видел, как Костяной лорд и его скелеты набросились на гномов. Даже мифриловая броня и мощные магические артефакты не спасли низкорослых воинов от натиска Падшего. Сорока минут битвы хватило, чтобы полегло более трехсот «светлых».
        И таких ситуаций были десятки. Мне оставалось лишь прикусить губу от досады. Все шло не так, как я планировал.
        Но самым страшным было не то, что я чувствовал смерть вокруг себя. Самое страшное - что я не мог на это повлиять. Разумом Вегейра я понимал, что на войне случаются потери, их не избежать. Невозможно помочь всем. Но у меня всякий раз сжималось сердце, когда вновь и вновь умирали люди и разумные существа.
        Мне достаточно было лишь сосредоточиться, чтобы оказаться на месте событий наблюдателем. Ямог видеть все так, словно находился рядом, но вот повлиять ни на что был не способен.
        -Мамочка родная! - кричал один из «светлых», зажатый в переулке неприятелем. - Яничего не вижу! Зажгите кто-нибудь свет!
        Он отмахивался вслепую мечом, а вокруг него раздавалось злобное рычание. Спустя минуту один из оборотней обошел его и набросился на спину огромным волком, разрывая солдата на части.
        В другой точке королевства я наблюдал, как «светлые» баррикадируются в доме. Среди них был волшебник, который истерично отдавал распоряжения, кричал, что командование - полные идиоты, итребовал вытащить их обратно. Вскоре дверь разлетелась на куски ив дом повалили мертвецы, протягивая к живым полусгнившие руки и скаля зубы. Их было так много, что не возникало никаких сомнений в дальнейшем развитии событий. Маг успел лишь раз швырнуть в толпу нежити огненный шар, азатем его повалили на пол и стали забивать ржавыми топорами.
        Примерно на второй час моей бешеной скачки первая орда нежити достигла самого крупного «светлого» авангарда. Яприсутствовал там, наблюдая за событиями через эфирный мир.
        Во главе «светлой» армии стоял эльфийский командир, который не догадывался о надвигающейся на них угрозе. Выскочив из порталов, солдаты Иллюзорного города тут же зачистили территорию, заняв небольшой деревянный форт и деревеньку. Местный гарнизон тайной дружины они вырезали под корень, не встретив должного сопротивления. Ачуть позже, когда подкрепление перестало прибывать, «светлые» заняли оборону вокруг форта и принялись расставлять магические ловушки.
        Первая из них сработала ближе к рассвету, который ожидаемо не наступил под Куполом Ночи. Вдали взорвалась голубоватым свечением вспышка магии, аследом еще с десяток. Эльфы, люди, гномы и серафимы, уже осознавшие, что их план по молниеносной войне провалился, настороженно всматривались в темноту. Затем один из волшебников вскинул свой посох, ив небо взмыли несколько ярких сфер.
        Магический свет разогнал мрак, и«светлым» открылась ужасающая картина. Нежить плотной стеной надвигалась, форсируя неглубокую речушку и не обращая внимания на магические ловушки. Те срабатывали с пугающей регулярностью, разрывая на части угодивших в них зомби. Но поднятых было слишком много.
        -Укройте волшебников! - рявкнул эльфийский командир, и«светлые» вспешке начали формировать защитный квадрат построения. Всередине оказались лучники и маги, осыпающие подступающую орду мертвяков стрелами и магией. Иесли от первых было мало толку, то огненные шары с молниями выкашивали нападающих целыми группами.
        Но даже горящие заживо, зомби продолжали двигаться вперед. Аесли и падали, то все равно ползли по направлению к живым. Выглядело это довольно жутко.
        -Они обг’ечены, - хихикнул Эрран. - Людишки с эльфами - слишком хг’упкие существа. Их удел - умиг’ать и быть поданными к столу.
        Вместо ответа я пришпорил адского коня, который, громогласно заржав, выдохнул из ноздрей пламя. К запаху серы добавилась вонь паленой шерсти и горелого мяса, но скачка стала еще стремительнее. Несколько раз я проносился сквозь наспех сооруженные заставы, но задержать меня никто не мог.
        Не остановило меня и более серьезное препятствие. Целое море из оживших мертвецов, ковыляющих навстречу «светлым». Они были везде: на тракте, на полях, даже пересекая реки и озера. Будь подо мной обычная лошадь, она в испуге сбросила бы меня и в панике ускакала прочь. Но моего адского коня никакие зомби смутить не могли, он даже не замедлил темп.
        Мне же оставалось лишь очистить дорогу. Выпрямившись в седле, явытянул вперед руку, ииз центра ладони ударила струя пламени, которая чем дальше от меня, тем становилась все шире и объемнее. Жаркий огонь пожирал зомби десятками, создавая коридор, сквозь который я несся на огромной скорости. То и дело кто-то из мертвяков пытался ухватиться за поводья коня, бросался под копыта или даже швырял безрезультатно в меня оружие.
        Я прорвался сквозь орду и увидел пылающий форт, освещавший место битвы. «Светлые» ктому времени уже дрогнули. Им удавалось удерживать ряды лишь на нескольких участках. Те, кто был послабее духом, ударились в панику и сейчас мчались прочь, даже не догадываясь, что зомби - везде и от них не укрыться.
        На секунду я задумался, как «светлые» отреагируют на союзника, который прибыл к ним на выручку на адском коне. Мысль показалась забавной.
        Форт вовсю полыхал, освещая кипевшую у его подножия битву. Лязг оружия, вопли раненых, жуткий вой мертвецов. Изредка полыхали вспышки магии, разбрасывающие зомби в стороны.
        -Туда! - крикнул я, направляя своего скакуна в самую гущу.
        Но за секунду до того, как адский конь выполнил приказ, япочувствовал острый укол страха. Вследующее мгновение на меня выскочил громадный рыцарь в черных доспехах и могучим ударом меча отсек моему скакуну голову. Ноги лошади подкосились, а я на скорости вылетел из седла.
        Упал неудачно. Опридорожный валун вывихнул челюсть и почувствовал, как рот наполняется кровью. Сплюнув, перекатился на спину и посмотрел на своего обидчика расширенными от удивления глазами. Яне чувствовал его присутствия до самого нападения!
        Падший хорошо скрывал свою ауру.
        Дэнуц Нягу возвышался надо мной в нескольких метрах поодаль. Снашей последней встречи он нисколько не изменился, разве что доспех его обильно покрывала кровь «светлых». И, как и тогда, я ощутил страх. Ужас, который объяснить мне было сложно, ведь теперь на моей стороне были мощь Искры Звезд и опыт Личностей.
        Но я все равно боялся Рыцаря смерти. Боялся его меча и красных глаз, полыхающих ненавистью сквозь щель забрала. Страх почти парализовал меня, иесли бы Вегейр вовремя не перехватил контроль, все закончилось бы очень плачевно.
        Нягу прыгнул вперед, рубанув то место, где я приземлился после падения. Сего мечом, источающим жуткую ауру, яразминулся всего на несколько сантиметров. Выдохнул ругательство и тут же ударил в ответ. Мой усиленный магией кулак врезался в доспех чуть ниже подмышки, иПадший кубарем отлетел на несколько метров. Он врезался в стену деревенского дома, всей своей массой пробивая ее и поднимая облако пыли.
        Не дожидаясь, пока враг выскочит из пролома, япризвал адамантовый клинок, которым ранее пользовалась Азалия, исам бросился в атаку. Оказавшись в хижине, япервым делом попытался пригвоздить встающего на ноги рыцаря к полу. Но тот отбил мой клинок бронированной рукавицей и применил магию.
        Азалия, возникшая рядом, наколдовала энергетический щит, принявший на себя волну черного пламени. Яблагодарно кивнул и прыгнул на Падшего, пытаясь подавить в себе жуткий страх.
        «Ты сильнее, - твердил я, нанося размашистые удары мечом по защите Нягу. - Сильнее! Ты в одиночку сражался против семнадцати высших волшебников! Втебе сила Вегейра и мудрость Архарона… Втебе…»
        Вот черт!
        Рыцарь смерти, вочередной раз блокировав мой удар, сразбегу врезался в меня плечом, отчего я потерял равновесие и чуть не упал. Нягу, воспользовавшись ситуацией, схватил меня за грудки и с размаху швырнул в окно, ия на короткое время ощутил далеко не упоительное чувство полета. Выбив телом оконную раму, яоказался на грунтовке перед домом, содрав локти до крови.
        -Ну уж нет!.. - прохрипел я. - Так просто я не дамся.
        Вскочив, яприменил одно из боевых заклинаний Иллюзорного города - «Режущий свет». Смоего пальца сорвался луч, который крест-накрест перерубил хибару, авместе с ней, как я и надеялся, Дэнуца Нягу.
        Но нет. Падший заблокировал атаку своим заколдованным мечом и вновь вступил в бой.
        Видя, как на меня несется закованная в броню туша, яхотел было развернуться и убежать, но Личности помогли мне принять другое решение. Оскалившись, я побежал навстречу Нягу. В правой руке у меня был зажат адамантовый клинок, иименно на его красное лезвие я принял удар меча Рыцаря смерти, вто время как левую я укутал сырой энергией и что есть мочи ударил в грудную клетку Падшего.
