Сохранить .
Адъютант Леонид Демиров
        Мания крафта #2
        У любой победы есть своя цена. Действия героя не остались незамеченными и теперь к его родному поселку движется настоящая армия.
        Что делать - сражаться, прятаться или пытаться вступить в переговоры? Из другого мира появляются неожиданные союзники, но им самим приходится бороться за место под солнцем. Стоит ли сохранение личной тайны сотен чужих жизней? И не привлекут ли действия героя внимание еще более опасных игроков?
        Леонид Демиров
        Мания крафта. Том 2. Адъютант

* * *
        Глава 1. Приготовления
        Иногда случается, что люди делают верные выводы из совсем неверных предпосылок. Я столько ломал голову над тем, как бы предупредить своих односельчан о появлении огромной «армии тьмы», но, кажется, они прекрасно справились сами. А я так и стоял, пытаясь осмыслить сказанное Аргусом, лидером деревни. Мне не послышалось?
        - Владыка демонов? Но это же значит… - рассеянно пробормотал мастер Бранд.
        - Да. Скорее всего, - кивнул Аргус. - Империя Гензо готовится к новой войне.
        Я задумался, прокручивая в голове события последних месяцев. Конечно, гоблина-мага убил я с помощью портала. Но никакого отношения к недавнему нападению на деревню это не имеет. Вроде бы… Или имеет? Может, враги напали, чтобы выманить тех, кто убил их крутого артефактора? Ловили меня, так сказать, на живца. А я, дурак, вдобавок показал им свою портальную магию! Это скверно. Ох, чует мое сердце, теперь от нас точно не отстанут! Какой же я идиот! Нет, конечно, видели они Ариэль, но какая теперь разница? Сейчас наш поселок точно будет под прицелом. И все из-за меня. Нечего было высовываться! Говорил мне мастер держать свои козыри в рукаве. Но у меня не оставалось выбора! Не бросать же детей в плену у гоблинов. Да и город, в смысле поселок, - его спасать тоже надо было любой ценой. Гоблины не остановились бы на парочке поджогов! Так что теперь ничего уже не попишешь. Даже знай я все наперед, ничего изменить бы, наверное, не вышло.
        Но Владыка демонов… Надо учитывать, что армия включает в себя не только великое множество обычных солдат - недалеких гоблинов, сумасшедших орков и заносчивых темных эльфов. Это еще и их могущественные лидеры - лейтенанты, капитаны, генералы. Которые по силе, скорее всего, ничуть не уступают артефактору, что совсем недавно чуть не отправил меня на тот свет. Или покойному мастеру Солару. И вишенка на торте - их Владыка. Понятно же, что кого попало владыкой не назовут! Наверняка тот еще монстр! И у него, как ни крути, на меня теперь наточен зуб. Даже два, учитывая, что смерть Солара, скорее всего, тоже повесят именно на меня. А ведь даже мне понятно, насколько ценным экспертом он был. Да и гоблин-артефактор наверняка тоже не какая-нибудь мелкая сошка. А своей хваленой Магией пространства я теперь уже точно никого не удивлю. По спине пробежали мурашки.
        Хе-хе. Хе-хе-хе. Помилуйте, мне же всего шесть лет! А можно я просто посижу в своей уютной пещере? Заберу туда маму и папу, ну и вообще всех, кто захочет переждать войну в укромном месте. Только как бы это провернуть, не раскрывая перед всеми своей портальной магии? Ну, что-нибудь придумаем. А вот Ариэль придется отправить на поле боя. Нет, она, конечно, очень сильна. По моим оценкам, почти на уровне золотого авантюриста, то есть чуть слабее самого Бранда. Но против целой армии… Прости, моя девочка, кажется, эту войну тебе не пережить. Надо будет подумать над надежной системой самоуничтожения, чтобы никто в итоге не понял, что она - это не я…
        Ох, что-то я совсем раскис! Если подумать, в пещере должно быть действительно безопасно. Особенно если удастся раздобыть защиту от Пространственной магии. Тот мальчишка точно пользовался чем-то подобным. Надо будет расспросить учителя об этом. А если у нас будет надежное убежище, мы вполне могли бы вести партизанскую войну. Сжигать мосты, срывать поставки продовольствия, устраивать ночные бомбежки. И если после «гибели» Ариэль нападения прекратятся, то меня настоящего никто и не подумает искать. Похоже на план? Но мне придется быть предельно осторожным, чтобы пещеру не обнаружили. Предусмотреть все варианты! В любом случае эту кашу заварил я, и мне ее расхлебывать! Так, где моя большая ложка?
        Немо! Пиши новый список задач. Заголовок: «Война». Та-а-ак, что же мне нужно? Во-первых, я хочу там все видеть! Движения войск и все такое. Мы можем сделать беспилотник? В смысле настоящий, с крыльями. Нужен небольшой самолетик. Запитаем его от малого орба. Сделаем ему камуфляж при помощи «Миража». Будет нам и карта, и разведка. И не придется ради этого вырубать все деревья в округе… Вот только нужно будет, наверное, купить через Систему возможность пользоваться сразу двумя орбами. Это дорого, но выбора у меня не остается. Очков Развития осталось совсем мало, но война - дело наживное!
        Дальше. Мне нужно оружие - дальнобойное, мощное, неотразимое. В общем, время пришло - создадим рельсотрон! Нельзя просто так попасть в мир меча и магии и не построить рельсотрон. Сделаем тяжелую пушку, крейсерскую, главный калибр. Откроем напротив нее портал, и будет вам настоящий «гнев богини»! И вообще, все, что связано с электричеством и магнетизмом, нужно исследовать. Для начала хватит этих двух целей. Хочу еще атомную бомбу, но это было бы уже слишком. Админы этого мира точно выдворят меня взашей, если я им тут ядерную войну устрою!
        И кстати, придется нам всерьез заняться нижними уровнями пещеры. Наверняка понадобится много места для беженцев. Зуб даю, большинство жителей деревни не уйдут отсюда даже под угрозой скорой войны. Скажут: «Мы маленькая деревня, кому мы нужны?» - «Я тут родился, я тут жил, тут и помру!» Откуда же им знать, что я разворошил огромное осиное гнездо! В общем, Немо, бери Ариэль и начинайте приводить в порядок пещеру волков. Нам понадобится много топлива, так что займись заодно и дровами. Можешь взять еще пару буратин себе в помощь. Только не рубите возле самой пещеры. Там все, как и прежде, должно остаться нетронутым! Надо еще подумать, как скрыть дым от печей, чтобы он нас не выдавал. Чертежи мини-самолета мы с тобой ночью набросаем, ими следует заняться в первую очередь. Какая же это война - без разведки? Дальше по приоритету железо и стекловолокно. Этого добра нам понадобится много. Хорошо бы найти подходящий песок в подземелье, но если что, сырье мы просто купим.
        Приведя мысли в порядок, я слегка успокоился. Действительно, какого черта? С куклой, убежищем и Магией пространства мне, по большому счету, вообще ничего не угрожает. Все заботы может взять на себя Ариэль. Так что мне и пальцем пошевелить не придется! Разве что извилинами. Война? Не, не слышал. Не детское это дело! Так что пойду-ка я лучше спать!

* * *
        Утром мастер искал Ариэль, и мне пришлось отправить ее в деревню. Больше часа мы выслушивали пустую болтовню взрослых. А ведь могли бы работать! Вы понимаете, что от дел меня отрываете? От важных дел! Если коротко, Ариэль предложили участвовать в разведывательном походе в земли демонов. Наверное, из этого вышло бы неплохое приключение, и при других обстоятельствах я бы с радостью согласился. Но не в этот раз!
        Слушать взрослых было довольно скучно, так что мы с Немо продолжили работу над чертежом беспилотника, которую начали еще ночью. За основу мы взяли модель игрушечного истребителя FunJet с самым обычным пропеллером на магической тяге. Насколько я помню, эта модель хорошо ведет себя и на больших, и на малых скоростях. Топливом, конечно же, будет служить не электричество или бензин, а Магия металла. Правда, ради увеличения мощности пришлось соорудить что-то вроде редуктора с тяжелым маховиком. Наверное, можно считать это двигателем. Над сервоприводами, которые будут управлять элеронами, рулями высоты и направления, тоже пришлось поработать. Нагрузка там очень большая, и просто «вшить» в них Магию металла не выйдет. Да и точность требуется высокая.
        Оригинальных пропорций и размеров я, к сожалению, не знал. Хорошо хоть удалось повторить форму корпуса и, самое важное, профиля крыльев по просмотренным когда-то видеороликам. Многие детали авиамодели специально сделаны подвижными, чтобы во время испытаний можно было быстро подогнать центр тяжести и подъемную силу. Некоторые тонкости дела я, слава «Ютьюбу», даже помнил. Например, трюк со смещением двигателя для компенсации отдачи от винта. Материал выбрал тот же, что для корпуса Широ - тонкие прессованные листы биополимера. Он тяжеловат, но ничего, мощности у нас предостаточно. Размах крыла чуть меньше метра, так что запускать можно прямо с руки. Через день детали будут готовы, и я смогу узнать об окрестных землях все, до мельчайших подробностей, а передвижения врага видеть чуть ли не в реальном времени. В теории такая моделька вполне может разгоняться до двухсот пятидесяти километров в час и выше. Даже немного жаль эту вашу разведку!
        Последний штрих - встроенные камеры, работающие на Магии воды, как и глаза Ариэль. Одна широкоугольная, для картографии, а вторая подвижная, с большим зумом, для шпионажа. Куда же без этого?
        Ну, а общий смысл собрания можно было сократить до одной фразы: «Кажись, война, но авось до нас не дойдет». Ага, конечно!
        Порадовало то, что расследование подтвердило наши слова про портального мага, и после непродолжительных споров Ариэль получила солидную вознаграждения, которое полагалось защитникам. Да, снаряжение с тел гоблинов уже собрали и оценили. Самой дорогой была экипировка тифлинга, а его списали на «наш счет», так что все честно. Господин Аргус даже расщедрился на премию из казны. Мы получили два небольших накопителя, вроде тех, что были в моем браслете, и небольшую сумму золота (четыре монеты) от поселка. Ладно, будем считать, что не зря отсидели эту «планерку». Еще выяснилось, что такие нападения совершались не только у нас, но и во многих соседних городах и поселках. И кажется, наша победа дала всем небольшую передышку: атаки резко прекратились. Может, и правда пронесет и сюда не явится большое войско? Пойдут себе на столицу. А я - что я? Ну в смысле Ариэль. Приезжая авантюристка, сегодня тут, завтра там. Магам пространства плевать на расстояние. Убить они ее уже пытались - не вышло.
        После военного совета я отправил куклу по делам, а сам тихонько поговорил со своим наставником. Рассказал как бы по секрету, мол, переживает моя подруга, что приближается война, а она почти не знает разрушительных заклинаний. Чуть не погибла из-за этого. Мастер задумался, потом расспросил меня, что я о ней думаю и можно ли ей доверять. И после некоторых колебаний согласился показать Ариэль несколько хороших приемов. А заодно и мне будет полезно взглянуть, как могут колдовать взрослые сильные маги. Раз уж я его совсем не слушаю. До сих пор мне хватало простых заклинаний из учебника по рунам, но они уж очень примитивные. Вернее даже, прямолинейные. Потребляют много маны и не годятся для реальных сражений.
        Большую часть дня нам с родителями и марионеткой придется разбирать завалы, чтобы перенести уцелевшие вещи обратно в школу. Нам вызвался помогать Андер (ну кто бы сомневался, там же будет Ариэль!) и, как ни странно, моя троица «детективов». Не думаю, что мы надолго задержимся в школе, так что это тоже дурной труд. Но война войной, а жить и спать где-то надо!
        Глава 2. Тренировка
        На рассвете я с удивлением обнаружил, что наша авиамодель уже готова. Нет, конечно, было очевидно, что кукла под управлением Немо может работать быстрее обычного человека, но все равно не ожидал такой прыти от этих двоих! Правда, времени на забавы с новой игрушкой у меня совсем не было. Мы только и успели, что провести один тестовый вылет возле пещеры, чтобы откалибровать центр тяжести и исправить прочие мелкие недочеты. Это, конечно, не первый мой опыт полета - авиасимуляторов в моей юности было немало, но одно дело летать по виртуальному миру, и совсем другое - по реальному. Ощущения несравнимые и незабываемые! Даже жалко все бросать и идти к Бранду. Но ничего не поделаешь, придется с этим немного повременить.
        Незаметно выскользнув из дома (домашний арест все еще был в силе), я захватил с собой Ариэль, и мы отправились к наставнику. На этот раз не домой, а на местный полигон - заброшенный пустырь недалеко от поселка, где можно было отрабатывать разрушительную и, что важнее, оглушительную магию, не привлекая лишнего внимания. Одно удовольствие ходить с Ариэль. Меня преспокойно выпустили за ограду! И никаких порталов. Во-о-от, вот она, свобода взрослого человека! Аж мурашки по коже.
        Наконец мы встретились с Брандом, и я воспользовался случаем, чтобы задать ему через Ариэль все накопившиеся у меня вопросы. Начал с самого важного:
        - Мастер Бранд, скажите, а есть ли какой-нибудь способ защиты от пространственных магов? Ведь они могут открыть портал прямо внутри твоего тела!
        Учитель вздохнул.
        - Вообще, все, что касается этой магии, не принято афишировать, но раз вы уже сталкивались с пространственным магом и, скорее всего, столкнетесь снова, то слушайте. Киара, тебе это тоже стоит узнать, - он многозначительно посмотрел на меня. Ну да, у меня ведь тоже есть эта магия.
        - Портальная магия, - продолжил он, - как и любая другая, уязвима перед молнией. Если вы создадите «шаровую молнию» достаточной мощности, то в небольшом радиусе вокруг нее открыть портал будет невозможно.
        Так вот как тот мальчишка блокировал мои порталы! Видимо, у него был какой-то артефакт с очень похожей функцией. Это надо срочно проверить и сделать такой же. Возможно, дело в электромагнитных помехах, которые наверняка генерирует «Шаровая молния»… Надо попробовать сделать магнетрон[1 - ПРИМ.: магнетрон - генератор микроволнового излучения. Основной компонент любой микроволновой печи] и проверить, открываются ли рядом с ним порталы.
        - Если портал уже открыт, то есть и способ его уничтожить. Но для этого вам нужно создать неподалеку от него мощную молнию: либо природную, либо магическую, равную ей по силе. Только имейте в виду, слабейшая природная молния содержит в себе не менее тысячи единиц маны. Лучший способ - сделать ловушку высокой мощности и разрядить ее. Только разряд должен ударить очень близко к порталу, в идеале - прямо в него. Скажу сразу, так можно разрушить не только портал, но и почти любую магию, однако этим редко пользуются, поскольку требуется длительная подготовка и довольно много маны. Не каждому магу это под силу. Если только вокруг не бушует гроза. Тогда можно призвать природную молнию - скажем, запустить в небо груз на тонкой металлической проволоке. Еще замечено, что молнии любят прыгать по мощным световым лучам. Но не вздумайте направлять их в небо напрямую, ведь тогда молния ударит прямо в вас. Вам нужен заземленный отражатель света - например, полированная часть брони или «железная кожа» вашего врага. Вообще, молния - одно из самых грозных видов оружия против магов.
        Ага, так вот почему я сумел достать того крутого мага-артефактора. Как же хорошо, что я выбрал для ловушки именно молнию, а не огонь! Она уничтожила всю его защиту. А еще она способна разрушать порталы и отменять магию. Думаю, я догадываюсь, в чем причина. Все дело в мощном электромагнитном импульсе, который создает молния. Но есть способ сделать такой импульс и без всякой грозы. Причем гораздо, гораздо мощнее. Кажется, я скоро начну мастерить кое-что поинтереснее рельсотрона… На ядерном оружии я пока поставил крест, а вот электромагнитную бомбу создать можно и даже нужно! И не так уж сложно на самом деле. Очень перспективная идея! Ладно, с защитой разобрались, а что насчет атаки?
        - Мастер, магия в книге, что вы мне дали, ужасно глупая и ленивая. Я трачу так много маны, а результата почти нет. Взрыв «огненного шара» - совсем даже не взрыв, скорее, просто… хлопок? Мне почему-то кажется, что, если бы целая сотня маны действительно взорвалась, должна бы остаться огромная воронка размером с дом! А не жалкая ямка, как с «огненным шаром».
        - Что ж, ты права. У тебя хорошая интуиция! Чтобы это понять, маги древности проводили опыты с опасными взрывчатыми веществами. Сейчас начинающих магов редко учат настоящей разрушительной магии. Ведь даже сотня маны в умелых руках может принести немало бед. А это запас маны годовалого ребенка! Вот почему книг по магии не бывает в школьных библиотеках, а мастера передают знания лишь тем ученикам, которые к этому готовы. К счастью, самоучкам по силам лишь самая примитивная магия, иначе они все ходили бы с протезами вместо рук!
        Я густо покраснел, вспомнив, что и сам когда-то допустил такую «оплошность». Мне тогда и правда чуть руку не оторвало!
        - Но мы на пороге войны, и вам обеим нужно уметь себя защитить. Поэтому слушайте внимательно. Но имейте в виду, этот прием очень опасен. Вы можете навредить и себе, и окружающим, если не будете соблюдать технику безопасности. Так что сейчас залепите уши воском и смотрите внимательно.
        Мастер собрал в руке небольшой шар воды. Ну, допустим… Потом окружил его световым щитом-пузырем. А это еще зачем? И только потом добавил руну «огненного шара». А-а-а, кажется, я начинаю понимать! И как я только сам до такого не додумался? Это же так просто! Маг бросил сферу в середину полигона. Внутри оболочки вспыхнул яркий свет, она вся покрылась трещинами, а потом оглушительно взорвалась, оставив большую воронку и осыпав нас земляной крошкой. Мы достали затычки из ушей и похлопали мастеру. Это было действительно круто! Настоящая взрывчатка!
        - Это заклинание называется «Паровая бомба». Самое главное, что я потратил чуть более полутора десятков маны. Кто готов объяснить мне, откуда такой разрушительный эффект?
        - Внутри светового щита образовался шар очень сильно нагретого водяного пара, возникло критическое давление, отчего щит не выдержал и лопнул, потому и случился взрыв, - ответил я через Ариэль.
        Я невольно вспомнил «Разрушителей легенд», которые тоже как-то пытались сделать бомбу из бытового бойлера. Но в итоге получили что-то вроде ракеты. А еще они пытались повторить паровую пушку Аристотеля. Эх, ностальгия! И кстати, о пушках. Очевидный недостаток таких бомб в том, что их нужно метать в противника. Но что если сделать что-то наподобие пневматической винтовки, вроде тех, что используют для игры в пейнтбол? Воду можно извлекать прямо из воздуха - не придется таскать с собой никаких боеприпасов. А разрывные снаряды будут наносить огромный ущерб и легко справятся даже со стандартными магическими щитами. Бу-га-га-га!
        - В ваших умственных способностях, леди, я и не сомневался. Вам уже знакома подобная магия?
        Я вернулся с небес на землю. Идея отличная, но обдумать ее я еще успею.
        - К сожалению, нет. Теперь мне даже немного стыдно за свое невежество. Мой первый мастер обучал меня совсем недолго и совсем иным вещам. Думаю, он считал, что всему остальному я могу научиться и без его помощи.
        - О, так у вас все-таки есть учитель? Было бы интересно с ним познакомиться! - оживился Бранд. - К слову, если вы захотите продолжить обучение магии, я мог бы дать вам рекомендацию в Академию магии, думаю, там будут рады такой способной ученице. У меня есть кое-какие связи…
        - Спасибо большое! - Ариэль вежливо поклонилась. - Но на это уйдет много времени. А нам придется сражаться очень скоро. И с превосходящими нас по числу врагами. Вы не могли бы поделиться еще какими-нибудь способами борьбы с большим количеством противников? У меня довольно много маны, но не хочется бездарно тратить ее перед врагом.
        - Так вы планируете остаться и участвовать в сражении? Очень смело с вашей стороны! И благородно. Но вы же так молоды, неужели не боитесь? Впрочем, я не думаю, что здесь вообще будут серьезные бои. Может, еще пара стычек, вроде тех, что случались недавно. Так можно получить неплохой боевой опыт… Что ж, если у вас хорошо развито Чувство маны, то возможно, вы сумеете овладеть и этим.
        В его руке образовалась дюжина крошечных водяных шариков, затем каждый окутался полупрозрачной оболочкой. Мы поспешно зажали уши. Маг вытянул руку, и рой шариков устремился к цели, рождая целую череду небольших взрывов.
        - Это уже «Рой паровых бомб», он требует высокой концентрации, но ничего невозможного в этом нет. Кстати, очень хороший щитолом. Попробуйте!
        Я временно взял на себя управление Ариэль. Сосредоточился, создал миниатюрные водяные шарики, накрыл их защитной оболочкой. Пропорции энергии примерно один к трем, причем именно в пользу щита, насколько я понял, глядя через свои рентгеновские очки. Дюжина сразу у меня не получилась, но шесть снарядов я отправил в цель. Раздались взрывы.
        - Хороший результат для новичка. У вас талант! - похвалил меня Бранд. А я вернулся в свое тело, вернее, просто отключился от управления куклой.
        Вручную таким заниматься довольно муторно, но, если я подключу Немо к управлению заклинанием, ей не составит труда управиться и с сотней снарядов… или пневмопушек. Была бы только вода и мана! Хотя демонстрировать подобное при Бранде не стоит. И вообще ни перед кем. Но в качестве козыря сгодится!
        - Я так понимаю, подобные трюки есть для разных стихий?
        - О, да, и их множество. Если вы владеете Магией исцеления, то для нее существует очень специфическая руна. «Поиск жизни». Ох, к сожалению, у нас нет подопытных животных…
        А вот это плохо. Очень плохо! Если он сейчас попробует направить «Поиск жизни» на Ариэль, быть беде… Я поспешно выскочил вперед.
        - А давайте я буду подопытной! Я шустрая!
        - Боюсь, от самонаводящегося заклинания даже ты не сможешь убежать, Юла. Но не переживай, я создам не боевую магию, а дистанционное заклинание поддержки.
        Он создал светящийся желтоватым светом шар, а я во все глаза высматривал через очки руны, которые он использует. Светящийся шарик вырвался из руки мастера и по кривой траектории рванул ко мне. Рывок! Я метнулся в сторону, уклоняясь от снаряда, но тот изменил направление, сделал дугу и в конце концов врезался в мое тело. Щекотно! Немо, что у нее за эффект?
        - Тело подверглось воздействию заклинания «Усиление потока маны». Слегка повышена эффективность заклинаний, скорость регенерации маны, скорость передачи маны…
        Довольно интересный эффект! Хоть и очень слабый. Эту руну точно стоит взять на вооружение. Собственно, обе эти руны. Самонаведение может быть чертовски полезно.
        - Пожалуй, большинство самых важных боевых заклинаний относятся к Магии света. Поэтому маги стараются во что бы то ни стало овладеть ею. Вот, только взгляните на это.
        Маг достал из сумки несколько до блеска отполированных серебряных пластин, взмахнул рукой - и они полетели вперед, образовав круг. Затем он создал «Световой луч». Тот отражался от одной пластины, направлялся к следующей и так далее, рисуя остроконечную звезду, расчерченную световыми линиями. Было очевидно, что внутри такой «пентаграммы» мало кто сумел бы выжить.
        - Здесь потребуется точность и опыт. Выстраивайте цепочку последовательно. В конце вы должны увидеть последнее зеркало в отражении первого. Придется изрядно потренироваться, чтобы суметь повторить это в запале боя, но оно того стоит. Только будьте осторожны с рыцарями. Пластинчатая броня может создавать блики и рикошеты.
        О, я знаю, кто может сделать это в любых условиях. И не только с пятью зеркалами.
        - А как правильно защищаться и пробивать защиту?
        - «Световой щит» дает хорошую защиту от большинства атак, кроме самой стихии света. От нее лучше всего защищаться металлической кожей. И берите металл посветлее, лучше всего серебро, хоть оно и дороже. Если под рукой нет железа, имейте в виду: ледяные и водяные щиты тоже хорошо рассеивают световые атаки. Чтобы пробить «Световой щит», нужно сконцентрировать много энергии в одной точке. Если «Паровая бомба» взорвется прямо на нем, то щит, скорее всего, не выдержит такой нагрузки. Но время взрыва должно быть рассчитано очень точно. Так что уклоняйтесь и имейте в виду, ваш противник тоже будет уклоняться. Магия бомб в этом деле не лучший помощник. Опять же, лучшими атакующими заклинаниями будут Световая пушка и Молния. Конечно, есть и другие бронебойные умения и даже специальные боеприпасы для луков и арбалетов.
        - А на чем вообще держится этот щит? Что если в него врежется что-то тяжелое?
        - О, это очень правильные вопросы! Действительно, не обязательно разбивать щит, чтобы нанести ущерб магу. Тяжелый кинетический удар - от массивного молота, например, или каменного снаряда - тут же передается магическому ядру владельца. Получите сильный толчок под дых. Вот почему опытные маги используют массивные металлические посохи в качестве основы этого заклинания. Они компенсируют отдачу от таких ударов. Для воинов ту же роль играют доспехи. И вообще, получить по лицу собственным щитом тоже не самое приятное дело, так что от тяжелых атак лучше закрываться чем-то вроде каменной стены.
        Затем мастер принялся объяснять нам, как создавать направленную молнию, бьющую прямо из руки. Для этого следовало создать щит у себя под ногами и канал ионизированного воздуха с помощью Магии огня, чтобы разряд пошел в нужном направлении. Мы расспросили мастера о возможностях других стихий и узнали еще несколько полезных рун. За одно занятие всех приемов не изучить, но нам пока хватит и этого. Теперь, когда я понимаю, как работают составные заклинания, смогу сам находить новые полезные комбинации. Во многих играх сочетание нескольких стихий играет важную роль. Разлить воды и ударить молнией - это же классика! И про «Паровую бомбу» мог бы сам давно догадаться. Но как-то не задумывался. Да и занят я был созданием своей Ариэль. На данный момент она мое самое полезное изобретение и сильнейшее оружие. Теперь и работать меньше приходится, и со взрослыми можно нормально пообщаться. Без всех этих «Деточка, ты не потерялась, тебя отвести к маме?» Потерялась? Да у меня самые точные карты во всем вашем примитивном мире, милочка!
        К слову, о картографии. Как только закончились уроки Бранда и рутинные домашние заботы, я вернулся к своему новому развлечению - самолету-разведчику. Хотя с нашими новыми знаниями, наверное, стоит уже называть его бомбардировщиком. Интересно, у армии Владыки демонов есть свои военно-воздушные силы? Какие-нибудь всадники на грифонах или ручные соколы? В теории с Магией металла я и сам мог бы полетать, на манер киношного Магнето, но такое удовольствие требует немало маны - от шестидесяти до ста единиц в минуту, как у заправского реактивного ранца, да и скорость оставляет желать лучшего. Мой самолет в этом плане просто эталон экономичности. И скорости. Даже соколы-сапсаны развивают свои знаменитые триста километров в час только в пикирующем полете, а в реальности не разгоняются выше сотни.
        Наконец Ариэль отправилась на заслуженный отдых в пещеру, а я установил ее ядро (орб) в корпус самолета. К сожалению, пользоваться ими обоими одновременно я еще не могу. Взлетно-посадочная полоса нам не нужна: в самолете хватает металлических деталей, так что вертикальный взлет с помощью магии не проблема. Я, как обычно, в своем бассейне, а значит, нас снова ждет веселуха. Немо, запускай!
        Йу-ху! Я свободен! Словно птица в небесах!
        Боги, как же это круто - носиться над землей на такой огромной скорости! Я едва успеваю уклоняться от вершин деревьев. Ладно, не хотелось бы разбить свою игрушку в первый же день. Поднимемся выше. Гораздо выше!
        Я свободен! Я забыл, что значит страх!
        От высоты перехватывает дух, а товарищ Кипелов так и рвется на волю, со своим, с позволения сказать, неубиваемым хитом. Интересно, летчики тоже мурлыкают его себе под нос? Или орут во все горло - все равно же никто их не услышит. А потом такие: «Кхм, первый, первый, это Дельта-фокстрот, полет нормальный, повторяю, полет нормальный».
        Фигуры высшего пилотажа дались мне нелегко. Скажем, «бочку» или «мертвую петлю» я еще могу исполнить, но не более того. Несколько раз я даже входил в штопор и мне приходилось выравнивать самолет магией. Ну да ладно, постепенно привыкну. К тому же вести на нем воздушные бои я пока не собираюсь. Большую часть времени Немо просто будет заниматься «аэросъемкой». Набрав хорошую высоту, мы сделали несколько витков по спирали вокруг деревни. Близко подходить не стоит: эта штука довольно шумная, птицы таких звуков точно не издают. Наконец-то у нас появится точная карта всех окрестностей! Составлять ее с помощью порталов - ужасно дорогое удовольствие.
        Несколько раз нам попадались птицы и даже целые стаи. Но сравниться с нами в скорости им явно не светит. Зато сколько паники! Для них самолет - однозначно хищник, большой, быстрый и очень шумный. Я отключил двигатель, сбавил скорость и тихонько спланировал к небольшому клину местных «журавлей», присоединившись к их построению в самом хвосте. Сперва они ничего не заметили, но затем строй пошатнулся, и бедолаги бросились врассыпную. Интересно, а хищные птицы тоже так троллят своих младших собратьев?
        Ну ладно, хватит дурачиться! Я направил самолет в сторону империи Гензо - нашей «страны демонов». Даже с огромной скоростью нашей авиамодели лететь ей придется долго - несколько часов. А пока можно отдохнуть и полюбоваться видами. Ради интереса я переключил основную камеру на магический рентген. После изготовления очков у меня осталось несколько небольших пластинок нифелита, которые я встроил в свой беспилотник. Удобно же! Наблюдать за изнанкой мира довольно интересно - на земле сразу же подсвечиваются яркие точки. Наверняка это живые существа - волки, кабаны, слаймы или еще какие-нибудь монстры. Чем дальше от цивилизации, тем более опасных и необычных существ можно встретить. Я не удержался и, найдя огонек поярче, спикировал вниз. Кажется, я вижу ее очертания: длинное тело, множество ног - это гигантская сколопендра? Видел несколько рисунков подобных существ в библиотечных бестиариях. Не тот противник, с которым хотелось бы встретиться лицом к лицу. Но против крылатого врага она совершенно бессильна.
        Я сбросил вниз заклинание, которому нас научил Бранд, - «Паровую бомбу» с самонаведением. Настоящая ракета! Единственная беда - эта штука довольно медлительная. Через несколько секунд раздался взрыв, а огонек начал тускнеть, пока совсем не погас. Так, стоп, а где мой опыт? Эта штука что, не умерла? Тогда почему погасло свечение? Может, этот ползучий экскаватор просто под землю спрятался? Наверное, лучше было сразу воспользоваться обычной «Световой пушкой». От досады я просто скинул в сторону погасшей точки бомбу потяжелее, почти на пределе возможного, и поспешил удрать как можно выше. Взрыв поднял в воздух добрую тонну песка и грунта, разорвал в клочья растущие неподалеку деревья и оставил в земле огромную воронку. Упс. Кажется, я слегка перестарался! В лесу теперь появится новая поляна или даже небольшой пруд…
        - Получено 30 ОР.
        Жирная тварь! Неудивительно, что она выдержала первый удар. Еще сотня таких - и я мог бы купить у Системы возможность пользоваться дополнительным орбом. Но это не охота, а варварство - я потратил кучу энергии и нанес серьезный ущерб лесу. Лучше такие подвиги больше не повторять!
        Еще несколько раз мы отвлекались на удобные наземные мишени, предварительно проверяя, не человек ли это или другой разумный. «Световая пушка» справлялась на ура - больше никаких воронок! И тут мое внимание привлекло яркое свечение на горизонте. Что это за столб света? Причем виден он только через «рентген». Это какая-то магия? Ох, чует мое сердце, я пожалею о своем решении, но деваться некуда - придется посмотреть поближе! После некоторых колебаний мы сменили курс и направились к новой цели. Вперед, к звездам и безднам!
        Глава 3. Вторжение
        Чем ближе я подлетал к цели, тем тревожнее становилось на душе. Эта штука реально огромная! И мощная. Я такого еще не видел! Нет, я знаю, что в этом мире существуют разные магические формации поистине циклопических размеров. Например, ночью можно разглядеть на небе тонкие линии магических меридианов, соединяющих, насколько я могу судить, узлы Системы. Этаких магических ретрансляторов, вроде того посоха, которым меня благословлял наш сельский священник. Ошибиться в этом вопросе сложно, поскольку одна из таких силовых линий тянется прямо в его часовню. Но столб света, появившийся на горизонте и, как казалось, подпирающий сами небеса, разительно отличался и от этих линий, и вообще от всего, что я раньше видел. Что же это такое?
        Я подлетел поближе и начал кружить вокруг колоссальной магической формации. Самое смешное, что в реальном мире не происходило ровным счетом ничего. Обычная поляна на опушке леса, тишь да гладь - травка зеленеет, солнышко блестит… Разве что птицы не щебечут. И вообще никакой живности в радиусе нескольких километров. Должно быть, животные тоже чувствуют, что здесь скоро произойдет что-то неладное. На всякий случай я активировал несколько защитных заклинаний и подготовил портал для экстренного отступления. Надеюсь, я не потеряю беспилотник в первый же день? Вместе со своим драгоценным орбом… Боги, это любопытство когда-нибудь меня погубит!
        Наконец что-то начало происходить. С неба на землю один за другим обрушилось несколько ярких сгустков света. Вокруг центральной оси закружились незнакомые мне геометрические фигуры. Затем что-то вспыхнуло, и посреди поляны начал раскрываться широкий зев портала. По-настоящему огромного, высотою примерно с пятиэтажный дом! А я еще удивлялся размерам портала, с помощью которого тот мальчишка пытался утопить меня в озере лавы. То, что он тогда создал, не шло с этой громадиной ни в какое сравнение. Интересно, может, отсюда и начнется вторжение демонов? Через такие врата вполне можно провести небольшую армию! Во всяком случае, я бы не удивился. Правда, для этого наверняка потребуется просто невероятное количество энергии! Так, первым делом нужно считать координаты, чтобы выяснить, куда он ведет. Немо, отправь туда маячок.
        Однако данные, полученные с помощью сканирующего заклинания, были довольно странными. Обычно координаты портала выглядят очень просто. Всего три цифры, правда, с множеством знаков после запятой, точь-в-точь как местоположение на картах нашего «Гугла», разве что с поправкой на высоту. А мы в довесок к ним получили еще какой-то набор символов. Я бы даже сказал, иероглифов. И что это должно значить? Название страны демонов на их родном языке? Внутри портала было довольно темно. Похоже, что там сейчас ночь. Но тогда эта штука ведет как минимум на обратную сторону планеты… А то и вовсе в другой мир. Собственно, ничего удивительного: в местных легендах упоминается множество таких историй.
        Время от времени в этом мире совершенно спонтанно появляются Разломы - точки соприкосновения между двумя случайными мирами. Чаще всего они открываются ненадолго, и через них успевают перейти лишь несколько беженцев или путешественников. Собственно, именно поэтому здесь можно встретить огромное разнообразие разумных существ, совершенно непохожих друг на друга. Но иногда, если Разлом удачно расположен, жители враждебного мира могут воспользоваться ситуацией и направить через такой портал целую армию. А если найдется достаточно могущественный маг, то и вовсе оставить проход открытым на несколько дней или даже недель. Не задаром, конечно, а ценою множества ужасных жертвоприношений.
        Кажется, я невольно стал свидетелем подобного «парада планет». Опасная штука! А значит, странные иероглифы - попросту название мира, в который ведет Разлом. На языке проживающих в нем существ или официальном языке Системы, которого я до сих пор не знаю. Что делать-то? Отправиться на разведку? Ужасно хочется, конечно, поглядеть на другой мир! Насколько я знаю, такие порталы открываются только между схожими мирами, то есть атмосфера там не ядовитая и гравитация должна быть в пределах нормы. Да и сам портал, как я понимаю, достаточно стабилен и продержится не меньше часа. Конечно, у меня были другие планы… Но они вполне могут немного подождать. Это место находится фактически на границе двух государств, так что до земель демонов рукой подать. С другой стороны, война - дело неспешное. Несколько часов задержки ничего не изменят. В общем, махнув рукой на свои грандиозные планы, я отправил беспилотник в Разлом. Гулять так гулять!
        На обратной стороне Разлома было довольно темно. Только из портала бил яркий солнечный свет, немного разгоняя кромешный мрак. Ни луны, ни звезд - наверное, небо заволокли тучи или что-нибудь еще в таком духе. А может, мы вообще где-нибудь под землей? Надо быть осторожнее, чтобы не врезаться в потолок. Вокруг портала - сплошь пустынные земли с неестественно розовым оттенком почвы. Неровный рельеф, повсюду торчат скалы и огромные глыбы. Никаких растений, никакой живности. Я будто на Марс попал! И только в нескольких километрах от портала виднеется пирамидальное строение, высотою в несколько сотен метров, со множеством мелких башенок, как у древних индуистских храмов. Надеюсь, это не Египет? Нет, куда там пирамиде Хеопса, эта штука в несколько раз больше и к тому же опоясана ровными рядами ярких огней явно искусственного происхождения. От пирамиды во все стороны расходятся ровные светящиеся дорожки - автострады? Да и в небе кружится несколько «светлячков». Ого! Кажется, тут есть продвинутая цивилизация! Плохие новости! Знаете что, я просто заскочил на огонек, поглядеть, что здесь и как. Не обращайте
внимания, я уже ухожу! Немо, нам пора домой, открывай портал.
        Беспилотник нырнул в пространственный переход. Так, стоп, а куда мы попали? Это точно не окрестности моей пещеры! Кругом только скалы и кипящая лава… Либо здесь только что было извержение вулкана, либо… Вот болван! Ну да, как я сразу об этом не подумал? Мы все еще в чужом мире! Портальная магия работает только с «местными» координатами, поэтому мы переместились не домой, а в соответствующую точку этого мира. Мог бы и сразу догадаться. Немо, возвращаемся к Разлому!
        Вернувшись обратно, я заметил, что в направлении портала уже движется колонна каких-то крупных блестящих механизмов. Обтекаемая форма, белый полированный корпус. Это местный транспорт? Но почему у них «ноги» вместо колес? Шагоходы? О нет. Огромные жвала, длинные тонкие лапки, усики, глаза. Это определенно живые существа! Муравьи? Термиты? Наверное, правильнее всего будет называть их инсектоидами, но это слишком уж странно звучит. К тому же тут очень много разных видов. К примеру, огоньки, которые я видел издалека, оказались довольно крупными летающими насекомыми с четырьмя крыльями, как у стрекозы, и ярко светящимся брюшком. Были и крупные жуки, размером с грузовик, которых я издали принял за диковинный транспорт, и мелкие рабочие особи, напоминающие пауков-переростков, и существа среднего размера, вроде богомолов или палочников. Это еще что за «Звездный десант»?
        Получается, это не пирамида пришельцев на горизонте, это огромный, чтоб его, термитник! Причем всего лишь его верхушка - подземная часть наверняка в разы больше. И если ничего не сделать, чует мое сердце, с обратной стороны портала, в моем собственном мире, очень скоро вырастет еще один такой же. А потом еще и еще… Пока вся планета не превратится в выжженную розовую пустыню. Плохие новости. Где наш Андер? Тут жукеры распоясались!
        Кажется, меня уже заметили. Мелкие термиты, копошащиеся у ног «грузовиков», принялись истошно пищать, а светлячки ринулись в мою сторону явно с недобрыми намерениями. Рабочие особи направили свои брюшка вверх и принялись стрелять какой-то жидкой гадостью. Это химическое оружие? Кислота? Не думаю, что она сильно навредит моему биополимеру, но все-таки лучше не попадаться. Немо, принимай управление. И скинь им напоследок гранату, вроде той, которой мы убили сколопендру. Светлячков сбивай лазером по готовности. Не думайте, твари, что захватить мой мир будет так легко!
        Раздался оглушительный взрыв.
        - Получено 154 ОР.
        В колонне муравьев, приближающихся к порталу, образовалась крупная брешь. А меня, вернее самолет, потерявший управление, кубарем швырнуло обратно - в родной мир. Я попытался вернуть контроль. Тщетно! Беспилотник перестал слушаться моих команд, и даже Немо не смогла его стабилизировать. Кажется, я знаю, в чем дело. Та самая жидкая пакость, которой плевались (если так вообще можно говорить о субстанции, выходящей из задницы) наши муравьи, попала на крылья самолета и рули высоты. Судя по внешнему виду, это даже не кислота, а какой-то быстро затвердевающий полимер. «Световой щит» против такого оружия бесполезен: слишком низкая кинетическая энергия. С тем же успехом можно было пытаться закрыться им от дождя. Тут требуется воздушная или водная магия.
        Ну вот, беспилотник вышел из игры почти сразу. Собственно, я и не рассчитывал, что из него может выйти непобедимая машина войны. Против мелких одиночных монстров - может быть, но не против слаженной армии инсектоидов! Пора доставать тяжелую артиллерию! Немо, Родина в опасности! Давай, тащи сюда Ариэль. Надо чем-то прикрыть дыру в этот проклятый муравейник! А еще нам понадобится огонь. Море огня! И кажется, я даже знаю, где его взять.

* * *
        Пол - это лава!
        Это было моей первой идеей - создать еще один портал, ведущий в озеро лавы, и утопить в ней всех вторженцев. К счастью, благодаря мальчишке из страны демонов мы с Немо получили координаты действующего вулкана. Он находится где-то на границе между нашими странами, так что отсюда до него практически рукой подать. Пришлось сделать небольшое ограждение вокруг портала, чтобы лава не растекалась, и заполнить этот импровизированный бассейн раскаленной жижей, да так, что она стала переливаться на ту сторону - в мир термитов.
        Но кажется, этим сумасшедшим попросту наплевать на мои детские игры. С несгибаемой решимостью они прут в раскаленную массу жидкого камня, оставляя в ней свои прочные хитиновые тела, чтобы проложить таким образом дорогу тем, кто будет идти следом. Жесть. Да они настоящие камикадзе! Я уже не говорю о тех тварях, у которых есть крылья. Пока еще вторженцев немного и мы успешно уничтожаем их огнем и мечом, но термитник уже пришел в движение. Даже отсюда я слышу ужасный гул и вижу тысячи светящихся точек, движущихся по спирали вокруг пирамиды термитов. Улей почуял новую добычу. Более того - новый, сочный мир, нетронутый их ненасытными жвалами.
        - Получено 239 ОР, - подвела итог Немо, когда у нас выдалась небольшая передышка.
        - Вы получили достижение «Убийца термитов». Разумные представители этого вида испытывают перед вами иррациональный страх.
        Спасибо, конечно, но почему так мало опыта? А ведь я уже уничтожил почти сотню насекомых. За этих тварей дают сущие крохи ОР, и это при том, что убивать их ничуть не проще, чем обычных монстров. Похоже, что собственных мозгов (а заодно и души) у них совсем мало. Но прочный панцирь, природная живучесть и огромная численность легко компенсируют этот недостаток. Впрочем, действуют они слаженно. Наверняка ими управляет кто-то разумный. Или у них есть какой-нибудь общий сетевой интеллект?
        Вспомнив наставления Бранда, я попытался было закрыть проход сетью из мощных лазерных лучей, но и это оказалось не слишком хорошей затеей. Белоснежная броня термитов отлично рассеивала свет. Не то чтобы они были совсем неуязвимы к Магии света, но сопротивление оказалось довольно высоким. Попытаться заблокировать проход Магией земли? Да я уже вижу огромных тварей с широкими жвалами, похожими на ковши экскаватора. Такие точно пророют тоннель где угодно, даже в скале! Моя единственная надежда - попытаться закрыть портал как можно быстрее. Пришлось спешно создавать густую паровую завесу - из все тех же бомб, но без защитной оболочки - и под прикрытием тумана зарядить мощную электрическую ловушку - вроде той, которая едва не убила гоблина-мага.
        С неба ударила молния, а затем еще одна. Я вложил в заклинание почти треть своего запаса маны - на всякий случай. Портал слегка дрогнул, но так и не исчез. Лишь совсем немного уменьшился в размерах. И как это понимать? Видимо, эта штука слишком мощная и стабильная, чтобы мои «искорки» смогли на нее хоть как-то повлиять. Остается только ждать, пока эти врата не закроются сами по себе.
        Термиты тоже не теряли времени и толпами валили из открытого портала. «Экскаваторы» тут же принялись бурить землю, поднимая тучи пыли, а вокруг них вились работники, защитники и летуны. Я бегал от одного карьера к другому, разбрасывая десятки «Паровых бомб» и отмахиваясь от назойливых насекомых драгоценными мечами мастера Солара. Но проклятые мелкие букашки грудью бросались на мои снаряды. Некоторые из них просто проглатывали бомбы, а затем активировали магический щит, чтобы безопасно взорваться внутри него. И как с такими вообще воевать?
        Огромные бронированные «экскаваторы» в лучшем случае ненадолго цепенели от ударной волны и потом снова принимались за работу. Лихие ребята, просто нет слов! Ариэль попыталась пробить панцирь одного такого гиганта своими клинками, но не добилась успеха. Настоящий танк! Хитиновые пластины, которыми покрыты все насекомые, по прочности ничуть не уступают моему биополимеру. Надо будет, кстати, собрать несколько образцов.
        - Получено 285 ОР, - отрапортовала Немо.
        Нет, это уже ни в какие ворота! Этих тварей тут тысячи, и их число постоянно растет. Спасибо, конечно, за Очки Развития, но бедная Ариэль и так с трудом уклоняется от череды непрерывных атак. За нами по пятам с ужасающим скрежетом движется огромная волна термитов, в любой момент готовая накрыть нас практически с головой. И только редкие удачные взрывы бомб помогают отсрочить эту ужасную судьбу. Не говоря уже о том, что мою бедную куклу постоянно пытаются залить противной липкой «жвачкой», которая моментально затвердевает, сковывая движения. Только благодаря Магии ветра мы еще не превратились в окаменевшую статую. Колдовать приходится постоянно, а руки Ариэль совершенно не рассчитаны на такую нагрузку, так что мы давно наплевали на всякую маскировку и носимся по полю боя с открытой черепной коробкой. Так и обзор получше, и заклинания можно пускать во все стороны. То еще зрелище, я полагаю. Но термиты и сами не писаные красавцы, так что им грех жаловаться.
        Разозлившись, я применил свой последний козырь: попросту открыл огромный портал, разрубив проклятого жука-бульдозера чуть ли не пополам. Тут раздался выстрел, и тело Ариэль отшвырнуло на несколько метров назад, в сторону лесной чащи. Это еще что? Артиллерия? Кажется, стреляют прямо из Разлома. Опасно! На сей раз меня спасли щиты, но двух таких выстрелов подряд Ариэль уже не выдержит. Ага, кажется, я вижу таких специфических муравьев с вытянутыми мордами. Неуклюжие твари, они только сейчас добрались сюда от «крепости». Но это уже настоящие пушки. И о чем я только думал? Термиты - это и есть продвинутая цивилизация, только не техническая, а биологическая! Видимо, мое одинокое сражение с самого начала было совершенно безнадежным. Один в поле не воин, я полагаю. Ладно, меняем приоритеты. Нужно набрать как можно больше опыта и валить отсюда по-быстрому!
        Кстати, Немо, сколько очков дали за здоровяка? Ну, того, которого мы рубили порталом? Может, мне стоит наплевать на мелочовку и взяться за гигантов?
        - Сообщение о полученном опыте отсутствует. Вероятно, это насекомое все еще живо.
        Как это живо?! Как вообще можно остаться в живых после того, как тебя разрубили пополам? Что это за жуткая регенерация? Может, мы просто не задели жизненно важные органы? Тварь-то огромная. А портал оставляет тончайший, почти хирургический надрез. Я мимоходом заглянул в карьер, где должна была лежать его разрубленная тушка. Вокруг неподвижно лежащего «экскаватора» сновали рабочие и обильно поливали сочащийся зеленой кровью «экватор» гиганта все той же жвачкой. А вот палочники, насколько я могу судить, вовсю применяли Магию исцеления. Да, не думаю, что они стали бы так суетиться из-за дохлого жука. Ну и дела! Даже мое супероружие внезапно оказалось не таким уж эффективным. Конечно, дело тут не в самой магии, а в моих кривых руках, но все равно эти твари ужасно живучие! Снимаю шляпу! Собственно, в некотором роде уже снял.
        Раздались новые залпы. Несколько снарядов просвистели совсем рядом с Ариэль. Ну все, пора отступать! Кстати, мне кажется или портал стал немного меньше за все это время? Немо, что скажешь?
        - Площадь портала уменьшилась на двадцать семь процентов с момента его активации. При сохранении нынешней динамики Разлом схлопнется приблизительно через тридцать пять минут.
        Ну хоть какие-то хорошие новости! Правда, за это время термиты наверняка успеют окончательно здесь окопаться. Надеюсь, кто-нибудь из местных властей займется этой маленькой проблемой. Насколько я понимаю, здесь очень скоро будут проходить войска демонов и все такое. Они же не оставят все как есть? Дураку понятно, что этот улей не сулит ничего хорошего всему живому вокруг. И тут я, к сожалению, бессилен. Во всяком случае, прямо сейчас. Хоть мы и убили несколько сотен термитов, но что это для такого огромного множества? За Ариэль охотится лишь небольшой отряд, а все остальные попросту игнорируют нашу маленькую войнушку, занимаясь более важными делами. Да и бегает за нами одна только мелюзга. Если в улье и есть более сильные особи, то на нас они внимания пока не обратили.
        Я поспешил убраться подальше - на вершину холма, стоящего неподалеку. Волна мелких насекомых, преследовавших меня, отхлынула и рассеялась. Думаю, им сейчас просто не до меня. Буду следить за ситуацией отсюда и думать, по возможности расстреливая самых наглых врагов. А еще - пополнять свою ману из небольшого потока вулканической лавы. Лишняя энергия не помешает. Да и о вреде для экологии переживать уже бессмысленно. В любом случае эти твари, скорее всего, очень скоро сровняют с землей весь лес.
        Рабочие особи действительно принялись разравнивать окружающую портал площадку: рубить деревья, собирать крупные камни, разгребать завалы, оставленные «экскаваторами». Судя по количеству выброшенного на поверхность грунта, они уже настоящий бункер там себе сделали. Наверху становится все меньше и меньше врагов - большинство из них вовсю трудятся где-то под землей. Нет, они определенно роют себе новый дом! По-хорошему стоило бы свалить отсюда подобру-поздорову, пока ситуация не изменилась, но у меня в голове родилась сумасшедшая идея. Войско демонов действительно должно будет проходить где-то здесь. И термитов на своей территории они, скорее всего, не потерпят. А если две эти силы грамотно столкнуть между собой…
        Сейчас преимущество на стороне демонов. Термитов относительно мало, они только попали в этот мир и не успеют как следует подготовиться к нападению, а значит, станут легкой добычей. К тому же они ничего не знают о приближающейся армии! Как-то все это очень уж подозрительно. Книги утверждают, что Разломы возникают случайно. Но вот эта конкретная «случайность» слишком хороша, чтобы в нее поверить. Выходит, это чей-то план? Местный Владыка хочет немного «прокачать» своих солдат? А что если я сделаю маленькую пакость и предупрежу термитов заранее? У демонов тогда появятся проблемы посерьезнее моего несчастного поселка. Хе-хе, не ждали, что в ваши планы вмешается один маленький трикстер? Но есть еще и другая проблема. Термиты теперь точно не станут меня слушать…
        Пирамида по ту сторону Разлома снова выплюнула густой поток насекомых. Я создал при помощи Магии воды что-то вроде подзорной трубы и пригляделся. Они там что, все свои пожитки решили перенести? Множество рабочих особей тащили самую разную поклажу: какие-то кристаллы, слитки, растения, древесные стволы, мешки из странного белого материала, наверное все той же «жвачки». Посреди толпы, тяжело раскачиваясь, ползли огромные жуки с чашеобразным панцирем, также доверху груженные всяким скарбом. Но самым популярным грузом были именно мешки самых разных размеров и форм. Хотя… Слушайте, а может, это яйца, личинки? Наверное, так оно и есть. Пирамида стала постепенно тускнеть: насекомые-светлячки, освещавшие ее, тоже стекались вниз, по направлению к проходу. Да они не пытаются создать новую колонию - они попросту бегут из своего мира в наш! А ведь у нас им наверняка тоже будут не рады… Видимо, условия на их планете стали невыносимыми.
        Колонну насекомых возглавляет какая-то пышная процессия. Я переключил внимание на нее. Несколько дюжин человекоподобных насекомых. Правда, лишь на первый взгляд. С человеком этих существ перепутать попросту невозможно. У кого-то огромный шипастый хвост, у другого - непропорционально большое туловище, огромные бицепсы и крохотная голова, у третьего - четыре руки, да еще и колени сгибаются в обратную сторону. Монстры какие-то! Только существо, идущее в середине, выглядит более-менее по-человечески. Но у него за спиной длинные когтистые щупальца, напоминающие крылья, только без перьев или перепонок. Я переключился на рентген и удивленно крякнул. Эти термиты ужасно сильные! Большинство - не слабее Бранда, а тварь по центру и вовсе превосходит их всех вместе взятых. Над головой лидера улья светилось какое-то кольцо, напоминающее нимб. Он что-то вроде их ангела-хранителя? Кажется, в этом мире таких существ называют архонтами.
        Несколько человекоподобных отделились от стаи и направились к проходу. И очень быстро. Надеюсь, это не по мою душу? Знаете, как-то мне уже расхотелось сражаться. Впору вывешивать белый флаг, но здесь нет такой традиции, меня попросту не поймут. Да и какие обычаи могут быть у термитов? Я на всякий случай создал прямо за спиной портал, чтобы при любой опасности сразу же ретироваться. Не прямо домой, конечно, ведь за мной могут увязаться термиты, а просто как можно дальше от этого места.
        Предчувствия меня не обманули. Трое термитов прошли сквозь Разлом и направились прямо ко мне, остановившись всего в нескольких метрах от Ариэль. Один из них, длинный и тонкий, что-то резко застрекотал на своем языке. И понятное дело, я не разобрал ни слова. Да уж, плакали мои хитрые планы!
        - Я вас не понимаю, - осторожно заявила Ариэль, на всякий случай сделав соответствующий жест руками.
        Насекомые перебросились несколькими репликами, явно пытаясь решить, что же со мной делать. Один из них, самый крупный и, если так можно говорить о насекомом, накачанный, издал несколько резких звуков и ощетинился оружием. Буквально - все его тело напряглось, и из стыков брони выдвинулись острые лезвия, сделавшие его похожим на ежа. Руки стали напоминать огромные топоры, а на ступнях и коленях выросли крупные шипы. Прочие термиты тоже явно приготовились к битве, демонстрируя свое «встроенное» оружие. Эти парни явно не пользуются никакими инструментами - их собственное тело служит им и броней, и щитом, и мечом. Я уже почти сделал шаг назад, в спасительный портал, как раздался еще один звук, пронзительный и неприятный. Кажется, он исходит из Разлома? Нападающие остановились.
        Главный термит - тот самый, с жуткими крыльями и нимбом над головой, - сорвался с места и за несколько мгновений преодолел разделяющее нас расстояние. Ничего себе скорость! Пожелай он сейчас уничтожить куклу - и я, наверное, не успел бы даже удрать через портал. Но он остановил своих подопечных. Значит, все-таки переговоры?
        Я замер, мысленно проклиная себя за то, что решил поживиться дармовыми Очками Развития, уничтожая мелких насекомых. Теперь перед лицом этого существа мелким насекомым чувствовал себя я сам. Легенды не врали: с архонтами лучше не шутить. А еще лучше не пересекаться вовсе! Все мои инстинкты били в набат, а чутье истошно вопило, что пытаться убегать почти так же опасно, как и пытаться драться. Даже если я уйду через портал - найдет, притащит за шиворот и будет очень зол. В смысле еще более зол, чем прямо сейчас. Может, лучше пока не дергаться? Раз он остановил своих бойцов, значит, есть довольно неплохие шансы, что с ним можно как-то договориться. Конечно, моему реальному телу пока ничего не угрожает, но все равно потерять Ариэль было бы очень, ОЧЕНЬ жалко!
        Архонт термитов сделал знак своим воинам, и они сменили свою боевую форму на более мирную. Можно считать это признаком добрых намерений? Один из воинов преклонил колено перед своим господином и что-то кратко проскрежетал. Правитель подошел ко мне поближе и протянул свою ладонь.
        - Внимание, получен пакет данных «Язык термитов», желаете установить?
        О боги, Немо, это ты? Я же чуть в штаны не наложил! Похоже, он действительно предлагает мне изучить их язык. Так, стоп. Ты сказала: «установить» - это в смысле себе в сознание загрузить? Как-то мне не очень хочется, чтобы в моей голове завелись всякие странные замашки какого-нибудь термита. Я и от мелких привычек того сапожника отделаться до сих пор не могу. Не хватало мне еще пускать слюни при виде свежесрубленного полена или находить приятной фигурку пролетающей мимо осы. Да мало ли какие у них фетиши бывают! Мне и собственных тараканов в голове вполне хватает! Немо, ты же сможешь с этими данными просто переводить мне их слова и отвечать через Ариэль?
        - Ответ положительный.
        Ну вот и славненько, так и поступим!
        Глава 4. Отряд самоубийц
        - Назови хоть одну причину, по которой мне не следует убить тебя на месте, чужак! - проскрежетал холодный голос архонта термитов.
        Вот тебе и переговоры! Так, ладно, без паники, если бы хотел убить, уже бы давно убил. Значит, ему что-то нужно. Что? Наверняка знания об этом мире. И у меня для него найдется одна очень и очень неприятная новость.
        - У меня есть информация, которая сулит вам большую беду в ближайшее время. Готов обменять ее на свою жизнь, точнее, «жизнь» этой куклы.
        Термит издал серию неприятных звуков, похожих на скрип ногтя по стеклу. Бр-р-р, мурашки по коже! Кажется, у них это означает смех.
        - Не обманывайся, жалкий маг! Мне не составит труда найти твое настоящее тело. Но будем считать, что я не заметил этой маленькой оплошности. Только учти, если ты блефуешь или врешь, вы оба погибнете! - в его голосе, и без того неприятном человеческому уху, прорезалась сталь.
        У меня засосало под ложечкой. О таких возможностях архонтов я не слышал. Может, он и сам блефует? Ох, вряд ли. А проверять это на собственной шкуре ой как не хочется!
        - Вы попали в этот мир не в самое лучшее время и не в самом лучшем месте, - пояснил я. - Очень скоро здесь будет проходить многочисленная армия демонов. По моим прикидкам, их не меньше ста тысяч.
        Лицо архонта стало серьезным и холодным. Доля секунды - и он уже держал мою куклу в вытянутой руке, обхватив ее голову своими неестественно длинными пальцами. Я не успел ни дернуться, ни пискнуть, ни даже послать Немо какую-либо мысленную команду. Да она и сама ничего не сумела сделать.
        - Внимание, попытка взлома! Отказано в доступе! Сетевая атака успешно отражена! Внимание, попытка взлома… - затараторила Немо.
        Это что такое, блин, творится? Он пытается меня «хакнуть» через Систему? Жесть! Немо, держись там! Я могу тебе чем-то помочь?!
        - Ответ отрицательный. Все в порядке, мастер, противник уже убедился, что нашу защиту ему не преодолеть.
        Или нас уже взломали, и он хочет, чтобы я так думал… Вот засада! Как же сложно с этими цифровыми технологиями! Ладно, спокойствие, только спокойствие, просто посмотрим, что будет дальше.
        Архонт с досадой швырнул мою куклу на землю. Взмахнул рукой - и портал за моей спиной погас. Его прислужники снова ощетинились оружием и заняли позиции вокруг меня. Сбежать теперь точно не получится. Впрочем, я и раньше не питал особых иллюзий на этот счет. Но, раз уж меня настоящего все еще не достали из теплого бассейна для жаркого допроса, значит, вся его бравада по поводу «я знаю, где ты живешь» основывалась только на способности влезть мне в голову? Вот это - хорошие новости!
        - А ты не так прост, как хочешь казаться, чужак! Чьи интересы ты представляешь? Другие Боги уже в курсе нашего появления?
        Он смотрел на меня сверху вниз уничтожающим взглядом. Я примирительно поднял вверх ладони. Надеюсь, этот жест универсален даже для насекомых.
        - Клянусь, я не собираюсь о вас кому-либо докладывать и не представляю ничьих интересов, кроме своих собственных.
        - Собственных? - архонт хмыкнул. - И чего же «ты» хочешь? Очень скоро я и сам выясню все, что мне необходимо. Ты способен лишь немного сэкономить мне время. Так что даже не думай торговаться. Ты передашь мне всю информацию об этом месте и все, что знаешь о грядущей войне. Потом можешь забирать свою куклу и катиться восвояси!
        Да, славно поговорили! Нужно было уйти отсюда, как только стало ясно, что дело пахнет жареным. А не стоять, дожидаясь непонятно чего. Впрочем, с этого монстра сталось бы разыскать меня в любом случае!
        Тут за нашими спинами раздалось тревожное жужжание. Мы повернулись в сторону Разлома. С ним явно творилось что-то неладное. По небу пробежали молнии, и это при том, что погода совершенно ясная - ни облачка. Прогремел гром. Я переключился на рентген. Силовые линии меридианов, которые обычно настолько тусклые, что их можно разглядеть разве что в безлунную ночь, вдруг стали очень яркими и принялись менять свою форму, образуя новые и новые кружевные узоры. Огромная прореха дрогнула и стала сжиматься, грозя оставить половину беженцев-насекомых на той стороне.
        Архонт исчез, а через долю секунды появился возле Разлома, протянул руку вверх, к небесам. Через свои очки я видел, как он направляет огромные потоки энергии, подпитывая главный столб света, с которого и началось все это представление. Прореха между мирами снова дрогнула и немного стабилизировалась. Нет, портал все еще продолжал сжиматься, но уже не так стремительно.
        - Скорее! - раздался громогласный призыв архонта.
        Беженцы-насекомые со всех своих многочисленных ног бросились к Разлому. Человекоподобные бойцы принялись сновать туда и сюда, стараясь помочь самым ценным и медлительным особям. Возле меня остался лишь многорукий воин в полном вооружении. Он приставил к виску Ариэль костяной клинок, торчащий из правой нижней руки, и всем своим видом демонстрировал, что дергаться мне не следует. Я попробовал создать в ладони крошечный портал, просто чтобы убедиться, что эта возможность все еще доступна, но он так и не раскрылся. Видимо, архонт задействовал какую-то магию противодействия. Возможно, даже не ради меня, а чтобы не допустить появления кого-то еще более опасного.
        Однако силы в этой битве титанов были явно неравны. Я видел, как на глазах тускнеет нимб над головой архонта, как поток энергии, подпитывающий портал, становится все тоньше и слабее. Было очевидно, что долго он не продержится. Наконец сильнейшие воины из свиты правителя бросили безнадежные попытки перетащить на собственных плечах всех немощных и убогих. Вместо этого они выстроились перед архонтом, склонив головы. Даже с холма я четко услышал их дружное стрекотание:
        - Примите нашу жертву, Владыка!
        Они хотят умереть от его руки? Зачем? Чтобы он получил ОР за их убийство? Выходит, он сейчас свои ОР тратит? Как жестоко! Мой многорукий охранник нервно поморщился, очевидно, горько сожалея о том, что не может покинуть свой пост и присоединиться к братьям. Но уверен, если ситуация накалится еще сильнее, он тоже с радостью махнет на меня рукой… руками. Да, эти парни те еще смертники!
        - Вы нужны мне ЗДЕСЬ! - раздраженно рявкнул архонт, и воздушная волна отшвырнула прочь склонившихся перед ним воинов. Страсти-то какие! Да вы, ребята, настоящие самураи, мне вас даже почти жаль!
        Наконец последняя волна насекомых, подгоняемая пинками и криками человекоподобных, ввалилась в портал. Обессиленный архонт рухнул на землю, прижимая руку к груди. Мне кажется или из-под нее сочится кровь? Над головой правителя насекомых больше не сиял ангельский нимб. Кажется, он только что потерял свой высокий статус. Разлом схлопнулся, оставив после себя лишь тусклую нить, тянущуюся куда-то вверх, в бесконечность.
        - Пойдем, Владыка зовет тебя, - проскрежетал мой охранник.
        Мы медленно побрели вперед, огибая расползающихся по своим норам насекомых. Правитель термитов сидел на странного вида существе, напоминающем одновременно и трон, и безумную систему экстренной реанимации. К разным частям тела бывшего архонта тянулись тонкие трубки, по которым толчками двигалась какая-то жижа. Фу! Ну и досталось же тебе, приятель! Не ожидал, что ты так сильно переживаешь за свой народ. Хоть и не могу сказать, что ваше появление меня радует, но такой поступок явно заслуживает некоторого уважения.
        - Клянусь, что не имею никакого отношения к произошедшему, - я поклонился.
        Термит махнул рукой.
        - Я знаю, - голос правителя больше не был ни надменным, ни холодным. Просто тихий шепот, усталый и равнодушный. - Боги сделали свой ход и проявили свою волю. Я не могу больше помогать своим сородичам. Во всяком случае, как архонт. Мы вольны остаться здесь, но только если сами сумеем выжить.
        Он хрипло рассмеялся.
        - Проклятые толстосумы! Они знают, что у меня не останется другого выбора и я пойду на все ради сохранения Улья. И что сюда приближается армия смертных. Глупая издевка судьбы? Или чей-то жестокий замысел? Будь я проклят, если за этим не скрывается злорадная ухмылка Асмодея!
        Он словно бы опомнился и смерил меня мутным взглядом.
        - Ах да. Смертный и его кукла. Просто передай мне все, что знаешь о мире: карты, схемы, нынешнее положение войск - и можешь быть свободен. Будем считать, что это достаточная плата за украденную амальгаму. Снявши голову, по волосам не плачут.
        Я с удивлением уставился на блестящую лысину бывшего архонта. Да у этих тварей вообще волос не бывает! Откуда он… Немо, ну-ка дай мне логи переводчика. А-а-а, ну все понятно. Молодец, из тебя вышел бы неплохой переводчик!
        Оказалось, что в оригинале эта фраза представляет собой что-то вроде «На пепелище квасцов не собирают». Квасцы - это же такая гигроскопичная соль? Ну да, их нужно предварительно обжигать на огне. Нет, все-таки хорошо, что я не стал забивать голову языком насекомых! Это ведь не только слова, но и быт, отношение к миру, физиология… Бр-р-р!
        - Внимание, обнаружено подключение, - оживилась Немо. - Желаете передать запрошенные данные?
        Я мысленно кивнул. Все равно насекомые сейчас не в лучшем положении. А если дать им немного форы, возможно, они сумеют порядком потрепать армию демонов. Враг моего врага - мой друг! По крайней мере, в краткосрочной перспективе. Надеюсь, моя ставка окажется верной. Какая бы из сторон ни победила в будущем столкновении, в дальнейшем разбираться с ней придется уже мне самому. В любом случае после всего, что я тут увидел, не думаю, что местные Боги позволят насекомым захватить этот мир.
        Загрузка данных завершилась. Правитель несколько раз моргнул и удивленно уставился на меня.
        - Чего? И это все, что ты знаешь? Но разве ты не… Да кто ты вообще такой?
        - Простите, но предоставить вам большего я попросту не могу. К сожалению, это все, что мне удалось собрать на данный момент. Дело в том, что я совсем недавно появился на свет в этом мире.
        Тонкий узор чешуек, заменявший термиту брови, взметнулся вверх, и он посмотрел на куклу уже более внимательно и серьезно.
        - Падший? Мое почтение, Владыка. Вы можете звать меня Стрелец. Прошу прощения за столь резкий прием - я не хотел вас оскорбить. Как видите, ставки для меня были весьма высоки…
        Впрочем, ни особой радости, ни вины в его голосе не было. И что еще за «Падший»? Он принял меня за какое-то могущественное существо? С чего бы? Из-за Ассистента? А-а-а, ну да, скорее всего, та лазейка в Системе, с помощью которой я получил Немо, была оставлена вовсе не для глупых студентов, ни бельмеса не сведущих в магии. Но для кого-то же она предназначалась! Нет, приятно, конечно, когда тебя считают крутым парнем, но очень не хочется потом корчить из себя непонятного всезнайку и всеумейку. Краткосрочная перспектива - это хорошо, но только если потом за нее не придется расплачиваться собственной шкурой!
        - Приветствую вас, Стрелец. Сейчас мое имя - Ариэль. Но вы все не так поняли. Да, у меня есть Ассистент, но я получил его случайно. Можно сказать, мне крупно повезло, не более того, - я неловко рассмеялся.
        Правитель задумался.
        - Что ж, выходит, мы с вами примерно в одном положении, а значит, ни о каком покровительстве речи быть не может…
        Вот-вот. Так, стоп, он же все правильно понял, ведь так? Ненавижу эти дважды вложенные недомолвки и реверсивную психологию. Разбирайтесь сами со своими заблуждениями!
        Тут в мою голову закралась еще одна шальная мысль. Архонт явно потерял свой нимб, а я не видел, чтобы кто-то еще из термитов мог пользоваться Магией пространства. Что если предложить им свои услуги в обмен на помощь в обороне поселка? У нас ведь действительно общий враг! Это как пытаться нанять отряд из плохих парней, чтобы они боролись против других, еще более ужасных злодеев. «Отряд самоубийц»! А что? Этим ребятам очень даже подходит!
        - На самом деле, может, мы и правда могли бы помочь друг другу?

* * *
        Я с трудом выбрался из бассейна. От обилия сегодняшних потрясений ноги подкашивались, а руки непроизвольно дрожали. Вот тебе и отдохнул, называется! Погонял на новеньком самолете над лесами и полями! Как меня только угораздило угодить в такую передрягу? Нет, понятно, что место и время открытия этого Разлома были каким-то образом подкорректированы местными Богами. Да и столб света на магической изнанке мира был виден за добрую сотню километров. Рано или поздно я бы на них в любом случае наткнулся. Хорошо хоть, что все сложилось именно так. Нет, друзьями мы однозначно не станем, но заручиться поддержкой мощной колонии термитов в этой войне дорогого стоит! Честно говоря, ловлю себя на мысли, что я уже болею именно за них. Хоть и не дело это - держать у себя на заднем дворе термитник…
        Бывший архонт действительно не побрезговал воспользоваться моими услугами. Хотя Магией пространства он по-прежнему владеет, но в своем нынешнем состоянии нормально колдовать не сможет еще очень долго. Теоретически термиты способны вырастить и своего собственного «специалиста» по порталам, но на это нужно время и ресурсы, которых сейчас у них просто нет. Улей находится на самой границе двух государств, а значит, войска империи будут там очень скоро. Счет идет буквально на дни. А если бы я не предупредил их о надвигающейся угрозе, то ситуация и вовсе могла бы стать для них плачевной.
        Итоги «разведки боем» вышли совершенно неутешительные. Практически все, чему учил нас Бранд, оказалось в итоге полностью бесполезным! Разве что «Паровые бомбы» показали себя относительно неплохо. Но маневр с камикадзе - глотателями бомб добил меня окончательно. Вместо того чтобы оснастить всю армию личными щитами, они используют специальных юнитов, заточенных на защиту от взрывов. Ну что с них взять? Термиты! Венец продуктивности! Прирожденные суицидники!
        Первым делом я принялся очищать беспилотник от налипшей на него белой дряни. Она давно затвердела и превратилась в плотную корку, напоминающую по прочности броню самих термитов. Держу пари, что это хитин или нечто подобное. Один из самых распространенных природных полимеров, из которого большинство насекомых и ракообразных выращивают себе панцири и экзоскелеты. Этой проклятой жвачкой местные термиты-переростки могут и раны себе заклеивать, и врагов обездвиживать, и наверняка даже используют ее в строительстве. Хочешь себе новый острый гребень на панцире - не вопрос! Налепи побольше жвачки, подожди, пока высохнет, заточи каким-нибудь наждаком - и готово! Не думаю, что сумею повторить этот материал: слишком сложная химия за ним стоит. Но можно попробовать попросить у термитов немного сырой жвачки. Удобная штука! И довольно прочная.
        Мне все еще нужны разведданные, поэтому беспилотнику снова придется отправиться в полет. Но у нас полно других дел, а Ариэль не сможет «жить своей жизнью» без орба. Нападение гоблинов и сегодняшняя стычка позволили мне накопить немало ОР. Правда, этого все еще недостаточно, чтобы удовлетворить аппетиты Системы. Так что несколько часов кряду беспилотник занимался геноцидом дикого зверья в окрестных лесах, а затем я отправился в поселок и заглянул в часовню, чтобы купить возможность пользоваться сразу двумя орбами. Давно об этом мечтал! Теперь я смогу быть в трех местах одновременно - ну разве не круто? А вот что действительно не круто, так это цена. Пять тысяч Очков Развития! Бах - и на моем счету снова остались сущие копейки. Пожалуй, на этом остановлюсь. Третий орб обойдется уже в двадцать пять тысяч. Я не настолько богат. И не настолько безумен.
        Следующее по важности дело - апгрейд Ариэль. У нас накопилось немного золота, так что было бы неплохо усилить каналы передачи энергии в ее руках. Не бегать же бедняжке каждый раз с раскрытым черепом по полю боя! От этого моя милая кукла сразу теряет весь свой шарм!
        Для начала я попробовал оценить сопротивление сплавов золота с другими доступными мне металлами. Мы создавали крошечный образец сплава, чуть толще волоса, и проверяли его сопротивление магии. Но, к сожалению, ни одна из смесей не смогла обогнать по своим характеристикам нить из чистого золота. Единственным стоящим открытием стало наилучшее соотношение между ценой и качеством для сплава золота с серебром. Все-таки серебро намного доступнее. Но даже если я заменю всю «проводку» внутри Ариэль на такой сплав, это ничего не изменит.
        Следующей моей мыслью было попробовать создать сверхпроводники. Кто знает, может, с помощью магии сделать это будет не так уж и сложно? Стыдно сказать, но я до сих пор так и не освоил Магию холода. Это недоразумение следует срочно исправить! Мастер Бранд сказал, что нужно дождаться зимы, проводить как можно больше времени на морозе и много играть в снежки. Но такой вариант, понятное дело, меня не устраивает. Я ведь крафтер до мозга костей! Очевидно же, что нужно просто сделать некое подобие магического холодильника, и, если повезет, Система зачислит мне свеженькое достижение.
        Суть любой морозилки или кондиционера в том, что газ нагревается, когда его сжимают, и охлаждается, когда давление падает. В этом легко убедиться, открыв теплую бутылку с газировкой. Сжимаем газ, охлаждаем в радиаторе до комнатной температуры, а потом снова даем ему волю. И все - теперь им можно охлаждать что угодно, те же продукты например. Так что в сухом остатке мне нужен насос и две камеры. Одна будет похожа на термос - чтобы сохранять холод как можно дольше, а другую, наоборот, лучше соединить с радиатором, чтобы горячий газ поскорее остывал. В реальном холодильнике все немного сложнее, но фреона у меня нет, так что будем довольствоваться обыкновенным воздухом. Мне всего-то нужна «галочка», что я умею охлаждать вещи каким-нибудь хитрым способом. Магической системе этого мира вполне достаточно, насколько я понимаю.
        Через час работы «батарейкой для холодильника» я слегка понизил температуру в самодельном термосе и после некоторых усилий получил-таки долгожданную Магию холода. Теперь я смогу сам выкачивать тепло из любых объектов. Работает это почти так же, как и вытягивание маны из огня, но только в обратную сторону. Нужно ПОТРАТИТЬэнергию, чтобы охладить предмет до более низкой температуры, чем у окружающей среды. Правда, по льготному тарифу. Например, чтобы заморозить ведро воды, я использовал всего одну единицу маны. Хотя, по моим подсчетам, речь должна бы идти о пяти мегаджоулях тепловой энергии. Да, не зря на кондиционерах указано, что в режиме обогрева они выдают гораздо больше тепла, чем тратят электричества. В обычную бытовую логику это укладывается с большим трудом. А дело всего лишь в том, что перекачивают они это лишнее тепло буквально с улицы. Я вытер пот с лица - в помещении стало душно. Надо бы иметь это в виду. У магов холода наверняка очень жаркие сражения.
        К слову, боевая Магия льда - это вовсе не швыряние сосульками. Эти изверги пользуются субстанцией, которую условно можно назвать жидким азотом. Увы, настоящий азот при контакте с телом начинает испаряться и скатывается вниз, как вода по раскаленному железу, не причиняя никакого вреда. Конечно, если налить его куда-нибудь за шиворот, ничего хорошего не произойдет, но в бою это не слишком эффективно. А вот сгусток Магии льда ведет себя как чертовски холодный антифриз или фреон: легко впитывается, быстро растекается и мгновенно замораживает все, с чем вступает в контакт. Думаю, мне не надо объяснять, насколько это опасно? Собственно, магический «напалм» имеет похожую природу и к настоящему напалму не имеет никакого отношения.
        Я снова вернулся к коллекции ниточек из разных сплавов. И принялся повторять свои опыты, но уже в том самом жидком азоте. Если быть точным, то даже не в жидком, а в замороженном. Пришлось даже приспособить термос от холодильника, чтобы газ не испарялся слишком быстро. Не могу сказать точно, какая внутри температура. Вряд ли я добрался до абсолютного нуля, но градусов двести мороза определенно есть!
        Но и тут меня постигла неудача. Свойства проводников почти не менялись под действием экстремального холода. А охладить их еще сильнее я не мог уже чисто физически. Вернее, магически. Мне попросту не хватало Воли. От досады я пустил по последней «ниточке» такой огромный заряд, что она моментально испарилась. М-м-м, посмотрите на меня: я вдыхаю чистое золото! Интересно, а что будет, если… Хм, а ведь правда, есть и другие экстремальные формы вещества. К примеру, при большом давлении и обычный водород может стать металлом, причем сверхпроводником. А какой вид магии у нас специализируется на огромном давлении? Правильно, «Световой щит». Ох, не уверен, что он именно «световой», но глубоко исследовать этот вопрос у меня пока нет никакой возможности. Да и магия не электричество, она работает по каким-то своим законам. Но попробовать стоит!
        Дрожащими от нетерпения руками я сделал новую ниточку. На этот раз никаких сплавов, только золото. Наложил на нее настолько мощный щит, насколько это вообще было возможно. И стал медленно увеличивать напряжение. Раздался громкий хлопок: снова перегорела! Так, ладно, может, я просто слишком жадничаю? Попробую взять нить потолще, тогда соотношение проходящей энергии и мощности щита будет немного другим. Я снова стал медленно повышать напряжение. Нить раскалилась и начала светиться, сперва красноватым светом, потом желтым, белым и затем - голубоватым. Индикатор сопротивления, который показывала мне Немо, несколько раз дернулся и вдруг резко рухнул вниз. Не до нуля, конечно, но весьма значительно. Эврика! Боюсь даже предположить, что именно там внутри происходит: при такой крошечной площади «Световой щит» должен выдерживать просто колоссальное давление и температуру. Можно считать, что наша проблема дефицита золота успешно разрешилась, к моему величайшему облегчению. Конечно, такому проводнику понадобится хитрая изоляция, но с этим мы как-нибудь да разберемся!
        Кажется, я изобрел настоящую «лампочку» магического мира? Ай да молодец, ай да гений! Ну ладно, очевидно же, что это плагиат. Если не в нашем мире, то в каком-нибудь другом до этого наверняка кто-нибудь уже давно додумался. Да и насчет местных артефакторов я бы тоже не был настолько уверен… Иначе Система уже влепила бы мне какое-нибудь читерское достижение.
        Глава 5. Рельсотрон
        В суматохе приготовлений к будущей войне школьные занятия отменили, к моему великому облегчению. Мои односельчане возбужденно носились по улицам, много спорили, ругались, да и вообще атмосфера царила нервная. Кто-то паковал вещи к переезду, кто-то укреплял жилище. «Мой дом - моя крепость». Как будто это может спасти от огромной армии зла! Я тоже сделал несколько попыток убедить своих родителей покинуть город - и сам лично, и через Ариэль, но особого успеха не добился. Даже тяжелая артиллерия в лице Бранда не помогла. Никто не хотел просто так покидать привычные, насиженные места, в том числе и мои «предки». Людям вообще свойственно надеяться на авось. Да, мы знаем, что плохие вещи случаются, но почему-то думаем, что они произойдут с кем-то другим, далеко, но точно не здесь и не с нами. Наверное, это такой защитный механизм, благодаря которому мы можем нормально радоваться жизни, хотя и знаем, что умрем - рано или поздно, так или иначе.
        Но я-то прекрасно понимаю: если что-то может пойти не так, то это обязательно случится! Причем самым неожиданным образом. Вот как невинная прогулка на самодельном самолете обернулась тем, что меня настоящего, спокойно плавающего в теплом бассейне за сотни километров от поля боя, грозился убить архонт инсектоидов? И если бы не Немо… Вот поэтому всегда нужен план «Б», план «В» и даже «Г» - на самый непутевый расклад! Никаких исключений! Мы же готовимся к самой настоящей войне! А вы говорите, авось мимо пройдут. Ага, сейчас!
        Еще прошлой ночью, пока мы с Немо «чахли над златом», Ариэль приводила в порядок самый большой зал нашей пещеры - тот самый, в котором раньше жили волки, а заодно и еще несколько соседних помещений. Разместить почти тысячу человек, пусть даже и на несколько дней, не самая простая задача. Ну, свободного места тут предостаточно, можно сказать, целое футбольное поле. Но на всякий случай мы сделали еще дюжину небольших землянок - под бытовые нужды. Вентиляция, водопровод, туалеты - честное слово, делать питомник для змей было намного проще! Но, конечно же, доступ в верхние ярусы пещеры будет напрочь закрыт. Мы туда и без всяких дверей попасть можем, а вот прочим про них знать необязательно. Разве что проход к бассейну можно открыть. И то лишь ради того, чтобы хоть чем-то развлечь ребятишек.
        Скорее всего, перебрасывать сюда беженцев нам придется через портал. Я планирую сделать несколько статичных порталов-артефактов, чтобы не возникло лишних вопросов. Как раз есть парочка лишних накопителей, которые Ариэль получила в награду за защиту поселка. Такой портал будет более устойчивым и более экономичным благодаря бонусам «Мастера артефактов». Да и активировать их сумеет почти любой маг. Установить врата можно где угодно - их достаточно просто повесить, как обычный плакат. Если подумать, то простым обывателям и вовсе незачем знать, что они проходят через портал. Пусть себе думают, что под деревней есть тайное убежище с магической дверью. А Бранд может наврать Аргусу с три короба, что ему из столицы прислали «ценные артефакты». Теоретически это должно укладываться в их представления о нормальном. Но я еще посоветуюсь на этот счет с Брандом.
        К слову, из соседнего города Кетарона действительно прибыл небольшой отряд солдат для укрепления нашей обороны. Сейчас они вовсю проводят учения, стены латают, добровольцев вербуют. Если честно, не ожидал такой заботы от государства. Скорее всего, это Бранд похлопотал. Думаю, он пришел к тем же выводам, что и я сам: из-за недавнего вмешательства Ариэль сражения нам не избежать. Вряд ли, конечно, Владыка демонов направит сюда всю свою стотысячную армию, но какую-то часть наверняка приведет. Маг пространства - это большая ценность, его нужно выманить, вымотать и попытаться завербовать. Угрозами, обещаниями, деньгами - всем сразу. В крайнем случае - убить, чтобы он не перешел на сторону противника.
        Самое главное для нас - не выдать свое тайное убежище. Я с самого начала старался оставить местность вокруг пещеры максимально нетронутой. Ману при необходимости можно пополнять из вулкана, так что и дым от печей нас уже не выдаст. В крайнем случае придется сделать систему очистки дыма, как на заводах. Ну а если все-таки убежище найдут, мы постараемся эвакуироваться в подземелье, которое нашла Широ. Ариэль обустроила там небольшой зал, который мог бы служить перевалочным пунктом. Это наш запасной план. Да, после вчерашних событий моя паранойя на максимуме!
        Держу пари, термиты сейчас точно так же вгрызаются в земную твердь, пробивая ходы, делая скрытые убежища внутри скрытых убежищ, и все в таком духе. Наверняка они забросят свою первоначальную базу, сделав из нее некоторое подобие огромной ловушки. Главный вопрос - знают ли враги, что мы знаем, что они знают, где нас искать? Судя по данным моего беспилотника, армия Владыки демонов уже пришла в движение. К концу недели они столкнутся с насекомыми. А еще через четыре-пять дней должны добраться и до нас. Так что времени на подготовку совсем немного. В первую очередь я хотел бы обзавестись защитой от порталов, потому что пространственный маг может заявиться в любое время, независимо от движения войск. И привести с собой новых приятелей…
        Мы принялись за эксперименты. Как и говорил мой мастер, в непосредственной близости от «шаровой молнии» портал не открывается. Но это очень мощное заклинание, держать его постоянно активным слишком дорого. Я попросил местного стеклодува сделать небольшую стеклянную сферу и поместил внутрь медный электрод, заряженный слабеньким заклинанием молнии. Получилось что-то наподобие крошечных плазменных шаров, которые популярны в моем мире. Энергии потребляет совсем мало, а эффект почти такой же. Думаю, что-то подобное было и у того прыщавого паренька - портальщика. Но это не более чем детская игрушка. Чтобы накрыть противопортальным полем всю пещеру (а неплохо бы и всю деревню), понадобится что-то помощнее. И кажется, я знаю что.
        В моем мире микроволновая печь - довольно популярная штука. Но не все знают, что ее сердце, магнетрон, - это деталь, позаимствованная из военных радаров. Однажды кто-то заметил, что возле такого излучателя все очень быстро нагревается, и решил, что это очень удобно. По сути, магнетрон - это мощный генератор микроволнового излучения, который, как я надеюсь, обеспечит нам надежную защиту. Строение у него несложное: медная фигурная гильза наподобие барабана старых револьверов, нить накала, испускающая электроны, да пара электромагнитов по бокам. Обычная радиолампа, пусть и видоизмененная. Самым сложным оказалось заставить работать эти самые магниты, ведь у магии молнии слишком высокое напряжение. Пришлось забрать мини-генератор из установки по производству щелочи.
        После нескольких проб и ошибок у меня наконец получилось: внутри шара-светильника, который просто лежал рядом без дела, начали сами собой струиться разряды - верный признак сильных электромагнитных волн.
        Энергии «глушилка» потребляет много, так что ей понадобится накопитель. Но овчинка стоит выделки: в радиусе сотни метров я не могу вообще никаких порталов открыть. Ха-ха-ха, ну, погоди теперь, маг пространства! Этот мальчишка слишком сильно полагается на свою «особенную» магию - хочу видеть его лицо, когда она перестанет работать! Обычная магия возле такой глушилки тоже начинала вести себя нестабильно, особенно огненная. Ну да, огонь - это та же плазма, не зря горящая свечка в микроволновке может превратиться в фейерверк[2 - ПРИМ.:прошу, не пытайтесь проверить это в домашних условиях. Для такого в наше время есть «Ютьюб»!]. Даже моя Ариэль вблизи излучателя начинала барахлить и подрагивать! Вот это уже проблема! Если я собираюсь использовать эту штуку в бою, то надо будет как следует экранировать куклу. Как минимум покрыть ее изнутри тонким слоем металла, как ту же микроволновку. А вот на статичные порталы-артефакты, сделанные из железа и меди, помехи никак не действовали. Значит, мы сможем пользоваться ими, даже если я накрою противопортальным полем весь поселок.

* * *
        Вечером, в точно назначенное время, Ариэль переместилась к гнезду термитов. Я открыл портал в сотне метров над землей - на всякий случай. И не пожалел о своем решении. Эти неугомонные уже успели построить здесь новый зиккурат. Не такой большой, как тот, что был в их родном мире, но все же. В свете заходящего солнца строение впечатляло. И это все они сделали за день? По форме как пирамида, но со множеством ступеней и башенок. Лес вокруг постройки был вырублен уже на добрый километр. Ровной такой окружностью. Шустрые твари! Однако я заметил, что из земли повсюду торчат крошечные саженцы. Кажется, они заботятся об экологии даже лучше, чем люди! Ариэль лихо спрыгнула вниз - с высоты пятиэтажного дома - и приземлилась на вершине пирамиды. Вот и протестировали супергеройское приземление. Действительно, умеет!
        Нас ожидал худощавый инсектоид из числа стражи бывшего архонта. Наверное, в своей «прошлой жизни» он был палочником - тонкие руки и ноги, узкий торс, вытянутая голова, которая заканчивалась шипастым подобием короны. В руках - столь же длинный и тонкий посох, который, как мне показалось, целиком состоял из кристаллов-накопителей, скрепленных между собой все тем же хитином. Жирно! Интересно, сколько энергии может выдать эта штука? Мне даже немного завидно. Должно быть, эта ходячая швабра - что-то вроде местного архимага.
        - Доброго здоровья вашему Владыке! - произнес я вместо приветствия. - Как он себя, кстати, чувствует?
        - Его жизни ничто не угрожает, - лаконично отозвался архимаг. - У нас мало времени, приступим!
        Добрых два часа Ариэль перемещалась по заданным координатам внутри огромного подземелья термитов. И когда они только успели его настолько расширить? Наше задание состояло в том, чтобы наладить портальную сеть Улья. По большому счету, мы просто создавали все те же статичные порталы, попарно связанные друг с другом. Подземные коридоры термитов тянулись уже на многие километры - они явно исходят из того, что своей первоначальной базой им скоро придется пожертвовать. Я видел как минимум одно убежище, спрятанное на огромном расстоянии от главной пирамиды. И уверен, их тут намного больше. Просто мне пока тоже не слишком доверяют. Даже немного страшно теперь за судьбу этого мира. Если моя ставка на однозначную победу демонов не оправдается, то однажды мне придется самому заниматься истреблением термитов… Впрочем, у богов наверняка есть какие-то методы сдерживания, раз они вообще позволили этой заразе поселиться здесь. Какие-нибудь пестициды, например.