        На секунду мне показалось, что в красных глазах палача Ее Величества мелькнуло изумление. Мой кулак проломил броню, мертвую плоть, раздробил ребра. Прошел навылет.
        -Получил?! - Ярасхохотался Нягу прямо в лицо. - Это тебе за то, что твоя рожа приходила ко мне в кошмарах!
        Продолжая блокировать меч Падшего, ялевой рукой дернул вправо и влево, увеличивая ущерб. Рыцарь смерти попытался сделать шаг назад, но я его крепко удерживал. Ну уж нет! Сейчас ты сдохнешь!
        И действительно, вскоре свечение в глазах Нягу стало гаснуть. Через эфирный мир я ощущал, как силы покидают это существо. Разжав бронированные пальцы, он выпустил свой меч, итот упал к ногам.
        Я хотел было сказать что-то высокопарное в духе Карохада ван Кероса, но не успел. Падший из последних сил вцепился бронированной рукавицей мне в горло. Он сжал пальцы с такой силой, что я сначала крякнул от изумления, апосле ощутил, как что-то горячее обильно течет за воротник. Моя кровь.
        Теперь уже я пытался отстраниться, но личный палач Ее Величества крепко удерживал мое горло. Яхрипел, глядя налитыми кровью глазами на врага. Мне не хотелось верить, что это конец, хотя перед глазами уже заплясали черные точки.
        Между тем вокруг нас царил форменный хаос. «Светлые» рубились с нежитью, пытались перестроиться, гулко раздавались команды, иизредка - все реже - сверкали магические вспышки боевой магии. Мне до этого всего не было дела.
        Я истекал кровью.
        20
        Нягу издох первым. Силы окончательно покинули Падшего, но хватку он не ослабил, даже будучи окончательно мертвым. Его пальцы, закованные в черную сталь, впивались в мое горло, арядом постоянно находились Дарлайн и Архарон, которые делали все возможное, чтобы я не умер от потери крови.
        Что тогда случится - гадать не приходилось. Ясам, на сей раз добровольно, дал Амори Бэнсаю свою кровь, и, вероятнее всего, воскреснуть мне придется в таком месте, откуда выбраться не удастся никогда.
        Как бы то ни было, но я знал наверняка: моя смерть равна поражению. Для всех. Идля Иллюзорного города, уже потерявшего множество своих лучших бойцов, идля жителей Мрачного королевства: затяжная война практически наверняка означает их насильственную вербовку в армию в качестве зомби.
        С помощью магии я аккуратно попытался отстранить труп Падшего, который остался стоять вместе со мной. Тем временем удары по Куполу Ночи достигли своего апогея. Великие волшебницы всерьез вознамерились разбить его и применяли для этих целей самые изощренные заклинания.
        -А-а-а! - взревел кто-то совсем рядом. Вследующее мгновение лезвие боевой секиры отсекло Дэнуцу Нягу голову. Та в шлеме упала на землю и подкатилась к ногам двух гномов.
        -Бафур, ты убил Падшего! Клянусь бородой своей матери!
        -А ты как думал, Толи! - Гном победно вскинул секиру, хотя лично я причин для радости не наблюдал. Вокруг было слишком много зомби. Лишь вопрос времени, когда два этих олуха присоединятся к Дэнуцу Нягу.
        Но они могли мне подсобить, чем я и воспользовался. Свободной рукой показал на безвыходность своего положения: мол, нужно аккуратно разжать пальцы Рыцаря смерти, впротивном случае я останусь без гортани. Гномы поняли мое немое послание и с помощью кинжалов не сразу, но разжали. Сих бородатых лиц при этом сошло ликование: одного взгляда на мое горло было достаточно, чтобы понять - я не жилец.
        -Прости, парень, - извинился Бафур, словно это он разорвал мне аорту.
        Личности на грани моего сознания фыркнули. Чтобы высший маг, тем более обладатель Искры Звезд, умер от столь простенького ранения?..
        Я не видел, как регенерирует мое горло, но мог наблюдать изумление на лицах гномов. Оба покрепче перехватили топоры:
        -Ты кто?! Маг?..
        Я устало кивнул.
        -Хоть на нашей стороне?
        Вместо ответа я тоже молча и не без труда вытащил левую руку из грудной клетки Дэнуца Нягу, демонстрируя тем самым, что да, мы в одной лодке.
        -Мне нужно переговорить с командованием… - хрипло сказал я, изумленно ощупывая горло, еще недавно изодранное в лоскуты. - Это важно.
        Гномы переглянулись. Потом либо Бафур, либо Толи - поди различи их!.. сообщил:
        -Никак невозможно. Командование вместе с магами попало в окружение. Им хана.
        Я нахмурился, апотом взглянул на кипящую в удалении битву. Орда зажала «светлых» со всех сторон, но учитывая, что в схватке участвовали серафимы, попавшим в западню удавалось держаться.
        -Их еще можно вытащить.
        -Да ты чего? - округлил глаза один из гномов. - Там же мертвяков сотни, даже тысячи! Нужно отступать.
        Я не стал говорить этим двоим, что, в какую бы сторону они ни решили «отступать», везде натолкнутся на зомби. А уж когда личи и некроманты очухаются от внезапного удара и возьмут войска под тотальный контроль, тогда уж у «светлых» совсем не останется шансов.
        -За мной! - распорядился я, подбирая с земли меч.
        Гномы переглянулись, но спорить не стали. Япобежал вперед, аони сзади. То и дело нам навстречу попадались зомби, слишком безмозглые, чтобы действовать целенаправленно. Яне глядя атаковал их магией, которая мгновенно сжигала дряхлые тела.
        Добравшись до подножия холма, где поднятых было особенно много, явновь применил «Режущий свет». На сей раз эффект от заклинания был куда ощутимее. Боевая магия дугой, словно плетью, разрезала толпу зомби, отчего верхние части туловищ съехали вбок и попадали на землю. Гномы за моей спиной восторженно заулюлюкали.
        Видя, что к ним идет подкрепление, «светлые» на холме с удвоенной яростью начали прорубаться мне навстречу. Осталось их не так чтобы очень уж много. Из двух тысяч - от силы три сотни.
        Несколько раз я подавлял искушение применить некромантию. Сее помощью упокоить зомби было бы куда проще, чем с помощью того же огня или молний, но демонстрировать «светлым» свою осведомленность в темных искусствах как-то не хотелось. Было подозрение, что мне сразу же прилетит топор между лопаток от Бофура или Толи.
        Скрестив руки, яприменил «Дыхание дракона», разом очистив северную часть холма от поднятых. Могучая струя пламени, ничем не хуже той, что выдыхают черные драконы, смела зомби подчистую, поджигая даже сухую землю.
        -Ольлор, командир двенадцатого авангарда седьмой армии! - представился высокий эльф в золотистой броне, когда в плотной массе зомби образовался коридор. - Слава Свету, вы подоспели вовремя! Что произошло? - тут же набросился он на меня с вопросами. - Почему Купол Ночи вновь над нами?
        -Происки «темных» патриотов, - отмахнулся я. - Где ваши маги, Ольлор?
        -Погибли. Кто от ран, кто от истощения. Нам нужно выбраться отсюда. Вы ведь из высших? Вы Владыка?
        Владыка магии, Великая волшебница, архидемон, полубог… Называй как хочешь. Но вслух я конечно же этого не сказал. Вокруг меня собирались «светлые». Кто-то нес раненых, кто-то и сам был - краше в гроб кладут. Лица многих бледны от перенапряжения. В борьбе не на жизнь, ана смерть эти воины непрерывно сражались уже более трех часов, ивот я, наконец, подарил им небольшую передышку.
        Я знал, что остальные авангарды разбиты, выжившие разбрелись кто куда: по лесам, оврагам, прячась в пещерах и покинутых домах. Вскоре на них начнется охота.
        -Мне нужно отправить послание вашим генералам, - произнес я. - Эльф, у тебя уцелел камень телепатии?
        Ольлор кивнул, после чего продемонстрировал амулет на золотой цепочке. Спомощью этого нехитрого артефакта можно было координировать действия целой армии, иникакой эфирный мир не нужен. Очень удобная вещь, позволяющая переговариваться дистанционно, имне она сейчас пригодится.
        -Свяжись с любой из Высших волшебниц, лучше Зеллой. Сообщи, чтобы они немедленно прекратили атаковать Купол Ночи!
        «Светлые» непонимающе зашушукались. Для них защитный экран в небе стал той неожиданностью, которая и привела к катастрофе. Иесли его не уничтожить, то подкрепление не придет.
        Видя сомнения на лице командира, ярявкнул:
        -Выполняй! Скажи, что постоянные атаки лишь отнимают у меня силы! Яне смогу выйти на бой с Королевой и ее Падшими, если буду распыляться на бессмысленную борьбу за Купол!
        -Кто вы? - Ольлор напрягся, аследом за ним крепче сжали оружие и другие «светлые».
        -Тот, кто остановит эту чертову войну! Так и передай Великим волшебницам! Скажи, что Петша Балашою требует не вмешиваться! Иначе, - я зло осклабился, - после Королевы я приду уже по их души!