* * *
        Ночью я взялся, наконец, за разработку оружия. Сражение с термитами ясно показало, насколько слабы мы с Ариэль в плане атаки. Бронированному жуку-экскаватору нам вообще нечего было противопоставить, кроме порталов. А ведь их совсем нетрудно заглушить! Вот почему было бы очень неплохо повторить какое-то мощное оружие из моего мира. Выбор пал на рельсотрон. Ничего сверхъестественного в его конструкции нет, я даже в школе как-то делал нечто похожее - магнитную пушку, стреляющую железными стержнями. Не слишком мощную, правда… Но все равно кое-какой опыт у меня имеется. Самое сложное - найти конденсаторы высокой емкости, чтобы подать мощный разряд тока. Но я теперь сам ходячий конденсатор. Что-нибудь придумаем!
        В отличие от обычного оружия, стреляющего при помощи простого пороха, рельсотрон разгоняет снаряды электричеством. Это позволяет намного превзойти пороховые пушки по скорости снаряда, которая может достигать двух-трех километров в секунду. Все, что мне нужно, - сделать металлические «рельсы», положить между ними железную болванку, а затем пустить по рельсам очень мощный импульс тока. Проще пареной репы! По крайней мере, так я думал поначалу.
        Тело Ариэль мне сейчас недоступно: она занята благоустройством нижних уровней. Но теперь я могу пользоваться сразу двумя куклами, так что заниматься своими экспериментами придется в теле Широ. Делать уменьшенную модель рельсовой пушки с помощью крошечной марионетки было даже удобно: для нее все эти детали выглядят большими. Действительно, ничего сложного - конструкция почти целиком состоит из металла, а с ним обращаться мы научились уже давным-давно. Потирая лапки от нетерпения, я попытался запустить крошечный снаряд обычным «Электрошоком». Но, увы, вместо того чтобы пробить дыру в специально подготовленной деревянной мишени, болванка лишь слегка ударилась об нее и со звоном покатилась по полу. Проклятье! А я так надеялся! Ну что опять пошло не так?
        Пришлось вместе с Немо на несколько часов закопаться в физику, чтобы понять, что именно мы сделали неправильно. И вывод оказался неутешительным. Наши заклинания для такого выстрела попросту не подходят. Ну что ж, этого следовало ожидать! Напряжение грозовых заклинаний слишком высокое - от десятков тысяч до миллиона вольт, иначе огромная искра попросту не возникнет. Для рельсотрона оно слишком велико - разряд просто будет «выскакивать» наружу, и никакого выстрела не произойдет. Поставить трансформатор? Рельсотроны не терпят катушек - провода должны быть как можно короче, никаких завитков! Нам нужен короткий и мощный импульс. В идеале конденсаторы прямо к рельсам нужно присоединять.
        Сначала я попытался сделать примитивные конденсаторы из тонких медных пластинок и промасленной бумаги. Честно? Мы даже не смогли определить их емкость - настолько она была мала. Такими темпами мне понадобится буквально несколько тонн меди! О бумаге вообще молчу. Здесь ее не так-то просто достать, даже если ты живешь в школе. Попробовал заменить бумагу «Световым щитом». Получилось! Но и это не слишком меняет ситуацию. Мне все еще нужны астрономические объемы материалов. Гора стала в несколько раз меньше, но это все еще была гора. Одним словом, сплошные провалы и разочарование. А чего я ждал? В моем мире такими делами занимается армия, флот или, на худой конец, какие-нибудь крупные корпорации. Это вам не лейденской банкой глупых аборигенов на площади развлекать!
        Я вдоль и поперек изгрыз свой учебник по рунам, перепробовал кучу разных типов конденсаторов и даже пытался использовать пиролизный графит для суперконденсатора. Провал по всем фронтам! А времени у меня не так уж и много. Скоро тут будет «армия зла», а я все еще не закончил свое супероружие. Вот незадача! Как вообще героям всяких там новелл удается сделать все это на ходу, чуть ли не прямо во время боя с «владыкой тьмы»? Поделитесь, блин, секретом! Я перепробовал уже все варианты, все комбинации известной мне техники и доступной магии - и ничего! Махнуть рукой и попробовать сделать аналог паровой пушки Аристотеля? Обидно, конечно, не хотелось бы сдаваться так легко…
        В конце концов мне пришлось смириться с поражением, отодвинуть в сторону свою гордость и сделать то, что следовало сделать с самого начала, - обратиться к Бранду. Так что с раннего утра я, переминаясь с ноги на ногу, подкарауливал его прямо у двери дома. Надо отдать должное учителю. Он невозмутимо выслушал мой невнятный лепет о том, что электричество слишком сильно кусается, а мне надо, чтобы оно было мощным, но не пускало искры. Ну да, а как еще прикажете объяснять ему про вольты, амперы и ватты? Мне про это знать вообще не положено! Старик моргнул, почесал затылок и пригласил меня в дом.
        Пока я пил чай с сухофруктами (даже позавтракать не успел), он достал с полки потертый томик и принялся его листать. Потом показал мне изображение какой-то сложной схемы из рун. На соседней странице зачем-то были нарисованы колбы и реторты. Стоп, это что, учебник по алхимии? А-а-а, так это же установка для электролиза. Боги, и почему эта книжка не попалась мне на глаза раньше? Столько времени зря потратил! Ну конечно, в этом мире существует комбинация рун, с помощью которой можно точно регулировать и напряжение, и силу тока… А остальное - это уже дело техники. Сразу бы так! Я горячо поблагодарил учителя и удрал, так и не допив свой чай. Даже, растяпа, забыл прихватить с собой тот учебник…
        На эксперименты и тесты ушел целый день. Мне снова понадобилась медь, правда, на этот раз гораздо, гораздо меньше. Небольшая стопка пластин, испещренных рунами. Что-то вроде электрической ловушки, но только посложнее. К сожалению, во время первого теста снаряд попросту расплавился. Или, может, даже испарился, не знаю. Все, что я видел, - это яркая вспышка и сноп искр. Кажется, мы перестарались. Следующая попытка уже была более удачной, и мы принялись за версию покрупнее - тестовый образец пушки оказался слишком слабым.
        Итоги меня порадовали. Нет, «Гневом богини» это назвать пока рано, но можно сказать, что вышла весьма недурная снайперская винтовка. Причем крупнокалиберная. Скорость снаряда огромная - почти три километра в секунду. Уклониться от такого будет практически невозможно. Да и щиты она разбивает довольно легко.
        Финальную версию пушки я хочу сделать в несколько раз мощнее, чтобы довести массу снаряда до килограмма. Это будет уже практически противотанковое орудие. Наверное, его мощности хватит, чтобы пробить даже панцирь жука-экскаватора при необходимости. Но главный недостаток рельсотрона - сопротивление воздуха очень быстро гасит безумную начальную скорость снаряда. Так что на небольшом расстоянии от дула пушки мы установим статичный портал, который будет открываться на долю секунды непосредственно в момент выстрела. Так можно будет стрелять практически мгновенно и в упор. И если удастся застать противника врасплох…
        Главное - элемент неожиданности. В конечном итоге местные маги наверняка разберутся, как защититься от подобного оружия. Особенно те, кто владеет Магией пространства. В идеале мне стоило бы сделать несколько пушек, чтобы устранить самых серьезных противников одним залпом. Но у нас, к сожалению, совсем мало меди. Может, что-нибудь найдется у кузнеца? Деньги у нас еще есть, а война - дело серьезное. Хочу больше пушек! Больших и разных. Ох, мне же еще и винтовку пневматическую нужно сделать…
        Поразмыслив, я отправил Ариэль в поселок, и она зашла к старому знакомому - кузнецу Тамалу. Тот, услышав про металл, схватился за голову, но, когда я уточнил, что мне нужна медь, немного остыл. Кажется, она сейчас не настолько сильно востребована. Через куклу я объяснил ему, что у меня срочное дело и я даже готов обменять медь на железо, так что мы быстро договорились. Я взял металл по немыслимой цене - почти вдвое дешевле нормы! Ну он же обещал нам скидку! А война есть война, в ней, как и в любви, все средства хороши. В итоге, поиграв мускулами, здоровяк радушно улыбнулся и справился:
        - Так что, госпожа маг, куда вам достави-и-и… - но так и подавился заготовленной фразой. А все дело в том, что «госпожа маг» подхватила весь его запас слитков, весом в добрых сто двадцать килограмм, будто это обычный пакет с продуктами, и как ни в чем не бывало вышла с ним из лавки. Бедняга так и завис на своем «и-и-и», но, молодец, больше ничего не сказал, только пот со лба утер. Кажется, теперь про мою Ариэль по поселку будут ходить новые интересные слухи…
        Глава 6. Первое столкновение
        Время вышло! Уже завтра утром войска Владыки демонов вплотную подойдут к Улью. У термитов было лишь несколько дней на подготовку, но для существ, способных устроить «переезд» из другого мира всего за один час, это не слишком большая проблема. Я обещал быть на подхвате и оказывать им поддержку в обмен на их помощь при осаде Теалоса. Беспилотник с самого утра кружил над Ульем, следя за передвижениями врага. Армия империи демонов расположилась лагерем на возвышенности в нескольких километрах от Улья и уже начинала выстраивать свои боевые подразделения. Мы с Немо оценили их общую численность в сто тысяч. Но оказалось, что эта армия не единственная, хотя и самая крупная. Есть еще несколько подразделений, которые движутся в сторону нашего государства, Альтеи, по двум другим направлениям.
        Конечно же, они не будут пытаться штурмовать пирамиду всей этой огромной ордой. Чем крупнее ополчение, тем труднее им управлять. А проблем с координацией и контролем такой огромной массы воинов не избежать, даже при наличии магии. Насколько я понял, наши враги собираются выставить против насекомых около двадцати-тридцати тысяч солдат. А все остальные очень скоро двинутся дальше - на север, в земли людей. Вполне возможно, что эта небольшая армия впоследствии так и останется в тылу - выполнять мелкие боевые задачи, к примеру нападет на мой родной Теалос. Так что я и сам кровно заинтересован в «удачном» исходе событий.
        Насколько я знаю из книг, страну демонов населяют самые разные нечеловеческие расы. Орки, гоблины, темные эльфы (дроу), тифлинги, тролли, вампиры, зверолюди и многие другие. Хотя этот мир преимущественно принадлежит человеческой расе, так или иначе сюда попадают и жители иных миров. Либо во время великих войн, когда сами Боги сражаются за власть, либо через Разломы, как те же термиты. Обычно такие проходы между мирами существуют совсем недолго. Но если ситуацией воспользуется какой-нибудь архонт или Демиург, удерживая проход в активном состоянии, как это пытался сделать Стрелец, они вполне могут устроить настоящий крестовый поход на чужой мир. И покорять целые континенты - если верить легендам, конечно. И хотя в истории нашей планеты давно не случалось таких серьезных катаклизмов, тем не менее представителей нечеловеческих рас здесь хватает. С течением времени все эти гастролеры объединялись с другими дружественными расами, пока им не удалось создать свою собственную «Империю зла».
        Зла, конечно, условного. Просто разумные существа, которые немного отличаются от людей и служат другой фракции Богов. Ну и по человеческим меркам, их нравы и культура, скажем так, немного диковаты. Культ силы, жестокости, закон джунглей и все в таком роде.
        Самая многочисленная раса империи Гензо - гоблины. Они весьма плодовиты и потому составляют в стране большинство. Правда, умом эти товарищи не блещут, так что живут чаще всего в крайней бедности и находятся в подчинении у других рас. Хотя собственные территории у них тоже есть, и недооценивать их лидеров не следует. Взять хотя бы того мага-артефактора, что чуть было меня не прикончил.
        Орков тоже довольно много: хоть они и не размножаются, как кролики, зато живучи, как тараканы. Отличительные черты этой расы - высокая физическая сила и выносливость. Широкоплечие, мускулистые, с огромными клыками, торчащими изо рта, - все как положено. Правда, у них тоже есть некоторые проблемы с головой, или, я бы даже сказал, с «кукухой». Крыша едет у каждого на свой лад, и толком договориться между собой они почти не способны. Так что в их случае речь идет, скорее, о множестве независимых кочевых кланов (считай, семей), разбросанных по стране, чем о какой-то собственной территории.
        Третья по численности раса - темные эльфы, дроу. Ее представители физически не слишком отличаются от людей, если не считать темного цвета кожи и удлиненных ушей. Из них выходят хорошие маги, ассасины и лучники. Есть у них и свои земли на юге империи. В целом, достаточно вменяемые ребята, но в их собственные леса без ученой степени в области культуры и законодательства дроу соваться не следует. И к слову, да, у них матриархат.
        И наконец, самая малочисленная, но при этом самая влиятельная раса - это тифлинги. Полудемоны с красноватым оттенком кожи и рогами. Сильны, умны, очень долго живут, но, к сожалению или счастью, не слишком быстро размножаются. Составляют основу аристократии общества. Жестоки, но благородны. Плохо ладят с магией, поэтому полагаются на врожденную силу, изрядную живучесть и мастерство. Большая часть офицерского состава армии - молодые отпрыски аристократических семей тифлингов. Ну как молодые - совершеннолетними они своих детей считают только лет с пятидесяти…
        В общем и целом, власть в стране делят между собой несколько крупных группировок гоблинов, матриархат дроу и аристократические семьи тифлингов. Во всем этом бульоне варится еще великое множество рас, включая и людей, но реальной силой они почти не обладают. Впрочем, люди в армии демонов вовсе не редкость. Войны в этом мире ведутся по религиозным и политическим причинам. А раса - вопрос второстепенный.
        Следует также уточнить, что на самом деле сражения древности были совершенно не похожи на то, что мы привыкли видеть в голливудских фильмах. Это только в фантазиях режиссеров бравые воины с ревом несутся в бой, а потом несколько часов без передышки эпично рубят друг другу головы под музыку Ханса Циммера. На практике люди не слишком-то жаждут убивать себе подобных, даже если на кону драгоценные ОР. Так что командирам взводов приходится как следует постараться, чтобы убедить, вынудить, а то и попросту заставить своих подчиненных идти в бой. Лишь несколько процентов прирожденных «психопатов» получают удовольствие от самой битвы. Но и они, скорее, помеха для армии, чем надежная опора, просто потому, что склонны игнорировать команды и нарушать общий строй. А за такие «геройства» вполне можно пойти под трибунал.
        К тому же ни один человек просто физически не способен заниматься такой изнурительной и нервной работой дольше десяти-пятнадцати минут. Даже с учетом поддержки Системы. В итоге битва превращается во взаимную толкотню, перебрасывание из стороны в сторону тяжелых метательных снарядов, непрестанную ругань и лишь изредка - в мелкие рукопашные стычки. В исторических хрониках полно записей о сражениях, которые длились два-три часа, и в результате - всего несколько десятков убитых и пара сотен раненых. Это при том что с обеих сторон сражались тысячи воинов! При прочих равных самые крупные потери обычно случаются только когда одна из сторон паникует и обращается в бегство. Или если у кого-то из них есть явное превосходство в вооружении.
        Конечно, в магическом мире все происходит несколько не так. Во-первых, к службе в армии люди (или демоны) готовятся долгие годы, как физически, так и морально. Очки Развития, которые можно получить только в битве, - ценный ресурс, и, если потратить их с умом, можно обеспечить себя на всю оставшуюся жизнь. К примеру, получить редкую квалификацию, которую почти невозможно легально освоить без больших денег и связей. Для большинства солдат это даже важнее золота.
        Во-вторых, в каждом взводе, который насчитывает от нескольких десятков до одной сотни солдат, есть не только свой командующий офицер (сильный воин, авантюрист, чаще всего - тифлинг), но и маг, в чьи обязанности входит как защита товарищей, так и атака вражеских позиций. Также он должен следить за работоспособностью и уровнем заряда магической экипировки всех бойцов. Солдаты дают клятву до последнего вздоха защищать своего мага, так как после его гибели их собственные шансы на выживание тоже резко снижаются. Ну и не в последнюю очередь эта доктрина связана с тем, что государству воспитание мага обходится гораздо дороже. Большая часть магов - дроу и люди, но бывают и исключения.
        Функцию полевых врачей выполняют храмовники. В отличие от обычных магов, у них есть лишь дар исцеления, чаще всего полученный еще при рождении. Да, не все маги - целители, и не все целители - маги. Храмовники оказывают и прочие услуги: быстрый доступ к Системе, различные благословения, временное усиление характеристик перед боем и все в таком духе. На их плечах также идеология и «промывка мозгов». Так что, безусловно, это не милые медсестрички с огромным бюстом, а бывалые вояки, способные, если придется, не только рану перевязать, но и от души врезать своим тяжелым посохом или молотом. Правда, обычной перевязкой здесь тоже не брезгуют: мана - товар дорогостоящий и может спасти кому-то жизнь, никто не станет тратить ее на обычную царапину. Храмовник держится в тылу и часто выполняет функции трибуна, то есть наказывает дезертиров и нарушителей. Служителями Богов могут стать представители любой расы, кроме разве что тифлингов, которые не дружат с магией, несмотря на высокий Интеллект.
        В целом, своим боевым построением и вооружением имперская армия чем-то напоминает римские легионы. Первые ряды вооружены щитами и копьями, у них хорошая защитная экипировка. В основном это орки, но бывают и исключения. За ними чаще всего стоят гоблины-копейщики и обычные рыцари из разных рас, ну а в самом тылу скрываются лучники и арбалетчики - чаще всего дроу. Конница у демонов тоже есть, но в этом сражении ее не задействовали. Да и вообще, насколько я вижу, сегодня против термитов выставили почти одних только гоблинов. Враг новый, непредсказуемый, а гобов попросту не жалко.
        Несмотря на всю серьезность ситуации, особого напряжения в воздухе совсем не ощущается. Будто и не война вовсе, а так, собрались ряженые поиграть в реконструкцию какой-нибудь толкиеновской саги. Гоблины обмениваются шутками, подначивают друг друга, спорят, кто из них раздавит больше «муравьев». И только командиры-тифлинги носятся туда-сюда с хмурыми лицами, отдавая последние распоряжения и пытаясь наладить дисциплину.
        Ариэль вышла из портала и направилась в один из парадных входов в муравейник, где ее уже ждал долговязый термит-архимаг.
        - Ты рано, - буркнул он, - сегодня твои услуги нам не пригодятся.
        - Мы обсуждали это со Стрельцом, - ответил я. - Мне хочется посмотреть на их тактику.
        - А заодно и на нашу, - холодно проскрипел маг.
        - Заодно и на вашу, - я не стал отнекиваться. - Таковы условия договора, пусть негласные, но очевидные. И если ты хочешь их оспорить, то это не ко мне.
        - Хотя Стрелец уже не архонт, но он - мудрейший из нас. Его авторитет непререкаем, - признал термит.
        - Рад это слышать!
        Обижаться на термита было глупо. Его приставили ко мне в качестве стража, и сохранять определенный градус паранойи на мой счет - вполне разумная предосторожность с его стороны.
        Мы отправились в военный штаб термитов - просторный зал со своеобразной архитектурой, в котором находился их Владыка, а также несколько других высокоразвитых насекомых, «высших», как их здесь называют. Насколько я понял, у этих существ жесткая иерархическая система управления. К тому же между ними есть что-то вроде телепатической связи. Молодые особи почти не обладают разумом и больше напоминают живые машины, полностью управляемые чужой волей. Чем старше термит и чем больше Очков Развития накопил, тем он разумнее и тем выше может подняться по ступенькам местной иерархии, принимая на себя часть ответственности за управление Ульем.
        В чем-то мой охранник был прав. В первый день осады я совершенно ничем не мог помочь термитам. Беспилотник уже висел высоко в небе, передавая данные обо всем, что происходило на поверхности. От моего предложения транслировать эту картину в штаб с помощью Магии иллюзии Стрелец лишь лениво отмахнулся. Кажется, высшие термиты и так знали обо всем происходящем, получая информацию через глаза и уши своих младших собратьев. Кроме моего самолета в воздухе кружились еще несколько десятков крылатых насекомых, и, не сомневаюсь, многие из них выполняли ту же функцию. Высокоразвитая, чтоб их, цивилизация! Дроны с камерами, телепатический Интернет, самовоспроизводящиеся «роботы» для любых задач! Кучка высших насекомых, которые всем этим добром заправляют. И робкая надежда на социальные лифты…
        Армия Владыки демонов, скорее всего, ни разу не сталкивалась прежде с подобным врагом, а вот Стрелец производил впечатление весьма опытного полководца. Держу пари, ему доводилось сражаться с людьми… ну, то есть гоблинами и прочими гуманоидными расами. Не так уж они и сильно от нас отличаются, если сравнивать с этими странными существами.
        Первые ряды войска насекомых составляли крупные бронированные «жуки», которые умели очень компактно складываться, превращаясь практически в переносное заграждение. За ними - муравьи-солдаты, напоминающие кентавров, с мощными жвалами и острыми серпами на передних лапах. Еще дальше - самые обычные рабочие особи. Стрелец тоже выставил около двадцати тысяч «юнитов», хотя я прекрасно знал: в Улье прячется намного больше. Уверен, все эти твари почти безмозглые и Система будет давать за них опыта не больше, чем за дохлую курицу. Так что даже если армия демонов перебьет их всех, она не нанесет Улью серьезного ущерба. Через пару дней из яиц вылупятся новые нимфы, и все повторится. Если только захватчикам не удастся проникнуть в пирамиду и выжечь каленым железом этот проклятый муравейник прямо изнутри.
        Насекомые начали бой со своего фирменного приема - принялись плеваться «жвачкой» в сторону врага. Обычно в первые ряды войска ставят наиболее опытных и хорошо защищенных солдат - попросту чтобы они принимали на себя основной удар стрелкового и метательного оружия. Но к химической атаке наши враги явно не были готовы. А ведь едкая липкая жижа, которой муравьи принялись поливать противников, только выглядит невинно. Поначалу в рядах вражеской армии даже раздавался смех, но он очень быстро сменился криками и бранью: жвачка начала застывать. А залитые ею с ног до головы воины в тяжелой броне один за другим превращались в окаменевшие скульптуры. Прочие солдаты принялись срывать с себя измазанные клеем доспехи, не дожидаясь, пока они превратятся в железные кандалы. Я и сам не понаслышке знаю, как трудно избавиться от этого «суперклея» - скорее всего, такую броню придется попросту вскрывать, будто консервную банку, просто чтобы замурованные внутри люди не погибли.
        Маги принялись спешно создавать воздушные барьеры для защиты от этой пакости, но цена заминки уже и так оказалась весьма высокой. Термиты перешли в наступление. Спасать замурованных товарищей попросту не было времени - они так и остались легкими мишенями - неподвижными и, по большому счету, беззащитными перед мощными жвалами термитов-солдат. Двигаться навстречу насекомым было почти невозможно из-за обилия окаменевших статуй. Сохранить строй при проходе через такой плотный частокол у них бы не вышло. Да и земля впереди покрылась толстым слоем этой липкой дряни. А значит, оставалось только одно - отступать, бросая своих товарищей на верную смерть. Страшнее всего, что термиты даже не убивали бедолаг, а просто тащили в тыл, к муравейнику, и что ждало их внутри - об этом мне и самому не слишком хотелось думать…
        Странно было наблюдать за дальнейшим ходом сражения. Особенно сверху. Такое впечатление, будто средневековые рыцари бьются против армии каких-нибудь роботов-пришельцев. Военные формации демонов двигаются как вполне нормальные люди - толпой, пусть и хорошо организованной. Их строй неровный и часто кренится вправо - из-за бессознательного стремления каждого солдата прикрыться щитом соседа. А термиты передвигаются, будто юниты в какой-нибудь компьютерной игре - четко выверенным строем, пусть не прямоугольным, но очень ровным, словно бы их удерживает какое-то силовое поле. Машины-убийцы, честное слово!
        Первый раунд за термитами. Но демоны уже отступили и перегруппировались. Надо отдать нападавшим должное: они делали это слаженно и организованно, без паники, не подставляя спину врагу. Теперь их строй по форме напоминает треугольные клинья. Впереди - командиры, маги и сильнейшие воины, а все остальные следуют за ними. Задача идущих во фланге - пробить брешь во вражеском построении, через которую «клин» солдат может прорваться внутрь и добраться до беззащитных рабочих особей.
        Их новая тактика действительно неплохо сработала. Преодолев живую стену бронированных жуков, войска демонов проникли в тыл и принялись истреблять рабочих, которые составляли подавляющее большинство армии термитов. Если подумать, в этот раз насекомые выставили очень мало настоящих солдат - явно недостаточно, чтобы всерьез бороться против опытных военных. А ведь я отлично знаю, что у термитов очень много боевых юнитов, во всяком случае, гораздо больше, чем я вижу сейчас на поле боя. Наверняка берегут силы для обороны внутри Улья, где преимущество будет на их стороне.
        Игра на окружение закончилась совсем не в пользу насекомых. Теперь стало вполне очевидно, что их очень скоро раздавят, да и первая удачная атака стала возможна лишь благодаря элементу неожиданности. Странно, конечно, что насекомые не дали демонам полноценный отпор. Думаю, Стрелец попросту надеялся внушить противнику ложное чувство превосходства, чтобы позднее взять реванш уже внутри пирамиды.
        - Что вы собираетесь делать с пленниками? - я все же решился задать ему вопрос, который беспокоил меня больше всего. Не то чтобы я слишком сильно переживал за судьбу всяких там гоблинов и орков, но если эти изверги термиты собираются, например, выращивать у них внутри своих личинок… Честно говоря, мне бы не хотелось в таком участвовать. С обороной поселка я и сам как-нибудь справлюсь!
        - Их усыпят газом, а потом лишат жизни Системным оружием, - пожал плечами вождь термитов. - И не прямо сейчас, а немного позже. Так мы получим от них на порядок больше амальгамы. Ядро Улья сильно ослабло, пока мы пытались выжить в старом мире. И это отличная возможность его подзарядить!
        Я несколько раз моргнул, переваривая информацию. Войны, которые ведут Боги в мире смертных, - это в первую очередь войны за амальгаму, которую мы, Искатели, называем Очками Развития. Что-то вроде энергии души всех разумных существ. И если учесть, что безмозглые рабочие особи термитов почти не имеют этой самой души… выходит, что Стрелец на самом деле осуществил весьма выгодный обмен! Да, если смотреть на численность войск, то демоны потеряли всего несколько тысяч солдат, а термиты оказались почти полностью разгромлены. Но если взять в расчет количество опыта, которое получила каждая сторона, картина сражения внезапно переворачивается с ног на голову. Особенно если учесть тот факт, что в первых рядах обычно ставят самых прокачанных воинов. А еще - некое Системное оружие, которое, насколько я понимаю, позволяет получить намного больше, чем стандартный «один процент» от души жертвы. Интересно, много ли у них подобного оружия? И насколько невежливо будет попросить одно такое себе…
        - О, у вас есть Системное оружие? - уважительно отозвался я, скрестив пальцы на удачу, не на руках Ариэль, конечно, а на своих собственных.
        Бывший архонт хрипло рассмеялся.
        - Когда я понял, что Боги намерены силой выжать меня досуха, то решил, что угасшее Сердце Бессмертного принесет гораздо больше пользы моему народу, чем мне самому. Это моя жертва во имя общего блага!
        Стоп, чего?! Этот безумец втихаря вырвал собственное сердце, чтобы сделать из него Системное оружие и утереть нос Богам, которые его подставили? А заодно перевернуть исход всех будущих сражений… И ведь речь не о простом органе, который можно, наверное, просто пересадить от какого-нибудь другого термита, а о средоточии его бессмертной сущности! Так вот почему он после того случая выглядел как ходячий труп! А я-то думал, что сливки этого странного общества почивают на лаврах и лишь время от времени пинают мелких сошек, ползающих у их ног. Но нет, здесь каждый, включая самого архонта, готов сложить голову или даже вырвать собственное сердце ради благополучия всего Улья! Знаю, я уже это говорил, но честное слово, снимаю шляпу!
        Вот даже интересно, а лидеры вражеской армии понимают, насколько сильно облажались, или им очень скоро устроит выволочку их собственный архонт?
        - Ваши враги об этом догадываются?
        Стрелец отрицательно покачал головой.
        - Не думаю. Это противоречит их представлениям о морали. Большинство архонтов - закоренелые эгоисты.
        - Ну а как же Боги?
        - Они находятся слишком далеко, чтобы следить за ситуацией лично. Система проинформировала их, что я перестал быть архонтом, но как именно это произошло, им, скорее всего, неизвестно. Во всяком случае, я на это очень рассчитываю. Возможно, нам даже удастся договориться о создании небольшой резервации в обмен на пленников, если их будет достаточно много. Боги, как известно, не любят оставаться в убытке.
        Резервации? Это что-то вроде ограниченной территории? Так вот на что он надеется! Понятно же, что термиты не выстоят, если и Боги и смертные возьмутся за них всерьез, поэтому для них выгоднее договориться. Но, как водится, им нужен весомый «предмет торга». И если это самое Системное оружие позволяет получить хотя бы двадцать-тридцать процентов души жертвы, то энергетические потери вражеской стороны взлетят до небес. Жизнь каждого пленника будет стоить десятков обычных смертей! Так это и был его изначальный план? Причем он все это понял и придумал, пока Боги пытались силой захлопнуть портал в его родной мир. А мужик реально не промах! Я бы на его месте, наверное, только стоял и глазами хлопал.