        Видя неповиновение Ольлора, яначал ощущать гнев. Эрран противно хихикал где-то на задворках сознания, подзадоривая убить их всех. Ядействительно хотел этого. Так хотел, что аж зачесались руки хлестануть «Режущим светом» перед собой, разрубая стоящих рядом «светлых». Швырнуть «Инферно» встолпотворение пехотинцев, наброситься и рвать зубами тех, кто стоит ближе всего.
        Кровь стучала в висках, словно молот по наковальне. Мне едва удалось подавить кровожадность Эррана, но не из жалости к «светлым», апотому что это значительно усложнило бы мою задачу. Да, вполне вероятно, я легко расправлюсь с остатками авангарда, но что это мне даст? Великие волшебницы лишь озлобятся на меня окончательно, амне с ними еще мирный договор подписывать…
        -В этой войне, - произнес я медленно, - конкретно вы уже проиграли. Вопрос лишь в том, сумеете ли вы выжить.
        Ольлор, израненный и уставший, пристально смотрел на меня. Он уже понял, что, возможно, попал из огня да в полымя. Иучитывая, что я уничтожал зомби одним только мановением руки, стычки со мной он хотел избежать. Боялся не за себя, это по его благородной эльфийской роже видно. Он переживает за своих подчиненных.
        -Как нам уцелеть? - спросил эльф после долгой паузы.
        -По всей стране подняты орды нежити, - я не стал их утешать, - ее так много, что без мощной поддержки вы сами станете покойниками. Единственный шанс для вас - пробиваться к океану и, если повезет - захватить какую-то баржу или корабль. Выйдя в море, вы рано или поздно покинете Купол Ночи, ивас заберут с помощью порталов.
        -А каковы шансы такое провернуть? - усомнился гном Бофур.
        -Минимальные, - согласился я. - Однако есть и другой вариант…
        Израненные «светлые» угрюмо ждали. То и дело кто-то из них оглядывался, проверяя, не подоспели ли еще зомби. Но тех временно сдерживала стена пламени, оставшаяся после «Дыхания дракона», иони не могли ее преодолеть.
        -Нужно как можно быстрее победить Королеву, - высказал я основную идею своего плана. - Уничтожить или прогнать - не важно. Главное, сделать это без промедления - и, возможно, вы сможете уцелеть.
        -Проще сказать, чем сделать, - устало пробормотал эльфийский командир. - Мы ее уже более двух веков пытаемся достать.
        -Это уже моя забота, - хмыкнул я. - Единственное - я не могу позволить себе сражаться вполсилы, адля этого, - я посмотрел эльфу прямо в глаза, - мне необходимо, чтобы иллюзорные маги прекратили свои глупые забавы! Понимаешь меня?
        По глазам Ольлора было видно, что нет, не очень. Но командир еще раз оглядел своих воинов - тех, кто уцелел.
        -Я сделаю это, - глухо пообещал он. - Передам вашу просьбу.
        -Замечательно. Клянусь Гарсом, ты принял верное решение!
        Я посчитал, что если мне удастся спасти тех «светлых», кто остался, то моя просьба будет иметь больший вес. Как только Ольлор передал мое послание своим военачальникам, я использовал чары левитации и поднялся в воздух на несколько десятков метров. Затем применил повторно «Дыхание дракона», которое уже показало удивительную эффективность против зомби. Выжигая их по периметру, ясоздал вокруг «светлых» огненное кольцо. Многие из них пугливо прикрывали головы руками, прячась от раскаленных искр, кто-то поднял вверх щиты.
        У меня мелькнула мысль, что если бы орда, настигшая «светлый» авангард, непосредственно управлялась некромантами, то так просто выжигать зомби не получилось бы. Черные маги обязательно прикрыли бы свое воинство защитными заклинаниями.
        То, что Зелла Благочестивая решила прислушаться к моей просьбе, японял еще до того, как приземлился рядом с Ольлором. Была ли военачальница удивлена тем, что получила от меня весточку, или нет, но удары по Куполу прекратились. Меня вновь переполняла мощь, достойная Архарона в лучшие его годы.
        -У вас есть двенадцать часов, - произнес эльфийский командир. - Что вы планируете?
        -Для начала доберусь до Костяного города, а это та еще задачка…
        Действительно. Без телепортации подобное путешествие займет до суток, если я буду двигаться пешком. Однозначно мне следует обзавестись каким-то транспортом, ибудь проклят Дэнуц Нягу, убивший мою демоническую лошадку! Впрочем, даже адский конь не сумел бы доставить меня вовремя.
        А значит, нужно что-то посерьезнее.
        Покинув «светлых», япрошел сквозь стену огня, мысленно создав в ней прореху, азатем рискнул обратиться к некромантии. Одного щелчка пальцев хватило, чтобы все низшие умертвия в радиусе километра без движения упали на землю. Япросто перерубил незримые энергетические нити, которыми подпитывались живые мертвецы.
        -Планируешь нанести удар Королеве прямиком в ее замке? - спросил Карохад, аккуратно переступая через трупы.
        -Времени выдумывать что-то другое у меня нет.
        Разведя руки в стороны, яначал бормотать себе под нос заклинание, которое очень понравилось Азалии, но вызвало отвращение у Дарлайн. Бесчисленные трупы вокруг начали подергиваться, словно их кто-то тянул за веревочки. То тут, то там раздавался хруст костей: магия рвала мертвые тела, отделяя от них те части, которые были необходимы для моего творения.
        Над землей возникла черная сфера, которая притягивала к себе трупы, иони спрессовывались друг с другом, словно мягкая глина. Появилось огромное туловище, потом лапы с острыми когтями, могучий хвост, апоследним из массы некогда людских тел выросла продолговатая голова, увенчанная костяными наростами.
        Мой драконолич был раз в пять больше того, что повстречался мне в Пограничной пустоши. Метров пятнадцать в высоту и сорок в длину. Отличало его также наличие гниющей плоти на туловище. Из боков торчали обломки мечей, топоров, доспехов. Огромные лапы этого чудовища могли за один шаг преодолевать расстояние в десятки метров. Самое то, если нужно добраться куда-то быстро и без приключений.
        Оставалось лишь вдохнуть в него жизнь, и, признаюсь, ямедлил. Вголове крутились мысли, что создать - это одно, авзять под полный контроль - совсем другое. Даже самые искусные некроманты не рисковали связываться с высшей нежитью.
        Но я теперь не просто человек. Ктому же у меня есть миссия.
        На кончиках пальцев правой руки зажглось зеленоватое свечение. Заклинание чрезвычайно сложное, но благодаря тому, что недавно здесь погибло большое количество «светлых», все необходимые требования выполнены.
        Мысленно закончив черное колдунство, яшвырнул свечение прямиком в пасть драконоличу, ионо, пролетев между огромными зубами, исчезло в его чреве.
        Глазницы монстра вспыхнули ядовито-зеленым светом. Свою громадную тушу он поднял не с первого раза, но магия жертвоприношений, которую я вдохнул в это чудовище, была сильна. Тряхнув головой размером с деревенский дом, мертвый ящер сделал первый шаг. Земля содрогнулась, словно при землетрясении. Яухмыльнулся.
        «Светлые» на холме в панике тыкали в чудовище пальцами, какой-то идиот даже пустил стрелу. Но драконолич игнорировал все, кроме моей персоны. Смотрел с вызовом, стараясь понять мою силу. Не дожидаясь у моря погоды, я что есть мочи ударил через эфирный мир заклинанием подчинения.
        Монстр дернулся, попав в невидимые силки, истал метаться из стороны в сторону. Его шипастый хвост снес напрочь несколько деревенских домов, аземля тряслась так, словно где-то неподалеку извергался вулкан. Чтобы сохранить равновесие, мне даже пришлось приподнять свое тело с помощью левитации. Напоследок ящер испустил громогласный рев в мою сторону, обдав затхлым трупным дыханием.
        В сравнении с драконоличем я выглядел совсем крошечным: песчинка на фоне камня. При этом я чувствовал, что высшая нежить подчинилась. Признала меня своим господином.
        Желая проверить, так ли это, яотдал мысленный приказ - и чудовище с разбега снесло остатки догорающего форта. Толстые деревянные бревна, балки и каменная кладка разлетелись во все стороны, адраконолич даже не почувствовал препятствие, пройдя его насквозь.
        Я ухмыльнулся. Стакой «лошадкой» меня точно никто не сможет остановить, азначит, уже совсем скоро я встречусь лицом к лицу с Королевой. Ипоставлю финальную точку в нашей вражде.
        Лучиан Муту беспокойно поправлял нашивки на своем мундире. Его привычная жизнь закончилась несколько дней назад, когда в Университет оккультных и магических наук прибыли представители тайной дружины с предписанием всем, кто обладал даром магии, явиться на сборные пункты.
        Лучиан, если честно, не очень удивился. Стех пор как в Мрачном королевстве ночь стала регулярно сменяться днем исолнце слепило глаза, его мучили подозрения, что рано или поздно за ним придут. Но надевать военную форму и бросать своих студентов все равно не хотелось.
        А еще Муту не покидало чувство, что за ним наблюдают. Наблюдают за ними всеми! Кто-то очень могущественный и незримый. Даже сейчас ему, сидящему в угрюмой комнате за столом, где были разбросаны карты и схемы, казалось, что за ним следят.