* * *
        Ночью насекомые устроили «карательную» экспедицию. Нет, конечно, такой шаг был вполне предсказуем, и я даже видел с высоты птичьего полета, как во вражеском лагере выставляют ограждения, собирают дозоры, прячут под маскировочными навесами целые взводы готовых к сражению солдат. Единственное, чего не учли местные полководцы, - это то, откуда термиты решили устроить свой ночной рейд.
        Снизу. Должно быть, Стрелец с самого начала предугадал, где именно враги установят свой временный лагерь. А может, эти ненормальные попросту заранее перекопали всю округу в радиусе нескольких километров. Но факт остается фактом: как оказалось, под лагерем армии демонов скрыта целая сеть подземных тоннелей. И она явно была создана заранее, иначе исходящий от работы «экскаваторов» грохот точно насторожил бы врагов. Безумие! Эти твари тут всего четыре дня! Я уже представляю лица вражеских генералов. Простите, уважаемые, это по моей вине термиты узнали о вашем приближении так рано!
        И вот в наиболее темное время ночи - перед самым рассветом, когда костры уже затухли, а противник почти уверился, что никакого нападения не будет, посреди лагеря стали раздаваться крики. Зазвенели колокола тревоги. Ну наконец-то вы заметили! Большинство дозорных охраняли лишь периметр лагеря, так что в его центре образовалось что-то вроде слепого пятна. И уже добрых десять минут по нему сновали целые полчища насекомых, обездвиживали спящих воинов, затыкали им рты и тащили куда-то под землю через заранее подготовленные «люки». Наверное, для них это вполне привычное дело - почти как таскать личинок из вражеского муравейника. Бр-р-р!
        Наконец в лагере началось движение. Воины стали просыпаться, хвататься за оружие и выбегать из своих палаточных казарм. Некоторые особо резвые - бросаться в подземелье, чтобы спасти товарищей. На мой взгляд, совершенно безумное геройство. Все равно что лезть в пасть дракона, чтобы достать оттуда овечку. Добром такое благородство явно не закончится. В конце концов у кого-то заработал мозг и проходы в подземелье стали взрывать и заваливать камнями. Видимо, к сражению подключились маги. Но термиты уже сделали свое дело: очередной урожай душ был собран. Конечно, в следующий раз противник уже будет начеку, но кому теперь есть до этого дело? Вражеская армия в эту ночь сократилась даже сильнее, чем после дневного сражения…
        Глава 7. Штурм
        На следующий день обозленные демоны с самого утра принялись готовить свои боевые построения для штурма. На сей раз их численность превысила тридцать тысяч солдат, да и состав армии уже был гораздо более разнообразным. А вот муравейник стал походить на какой-нибудь склеп. Или бункер. Почти все проходы плотно забаррикадированы, и лишь несколько дозорных жуков витают над пирамидой, оценивая обстановку.
        - Прошу за мной, - лаконично проскрипел мой спутник-охранник и направился в один из боковых проходов.
        Мы двигались по Улью длинными узкими коридорами. Видимо, идти недалеко, иначе он бы просто передал мне координаты для «прыжка». Но перед боем каждая единица маны на счету. Очень странная архитектура у этих созданий. Все стены белые и покрыты до боли знакомым мне материалом, испещренным странными узорами. Видимо, как и пчелы, термиты используют его повсюду - в том числе и для постройки собственного жилища. Все коридоры очень ровные и имеют круглое сечение, словно бы их прорезали какой-то буровой машиной. Впрочем, так оно, в общем-то, и есть. Пол тоже полукруглый. Удобно ходить лишь по центру. Очень узко! И как они только здесь умудряются разминуться при встрече? Может, у них одностороннее движение?
        Но моя догадка оказалась неверной. Навстречу нам несся с поклажей какой-то крупный рабочий термит. Я хотел было отойти в сторону, чтобы уступить ему дорогу, но мой провожатый даже не шелохнулся. Бегущий прямо на нас термит вильнул в сторону, зацепился лапками за стену и спокойно пробежал чуть ли не прямо над нашими головами. Это как вообще? Нет, я понимаю, у настоящих муравьев есть на лапах ворсинки, и благодаря природной адгезии они способны ходить даже по потолку. Но этот, с позволения сказать, «муравей» весит килограмм пятьдесят! И даже если у него на ногах настоящие липучки… Я присмотрелся к стене. Действительно, то, что я поначалу принял за узоры, на самом деле представляло собой фигурные выступы, направленные в разные стороны. Что-то вроде следов протектора обуви. Так они действительно цепляются за стены! А «узоры» - это попросту отпечатки их ног… Ну надо же!
        Вопреки моим ожиданиям, мы шли довольно долго. Улей выглядел пустым. А где все? Я же знаю, вас тут очень много! Уже эвакуировались? Ну да, демоны разозлились не на шутку, и сегодняшняя битва обещает быть по-настоящему горячей. Впереди явственно слышался какой-то гул. Наконец коридор закончился, и мы вышли в просторный зал. Очень просторный. Настоящий стадион! И к тому же он весь заполнен «болельщиками». Так вот куда все подевались! Я поежился: тут стоял ужасающий шум, скрип и стрекот. Как будто надел на голову мешок со сверчками! Бр-р-р! Немо, убавь, пожалуйста, громкость. Раз эдак в десять! От этих звуков мурашки по коже.
        В середине стадиона, в самом центре всей этой огромной орды, нас ждал Стрелец. Он выглядел уже намного лучше и даже стоял сам, без помощи кресла-реаниматора. Но через рентген я видел, насколько он ослаблен. Теперь даже некоторые из его слуг выглядели намного опаснее. Но настоящая угроза кроется не в силе мускулов или системных способностях, а в огромном опыте, которым, без сомнения, обладал бывший архонт.
        - Улей сейчас пуст, ведь так? - спросил я его, разглядывая огромную армию насекомых, которая окружала нас со всех сторон.
        - Почти, - Стрелец уклончиво кивнул.
        Если я правильно все понял, они собираются выждать, пока солдаты империи разбредутся по бесконечным коридорам Улья, а потом примутся атаковать их, перебрасывая небольшие группы насекомых в разные места лабиринта с помощью Пространственной магии. Враги, скорее всего, не ожидают такого подлого хода, наверняка их уверили, что вражеский архонт выведен из строя и не сможет вмешиваться. Иначе они бы ни за что не рискнули соваться в такое опасное место. Да и пытаться полностью заглушить портальную магию под землей в сложном лабиринте коридоров - совершенно безнадежная затея. Вот почему договор со мной - один из важнейших козырей термитов в этой войне.
        Стоящий рядом архимаг-палочник поднял свой посох, отделил от него тяжелое навершие, явно сделанное из элтелиона, и с поклоном передал его своему Владыке. А затем, к моему удивлению, протянул мне нижнюю часть посоха.
        - Даже не думай предать нас, - недовольно проскрипел он.
        Ну вот еще. Я же не самоубийца! Это место вообще действует довольно угнетающе. Совершенно не располагает ко всяким там предательствам!
        Немо, мы можем как-то присоединить этот его посох? Разбери ладонь и подключи напрямую к силовой шине. Должно сработать. Как же хорошо, что мы уже решили проблему с подачей энергии! Иначе пришлось бы доставать орб из куклы. Ну или наоборот - ходить с огромным посохом, торчащим из головы!
        - Обнаружен внешний накопитель. Емкость - двести сорок тысяч единиц маны. Заряд полный.
        Ха-ха-ха! Я так и знал: эта штука практически полностью состоит из кристаллов-батареек! Мой собственный запас маны - капля в море по сравнению с резервом этого длинноногого чудовища - архимага.
        - Какой у вас уровень Воли? - поинтересовался Стрелец.
        - Около семидесяти.
        - Это, - он запнулся, подбирая слова, - намеренный шаг?
        - Моему настоящему телу всего шесть лет. По вашим меркам, это все равно что личинка. Мне пока не хочется привлекать к себе лишнее внимание. Да и незаметно раздобыть Очки Развития не так-то просто. Но не беспокойтесь, я компенсирую это несколькими полезными достижениями.
        Стрелец кивнул и, немного поколебавшись, достал из-за пазухи крошечный метательный кинжал, направив на меня его рукоять.
        - Внимание, получено 1128 ОР, получено 956 ОР, получено 1534 ОР, получено 1270 ОР, - принялась перечислять Немо.
        Ого. Это что, аванс? Почти пять тысяч! Мощно! Если только не задумываться о том, что все это - чьи-то жизни. Впрочем, мне и самому не впервой их отнимать. Все-таки мы на войне, а не на детской прогулке! Должно быть, это и есть то самое Системное оружие. Выглядит… обычным. Только в рентгене видится что-то странное, но издали мне сложно разглядеть детали. А просить посмотреть поближе - наглость, как ни крути. Эта штука когда-то заменяла ему сердце.
        - К сожалению, это все, что я могу вам предложить. Иначе наша маленькая хитрость с оружием раскроется раньше, чем хотелось бы.
        Я не стал жадничать и сразу же вложил три с лишним тысячи ОР в Волю, доведя этот показатель до сотни. Пусть мои возможности вырастут не сразу, но это лучше, чем ничего. К тому же настоящее сражение начнется еще очень нескоро. Работа нам предстоит тяжелая, лучше подстраховаться. Чуть больше полутора тысяч ОР оставил про запас - потом решу, как их использовать.
        Мы с бывшим архонтом заняли свои места в самом центре зала. Вокруг нас плотным кольцом встали его сильнейшие слуги - высшие термиты, человекоподобные. Чуть дальше - частокол портальных арок, зачарованием которых я совсем недавно занимался. Эти штуки будут работать, даже если мы начнем «глушить» Пространственную магию в главном зале. А дальше, на многие десятки метров, простиралось нетерпеливо копошащееся море насекомых. Раз уж нам требуется открывать сразу множество червоточин в разные места, то такой боевой порядок более чем оправдан. Центр зала станет своего рода глобальной станцией пересадки. В то же время это делает нас со Стрельцом весьма уязвимыми, поскольку с обратной стороны портала враги могут атаковать нас самих. Так что места для высадки «десанта» нужно подбирать с большой осторожностью. Да и нашей охране наверняка не придется скучать. Как и прежде, главная цель термитов - захват большого количества живых пленников, но думаю, что прямого запрета на убийство у них тоже нет.
        - Внимание, обнаружено подключение! Желаете принять входящий сигнал?
        Кивок - и перед моим мысленным взором замелькали смутные образы: длинные коридоры, огромные полупустые залы, узкие вентиляционные шахты и прочие детали внутреннего устройства Улья. Стоило сосредоточить свое внимание на каком-то участке коридора, как картинка менялась, показывая нужный ракурс уже вблизи - глазами другого насекомого. Своего рода гугл-карта. Улей действительно не был совершенно пуст - в нем осталось великое множество мелких насекомых-разведчиков. Что-то наподобие моего паучка Широ. Они прятались в нишах, трещинах, темных углах и представляли собой нечто вроде глобальной системы видеонаблюдения Улья. Вот, значит, как выглядит «Интернет» термитов? Они просто могут видеть глазами своих собратьев. Во всяком случае, их верхушка - высшие.
        Для меня это слишком сложно, Немо, ты можешь собрать по этим данным схему всего подземелья?
        - Задание принято. Пожалуйста, ожидайте…
        Через несколько секунд передо мной стала постепенно разворачиваться трехмерная карта Улья. Как я и думал, пирамида на поверхности земли была лишь «вершиной айсберга», и настоящие корни этой циклопической постройки уходили глубоко под землю на многие сотни метров. Огромный зал, в котором мы все собрались, находился в самом низу и был почти полностью отрезан от прочих коридоров.
        Войска империи уже успели взорвать и расчистить несколько входов в пирамиду и сейчас осторожно продвигались внутрь строения. Я позволил себе немного понаблюдать за их действиями вблизи. Действовали они грамотно и осторожно: занимали зал за залом, повсюду расставляя охрану, отыскивали ловушки, устанавливали оборонительные заслоны. Маги земли проверяли стены на предмет скрытых проходов, создавали каменные убежища и даже строили некоторое подобие раздвижных ворот в ключевых точках подземелья. Боятся! Ищут подвох. И не зря. В таком месте можно ожидать чего угодно. Например, обвала или наводнения. Несколько раз я замечал, что солдаты копают небольшие ниши с почти вертикальным входом. Думаю, их готовят именно из-за таких вот опасений.
        Стрелец не оставил пирамиду совсем без охраны, но немногочисленные насекомые вовсе не спешили давать организованный отпор, а попросту отступали в глубь подземелья, создавая лишь видимость сопротивления. Несколько раз они даже завязывали ожесточенные бои в ключевых точках лабиринта, но потом неизменно отступали, сбегали. По сути, в операции были задействованы всего несколько сотен термитов-солдат, которые носились по хитросплетениям коридоров, нападая то на одну группу вторженцев, то на другую.
        Когда войска империи заняли большую часть Улья, мы начали действовать. Сперва исподтишка, высылая в тыл небольшие отряды «партизан» - к самым беззаботным сторожевым постам. Магов на всех не хватает, да и снабдить каждого воина персональной воздушной защитой - задача непростая, так что любимое оружие насекомых, «жвачка», снова в деле. Термиты стараются действовать тихо и не оставлять свидетелей. К тому же эти чертовы ниндзя могут ходить здесь по потолку! Пока нападающим просто кажется, что некоторые дозорные заскучали и решили двинуться в глубь Улья, где все еще происходят какие-то стычки. Ну и действительно, - какой смысл охранять пустые коридоры, в которых давным-давно проверен каждый миллиметр?
        А потом началась настоящая жара. Большая часть солдат империи сосредоточилась в нижней половине Улья - там они вовсю занималась исследованием коридоров и зачисткой залов. Остальные сторожили уже «захваченные территории» и служили своего рода каналом связи между экспедицией и поверхностью.
        Как следует проредив охрану в верхней части подземелья, Стрелец переправил солидную долю своих войск в центр Улья - там они заняли большой зал, служивший единственным проходом к подземным уровням. Несчастные охранники попросту растерялись, когда после нескольких часов абсолютной тишины и покоя полчища термитов вдруг навалились на них сразу со всех сторон. За несколько минут все было кончено, а поток насекомых ринулся вниз - к запертым в этой огромной ловушке бедолагам. Связь с поверхностью полностью оборвалась, и командиры выслали на подмогу оставшуюся на поверхности часть войск - чего, собственно, и добивался Стрелец.
        Что происходило дальше, мне очень трудно описать. Весь этот огромный лабиринт - жилище термитов - как оказалось, был выстроен по особым правилам. Узкие проходы, просторные залы. Когда вас атакуют превосходящие силы врага, вы просто вынуждены отступать сразу по нескольким направлениям - а значит, дробить свои войска. А что может быть хуже в ужасном подземном лабиринте, полном кровожадных насекомых, чем сказать: «Давайте-ка разделимся»? Чем-то это напоминает сложную стратегическую игру вроде го или шахмат. Кажется, в нашем мире я даже видел подобные игры-головоломки для телефонов. В них нужно захватить как можно больше узлов, соединенных между собой тонкими каналами, вытеснив при этом всех остальных противников. Похоже, примерно так и выглядят войны, которые термиты ведут между собой. Вот только командиры армии демонов ни разу в такие игры не играли. И вообще, вряд ли осознавали, как все это выглядит со стороны и какая стратегия стоит за действиями насекомых. Все, что их волновало, - не дать своим солдатам сдохнуть вот прямо сейчас. А что будет через несколько минут или даже часов… Об этом,
по-видимому, не думал никто.
        Каждую секунду мы открывали и закрывали огромные порталы, из которых толпами валили насекомые, таща на себе обездвиженных противников, или, наоборот, отправлялись на новую миссию по заданным Стрельцом координатам. Огромный кристалл элтелиона в руках лидера термитов раскалился от сложнейших расчетов. Я не понаслышке знаю, как это выглядит со стороны: сам когда-то делал то же самое, когда проектировал своих кукол. Этот дядька использует для ведения войны суперкомпьютер! Мы с Немо даже пытались кое-как анализировать его стратегию. Насколько я понимаю, это разновидность классической задачи коммивояжера, то есть попросту выбора самого выгодного маршрута между несколькими точками. На первый взгляд выглядит просто, но когда таких точек несколько сотен… Скорее всего, он, как и я, использует сложные нейросети, обученные на миллиардах партий, в том числе и на записях реальных боев, так что пытаться «понять», что именно там происходит, почти бесполезно.
        Чисто гипотетически, если бы мне дали возможность руководить армией империи (и еще пару недель на подготовку нейросетей), возможно, мы с Немо смогли бы кое-как ему противостоять. Но этот ловкач превосходит нас и по опыту, и по вычислительной мощности. Так что в лучшем случае нам удалось бы отступить с незначительными потерями. Ну а о победе речь вообще не идет. Да, не стоит недооценивать архонтов! Даже бывших.
        Перед входом в пирамиду открылся портал. Причем точно не наш! Наконец-то в ситуацию решил вмешаться тот мальчишка? Нет, ну это же просто смешно! С его-то способностями пытаться как-то помешать Стрельцу? Он ведь даже нам с Ариэль в подметки не годится! Но я оказался не прав: из портала вышел вовсе не мальчишка, а невзрачный худощавый мужчина в изящной одежде. А вслед за ним - двое бойцов, по всей видимости телохранители. Стройная девушка с кожей необычного голубоватого оттенка и широкоплечий громила с огромным молотом.
        Маг порталов что-то сказал своим спутникам, а потом, к моему удивлению, они все взялись за руки. Это что еще за детский сад? Через мгновение все трое исчезли из виду и появились прямо перед входом в Улей. Это заклинание телепортации? Круто! Я так пока не умею!
        - Кажется, к нам пожаловал ваш Владыка демонов, - сухо пробормотал Стрелец. - Ну что ж, поглядим!
        Чего? Так этот неказистый лысеющий дядька в пафосном костюме - тот самый Владыка? И к тому же человек. Вот уж не ожидал! Кажется, нам предстоит несколько преждевременное знакомство? Будем надеяться, что нет! Я поспешно собрал волосы Ариэль в хвост, сменил ей внешность и показания Оценки. С помощью Магии иллюзии добавил ей рога и чешуйчатые пластины на лице. Надеюсь, издали сойдет за человекоподобного термита. Если дело все-таки дойдет до личной встречи, лучше уж мне остаться неузнанным. Стрелец, обратив внимание мои усилия, едва заметно усмехнулся - одним только уголком губ. Ну а что? Да, я не хочу портить отношения с нынешним Владыкой! Вернее, еще больше их усугублять.
        Маг двигался по подземелью очень быстро, короткими скачками преодолевая длинные коридоры. Кажется, он перемещается по точкам, которые находятся в пределах видимости. Иначе слишком высок риск застрять где-нибудь в стене. Уже хорошо! Это значит, что Ассистента у него все-таки нет. Но и без виртуального помощника этот дядька достаточно быстро разобрался в хитросплетениях местных коридоров. Без Немо я бы так точно не смог! Через «камеры наблюдения» термитов я заметил, что у него в руках светится сложная структура из разноцветных огоньков. Видимо, он создает некоторое подобие карты из собранных им пространственных координат.
        Однако все его попытки хоть как-то изменить ход боя потерпели сокрушительное фиаско. Поначалу Стрелец просто делал так, что все коридоры, по которым двигался Владыка, были пусты. Ни насекомых, ни солдат империи. Даже если где-то неподалеку шли бои (а такое наверняка было слышно издалека), к тому моменту, как пространственный маг добирался до них, все уже было кончено. Плюнув на попытки «догнать собственный хвост», Владыка сменил тактику: принялся прыгать по случайным координатам, собранным во время путешествия по лабиринту. Если там были солдаты - глушил нашу магию и перебрасывал своих людей на поверхность собственными статичными порталами. Впрочем, низкая эффективность этого метода была очевидна всем. Такими темпами до окончания сражения он почти никого не сумеет спасти.
        Раздобыв координаты нашего тайного убежища, маг повторил хорошо знакомый мне прием: открыл над нашими головами портал в озеро лавы. Но мы попросту вернули поток раскаленного камня отправителю - прямо в узкий коридор. Палочник активировал какой-то крупный артефакт, стоящий неподалеку. Это глушилка? Я попытался создать обычный портал - действительно, не работает. Что ж, достать нас издалека противник больше не сможет. Такое впечатление, что Стрелец предвидит каждый его ход и заранее готов к ответным мерам. Могу поклясться, что в одном из наших собственных порталов на мгновение промелькнуло лицо Владыки - хмурое, озлобленное и раздраженное. Кажется, он оценивает, насколько опасно соваться в наше логово лично. И почему мне так знаком этот взгляд? Ну да, как же, помню. С таким же хищным прищуром на меня недавно глядел мальчишка-портальщик во время нашего поединка в деревне. Чем-то они даже похожи. Может, родственники? Да ну, бред. Магия пространства - слишком редкая штука для таких совпадений.
        - Сбежал, - констатировал Стрелец. И с презрением добавил: - Трус!
        Что касается остатков армии империи, их позорный крах был лишь делом времени. Судя по отчетам Немо, Стрелец не просто побеждал, а явно издевался над своим врагом. Он загнал половину армии глубоко в подземелье и вынудил вторую половину двинуться им на помощь, а затем сотнями и тысячами хитрых маневров разделял и дробил их силы, пока они не распались на мелкие отряды, обессиленные и деморализованные. Итог был немного предсказуем: почти все тридцать тысяч бойцов, собранных для штурма, взяты в плен, потери незначительные с обеих сторон. И даже сам Владыка демонов не смог ничего предпринять. Шах и мат!
        Интересно, где сейчас архонт империи? Наблюдает ли он за событиями или оставил все на откуп местным полководцам? А ведь по первым двум стычкам уже было вполне очевидно, что они не справляются с непривычным для них врагом. Впрочем, не факт, что архонтам вообще разрешено вмешиваться в подобные сражения. Владыка демонов тоже ушел, так и не рискнув связываться со Стрельцом лично. Опыт - великая сила, а этому термиту его явно не занимать. Мощные навыки и характеристики - это еще не гарантия победы. Много ли стоит тот же Ассистент, если ты не разбираешься в численных методах информатики и совсем не дружишь с математикой? Во всяком случае, я читал достаточно историй, в которых личный ИИ использовался лишь как очередная волшебная палочка.
        Когда я уже решил, что все самое интересное позади, через один из открытых нами порталов внезапно вошли четверо сильных бойцов. Два мага-дроу, один храмовник (человек) и рыцарь-тифлинг. Все произошло очень быстро: Стрелец тут же дал команду создать новый портал, который должен был рассечь их всех пополам. Но портал не открылся: у нападающих были защитные артефакты. И определенно, они уже составили план. Маги нарастили за своими спинами толстую стену и принялись швыряться в наших охранников, высших термитов, тяжелыми каменными снарядами. Тифлинг бросился вперед, отрубив голову ближайшему человекоподобному. Впрочем, через секунду его собственная голова взорвалась - кажется, это постарался наш архимаг-палочник. Но бегущий прямо за рыцарем храмовник прыгнул вверх и, уклонившись от летевших в него снарядов, замахнулся тяжелым посохом, целясь прямо в беззащитного Стрельца. Яркое свечение на конце посоха ясно давало понять: удар, который он собирается нанести, будет весьма и весьма весомым.
        «Немо, рельсотрон!» - все, что успело промелькнуть в моем сознании при виде этой картины. Раздался выстрел. На пол рядом с нами упало бездыханное тело храмовника. В его груди зияла огромная сквозная дыра. Посох пробил абсолютно все наши щиты, вонзился в каменный пол прямо между нами и почти целиком скрылся в твердой породе. Не зря я опасался этого удара! Скорее всего, целитель использовал какое-то могущественное одноразовое заклинание, купленное напрямую у Системы за Очки Развития. Пронесло! Но это определенно был оверкилл! Вот тебе и «полевые испытания» рельсотрона, блин! А довольно страшное оружие, оказывается.
        - Получено 518 ОР, - констатировала Немо смерть врага.
        Сильный! Практически золотой авантюрист!
        - Получено достижение «Ренегат». Вы участвовали в боевых действиях на стороне инвазивной расы. Представители гуманоидных рас испытывают смутное беспокойство в вашем присутствии.
        Проклятье. Только этого мне не хватало! Для меня доверие окружающих - очень важная штука. И похоже, что мне теперь станет намного сложнее врать. Чертовски неприятная новость!
        Через несколько секунд двое оставшихся магов тоже лишились своих жизней. Я облегченно выдохнул. Рельсотрон у меня пока всего один, и ему нужно много времени на подзарядку.
        - Спасибо, - кивнул мне Стрелец. - Я этого не забуду.
        Зрачки его были расширены, а взгляд пронзителен.
        Не за что. Я теперь этот случай тоже, видимо, не забуду. Если честно, я больше за куклу свою переживал, чем за него. Хорошо еще, что Палочник давно отключил свою систему глушения. Да, зависимость от Магии пространства делает мою «портальную пушку» не самым надежным оружием, во всяком случае под землей. Но и носить с собой тяжелое рельсовое орудие совершенно непрактично. Уменьшить масштаб? Тогда оно почти ничем не будет отличаться от простого огнестрела. Такой слабый урон щиты местных магов легко выдержат - я уже пробовал.
        - Как им вообще удалось сюда попасть? - удивился я.
        - Кажется, они нашли способ избавиться от всех наших маленьких наблюдателей, - ответил Стрелец. - А потом прорыли свой собственный тоннель, чтобы я не смог их отследить по расширению слепой зоны. Ждали, пока в соседнюю камеру не попадутся какие-нибудь другие солдаты. Очень находчиво!
        Рабочие унесли все трупы, включая обезглавленного высшего. Интересно, они их потом съедят? Фу, даже думать не хочется! Хотя, если ты мертв, какая разница, что будет с твоей бездушной тушкой? Некоторые вон деревья над своей могилой просят посадить. А насекомые… Да, собственно, под землей с трупами примерно то же самое и происходит, только немного в другом масштабе. Мда-а-а, размышлять об этом как-то не слишком приятно, но что поделаешь?
        Никаких опасных происшествий больше не происходило. Всех пленников благополучно «повязали» и растащили по десяткам тайных убежищ, координаты которых были неизвестны даже мне самому. Теперь их судьба зависит от дипломатии. Судя по количеству ОР, которые я получил от Стрельца, его оружие может поглощать около десяти процентов жизненной силы жертвы. И учитывая, что в цепких лапах термитов сейчас не меньше тридцати тысяч пленников… Божественный домен империи понесет энергетические потери, эквивалентные сотням тысяч смертей! Да это больше, чем все их войска вместе взятые! Я думаю, у Стрельца есть очень неплохие шансы договориться. Единственная проблема - при таком раскладе термитам придется заключить мирный договор и они уже ничем не смогут помочь мне. По крайней мере, напрямую. Но я даже не буду пытаться их отговаривать: слишком много жизней стоит на кону. Пусть эти существа и не вполне люди, все равно у меня просто рука не поднимается - поворачивать большой палец вниз…
        Отключившись от управления Ариэль, я попытался встать и вылезти из бассейна, но сразу же рухнул обратно. Что, блин, происходит? Голова кружится, перед глазами плывут разноцветные круги, руки дрожат как после попойки. Немо, в чем дело?
        - Ваш ресурс Внимания полностью истощен. Рекомендуется сон. Переход в режим гибернации через десять, девять, восемь…
        - Стой! Возьми Ариэль и хотя бы из воды меня вытащ…
        Глава 8. Архонт Империи
        Утро выдалось тяжелым. Магическое похмелье - оно такое. А ведь я даже половины заряда посоха не потратил вчера! Наконец я начал осознавать, почему Бранд каждый раз после масштабных сражений оказывается в лазарете. Перекачка огромных объемов маны не проходит бесследно для организма, и это нужно учитывать. Хотя бы зелья какие-то купить, наверняка же что-то подобное здесь уже существует. А еще у меня есть «Второе дыхание». Вчера в суматохе и панике я про него совсем забыл.
        Ариэль вернулась домой и уже занимается приготовлениями. Чем бы ни закончились переговоры термитов, очень скоро войска империи будут здесь. Нет, мне, конечно, очень любопытно, как они будут договариваться, но рисковать и «светить» своей куклой мне очень не хочется. Если там будет вражеский архонт, боюсь, моя маскировка может оказаться недостаточно надежной. Во всяком случае, так считает Стрелец. Нельзя сказать, что мы стали приятелями, но, по крайней мере, взаимным уважением друг к другу прониклись. И даже ворчливый архимаг-палочник нехотя проскрипел что-то в духе «А я до последнего надеялся, что придется тебя прикончить». Учитывая его несговорчивый характер, это был фактически, комплимент.
        Наконец настала очередь дальнобойного оружия. Рельсотроны - это хорошо, но они слишком мощные и тяжелые. В бой с такой штукой в руках не пойдешь, а открывать порталы ради каждого выстрела - в общем, и так все понятно. Это оружие против сильных, хорошо защищенных врагов, вроде того же Владыки. Но было бы неплохо дать Ариэль что-нибудь более легкое и удобное.
        Я думал о создании мощного лука или арбалета и даже над изготовлением огнестрела размышлял. Но после того как Бранд показал нам «Паровые бомбы», у меня появилась совершенно иная идея. Очевидный недостаток любого дальнобойного оружия - потребность в боеприпасах. Их нужно изготавливать, носить с собой, перебрасывать из хранилища через порталы. Но если в качестве патронов использовать небольшие «паровые бомбы»… Воду можно извлекать магией прямо из атмосферы, а стрелять при помощи обычного сжатого воздуха - тоже дармовой ресурс. Изготовить пневматическую винтовку, что-то вроде обычного пейнтбольного маркера, намного проще, чем настоящий огнестрел. На это должно хватить даже моих скромных способностей.
        Такой винтовке для работы потребуется только мана. Снаряды - разрывные и даже бронебойные. Если сделать оружие полуавтоматическим и с достаточной длиной ствола, то и скорострельность и точность должны быть вполне приличными. Можно взять за основу «снайперскую» версию, вроде копий армейских М4, - тогда дальность прицельной стрельбы будет около ста метров. В наших условиях - то что нужно! Время у нас еще есть, попробуем с Немо на досуге сделать несколько прототипов. После всего, что мы уже сотворили, это не должно быть слишком сложно.
        На закуску - наше самое высокотехнологичное оружие. Электромагнитная бомба. Да-да, та самая, что отключает электричество в фильмах про «гениальные» ограбления. Вот только в реальности после такого отключения городу придется вернуться в средневековье. Перестанет работать практически вся электроника, сгорят и придут в негодность смартфоны, компьютеры, перестанут заводиться автомобили. Ущерб от такой аферы не окупить и сотней удачных грабежей.
        Все, что нужно, - создать четко выверенный, направленный взрыв внутри катушки в тот момент, когда по ней будет проходить мощный разряд тока. Если внутри обычной молнии большая часть энергии уходит на нагрев воздуха, гром и прочие спецэффекты, то в такой установке энергия преобразуется гораздо эффективнее. А значит, мне не придется создавать мощные ловушки и тратить до тысячи единиц маны, чтобы закрыть чей-нибудь портал. Конструкция ненамного сложнее того же рельсотрона. Конденсаторы у нас уже есть. Заклинания, способные заменить взрывчатку, тоже.
        Мы взялись за работу. Хоть я и говорю «бомба», но речь идет, скорее, о ручной гранате, способной закрывать чужие порталы. «Паровая бомба» комбинируется с разрядом молнии и помещается в небольшой цилиндр, размером с фонарик, сделанный из стекловолокна, поверх которого намотана медная катушка. Заряд магии потребуется солидный, так что активировать снаряд придется вручную. Как обычное заклинание, но только с «расходным элементом».
        Я активировал таймер и бросил свою «гранату» рядом с открытым порталом. Памятуя о том, как разрушительно влияет электромагнитный импульс на технику, мы убрали Ариэль как можно дальше от испытательного полигона. Лишиться ее в такое время было бы очень некстати. Три, два, один. Вспышка! Я рефлекторно зажмурился. Воу, почему так ярко? Ослепнуть же можно! Пришлось на всякий случай подлечить глаза магией. А потом до меня дошло. Я же смотрел на взрыв через свои розовые очки! Хотел побольше увидеть, тупица! Вот и увидел. Хорошо, что хоть очки не пострадали. Почти. Приглядевшись, я заметил на оправе потемневшие линии и пятна: кажется, руны, придававшие ей прочность, перегорели. Да уж, для Ариэль эти взрывы смертельно опасны! Зато есть и хорошая новость: портал будто корова языком слизнула. Нету его, рассеялся.
        Интереса ради я открыл несколько маленьких порталов на разном расстоянии от эпицентра взрыва. Еще создал парочку заклинаний долгого действия: «свет свечи», «огненный шар», различные виды щитов. Надо проверить все варианты! Испытание номер два. На этот раз я отошел подальше и спрятал очки в убежище. И правда, без них вспышка совсем не такая яркая. То есть она, конечно, была, но совсем слабая, как от молнии или сварочного аппарата. А все мои порталы, щиты и огни погасли, как будто их и не было вовсе. Остался всего один, да и тот в пяти метрах от эпицентра. Я разразился зловещим хохотом. Вот она, сила науки! Трепещи, мир магии, я иду!
        Действительно, мер противодействия Пространственной магии у нас теперь более чем достаточно. А если учесть еще микроволновую глушилку… Одну такую я обязательно установлю в пещере, на случай если ее координаты все-таки получит враг. Вторая будет у Ариэль. У куклы внутри полно свободного места. На минимальной мощности она будет работать как обычная защита, а на максималках сможет полностью глушить активацию Пространственной магии в приличном радиусе. Так что теперь моему юному приятелю не удастся быстро сбежать. А готовые червоточины мы сможем закрывать такими вот «гранатами». Вот теперь и выясним, чего ты стоишь без своих порталов, прыщавый! Хе-хе, чувствую себя Кевином из «Один дома», который готовит дом к приходу грабителей. Кажется, кого-то ждет сюрприз. Много, много неприятных сюрпризов!
        Теоретически, если сделать бомбу побольше, можно испортить магическую экипировку всей армии. Но что-то мне подсказывает, что такой мощный всплеск энергии не останется незамеченным местными «администраторами». Приберегу этот козырь на крайний случай. А вот куклу нужно как следует экранировать, чтобы электромагнитные импульсы не разрушили ее микросхемы. Эх, как же много всяких дел! Немо, присмотри тут за всем! А я пойду, пожалуй, еще посплю да погуляю…

* * *
        Утром я проснулся от того, что кровать моя ходила ходуном. Землетрясение? Тут же их почти не бывает! Ох, не к добру это! Но едва я собрался отправить Ариэль на разведку, как в комнату вошли родители. «Успокаивать». Я успокоюсь, когда вы уйдете и дадите мне выяснить, что происходит, ладно?! Немо тут же отправила в воздух беспилотник, и скоро я увидел страшные кадры. Огромный столб пыли, поднимающийся над пирамидой термитов. И еще несколько таких же, разбросанных в радиусе пары десятков километров. Переговоры зашли в тупик? Мы опустили самолет пониже, чтобы оценить повреждения.
        Вопреки моим ожиданиям, пирамида все еще была на месте. Правда, в ее боку зияла огромная дыра, практически кратер, диаметром в несколько десятков метров. Да что они здесь взрывали? Некоторое время мы кружили вокруг Улья, пытаясь понять, насколько вообще безопасно будет высаживать сюда Ариэль. В конце концов мое терпение лопнуло и я отправил ее на вершину пирамиды, прямо возле центральной башни, где меня обычно встречал Палочник.
        Ждать пришлось долго. Видимо, термитам сейчас просто не до меня. Впрочем, краем глаза я видел несколько мелких насекомых, которые служили им своего рода видеокамерами, так что высшие уже знают о моем присутствии. Что ж, мы не гордые, подождем. Если бы моя помощь и правда требовалась, думаю, со мной бы уже связались. Через полчаса на небольшой террасе, где стояла Ариэль, открылся портал. Ну надо же! Они уже и сами могут их создавать?
        Из прохода вышел Палочник. А вслед за ним робко выглянуло какое-то милое существо, напоминавшее совсем маленькую девочку, с огромными желтыми глазами и смешными антеннами на голове. Она прошмыгнула через портал и застенчиво спряталась за ногами архимага. Вернее, попыталась спрятаться - уж слишком они были тонкими. Оглянувшись назад, девочка махнула ручкой, и портал схлопнулся. Так вот кто у них теперь этим занимается! Получается, ей всего пара дней от роду? Да, чужие дети быстро растут! Особенно если они действительно «чужие».
        - Что у вас тут произошло? Переговоры провалились? И где Стрелец?
        - Переговоры закончились… успешно. Стрельца больше нет, - проскрипел Палочник в своей лаконичной манере. И печально покачал головой: - Я предупреждал его, но он не послушал.
        - Как это нет Стрельца? Его убили? Так значит, война продолжится?
        Вместо ответа Палочник протянул ко мне руку, точь-в-точь как когда-то Стрелец.
        - Внимание, получен пакет данных, желаете просмотреть?
        Я не без внутреннего содрогания кивнул. И с каких это пор у Палочника появился Ассистент?

* * *
        На небольшом холме был раскинут открытый шатер, практически навес. Судя по всему, обсуждать условия мира термитам придется именно здесь. За столом сидели трое старых знакомых. Владыка демонов - невзрачный лысеющий мужичок в дорогом костюме, мускулистый верзила и девчонка с голубоватой кожей. Стрелец взял с собой лишь пару элитных солдат, не желая рисковать прочими человекоподобными.
        - Приветствую вас, молодой человек, - начал Стрелец. - Полагаю, интересы Асмодея сегодня будете представлять вы?
        Владыка нервно барабанил пальцами по столу, изучая собеседника. Без сомнения, он узнал Стрельца, и сознание того, что это существо еще вчера несколько часов кряду лихо водило его за нос, не располагало главнокомандующего имперской армии к особому дружелюбию.
        - Когда мне предложили возможность потренировать своих солдат на легкой мишени, признаюсь, я представлял себе это совсем по-другому, - произнес он, раздраженно дернув щекой.
        Стрелец лукаво улыбнулся.
        - Взгляните на это с другой стороны: почти все ваши солдаты до сих пор живы и действительно получили весьма ценный опыт.
        - Если только они еще не сошли с ума, - поморщился Владыка.
        - О, уверяю вас, мои соплеменники очень бережно обращаются с пленными.
        Мужчина холодно улыбнулся.
        - Не сомневаюсь. Значит, вы действительно считаете, что мы согласимся дать вам волю всего лишь в обмен на несколько тысяч жизней? Мне отлично известно, в какое запустение пришел ваш прежний мир. Неужели вы надеетесь, что мы позволим вам опустошать и наши земли?
        Стрелец вздохнул.
        - Наша история действительно полна безрассудства и насилия. Но рано или поздно всем приходится учиться на своих ошибках. За долгие годы борьбы за выживание на этих выжженных землях мы научились ценить природу и жить не нанося ущерба своей среде обитания.
        Но Владыка лишь еще больше нахмурился.
        - Скажу прямо: вы угроза. И я скорее положу здесь ВСЮсвою армию, чем позволю этой заразе расползаться по моей стране!
        - Вы - возможно, - спокойно ответил Стрелец. - Но согласятся ли с вашим мнением Боги? Им все равно, кем править - людьми, насекомыми, медузами… Лишь бы те исправно наполняли их бездушные сердца своей силой. К тому же мы и не претендуем на все ваши земли. Только на небольшой клочок территории, на которой почти никто не живет. Клянусь, что мы не выйдем за его пределы, если только нас не вынудят силой. Более того, мы могли бы стать вашими союзниками в будущей войне…
        Мужчина снова забарабанил пальцами по столу.
        - А чтобы вашему архонту было легче принять решение, передайте ему, что в противном случае мы будем вынуждены использовать это, - Стрелец покрутил в руках небольшой метательный кинжал из блестящего материала, напоминающего опал.
        Лицо Владыки демонов исказилось. По телу прошли судороги, а глаза выкатились из орбит. Затем он резко вернулся в норму и снова заговорил, но уже совершенно другим голосом - одновременно вкрадчивым и едким. Изменился даже тембр, так что это однозначно был какой-то вид одержимости или внешнего контроля…
        - Ты смеешь угрожать мне, червь?! - прошипел Владыка. - Неужели ты думаешь, что я не в силах вытравить твой несчастный муравейник с лица этой земли? Я уничтожу и вас, и пленников быстрее, чем ты успеешь вознести последнюю молитву своим мертвым Богам!
        - О, юноша, - оживился Стрелец, - значит, вы все-таки решили лично снизойти до беседы? Уверяю вас, нашим народам гораздо лучше будет жить в мире. Есть только одна вещь, которую Боги любят даже меньше, чем упоминания об их старых врагах. И это новости об убытках. Уж поверьте моему горькому опыту!
        - Не беспокойся, я выдавлю все, до последней капли, прямо из сердца твоего Улья.
        - Если только сумеешь его достать, недоросль, - криво усмехнулся термит.
        - Ты давно утратил право говорить со мной на равных, старый безумный фанатик. Теперь ты - просто кусок гниющей плоти, и я покажу тебе, где твое место!
        С этими словами Владыка, а вернее архонт, который временно воспользовался его телом, резко вытянул руку вперед. По изображению пошли цифровые помехи. Он что, пытается взять под контроль Стрельца?
        - О нет, - рассмеялся термит, - этот трюк действует только на ваших примитивных аборигенов. Я владел Ассистентом задолго до вознесения, а потому не утратил его, даже став смертным. К тому же вам не кажется, что вы несколько превышаете свои полномочия, юноша? Особенно в отношении несчастного существа, в теле которого вы находитесь.
        Взгляд архонта метнулся к обоим насекомым-охранникам.
        - И это тоже бесполезно, - еще больше развеселился Стрелец. - Их разум слишком примитивен, чтобы служить сразу двум господам. Кажется, вы совершенно не потрудились изучить своего врага.
        Взбешенный архонт вскочил. Поднялся ветер. Из-под земли вырвался острый каменный шип, насквозь пробив беззащитное тело Стрельца и подвесив его в воздухе, будто диковинный экспонат какого-нибудь музея бабочек.
        - Ты смеешь издеваться надо мной? - проревел одержимый Владыка. - Узри же в свои последние минуты, как гибнет все, что было тебе так дорого!
        Он поднял руки к небу, и оно стало резко темнеть. Огромные раскаленные болиды прорвались сквозь густые облака, устремившись к главной пирамиде Улья, и еще нескольким местам, где находились другие секретные убежища насекомых. По-видимому, архонту все же удалось их обнаружить. Раздался грохот - звуковая волна добралась до наблюдателей с некоторой задержкой. А затем последовал первый взрыв.
        Но сквозь гримасу боли на лице Стрельца снова проступила насмешливая улыбка.
        - Все, как я и думал… Бедный… наивный юноша… - произнес он и испустил дух.
        Лицо Владыки демонов снова изменилось. На сей раз совсем по-иному. Из глаз заструился свет, волосы преобразились, став длинными и белыми, а лицо засияло. Буквально. Он взмыл вверх и повис в воздухе, не касаясь земли.
        - Довольно! - его властный голос прогремел как гром.
        Огромные каменные болиды, с ревом несущиеся к земле, застыли в воздухе, будто мухи в янтаре.
        - Чего вы хотите? - холодно обратился он к стоявшим напротив термитам-стражникам.
        - Мира, - синхронно проскрежетали они, выражая коллективную волю всего Улья, и встали на колени.
        - На сегодня достаточно смертей, - произнес он. - Я принимаю ваши условия. Именем Асмодея! Да будет так!
        Каменные болиды в воздухе взорвались, обратившись в облака пыли.
        - Но Улей может быть только один, - с нажимом продолжил аватар божества. - И не смейте соваться в миры Доминиона. Это вам ясно?
        Вместо ответа насекомые склонились в еще более низком поклоне.
        - А до прочих мне нет дела, - он хищно улыбнулся и покинул захваченное тело.

* * *
        Я потряс головой, приходя в себя после столь необычного зрелища. Хорошо, что я не увязался со Стрельцом на эти переговоры. От глаз аватара Асмодея мне бы точно не удалось скрыться. Опасненько!
        Очень жаль старика термита. Впрочем, насколько я понял, жить ему и так оставалось недолго - всего несколько лет. Видимо, он рассудил, что ему лучше снова рискнуть собой, чтобы выторговать для Улья наиболее выгодные условия. Термиты - весьма опасный вид, высокоорганизованный, инвазивный. Избавиться от них совсем не просто, поэтому обычно им выгоднее находиться в состоянии вечной войны, чем соблюдать жесткие условия мирных договоренностей. Но сейчас для них это вопрос выживания как расы. За видимым милосердием Асмодея тоже стоит хладнокровный расчет. По сути, он обещал им убежище в этом мире при условии, что они не станут плодиться в нем сверх меры, а свою жажду экспансии будут удовлетворять за счет других планет, не принадлежащих местному содружеству миров, Доминиону. Ручные тараканы, которые живут у тебя, но жрут только у соседей. Идеальное преступление!
        Боги, архонты. Теперь стало очевидно, что именно они - истинные хозяева этого мира. И по-видимому, еще множества других, гораздо более развитых. Не зря они называют себя «игроками», а смертных почитают за сор. Чего стоит то, как они обошлись с местным Владыкой, одним из самых влиятельных и могущественных людей этого мира, императором огромной страны. Использовали его тело как одноразовую мобилку! Да уж, есть над чем призадуматься…
        - Я правильно понимаю, что часть пленников вы все-таки успели убить? - задал я Палочнику вопрос, беспокоивший меня больше всего. Стрелец упоминал, что для создания нового мага пространства сердцу Улья не хватает амальгамы, то есть ОР. А крошечное человекоподобное насекомое, которое путалось в ногах архимага, явно не соответствовало этим словам. Термит кивнул.
        - Всего несколько сотен. Остальные уже освобождены.
        Что ж, не слишком много для такого масштабного сражения. Думаю, общие потери с обеих сторон составляют всего две-три тысячи обычных воинов. Если не считать безмозглых рабочих особей, которые были выращены Ульем фактически ради одного дня жизни.
        - Наши договоренности в силе?
        - Зависит от того, чего ты хочешь. Мы больше не можем напрямую воевать с империей, - пожал термит своими узкими плечами.
        - Хочу нанять вас для того, в чем вам нет равных, - рытья тоннелей. И еще: ты не мог бы на время сражения одолжить мне свой посох? Клянусь вернуть в целости и сохранности!
        Палочник молча протянул мне свой огромный жезл-накопитель.
        - Что, вот так просто? Даже не потребуешь залога? Не станешь угрожать жестокой расправой? - я порядком удивился.
        - Стрелец велел не отказывать тебе, если это не несет угрозы Улью. И опасаться твоего гнева больше, чем местного архонта.
        Кажется, старик до последнего принимал меня за какую-то важную шишку «в глубоком подполье». А мои попытки переубедить его так ни к чему и не привели. Ну и ладно! Хоть я и не смогу теперь призвать на головы врагов армию термитов, но если потребуется, скажем, построить огромную крепость всего за одну ночь… А что, это идея!
        - Может, ты и Системное оружие мне так же легко одолжишь на денек-другой?
        Палочник рассмеялся. Жутко, скрипуче, как умеют только термиты. Впервые такое на моей памяти. Обычно этого долговязого ничем не проймешь.
        - Может, тебе еще и ядро Улья принести на блюде, а, Падший?
        Глава 9. Стена Бранда
        Попрощавшись с термитами, я вернулся домой. Войска империи привели себя в относительный порядок и продолжили марш, так что, думаю, у нас осталось не больше недели на подготовку. Конечно, разгром и плен не пошли им на пользу. Многие раненые останутся в лагере под присмотром храмовников, чтобы позже вернуться домой, к тому же большинство пленных лишились ценной экипировки. Но деваться им некуда: военный поход не увеселительная прогулка. Припасы не бесконечны, поэтому оставаться на месте - непозволительная роскошь.
        Как и предполагалось, сейчас наши общие враги разделяют свои силы для ударов по нескольким направлениям. Большая часть армии идет прямиком на столицу, но и в нашу сторону все еще движется немалое войско - около десяти тысяч. Боюсь, Теалос не выстоит, даже если они просто мимо пройдут всей этой ордой… Местные стратеги уверяют, что нам ничего не грозит, но я на это даже не рассчитываю. Враги знают, что этот небольшой поселок почему-то защищает портальный маг, возможно, тут его дом. Так что следует выманить его, пока он не объединился с основными силами противника, дав им дополнительное преимущество. А пользу Пространственной магии в сражении невозможно переоценить. Неожиданная атака в любом месте, с любой стороны. Диверсионные операции, активация крупномасштабной магии прямо в тылу или на линиях снабжения. Да на войне пространственный маг стоит столько же, сколько весит… Причем в кристаллах элтелиона. Эх, ладно, что-то я размечтался.
        Меня больше всего беспокоит другой вопрос. Война с термитами ясно дала понять, что нельзя просто так взять и уничтожить вражеское войско каким-нибудь супероружием. То есть можно, конечно, но потом не стоит удивляться, если в один прекрасный день в твои двери постучатся местный Владыка демонов, архонт и аватар какого-нибудь божества собственной персоной. Возможно, даже в одном лице, как это было совсем недавно. И вежливо, но настойчиво поинтересуются: а откуда это у маленькой девочки такие недетские игрушки? И добрый миллион Очков Развития на счету… Прежде чем кидать кого-то на такие огромные «бабки», стоит убедиться, что ты с этим «кем-то» сумеешь совладать. Или, по крайней мере, сможешь от него успешно сбежать. А мне пока не светит ни то, ни другое.
        Даже сейчас я мог бы соорудить пару десятков автоматических винтовок вроде той, что мы готовим для Ариэль, установить их на вращающиеся платформы по периметру поселка и в ус не дуть. Или сбросить на своих противников пару сотен тонн щебня прямо из стратосферы. Или всерьез заморочиться химией и распылить над их лагерем аэрозоль из какой-нибудь синильной кислоты. Да мало ли что еще можно придумать! Но теперь стало очевидно, что моя задача гораздо, гораздо сложнее. Мне нужно избавиться от гребаной армии, не причиняя ей серьезного вреда! Да что за жизнь? Вы надо мной издеваетесь?! Ну что ж, сами напросились! Вы у меня надолго запомните этот поход. И посиделки в плену термитов будете вспоминать с теплотой в душе. Немо, пиши новый план!

* * *
        Ладно, а как там идут приготовления у наших «взрослых»? На их помощь вообще можно рассчитывать? Я критически оглядел поселок через портал с высоты. Хотя Теалос находится на возвышенности и с двух сторон защищен отвесными скалами, в остальном с обороной у нас все очень плачевно. Хлипкие деревянные стены, несколько сторожевых башенок - вот и вся нехитрая защита. Из города к нам прислали небольшой взвод солдат. Сотня воинов, рыцарь, храмовник и боевой маг. Не чета Бранду, конечно, но тоже кое-что должен уметь. А может, и побольше, чем я сам могу без всех своих «читов». Никто не ждет здесь большого сражения, так что и войск отправили совсем немного.
        Вместе с нашими собственными дозорными наберется, наверное, две сотни бойцов. И еще сотня обычных сельских мужиков с самодельными копьями и щитами. Ха-ха-ха! Мои «триста спартанцев» против огромной армии империи. Ну ладно, против десяти тысяч. Все равно выходит по одному бойцу на тридцать врагов. В обычных условиях они не выстоят и нескольких минут. Но если построить что-то вроде небольшой крепости, то ее вполне можно будет оборонять даже такими небольшими силами. Если подумать, то с огромным зарядом посоха Палочника мне даже помощь термитов не потребуется. Да и вряд ли дозорные сильно обрадуются, если увидят, как вокруг поселка копошатся сотни огромных насекомых. Но и нас с Ариэль оттуда, скорее всего, выгонят взашей. А значит, нужно прикрытие!
        После обеда я отправился в гости к Бранду.
        - Учитель, как вы смотрите на то, что мы с Ариэль начнем строить каменную стену вокруг Теалоса?
        Бранд взглянул на меня с удивлением.
        - Я понимаю твой энтузиазм, Юла. Но поверь, стены в современном военном искусстве не так уж и много стоят. К тому же здесь не меньше тысячи шагов по периметру. Ну что вы вдвоем сможете построить? Даже самый захудалый маг земли пробьет такое ограждение одним ударом. Да вам попросту не хватит времени! Это очень, очень кропотливый труд, который потребует много маны.
        - Я хочу попробовать сделать это с помощью Магии пространства.
        - Порталами? Но мы же так и не нашли для тебя нужных рун! Погоди-ка…
        Я лукаво глядел на мастера через свои окуляры. Неужели догадается сам?
        - Розовые очки! - пораженно выдохнул Бранд.
        Я молча снял их и протянул учителю. Он с любопытством повертел их в руках, посмотрел на меня сквозь стекла.
        - Поглоти меня бездна! Действительно, нифелит! Они достались тебе от того гоблина-артефактора?
        - Ну, я нашел у него лишь небольшую пластинку. Очки - это уже моя идея. Примерьте, не стесняйтесь, очень удобно!
        Мастер осторожно надел мои крошечные очки, с интересом огляделся по сторонам. Обошел вокруг меня, пристально разглядывая ауру. Я поежился. Вообще-то, это невежливо, мастер!
        - Занятно! Я и сам, если честно, впервые так свободно держу в руках подобный артефакт. Это большая редкость! Но вот же хитрая лиса! И как ловко выпрашивала у Тириуса пространственный кошель! А я, дурак, тебе еще советы давал. И ничего не заподозрил, старый болван, даже когда сам помогал тебе сделать очки всего час спустя! Вот, кстати, зачем? В качестве прикрытия?
        - Ну да, сами представьте, прихожу я в школу в розовых очках…
        - Ладно, глупый вопрос, я понял. Еще и моду на цветные очки завела, чертовка, чтобы не выделяться. Ну ты даешь!
        Я изобразил шутливый поклон.
        - Хм. Если так… - учитель задумался. - Вы могли бы построить две тонкие каменные стены и заполнить промежуток между ними каким-нибудь грунтом. Такое ограждение будет более надежным, но это почти ничего не меняет. Объем работы станет даже больше. К тому же кто-то может заметить, что ты пользуешься порталами. Этого нельзя допустить! И эта ваша Ариэль. Ты уверена, что ей можно доверить такой важный секрет?
        - Я доверяю ей как самой себе, - чистосердечно ответил я. - Она даже осталась в деревне ради меня, чтобы нас всех защитить!
        - Все равно дурацкая стена - это совершенно не повод делиться с ней такой важной информацией.
        Я вздохнул. Ну вот, снова приходится раскручивать свою «юлу».
        - На самом деле Ариэль уже давно знает про мой секрет. Еще с прошлого нападения. Я немного помогла ей с тем пространственным магом…
        - Я так и знал, что с тем случаем что-то нечисто! Во имя всех Богов, Киара, я же просил тебя не ввязываться в неприятности! Ты хоть понимаешь, что они теперь обязательно придут сюда - именно ради тебя?
        - Ну а что я могла поделать, мастер?! Пожертвовать Ариэль? Пожертвовать детьми? Пожертвовать деревней? Чем еще я должна пожертвовать ради сохранения этого секрета? Я так не могу! Хоть убейте. Вы знаете, что Ариэль осталась здесь, чтобы покрывать меня?! Это ведь ее они теперь ищут и наверняка будут пытаться убить!
        Мастер сел на стул и принялся массировать виски. Кажется, я немного переборщил. Простите, учитель, от меня одна только головная боль!
        - Вот потому-то я и пытаюсь сделать все возможное со своей стороны. В том числе стену, - подытожил я.
        - Если здесь будет настоящая армия, никакая стена нас не спасет, - устало возразил мастер. - Проклятье, мне следовало попросить у Роэля подкрепление побольше! Если бы только ты сразу рассказала мне обо всем! Нет, тебе нужно срочно бежать из поселка! Я поговорю с твоими родителями…
        - Мастер, мастер, успокойтесь! К чему вся эта паника? Я же маг пространства, помните? Сбежать для меня секундное дело. Хоть в Кетарон, хоть на край света. В Кетарон я, кстати, уже заглядывала. И до столицы при большом желании могу добраться за пару минут - была бы мана. Да что там говорить - пойдемте, самое время показать вам наше тайное убежище.
        И я небрежным жестом открыл портал в пещеру. Учитель посмотрел на меня так, будто я достал из пустой шляпы живого кролика. Я прошел внутрь и поманил Бранда за собой.
        - Не бойтесь, мастер, мои порталы теперь абсолютно надежны. А это место - всего лишь пещера, которую мы с Ариэль нашли неподалеку. Вернее, нашла я, а она устроила здесь что-то вроде базы или логова.
        Мы вышли в самый большой зал, предназначенный для эвакуации беженцев. Мне пришлось ненадолго превратиться в экскурсовода, чтобы рассказать Бранду обо всех удобствах, которые мы здесь обустроили. Спальные залы, кухни, туалеты, вентиляция, освещение, водопровод. Полный фарш!
        - Это все вы вдвоем построили? И когда только успели? Вы хоть спите по ночам?
        - Я сплю иногда, а вот спящую Ариэль даже мне никогда не удавалось застать.
        Открыв новый портал, я провел Бранда в лабораторию.
        - А вот здесь у нас рабочая зона. Эти печи Ариэль придумала, в них очень быстро все сгорает, и можно всего за пару часов восстановить ману. А вот, кстати, и она, вся в трудах и заботах. Мастерит какие-то свои безумные штуки!
        - Здравствуйте, Ариэль. Я все правильно понимаю - вы собираетесь спрятать здесь всех жителей деревни?
        - Да, господин Бранд. Более того, солдатам тоже будет куда отступать, если только мы найдем способ скрыть от них использование портальной магии. Не хотелось бы лишний раз подставлять девочку…
        - Ну, положим, с этим я могу вам помочь, - улыбнулся Бранд.
        Еще добрый час я объяснял мастеру подробности наших планов, показывал переносные порталы, через которые мы собирались эвакуировать людей, склады с продуктами и все прочие залы в нижней части пещеры, которые мы с Ариэль подготовили для беженцев. Старик и так пребывал в легком шоке от нашей прыти, а тут совсем притих. Да, такова тайная жизнь ваших невинных детишек, мастер!
        - О боги, я слишком стар для таких хлопот! - вздохнул он, выслушав все.
        - Думал, выйду на пенсию, отдохну от всех этих сражений. Поселился в самой глухой дыр… в смысле в самом тихом и уютном поселке, подальше от городского шума. И все равно ни минуты покоя!
        - А знаете, мастер, тут есть одно помещение, в которое мы еще не заходили. Думаю, оно вам может понравиться. Вы любите горячие источники?
        С этими словами я распахнул двери в нашу «оранжерею», и тут уж мой учитель натурально остолбенел. Ну да, я порядком ограбил нижние уровни подземелий, чтобы оформить этот зал по своему вкусу.
        - Добро пожаловать на наш подземный курорт, мастер! Чувствуйте себя как дома. А у нас еще много работы. Как надумаете вернуться в деревню - приходите, я буду наверху. И кстати, что вы вообще думаете, ну… обо всем? У нас может получиться?
        Мастер помотал головой, приходя в себя, задумался.
        - Дело не в плане. Меня больше другое беспокоит. Ты еще очень молодая, горячая и не осознаешь всех рисков. Позволь поделиться с тобой одной историей. И подружке своей все это перескажи. Ты помнишь гнома-торговца, Тириуса? И кошель этот его пространственный, который он от приятеля получил? Так вот, я по-свойски поинтересовался тогда у Тириуса за чаркой пива, как же там друг его поживает, хорошо ли ему служится при короле? И знаешь, что он ответил?
        Я взвесил в уме все, что знаю о местном мироустройстве, и, сам того не ожидая, заявил:
        - Что он его уже очень давно не видел?
        - В точку! Говорит, друг его слишком занят, беспокоить его не следует, служба важная. Ну подумаешь, не виделись пару лет. Но на самом деле уже добрый десяток лет прошел, как от него ни слуху ни духу… И знаешь что, про них всегда так говорят! Это далеко не первая подобная история на моей памяти, уж поверь опыту старика! Так что поразмысли над моими словами хорошенько и будь очень осторожна со всеми этими порталами и путешествиями. Бывают в нашей жизни вещи и более ужасные, чем война…
        - Спасибо, мастер! Я буду об этом помнить! Ну, так что насчет нашей идеи со стеной?
        Старик почесал затылок.
        - Я поговорю с Аргусом. Ничего не буду ему обещать, просто предупрежу, чтобы дозорные вам не мешали. И жителей мы успокоим, чтобы на шум не обращали внимания. Но на помощь особо не рассчитывайте. Ты же знаешь, как тяжело дается мне колдовство в этом возрасте. Придется поберечь силы для главного сражения.

* * *
        Как только стало достаточно темно, Ариэль вместе с Брандом вышли к сторожевым постам и предупредили солдат, что у нас серьезный заказ от Аргуса. Мы будем строить новую стену, так что им не стоит удивляться, беспокоиться и тревожить нас по пустякам. Авторитет Бранда среди местных непререкаем, да и Ариэль после нападения стала своего рода знаменитостью, так что никаких вопросов к нам не возникло. Да и ночь сегодня должна быть довольно темная. Если слишком сильно не шуметь, то никто ничего и не заметит, во всяком случае до утра.
        Затем мы с Брандом поменялись местами: он отправился домой, а я - помогать Ариэль в ее нелегком труде. Конечно, я не собирался работать всю ночь, просто для меня лучший способ придумать, как упростить себе работу, - это взяться за нее самому. Напоследок Бранд обернулся и протянул мне мягкий бархатный сверток.
        - Вот, возьми. Хоть я и говорил, что не стану помогать, но и остаться в стороне я теперь не могу. Будь бережна, ты ведь хорошо знаешь, как дорого стоят эти кристаллы.
        Развернув мягкую ткань, я с удивлением обнаружил там орб своего мастера. Ничего себе доверие! Эта штука стоит по меньшей мере тысячу золотых! Правда, по моим прикидкам, при работе, которую мы затеяли, заряда орба Бранда хватило бы всего на пару десятков метров стены. Еще примерно столько же мы смогли бы создать собственными усилиями. Печи тоже не помогут, нам придется как минимум дюжину раз смотаться к вулкану и подзаряжать там свои «батарейки». Или еще лучше - использовать лаву в качестве строительного материала. Конечно, придется потратить очень много энергии. Главное, не забыть вовремя активировать «Второе дыхание», чтобы не свалиться от нервного истощения…
        Магия камня размягчает земную породу, делая ее похожей на очень вязкую жидкость. К тому же «Чувство камня» позволяет различать, где именно под землей находятся различные породы, например тот же гранит или песок. Затем породу можно извлечь на поверхность и придать ей нужную форму. Правда, гораздо удобнее дробить скалу на крупные «кирпичи» и затем склеивать их воедино. Именно по такой технологии построены сельская школа и ратуша. Фактически нам нужно построить лишь две тонкие перегородки, которые будут служить одновременно опалубкой и прикрытием от чужих глаз, а промежуток зальем горячей лавой из вулкана. Заодно и запасы энергии пополним прямо на ходу. С таким подходом нам даже посох Палочника не понадобится!
        Как только отрезок стены в несколько десятков метров был готов, мы открыли еще один портал для своих старых приятелей - термитов. Пока Ариэль готовит ограду, у них будет другое задание, не менее важное и ответственное.
        Наладив производство, я оставил куклу наедине с ее непомерным перечнем задач и отправился спать. А что? Я ребенок - мне не положено бодрствовать всю ночь! К тому же во сне очень хорошо восстанавливается Внимание.
        Глава 10. Партизанская война
        Утром жители поселка на радостях вытащили заспанного Бранда из дома и целый час носили его на руках по всем улицам - устроили самый настоящий парад! Вчера вечером поселок защищал деревянный частокол, а утром над ним возвышалась четырехметровая крепостная стена со ступеньками, бойницами и башенками. Когда стали расспрашивать дозорных, те ответили, что знать ничего не знают и что это Бранд всю ночь трудился со своей помощницей. Слухи быстро разошлись и вылились в импровизированный парад с ничего не понимающим мастером во главе. Бедняга отнекивался как мог, но его никто не слушал. Мол, скромный человек, славу не любит, что с него взять? Когда шум улегся, Бранд тихонько улизнул от толпы и стал искать Ариэль. А поскольку кукла моя усердно трудилась где-то в подземельях, разбираться с растерянным стариком пришлось мне. Дайте же поспать! Я и так очень поздно лег. Ради вас, между прочим!
        - Юла, здравствуй, девочка, а где твоя подружка, Ариэль? Может, ты мне объяснишь, что в поселке происходит? Я проснулся от того, что меня люди куда-то волокли. Сначала думал, что-то страшное стряслось и меня сейчас казнить будут. Потом смотрю, радуются все, кричат что-то про «мою» стену. Смотрю - и правда огромная стена вокруг поселка. Все меня поздравляют, благодарят, будто я что-то великое сотворил! Да кто вообще такая эта твоя Ариэль? Это же попросту невозможно!
        Я вздохнул и принялся объяснять Бранду подробности нашей строительной «технологии». Собственно, ничего необычного мы не совершили, если, конечно, не считать нечеловеческой способности Немо быстро справляться с монотонной работой. Было бы из-за чего волноваться!
        - Ты не понимаешь, - устало произнес учитель. - Слухи о произошедшем наверняка разойдутся за пределы деревни. Аргусу придется написать подробный отчет для столичных бюрократов. А мне - объяснять им всем, каким это таким хитрым способом старый хрыч в отставке умудрился сделать то, на что обычно требуется целая бригада магов. И ни слова про порталы!
        Проклятье. И ведь старик в чем-то прав! Я об этом совсем не подумал. Надо все-таки чаще с ним советоваться. Мне сейчас попросту не хватает жизненного опыта. Я почесал затылок.
        - А мы не можем в отчетах свалить все на Ариэль?
        - Можем, конечно. Но согласится ли она сама зайти так далеко? И нам все равно нужно будет объяснить, как ей это удалось.
        - Ну, положим, есть у меня на этот счет одна идея.
        Я взмахнул рукой, и перед нами распахнулось окно портала, ведущее в лабораторию. Кажется, Ариэль оставила эту штуку здесь. Я сделал манящий жест, и драгоценный посох Палочника медленно влетел в комнату. На ошалевшее лицо Бранда, хватающего ртом воздух, было забавно смотреть. Я тоже, когда впервые эту штуку увидел, долго упражнялся в математике, силясь оценить ее емкость и стоимость.
        - Что это? Откуда? Да как вы вообще… Это принадлежит Ариэль?
        - Не совсем. Она недавно попросила меня открыть портал в одно удаленное место. А потом вернулась с этим. Сказала, что это от ее мастера. Кажется, он тоже дал ей свой накопитель - правда, всего на пару дней. Можно считать, что проблем с маной при строительстве у нее не возникло.
        Бранд закрыл лицо руками и принялся тихо смеяться. Кажется, у него истерика. Я что, сделал ситуацию еще хуже?
        - Знаешь, мне становится все страшнее и страшнее от осознания того, насколько вы, юнцы, беспечны. Ты хоть понимаешь, внимание КАКИХсил ты к себе привлекаешь?
        Знаю ли я? О-о-о, прекрасно знаю! Буквально вчера чуть под горячую руку аватара Асмодея не попал. Меня ведь прямо-таки подмывало увязаться вместе со Стрельцом на эти переговоры! И вообще, к чему вся эта секретность с портальной магией? А вам не приходило в голову, что «пропавшим» магам пространства просто предложили более выгодные условия труда в каком-нибудь другом, более развитом мире? Серьезно, мастер, не стоит быть таким параноиком! После всего, что я видел за последнюю неделю, все эти ваши страшные истории звучат как типичная теория заговора! Миром правят рептилоиды, у нас внутри микрочипы, нашими мыслями управляют через вышки 5G… Да собственно, реалии вашего мира подходят по всем пунктам. За исключением разве что рептилоидов. И то, честное слово, я бы не удивился!
        Но, понятное дело, я не стал высказывать все эти мысли вслух и лишь устало отмахнулся в ответ.
        - Мастер, вы преувеличиваете. Мы с Ариэль стараемся тщательно взвешивать все риски. Да и не в том мы положении, чтобы отказываться от помощи! Учитель нашей Ариэль очень достойный, эм-м-м, «человек». И к тому же она оказала ему взамен большую услугу.
        Бранд укоризненно покачал головой.
        - Я уже вижу, что мне тебя не переубедить. Поговорю с Аргусом, постараемся как-то смягчить этот казус. Остается лишь надеяться, что твоя новая подруга действительно оправдает наши ожидания! И не пропадет через день после битвы, свалив на нас все свои проблемы.
        А уж как я на это надеюсь!