        «Светлые шпионы? - мелькнула мысль. - Вряд ли им хватило бы могущества. Или у меня уже окончательно едет крыша?»
        Помимо Лучиана вкомнате находились еще двое чернокнижников: Ион Блага, вмирное время ведущий частную практику некромант, и Беатриче Комэнеч, рыжеволосая красавица, сидящая на скамейке у стены.
        То, что Королева призвала на службу гражданских, уже говорило о многом. Ион Блага нервно расхаживал по комнате, ругаясь почем зря. Он твердил, что без него его бизнес развалится, ана войну он плевать хотел. Дескать, каждый час ему приходиться терять баснословную сумму денег, но Лучиану было плевать на это так же, как и Благе на войну.
        А вот за Беатриче он беспокоился.
        -Может, принести тебе воды? - осторожно обратился он к женщине, которая была сама не своя.
        Еще ночью ей доложили, что ее семья - муж и маленькая дочь - исчезли. Жили они за чертой городских стен, и, учитывая последние события - это был плохой знак. Даже возле столицы уже зафиксировали свыше двадцати случаев нападения зомби на мирных жителей, иЛучиан мог только предполагать, что творится в глубинке.
        «Если бы моя семья исчезла, япошел бы их искать!» - подумал Муту, но тут же усомнился. Самовольно покинуть пост - означает дезертирство, за которое полагается смерть.
        Дверь распахнулась. Вкомнату влетел Джордж Настасе, ипо возбужденному лицу вампира стало понятно, что совсем недавно он кого-то «выпил». Причем не факт, что законно.
        -Всем темной ночи, - поприветствовал некромантов старший офицер. - Понимаю: каждый из вас хотел бы оказаться со своей семьей, но времена сейчас такие. Корона нуждается в нас.
        Вампир подошел к столу и пальцем указал на одну из карт местности.
        -Нам вверено контролировать безопасность этих двух районов, - сказал он. - впервую очередь следить за живыми мертвецами. По всей стране Королева подняла огромное количество зомби, апотому сами понимаете: взять под тотальный контроль их будет нелегко.
        Лучиан Муту посмотрел на карту. Практике он предпочитал теорию и не очень понимал, что от него требуется. Из-за этого чувствовал себя в высшей степени неуверенно, словно не подготовившийся к уроку школяр.
        Пол неожиданно завибрировал, над головой начала раскачиваться люстра. Все, кто находился в импровизированном командном пункте, настороженно замерли. Все, кроме Беатриче: мыслями она была далеко отсюда.
        -Что это? - спросил Ион Блага. - Землетрясение? Мне одному кажется, что оно усиливается?
        И правда: доски паркета под ногами уже даже не дрожали, аходили ходуном. Скнижных полок падали книги, стойка с холодным оружием перевернулась, астекла на окнах сначала потрескались, апотом и вовсе рассыпались осколками.
        Джордж Настасе подбежал к окну, изумленно крякнул, азатем, обернувшись летучей мышью, улетел в ночь. Лучиан также бросился к подоконнику, едва удерживаясь на ногах. Выглянув наружу, некромант удивленно приоткрыл рот.
        Огромное чудовище, суниверситетское здание величиной, двигалось через поля. Идурак бы понял, что это такое. Драконолич! Иогромный! По-настоящему гигантский, каких не встретишь даже на Пограничной пустоши.
        «Сколько же магической энергии нужно, чтобы оживить такую громадину? - мелькнула мысль. - Исколько жертв…»
        Восхищенное изумление быстро сменилось страхом. Драконолич двигался прямо на них, ибегство Джорджа Настасе обрело смысл. Но в отличие от вампира, Лучиан не мог обернуться нетопырем и улететь.
        А потому он просто стоял возле окна и смотрел, как громадное чудовище приближается. Смотрел на острые, размером с человека, зубы, на пылающие зеленым светом глазницы, на костяные наросты и шипастый хвост.
        Сощурив глаза, Лучиан также разглядел, что на голове чудовища восседает человек. Именно он все это время наблюдал за ними всеми!
        Поняв, что докричаться до наездника вряд ли получится - все равно не услышит, - Лучиан потянулся к нему ниточкой магии, но почти сразу утонул в океане первозданной силы. Перед ним был не человек. Что-то совсем иное.
        -Стой, - слабо пробормотал Лучиан Мату. - Стой! Здесь же люди…
        В следующее мгновение драконолич врезался в здание, ломая стены и хороня всю конструкцию в облаке пыли, авместе с ней и всех, кто находился внутри. Чудовище даже не замедлило ход, направляясь на восток, прямиком к Костяному городу.
        Как только удары по Куполу Ночи прекратились, я стал ощущать себя совершенно по-другому. Меня переполняла опьяняющая мощь. Ябыл везде и всюду, заглядывая даже в самые отдаленные уголки королевства. Знал, где находится каждый из Падших, как знал игде искать саму Королеву. Мне предстояла та еще работенка: изловить и уничтожить их всех.
        Драконолич только что прошел насквозь через штаб-квартиру тайной дружины в одном из провинциальных городков. Яна это не обратил внимания. Чем меньше оборотней и вампиров - тем лучше. Для себя я решил, что в моем королевстве нежити места не будет. Яих всех изгоню на Пограничную пустошь, пусть себе там существуют на здоровье.
        Правда, меня смущало, что среди Личностей не было никого, кто имел бы успешный опыт царствования. Архарон всегда был погружен в науку, Азалия, прежде чем стать Королевой, тоже не блистала монархическими талантами, аЭрран так вообще стравливал своих подданных на арене и больше развлекался, чем занимался развитием своих адских угодий. Но ничего. Разберемся.
        Как я и предполагал, остановить драконолича никто не то что не смог, адаже не попытался. Пару раз были попытки ударить по мне через эфирный мир, но я их даже не почувствовал. Отмахнулся, словно от назойливой мухи, а после атаковал в ответ. Витоге несколько некромантов замертво упали прямо на своих боевых постах, откуда они до этого отражали атаки «светлых».
        Впереди уже виднелись огни Костяного города. Ксчастью, крепость Королевы находилась не в самой столице, апотому мирные жители пострадать не должны. Разве что их немного потрясет.
        -Мне жаль, Петша, - тихо произнесла «живой» артефакт. - Жаль, что так все заканчивается. Что тебя втянули в это…
        -Себя пожалей, - начал раздражаться я.
        Сейчас меньше всего хотелось рассуждать о том, что могло бы быть, если…
        Атаковать меня начали, лишь когда драконолич пересек реку и вплотную приблизился к Костяному городу. Сгородских стен и охранных башен в меня полетели сгустки черной энергии. Все эти снаряды гасли на подлете, не в силах преодолеть выстроенную мною защиту. При этом, видя в поле зрения врагов, я атаковал их молниями, которые срывались с Купола Ночи. За одну секунду я теоретически мог выкосить целую армию и обладал сейчас не меньшей огневой мощью, чем Драгнир - летающий замок «светлых».
        Волколаки, вампиры, личи и даже обычные люди в военной форме искали укрытия. Яне стал концентрироваться на том, чтобы достать каждого. Все же главный мой противник - Королева.
        С каждым шагом драконолича на горизонте все отчетливее вырастал замок Ее Величества, оплот власти мертвых дворян. Монументальный и мрачный, его высокие зубчатые стены были окутаны серебристой дымкой защитной магии, ана самой высокой башне сверкал огромный кристалл, который в мирное время освещал прилегающую территорию.
        Я знал, что она внутри, ведет совет со своими генералами о том, как лучше отразить атаку «светлых» иконтратаковать. Возможно, ей уже доложили о моем приближении, хотя мне очень хотелось сделать это самому. Так сказать, лично.
        Появилось искушение направить драконолича прямиком на замок, разрушить его до основания. Но в последний момент меня остановили Личности.
        -Ты должен встретиться с Королевой лицом к лицу, - безапелляционно заявила Азалия. - Нужно одолеть ее в честной схватке, при множестве свидетелей. Тогда другие посчитают тебя правопреемником ее власти.
        -Согласен с Азалией, - кивнул Архарон, приглаживая бороду. - Это избавит нас от множества проблем в дальнейшем.
        -Не знаю, не знаю, - всомнениях пробормотал Карохад. - Вызывать женщину на дуэль…
        У меня мелькнула мысль, что эльф не зря плохо кончил, став обедом для Эррана. Стаким мировоззрением другого исхода и быть не могло. Внежити видеть прекрасный пол… Ну не болван ли?
        Когда до замка Королевы оставалось совсем немного, драконолич опустил свой громадный череп к земле, ия соскочил вниз. Все, кто был с мозгами, давно уже скрылись с глаз долой, включая почетный караул у ворот.
        -Похоже, встречать меня никто не будет, - хмыкнул я.
        Впрочем, япогорячился с выводами, так как совсем скоро из темного проема, служившего замку входом, появилась сгорбленная фигура. Шаркала она неспешно, опираясь на боевой посох.
        Я почти сразу узнал, кто это. Ив первую очередь по сильной ауре.
        Нелу Бренкуши. Правая рука Королевы и один из Падших.