* * *
        Я усвоил урок со стеной и решил поделиться с Брандом нашими стратегическими выкладками. Мы со стариком и Ариэль провели немало времени, обсуждая возможные действия врага. Ведь то, что мы попытаемся скрыться в тайном месте, вполне очевидный ход. Один из вариантов - дождаться, пока Ариэль ослабнет в битве, и задавить ее грубой силой. Скажем, хорошо слаженной командой золотых авантюристов. Но при таком подходе есть шанс, что она сумеет сбежать. Вспомнив методы Стрельца, я предложил сценарий «Ложная самоуверенность». Враг может создать лишь видимость, что мы успешно отбились, и отступить. А потом, когда остатки его армии уберутся восвояси, а мы со спокойной душой начнем отстраивать поселок, внезапно обрушить на нас все ту же превосходящую силу. И поставить меня перед выбором: либо я служу Владыке, либо все жители деревни погибнут. Собственно, Ариэль потому и грабила обозы армии почти без передышки: мы готовимся скрываться в подземелье до самого конца войны. И вполне возможно, рассеяться по стране после того как все уляжется. Существовали и другие сценарии. На стене лаборатории теперь даже висит
подробная блок-схема всех возможных действий и наших реакций на них.
        Бранд отправился делиться с нашими военными свежими разведданными. Да, я показал ему позиции вражеских войск, мы с ним даже полюбовались видом идущей к нам армии с большой высоты. Бессмысленно и дальше скрывать эти факты от взрослых. Пускай готовятся. Чувствую, очень скоро в поселке поднимется настоящая паника.
        А я, наоборот, успокоился. Выспался, расслабился. Вышел вечером погулять, поглазеть на суету. Слухи уже распространились. Люди напуганы, мечутся, переносят вещи и припасы, что-то кричат, плотники вовсю мастерят ворота для моей «крепости», воины тренируют добровольцев, строят укрепления. Шум, гам, беготня. Я зевнул. А чего мне, собственно, переживать? Единолично уничтожать всю эту орду я не обязан, всего-то и надо организовать отход для особо несговорчивых жителей и отступление защитников поселка, когда оборону пробьют. Бранд расскажет Аргусу про «секретный бункер», так что, думаю, наши солдаты тоже не станут пытаться во что бы то ни стало лишиться своих жизней. Мы вмонтируем пластину статичного портала прямо в стену где-нибудь в подвалах, и все будут думать, что это обычный проход, с «особой» металлической задвижкой. Ну а сам Аргус будет считать, что артефакты Бранд где-то раздобыл благодаря своим связям.
        Просто отсидеться в бункере всем миром? А здорово было бы, правда? Но не стоит забывать, что вся эта заварушка началась именно с мага пространства. Огромное войско, скорее всего, нужно, чтобы отвлечь мое внимание, выманить, заставить тратить силы на защиту деревни, раскрыть все свои способности и козыри. А потом, когда я выдохнусь или, наоборот, успокоюсь, прижать меня к ногтю ударной группой из нескольких очень мощных авантюристов с таким же, как я, портальщиком в довесок. И конечно же, я буду пытаться их переиграть! Причем сразу по всем фронтам, чтобы больше ни у кого не возникло желания со мной связываться. В крайнем случае Ариэль эпично самоуничтожится у всех на глазах, и на этом история закончится.
        Мне самому на поле делать вообще нечего. Будем себе спокойно с Брандом сидеть в бункере, пить сладкий чай вперемешку с зельями концентрации и тратить почти бесконечную ману через порталы. Делов-то! Если появится пространственный маг со своими приятелями, натравлю на него Ариэль. У нас для этого парня уже столько противопортального оружия заготовлено, что можно спокойно с целым отрядом таких биться. А его друзьям придется очень близко познакомиться с рельсотронами. Надо же и их тоже чем-то «угощать»! На данный момент портальщик - мое главное блюдо в этой войне. Надеюсь, что мы сумеем-таки выманить поганца и решить раз и навсегда накопившиеся между нами противоречия. Вот его как раз было бы очень неплохо взять в плен. Системного оружия у меня нет, за обычных солдат никто и гроша ломаного не даст, а вот маг порталов… Возможно, именно так мы и сумеем договориться.
        Ариэль собирает ресурсы, мастерит оружие по мере накопления материалов. Беспилотник нарезает вокруг поселка огромную спираль, собирая для меня подробную карту местности. Войска будут идти еще несколько дней, как минимум. А мне теперь даже и заняться-то нечем. Помочь Ариэль? А смысл? Она все равно намного быстрее меня работает. Да и большинство планов моих уже, в общем-то, реализовано. Мы сейчас просто наращиваем «парк» рельсотронов. И что это значит? Значит, самое время вплотную заняться разными веселыми гадостями!
        Шаг первый. Всем нужна еда. За войском уныло тащится огромный хвост из обозов с провизией. Собственно, из-за него они и двигаются настолько медленно. Ну да, поход долгий, а всю эту прожорливую братию нужно кормить. Даже если они будут охотиться на местную дичь и грабить все поселения на своем пути. Самая удобная цель для саботажа! Взорвать? О нет, что за примитивный подход. Это же самый настоящий «корован». А их у нас принято - правильно, грабить! Кто знает, сколько времени нам придется провести в подземном убежище. Если у меня не получится договориться с Владыкой - вполне возможно, что до самого конца войны. И даже если мы разгромим эту армию, где гарантия, что нам на голову не скинут еще одну? С Магией пространства можно ожидать чего угодно. А жителей деревни нужно будет все это время чем-то кормить.
        Шаг второй. Всем нужен отдых. А после тяжелого пешего марша по бездорожью - тем более. Главный поражающий фактор ночных бомбежек - именно психологический. Человек, не спавший несколько суток, становится нервным, рассеянным, у него нарушается речь и координация движений. По большому счету, такое состояние сродни сильному алкогольному опьянению. Можно спокойно бомбить их лагерь и через порталы, и с помощью беспилотника. Тут даже не требуется прицельная точность - нам достаточно будет поднять шум и панику. Устраивать в лагере авралы примерно каждые четверть часа, чтобы никто не мог нормально выспаться.
        Шаг третий. Всем хочется выжить. Если подумать, главная заноза в заднице моей маленькой партизанской войны - это маги. Их не так много, всего около сотни, и если это количество хотя бы немного сократить… Жертв нам в любом случае не избежать. Но если сделать все по уму, то у архонта не будет ко мне претензий, а с местным Владыкой я уж как-нибудь и сам разберусь. Дело за малым. Как мне незаметно избавиться от доброй сотни могущественных врагов? Я мысленно покрутил в голове свой нехитрый арсенал. Бомбы, пушки - это все не то. Ариэль могла бы время от времени нападать на кого-то из них, но есть вариант даже лучше. Широ! Она маленькая, тихая, незаметная и к тому же ядовитая. Идеально! Правда, придется, видимо, перекрасить ее в черный цвет. Но это уже мелочи.
        В общем, этой же ночью, как только солдаты отправилась спать после длительного дневного марша, мы принялись за дело. Открывали порталы и устраивали бомбежку лагеря с высоты. Когда поднимался шум и бригада магов принималась обороняться всерьез, просто переставали бомбить. А через четверть часа повторяли все заново. О, ручаюсь, для кого-то это была очень веселая ночка! Взрывы производят много шума - не думаю, что кто-то действительно способен нормально спать в условиях постоянной бомбежки. Измотать врага, сделать его злым и уставшим - вот чего мы добивались. А ведь тут собрались не рыцари с высокими моральными качествами. Скорее, разношерстная когорта монстров, которых огнем и мечом согнали в эту орду. Их и так, скорее всего, непросто держать в узде, а если подобное будет происходить каждый день, со временем точно начнутся и бунты, и дезертирство.
        Как только маги и прочие защитники расходились спать после очередной бомбежки, я отправлял Ариэль заниматься грабежом. Попросту открывал порталы прямо внутрь обозов или в плохо просматриваемые точки, а моя супергрузчица спокойно уносила все более-менее ценные припасы в нашу «камеру хранения». Ох, кажется, скоро придется ее расширять… Несколько раз мы даже находили ценное сырье и снаряжение. Например, хорошую сталь и медные слитки, которые позарез нужны мне для рельсотронов. Ну и прочие мелочи - после войны их можно будет просто продать.
        А пока Ариэль возилась с обозами, я переключался на управление паучком и скользил по лагерю в поисках самых ярких магических «огоньков». Истощенные постоянными авралами, маги спали как убитые. Правда, их сон надежно охранялся защитными заклинаниями. К примеру, скидывать им на головы бомбы было бы совершенно бесполезно. Но против паучка-разведчика большинство этих ловушек оказались бесполезными. У всех датчиков, в том числе и магических, есть защита от помех, иначе они бы реагировали, например, на мелких насекомых или упавший осенний лист. Крошечный паук-марионетка с мизерным потреблением энергии для таких ловушек все равно что невидимка. Лишь один редкий тип датчиков опознавал магические кристаллы, но мало кто использовал их в охранных заклинаниях. Таких параноиков мы попросту избегали.
        Тонкой, почти инсулиновой иглой Широ аккуратно вводила яд и убиралась восвояси, не забывая прихватить все ценное. Конечно, по-настоящему могущественных (и богатых) магов мы обходили стороной. У них и охрана была не в пример серьезнее, и защитные заклинания продуманы до мелочей. Но в карманах обычных колдунов тоже порой можно было найти кристаллы-накопители на несколько сотен, а то и тысяч единиц маны. Или, по крайней мере, какие-нибудь защитные артефакты со встроенными «батарейками». Широ аккуратно извлекала драгоценные камни и присоединяла их к собственному кристальному брюшку. А вот элтелион нам попадался крайне редко. Видимо, сказывалась пятикратная разница в цене.
        Золота, как ни странно, мы почти не находили. Так, мелочовка, размазанная тонкими дорожками по некоторым артефактам. Подозреваю, что у них тут есть какое-то подобие банка или даже бумажные деньги. Правителям империи явно не хочется терять «живое» золото в случае гибели их солдат в бою на чужой территории. Но к магическим инструментам и защитным амулетам это, конечно, не относится.
        В общей сложности жертвами первой ночной вылазки Широ стали около двух десятков магов - из приблизительно сотни. Ничего, у нас впереди еще несколько бессонных ночей. Бомбежка уже начинает приносить свои плоды: сколько шума, сколько бесполезной траты ресурсов и энергии! Почти у всех темные круги под глазами от постоянного недосыпа и посаженный почти до нуля запас маны. Неплохая вышла диверсия! Во всеобщей суматохе погибших магов обнаружили, только когда армия стала выдвигаться в путь…
        Глава 11. Судная ночь
        Я как следует изучил маршрут, которым должны были двигаться солдаты империи. И кажется, нашел неплохую возможность воспользоваться помощью своих союзников - термитов. Конечно, просить их нападать на войско я не могу, но никто же не запрещает им рыть подземные ходы и все в таком роде. Маршрут армии проходил по сухой солончаковой равнине, где почти ничего не росло. И я подумал, а почему бы не добавить немного воды? Эксперимент показал, что большое количество воды превращает это место в скользкую лыжню, покрытую едкой жижей. А со временем - и вовсе в болото. То что надо! Я отправился к термитам и снова арендовал у них парочку жуков-экскаваторов. За пару часов они выкопают траншею к ближайшей реке, соседнее озеро выйдет из берегов, и вся долина покроется водой. Доберутся сюда враги нескоро, надеюсь, земля успеет пропитаться.
        Вообще, солдаты этого мира слишком уж избалованы. Все их проблемы со снабжением легко решаются порталами, к тому же с помощью магии несложно получить абсолютно чистую и «безопасную» питьевую воду. Да и в случае каких-то болезней всегда можно обратиться к целителям. В моем мире несчастным рыцарям приходилось есть все, что не слишком протухло, и пить все, что течет. Никакой санитарии, никаких остановок «по нужде» - ее зачастую приходилось справлять прямо в доспехи. Как результат - повальная хроническая дизентерия. Со всеми «вытекающими последствиями». Смешно? На самом деле не очень. Потери личного состава от болезней в походе чаще всего превышали потери от самих боевых действий…
        Говорят, однажды солдаты Генриха V сражались без штанов - просто чтобы не отвлекаться на постоянный зов природы. И эти засранцы даже одержали победу, несмотря на численное превосходство врагов. Вот что такое настоящий мужицкий военный поход! А тут, смотри-ка, идиллия! Нет, так не годится, это надо срочно исправлять! Где бабочки в животе? Где несравненный аромат приключений?
        Досадуя об этом недоразумении, мы с Ариэль зашли к местному травнику и оставили ему необычный заказ: сделать для нас самую пакостную отраву, какую ему удастся найти или создать. Но не яд. Наш змеиный яд ужасно дорог, но поить им врага почти бесполезно. Он действует, только если попадет напрямую в кровь. К тому же, если, выпив воды из фляги, воины сразу будут падать замертво, новость быстро распространится и наша задумка провалится. Нужно что-то гадкое, медленно действующее и причиняющее телу серьезный ущерб. Желательно рвоту, диарею, интоксикацию и прочее в таком роде. Дизентерийная палочка, сальмонелла, стафилококк, а лучше все сразу!
        Травник сначала посмотрел на нас как на больных садистов, но, когда мы объяснили, что Ариэль собирается пробраться в лагерь врага за несколько дней до сражения и отравить там все запасы воды, сразу воодушевился. Сказал, что «на складе» такого зелья нет, но у него уже есть пара интересных идей, из чего его можно быстро состряпать. И главное, как избавиться от запахов такого снадобья. Мы не стали расспрашивать о подробностях. Только посоветовали добавить что-нибудь недавно умершее. Или давно съеденное. Биологическое оружие! Теперь мне даже немного жаль нашу «армию зла»…
        Хорошенько выспавшись днем, мы снова устроили ночной дебош в стане врага. Спокойный сон вам, ребята, в этом походе не полагается! Узнав о вчерашних ночных смертях, маги спали уже в полной боевой готовности, обвешанные защитными амулетами и окруженные ловушками. Некоторые даже часовых у изголовья ставили, но и это их не спасло. Специально для Широ мы разработали заклинание «Хамелеон», создающее почти идеальную маскировку, правда, она хорошо работает, только если наблюдатель всего один. Но солдаты сами не спали несколько суток, так что проскользнуть мимо них было не так уж и сложно. Амулеты тоже оказались бесполезными. «Световой щит» просто никак не реагирует на тонкую иголку, медленно вводимую под кожу, а ловушки не замечают движения крохотного деревянного тельца Широ. Спокойно спят лишь самые могущественные - банально окружив себя стражей и всеми доступными им сигнальными заклинаниями. Думаю, пройдет еще день, прежде чем они начнут записывать все свои меры защиты и всерьез собирать статистику. Но пока их «расследование» находится на уровне пустых домыслов.
        Единственное, что им известно наверняка, так это то, что смерть наступает от яда. Так что противоядия резко стали дефицитным товаром. К несчастью, действуют зелья всего несколько часов, и казенные запасы тают на глазах. Некоторые обращаются к Магии исцеления, чтобы временно снять усталость и попросту не спать. Что ж, посмотрим, как долго вы продержитесь! Я не понаслышке знаю, что это временная мера. Лучшая защита, что я видел, - артефакт, применяющий на владельце Магию детоксикации каждые десять-пятнадцать минут. Очень дорого, но надежно - до тех пор, пока у тебя есть мана. К слову, артефакт я просто разобрал, ведь в нем были довольно мощные накопители, а вот защитой от Пространственной магии этот «гений» не обзавелся… Экономил? Отрубленная голова - такой же весомый повод отдать концы, как и яд. Он даже увидел мою Широ, бедолага, но сделать уже ничего не мог. Наверное, поутру тут будет расследование. Слишком эта смерть выбивается из общей картины.
        У Ариэль этой ночью особое задание. Днем Немо выяснила, где именно хранятся запасы воды, и теперь моя марионетка тенью скользит по лагерю, пробираясь в нужные обозы. И подливает в бочки лучшее творение нашего зельевара - мутную серую жижу, на удивление без запаха и практически неразличимую при разведении в больших объемах воды. Вкус я, понятное дело, не проверял, но зато это сделал сам знахарь. Бедняга выглядел бледным и уверял, что она оказывает на тело сокрушительное воздействие. Правда, действует отрава не сразу, но это именно то, что нам и нужно.
        Утром, после очередной бессонной ночи, «армию зла» ожидал еще один сюрприз. Вместо пустынной равнины перед ними простиралось топкое болото. Обойти его было проблематично: с одной стороны высились горные гряды, а с другой дорогу преграждало соленое озеро - это мы тоже учитывали при выборе местности. Скорость передвижения войска резко упала, воины пробирались чуть ли не по колено в грязи, обозы застревали в вязкой жиже, и их приходилось практически тащить на себе. Да еще и сама грязь была едкой, с высоким содержанием соли и щелочей. Боюсь даже представить, во что превратятся их ноги и доспехи после такой переправы.
        Иногда на пути армии встречались крутые пороги, и мы с мастером Брандом, который присоединился поутру к нашим издевательствам, с трудом сдерживали смех, глядя, как взрослые мужики, ну то есть гоблины, орки и прочие нелюди, скользили и спотыкались на глинистой квашне. Скатывались вниз, сбивая с ног позади идущих. И обильно вымазывались едкой, жгучей грязью солончаков. Несколько раз в наш портал, висевший прямо над дорогой, даже летели боевые заклинания и стрелы - слишком уж громко и заразительно мы хохотали. Кажется, Бранд применил какую-то магию усиления звука. Да, наш дедуля тоже не промах поржать! Серьезно, если бы не режим секретности, я бы всю деревню сюда привел посмотреть на это представление.
        Переход по болоту вместо нескольких часов занял почти весь день. Уставшие, изможденные, воины яростно набросились на остатки запасов еды и воды. Думаю, к тому времени, как они до нас доберутся, от припасов вообще ничего не останется. Но это не самое важное. День был жарким, и у большинства солдат закончилась вода во флягах, так что все они дружно пополняли ее запас к ужину. Через несколько часов их ждал еще один сюрприз. Съеденный провиант стал отчаянно проситься наружу, причем сразу во все стороны! Демоны и так не слишком заморачивались гигиеной и справляли нужду либо за лагерем, либо вообще где придется. Но теперь эта неприятная практика приняла поистине промышленные масштабы. Внезапные, неконтролируемые приступы рвоты и диареи настигали их прямо в лагере и, более того, прямо в доспехах. Вы когда-нибудь пробовали надевать и снимать полную боевую экипировку рыцаря? Не такое уж это и простое дело… А отравленный организм ждать не собирается и на уговоры не поддается. Для малой нужды многие доспехи приспособлены, а вот для большой… Даже через далекое окошко портала иногда доносилось зловонное амбре,
заполнившее вражеский стан. Какие ароматы при этом стояли в самом лагере, я и представить боюсь.
        Возле палаток магов начали собираться целые толпы страждущих в надежде получить или отнять силой казенные зелья противоядия. Но увы, все они были давно выпиты, чаще всего впустую, самими магами. И понятное дело, такие стычки не заканчивались миром. Храмовники тоже оказались не в лучшем положении. Будучи не в силах помочь всем сразу, они наотрез отказывались лечить хоть кого-то, экономя ману для самозащиты и, очевидно, будущих многочисленных раненых, а также самых тяжелых пациентов.
        Кто-то смекалистый сообразил, что пищевую инфекцию можно довольно успешно «лечить» спиртным… И тут началось уже настоящее веселье! Нет, официально пить на войне, конечно же, было запрещено. Но чтобы мужик (гоблин, орк - неважно) двинул в поход и не припрятал где-нибудь пару фляг с горячительными напитками? Если даже на МКС[3 - ПРИМ.: МКС - международная космическая станция] спиртное то и дело провозят контрабандой, что уж говорить о военном походе? В общем, то, что творилось в лагере врага этой ночью, не поддается никакому описанию. Всепоглощающий пьяный дебош, приправленный бунтами, поджогами, бессмысленными стычками и, конечно же, безостановочным истечением содержимого пищеварительной системы из всех возможных мест. Думаю, очевидцы этих событий еще долго будут рассказывать внукам страшные, но очень увлекательные истории об этой «судной ночи». Ну если только эти несчастные смогут хоть что-то вспомнить поутру.
        Когда мы в красках рассказали подробности Бранду, тот, утирая слезы от смеха, признал, что на его памяти еще никто ТАКне издевался над войском Владыки демонов. И что ему стоит поделиться парочкой идей со знакомыми генералами в столице. Убедившись, что все подготовительные работы закончились, я наконец и сам отправился спать. Сегодня во вражеском лагере отдыхать все равно никто не будет, так что заниматься там тайными операциями бесполезно. Да и припасы у них уже должны были подойти к концу. Жаль только, что их последние остатки пошли явно не «впрок», хе-хе.
        Разборки с магами, а также случайные жертвы бомбежек принесли нам в общей сложности около десяти с половиной тысяч ОР - по моим меркам, целое состояние! В преддверии битвы экономить смысла не имело, так что я снова повысил характеристики. Но даже с учетом этой прокачки я едва дотягиваю до уровня самых слабых магов армии врага. Если бы не куклы, Магия пространства и посох термитов, сидеть бы мне и грызть кулаки в ожидании предстоящего боя…
        Имя: КИАРА. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 14. Возраст: 6. Ранг - Искатель.
        Специальность: Изобретатель.
        ТЕЛ - 70 (60+10). Здоровье - 700.
        ИНТ - 114 (90+24). Мана - 1368 (1140+228).
        СИЛ - 65 (60+5). Насыщение - 650.
        ВОЛ - 160 (150+10). Внимание - 1600.
        ЛВК - 65 (60+5). Выносливость - 650.
        Свободных Очков Развития - 135.
        Я окончательно определился с направлением развития: в первую очередь буду развивать Силу воли. С Пространственной магией мне не понадобятся даже дорогие накопители. Достаточно будет открыть портал куда-нибудь в озеро лавы и качать энергию оттуда. Или сделать в убежище какие-нибудь удобные накопители энергии. Аккумуляторы мне пока недоступны, но можно использовать и обычные механические маховики. Массивный вращающийся диск может запасать уйму энергии! Выйдет во много раз дешевле. В любом случае большой запас маны мне ни к чему, а эффективность магии можно будет компенсировать за счет уровня владения стихиями.
        Утром в лагере армии начались первые серьезные бунты. Слышались взрывы и лязг оружия. Сложнее всего пришлось магам, ведь это они опустошили все запасы противоядий. Они еще ночью объединились в одну большую «стаю», обособились от войска и окружили свою территорию огромным барьером. Спят прямо на земле, жгут костры, пополняют ману. С топливом тоже проблемы. Никто уже не горит желанием рубить для них дрова. Сторожат по очереди - как минимум третья часть магов всегда бодрствует. И куда только делись прежние неженки с личными палатками? Кажется, я их всерьез переполошил. И немудрено: от магического корпуса после восстаний и ночных вылазок Широ осталась едва ли половина. И маны у них становится все меньше, даже с учетом костров. А мне того и надо.
        Храмовники, напротив, разбрелись по всему лагерю. Сейчас они действительно полезны: приводят в порядок раненых, откачивают тех, кто слишком сильно пострадал от последствий диареи, и вообще стараются навести хоть какой-то порядок вместе с командирами отрядов.
        Представляю, с какими лицами их офицеры строчат сейчас отчеты начальству. «Шеф, у нас ЧП: дорога была мокрой, у воинов начался понос, но маги выпили все зелья, и поэтому теперь у всей армии похмелье - запрашиваю срочное подкрепление». Да, трудно будет после такого не попасть под трибунал! По-хорошему им нужно приостановить движение хотя бы на несколько дней. Пополнить запасы, отдохнуть, разобраться с внутренними конфликтами. Но это же «армия тьмы». Нравы у этих народов довольно жестокие. Чтобы сохранить власть, лидерам придется действовать агрессивно. Думаю, сегодня они снова двинутся вперед. И будет еще больше жертв - на этот раз уже «показательных». Хотя, на мой взгляд, это ужасно нерациональное решение. Испорченные доспехи, изъеденные щелочью ноги и грязные раны после недавних стычек, низкий боевой дух. Идти к храмовникам за лечением бойцам попросту стыдно, ведь еще вчера они чуть ли не казнить своих докторов пытались. Да и не станет никто в таких условиях заниматься мелкими ранами. А еще бессонница, истощение сил, голод, обезвоживание, интоксикация организма. И дремучее похмелье… К тому же без
нормального лечения дизентерия может затянуться на целый месяц. Вот это уже по-нашему! Теперь это больше похоже на настоящий земной военный поход! Надеюсь, вы, господа, хоть мечи свои поднять сможете?
        Наконец в самом центре лагеря открылся большой портал. Огромный! Нет, теоретически я тоже знаю, как сделать его таким большим, но ведь расходы маны на это просто колоссальные! Наверное, мой пространственный приятель постарался. Через портал начали проходить новые обозы с провиантом. Вот как они пополняют свои запасы! А я все думал, почему так мало повозок? Армия-то немаленькая. Что же мне с этим сделать… Сам мальчишка так и не появился - думаю, он понимает, что я слежу за этим местом и открою на него охоту, едва он решится перейти на эту сторону. Эх, не хочется козыри свои раньше времени раскрывать… Ну да ладно, брошу одну «гранату», зря, что ли, я с ними заморачивался? Чем больше он меня будет бояться, тем лучше.
        Я открыл свой собственный портал, сбросил вниз электромагнитный снаряд и моментально взорвал, пока его не успели сбить маги-охранники. Оба портала немедленно схлопнулись, а проходившую в этот момент повозку разрубило пополам. И что ты скажешь на это? Через минуту открылся новый портал. Переброску провизии долго не начинали: ждали моей реакции. Я тоже ждал - мне не трудно, это же не я сейчас трачу огромные запасы маны. Как только пошла первая повозка, я бросил новый снаряд, разрушив еще один обоз. Ха-ха-ха! А вы чего ждали? У меня гранат много, я так до вечера могу продолжать. А вы?
        Портальщик не сдавался. Через полчаса открылся новый проход, причем далеко - в нескольких десятках километров от лагеря. Но мой беспилотник кружит в небе, радиус обзора большой, да и рентгеновское зрение - незаменимый помощник. Я не стал разыгрывать комедию и сразу же бросил новый «заряд». Пусть теперь гадает, как я отслеживаю его порталы и как высчитываю координаты настолько быстро.
        Теперь они точно пойдут вперед.
        Глава 12. Переговоры
        И вот вражеские войска достигли нашего поселка. Усталые и измотанные, они расположились лагерем неподалеку от стен нашей импровизированной крепости. Как же их все-таки много! Мы теперь будто крошечный островок в бушующем море зла. И кажется, оно на нас ужасно зло. Скоро, очень скоро вся эта ярость обрушится на Теалос.
        Только теперь жители поселка, до сих пор упрямо не желавшие покинуть родные края, принялись плакать и сокрушаться. В пресловутый «авось» уже не верил никто. Аргус собрал всех на площади, обнадежил односельчан. Ну да, у нас есть секретный подземный «бункер» под поселком, в хорошо скрытом месте, и туда можно будет эвакуироваться, когда станет слишком жарко. Списали все, как обычно, на Бранда. Так что моего учителя снова превозносили до небес, а тот только и мог, что смущенно ухмыляться. А еще я стал свидетелем жаркой ссоры Аргуса со своим сыном. Андер отчаянно хотел сражаться, раз уж так вышло, что жизни и взрослых, и детей равно выставлены на кон. Но узнав, что у нас есть план спасения, парень немного успокоился и притих. Жалко его. Эх, если бы не режим секретности, взял бы его к нам в «штаб» - да хоть бы и печи топить! Правда, в них теперь нет никакой нужды.
        В итоге мы открыли «тайный проход», и всю прошлую ночь, пока мы методично бомбили лагерь врага, жители занимались переносом самых ценных пожитков и скудных запасов провизии. Ничего, с голоду у нас они не помрут, Ариэль по вражеским амбарам насобирала целую гору припасов. Арсенал кристаллов тоже порядком вырос после ночных нападений на имперских магов. Элтелиона у нас около пяти тысяч, и некоторую часть орба я уже заполнил боевыми заклинаниями. Накопители были более популярны, и наш запас маны теперь больше десяти тысяч. Так что по своим «активам» я уже догнал если не того портального парнишку, то, по крайней мере, Бранда. Конечно, во время битвы я буду пользоваться посохом Палочника, но и Ариэль тоже нужен собственный резервуар энергии. Правда, из-за высокого риска «гибели» куклы я оставлю ей лишь самый минимум кристаллов.
        Утром, когда все приготовления были завершены, мы с Брандом с комфортом устроились у себя в пещере. Конечно, проход в нижние уровни пещеры, где прячутся наши односельчане, я заранее заблокировал каменной стеной. Лишние зрители нам не нужны.
        С самого рассвета на стенах крепости дежурят наши солдаты. Кажется, многие из них сегодня тоже не смогли уснуть. Все ощутимо нервничают, всматриваются в горизонт сквозь зубцы стен. Сегодняшний день для многих может оказаться последним. Ариэль тоже ждет своего выхода в одной из башен. Сегодня у нее в груди появился дополнительный груз - небольшой контейнер с водой. Если все пойдет не по плану, он станет ее билетом в небытие…
        По земле стелется легкий туман. Кажется, кто-то приближается к воротам. Всего один воин в развевающихся одеждах. Раздался громкий стук. Я поспешно открыл над гостем небольшое наблюдательное окошко. Там, внизу, вальяжно и вольготно, будто у нас и не война вовсе, а так, дружеские учения, расположился серо-зеленый гигант в пышных нарядах. Орк. Парламентер? Ну или попросту переговорщик. Должно быть, из высших чинов. Но почему он так странно одет? Не знаю, как именно должна выглядеть в этом мире одежда знатных вельмож, но, на мой взгляд, одеваться ТАК - это настоящее преступление!
        Нелепый костюм здоровяка, пожалуй, пришелся бы по вкусу придворным дамам его величества Людовика XIV. Но, честное слово, с внешностью орка выглядело это очень гротескно и неуместно. Серьезно, Дуротан[4 - ПРИМ.:Дуротан - вождь орков из вселенной «Варкрафт»] уже не тот! Он что, какой-нибудь метро-чего-то-там? Или это у их женщин такая мода… Хотя нет, настоящая женщина, даже орк, никогда бы так не вырядилась! Наверное, все-таки какая-то нетрадиционная ориентация. А почему бы и нет? Орки что, не люди, что ли? Буду звать тебя «Оно». Такое впечатление, что бедняга просто упал утром в гардероб с женской одеждой и долго не мог выбраться. Или это просто чей-то лютый пранк, а под всеми этими балахонами он прячет целую гору оружия…
        Я надел очки и пристально вгляделся через портал, используя магический бинокль. И действительно, под нелепыми тряпками была скрыта увесистая пластинчатая броня, под завязку напичканная магией. Да еще и в каждую бронепластину встроен небольшой накопитель. А этот парень высоко ценит свою жизнь! Или все-таки не очень? Если бы я не вглядывался так пристально, то наверняка бы это проглядел. Ну уж нет, какие, к монахам, бронепластины, это же попросту фляги! Ха-ха-ха, что за нелепый… Ох нет, не нелепый. Защитные руны выглядят совсем не так. Бедняга переговорщик с ног до головы увешан местной магической взрывчаткой! Вот тебе и клоун в шутовских нарядах. Выйди, мол, перетрем по-дружески, может, и сражаться не придется. И тут - бабах! Главный защитник поселка мертв, в стене зияет огромная дыра… А я еще термитов обзывал суицидниками. Не знал, что и среди орков бывают камикадзе!
        Я жестом поманил к себе Бранда и передал ему свои очки. Он взглянул в окуляр магического телескопа и неодобрительно покачал головой.
        - В мое время до таких подлостей демоны не опускались, - тихо посетовал он.
        - Думаю, на этот раз мы просто уж очень сильно их «достали», - ответил я так же вполголоса.
        Тут посланник заговорил, и я совершенно обалдел. Его высокий, писклявый голос контрастировал с брутальной комплекцией так же резко, как и одежда. У него что, и правда такой голос? Да ну, не верю! Такое впечатление, будто он гелием только что надышался. Но никаких «шариков» я не наблюдаю. Может, это тоже какая-то дань моде? Или магия… вроде сокрытия настоящего тембра, которая используется для конспирации? Что-то в этом есть. А увидь я его потом в нормальной одежде - точно бы не узнал, слишком уж вся эта мишура отвлекает внимание. Вообще-то, я и раньше слышал, что орки могут быть немного, эм-м-м, эксцентричными, но впервые сталкиваюсь с подобным в реальной жизни.
        - Жители поселка… как его там… а-а, не важно. Мы знаем, что среди вас скрывается маг! Выдайте его нам, и останетесь в живых! И ты, маг, выходи - тогда мы не тронем твоих драгоценных людишек! У вас нет шансов в этой войне, сдавайтесь, и Владыка демонов милостиво сделает вас своими рабами!
        Гм… Ты такой смешной, метро-орк. Во-первых, магов у нас несколько. Уточнять нужно! Вот выйдет к тебе Бранд, и что ты будешь делать? К тому же у нас ведь есть Магия пространства, так неужели ты думаешь, что в деревне остался еще хоть кто-то из мирных жителей? Честное слово, ты как будто совсем не в теме происходящего! Тебя срочно отправили сюда из какого-то другого места? Да и говоришь ты как-то слишком уж самоуверенно и совсем не… «суицидально». Я все больше склоняюсь к мысли, что твои товарищи над тобой подшутили. Очень, очень жестоко подшутили! Причем дважды!
        Ариэль уже стояла на стене, и я мысленно перебрался в ее тело. Если орк взорвет ворота, нужно будет срочно принимать какие-то меры. Впрочем, башня, на которой стоит кукла, довольно высокая, пожалуй, здесь мы в относительной безопасности. Этот смертничек наверняка сперва попытается подманить меня поближе. А вот дудки! Через мультяшное зрение Ариэль бедолага орк выглядел еще комичнее. Немо наградила его девичьими бантиками, огромными накрашенными губами и балетной пачкой, надетой прямо на шею. Немо, ну за что?! Я и так с трудом от смеха сдерживаюсь. А этот парень и без тебя настоящая «бомба». Не время для шуток, мы серьезным делом заняты!
        - Не думайте, что сможете умереть просто, - все тем же визгливым голосом продолжал свою серию угроз наш «посол мира». - Ваши близкие погибнут у вас на глазах, а ваших детей отдадут в рабство! Гнев моего господина, Владыки демонов Абырвалгара, не знает границ!
        И тут уже я не выдержал. Так Владыку зовут Абырвалг[5 - ПРИМ.: Абырвалг - обратное прочтение слова «Главрыба». Это одно из первых слов, которые произнес Шариков в повести Булгакова «Собачье сердце». Полиграф Полиграфович - официальное имя, данное Шарикову]? Главрыба? Ха. Ха-ха. Ха-ха-ха! Нет, я понимаю, имя, наверное, звучит устрашающе, я уже почти слышу, как вся эта орда скандирует: «А-быр-вал-гар! А-быр-вал-гар!» Но это же язык сломать можно! Вот мне интересно, он казнит всех, кто путает буквы в его имени? Первый день строевой подготовки новобранцев: сегодня мы учимся правильно произносить имя главнокомандующего! Того, кто лучше всех справится, повысим до ефрейтора! Ну, с «Главрыбом» понятно - у него все задом наперед. А кто же тогда ты, орк? Его правая передняя лапа, Шариков Полиграф Полиграфыч? Нет, судя по твоему виду, скорее, пятая нога! Аха-ха-ха! Как же меня бомбит, кто-нибудь тресните меня по голове, чтобы я уже собрался!
        Я против собственной воли рассмеялся. С иностранцами такое порой случается - никогда не знаешь, какое слово или имя вызовет у них приступ гомерического хохота. Приходится сдерживаться изо всех сил. Как-то даже неловко это - перед послом огромной армии, часть которой, между прочим, окружает сейчас твой родной поселок, смеяться над именем главнокомандующего. За такое и жизнью поплатиться можно! Ну простите, очень уж меня разобрало!
        Кажется, мой тихий, но вполне уже истерический смех привлек внимание орка в глупом костюме, и он с недовольной миной задрал голову вверх.
        - Ты находишь мои слова смешными, чужеземец? - повысил он свой голос.
        - В большей степени - твой наряд. Ваш портной был в стельку пьян или просто за что-то тебя ненавидит?
        Посол империи важно приосанился и принялся объяснять:
        - Только невежды приходят на переговоры, не выяснив, какая у этих существ культура, как они приветствуют друг друга и как одеваются. Иначе можно случайно оскорбить собеседника!
        Он слегка присел, засунул ладони себе в подмышки и принялся махать локтями, совершая не менее странные движения и ногами. Что это, курица? Тут уже не только меня, но и всех прочих наблюдателей этого, с позволения сказать, представления разобрал смех. Это он нас так приветствует, что ли? Причем на полном серьезе! Честное слово, не знаю, кто инструктировал этого наивного беднягу перед тем, как послать к нам, но отрывался он по полной! А что, неплохая вышла разрядка. У многих вон даже лица посветлели. Если бы только не бомбы… Комик-камикадзе, блин! Как страшно жить!
        - Аборигены Альтеи, вас приветствует наследный принц клана Урсуланд, Гильбeртрос Харибaльдах младший, заслуженный член палаты Лордов хаоса, почетный выпускник Гимназии Холмгаста, адъютант великого Владыки Абырвалгара…
        Ну вот, понеслась. Держи в курсе. И про родословную свою не забудь! Нет, быть адъютантом местного «дьявола» - это, наверное, очень престижная должность, не спорю. Но по всей видимости, временная, во всяком случае, для нашего Гильберта. Немо, мы можем что-то сделать с этим несчастным? Просканируй схему бомбы, нужно найти ее выключатель. Пора спасать парня, пока не стало слишком поздно. Мне он напоминает простодушного студента, угодившего сдуру в армейские ряды, которого злые «деды» нарядили будто петуха, обвешали уши лапшой, а ноги - консервными банками и отправили проверять, надежно ли разминирована дорога впереди конвоя.
        Вокруг орка открылось сразу несколько небольших порталов - мы внимательно разглядывали его броню со всех сторон. Силовые линии этого импровизированного костюма смертника тянулись к поясу, где находилось что-то вроде кнопки активации, однако я заметил и руны, реагирующие на гибель владельца. И какое-то сложное заклинание Магии воздуха, кажется, из-за него у нашего приятеля такой неестественный тембр голоса. Очевидно, вся эта клоунада была рассчитана на то, чтобы отвлечь наше внимание. И это им почти удалось, надо признать! А больше никаких скрытых закладок не нашлось. Лично я бы добавил каждой бомбе независимую детонацию при потере связи с кнопкой, но костюм был явно слеплен из «грязи и палок», так что все это чревато преждевременным взрывом. Защита от Пространственной магии тоже присутствовала, так что обезвредить его с помощью портала мы не могли.
        К счастью, у моих противопортальных гранат имеется одно удобное свойство: в небольшом радиусе они успешно портят любые артефакты. Нужно только правильно рассчитать дистанцию, чтобы не зацепить Ариэль. Я достал из-под стола продолговатую трубку и бросил в портал. За спиной Гильберта что-то хлопнуло - взрываются эти штуки не слишком громко, примерно как обычная петарда. Но бедолага орк, который и без того ощутимо нервничал, буквально подпрыгнул на месте и чуть было не упал от неожиданности.
        - Что ты…? Не смей! Я посланник великого Абыр… врал… гора! - возмутился орк уже совершенно нормальным голосом и принялся с удивленным видом ощупывать собственное горло.
        О-о-о, а это уже залет, парень! Ты хоть знаешь, что с тобой могут сделать за такие оговорки?
        - Да расслабься, - ответила Ариэль, спрыгнув со стены прямо перед несчастным переговорщиком. - Все уже закончилось - теперь ты не умрешь.
        От обилия потрясений тот совершенно растерялся, покачнулся и осел прямо на землю. Вот и хорошо, с таким-то ростом общаться нам было бы несколько неудобно.
        - Как это умирать? Я не хочу умирать! - забормотал он, озвучивая собственные мысли. - Никто не убивает переговорщиков, это же, это же…
        - Безумие? - подсказала ему Ариэль.
        Так и хочется добавить: «Это Спарта», но боюсь, бедняга совершенно не в теме.
        - А еще более безумным мне кажется то, что переговорщика пытаются убить те, кто его послал… - добавил я.
        - За мной придут, меня спасут, - продолжал причитать орк, совершенно не слушая, что ему говорят. - Я… я важный!
        Только тут он вспомнил про «кнопку» и принялся безостановочно на нее нажимать. Но ничего так и не произошло. Должно быть, ему сказали, что эта штука - призыв о помощи, сигнал бедствия. Очень злая шутка! Совершенно не смешно! Я вздохнул.
        - Увы, друг мой, эта кнопка предназначена совсем для другого.
        - Что? Что ты имеешь в виду?
        - А ты разве не заметил, из ЧЕГО сделана твоя броня?
        Ариэль бесцеремонно сорвала с орка один из нелепых балахонов, открывая плотный ряд пришитых к костюму фляг. Оторвала одну из них, открутила крышку и принялась выливать воду на землю. Наверняка это та самая отрава, которая недавно доставила нашим противникам столько бед. На самом деле очень остроумно! Своего рода послание. А ведь наверняка это оголтелая импровизация, собранная на коленке из подручного хлама за какие-нибудь полчаса. И к тому же весьма недурной отвлекающий маневр. Будь я чуть менее бдительным, все наши грандиозные планы пошли бы насмарку. Вдохновил же я кого-то на такие гадости!
        - Это… это, наверное, такой особый вид брони, - неуверенно предположил Гильберт.
        Ариэль широко улыбнулась.
        - Ты, наверное, не в курсе, но маги используют воду совсем для других целей.
        Она демонстративно собрала в ладошке небольшой шарик жидкости, зарядила его магией и подбросила вверх. Заряд был совсем слабым, но орк все равно явственно вздрогнул, когда эта импровизированная хлопушка взорвалась, выпуская клубы пара.
        - Б-б-бомба? Это все - б-б-бомбы? Но как? З-за что? Почему? - несчастный едва не плакал от обиды.
        Трясущимися от волнения пальцами он стал поспешно расстегивать дурацкий наряд, едва ли не разрывая ткань голыми руками. Попытался отшвырнуть костюм как можно дальше, но тот зацепился за один из многочисленных браслетов на его руке и пролетел всего несколько метров.
        - Да не переживай ты так, я его уже обезвредила, - криво усмехнулась Ариэль.
        Надо будет его, кстати, потом забрать. Там довольно много накопителей!
        - С-с-спасибо! - он неуверенно покосился на Ариэль. - Но к-к-кто ты вообще такой?
        В смысле «кто такой»? Погодите, он что, не понял, что она - девушка? Вот так номер! Может, он нас, людей, просто не различает? Вроде того, как многие из нас не могут сходу отличить, скажем, японца от китайца. Во многих ресторанах национальной (а то и вовсе бурята). Одежда на мне вполне мужская, грудь почти незаметна, да и волосы не такие уж длинные. Реально! Ему тоже трудно нас по лицам различать! Да я и сам, если честно, до сих пор не был уверен, что он мужчина.
        - Я? Я маг. Ты же сам меня только что звал! Мое имя Ариэль, приятно познакомиться!
        - А-а-а, - протянул он задумчиво. Произошедшее явно выбило его из колеи. - А я… А я Гильберт, - спохватился он и повторно представился. Ну, точно, шок у парня.
        - Ну-ну, все уже позади, успокойся, Гильберт. Твои товарищи, скорее всего, не держат на тебя зла, просто после вчерашних «приключений» им очень хочется меня прикончить.
        - Я… я… я этого так не оставлю! Я обращусь к Владыке! Я его адъютант!
        Ариэль пожала плечами.
        - Дело твое. Ты лучше давай уже рассказывай, что твой Владыка велел мне передать. Ты же за ЭТИМ с самого начала пришел?
        По его растерянному взгляду я сразу понял, что дело плохо. Этот растяпа вообще не знал, что отвечать, и принялся нести какую-то чушь вроде того, что «если вы сдадитесь, Владыка проявит милосердие, и все будет очень хорошо». Нет, звучит красиво и складно, но я же по глазам вижу, что он сочиняет на ходу!
        - Так, стоп, стоп, ты мне лапшу не вешай! Лучше скажи. Что. Конкретно. Сказал. Владыка.
        Орк замялся. Видно было, что ему не слишком хочется это говорить.
        - Ну же! Ты только время мое тратишь! - грозно прикрикнула на него Ариэль и взялась за рукоять меча.
        - Ладно-ладно, - сдался Гильберт, примирительно поднимая руки. - Просто он мне ничего не сказал! Только открыл портал и велел глянуть, как идут дела в этом вашем… о, Теалосе, точно! Вспомнил наконец-то!
        Вот засада. Тоже мне, переговорщик! Так выходит, что Владыка попросту на нас «забил»? Ха-ха-ха! Ну да, у него война, куча дел и обязанностей. Что ему какой-то там мелкий поселок? Наверное, даже командиров в свои планы толком не посвятил. Иначе они поостереглись бы меня так бездарно «убивать». Наверняка просто приказал им атаковать деревню в расчете на то, что я авось так просто не сдохну, а когда надо будет, он сам быстренько вмешается в ситуацию и все разрулит. Либо Владыке на самом деле плевать, выживу я или нет. Все-таки мы здорово ему насолили. А вот стоящего передо мной беднягу орка он попросту отправил с глаз долой, просто чтобы не путался под ногами. М-да… Вот тебе и переговоры с посланником империи! Даже как-то обидно!
        - Скажи-ка, друг, а давно ли ты стал адъютантом?
        - Эм-м, ну-у, - он замялся, но, покосившись на руку Ариэль, которая сжимала рукоять меча, все-таки нерешительно ответил: - С-сегодня утром…
        - Ясно. Ну а что случилось с прошлым помощником?
        - Да кажется… он умер? - в этом Гильберт был не слишком уверен.
        Если подумать, должность очень нервная и опасная. Шутка ли, быть на побегушках у Владыки демонов! Наверняка они мрут как мухи. Иначе передо мной стоял бы матерый и опытный воин, а не эта пародия на глупого вельможу. Ну да, все сходится! Зуб даю, что так оно и было: Владыка сбагрил своего тупого как пробка адъютанта, дав ему бесполезное задание. А местные командиры увидели «смертничка», переглянулись и решили: чего тянуть? Он ведь все равно помрет, рано или поздно. Так пусть хотя бы с пользой для дела! Одели в шутовской наряд, обвешали взрывчаткой, изменили голос, да еще и небылиц с три короба наплели. А потом отправили в последний путь. Ну и дела… Предложить ему, что ли, в плен сдаться? На шпиона он явно не тянет, магией не владеет. Не думаю, что от него может быть хоть какой-то вред. Посадим под стражу на всякий случай. Все лучше, чем отправлять обратно на верную смерть.
        Долго уговаривать Гильберта не пришлось. Нет, он не был совсем уж дураком, просто легковерным и простодушным чудаком. На моей родине тоже таких хватает. Достаточно говорить им более-менее разумные вещи, авторитетно, с серьезным лицом, и они поверят в любую чушь - хоть в плоскую землю, хоть в чипирование с помощью вакцин. А уж если привести результаты каких-нибудь не слишком надежных исследований… К сожалению, мыслить критически, своим собственным умом, им ужасно сложно. В общем, Гильберт отправился в пещеру под присмотром одного из стражников. Пока в качестве пленника. Позже разберемся, что с ним делать.
        Честное слово, совсем не так я представлял себе эти переговоры. Но жизнь и не такие казусы преподносит!
        Глава 13. Сражение
        Осознав, что нормального диалога уже не предвидится, я просто отправил Ариэль вперед. Она встала между воротами поселка и лагерем вражеской армии и призывно помахала одним из своих драгоценных мечей.
        В бой армия тьмы не спешила. Видимо, солдаты все еще восстанавливали силы после наших издевательств. Но Ариэль стояла впереди как вызов, и к ней стали посылать самых разных оппонентов. Первым к нам навстречу вышел трехметровый тролль с тяжелой дубиной величиною едва ли не с дерево. Ну да, с такими громилами довольно трудно иметь дело. Наше оружие для него что зубочистка. А порталы мы активно использовать не можем: слишком тут много наблюдателей из числа наших же односельчан. К тому же он весь закован в блестящую броню - неплохая защита, в том числе и от разных видов магии. Если я, например, использую Магию света, то он превратится в своего рода диско-шар, причем убийственно яркий. Тролль такого, положим, не переживет, но и Ариэль, скорее всего, ослепнет.
        - Немо, ты все рассчитала?
        - Да, мастер.
        Конечно, этого громилу можно, выражаясь языком геймеров, «задамажить». Но ни к чему тратить уйму маны, если можно просто схитрить. Под ногами великана выросла небольшая каменная ступенька, шириной всего полметра. Тролль с разбега споткнулся об нее и рухнул на землю прямо возле Ариэль, едва не выронив свое оружие. Пришлось ему немного помочь - даже зубочистка может быть весьма болезненной, если знать, куда колоть. Например, в локтевой нерв, который у него почти ничем не был защищен. Через мгновение Ариэль уже выхватила огромную дубину великана и с силой опустила оружие ему на голову. Раздался противный хруст.
        - Получено 1548 ОР.
        Много! Но у таких гигантов, насколько мне известно, распределение уровней происходит несколько иначе. Так что вряд ли он был очень уж силен, во всяком случае по меркам троллей.
        Следом против нас выставили небольшую команду ассасинов-дроу в блестящих одеждах при поддержке двух магов и нескольких гоблинов-арбалетчиков. Особой опасности они, на мой взгляд, не представляли, так что я не стал больше давать подсказки Немо, чтобы как следует протестировать ее систему автобоя. Не знаю, как они делают эту зеркальную ткань, возможно из тонкой проволоки, а может, используют специальные краски, но свет она отражает очень неплохо. А в сочетании с кинетическим щитом дает отличную защиту от большинства атак. Арбалетчики стреляют какими-то тяжелыми снарядами, которые разбивают магические щиты. Думаю, они с алмазными наконечниками или что-то в таком роде. Обычному магу пришлось бы несладко! Но у Ариэль модульная защита, состоящая из нескольких частей, которые довольно быстро восстанавливаются. К тому же зачарование оружия мастера Солара - «воздушный клинок» - тоже оказалось неплохим щитоломом. Так что команда «магоборцев» полегла довольно быстро и без всякого вмешательства с моей стороны.
        Это все детские игры. Мы даже пневматическую винтовку пока не используем. Не хочется лишний раз светить огнестрелом перед местными аборигенами. Да и нет в этом никакой нужды. Кукла сама по себе отличное оружие. Достойных противников для нее пока не видно. Я плюнул на мелкие разборки и лениво поплелся в угол лаборатории - набрать себе сладкой газировки. С появлением Магии холода мне стало доступно и такое удовольствие - сухой лед из воздуха получить не так уж и сложно. Бранд от шипучего напитка отказался: ему все еще интересно было наблюдать за боем.
        А я откровенно заскучал. После стычки с термитами, когда за нами по пятам гналась целая волна кровожадных насекомых - живая, разумная, полная острых жвал и горящих глаз, - драка с кучкой обычных гоблинов и дроу, пусть и хорошо подготовленных, откровенно говоря, не впечатляла. У насекомых даже пушки были! Насколько я знаю, в этом мире они тоже существуют, по крайней мере в крепости Владыки демонов я видел что-то похожее. Но в поход их почему-то не взяли.
        После гибели ассасинов (маги сочли за лучшее сбежать) вперед вышла небольшая команда авантюристов. Я с интересом всмотрелся в их ауры через рентген. Вот это уже неплохо. Каждый навскидку не слабее серебряного ранга. Тифлинг с ростовым щитом, два мага, лучник, храмовник и темнокожий воин-берсерк с парными клинками. Опасно! Я приказал Немо бросить за спину слабую «паровую бомбу» ради эффекта дымовой завесы и убрал ограничение на Пространственную магию. Команда «серебряных» - это уже не шутки, лишний риск мне сейчас ни к чему. Мы и так чуть всю кампанию не загубили с легкой руки одного клоуна.
        Действовали авантюристы слаженно, но довольно предсказуемо. Лучник попытался сбить щиты Ариэль парой бронебойных стрел, а маги - поразить атакующими заклинаниями. Несколько расчетливо открытых порталов в слепых зонах, на точно выверенном расстоянии, - и оба мага сами остались без щитов, а затем приняли на себя урон друг от друга. Видимо, опыта борьбы с пространственными магами у них нет. Хотя… обычному человеку выполнить такой сложный расчет за доли секунды было бы попросту невозможно. Лучник спрятал свое основное оружие за спину и достал кинжалы. А вот берсерк с ятаганами издал яростный рев и бросился вперед. Тифлинг что-то грозно крикнул ему вдогонку, но тот явно его не послушал.
        Кажется, я даже догадываюсь, в чем причина: среди раненых магов была молодая и вполне симпатичная женщина-дроу. Впрочем, по-моему, они все еще живы, хоть и в отключке. Храмовник уже склонился над обоими магами и сосредоточенно колдовал. Берсерк оказался не слишком хорошим бойцом, во всяком случае мастеру Солару он и в подметки не годился. Я приказал Немо не убивать его, так что, лишившись своего оружия вместе с кистями обеих рук, темнокожий воин катался по земле, браня нас на каком-то незнакомом языке. Лидер группы, по-видимому, уже и сам здраво оценил шансы своей команды на выживание и решился на нестандартный шаг. Он отбросил в сторону щит и меч, а затем опустился на одно колено - обычный жест воина, принимающего поражение в поединке. Надеется на наше благородство? Ну, лишние жертвы нам действительно не нужны. Ариэль кивнула, а затем развернулась и демонстративно отправилась обратно к воротам. Попробуют ударить в спину - и им точно не жить.
        Авантюристы отступили, прихватив с собой раненых, а заодно и отрубленные руки берсерка. Хороший храмовник вполне способен «пришить» их обратно, если прошло не слишком много времени. Главное, чтобы левую с правой не перепутал. Как они будут объясняться со своим начальством - не знаю. В принципе, никто не хочет зря разбрасываться толковыми бойцами. А их неминуемое поражение было очевидным. Ну и я тоже не горю жаждой крови. Мое дело маленькое - защищать поселок. В любом случае первый раунд битвы - за Теалосом. Воодушевить своих бойцов перед боем и вселить страх во врагов - уже хорошо! Ну и разбить в одно лицо команду «серебряных» - тоже довольно серьезное достижение. Пожалуй, Ариэль справилась бы с ними даже без Магии пространства, но я пока стараюсь действовать осторожно.
        Враги притихли. Видимо, исчерпали все простые способы избавиться от меня. Наверняка среди их офицеров есть бойцы и посильнее, но они пока не горят желанием рисковать собственными шкурами. Поэтому, как и ожидалось, вскоре в лагере началось движение. Ну наконец-то! Какие-то они вялые. Кажется, не только нам не хочется сражаться. А что поделаешь? Приказ есть приказ. Ну вот и все, начинается крупномасштабное наступление!
        Насколько я понимаю, в ход сейчас идет самая очевидная стратегия - постараться истощить наши силы, утомить, заставить потратить почти всю Ману, Жизнь и Насыщение - ценой сотен и тысяч чужих жизней. К счастью, Ариэль никогда не устает, не боится ранений и не знает, что такое потеря крови, а посох Палочника - ее неисчерпаемая магическая батарейка. Может, нам стоило просто взять его с собой, чтобы сразу дать понять, насколько бессмысленны все их усилия? Ладно, вряд ли это хоть что-то изменит. Разве что их Владыка решит утопить нас в еще бoльшем количестве крови.
        - Мастер Бранд, кажется, вам уже пора присоединиться к обороне. Не беспокойтесь - если что-то пойдет не так, я вас прикрою.
        Бранд тяжело вздохнул.
        - Как раз этого я опасаюсь больше всего. Полагаю, отговаривать тебя совершенно бесполезно?
        Я кивнул.
        - Что ж, будем надеяться, до этого не дойдет. Будь очень осторожна, девочка. Помни: никто не должен заметить тебя и твои порталы.
        - Знаю, знаю.
        К несчастью, у нас на все войско лишь три мага. Ариэль, Бранд и Лигур - молодой мужчина с мушкетерской бородкой и усами, которого прислали вместе с подкреплением из соседнего города. С другой стороны, магов во вражеском войске стало вдвое меньше. И большинство из них либо полностью истощили свою ману, либо взяли «больничный» на время этого сражения. По словам Бранда, у них есть подобное право, хотя и злоупотреблять им не стоит: это чревато большими неприятностями. Так что вместо сотни магов против нас, насколько я вижу, выступило чуть больше дюжины. Серьезное облегчение! Тем не менее, вопреки надеждам моего мастера, с большей частью магических угроз придется иметь дело именно мне. Все мы прекрасно понимаем, что старик сложится пополам, едва потратит заряд своего «ежика»: не те его годы!
        Над поселком кружил беспилотник, транслируя нам с Немо глобальную картину происходящего. На передовую отправили примерно пять тысяч солдат - слишком уж мал наш поселок по меркам такой большой армии. С собой они несут самодельные лестницы, свежесрубленные стволы деревьев и прочие подручные приспособления. Но большой пользы от этого хлама никто не ждет. Главное оружие при осаде укрепленных стенами крепостей - это все-таки маги. Они могут и тяжелые каменные снаряды швырять, и ступени строить или заставить саму стену обратиться в прах, в конце концов. Чтобы такого безобразия не происходило, кладку стены требуется укреплять специальными рунами и периодически подпитывать их маной. Пока камень находится под контролем одного мага, другие не могут использовать его для своих заклинаний. Конечно, на деле все намного сложнее и степень влияния зависит от Воли, расстояния и мастерства владения стихией, но это уже детали. На практике все это значит, что мне лишь придется время от времени «подзаряжать» стену через порталы.
        Ариэль заняла свое место среди защитников. Их задача довольно проста - не дать врагам проникнуть в поселок с помощью лестниц. И по возможности скидывать им на головы заранее припасенные камни. Ну или «паровые бомбы». Прочные базальтовые стены дают нам неплохое преимущество. Несмотря на большую физическую силу вражеских командиров, проломить их без помощи магии будет очень и очень сложно. Забраться наверх гораздо проще, но тут уже в дело вступают наши собственные маги и авантюристы. А вот моя задача намного сложнее - не дать вражеским магам снести эти самые стены. В том числе и с помощью все той же магической взрывчатки. К счастью, похоже, что на роль камикадзе больше никто не согласился…
        Самое популярное заклинание при осаде - «Каменный болид». Действительно, к чему пушки и требушеты, если есть магия? Правда, заклинание тяжелое и требует совместных усилий сразу нескольких человек. Попытку бомбардировать нас каменными глыбами я решил пресечь на корню. Едва трое магов объединились, чтобы создать заклинание, я открыл портал на пути снаряда и тут же отправил его в обратную сторону. Времени, чтобы среагировать и как следует защититься, у бедняг совсем не было. Кажется, они просто нырнули под землю, спасаясь от удара, а вот солдатам, которые находились поблизости, пришлось несладко. Ну что же, как говорится, «кто к нам с мечом придет»… Я, в общем-то, и не рассчитывал, что битва обойдется без жертв, а если уж приходится выбирать, с какой стороны баррикад эти жертвы будут - понятное дело, с вражеской!
        - Получено 1350 ОР, - констатировала Немо.
        Ну надо же, Система зачислила опыт мне, а не врагам. Интересно, как она вообще определяет главного виновника чьей-то гибели? Это же очень сложно - отследить все причинно-следственные связи! Что если смертельную рану нанесут сразу двое-трое магов, объединивших силы в одном заклинании? Или если смерть наступит не от раны, а от занесенной в нее инфекции? Получит ли полевой хирург опыт после неудачной операции? И что если от дизентерии, которой мы заразили лагерь, кто-нибудь умрет? Опыт будет начислен мне, как отравителю, или все-таки нашему алхимику? Или непосредственно дизентерийной палочке? Хм-м-м. И как же будет выглядеть дизентерийная палочка восьмидесятого уровня? Очень интересно!
        - Немо, выключи пока уведомления об очках, не хочу на них отвлекаться.
        Следующее по популярности оружие - огромные каменные големы. Настоящие машины смерти. Такого не возьмешь ни рельсотроном, ни даже «паровой бомбой». Да и стены они, судя по всему, ломают на ура. Лишь один серьезный недостаток: такое существо должно постоянно находиться в поле действия магии своего владельца. Так что проблема разрешилась довольно просто - открытием порталов под ногами големов. Удерживать на весу огромную статую никакой Силы воли не хватит. А уже в паре километров от поля боя они быстро превращаются в бесполезные груды камней.
        Маги сменили тактику и принялись посылать в сторону крепости небольшие земляные волны. Смысл этих примитивных заклинаний очевиден: слой за слоем нарастить возле стены большую насыпь, по которой войска беспрепятственно попадут внутрь крепости. Ответная мера столь же проста: нужно отправлять точно такие же волны в обратную сторону. И приятный бонус: в точке столкновения остается небольшой гребень, мешающий двигаться вражеским солдатам. Сложность лишь в том, что происходит это по всему периметру стены, поэтому мне приходится пользоваться порталами, скрывая их от посторонних глаз прямо под землей. Наша троица магов занята обороной стен от неугомонных тифлингов и пока не способна отвлекаться на что-то еще.
        По большому счету, это противостояние кошельков. У кого в кармане больше «батареек», тот и выигрывает. Трое магов против пятнадцати - очевидно же, кто выйдет победителем. Особенно если собрать в кучу все имеющиеся в армии демонов накопители. Во всяком случае, кажется, эти бедняги рассуждают именно так. Но увы, тут их ждет грандиозный облом.
        Игра в «море волнуется раз» продолжалась долго. Пятьдесят тысяч маны за пять минут! Дудки вам, а не насыпь! Очень хочется сейчас посмотреть поближе на их лица. Что, съели? Не зря я сосредоточил свое развитие именно на Силе воли. Полторы сотни мегаватт - это вам не шутки. Мощность небольшой атомной электростанции! А ведь я еще долго так могу продолжать, если потребуется. Но кажется, у них самих теперь заканчивается мана. Быстро же вы сдулись! К счастью, периметр ограды не так уж велик, и задавить меня высокой мощностью они не могли чисто физически.
        - Ваше уровень владения Магией земли повышен.
        О, кажется, я не зря старался. В последний раз подобное сообщение я получал во сне, когда Ариэль возводила стену крепости. Тогда мы тоже уйму маны потратили. Вот только на этот раз я бодрствовал и перегонка огромного объема энергии не далась мне легко: руки уже начали дрожать, а перед глазами поплыли разноцветные круги. Концентрация в желтой зоне, несмотря на литры сладкой газировки, разбавленной дорогими зельями концентрации из запасов мастера Бранда. Ну, выбора у нас уже нет. Немо, «Второе дыхание»!
        - Потрачено 8 ОР, ваше Внимание частично восстановлено.
        Наконец несколько магов решили применить другой подход. Они нырнули под землю и скрылись из виду. Очень неприятная способность. Маг передвигается в толще грунта и может атаковать в любой момент. При этом присутствие противников он прекрасно чувствует, а вот они только слышат какой-то невнятный гул. Эти неугомонные что, собрались рыть подкоп? Нет, вряд ли. В таком случае на поверхности появилось бы характерное вздутие - лишний грунт ведь куда-то нужно девать! Наверное, просто хотят пройти под стеной и зайти с тыла. Плохо, они ведь могут там повредить кое-что очень важное! Немо, мы можем отследить их через рентген?
        Картинка сменилась, и я увидел, как под землей движутся нечеткие розовые силуэты. Нет, мы видим не свечение ауры магов, они для этого находятся слишком глубоко. Скорее всего, это всего лишь следы воздействия их магии. Потому-то пятна настолько большие и размытые. Если бы только им хватило ума уйти немного поглубже! Ариэль, фас!
        Моя железная леди, которая до сих пор сражалась врукопашную, защищая самую уязвимую часть крепости - ворота, тоже нырнула под землю и направилась в сторону слишком уж осмелевших врагов. Наши бойцы как-нибудь и сами справятся, а вот троица магов в тылу - очень неприятный сюрприз. Приходится выбирать из двух зол, но тут уж ничего не поделаешь, жертвы в любом случае будут. Очень скоро два светящихся пятна погасли навсегда, а третье поспешно направилось обратно - в тыл. И поделом!
        - Так, ладно, мне надоела эта мышиная возня. Ариэль, давай за ним и объясни этим болванам что к чему!
        Вскоре под землей началась настоящая погоня! Осознав, что шутки кончились и на них объявлена охота, а мана уже почти на нуле, вражеские маги принялись поспешно отступать. На что способна Ариэль, они уже видели, а неприятности с начальством - это совсем не то, что верная смерть. Два - ноль в пользу Теалоса.
        Впрочем, и без вмешательства магов защитникам крепости уже приходилось очень нелегко. Стена у нас не слишком высокая, так что взобраться на нее не составляет большого труда, особенно если под рукой есть куча всякого деревянного хлама. Собственно, большинство вражеских солдат сейчас просто взбираются друг другу на плечи. Циркачи! Тифлинги вообще спокойно бегают по ограде вверх и вниз, как по мостовой. Счастье, что таких ловкачей к нам отправили не слишком много. Зато у них есть тролли! С этими здоровяками Ариэль пришлось разбираться в первую очередь, еще в самом начале штурма.
        Бранд с Лигуром сейчас только тем и занимаются, что носятся взад и вперед по стене, отбиваясь от самых опасных противников, чтобы дать остальным защитникам хоть какую-то передышку. Но мана у обоих уже на исходе, так что окончательный прорыв обороны - это всего лишь вопрос времени. Аргус, Гарм, Олан и еще несколько местных силачей тоже в деле. Но наши бойцы все-таки не железные, они уже начинают уставать и делать ошибки. Погибших и раненых становится все больше, мы скоро не сможем удерживать стену.
        Ариэль снова забралась наверх, отправила в нокаут какого-то назойливого тифлинга, взвалила на спину ослабевшего Бранда и рванула прямиком к Аргусу.
        - Нам пора отступать! - гаркнула она, пытаясь перекричать шум битвы. - Уходите в пещеру, а я напоследок устрою этим тварям!
        И, оставив Бранда на попечение храмовника, она снова заняла свое место над воротами, достав из чехла за спиной пневматическую винтовку. С этой штукой в руках она вполне может временно защитить добрую половину стены. Над крепостью взорвалась бомба с красной краской - наш условный сигнал. Солдаты бросили стену и дружно побежали в сторону убежища. А я, едва союзники покинули опасную зону, наконец взялся за дело всерьез. Взрывные ловушки, спрятанные в кирпичной кладке, стали срабатывать по цепочке, превращая ограду в настоящий фейерверк.
        Земля под ногами нападавших тоже дрогнула и потеряла свою твердость. Термиты прорыли в ней множество шахт, превратив ее в подобие швейцарского сыра. Ну а мы с Ариэль прошлой ночью начинили этот «сыр» солидным количеством магической взрывчатки. Сейчас все эти заряды срабатывали один за другим, поднимая в воздух тонны пыли и обрушивая хрупкие подземные коридоры. Конечно, эти взрывы не настолько мощные, чтобы похоронить здесь всю армию, нам ведь всего лишь нужно было посеять всеобщую панику. И действительно, солдаты вражеской армии в ужасе принялись разбегаться в разные стороны, спасая свои жизни от непонятного катаклизма. А земля в прямом смысле этого слова разверзлась прямо у них под ногами.
        За ними по пятам по узкой безопасной тропинке с улыбкой шагала Ариэль, подгоняя самых медлительных выстрелами из винтовки. Мне кажется или это уже «три - ноль»? Нет, все-таки армия демонов не чета термитам! Те шли напролом, несмотря на раскаленную лаву под ногами, и даже от простых рабочих хотелось бежать, сверкая пятками, когда те надвигались на нас огромной зубастой волной, будто какие-нибудь скарабеи из старых добрых фильмов про Индиану Джонса. А это - тьфу, даже смотреть на вас жалко!
        Глава 14. Грубая сила
        Итак, наши солдаты отступили в пещеру, но и войска врага поспешили убраться подальше от волны подземных взрывов. Лишь несколько десятков тяжело раненных или застрявших при обвале воинов волей-неволей остались на месте. Добивать их я не собирался, на моей совести сегодня и так слишком много погибших - почти пять сотен! В основном, конечно, это были гоблины, которые внаглую путались под ногами Ариэль, и случайные жертвы массовых заклинаний - куда же без них. Плюс несколько отчаянных командиров, которые слишком уж переоценили свои силы. По нашим подсчетам общие потери врага составили полторы тысячи солдат, причем за большую часть ответственны Бранд и Лигур. С нашей стороны тоже есть жертвы, но их всего несколько десятков.
        Убедившись, что враги не собираются возвращаться, Ариэль неторопливо направилась обратно в поселок. Кажется, на сегодня все? Надо же, даже никаких силачей мне на десерт не прислали! Надеюсь, завтра они не будут пытаться повторить этот штурм? Посох Палочника разряжен уже более чем наполовину. Конечно, мне есть где его зарядить, но… Если они привлекут еще больше магов, я действительно могу попросту свалиться от нервного истощения. Возможно, на это они и рассчитывают. Придется мне снова повысить Силу воли. Очков Развития я накопил уже довольно много. А еще нужно сменить тактику и с самого начала целенаправленно охотиться на магов.
        Мои размышления прервал знакомый звук. За спиной Ариэль распахнулись пространственные врата, причем довольно большие. Из них вышел наш старый знакомый - мальчишка в черном балахоне. О-о-о, парниша, как ты вовремя, вот тебя-то я и ждал! Уже почти даже решил, что ты так и не появишься сегодня. Так, Немо, включай нашу «глушилку» на полную мощность, на этот раз он не должен уйти!
        Вслед за магом из портала появились еще два бойца. Бледная худощавая девушка со слегка приплюснутым носом, голубоватой кожей и острыми треугольными зубами. Наверное, она какая-нибудь акула или что-то в таком роде. Ну а какие еще подчиненные должны быть у «Главрыба»? Вооружена девушка парой кинжалов. Второй телохранитель - белокурый здоровяк с простодушным лицом, в тяжелых доспехах и с огромным молотом через плечо. Он скорее дамагер, чем танк. Я бы назвал его Тором, но для полного сходства со своим киношным прототипом здоровяку попросту не хватало харизмы. Его глупая физиономия больше подошла бы сельскому кузнецу, чем великому богу грома.
        Где-то я уже видел этих двоих… Ах да, точно, Владыка ходил с ними на экскурсию по пирамиде термитов всего неделю назад. Ну вот и пожаловала та самая ударная группа, которой я ждал. Ассасин, боец-здоровяк с хорошей защитой и маг. Светятся в рентгене эти телохранители неплохо - они явно золотого ранга и лишь немного не дотягивают до уровня мастера Бранда. Но больше всего меня беспокоит странный артефакт в руках мага. Что-то отдаленно напоминающее кубик Рубика. В рентгене он весь искрится вспышками цифровых сигналов, прямо как моя Ариэль! Штука явно не простая - с ходу и не скажешь, что она может. Правда, на этот раз головоломка разрешилась очень быстро. Маг направил в куб ману, и тот ярко вспыхнул в его руках. А через секунду всех нас накрыл серый купол какой-то мощной магии. Стало почти темно, словно в сумерках. Ну вот ты и допрыгалась, Ариэль, кажется, нас самих только что поймали в ловушку.
        - Можешь не дергаться, девчонка, - с кривой ухмылкой обратилась ко мне девушка-акула. - Твои порталы больше не сработают. Это сфера антимагии. Тут сейчас вообще никакие заклинания не будут работать. Так что твой неуловимый покровитель больше ничем не сможет тебе помочь!
        Вот это да! Значит, нашли и на меня управу? А еще они считают, что есть какой-то «покровитель». Ну да, те дикие объемы маны, которые мы потратили во время боя, им нужно было как-то для себя объяснить. Но… если магия тут не работает, почему моя Ариэль до сих пор стоит на ногах? Немо, мы ведь еще контролируем куклу?
        - Ответ положительный. Все зачарования работают нормально. Связь стабильная.
        Хе-хе! Значит, живем! Наверное, это поле работает по тому же принципу, что и мои электромагнитные глушилки. А значит, пока у Ариэль нет серьезных ран, ее защита от излучения будет работать. Ну тогда идите сюда, ребятишки! Трое на одного, да? Ничего, в боевой мощи моя Ариэль вам не уступит! Да и маг почти ничем помочь им сейчас не может. Сам же виноват, кстати. Дерись со мной честно, трус! Ты что, маму с папой привел разбираться? Или старшую сестру с братом? Ладно, вы все такие разные на вид, вряд ли вы вообще родственники.
        - Может, все-таки договоримся? - на всякий случай спросил я. В основном, просто ради того, чтобы получить хоть какую-то информацию. Эти трое наверняка более близко знакомы с Владыкой демонов, чем бедняга орк, с которым мы разговаривали утром.
        - Не сегодня, - буркнул здоровяк, прыгнув прямо на меня со своим молотом наперевес. В рентгене его оружие ярко засветилось. Что это за руны вообще? Я таких раньше не видел!
        Ариэль легко уклонилась от атаки великана, но он, похоже, совершенно не расстроился. Из точки столкновения молота с землей во все стороны брызнули магические искры, вычерчивая огромную руническую схему. Как интересно! Оно создает ловушку? Еще и огромную такую… Тут уже никак не уклонишься. Артефакт, создающий другие артефакты. И это не орб мага. Я заинтригован. Немо, нам с тобой нужно как можно лучше рассмотреть эту игрушку!
        Марионетка уклонилась от нового удара молотом, но в тот же момент активировалась ловушка. Мы замерли. И… что-то вообще произошло? Немо, наш статус!
        - Зафиксировано восьмикратное увеличение силы тяжести. Расход маны увеличен. Движения немного замедлены.
        Это Магия гравитации? М-м-м! Я вижу, вы с гостинцами пришли! Очень мило с вашей стороны! Эти руны для меня бесценны, знаете ли. Наверное, как и сам молоточек, раз такие чудеса творит. Уже не говоря о том, что эта штука умеет создавать ловушки. И кстати, может, нам тоже сделать парочку? Очевидно же, что купол на них никак не влияет. Да и на само оружие он не повлиял. А значит, все артефакты, включая куклу, будут работать исправно. Ясно-понятно, живем!
        Здоровяк сейчас наверняка считает, что мы обездвижены или как минимум замедлены. Но моя кукла по человеческим стандартам весьма сильна. А еще она необычайно легкая. Это даже немного неудобно, когда нужно нанести мощный удар: недостаток массы приходится компенсировать скоростью.
        Ариэль склонилась к земле, делая вид, что ей трудно стоять на ногах, но в то же время заряжая там свою мощную ловушку. Гигант снова поднял молот. А что твоя подружка, так и будет стоять? А-а-а, нет, кажется, их с магом просто в землю впечатало. Похоже, что девчонка специализируется на ловкости. Ну а на портальщика вообще страшно смотреть - он же еле дышит!
        - Как ты достал со своим молотком, Борт! - сдавленно прошипела его напарница-акула. - Сначала я должна была ослабить ее ядом. Молот - вообще на крайний случай! Ты же так мальчишку раздавишь. А Владыка за своего мальца нас потом на лоскуты порежет!
        Мальчишка распластался на земле, сжав зубы, и изо всех сил пытался не выронить куб - видимо, тот нуждается в постоянной подпитке магией. Так он и правда сын Владыки? Вот почему он такой слабый на фоне остальных воинов. Должность по блату досталась? Семейный бизнес! Но почему у них обоих есть Магия пространства? Это же такая редкость!
        - Прости, Ланти, - виновато пробасил здоровяк. - Я сейчас быстро все закончу!
        - Шевелись давай, он же сейчас вырубится!
        Гигант снова прыгнул, видимо намереваясь нанести нам сокрушительный финальный удар. Как он умудряется так высоко скакать при восьми «же»? И это с его-то комплекцией! Наверное, на владельца молота эта ловушка вообще не действует. Или просто сила заоблачная. Ладно, Немо, уклоняемся!
        Пока громила падал прямо на Ариэль, она бросились вперед, к его беззащитным товарищам. Маг не представляет угрозы, значит, нужно врезать акуле. Двигаться ей сейчас тоже очень непросто. Девушка напряглась изо всех сил, но все-таки сумела перекатиться по земле и отразить мой удар. Сильна! В это время за нашими спинами раздался грохот электрических разрядов. Громовая ловушка - это пока один из самых мощных наших приемов. Действие гравитации сразу же прекратилось, и даже серый купол вокруг нас слегка дрогнул. Не такой уж он и всемогущий, выходит. Хотя им ведь только и надо, что порталы мои блокировать. Сами себе хуже делают, я, вообще-то, с самого начала собирался обычную глушилку использовать.
        Борт замер, ошеломленный электрическим разрядом, и стал медленно погружаться в землю - сработала вторая наша ловушка. Но кажется, его броня приняла на себя большую часть урона. Обидно!
        Сила тяжести вернулась в норму. Девушка-акула вскочила и обрушила на Ариэль серию очень быстрых ударов. За дело взялись наши нейросети. Тут я уже ничем помочь не смогу: слишком все быстро происходит. Немо, ты за ней поспеваешь? Она даже шустрее того крутого тифлинга!
        - Противник использует оригинальную боевую технику. Анализирую. База данных движений пополняется. Внимание, зафиксированы повреждения кожного покрова. Чувствительность кожи нарушена!
        Кукла и девушка отскочили друг от друга, приняли оборонительные стойки. Зацепила все-таки мою Ариэль! У нее более легкое оружие, чем у мастера Солара, но в целом она двигается примерно так же хорошо, как и он! И у нее очень похожая манера боя. Зуб даю, что эта Ланти - его ученица. Шикарно! Я давно мечтал попытаться скопировать их боевой стиль, но запись нашего прошлого боя оказалась слишком короткой. Проклятый мальчишка со своей беспечностью! Такого мастера сгубил!
        Немо, переходи в тренировочный режим! Сперва нужно выжать из девчонки максимум информации! В любом случае спешить нам уже некуда.
        - Борт, ты там хоть живой? Отзовись!
        В голосе Ланти прорезались напряженные нотки. Здоровяк, по грудь замурованный в землю, зашевелился, разминая шею и плечи. Видно, урон он все-таки получил, и немалый. Напряг свою огромную ручищу - и с силой вырвал ее из земли. Этого парня нужно как минимум в камень замуровывать! И желательно по самую шею…
        - Вот тупица! - тут же принялась отчитывать его напарница. - Мы из-за твоего чудо-молотка чуть не полегли на первой минуте боя!
        - Простите… - уныло прогудел гигант. - Я хотел быстро все решить, одним ударом.
        - Да уж, почти решил - только не в нашу пользу! - фыркнула акула, не переставая осыпать мою куклу ударами. - Эта девчонка - суперуниверсал, она не уступает тебе в силе, мне - в ловкости, пацану нашему - в магии! Грэм, чего встал? Может, все-таки подлечишь этого «героя»?
        Ага, так мальчишку зовут Грэм. Беру свои слова назад! Он опасен, он может лечить! Интересно, вообще как? Еще какой-нибудь артефакт? Надо было первым делом его атаковать!
        - А я пока еще немного с тобой поиграю, - хищно улыбнулась мне Ланти. - Как ты находишь мои кинжалы, дорогуша? А ведь знаешь, на одном из них - сильный яд. Совсем скоро твоя кровь загустеет, зрение помутнеет и будет очень трудно дышать. А потом ты умрешь! И знаешь что? От него нет противоядия!
        Она злобно расхохоталась и снова ринулась в атаку. Как же хорошо, что Ариэль всего лишь кукла! Будь на ее месте я сам, был бы уже мертв, наверное. Один порез - и ты труп! А ведь она дерется не хуже Солара, так что даже мои мудрые нейросети порой пропускают ее скользящие удары.
        Пока Ариэль была занята девчонкой, мы с Немо сосредоточенно работали над ее боевым стилем. Я давно ломал голову над этой задачкой, так что все алгоритмы для его освоения у нас уже были готовы. Не хватало лишь данных - слишком мимолетным вышел наш с Соларом поединок. Ни одна из нейросетей, которые мы пытались тренировать на этих скудных примерах, так и не смогла показать достойного результата против прочих «мастеров». Но теперь наша база данных с каждой секундой пополняется новой информацией, а посох Палочника предоставляет чудовищные ресурсы - как вычислительные, так и энергетические…
        - Внимание, анализ движений противника завершен, новый боевой стиль доступен, желаете загрузить данные?
        Я мысленно кивнул. Вот теперь ситуация перевернулась с ног на голову. Вместо того чтобы периодически получать столь обидные порезы от акулы, Ариэль сама принялась находить пробелы в ее движениях и ощутимо теснить ее.
        - Ты! Как ты это сделала? - возмутилась девушка-акула. - Это же стиль мастера Солара! Как это вообще возможно? Даже мне для этого потребовалось… - тут она осеклась.
        - Я быстро учусь, - хищно улыбнулся я в ответ. - К тому же мастер Солар уже успел показать мне пару приемов.
        - Не смей произносить его имя, убийца! Ты не имеешь права даже прикасаться к его клинкам, не то что сражаться ими!
        Ланти яростно набросилась на меня, явно пытаясь выплеснуть весь свой гнев. Очень тебя понимаю, я тоже был ужасно зол, когда кое-кто бесцеремонно прервал наш с Соларом поединок.
        - Вместо того чтобы царапаться, может, лучше расспросишь своего мелкого приятеля, как именно погиб твой мастер? - насмешливо спросил я.
        Ланти на секунду запнулась, едва не пропустив удар, потом отскочила назад и принялась медленно обходить меня по кругу. Немо, дай ей передышку, пусть пообщаются.
        - Грэм, о чем она говорит? - в голосе девушки прорезалась сталь. - Колись давай, я ведь тоже не слепая, ты каждый раз отводишь взгляд, когда мы о нем говорим!
        Мальчишка-портальщик нахмурился:
        - Я же тебе сказал, это несчастный случай!
        - У Солара было очень острое чутье, она не смогла бы достать его ни порталом, ни какой-либо другой магией. И на мечах он бы ей не проиграл! Если только не… Проклятье! Так это ТЫего убил? - Ланти остановилась.
        - Он не хотел, - тут уже я вступился за парня. С этой безумной сталось бы повернуть свои ножи против него самого. - Просто забыл проверить обстановку, перед тем как вернуться на поле боя. А ваш мастер оказался не в том месте и не в то время…
        - Я не тебя спрашиваю, а его! - ядовито прошипела Ланти. - Грэ-эм?!
        - Это был я, - виновато потупился он. - Мне очень жаль.
        - Я ВЕРИЛАтебе, мелкий ты ублюдок! Даже увязалась с тобой на эту авантюру. А ты… Растяпа! - она махнула рукой. - Ладно, сделанного уже не воротишь. Если даже эта мерзавка говорит, что ты не виноват… И кстати. А ты почему до сих пор не сдохла, мразь?
        Она сказала это таким будничным тоном, будто я недавно подписал с ней какой-то контракт и теперь упорно не желаю его соблюдать. Честное слово, я не нарочно! Сейчас быстренько лягу и сдохну, только не кипятись! Я демонстративно развел руками.
        - Может, у тебя яд закончился? Или тебе подсунули какую-нибудь дешевку? У меня есть с собой немного змеиного яда. Высший сорт! Хочешь, продам? По цене производителя!
        Но девушка совершенно не слушала моих издевок. Она бесстрашно подкинула кинжал и схватила его незащищенной ладонью за лезвие, разглядывая рукоять. Чокнутая! Ты же сама говорила, что противоядия не существует! Или это все-таки была ложь?
        - Таратект жив-здоров, - с сомнением заключила она, щелкнув ногтем по прозрачной капсуле, внутри которой было явно замуровано что-то живое и многоногое. - Ну же, паучок, дай мне еще капельку яда! - кажется, она направила в кинжал немного маны.
        А затем растворилась в воздухе. Немо, рентген! Лишь в астральном измерении мы смогли увидеть ее силуэт, несущийся к нам навстречу. Что это? Камуфляж? Магия иллюзии? У нее есть Магия иллюзии? Это как вообще? Мой мастер уверял меня, что такого в этом мире не существует! Только благодаря Немо я сумел ее воссоздать. Ариэль приготовилась отражать новую атаку, но, к нашему удивлению, Ланти лишь бросила ей в лицо горсть пыли. Несколько пылинок ярко вспыхнули, попав на заклинание «миража», скрывавшее лицо куклы. Камуфляж самой Ланти тоже полыхнул россыпью светящихся точек. Вот так сюрприз! У нее есть Магия иллюзии, и она определенно знает все ее слабые стороны! Ариэль прикрыла лицо рукой.
        - Грэм, Борт, мы с вами встряли по полной! - беспокойно затараторила Ланти, отступая назад. - Я так и думала, эта штука - и не человек вовсе!
        А вот это ты зря! Немо, нас раскрыли, включай боевой режим! Мы уже получили, что хотели, а вот отпускать эту троицу с миром нам уже нельзя! Шутки кончились. Ставь максимальный уровень сложности. Приоритетная цель - Ланти. Она явно опаснее остальных!
        Ариэль ринулась вперед. Теперь тебе станет не до разговоров!
        - Проклятье! - девчонка все же умудрялась болтать, отбиваясь от ураганного шквала атак. - Это кукла… марионетка! Где-то… прячется… ее хозяин! У него… Ассистент… Грандмастер… Магия иллюзии… бесконечная мана! Борт, помоги… или я сейчас…
        Здоровяк, который уже успел выбраться из своей подземной ловушки и восстановить Здоровье, ринулся к нам, прикрыв свою напарницу ударом массивного молота, и принялся защищать ее, блокируя часть ударов своей прочной броней.
        - Спасибо! Грэм, все плохо, просто ужасно! Мы не справимся, она настоящий монстр, и причем даже не из этого мира! Ты можешь вызвать отца? Нет, наверняка эта ловушка предназначена именно для него, лучше сразу архонта!
        Ну уж нет, ребята, никаких архонтов! Я вам не позволю… Немо, меняем приоритеты! Нам нужен мальчишка!
        - Я могу, но мне придется снять купол! - занервничал Грэм, видя, что Ариэль сменила цель и пытается приблизиться к нему самому.
        - Не смей! - выкрикнула Ланти, преграждая дорогу кукле. - До сих пор она с нами просто играла. Как только ты снимешь щит, мы все умрем!
        И это чистая правда. Если придется, я просто использую рельсотроны. Проклятье! Видят Боги, не хотел я до такого доводить. Убийство мальчишки в мои планы вообще не входило! Нет, конечно, смертей сегодня было немало, но то все были рядовые солдаты, в основном гоблины. А портальщик - это мой билет в свободную жизнь. Но из-за этой чокнутой он теперь знает секрет Ариэль. И к тому же он сын местного Владыки. Его смерть мне точно выйдет боком! Вот неужели так сложно было промолчать? Ты что, не понимаешь, что мне теперь вас всех убить придется? Мою Ариэль не должны были раскрыть. На этом держится весь план. Для меня это вопрос жизни и смерти!
        Нет, есть, конечно, и другой вариант: просто остановить бой, уничтожить куклу и дать им уйти. Найти наше убежище непросто, а обнаружить меня и подавно. Сложно будет заподозрить в маленькой Киаре того самого кукловода-грандмастера, что способен дать отпор целой армии. Особенно учитывая «Сокрытие оценки». Но, блин… В разгар войны выбросить свое единственное оружие? А если имперские следопыты отыщут наше убежище? И все ради чего? Чтобы соблюсти кодекс Бэтмена[6 - ПРИМ.: кодекс чести Бэтмена. Хранитель Готэма старается не убивать своих врагов]? Ну уж нет! Вы явились в мой дом, угрожаете мне, размахиваете оружием, а я должен выбросить «пистолет» и надеяться на ваше благородство? Ага, сейчас! Немо, рельсотроны готовы?
        - Ответ положительный.
        Давай пробный залп сквозь барьер. Сможем мы его пробить?
        Раздался выстрел. Снаружи было отчетливо видно, что снаряд прошил барьер насквозь, однако внутри ничего так и не произошло. Снова Магия пространства? Как хлопотно! Похоже, мне придется справляться силами Ариэль. Причем почти без магии. Немо, давай попробуем наши «гранаты», может, с их помощью удастся разрушить барьер?
        «Хлопушка» взорвалась прямо возле громилы Борта. Барьер слегка вспыхнул, однако не исчез. Очень жаль! Наверняка у них очень схожий принцип действия, а значит, в этом случае «клин клином» вышибить не получится. Зато броня здоровяка полностью пришла в негодность… Так, а это идея! Надо бы ее починить, а заодно внести несколько небольших доработок.
        Ариэль, улучив подходящий момент, прикоснулась к доспеху, создавая новое зачарование. Прости, уважаемый, но зря ты сегодня надел на себя эту консервную банку! Металл принялся безжалостно сжиматься, сковывая движения воина, по его телу пошли судороги от «электрошока». Более гуманного способа, чем «электрический стул», я не придумал. Через несколько секунд все было кончено.
        - Борт, нет! - крикнула Ланти. - З-зараза! Грэм, немедленно отвернись и давай придумай уже что-нибудь. И не смей оборачиваться! Не то я сама тебя на месте порешу!
        Последняя фраза прозвучала как-то уж слишком серьезно. Кажется, у этой девчонки есть еще какой-то козырь в рукаве, но она очень не хочет его показывать. Даже союзнику.
        Мимо Ариэль со звоном пронесся метательный нож. Уклониться было относительно несложно, но на этом неожиданности не закончились. Нож развернулся и принялся снова и снова с бешеной скоростью атаковать куклу из слепых зон. Как-то слишком быстро он движется. Это же не Магия металла? Нож со свистом вернулся назад и остановился над правым плечом Ланти. Что это за штука вообще?
        - То, что я достала его, - уже величайшая честь. Об этом оружии даже Владыка ничего не знает. Готовься к смерти, тварь!
        Я вгляделся. Сложно что-то разобрать с этим мультяшным зрением. Но где-то я уже видел такой переливающийся материал. По спине пробежал холодок. Ну конечно же, в руках архонта термитов! Это Системное, чтоб его, оружие! Так вот почему она так воодушевилась! Да, достать меня через куклу с помощью обычного клинка попросту невозможно. Но что будет, если вонзить в мой орб оружие, высасывающее душу? Судя по тому, насколько самоуверенной стала Ланти, - ничего хорошего… Стиль ее атак тоже радикально изменился. Теперь это были длинные колющие удары метательным ножом с большой дистанции - она словно бы хлыстом дралась. К тому же эта штука самонаводящаяся и движется с ошеломительной скоростью. Опасно! Слишком большой риск!
        Что же делать? Может, лучше все-таки действительно бросить куклу? Хотя… Я мог бы сделать и то, и другое одновременно! Немо, у нас получится отключиться от орба, но при этом оставить в нем программу с нейросетями?
        - Ответ положительный.
        Тогда приступай! Придется сделать из Ариэль самую настоящую машину смерти. Пусть подаст нам сигнал хлопушкой, когда все закончится. Если она вообще сумеет победить эту чокнутую акулу. А мальчишку придется все-таки взять в плен. Ничего не поделаешь. Если Владыка действительно появится, мне понадобится заложник! И оружие. Нам бы очень пригодился этот ее кинжал!