        21
        Нелу Бренкуши, чью полусгнившую рожу я последний раз наблюдал через вещий сон, когда напился мухоморки вместе с Рыбогнузом, остановился посреди проема, давая тем самым понять, что дальше он меня не пропустит. Падший был увешан бесчисленным количеством артефактов, все как один - крайне мерзкого происхождения. Чтобы напитать их силой, этому существу пришлось принести в жертву не одну сотню людей. Возможно, вего побрякушках заключено даже больше душ, чем потребовалось мне для создания моего драконолича.
        -Добро пожаловать. Всегда рад приветствовать соотечественника.
        Бренкуши изобразил вежливый поклон. Вответ я оскалил зубы и двинулся вперед. Падший напрягся. Если бы мне год назад кто-то сказал, что я за день схлестнусь в битве сразу с несколькими мертвыми дворянами, то рассмеялся бы, покрутив у виска и выпив рюмку-другую цуйки, так как эти существа заслуженно внушали ужас.
        Но глядя на лицо, укрытое струпьями, яне испугался. Иправда: чего бояться? Передо мной всего лишь кусок гниющего мяса. Яулавливал гнилостный запах, словно от сопревшей одежды, а сам Бренкуши выглядел так, будто только что поднялся из могилы. Разве что приоделся покойник явно не на собственные похороны: его плечи укрывала роскошная белая мантия первого министра.
        Наши глаза встретились, именя пробрало холодом. Сквозь эфирный мир я чувствовал, как вибрируют чужой болью артефакты, которыми увешал себя Падший. Гулкие стоны боли, застрявшие в бесконечности. Похищенные души.
        -Сдохни!
        Я ударил Бренкуши первозданной силой, вложив в нее всю свою ненависть. Но первый министр Ее Величества не дрогнул. Лишь расплылся в улыбке, отчего его мертвые губы натянули высохшую кожу.
        Ни он, ни я не двинулись с места. Сторонний наблюдатель подумал бы, что мы просто стоим друг против друга, ожидая непонятно чего. Но битва уже началась. Вэфирном мире все закипело и засверкало. Две невероятно сильные ауры схлестнулись в водовороте силы, пытаясь причинить противнику как можно больший ущерб.
        На стороне Падшего были пропитанные жертвоприношениями артефакты, на моей - опыт и ненависть. Эрран и Вегейр теснили Бренкуши с двух сторон, ина короткий миг мне показалось, что первый министр испугался. Он не мог понять, что происходит и почему я владею столькими школами магии сразу, начиная от некромантии и кончая адскими заклинаниями Нижнего мира. Ему оставалось лишь отступать. Артефакты Бренкуши лопались один за другим, словно стеклянные бусы под тяжелым сапогом.
        -Постой! - выкрикнул он, падая на одно колено. - Мы еще можем договориться…
        К черту дипломатию! Я снес Падшего потоком магической энергии, вложив в удар столько силы, что Бренкуши буквально растворился в яркой вспышке света. Все его попытки заблокировать атаку не возымели никакого эффекта, иуже через секунду вместо горбуна у входа валялась горстка пепла.
        Брезгливо переступив через нее, я двинулся вглубь замка. Идя по пустынным коридорам, ощущал при этом странное предчувствие. Благодаря колоссальной силе, циркулирующей в моем теле, ябез всякого труда мог читать возможное будущее. Иварианты, которые мне открывались, не радовали.
        «Ты идешь в западню, - стучала кровь в висках. - Впереди - ловушка! Все слишком просто!»
        Но я тут же отгонял эти мысли. Что мои враги могут мне сделать? Даже смерть теперь не пугала, ведь я уже умирал.
        Несколько раз срабатывали волшебные ловушки, и, кмоему стыду, некоторые из них я не заметил. Но то ли кто-то из Личностей среагировал вовремя, то ли моя аура поглотила враждебную магию, и обошлось без повреждений.
        Пройдя длинный коридор, явышел в тронный зал, где меня дожидалась целая армия скелетов. Как только я появился, поднятые дали залп из луков. Яинстинктивно прикрыл лицо рукой, акокон силы, окутывавший меня, загудел от принятых ударов. Как нелепо…
        Через эфирный мир я отследил некромантов, управляющих скелетами, иотнял у них контроль над нежитью. Лишившись своих кукловодов, поднятые бесполезными грудами костей осели на пол.
        Из конца зала послышались гулкие аплодисменты. Королева, восседавшая на троне, приветствовала меня. Смотрела она прямо мне в глаза, ия едва улавливал сходство между этой полусгнившей старухой и красавицей Азалией. Ссохшаяся кожа, впавшие глаза, редкие седые пряди на черепе и невздымающаяся плоская грудь - вряд ли о такой внешности когда-то мечтала Огненная.
        За спиной владычицы Мрачного королевства маячила ее свита. Некроманты, большая часть из которых - еще живые люди, личи в золоченой броне, оборотни и вампиры.
        -Добро пожаловать. - Королева в притворстве развела руки, словно увидела старого приятеля. - Вижу, ты хорошо повеселился. Сумел обуздать Искру Звезд? Ха! - победно расхохоталась Королева, явно поняв нечто, что ускользнуло от моего понимания.
        -Разрушения, хаос, тысячи смертей, - разглагольствовала она. - Ивсе ради чего?
        -Ради… - начал было я, но меня прервали.
        -Я не с тобой разговариваю, мальчишка! - На ссохшемся лице бывшей Великой волшебницы появились злобные морщины. - Ты лишь разменная монета!
        Свита Королевы, те, чьи сердца еще бились, нервно переглянулись. Они опасались, что заварушка, наподобие той, что случилась у ворот замка, вот-вот повторится. Выпрямив спину, янадменно произнес:
        -Я разбил твои войска, под моим контролем Купол Ночи! Твое правление сегодня подошло к концу!
        -Купол Ночи? - Королева расхохоталась. - Купол Ночи! А-ха-ха… кгха… Ты действительно считаешь, что столь сложное заклинание можно восстановить за такое короткое время и удерживать над ним контроль вот так - по щелчку пальцев? Тогда ты еще больший дурак, чем я думала изначально!
        Я нахмурился. Держалась она слишком самоуверенно для той, кого вот-вот испепелят так же, как и Нелу Бренкуши. Мне это показалось подозрительным, ия обратился за советом к Архарону.
        Но Личности словно испарились из моей головы. Даже Эрран затих.
        Я вновь посмотрел на Королеву, азатем потянулся в эфирный мир. Купол Ночи я ощущал отчетливо, словно он был продолжением моей сути. Ия действительно контролировал его. Или все же нет?
        -Так скажи мне: ради чего ты все это затеяла? - вновь спросила Королева, глядя мне за спину.
        Я повернулся и увидел Дарлайн. А точнее, Искру Звезд, чье тело испускало легкое свечение. Она посмотрела на меня с виноватым видом, а потом ответила Королеве:
        -Ты же помнишь - я всегда хотела свободы. И, наконец, почти достигла желаемого. Осталась последняя деталь…
        -Печати, которыми я заклеймила тебя, - подвела черту Королева. - Каелея, извлекая тебя из механизмов, поддерживающих Купол, разрушила не все.
        -Верно, - кивнула Искра. - И они меня сдерживают, мешают покинуть этот мир. Развей их, пожалуйста.
        Владычица Мрачного королевства вновь залилась мерзким смехом, ая уставился на Искру Звезд. Что происходит?.. Какого черта?!
        -Прости, Петша, - произнесла «живой» артефакт устами Дарлайн и заглядывая мне прямо в душу. - Ябыла вынуждена так поступить, иначе ничего бы не получилось.
        -Ты вообще о чем? - глупо спросил я. Мысли путались, ачто хуже всего - я начал терять контроль над выстроенными ранее заклинаниями. Силы утекали.
        -Ритуалы на острове, - Искра подошла и прикоснулась ладонью к моей щеке, - они были нужны не для того, чтобы ты стал сильнее. Сих помощью ты снял оковы жертвенной магии. Освободил меня.
        -Но я ведь действительно стал сильнее! Творил удивительные вещи! - воскликнул я, отступая. - Восстановил Купол Ночи, разделался с Дэнуцем Нягу, остановил вторжение!
        -Это была моя сила, не твоя, - сжалостью во взгляде сообщила Искра. - Яее тебе просто одолжила, чтобы встретиться с Азалией. Мне очень жаль.
        Комок подкатил к горлу, а перед глазами все поплыло.
        -А Личности?.. - выдавил я из себя.
        -Они были необходимы, чтобы направлять тебя. Весь их опыт останется с тобой, но вот моя сила… теперь тебе придется справляться без нее. Мне жаль.
        Королева встала с трона и направилась к Искре Звезд. Янапрягся. Мгновенно попытался направить в ее сторону колоссальные потоки магии, желая уничтожить на месте, но ничего не произошло. Явновь стал самым обычным человеком.
        -Я готова смириться с тем, что ты обвела всех вокруг пальца, - пожала костлявыми плечами Королева, глядя на «живой» артефакт. - Иколь так, ямогу даровать тебе свободу.
        -Так сделай же это, ия уйду в другие измерения.
        -Не так быстро, - покачала головой Королева. - Без Купола Ночи мои позиции в этой войне окажутся крайне уязвимыми. Ты мне нужна. Хотя бы на время.
        -Предлагаешь заключить пакт? - осведомилась Искра.
        -Да. Будь моим союзником до конца войны. Взамен я обещаю тебе свободу.