* * *
        Я нервно ерзал на стуле, невольно отсчитывая секунды. Может, мы зря отключились от боя, который происходит там, под куполом? Может, на это и рассчитывала Ланти - взять мою «автоматику» какой-нибудь хитростью, с которой нейросети Ариэль без меня не справится? Нет, в какой-то мере это даже проще с моральной стороны, ведь мне не придется убивать девчонку лично. С другой - я как будто подписал ей смертный приговор, поставил печать и… удалился восвояси. Правосудие слепо и глухо к мольбам осужденных. Даже если все это - одна большая ошибка? Засада! Мне следовало отправить под купол хотя бы Широ, чтобы проследить, что там происходит. Но увы, сейчас это невозможно.
        Наконец купол едва заметно вспыхнул.
        - Внимание, связь восстановлена!
        И вот я снова в теле Ариэль. Клинок марионетки направлен прямо на мальчишку. Зрачки его расширены, в глазах ужас. Обезглавленное тело Ланти лежит в стороне. Ее «супероружие» торчит у меня в груди. Все-таки Танос был прав: надо всегда целиться в голову! Мальчишка непроизвольно разжимает пальцы, и металлический куб падает на землю. Купол меркнет, и снова становится светло. Все закончилось?
        Нет. Вокруг нас открываются порталы. Сразу семь. Из них выходят воины. Каждый явно не слабее Ланти, а некоторые даже сильнее, чем Бранд. Из последнего портала появляется ОН - Владыка демонов Абырвалгар собственной персоной. А вот и «превосходящая сила» пожаловала! Одним молниеносным движением Ариэль притянула к себе Грэма. Можешь поблагодарить свою подругу, парень: если бы она не проговорилась, что ты сын Владыки, ты уже был бы мертв. Но при таком раскладе, может, мы и правда договоримся.
        - Повторять не буду, торговаться тоже, - мрачно отрезал Владыка. - Отпусти мальчишку, и останешься в живых!
        Начало не слишком многообещающее. Но едва я открыл рот, чтобы замолвить словечко и за Теалос, как услышал тихий голос самого пленника:
        - Если вы меня отпустите, я им все расскажу…
        Вот ведь не было печали!
        Глава 15. Кризис
        Я развернул парня лицом к себе, по-прежнему удерживая орихалковый меч Солара у его горла.
        - Ты о чем? С ума сошел, что ли? Держи язык за зубами, и у всех все будет хорошо! - прошипел я через Ариэль.
        - Если вы меня отпустите, я им все про вас расскажу! - упрямо повторил мальчишка, вперив в меня взгляд.
        - Ну, что у вас там происходит? - вмешался Владыка. - Грэм, эта дикарка тебе ничем не поможет. Не стоит пудрить ей мозги!
        Я моргнул. Все вдруг стало еще сложнее. Такого на моей схеме точно не было!
        - Чего ты хочешь? - серьезно спросил я мальчишку. Недооценивать его не следует. Слишком многое он уже знает.
        - Помогите мне убить отца, остановить эту войну, - парень говорил предельно твердо. - Я знаю, вы можете! Тогда я никому ничего не расскажу. Даю слово!
        Проклятая Ланти! Это она решила, что я готовлю ловушку на самого Владыку. Потому и твердила о том, что звать на помощь следует сразу архонта. А ведь я ничего такого не планировал. Нет, приятно, конечно, что тебя переоценивают, но… Что мне делать теперь с этим наивным идиотом? Он решил взбунтоваться против собственного отца? Ради чего? Чтобы прекратить войну? Это же смешно. Смерть Владыки, скорее всего, вообще ничего не изменит. А вот у меня могут появиться серьезные проблемы. Причем, как ни иронично, все с тем же архонтом.
        - Грэм, перестань валять дурака, - снова послышался голос Абырвалгара. - Если хочешь, я даже готов выпустить на свободу твою маму. Слышишь меня? Я обещаю!
        Его голос стал вкрадчивым, словно он искушал сына чем-то очень ценным, но в то же время в этих словах крылась и едва уловимая издевка.
        - Ты все слышал? - обратился я к Грэму. - К тому же я просто не могу убить твоего отца! Он же чертов Владыка демонов! Нет, у меня есть еще пара козырей в рукаве, но сработают ли они? Ты хоть представляешь, в какой заднице мы с тобой окажемся, если нет?
        Но в ответ он только повторил, сверля меня тяжелым взглядом:
        - Помогите. Мне. Убить. Отца.
        По его щекам покатились слезы. Но парень не отвел взгляда и не стал их вытирать. Ну что за неугомонный Карамазов?
        - Неужели все настолько плохо? - я нахмурился.
        Он кивнул и задрал край рукава своего балахона. Там явно виднелись следы недавних побоев. А я, в своем настоящем теле, схватился за голову. Ну что это за безумная санта-барбара? Нет, мне тоже хотелось бы воспользоваться случаем, чтобы «обезглавить» армию демонов. Такую возможность мы даже всерьез рассматривали. Но Владыка - должность выборная! Даже если мы избавимся от Абырвалгара, его место тут же займет кто-нибудь еще. Настоящие зачинщики и спонсоры этой войны - Боги, в частности Асмодей. А избавиться от НЕГО было бы несколько проблематично…
        - Время вышло, - процедил сквозь зубы Владыка. - В моей армии нет места предателям!
        В его ладони стала стремительно накапливаться мана. Ну вот, кажется, его терпение лопнуло. Теперь у нас вообще не остается выбора! Грэм вырвался из ослабевшей хватки Ариэль, поднял упавший на землю металлический куб и активировал завесу антимагии. Нас снова накрыло темной полусферой. Генералы обнажили клинки. Но Владыка поднял руку, и они остановились.
        - Глупо пытаться достать меня моим же оружием, Грэм, - сухо произнес он. - Думаешь, я позволил бы тебе стащить Куб Морбиуса, если бы боялся последствий? Сегодня ты исчерпал мое терпение, сын. Время тебе узнать, что такое настоящее отчаяние!
        И он сжал в руке какую-то светящуюся сферу. А это уже плохо - кажется, там уйма энергии!
        На секунду нас ослепила вспышка света. А потом из сферы выросла огромная когтистая лапа, пылающая огнем. За ней - вторая, а потом столь же гигантская пасть, полная острых зубов. Словно какой-то пылающий монстр титанических размеров пытался протиснуться сквозь «игольное ушко». Что это вообще такое? Динозавр, дракон? Так вот как выглядят высшие заклинания огня в этом мире! И это под действием запрета магии? Я невольно сделал шаг назад, да и Грэм тоже отшатнулся. Под куполом вдруг стало нестерпимо жарко. Ящер занимал в нем уже почти все пространство и нависал над нами будто огромный бульдозер. Взмах хвоста - и окружавший всех нас барьер треснул, а потом рассыпался дождем тающих на лету осколков.
        Вот это мощь! Я был не столько напуган, сколько ошеломлен силой этого заклинания. Понятно теперь, почему Стрелец так долго водил этого монстра, Владыку, за нос, не пытаясь вступить с ним в открытое противостояние. От обилия использованной маны даже воздух стал густым и тягучим. Впрочем, пусть это беспокоит тех, кому требуется дышать. Я тряхнул головой, пытаясь собраться с мыслями. Сейчас не время стоять разинув рот. Кажется, решение уже принято, нравится оно мне или нет. Впрочем, я и сам не смог бы поступить иначе. Если есть хоть мизерный шанс сократить хоть немного количество жертв этой войны, то нужно им воспользоваться. Несмотря на все риски. Немо, готовь рельсотроны!
        - Цели зафиксированы.
        - Есть что сказать перед смертью? - холодно улыбнулся нам Владыка демонов.
        Я так же холодно улыбнулся ему в ответ и пожал плечами. Мы, как ковбои на Диком Западе, стояли друг напротив друга, осознавая, что в следующий миг в живых останется лишь один. Тот, кто сумеет использовать свое оружие быстрее. И конечно, мне есть что сказать:
        - «Авада Кедавра»!
        Абырвалгар поднял руку, направляя ее на Ариэль. Но в этот момент за нашими спинами с оглушительным грохотом взорвалась одна из охранных башен в стенах крепости. Именно там я спрятал свою электромагнитную бомбу. Нет, не маленькую хлопушку, которая действует лишь на расстоянии в несколько метров. Это полноценная боеголовка, способная обесточить, если потребуется, целый город. Я приготовил ее на самый крайний случай, и вот, кажется, пришло время пустить в ход этот козырь.
        Снаряд я спрятал прямо в стене, вернее в одной из башенок охраны. Место финального боя предугадать было несложно, так что расстояние до эпицентра взрыва оказалось совсем небольшим. Во все стороны брызнула каменная шрапнель. Памятуя свой прошлый опыт, через «рентген» я не смотрел, просто чтобы не ослепнуть. Но и без него было хорошо видно, как таяли на глазах боевые и защитные заклинания генералов, как вздрогнул, будто под ударом исполинской «ладони Будды», и растворился в воздухе огромный дракон Владыки. Артефакты, броня и оружие принялись испускать искры. Начерченные на них узоры рун ярко вспыхнули и стали видны даже невооруженным глазом. Полноценного испытания такой мощной ЭМ-бомбы я еще не проводил и сейчас сам с удивлением наблюдал за происходящим. Обескураженные генералы вместе со своим Владыкой замерли, пытаясь осмыслить происходящее. Моя Ариэль дрогнула, выронила оружие и рухнула на землю. А потом на долю секунды в небе открылись крошечные окна еще семи порталов.
        И грянул гром…

* * *
        - Немо, ну что там у нас?
        - Статус. Все первичные системы уничтожены. Доступен орб и вторичные системы «черного ящика». Управление куклой возможно только прямым контролем металла. Боевая магия недоступна. Маскировка отключена. Оптическая система куклы уничтожена. Производительность - 20 %, энергопотребление - 450 %.
        - Придется управлять куклой по старинке, дистанционно. В первую очередь начинай восстанавливать маскировку. Что там с врагами?
        - Подтверждаю прямое попадание рельсотронов по всем заданным целям.
        - Ладно, давай посмотрим, не осталось ли выживших. И да, сразу заряжай пушки для следующего залпа - мало ли что…
        Первым в воздух взлетел мой орб, спешно восстанавливая самые базовые системы куклы. Ариэль поднялась на ноги, а я снова получил изображение с поле боя. Мультяшная обработка отключилась за ненадобностью, и я с ужасом глядел на РЕАЛЬНУЮ картину мною же устроенного побоища. За нашей спиной тысячи мертвых тел поверженных бойцов. Впереди - шесть искореженных трупов генералов. Пробитые насквозь черепа, изуродованные до неузнаваемости тела. Такое впечатление, что их просто взорвали изнутри. Ну да, это же прямое попадание, можно сказать, из противотанкового оружия.
        Всего шесть тел. Абырвалгар сидел на коленях посреди всего этого кошмара и вместе со мною с ужасом оглядывался по сторонам. На самого Владыку демонов тоже было страшно смотреть. В правом плече зияла огромная дыра, а рука была практически оторвана от тела. Перед выстрелом, в самый последний момент, мы потеряли их всех из виду, видимо он успел уклониться.
        - Нет, нет, нет! - застонал он. - Что ты наделала, дура?! - стон перешел в рев.
        Левой рукой он зажимал свою кошмарную рану, и из его ладони во все стороны расходились волны целебной магии. Вряд ли он сумеет быстро вернуть себе оторванную руку, но остановить кровотечение наверняка уже успел. Мальчишка-портальщик растянулся на земле. Кажется, с ним все в порядке, просто небольшой шок. Так, нужно действовать быстро. Немо, срочно прячь орб в куклу! И как там наша глушилка, она еще в строю?
        - Ответ отрицательный.
        - Скорей, перебрасывай вторую микроволновку из лаборатории! Только через два портала, чтобы он не засек наше убежище! И где там этот Системный кинжал - нам сейчас пригодятся любые козыри!
        Я вырвал драгоценное оружие из груди Ариэль, попытался нащупать его всеми доступными мне видами магии и даже привязать к себе в качестве орба. Безрезультатно. Может, для него нужен телекинез? В любом случае эта штука сейчас ничем не лучше обыкновенного ножика. Разве что мне удастся в последний момент добить им своего врага. Вот только вряд ли он даст мне такой шанс.
        Тем временем Владыка демонов уже поднялся на ноги.
        - Столько трудов, столько тренировок, и все прахом! Ты! - он перевел полный ярости взгляд на нас - Что за… Это что, кукла? Ничтожество! Я найду тебя, где бы ты ни скрывался!
        За спиной Ариэль открылся портал, и в него влетела наша резервная микроволновка. Проклятье! Нужно было сделать еще несколько штук и держать в разных местах. Готовимся к бою, Немо, щиты на максимум, «Железная кожа»!
        Абырвалгар снова поднял руку, и из нее вырвался ослепительный луч света.
        - Внимание, зафиксированы повреждения! Генератор микроволнового шума уничтожен!
        Это так ты сообщаешь, что у нас в груди сквозная дыра? Ну ничего себе! Кажется, всю нашу защиту он попросту проигнорировал. А в следующий миг Владыка демонов просто исчез из виду. Снова телепортация? Где он?
        - Мастер, сзади!
        На Ариэль обрушился сокрушительный удар, отбросивший ее на добрый десяток метров. Воздушная магия. И к тому же запредельно мощная! Ну вот и пришел конец моей бедной кукле! Грэм тоже отлетел куда-то в сторону.
        Но Абырвалгару, казалось, не было никакого дела до этих двоих. Вокруг него один за другим возводились защитные барьеры. По земле потекли ручейки жидкого железа, обволакивая его тело массивной броней. Кажется, он собрал весь металлолом в радиусе доброй пары сотен метров. Всерьез опасается возобновления моих атак рельсотроном? Это же настоящий экзоскелет! Причем из серии «Халкбастер». И хоть выглядит он весьма топорно, моими пушками будет довольно трудно пробить эту броню. К тому же она наверняка уже под завязку накачана магией… Все, на что я могу всерьез рассчитывать, - попробовать одновременно пальнуть из всех орудий в одну точку. Вот только на их зарядку потребуется время! Но ничего другого мне попросту не остается.
        - Немо, сколько осталось до нового выстрела?
        - Двадцать пять секунд.
        Да что ж так долго! Он за это время и Ариэль в порошок сотрет, и сам смоется!
        Но мои ожидания не оправдались. Абырвалгар начисто игнорировал куклу и вместо этого тянул руку к какой-то точке в пространстве. Немо, а не там ли мы недавно открывали портал? Чтоб меня! Он что, правда может пойти за нами по пространственному следу?!
        Владыка демонов снова исчез. А вот теперь мне стало по-настоящему страшно!
        - Немо, бежим! Портал, «Рывок»!
        Я вскочил со стула, поскользнулся и едва не грохнулся на пол, забегая в портал. Краем глаза я успел увидеть, как место, где я только что сидел, пронзил яркий луч. Точно такая же атака совсем недавно пробила насквозь мою супермарионетку, будто лист картона. И услышал удивленный возглас появившегося вслед за этим Абырвалгара:
        - Девчонка?
        Я счел за лучшее закрыть портал и тут же открыл новый. Где это мы? В подземельях Широ? Ну, по этим лабиринтам можно долго плутать. Хорошо, что собственную ману я почти не тратил, а порталы способен открывать практически мгновенно, правда, лишь на небольшом расстоянии. Жаль только, что посох с собой прихватить я не успел. Попробовать удрать от него подальше? Нет, по словам Грэма, он мастер крупномасштабной магии, значит, Воля у него гораздо выше моей, пытаться обогнать его в дальности прыжков - безнадежная затея. А вот в скорости расчетов и точности…
        Владыка следовал за мной буквально по пятам. Кажется, он тоже понимает, что мы сейчас играем наперегонки со временем. Едва я нырнул в новый портал, как ту часть лабиринта, где я только что был, накрыла волна пламени. Из заново открытого портала буквально хлынул поток жаркого «напалма». Это было близко! Мне нужно больше времени на реакцию. «Концентрация»!
        Я нырнул в другую червоточину. Что делать? Куда бежать? Попытаться запутать следы? На сей раз я создал не один портал, а сразу два. Юркнул в один из них, на ходу открывая новые и новые разрывы пространства в каждом направлении, насколько позволяла дальность действия моей ауры. Настоящий лабиринт из порталов, да еще и созданный внутри лабиринта естественного. Думаю, у меня есть пара секунд форы, ведь он не сможет найти следующий маячок, пока горит магический «напалм». Сам виноват, теперь ему придется проверять все пространственные следы, а некоторые из них приведут в довольно неприятные места, вроде озера лавы. Надеюсь, это его хотя бы немного задержит.
        - Немо, долго еще?
        - Пятнадцать секунд.
        Вот черт! К таким «крысиным бегам» я точно не был готов! И как мне отвязаться теперь от этого маньяка-убийцы? Он, похоже, тоже как-то видит или чувствует метки порталов и может их заново открывать. Какой-то неизвестный мне навык? Я о таком даже не слышал, и в каталоге Системы такого нет. Особая руна? Мой лабиринт почти не замедлил Владыку. Видно, не первый раз дядька по горячим следам бегает. Ах да, сынуля-то у него явно бунтарь… Точно! «Сынуля»! Воздушный бой! Так, мне тоже срочно нужно железо!
        Недолго думая я прыгнул в очередной портал, ведущий прямо на поле недавнего сражения, и, подхватив магией несколько обломков мечей и копий, юркнул в следующий. «Железная кожа»! На этот раз мы оказались высоко в воздухе. От перепада давления тут же заложило уши, в лицо ударил ветер, а глаза резануло ярким солнечным светом. Отлично! Металл, смягченный магией, прочно обхватил тело, а я прямо так, в свободном падении, открыл новый портал, махнув на прощанье рукой уже появившемуся в поле зрения врагу в огромных стальных доспехах. Удерживать в воздухе добрых полтонны стали - то еще удовольствие! Как бы силен он ни был, в таких условиях большая часть его Воли будет тратиться именно на полет. Да уж, любое преимущество можно превратить в фатальный недостаток.
        Я снова оказался в воздухе - достаточно далеко, чтобы не стать легкой мишенью. Немо окутала меня состряпанной на скорую руку магической маскировкой, позаимствованной у беспилотника. С такой иллюзией заметить меня на большом расстоянии будет почти невозможно. И в то же время отсюда я, пожалуй, смогу разглядеть, что делает мой преследователь. Я потянул вверх свое собственное тело с помощью металла, крепко охватившего меня со всех сторон. Барон Мюнхгаузен снова в седле! Мы, конечно, уже проводили подобные эксперименты, но не на такой огромной высоте. Страшно до чертиков! Это вам не через VR-очки беспилотником управлять! Но времени на панику у меня нет. Маны надолго не хватит, так что действовать надо быстро. Словно Икар из старой легенды, я изо всех сил рванул вверх, в сторону солнца.
        Абырвалгар не заставил себя ждать и появился на том самом месте, где я недавно вынырнул из портала. Какой же ты быстрый!
        - Немо, обратный отсчет.
        - Девять, восемь, семь…
        Проблема в том, что мне надо точно знать, где находится враг, что в нашей портальной гонке довольно сложно. В идеале мне нужно четко его видеть и в то же время сделать так, чтобы он не видел меня. Магия иллюзии может и не сработать, ведь видит он как-то метки моих порталов! Рисковать не хочется. А где в воздушном бою находится «слепая зона» любого пилота? Правильно, в той стороне, где солнце!
        Чтобы хоть как-то ослабить его защиту, я уже бросил вниз мини-бомбу, наподобие тех, которыми мы закрывали порталы мальчишки. На небольшом расстоянии она должна сработать не хуже своей «оригинальной» версии. Никаких порталов и магии - она просто падает вниз, прямо туда, где только что появился мой преследователь. Если это не сработает, то я умываю руки! Придется мне тогда жить, постоянно скрываясь. Вот только надо еще суметь от этого терминатора сбежать…
        - Три, два, один…
        Раздался хлопок, а затем сразу семь порталов выстроились между нами, нацеливаясь в одну точку.
        Выстрел!
        Не дожидаясь результатов, я снова нырнул в портал. Если защита этого монстра и правда выдержит, то мне теперь точно крышка! Так что я снова галопом пронесся по подземным лабиринтам, разбрасывая повсюду фальшивые порталы и обычные метки, затем нырнул прямо в стену с помощью Магии земли и лишь в конце этой норы решился прыгнуть в новое место. В один заброшенный из-за приближения армии поселок, где можно будет затеряться и без помощи Пространственной магии. Да простят меня местные жители, если они тут еще остались! С Абырвалгара вполне сталось бы сровнять все это место с землей, только бы заодно и меня прикончить. Лишь спрятавшись в какой-то сарай и с головой зарывшись в стог сена, я выдохнул и попытался унять дрожь в теле. Вроде оторвался? Кажется, у меня появилось навязчивое желание сохраниться. Или, наоборот, загрузить последний «сейв». Почему в этих проклятых реал-РПГ почти никогда нет такой возможности? Как по мне, отвратительная недоработка!
        С того момента, как я бросил искалеченную Ариэль и затеял эту безумную гонку со смертью, прошло всего минуты три, но ощущения такие, будто я стал старше на три года. До сих пор волосы на голове дыбом. Выгляжу сейчас, наверное, как какой-нибудь домовенок Кузя. Сидел себе спокойно в тепле, в уюте, и вот тебе на! Всего одна незначительная ошибка едва не стоила мне жизни! И ведь специально глушилку эту проклятую перебрасывал через два портала, чтобы все следы замести. Кто же знал, что этот сумасшедший может по закрытым порталам ходить! И Бранд мне про такое не рассказывал. Счастье, что я хоть успел вовремя сообразить, что происходит, и сбежать.