        Лицо Дарлайн не изменилось, но я уловил в ее глазах сомнение. Было видно, что подобная сделка ей ни к чему. Но она еще раз взглянула на меня, верно вспомнив мою решимость оградить жителей Мрачного королевства от ужасной участи.
        -Хорошо, - кивнула «живой» артефакт. - Это справедливо. Тем более, - и тут она впервые за долгое время счастливо улыбнулась, - это будет моим первым самостоятельным решением за долгие тысячелетия. Несколько лет, ато и десятилетий ничего не изменят. Но я не буду активно вмешиваться в твою войну, Азалия. Лишь поддержка Купола Ночи. Учти это.
        Меня мутило. Ноги предательски дрожали, ия старался отогнать дурные мысли. Предательство? Это все сон! Глупый кошмар, навеянный врагами. Королева как-то перехитрила меня, наслала иллюзию. Иначе и быть не может!
        Но в глубине души я знал, что перехитрил себя сам. Ис чего это я вдруг решил, что столь огромная сила может даться кому-то просто так? Все мои действия с самого начала были заранее спланированы не мною, ия действительно всего лишь разменная монета. Для «живого» артефакта это была замечательная возможность воспользоваться простофилей, который ничего не смыслит в магии.
        Еще час назад я был всесильным, способным низвергать целые армии, асейчас едва стоял на ногах. Вокруг меня теснилась нежить, итеперь почти каждый из присутствующих представлял для меня опасность. Помимо опыта Личностей, яне обладал никакими другими козырями. Ичто хуже всего - больше не чувствовал эфирный мир.
        Владычица Мрачного королевства посмотрела в мою сторону, но без всякого интереса. Обратившись к Искре, она спросила:
        -Что с твоей марионеткой?
        -Помыслы Петши чисты, он хотел как лучше, - защитила меня Дарлайн. - Он заслуживает того, чтобы выжить. Пусть это будет одним из условий нашей с тобой сделки. Его жизнь - вобмен на мою помощь.
        Королева заскрежетала зубами, ия ощутил исходящую от нее злобу. Она жаждала отомстить, порвать меня на части - жалкого червя, посмевшего плюнуть ей в лицо и наломать столько дров.
        -Хорошо, - после тяжелой паузы наконец произнесла она. - Пусть уходит…
        У меня гулко забилось сердце. Все мои планы, все надежды рухнули в одночасье. Яприбыл сюда, чтобы свергнуть мертвых дворян, атеперь мне предлагают бежать, поджав хвост. Ичто тогда будет с Мрачным королевством? Рано или поздно Искра Звезд покинет это измерение иКупол Ночи исчезнет. Тогда «светлые» вновь предпримут попытку отомстить Азалии. Начнется новая война, которая затронет каждого жителя страны. Возможно, даже тех, кто еще не родился.
        Я смотрел на ряды выстроившихся у стен вампиров, личей, некромантов и оборотней. Каждый из них теперь был сильнее меня в десятки раз. Мои ладони вспотели, дыхание участилось. Тоненький голосок внутри черепной коробки вопил, чтобы я брал ноги в руки и бежал куда глаза глядят. Здесь опасно…
        Но благодаря Искре я прожил тысячи лет чужого опыта: видел, как гибнут друзья, уходят любимые женщины, распадаются империи. Совершал предательства, любил, страдал, ненавидел. Ина мгновение мне стало совершенно ясно, что отступить сейчас - значит проиграть. Сбежав, ябольше никогда не буду прежним Петшей.
        Мысленно представив себе Вегейра, Архарона и остальных, кого теперь не было в моей голове, япожал им руки, после чего твердо произнес, глядя Королеве в глаза:
        -Я вызываю тебя на бой, ведьма!
        Ее Величество посмотрела на Искру Звезд, и та в образе Дарлайн пожала плечами. Весь ее вид красноречиво говорил: «Раз хочет - это его выбор».
        -Тебе же хуже, вор… - прошипела бывшая Великая волшебница. - Судовольствием срежу твою плоть с костей!
        Втайне я все же надеялся, что Искра Звезд поможет мне. Еще один раз одолжит свою силу, итой за глаза хватит, чтобы разделаться с Королевой. Но «живой» артефакт больше склонялась к тому, чтобы не вмешиваться. Ей необходимо содействие Азалии, ведь в противном случае она не сможет покинуть это измерение.
        Королева расчертила костяной рукой воздух и призвала адамантовый меч. Тот самый, которым еще недавно орудовал я. Глазами я подыскивал и себе подходящее оружие, но умертвия, по большей части заполнявшие зал, не спешили протягивать мне руку помощи.
        В то, что меня обвели вокруг пальца, мне до сих пор верилось слабо. Быть может, если бы у меня было время все хорошо взвесить, ядействовал бы значительно осторожнее. Не лез на рожон.
        -Держи, смертный, - неожиданно сказала Королева, бросив к моим ногам адамантовый меч. - Ячувствую на клинке твою ауру. Впоследнее время ты пользовался им довольно часто, не так ли?
        Я кивнул, опасливо наклоняясь за мечом.
        -Вор - он везде вор… - проскрежетала владычица Мрачного королевства, ия понял, что легкой смерти мне ждать не стоит.
        Впрочем, на страх у меня не осталось времени. Отсалютовав Королеве ее же мечом, я подождал, пока та возьмет из рук одного из скелетов саблю, после чего приготовился к дуэли.
        Отсчета никто не вел. Королева метнула в меня заклинание, от которого я едва уклонился. Благодаря перерождению, связанному с заклинанием Амори Бэнсая, мое тело пребывало в великолепной форме, но это не могло служить существенным преимуществом против той, кто владеет магией.
        Помня об этом, япопытался сразу же взять быка за рога, подлетев к Азалии и нанеся несколько рубящих ударов. Та легко парировала их, едва не поджарив меня с помощью огненного шара. Красный клинок частично блокировал магию, но я больше предпочитал уклоняться. Когда в меня вновь полетели огненные сгустки, яперекатом ушел с линии атаки, вскочил на ноги и зигзагами начал отступать к коридорам. На открытом пространстве у меня почти нет шансов.
        Из толпы мне наперерез бросился волколак, но я, крутанувшись вокруг своей оси и не замедляя бега, снес ему голову адамантовым клинком и продолжил тактическое бегство.
        -Никому не вмешиваться! - послышался сзади рев Королевы. - Он только мой!
        Я влетел в темный коридор. Бежал так быстро, как только позволяли ноги. Вокруг мелькали каменная кладка, редкие картины, рыцарские доспехи в стенных нишах. Водну из таких ниш я и нырнул, притаившись. Ладони вспотели, асердце билось так сильно, что я ощущал его горлом.
        Ждал я довольно долго, пока в коридоре наконец не послышались шаги. Королева ступала медленно, ивоображение нарисовало, как она хищно заглядывает за каждый поворот, принюхивается к каждому закутку. Легко убивать меня она не станет. Зная Азалию и те делишки, что она творила, сомневаться в ее намерениях не приходилось.
        -Выходи! - послышалось где-то совсем рядом, ия плотнее прижался к стене. Кгорлу подступала паника: как я ни старался, никак не мог нащупать магических потоков в эфирном мире. Немного магии мне бы не помешало…
        В дальнем конце коридора сверкнула вспышка, аза ней послышалось шипение, словно кто-то ошпарил камни кислотой. Королева наудачу швырнула боевое заклинание в один из закутков, но меня там не оказалось.
        Поняв, что медлить нет смысла, явыскочил из укрытия и атаковал нежить, пока та разочарованно смотрела в другую сторону. Расстояние было совсем небольшим, апотому, прежде чем Королева сумела опомниться, яуспел нанести два удара. Первый отрубил ей руку, ита мертвой плотью упала на плиты вместе с саблей.
        На втором ударе я сплоховал: не хватило места для размаха, ивместо того чтобы отрубить Азалии голову, лишь неловко проткнул ей грудную клетку, отчего лезвие застряло между ребрами. Судя по тому, как тяжело клинок вошел в тело Королевы, впоследний момент та применила какие-то защитные чары.
        -Жалкий вор!.. - прошипела она, резко развернувшись. - Уничтожу!
        Ее костяная рука просвистела всего в миллиметре от моего лица, едва не задев глаза. Явыдернул меч и плашмя отмахнулся ним, после чего мы закружились в узком коридоре, словно танцоры. Ядержал перед собой красное лезвие, не подпуская Королеву, ата делала осторожные выпады в мою сторону. Боевую магию я успешно блокировал клинком, ощущая кожей обжигающий жар.
        -Признаю, без божественной силы ты тоже кое-что умеешь, - хмыкнула мертвая дворянка. - Но все твое мастерство и грамма золота не стоит против меня…
        Воспользовавшись ее болтовней, ядернулся вперед, беря на излом костяную руку, амечом вновь попытавшись снести Королеве голову. Кнесчастью, сил у меня не хватило, ауже в следующую секунду я почувствовал, как меня схватили за грудки и отшвырнули прочь. Ябольно ударился в доспехи рыцаря, находящиеся в каменной нише, инесколько секунд пытался собрать мысли воедино. Воздух вдыхал с присвистом. Аеще я выронил свой меч.
        Приподнявшись на локте, увидел над собой Королеву. Она была в метре от меня. Черт! Бежать поздно! Да и некуда! Наклонившись, она ударила меня костяными пальцами в грудь, ия почувствовал, как кожа собирается под ее ногтями и трещат ребра. Из легких вырвался протяжный крик боли.
        -Я выну твое сердце, - пропела Королева, смакуя каждое слово. - Сдавлю его в руках и буду смотреть, как из тебя уходит жизнь! А потом… - она ухмыльнулась, - потом подниму тебя и сделаю своим рабом. Ты станешь одним из Падших, Кровавый трактирщик! Орудием в моих руках.
        У меня не хватало воздуха в легких, чтобы ответить ей. Всеми силами я пытался сбить ее руку, но нежить была значительно сильнее. Япредставил, что на моем месте сделал бы Вегейр Нерожденный, ине придумал ничего лучше, чем расхохотаться в лицо своей смерти.
        Королеву это проняло, задело ее самолюбие. Кончики костяных пальцев вошли в мою плоть на добрую фалангу, иона начала сжимать кулак, явно намереваясь вырвать из меня кусок мяса. На моих губах выступила пена вперемешку с кровью. Глазами я пытался отыскать адамантовый меч - единственное оружие, которое могло мне помочь, - но клинок был слишком далеко.
        -Умри! - харкнула мне в лицо Королева и рванула кулак вверх.
        В глазах потемнело. Мне показалось, что мир перевернулся. Вероятно, Королева вновь швырнула меня, словно тряпичную куклу, желая поиздеваться. Пол сменился потолком, ия едва не сломал себе шею о каменный выступ, но по разъяренному воплю Азалии стало понятно, что это не ее проделки.
        Я не мог в это поверить, но в замке началось самое настоящее землетрясение. Стены и пол задрожали, спотолка посыпались пыль и каменная крошка. Решив, что стоять и хлопать глазами сейчас непозволительная роскошь, я, не помня себя от страха, вскочил и, прижимая ладонь к ране, заковылял прочь, насколько это позволяли подземные толчки.
        Сзади в гневе кричала Королева, требуя, чтобы я вернулся. Она бросилась за мной в погоню, ив этот момент потолок окончательно разверзся, инас разделил обвал. Яне тешил себя иллюзиями - подобное препятствие вряд ли остановит высшего мага, - а потому лишь ускорил шаг. Ладонью я ощущал, как кровь под давлением выталкивается из раны. Паршиво! Хуже и не придумаешь!
        Вскоре мне попался выход на широкую террасу, ия наконец понял, что происходит. Причина землетрясения крылась в драконоличе, который, лишившись контроля, впал в буйство и не нашел ничего лучше, кроме как атаковать замок. Беря короткие разбеги, он всей массой врез?лся в крепостные стены.
        Завидев меня, высшая нежить наклонила ко мне громадную голову, ия мысленно попрощался с жизнью. Но чудовище лишь прощупало мою ауру, все еще признавая во мне если не хозяина, то союзника.
        -Хоро-оший ящер… - ласково приободрил я его. Магической энергии у меня в запасе не было, ия при всем желании не смог бы сейчас отдать этой громадине даже самый простенький приказ. Но было приятно, что меня хотя бы не пытаются сожрать.
        А вот Королева, которая появилась на террасе спустя несколько минут - вся в пыли и разгневанная - такой симпатией у драконолича не пользовалась. Завидев бывшую Великую волшебницу, монстр припечатал то место, где она только что находилась, огромной лапищей. Поняв, кчему все идет, яразбежался и прыгнул вперед. Скользкие от крови ладони ухватились за нижнюю челюсть чудовища, ия едва не сорвался.
        Краем глаза успел увидеть яркую вспышку, которой пыталась отстраниться Королева, но даже сложнейшая магия не могла ничего поделать с массой в несколько десятков тонн. Могучая лапа драконолича обвалила террасу, ия завороженно смотрел, как владычица Мрачного королевства исчезает в клубах пыли.
        Правда, насладиться этим зрелищем мне не удалось. Драконолич дернулся, меняя положение, и я едва не разжал руки. Поглядев вниз, понял, что вишу над самым настоящим обрывом - до земли было метров пятнадцать!
        Кое-как уняв дрожь, янашел в себе силы подтянуться и забрался в пасть драконоличу. Здесь воняло мертвечиной и гнилым мясом, но больше всего меня пугал зев глотки, куда я опасался свалиться при любом новом рывке чудовища. Драконоличи по своей природе не требуют пищи, но, по странному стечению обстоятельств, частенько пожирают своих противников. Попав в желудок подобной твари, я растворюсь за считаные минуты.
        Но и прыгнуть вниз я не мог. Все необходимые формулы заклинаний, втом числе и левитации, оставались у меня в памяти, но вот магической энергии было чуть меньше, чем ноль. До недавнего времени я слишком сильно полагался на Искру Звезд и не копил собственные резервы.
        А драконолич тем временем продолжил атаковать замок, ипри каждом его движении мне было все сложнее удерживаться между огромными зубами. Влюбой момент я мог выпасть либо вперед - прямиком на землю, либо назад - вчерный провал глотки. Ни та, ни другая перспектива меня не радовали.
        Некроманты и личи угрозу оценили по достоинству, ивскоре в нашу сторону полетело целое облако боевых заклинаний. Ямог лишь ругаться, болтаясь в пасти беснующегося чудовища и надеясь на лучшее.
        -Искра! - вкакой-то момент не выдержал я. - Нужно поговорить!
        Я не сомневался, что под Куполом Ночи она меня точно услышит. Вот только отреагирует ли?
        Сгустки боевой магии чернильными кляксами взрывались возле морды драконолича. Яумело прятался между большими зубами, но становилось понятно, что в любой момент меня могут достать. Обидно умереть вот так, когда победа могла быть за мной.
        Вскоре, впрочем, яощутил теплоту магической энергии внутри тела.
        В момент, когда драконолич яростно бросился на донжон замка, откуда его поливали боевыми заклинаниями, я все же выпал из его пасти, да так и расшибся бы, если бы не окутавшее меня заклинание левитации. Оно плавно опустило меня возле развалин террасы, акогда я с трудом поднялся на ноги, то увидел стоящую неподалеку «Дарлайн».
        Красивая каштановолосая девушка смотрела на меня без гнева и осуждения. Только тут до меня дошло, что ее образ о многом говорит. Укаждого из Личностей Искра имела свой облик, ираз передо мной стоит Дарлайн, то она не испытывает ко мне ненависти.
        -У тебя ведь не было выбора, верно? - сгрустью спросил я, стараясь не обращать внимания на то, как огромная костяная ящерица заползает на донжон замка Королевы.
        -У каждого свои цели, - кивнула «живой» артефакт. - Это не плохо и не хорошо.
        Я стоял израненный, глядя отупевшими от усталости глазами на «Дарлайн», ив те мгновения мне очень хотелось, чтобы меня кто-то обнял.
        -Я хотел как лучше… - По щекам моим потекли слезы обиды. Ясделал шаг навстречу артефакту и, чем ближе подходил, тем явственнее ощущал циркулирующую по телу Искры магическую силу. - Королеву нужно уничтожить, понимаешь?
        Азалия не могла погибнуть под обвалом, это я знал наверняка. Как и то, что с имевшимися у меня силами справиться с ней не сумею. Возможно, спустя годы, используя мудрость и знания Личностей, чей опыт остался со мной, ястану ей достойным противником. Достигну уровня тех же Великих волшебниц. Но у меня нет столько времени.
        -Скажи, - произнесла Дарлайн, глядя на меня сияющими глазами, - разве тебе плохо жилось до того, как все началось? Здесь, вМрачном королевстве…
        Я нахмурился, не сразу поняв, кчему она клонит. Прошлая жизнь словно бы выветрилась у меня из памяти. Петшей Балашою я был бесконечное количество лет назад. По крайней мере мне так казалось. Беспечный управляющий «Графом Штефэнеску» сменился ожесточенным и затравленным беглецом, а следом - вершителем судеб.
        -Даже если ты убьешь Азалию - станет только хуже. Падшие не призн?ют твоей власти, идаже если я поддержу тебя своей силой, начнется гражданская война. Привычный уклад будет нарушен. Королева больше не будет обеспечивать своих подданных всем необходимым, мануфактуры застынут, ведь без зомби на них некому будет работать. Пищевые культуры, столь привычные для здешних мест, умрут без Купола Ночи, аваши законы перестанут иметь всякий смысл. Это не говоря уже о внешней политике…
        Мы стояли друг против друга. Всего в метре. Ясмотрел в ее яркие глаза и понимал, что она права. Мной двигало лишь желание уничтожить Королеву. Желание разрушать. По сути, лишь мой эгоизм привел к тому, что началась война. Я поставил свое стремление выжить выше общего блага, итеперь миллионы моих соотечественников могли погибнуть из-за меня. Более того, ябыл упорен в своем стремлении не останавливаться, иесли бы Искра не лишила меня силы, неизвестно, что могло бы произойти.
        -Я все равно не смогу ее простить, - тихо произнес я. - Она заслуживает окончательной смерти. За все, что сделала… и сделает.
        Я медленно выдохнул, пытаясь унять дрожь. Ноги стали ватными, захотелось присесть. Искра ободряюще положила руку мне на плечо, ия почувствовал, как затягиваются мои раны, а черная пелена перед глазами рассеивается.
        Из завалов тем временем выбралась Королева. От нее исходила убийственная аура, она жаждала разорвать меня на куски. Но присутствие Искры сдерживало ее.
        -От тебя одни проблемы… - проскрежетала она, глядя, как созданный мною драконолич пытается добраться до обидчиков, руша при этом замок. - Столько ущерба… Эй! Усмири это чудовище…
        Дарлайн посмотрела на меня, словно спрашивая разрешения. Якоротко кивнул. Тогда глаза «живого» артефакта сверкнули ярким светом, ииз драконолича ушла вся сила разом. Огромной тушей он завалился навзничь перед замком, последний раз содрогнув землю и заполнив собой внутренний двор.
        Отведя взгляд, яглухо спросил:
        -И что дальше?
        -Дальше? - Искра задумчиво поглядела сначала на Королеву, а потом на меня. - Думаю, пришло время все спокойно обсудить.
        Эпилог
        Зелла ощущала непривычную усталость. Ее красивый лоб разрезали морщины, она то и дело потирала виски. Война сильно изматывает, вособенности если ты генерал и отвечаешь абсолютно за все.
        Наступление не задалось, это Благочестивая уже признала. Вобщем они потеряли около десяти тысяч солдат, которые больше никогда не вернутся с территории Мрачного королевства. Кто-то обрубил все порталы, восстановил Купол Ночи, ударил исподтишка.
        Великая волшебница не хотела выказывать свое удивление, атем более - страх. Нет, она - пример для остальных. Исчезнет решительность - исчезнет и влияние. Она должна быть чем-то большим, нежели просто человек.
        «Я не хуже учителя», - подумалось Зелле, но мысль об Архароне резанула не хуже ножа. Она вспомнила незнакомца, которого они убили в Драгнире.
        Но действительно ли убили?
        Подумав о неведомом враге, Зелла вдруг ощутила его ауру. Невероятно мощную, первозданную. Словно он был соткан из нитей силы, был самой магией. Даже Архарон в свое время не обладал такой мощью.
        Потянувшись за бокалом вина, Благочестивая случайно задела локтем бутылку, икрасное разлилось на карты местности, словно бы заливая территорию Мрачного королевства кровью. Как символично… Ругнувшись, Зелла щелкнула пальцами, очистив бумагу с помощью магии, ихотела было уже позвать своего адъютанта, как в комнате резко похолодало.
        Аура, которую она смутно ощущала до этого, усилилась. Теперь не осталось никаких сомнений, что принадлежит она не смертному.
        Возле дверного проема из нитей света начала появляться человеческая фигура. Зелла напряглась, так как Драгнир сейчас был одним из самых защищенных мест в мире. Телепортироваться сюда просто так не смог бы никто.
        Перед Великой волшебницей предстал Архарон, скрестивший кончики пальцев и поглядывающий с доброжелательностью любящего дедушки.
        -Кто бы мог подумать, что этот кретин снимет печати… - вздохнула Зелла, сразу все поняв. - Хотя это все объясняет. Иего силу, иего мастерство.
        Великой волшебнице захотелось сплюнуть прямо на карту, где еще виднелись винные пятна. «Живой» артефакт со свободной волей - это еще хуже, чем всесильный джинн без оков.
        -Чего ты хочешь?.. - проскрежетала Зелла, готовая защищаться и атаковать.
        -Я пришел передать послание, - чинно склонил голову «Архарон». - Мне нет дела до жизни и смерти отдельных людей - вконечном итоге значение имеет лишь вечность, - однако война, которую ты затеяла, дитя…
        -Не называй меня так!
        -Война эта обречена на провал, - закончил мысль «Архарон». - Ты ведь уже поняла, что Купол Ночи не исчезнет? Войска придется проводить через Пограничную пустошь, и даже если у тебя получится, то на стороне Мрачного королевства все еще есть я.
        -Зачем тебе это нужно? - Зелла чувствовала, как покрывается гусиной кожей.
        -Я выбираю быть обязанным одному человеку. - «Архарон» пожал плечами. - Человеку, который освободил меня. Это мой выбор. Выбор, не долг.
        -Понятно.
        Зелла встала. Она уже отослала ментальный импульс всем остальным Великим волшебницам и Владыкам магии, но сражаться против ничем не сдерживаемого «живого» артефакта - все равно что бросить вызов богу. Победить можно, но в редких случаях и слишком высокой ценой. Битва с Темным Властелином в свое время это доказала.
        Благочестивая пристально смотрела на Искру Звезд, которой еще недавно хотела завладеть.
        «Архарон» тем временем неожиданно сменил облик. Вместо высокого седобородого мужчины появилась миниатюрная девушка с каштановыми волосами. Она тут же широко улыбнулась, уточнив:
        -Ну, япошла, ладно?
        Зелла лишь прикусила губу. Она вся дрожала от напряжения, готовая в любой момент применить сложнейшие заклинания. Но в то же время понимала, что один на один не имеет никаких шансов. Аура, окружавшая Искру Звезд, была слишком пугающей.
        Но послание, которое донесла «живой» артефакт до военачальника «светлой» коалиции, было услышано.
        Закатное солнце отражалось от морской глади, слепя глаза. Амори Бэнсай сидел на влажной от соленых брызг скале, поглядывая на горизонт. Вруках он вертел небольшую тряпичную фигурку, выпачканную в засохшей крови.
        -Дело сделано, - произнес Петша, иллюзией возникший в сознании Кардинала.
        Амори кивнул. Он смотрел на то, как океанские волны накатывают раз за разом на берег, пенясь и впитываясь в песок. Высший маг Святой земли был доволен. Хрупкий баланс восстановлен, но надолго ли?
        -Спасибо, - произнес Бэнсай, вчьих глазах отражался закат. - Иудачи тебе.
        Фигурка, которую он вертел в руках, медленно начала истлевать, просачиваясь песком сквозь пальцы. Вскоре от нее ничего не осталось, как не осталось и той силы, что напитывала артефакт.
        Заклинание, которым Кардинал удерживал Петшу Балашою, было разрушено.
        Я стоял на длинном и широком перроне, столь гладком, что меня всякий раз посещала мысль - мрамор это или что-нибудь другое? Вокруг сновали гремлины, по обыкновению мало обращающие внимание на людей. Иногда, правда, кто-то останавливался и словно бы принюхивался к моей сумке, где лежали золотые монеты.
        Я беззлобно улыбался, некоторым грозил пальцем. Но несмотря на внешнюю беспечность, настроение было гадким.
        -Ваш-ш экспресс прибудет через полчас-са, - уведомил меня гремлин с серебряной шерстью, оформляющий мои документы. - Что-то запрещенное с с-собой вез-зете?
        Я пожал плечами, мол, лучше проверь сам. Взгляд мой то и дело падал за пределы перрона, где вместо рельсов клубилась густая тьма. Интересно, что случится, если туда свалиться ненароком?
        -Мы не являемся хранителями других миров, а потому про цель визита спраш-шивать не стану. Другое дело, что пропускаем мы далеко не каждого, господин Балаш-шою.
        -Ну я ведь ваш давний клиент, - улыбнулся я, но гремлин лишь сурово на меня посмотрел. Его пушистые уши в раздражении дернулись, ия понял почему: банк «Костяной дракон» понес огромные убытки из-за истории с Искрой Звезд. Да и плевать. Все уже позади.
        Мне сложно описать, что я чувствовал в тот момент, глядя в клубящуюся тьму за перроном, по которой вскоре должен был заскользить экспресс гремлинов. Одно дело покинуть свое королевство, совсем другое - свой мир. Ия не знал, суждено ли мне когда-нибудь вернуться.
        -У вас-с только ручная поклажа? - уточнил гремлин, сверяясь со своими списками. - Хотите доплатить за услуги нос-сильщика?
        -Нет, спасибо.
        -При оплате работы двух нос-сильщиков мы даем с-скидку, - облизнувшись, пробормотало ушастое и несомненно ушлое существо. - Выгодно.
        Я достал из сумки десять грамм золота и вручил гремлину, сказав, что носильщик не требуется, но монету пусть оставит себе. Тот расплылся в широкой зубастой улыбке. Выходное пособие мне выплатила казна Мрачного королевства. Всопроводительных бумагах значилось: «За заслуги перед страной», - но я понимал, что Королева попросту откупилась от меня, скрежеща зубами от ненависти и выбрав меньшее из зол.
        Пока ей нужен Купол Ночи, аИскре Звезд импонирует моя персона - я в безопасности. Другое дело, что ничто не помешает отправить за мной следом убийц, и мне казалось, что так оно и случится.
        Месть - блюдо, которое подают холодным. Придет время, ия вернусь в Мрачное королевство. Вернусь не тем, кем был, обретя новую силу.
        Со свистом и в клубах пара на подземный вокзал прибывал экспресс. Вырвался он из облака мрака, начав торможение. Гремлины-носильщики засуетились. На перроне я был единственным пассажиром, кто собирался покинуть не только Мрачное королевство, но и целое измерение.
        Хмыкнув, я достал из кармана золотистый билет и двинулся к вагону.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к