* * *
        Но едва я решил, что нахожусь в безопасности, как раздался еще один взрыв…
        Мощная кинетическая волна разметала в разные стороны и сено, в котором я прятался, и стены сарая, и вообще, кажется, все прочие строения в радиусе доброго десятка метров. Весь этот мусор взметнулся в воздух, да так и остался висеть, будто само время замедлило свой ход.
        Передо мной стоял юный паренек, лет эдак четырнадцати, светловолосый, голубоглазый - настоящий ангел. Стоял и разглядывал меня, не по-детски хмуря свои белокурые брови. И кого он мне напоминает? Его раздраженное и озлобленное выражение лица совершенно не сочеталось с ангельской внешностью. Очки все еще были на мне, и светящийся над его головой нимб не оставлял сомнений: архонт империи! Ну все, теперь мне точно крышка! Я от бабушки ушел, я от дедушки ушел, но от архонта хрен удерешь… Это ведь то, что я думаю? Управление временем? Ну да, если он так и в прошлое может заглядывать, то для него отыскать меня - пара пустяков!
        Юноша протянул руку, и я почувствовал, как сжимается на горле невидимая хватка. Мое тело взлетело над землей, а дышать стало попросту невозможно.
        - Внимание, попытка взлома! Отказано в доступе! Внимание, попытка взлома! Отказано в доступе.
        - Откройся, или сдохнешь! - мальчишка был немногословен.
        В такие мгновения мозг работает очень быстро.
        - Немо, Гарри Поттер! Окклюменция! Нужна легенда! Спрячь меня.
        Мальчишка несколько секунд стоял молча, склонив голову набок, будто во что-то вслушиваясь. А я изо всех сил надеялся, что моей Немо хватит сноровки по такому скудному «техническому заданию» состряпать непротиворечивую ложь о том, кто такая Киара, откуда она взялась и что натворила. Но без каких-либо следов меня-попаданца. По сути, я попросил ее лишь сделать вид, что она открывает мой разум для внешнего воздействия. А на самом деле мы передаем ему фальшивые данные.
        - Что за бред, - пробормотал он, отчего мое сердце едва не ушло в пятки. - Какая-то девчонка?
        Хватка на моей шее ослабла, и я кулем свалился на землю. Пронесло! Кажется, он все-таки не слишком опытен в подобных вопросах. Либо его собственный Ассистент не заметил несостыковок, которые упустила моя Немо, а сам мальчишка в мелкие детали истории вообще не вникал.
        - Для архонта вы тоже довольно молоды, - тихо прохрипел я, потирая горло. Кажется, он купился. Но почему я до сих пор жив?
        - В отличие от всякой там швали, я РОДИЛСЯархонтом, - отрезал юноша.
        Ого. Так тоже бывает? Ну, наверное, если у двух архонтов родится ребенок, то он тоже будет архонтом. Или тут все сложнее?
        - Ну и доставила же ты мне хлопот, малявка! Прихлопнуть бы тебя на месте! - он замахнулся рукой, а я непроизвольно зажмурился.
        Но удара так и не последовало. Пронесло?
        - Но если я так сделаю, папа опять скажет: «Ты упустил отличную возможность!», «Поражение всегда можно обратить в победу!» - он принялся передразнивать чей-то взрослый голос. А всё эти проклятые муравьи! - он сжал кулак. - Так что слушай сюда! Вы Владыку демонов убили - вы же мне его и замените! Не в этом походе. Его мы уже, считай, продули, но это не страшно - будут и другие! Тебе все понятно?
        Я несколько раз моргнул. Чего? Как это - заменить Владыку демонов?
        - Мне пока ничего не понятно, если честно. Кто такие «мы» и что конкретно нужно делать?
        Юноша закатил глаза.
        - Какие же вы все тупые… - он картинно потер переносицу. - Ты и тот мальчишка, Грэмиан! Он, конечно, совсем бестолковый, но ты как-нибудь разберешься. Самое главное - это его титул графа, так что придется нам вас поженить. А там посмотрим, - он неопределенно махнул рукой. - Так понятнее?
        Как поженить? Зачем поженить? Да не пойду я замуж! Мне и думать-то о таком рано! Черт меня за язык дернул выспрашивать у этого самодура подробности. А теперь все, баста, приехали, без меня меня женили… замуж выдали. Еще и за этого прыщавого недомерка. Я же его одной левой прихлопну! Вот только выбирать мне, по всей видимости, не приходится. Либо так, либо - вообще никак? Впрочем, стоять у нас в спальне со свечкой в руках этот малолетний тиран, скорее всего, не собирается, так что… видимо, придется тебе обзавестись любовницей, Грэми!
        - А когда будет следующая война? - тупо спросил я, пытаясь переварить свалившуюся на меня внезапную «радость» и найти хоть какие-то поводы для успокоения.
        - Лет через пять-шесть, я думаю. Все, довольно вопросов! У меня много дел. По твоей, между прочим, милости! Завтра чтобы уже была в Холмгасте! И не вздумай со мной шутить! Не то… А-а-а, так я же тебе самого главного не сказал!
        Я вопросительно посмотрел на белокурого Аполлона с замашками золотой молодежи. Есть еще новости? Куда ж хуже-то? Юноша слегка наклонился вперед и вкрадчиво произнес:
        - Мой папа - Асмодей…
        Глава 16. Последствия
        Я лежал на земле, отрешенно глядя, как постепенно восстанавливается естественный ход времени, как разлетаются во все стороны осколки несчастного сарая. Лениво отмахнулся от падающей на меня тяжелой деревянной балки, создавая слабенький Щит. Да, Владыка определенно мертв, раз уж меня так поспешно решил навестить сам Архонт. Убийца дракона… сам должен стать драконом? Боги, надеюсь до этого все-таки не дойдет! Шесть лет. В принципе, за это время всякое может произойти! Ха-ха-ха! Нет, неужели я всерьез на это надеюсь? Ведь за спиной этого юнца маячит самое настоящее божество! То-то я думал, откуда мне его лицо знакомо? А оказалось, он просто очень похож на аватара Асмодея, которого я недавно видел через коллективную память Улья. Кстати, это объясняет и то, как сюда попали термиты в самый разгар войны. Заботливый папочка хотел преподать сыну пару уроков… Похоже, Архонт действительно не врет. Попадалово!
        Ладно, будем решать проблемы по мере поступления. Как там наша Ариэль? Немо, статус!
        - Повреждения корпуса… восстанавливаются. Заряд накопителя - десять процентов.
        Уже хорошо. Мой собственные резервы маны почти на исходе. Внимание тоже в красной зоне. Да, не хватало еще застрять здесь без сил и возможности хоть куда-то переместиться.
        Я подключился к Ариэль, и не без опаски вернулся на место нашей последней встречи с Абырвалгаром. Изуродованное тело, лежащее на земле, отыскать было несложно. Огромная дыра в груди не оставляла сомнений - Владыка мертв. Но меня почему-то не оставляло смутное беспокойство. Сколько времени прошло? Минут пять? Он ведь не успел бы за такое короткое время найти подходящее чужое тело, переодеть, и подбросить его сюда, правда? Нет, его смерть подтвердил сам Архонт! Ох, кажется, у меня уже начинается паранойя… Точно, Грэм наверняка сможет опознать тело! С тяжким вздохом поднял изуродованное тело, открыл портал обратно в Теалос и принялся отыскивать глазами черный балахон Грэма. Надеюсь, мой суженый еще жив? Может, мне стоит самому тихонько добить его, пока никто не видит? Ладно, мелюзга, живи пока! Я же не какая-нибудь там «черная вдова»! Да и свадьба наша писана по воде белокурым мальчиком ангельской наружности. Вряд ли он вообще надолго задержится в нашем захолустье. Даже в моем мире золотой молодежи совершенно не свойственно сидеть на одном месте. А что касается Грэма… Ну появится у меня еще один
«каблук», подумаешь!
        Я снова выдохнул и кажется даже немного успокоился. Огляделся по сторонам. Боги, сколько же здесь крутой экипировки! Генералы Владыки были явно оснащены по последнему слову местной техники. Это что, мифрил? И уйма накопителей! Но все артефакты в конечном итоге оказались безнадежно испорчены. Магическая броня не защитила своих владельцев, превратившись в самые обычные куски металла, не способные, конечно, сдержать выстрел в упор из крупнокалиберной пушки. И в том же состоянии сейчас артефакты у всей армии. И это сделала электромагнитная бомба? Хорошо, что мои рельсотроны были очень далеко, а не то мне самому было бы уже нечем стрелять по Владыке…
        Все-таки ЭМ-импульс - настоящая немезида всего мира магии, впрочем, как и мира техники. Страшно даже подумать, что случится, если она попадет в «плохие руки». А ведь я всего лишь потратил немного трофейных накопителей, стекла, меди и прочих простых материалов. По меркам этого мира - сущая ерунда. Чуть больше дюжины золотых. Правда, использованные батарейки уничтожены взрывом, но все равно, это невообразимо малая цена за такой ошеломительный результат. Уважаемые админы, приношу свои глубочайшие извинения! Постараюсь больше не использовать эту силу.
        - Немо, все чертежи бомбы под гриф, «совершенно секретно». И немедленно стереть при любых попытках взлома!
        Ага, вот и черный балахон. «Исцеление»… Немо, давай еще разок. Ну вот, зашевелился, жить будет. Подъем, салага!
        - Ай, больно же! - Грэм сел и с опаской огляделся по сторонам, схватился за голову. - Все уже закончилось?
        Кажется, у него легкая контузия. Наверное, задело осколком от взрыва.
        - Я бы и сам рад так считать, но кажется, веселье только начинается.
        - А отец? В смысле, Владыка демонов?
        - Да, насчет него… Понимаю, что это может быть непросто, но ты бы не мог опознать тело? Я потерял его из виду на какое-то время, так что хотелось бы знать наверняка.
        Дело даже не в том, что я не доверяю словам Архонта. Просто у меня создалось ощущение, что сам он точно такой же растяпа, как и Грэм. Это теперь понятно даже по разговору со Стрельцом. Пафоса выше крыши, а дельных поступков - с гулькин нос. Я сначала подумал, что это у Архонтов такая манера речи, но теперь стало совершенно очевидно, что мальчуган просто строил из себя крутого. «О, узри же, презренный, в последние минуты своей жизни…» Стыд и срам! И это что же получается? Целая страна играет в солдатики под предводительством малолетнего мажора? Да, это не слишком обнадеживает. А в моем старом мире люди еще жалуются на свое правительство.
        В общем, доверие доверием, а жизненно важные факты лучше перепроверять, даже если они даны тебе «свыше». Старина Абыр-абыр сейчас вполне может сидеть в каком-нибудь кабаке в компании симпатичной девицы. Во всяком случае, я бы не удивился.
        - Так он мертв? - Грэм вернул меня с небес на землю. - Вы бились с помощью пространственной магии? Но зачем мне теперь кого-то опознавать? Я немного запутался, грандмастер.
        Грандмастер? Теперь этот мальчуган за кого-то важного меня принимает. Кажется Ланти его всерьез напугала. Думает, небось, что я какой-нибудь мудрый седовласый старикан. Или дряхлая бабуля. Уже представляю выражение его лица, когда он узнает, что Архонт велел нам пожениться!
        - Можешь считать меня параноиком, но твой отец вполне мог оставить здесь чужое тело, и сбежать куда-нибудь на край мира. Поэтому я хочу, чтобы ты на него взглянул.
        - Вы всерьез считаете, что… ну, ладно, я попробую.
        Парень с опаской подошел к телу, присел на корточки, рассматривая его. Снял с безымянного пальца крупный золотой перстень с кристаллом элтелиона.
        - Это ключ отца, - пояснил парень. - Он точно не стал бы его никому доверять.
        - Не думаю, что этого достаточно. Есть какие-то родинки, шрамы, родимые пятна, особые приметы?
        Про отпечатки пальцев здесь вряд ли слышали, конечно. А ведь это идея… Даже если тело подставное, отпечатки он бы никак не подменил! Я подошел к телу и внимательно рассмотрел подушечки пальцев на уцелевшей ладони. От его правой руки не осталось ровным счетом ничего, наверное, ею он попросту прикрывал глаза от солнечного света, в момент выстрела. Делать оттиск отпечатков мне нет никакой нужды, Немо и так прекрасно запомнит рисунок. Нужно только найти вещь, которую он до этого держал в руках. Лучше всего - как следует осмотреть место, где он жил и работал. Вот тогда можно будет спать спокойно. Ну, мне все равно Архонт велел явиться в Холмгаст, крепость покойного Владыки. Отправлю туда Ариэль, пусть помогает Грэму осваиваться. В крайнем случае, придется сделать себе куклу-дублера, чтобы иметь возможность находиться в двух местах одновременно… А что? В моей ситуации, наверное, это будет самым лучшим решением.
        - У него есть крупная родинка на шее, и шрам на руке, еще с детства, когда он не владел исцелением. Это точно отец, я в этом уверен, грандмастер!
        Тут до меня дошло, что есть еще один простой способ узнать правду. В самом начале боя я отключил оповещения о полученном «опыте» и прочих достижениях, просто чтобы не было искушения действовать более кровожадно, чем это требуется. Ну, и чтобы не отвлекаться по пустякам. Но Немо точно должна знать, получили мы Очки Развития за гибель Владыки Демонов, или нет! Я пробежал глазами список сообщений и с облегчением выдохнул:
        «Получено достижение - „Великий герой“. Вы в одиночку одолели Владыку Демонов, и всех его приспешников. Все ваши характеристики повышаются на 10 %».
        Впервые в жизни мне действительно наплевать на всякие там «жирные» бонусы. С удовольствием променял бы этот сомнительный титул на нормальную спокойную жизнь! Но, кажется, мне действительно не стоит больше бояться мести покойного Владыки. Впрочем, легкое чувство паранойи у меня осталось, но что поделаешь, у кого во вселенной ее нет?
        - Ладно, с этим разобрались, есть какие-нибудь идеи, что нам делать теперь?
        - Я собираюсь попробовать вытащить маму из тюрьмы и бежать. С кольцом отца, думаю, у меня есть все шансы…
        Бежать? Ну-ну. Бедняга просто еще не знает, что вся его дальнейшая судьба уже предопределена кем-то гораздо более могущественным, чем отец-тиран. Сам же виноват, между прочим. Еще и меня, блин, подставил! Ну уж нет, ты у меня теперь по-полной отрабатывать будешь.
        - А что мы будем делать с его огромной армией?
        - Но разве без Владыки они… - он осекся.
        - Просто выберут себе нового и примутся грабить и уничтожать все вокруг. Ты что, серьезно думаешь, что пройдя такой путь, они просто так вернутся домой? Неужели отец тебя ничему не учил? Да им элементарно не хватит припасов! Я кое-что успел понять о вашем снабжении, за эти пару недель. Весь ваш поход держится на пространственной магии. Без тебя и твоего отца, они просто вынуждены будут рассеяться по всей стране и заняться грабежом мирных поселений. Этого ты хочешь?
        - А вы не можете…
        - Что? Напугать их? Уничтожить? И как ты себе это представляешь, малыш? Мне лишние проблемы с вашим Архонтом тоже не нужны!
        - Но, я не думал…
        - Конечно, не думал! Ты пытался спасти собственную шкуру. И маму свою, насколько я понимаю. Не мне тебя судить - я и сам немало глупостей натворил по схожим причинам. Но теперь тебе тоже стоит подумать об ответственности. Всю эту кашу заварил именно ты. Я таких поворотов совсем не планировал!
        Грэм насупился.
        - Простите, грандмастер. Если бы я только знал, что делать… Может, я попробую просто приказать им вернуться? Все-таки, я все еще генерал!
        - С их точки зрения, ты будешь моим пленником. Да еще и предателем, судя по тому что ты жив, а все остальные - мертвы. И приказы, идущие вразрез с интересами Империи, только подтвердят эти подозрения.
        Грэм задумался.
        - Они ведь пока еще не знают, что отец мертв. Мы можем сделать вид, что все приказы отдает он. Тем более, у меня теперь есть отцовская печать. А может вы даже сумеете сделать куклу, похожую на него?
        Я задумался. Теоретически, Ариэль, могла бы принять облик Владыки, после некоторых доработок. Но внешность - это не главное. Чтобы достоверно подменить человека нужно очень хорошо его знать! Я мысленно обратился к Немо:
        - Мы сумеем воссоздать хотя бы голос Абырвалгара?
        - В памяти накоплено 32 секунды записей образцов речи.
        Да, маловато будет для качественной имитации чужого голоса. Что поделать, мы всего пару раз слышали, как он разговаривает. Да и то, не всегда - собственным голосом. Этих данных явно недостаточно для обучения нейросети. Голос получится лишь отдаленно похожим. Сослаться на простуду? Бред. Одно дело выдавать себя за никому неизвестную авантюристку, и совсем другое - за правителя огромной империи. Манера поведения, стиль речи, правила этикета, всякие личные тайны, которые мог знать только он. Боюсь, что нашу подмену раскроют в первый же день. Даже если я каким-то образом сумею перенастроить управление куклой на Грэма, который гораздо лучше знает «повадки» своего отца, долго такой спектакль все равно не продлится. Обман вскроется, а нам еще придется объясняться перед Архонтом. Уж он-то определенно знает всю правду!
        Я отрицательно покачал головой.
        - Это не так просто, как кажется. Люди, которые хорошо знакомы с твоим отцом, такую подделку очень быстро разоблачат, и ситуация станет только хуже. Лучше нам пока посидеть тихо, изучить ситуацию как следует, по ходу дела что-нибудь придумаем!
        Кажется, из лагеря к нам снова отправили парламентеров. Рядовые солдаты давно сбежали с поля боя, а те немногие, кого угораздило по какой-то причине застрять во время обвала, обходили это место по большой дуге - никому не хотелось снова попасть под раздачу. В том числе - собственного начальства: с обреченным видом в нашу сторону шагала небольшая горстка командующих офицеров. Тифлинги, и несколько магов-дроу. Распознав среди истерзанных трупов фигуры самых высокопоставленных чиновников армии, командиры растерянно переглядывались между собой, не зная, что говорить и делать. В довершение общей картины, из под земли выросла широкая каменная плита, на которую Ариэль осторожно водрузила тело Абырвалгара.
        Представляю, что у них сейчас в головах творится. Что, не ждали такого отпора от маленькой девчушки, живущей в маленькой деревушке? Да я и сам не ожидал, если честно… Все пошло как-то совсем уж не по плану.
        Ладно, пусть теперь Грэм с вами объясняется, все же, он какой-никакой генерал. Ариэль слегка подтолкнула мальчишку. Парень сделал шаг вперед, и довольно громко, хоть и срывающимся голосом, произнес:
        - Владыка демонов, Абырвалгар, мертв!
        Офицеры переглянулись. Спасибо за новость, кэп, но всех, конечно же, в первую очередь интересуют детали.
        - Отец… бросил вызов более могущественному сопернику и проиграл. Все наши генералы тоже мертвы. Мне… сохранили жизнь лишь благодаря юному возрасту и последней воле отца. Как единственный оставшийся в живых генерал… я временно принимаю на себя командование вооруженными силами Холмгаста. У нас будет время разобраться с последствиями, и избрать себе нового вождя в столице. Но сейчас мы возвращаемся домой!
        На минуту воцарилась тишина. Из толпы вышел один из сановитых магов, высокий и статный дроу со множеством сережек в ушах. Вокруг него неторопливо вращалось несколько крошечных шаровых молний, видимо, в качестве защиты от пространственной магии. Чего это он? Ах, ну да, мы ведь только что сожгли все артефакты в округе.
        - Мы обещали нашим воинам сокровища и новые земли. Нельзя теперь просто сказать им, что мы возвращаемся домой ни с чем. Это все равно что подписать себе самим смертный приговор! Особенно после всего, что случилось. Снова начнутся бунты и дезертирства, вполне возможно, что мы вообще потеряем контроль над личным составом. Подумайте сами, что могут сотворить с этими землями тысячи неуправляемых мародеров и бандитов? Хорошо вооруженных бандитов, смею заметить!
        Офицеры за его спиной одобрительно закивали головами. Надо же, какой смельчак! Гладко стелет. Я и сам ему почти верю. Темнокожий маг продолжил:
        - Если подумать, ничего ужасного не произошло. Наши потери не так уж велики. Мы должны идти на север, и объединиться с основными силами Империи. А гибель высшего руководства нас, по большому счету, не касается. Пусть с этим разбираются дворяне и бюрократы.
        Дело принимает скверный оборот. Я и не надеялся, что удастся повернуть вспять все войска Абырвалгара, но хотя бы ту малую часть, что стоит у ворот Теалоса мы должны отправить обратно! Это уже дело чести. Иначе грош - цена всем нашим усилиям и всем жертвам этой войны. С тем же успехом мы могли просто прятаться в пещерах. А все эти разговоры про бунт - сущая ерунда. Стоит пообещать солдатам, что через пару часов, по ту сторону портала их будет ждать вкусная еда, вода, чистая одежда и нормальный ночлег, как они тут же забудут обо всех своих «несбывшихся надеждах».
        Выкручиваются, шельмы! Похоже, придется еще немного надавить.
        - Мне кажется, вы не поняли своего генерала. Он не просто последний выживший - а пленник. Мой пленник! Мне хорошо известно, что все ваши запасы исчерпаны, а снабжение полностью зависит от пространственной магии. Хотите мародерствовать? Да пожалуйста! Уверяю вас, что ни в этой деревне ни в какой-либо другой вы не найдете ни крошки хлеба. Об этом я позабочусь лично. Собственно, мальчишка все еще жив лишь ради того, чтобы вам не пришлось жрать друг друга по дороге домой. А уж как вы собираетесь донести эту мысль до своих подчиненных - это не моя проблема. Я достаточно ясно выражаюсь?
        Ответом мне была лишь тишина. О, да, эти ребята прекрасно знают, как хорошо мы умеем портить жизнь! Да и вид растерзанных трупов шестерых, нет, даже восьмерых (если учесть Ланти и Борта) генералов, вместе с их главнокомандующим, «как бы намекал». Ну что же, молчание - знак согласия. С остальным придется разбираться уже тебе, парень! Офицеры, посовещавшись, приняли наши условия и с хмурыми лицами направилась в лагерь, бурно обсуждая происшедшее, так что рядом остался только Грэм.
        Мы помолчали. Слишком много всего произошло за этот короткий день. Грэм все переминался с ноги на ногу, кажется, ему хочется задать какой-то вопрос.
        - Что-нибудь еще?
        - Скажите, грандмастер, если не секрет, а почему вы так жестоко обошлись с Ланти? Да, она говорила очень странные вещи, но не думаю, что она вам врала. Перед лицом смерти многие начинают нести чушь, но я уже давно ее знаю, и мне кажется…
        - Ланти? Это та зубастая девчонка? Стоп, так она еще что-то говорила? Ты можешь вспомнить, что?
        Проклятье! Я отключился от управления Ариэль, чтобы Ланти не смогла достать меня системным оружием, но из-за этого мы пропустили и финал боя. Моим нейросетям было совершенно наплевать на то, что она там лопочет. А я, растяпа такой, совершенно не позаботился о том чтобы записать все, что будет там происходить. Обычно с Немо это происходит автоматически, так что мне и в голову это не пришло.
        - А вы что, ничего не слышали? Она просила вас остановиться, обещала, что поможет свергнуть отца, что у нее есть план, союзники, и даже способ избавиться от Архонта, а еще, что от этого зависит жизнь множества других людей, и судьба всей ее расы.
        - Чего-о-о!?
        Чтоб меня на всех герцогах Империи женили! В том числе, старых и уродливых. Причем, трижды! Как я мог пропустить такое? И Ланти, вот ду-у-ура! Ну почему ты не сказала мне об этом минутой раньше? Когда она раскусила все мои секреты, я сразу понял - эта девчонка тоже не из этого мира. Самоуверенные, самовлюбленные, близорукие идиоты! Выходит, мы все трое желали смерти Абырвалгару, но вместо того, чтобы просто договориться, устроили весь этот балаган! Ланти не доверяла Грэму, он не доверял ей, а я считал их обоих врагами. И, да, в итоге, я убил Владыку, но войну это никак не остановит. А планы, которые строила Ланти тоже, скорее всего, пойдут прахом. И ведь информации о Владыке у нее было гораздо больше, чем у меня! Я схватился за голову. Ну как, как вообще можно было настолько бездарно «победить»? И ведь я вроде бы все делал разумно, правильно! Не предусмотрел только, что Ланти может под конец сдаться добровольно… Кретин!
        Несколько секунд я приходил в себя, снова пытаясь переосмыслить события этого дня. А потом принялся объяснять парню, почему все вышло именно так, и что из этого следует. Грэм помрачнел. Доля его собственной вины в произошедшем тоже была.
        - Кажется, у нас с тобой появилось еще одно очень ответственное дело. Нам нужно выяснить, откуда пришла Ланти, где ее друзья, и как им помочь. Ты что-то об этом знаешь?
        Он отрицательно покачал головой.
        - Никогда прежде не видел существ, похожих на нее. И даже не слышал о таких. Отец - тоже. Должно быть, она путешественница из какого-то далекого мира.
        - Мы с тобой, совершили ужасную ошибку, мой юный друг, - задумчиво произнес я. - И теперь обязательно должны ее исправить.
        Как-то это слишком уж пафосно прозвучало. В духе вашего Архонта. «Юный друг», ну я и загнул! Ладно, пусть мое тело сейчас и моложе него, но в душе-то я все равно старше. Ну и пускай напридумывает себе. Под венец прямо сейчас нас никто не тащит. А чем меньше внимания направлено на маленькую Киару - тем лучше. Все остальное свалим на Ариэль. На данный момент, каждый участник войны знает свою маленькую часть истории, которая кажется ему понятной и правдоподобной. И хранит ее в секрете ради своего друга, ученика или наоборот, наставника.
        Нет, конечно, я понимаю, что этот карточный домик, сложенный из лжи и недомолвок, рано или поздно развалится. Но к тому времени я уже повзрослею, заработаю «ужасную» репутацию, вполне возможно, даже стану новым Владыкой… И мне будет абсолютно наплевать на всякие там слухи. О многих героях и злодеях складывают совершенно безумные небылицы, но никто всерьез не считает их чистой правдой. «Ой, а вы слышали, нынешняя Владычица демонов убила своего предшественника когда ей было всего шесть лет!» «Да-да, я тоже об этом недавно узнал, удивительно, правда?»
        Грэм с сомнением посмотрел на сквозную дыру в теле Ариэль.
        - Надеюсь, вы не сильно пострадали? Ну, точнее, ваша кукла.
        - Ты что, так не заметил, что все артефакты сгорели? Все до единого! Причем, в радиусе нескольких километров. Учти, наверняка, та же ситуация сейчас у всей твоей армии. А может, и во всех окрестных городах… Начинка моей куклы тоже полностью сожжена, сейчас это просто кусок железа, дерева, и кожи, который я держу одной только магией металла.
        - Извините, я конечно, не специалист, но разве это не нормально, я имею в виду, вообще, для куклы?
        - Только не для этой куклы. Она, можно сказать, особенная.
        - Так это и был ваш «шедевр»? Простите, грандмастер. Я не хотел причинить вам столько проблем. Просто мой отец - он совсем слетел с катушек в последнее время! Кто-то должен был его остановить! - Грэм замялся, явно пытаясь что-то придумать. - Вот, примите это в качестве компенсации за куклу. Куб Морбиуса - тоже очень ценный артефакт и кажется, он даже не пострадал.
        Грэм поклонился и протянул мне блестящий металлический кубик. Никогда раньше не слышал о таком артефакте. А вот имя «Морбиус» мне знакомо и часто упоминается в учебниках по магии. Этот дядька - настоящая легенда! Кто-то вроде местного Ньютона или Архимеда. Но надо же, эта штука действительно уцелела после взрыва. Своя хитрая защита у нее есть, так что ли? Очень интересно!
        - У вас есть какой-то план, грандмастер? Может вы сами попытаетесь занять место отца? Я готов даже помочь вам если… - тут он замялся, - если вы не будете поступать, как он.
        Молодой, наивный. Или просто насмотрелся на корыстных идиотов. Наверняка, вокруг его отца немало таких людей вращалось. А вот я, будь у меня выбор, ни за что бы не променял спокойную жизнь, наполненную приключениями, открытиями и изобретениями на нелегкую судьбу диктатора. Лично меня больше привлекает такая форма могущества, как знания. А все остальное - так, полезное дополнение. Если бы не воля Архонта, ни за что бы не подался в политику. Нет уж, ребята, вы там занимайтесь своей мышиной возней, а я потом лучше ваши мемуары почитаю. И то, не факт, что они будут хотя бы чуточку интереснее моей собственной жизни.
        Может, все-таки рассказать бедняге Грэму про ту роль, которую мы теперь должны будем играть? Вот только, как вообще это сделать? «Чтобы осуществились все твои мечты, ты должен на мне жениться!» Я уже представляю его лицо. Ну уж нет! В моем мире принято, чтобы мужчина делал первый шаг. И традиции этого мира ничем особо не отличаются. Ну, а если Архонт не удосужился посвятить тебя в свои планы… Ничего не знаю, не моя проблема, разбирайтесь сами!
        - Ну уж нет, парень, пост твоего отца меня пока совершенно не интересует. Хлопот от него много, а радости - чуть. И тебе не советую. Но если все же решишься бороться за власть, то я готов тебе немного помочь на первых порах, пока не наберешь себе хорошую охрану. Опять же, если ты сам не собираешься пойти по стопам Абырвалгара.
        - Я просто хочу, чтобы его место занял достойный человек, и такие трагедии больше не повторялись… И, если потребуется, я сам посвящу свою жизнь этой цели!
        Кажется, он и без моих подсказок, собирается занять место своего отца. Но только с более благородными намерениями. Впрочем, где гарантия, что со временем он тоже не превратится в жестокого тирана? Мы ведь не знаем, из каких побуждений действовал Абырвалгар. Вполне возможно, он защищал свою страну от еще бoльшего зла. Наверняка, у богов есть свои методы, как держать в узде непокорные народы. И интуиция мне подсказывает, что ответа на этот вопрос лучше не знать вовсе…
        - Хочешь попробовать себя в роли «главной рыбы»? Подумай хорошенько, парень. Ведь против тебя пойдут не только помешанные на власти злодеи, но даже «хорошие парни», герои - все будут пытаться тебя убить, ведь ты станешь для них олицетворением зла, Владыкой демонов!
        - Может, хоть так я смогу искупить свою вину за смерть ее родителей, - чуть слышно пробормотал Грэм. - И за все остальные жертвы, которые я допустил.
        «Ее»? Кажется, тут замешана какая-то девушка. Подружка твоя? Ну, все понятно. Тем лучше. Не придется искать тебе любовницу. Но все равно, я уже почти ревную!
        - Да ладно, учитывая все обстоятельства, твоей вины тут нет. Ты тоже был жертвой.
        - Нет. Я ведь всегда мог отказаться! Отец просто запер бы меня в темнице, как маму. Но я думал, что если буду возле него… Ладно, я решил. Я попробую! Займу место отца и попытаюсь хоть что-то изменить. Все эти бесконечные войны нужно остановить! Герои - если только они настоящие герои - меня поймут. А если нет, то они ничем не лучше отца… Того, кем он стал. Демоны тоже живые, они могут чувствовать и любить. Все наши народы заслуживают нормальной, мирной жизни!
        Ого. Ничего себе, юношеский максимализм! Чует мое сердце, вовсе не в человеческую девушку влюбился наш бедолага. Вот только, ты же понимаешь, что бороться в этом случае придется с Архонтами и Богами? Почему у меня впечатление, что ты вообще не в теме? Ох, беда со всеми вами. Ладно, будешь в нашей партии идейным вдохновителем. А я буду грубой силой. Идеальный баланс! Я хмыкнул:
        - Дело за малым - подчинить себе целую страну. Ты же не думаешь, что вся власть твоего отца достанется тебе просто так, по наследству?
        Парень насупился. Даже я не питаю иллюзий на этот счет. А уж он-то наверняка насмотрелся на методы «сильных мира сего». Хочешь занять место дракона - придется действовать как дракон, думать как дракон, порой даже убивать невинных, как дракон. И кем ты будешь после этого?
        - Не вешай нос, парень, - я ухмыльнулся. - Иногда, действуя «из тени», ты можешь сделать гораздо больше для благополучия своей страны, чем сидя на самом главном троне. И вообще, ничто не мешает тебе играть сразу обе роли. Главное - никогда не попадаться, - заговорщицки подмигнул я ему.
        Глава 17. Империя
        Хотя битва закончилась, но отправляться на заслуженный отдых мы не спешили. Я немного привел в порядок Ариэль, на скорую руку залатав ей дыру в груди с помощью металла. Тут требуется полноценный ремонт, но времени на него пока нет. Нужно расследовать историю Ланти и помочь Грэму получить законное наследство отца. Нет, пост Владыки ему явно сейчас не светит, но земли отца, его богатства и титул графа - вполне. При должной политической поддержке, которая, по всей видимости, будет на нашей стороне. Возможно, нам даже удастся как-то повлиять на весь ход войны. Насколько я понял, крепость Холмгаст, благодаря Абырвалгару, стала центральным узлом портальной сети государства, и все снабжение армии, так или иначе, проходит через нее. Еще пару дней назад я бы предложил ее попросту взорвать, но теперь такое решение кажется мне несколько недальновидным.
        Для начала мы все же решили сделать небольшую передышку. Грэму нужно привести себя в порядок, найти новую одежду, а мне - хоть немного восстановить функции Ариэль. А еще, вернуть свою собственную, до смерти перепуганную, «тушку» обратно в пещеру с беженцами. Пополнить ману, выпить остатки зелий концентрации. Работы все еще много, и отвертеться от нее не получится. К счастью, Бранд после боя отправился отдыхать и не стал свидетелем эпичного появления Владыки демонов прямо в нашем убежище. Но если в ближайшее время я сам не появлюсь на людях, меня ждут еще более жуткие испытания. Допрос с пристрастием в исполнении госпожи Илианы, то есть, моей мамы. И лучше не давать своей личной Инквизиции лишний повод для беспокойства! По легенде, мы с детьми ушли на экскурсию по пещере, но все равно, меня могут скоро хватиться.
        Первым делом следовало закинуть в лабораторию все самые ценные трофеи - Системное оружие, полученное от Ланти, куб Морбиуса, который отдал мне Грэм, молот Борта и еще несколько интересных штуковин, что привлекли мое внимание. Все остальное было слишком сильно повреждено, да и пытаться при всех раздевать поверженных генералов я счел слишком уж хамским поступком. Пусть лучше этим занимаются подчиненные Грэма. В этом мире существует негласное правило, по которому трофеи с тела погибшего воина должны доставаться победителю. Так что с этим вопросом мы как-нибудь разберемся. Правда, следуя все тому же правилу, я должен отдать мальчишке мечи мастера Солара. Эх… Классные клинки, я уже к ним так привык! Ну да ладно, если у меня будет достаточно хороших материалов, сделать копию не составит труда.
        Мой взгляд зацепился за ядовитый кинжал с пауком внутри. Все артефакты были безнадежно испорчены взрывом электромагнитной бомбы, так что эту вещицу нужно починить в первую очередь. Вернее, прямо сейчас! Все же, внутри - живое существо и если руны перестанут работать, то паучок, заточенный внутри, почти наверняка погибнет, каким бы ужасным и живучим он ни был. А насколько ценными могут быть яды, особенно редкие и неопознанные, я теперь знаю не понаслышке. Так что даже Ариэль придется немного подождать, а заодно и подзарядиться от посоха через портал.
        Ремонт артефакта немного напоминал работу археолога. Главное - разобраться в строении схемы, и выяснить, в каких местах «перегорели» проводники магической энергии. Повреждения были видны невооруженным взглядом, а уцелевшие части магических контуров все еще слабо светились в «рентгене», так что задача оказалась не слишком сложной. Правда, пришлось потратить немного трофейного золота, но зато я обнаружил несколько занятных рун, и даже глифов, относившихся к Магии исцеления. «Долголетие», «Насыщение голода», «Насыщение жажды», «Подводное дыхание», «Безупречное здоровье». Видимо, все они поддерживают жизнь паучка-пленника. Если надолго оставить клинок без маны, питомец, скорее всего, умрет. Еще кинжал мог исцелять жертву от воздействия собственного яда. Какой же «добрый дядя» его делал! Я бы, наверное, не оставил такой функции. Хочешь подло убивать людей неизлечимым ядом - сам будь готов к риску случайно порезаться. С другой стороны, можно вылечить невинного человека, если нечаянно ранил союзника или просто прохожего. К тому же, я мог бы разжиться редким ядом для Широ. Или вообще, переставить капсулу
из рукояти кинжала прямо в корпус куклы, как матрешку. Живой паук внутри паука-марионетки! Что может быть круче? Посмотрим, что из этого выйдет.
        Пока я возился с ремонтом, Грэм накачивал энергией портал на одной из уцелевших стен Теалоса, и когда тот открылся, пригласил Ариэль следовать за ним. Я по привычке считал координаты. Пускай мы и союзники, но бдительность терять все равно не следует. Не в том я сейчас состоянии. Кажется, в этом месте находится крепость Владыки. Мы попадем внутрь? Даже интересно глянуть, как там у них все устроено. Это же настоящий замок!
        И здесь действительно было на что посмотреть! Сперва мы попали в небольшую комнатушку, что-то вроде чулана или прихожей. В «рентгене» стены просто искрились от накачанной в них энергии. Абырвалгар явно не экономил на защите! Не думаю, что сумел бы выбраться из этого чулана живым без помощи Грэма. Впрочем, попасть сюда без специального портального ключа в принципе невозможно.
        С помощью отцовского кольца Грэм активировал какой-то глиф, по всей видимости, разновидность ключа, и вся эта магическая машинерия завертелась, открывая перед нами узкий проход. Неплохо! Деталей схемы я, правда, не вижу из-за плохого зрения куклы. Но держу пари, в обычных условиях взломать такой ключ было бы довольно трудно даже для нас с Немо.
        Мы вошли в просторный кабинет, с высоким потолком, богатым убранством и огромной шикарной люстрой. Если честно, это место больше походило на музей, чем на рабочее пространство. Повсюду стеллажи с книгами, постаменты со странными устройствами и боевыми трофеями. Только массивный дубовый стол, на котором были беспорядочно разбросаны карты, документы и даже остатки еды несколько портил общее впечатление. Они здесь что, совсем не прибираются? Или еда оставлена в расчете на то, что хозяин может заявиться в любую секунду?
        Мое внимание сразу привлек гигантский, в человеческий рост, глобус, установленный прямо в центре комнаты. Тот еще экспонат! Весь расшитый золотом и украшенный драгоценными камнями. Это карта всего мира? Причем, надо думать, довольно точная, учитывая, что ее владельцем (а возможно, и составителем) был пространственный маг. Я подошел поближе и осторожно крутанул драгоценную сферу рукой, давая Немо возможность просканировать и записать объект во всех деталях. Такой подробной карты планетарного масштаба мы прежде еще ни разу не встречали, лишней точно не будет. Что интересно, ось вращения была слегка наклонена, как и у земного глобуса. Ну да, здесь ведь тоже есть смена времен года, а значит, планета лежит немного «на боку». В некоторых точках в глобус были воткнуты булавки, с прикрепленными к ним точными координатами и лаконичной подписью. И красиво, и удобно. Вот только даже на такой большой глобус нельзя поместить все нужные «закладки» крошечной, по меркам этого огромного мира, страны демонов. Значит, где-то должна быть еще одна карта, с меньшим масштабом.
        - Завораживает, правда? - улыбнулся Грэм, увидев, что я разглядываю глобус. - В детстве это было моим любимым занятием - сидеть возле глобуса, крутить его, представляя себе, как я посещаю разные интересные места.
        Я обошел глобус по кругу и обнаружил еще одну огромную карту, на этот раз Империи демонов - Гензо. Империя находится на юго-востоке от Алтеи, моего родного государства, но большая часть границы между ними разделена горной цепью, где хозяйничают гномы. Так что боевые действия между нашими странами всегда начинались на востоке, как раз неподалеку от Теалоса. Впрочем, гораздо чаще страдал от военных походов соседний Кетарон, а в нашем направлении демонам, действительно, совершенно нечего было ловить. Путь в столицу вел на северо-запад, а наш поселок был для них, мягко говоря, не по пути.
        Карта империи тоже была усеяна флажками координат. Так же как и глобус, карта была сделана из мягкой ткани, цвет которой обозначал главенство различных рас, а затейливые узоры - тип местности. Очертания границы стран и областей были вышиты блестящими металлическими нитями - серебряными и золотыми. А на месте крупных городов блестели драгоценные камни. Дорого-богато! И естественно, самым крупным самоцветом была отмечена крепость Абырвалгара - Холмгаст.
        Но меня в первую очередь интересовала не столько географическая, сколько политическая обстановка в стране. Так что я подошел к рабочему столу Владыки, разглядывая разбросанные на нем карты и схемы. Тут были и планы наступления, и текущая расстановка военных сил в стране, и даже яркими красными кляксами отмечены места недавних восстаний. Бьюсь об заклад, столичные стратеги много бы отдали за то, чтобы хоть одним глазком взглянуть на этот стол! Впрочем, план наступления выглядел вполне ожидаемым. Войска должны были двигаться по двум направлениям, одна линия проходила по южной части страны, с запада на восток, и затем делала петлю вверх, к столице, огибая великую пустыню Шаркаса. Вторая - направлялась вдоль северной части страны, обходя пустыню с противоположной стороны, затем поворачивала, упираясь во все ту же многострадальную столицу Альтеи - Ультерин. Единственной неожиданностью был маленький «хвостик» зачем-то вильнувший к никому не нужному Теалосу. Но со временем, он, конечно же, тоже должен был объединиться с основными силами.
        Основную власть в Империи делят между собой две силы - аристократические дома тифлингов и матриархальные кланы дроу. Собственно, на роль Владыки в этой войне выбрали человека именно для того, чтобы не дать какой-то из этих двух сторон слишком большое преимущество. Кроме того, некоторое влияние имеют гоблины, просто за счет того, что они составляют большинство населения. Из-за низкого уровня культуры и интеллекта, собственных героев и лидеров у них очень мало. Орки тоже порой строят из себя важных шишек и пытаются даже имитировать сложную иерархию тифлингов. Но всерьез эти кочевые кланы никто не воспринимает, и реальную власть их вельможи имеют только в своих внутренних делах. Что-то вроде цыганских баронов.
        Отдельного упоминания заслуживает и «раса» вампиров. Речь идет даже не об отдельном виде, а о какой-то редкой способности, которая может распространяться от одного существа к другому, как вирус. Вампиром может быть представитель любой разумной расы. Вы можете спокойно встретить его на улице и ничего не заподозрить. Не поможет даже максимальный уровень Оценки - этот навык всегда скрыт. Никому неизвестно, как все это работает и какой цели служит, но факт остается фактом: это странное сообщество каким-то образом влияет на все события в стране, при том, что почти никто из них не занимает высоких должностей. Вампиры - серые кардиналы Империи, и с их мнением приходится считаться.
        Все это, правда, лишь самые общий взгляд на внутреннее устройство империи демонов. Чтобы выяснить подробности, было бы неплохо перечитать лежащие тут документы, а заодно и Грэма порасспрашивать. Многие тонкости просто не доверяют бумаге, или попросту считают априори понятными.
        Тут парень сам отвлек меня от раздумий:
        - Простите, я так и не отблагодарил вас как подобает. Теперь, когда у меня есть доступ в сокровищницу отца, думаю, будет справедливо, если вы определите награду сами…
        С обратной стороны стола, прямо за спинкой роскошного кресла хозяина, была настежь распахнута толстая металлическая дверь, наподобие банковского хранилища. На полках блестели россыпи золотых монет, аккуратные стопки слитков, шкатулки с драгоценными камнями, всевозможные артефакты и прочие несметные сокровища. Ну дает парень! И ведь понимает, что мне совершенно не составит труда выгрести все это богатство одним легким движением портала. Как-то слишком уж щедро. Проверяет меня? Наивный. Если план Архонта осуществится, то не только этот склад, но и все прочие богатства Владыки станут моими, хе-хе. А что, в женитьбе по расчету есть и свои прелести! Особенно если заранее обо всем договориться.
        Я подошел поближе, огляделся, притянул из дальнего угла невесть как очутившийся там стальной слиток и несколько золотых монет. Вроде, этого должно хватить. Грэм смотрел на меня непонимающим взглядом.
        - Этого достаточно, - пожал плечами я, - мне просто нужно срочно отремонтировать свою куклу.
        - А-а-а, - протянул Грэм, и немного завис, осмысливая ситуацию. - А-а-а, да, сейчас - поспешно добавил он и, наконец, отвернулся.
        Ариэль скинула одежду, а вслед за ней и покрытые кожей сегменты набивки. Я разбирал ее, будто какую-нибудь 3D модель на презентации нового автомобиля или смартфона. Все составные части разошлись в стороны и зависли в воздухе, а орб сновал между ними, оценивая степень повреждения, чтобы Немо могла составить план ремонта. Конечно, во все детали с самого начала был вшит металл: либо в виде стержней, либо тонкой проволочной арматуры, либо, как в случае с внешней «обшивкой», в виде фольги для защиты от излучения. Правда, мелких осколков это не касалось, но их все равно придется заменить железными вставками. Больше всего урона нанес воздушный удар Владыки, а он оставил лишь трещины. Ну и дыра в груди, понятное дело. Хорошо еще, что позвоночник почти не пострадал!
        - В общем, уже можно смотреть. Если интересно, конечно. А что касается награды, то меня гораздо больше интересует другое: ты не против, если я полистаю собранные здесь книги?
        Грэм повернулся и уставился на волей-неволей созданную нами кинетическую скульптуру с таким же восхищением, с каким я сам недавно разглядывал расшитый драгоценностями глобус. А мы с Немо, наконец, принялись за работу: плавили выгоревшие схемы, соединяли поломанные кости, заменяли пришедшие в негодность части корпуса вставками из обычной стали, и заново наносили на новенькую золотую фольгу многочисленные схемы из магических рун.
        - Да, конечно, - рассеянно ответил Грэм на мой вопрос, - можете забирать книги, если они покажутся вам интересными. Только позвольте мне сделать копии, если речь идет о картах или записях отца. Думаю, мне они очень скоро пригодятся…
        - В этом нет нужды.
        Практически во все книги были вшиты металлические нити, для удобства чтения, так что стоило мне потянуться к любой из них магией, как они тут же послушно летели мне. Не в руки, конечно, Ариэль сейчас была временно «недоступна», - вместо этого они просто подлетали к орбу на достаточное для сканирования расстояние. Конечно, записать их в память Немо - это совсем не то же самое, что прочитать. Чует мое сердце, я еще долго буду копаться во всей этой литературе, но даже без моего участия Немо сможет выуживать оттуда простые факты или даже делать краткий пересказ содержимого. А пока от меня не требовалось вникать в их содержание даже поверхностно. Да и ремонтом Немо занималась уже почти без моих подсказок, уяснив общий алгоритм действий. Мы уже не первый раз латаем и переделываем Ариэль. Так что от меня только и требовалось, что давать ей все новые и новые задания. И кажется, я слишком сильно увлекся всей этой многозадачностью, поскольку Грэм, глядя на витающее вокруг орба облако из книг и деталей, спросил:
        - Простите за нескромный вопрос, но вы же не человек, да?
        Я рассмеялся.
        - Ну что ты! Самый обычный человек, из плоти и крови. То что ты видишь, просто результат использования нескольких редких навыков. Кстати говоря, я ведь обещал помочь тебе вступить в наследство. Тебя сейчас наверняка многие будут пытаться убить, ты в курсе? Так что давай, выбирай какого телохранителя ты предпочитаешь? Мальчика, девочку? Слишком сильно комплекцию Ариэль я изменить не смогу, но вот рост и пол - запросто. И еще, было бы неплохо найти какую-то подходящую одежду.
        - Да, конечно, сейчас я все организую. И мне действительно нужна ваша помощь в одном деле… Меня уже очень давно не подпускают к той темнице, куда отец посадил маму. Слишком много я сделал попыток ее освободить. Неудачных попыток, к сожалению. Но думаю, личный приказ отца вместе с его личной печатью сработают. Вот только в моих руках они будет выглядеть слишком подозрительно, вы же понимаете. А больше просить мне некого - я совсем не уверен, что мои так называемые «друзья», действительно заботятся о моих интересах, а не подкуплены отцом, чтобы втереться мне в доверие…
        - Ого, парень, да ты параноик! И знаешь, это не так уж плохо. Я бы на твоем месте тоже остерегался таких друзей. А заодно и меня остерегался! По крайней мере, не приводил вот так сразу в папенькин схрон.
        Грэм вздохнул и улыбнулся.
        - Это же не единственный склад. И не самый большой. К тому же, так я более-менее уяснил, с каким человеком имею дело.
        А-а-а, так значит это был тест? Ха-ха-ха, извини парень, просто я уже неосознанно считаю все это своей собственностью! Так, ладно, что бы такого ему втереть поблагороднее…
        - Тут все довольно просто: я все еще надеюсь повернуть назад не только ту горстку войск, которые пришли в Теалос, но и всю остальную армию. На мой взгляд, у нас с тобой есть шансы это сделать, хоть и очень мизерные. А дальше - поступай как хочешь, вмешиваться в твои дела я не собираюсь. У меня, как ты понимаешь, хватает и своих собственных забот. Ну так что? Давай, садись, пиши свой приказ. Сейчас вытащим твою маму.
        Грэм взялся за работу. Судя по тому, как тщательно и уверенно он выводит каждую букву, подделывать приказы отца ему не впервой. Ну а я продолжил потрошить шкафы и полки кабинета, пока не наткнулся на один очень занятный экспонат. За неприметной дверцей в стене стояло несколько каменных бюстов без лица, на головы которых были надеты вполне знакомые мне «головные уборы». Это что, парики? Как они вообще их тут делают? Пожалуйста, скажите мне что это не скальпы реальных людей!
        - Грэм, слушай, а что это за волосы тут развешены?
        - Это парики отца. Он с возрастом начал лысеть, и немного комплексовал по этому поводу. Но потом началась война и ему уже не было дела до собственной внешности.
        Да уж, Владыка с плешью на всю макушку - это не солидно. Но для меня эти штуки - настоящее сокровище! Все же стекловолокно слишком жесткое и плохо подходит для имитации волос. Да и цвет нитей ограничен белым. А если я хочу кардинально изменить внешность, было бы неплохо найти ему замену. Короткие переговоры завершились успехом, и все парикмахерское наследие Абырвалгара перешло ко мне в полном объеме.
        - Мастер, вам стоит на это посмотреть, - внезапно отвлек меня голос Немо.
        Передо мной возник толстый томик. Старый, и видавший виды, с выцветшей обложкой и страницами, покоробленными от влаги. Заголовок давно стерся, но перевернув несколько страниц я добрался до оглавления. «Классификация марионеток», «способы управления куклами», «стандартные конструкции и сочленения», «рычаги и блоки». Это справочник по марионеткам? Ох-хо-хо, наконец мы нашли что-то действительно интересное! Несмотря на все мои успехи в области создания кукол, я - самоучка и аматор, так что эта потертая книжка для меня на вес золота. Сейчас, правда, на это совсем нет времени, но однажды я точно проштудирую ее от корки до корки. Хм, оказывается папаша Грэма и в этом деле что-то да смыслил. Вообще, похоже на старый школьный учебник или справочник. Наверное, завалялся у него еще со студенческих времен. Бедняга Абыр-абыр в гробу перевернется, если узнает, что из всех его сокровищ я больше всего обрадуюсь этому. «Моя прелесть»!
        Глава 18. Возвращение
        - Киара! - в коридоре, ведущим в большой зал, меня поджидал Андер. - Ну, как все прошло? И где госпожа Ариэль, с ней все в порядке?
        А этого парня в первую очередь интересует «госпожа Ариэль», ну, кто бы сомневался!
        - Все нормально, она ушла куда-то отдыхать. В последнее время ей было не до отдыха так что теперь не удивлюсь, если она проспит, как минимум, неделю.
        - Тебя уже мама ищет, я сказал ей, что ты наверху, так что готовься.
        Не успел я войти в общий зал, где ютились почти все наши беженцы, как тут же столкнулся с мамой.
        - И где это вы бродите, юная леди? - маминым взглядом вполне можно было просверлить стену, которую мы построили вокруг поселка. Хорошо, все-таки что она на нашей стороне. - Киара! Ну почему мне постоянно приходится тебя искать? И как ты только умудряешься исчезнуть посреди пещеры, где нет ни входа ни выхода?
        Ну вот, и снова мне надо отчитываться за каждый шаг и чих.
        - Прости, мам, мне было скучно с остальными ребятами и я решила немного поиграть со своими куклами. Госпожа Ариэль позволила мне позаниматься в ее лаборатории. Там такая хитрая дверь, ее не видно снаружи, и открывается только магией. Ну а как там сражение? С папой все будет хорошо? Он же успеет вернуться до того как закроют портал?
        Конечно, я в курсе всего происходящего, а за папой и вовсе постоянно следил через отдельный портал. Нам не удалось отговорить его от участия в сражении, так что я тихонько проапгрейдил папину броню биополимером, напичкал ее магией и солидным запасом накопителей, так что защищен он был не хуже самого Аргуса. Да и оружие его во время перегрузок начинало работать в режиме ультразвукового клинка. Ничего удивительного, что наш папуля сегодня явно был «в ударе».
        - Он уже вернулся. Слава богам, отделался легким испугом. Говорила ему, что лучше нам вместе пойти, но нет! Ты же знаешь, какой он упрямый. Говорит, если что-то пойдет не так, то у меня больше шансов спасти тебя и сбежать. И как прикажешь тебя спасать, если я даже не знаю, где ты находишься?!
        - Прости, мамочка, госпожа Ариэль очень спешила, и я не успела тебя предупредить… Но я Андеру все рассказала!
        - Да знаю, знаю. Хоть к тебе и клеился Салан, но чует мое сердце, рано или поздно, Аргус придет ко мне сватать своего старшего сына!
        Блин, ну почему взрослые с малых лет пытаются вбить своим отпрыскам в головы всю эту чепуху про отношения? Неужели нельзя хотя бы в детстве, когда гормоны не бурлят в крови, немного отдохнуть? Чуть ли ни с пеленок все начинают выяснять, а выбрал ли ты уже себе невесту или жениха? Нет, не выбрал! Зато, за меня все решил Архонт… Так что можно сказать, я уже «обручен». Или скорее «обречен»? Эх, прощай беззаботная юность!
        - Ну мам, не начинай! Андер просто тут самый толковый. Ты же знаешь, что мне скучно со всеми этими малышами. К тому же, если ты еще не заметила, он сохнет по нашей Ариэль, будто букет филесок на ветру. Только т-с-с, не говори ему, что я так сказала. Он и без того ужасно стеснительный.
        Вот только внешность Ариэль - это результат симуляции, которую Немо провела, чтобы выяснить, как я буду выглядеть, когда вырасту. Да, надо будет что-то сделать с этим конфузом, пока шутка не зашла слишком далеко…
        - Ох, какие же у вас там страсти, оказывается! Ну, Ариэль - девка видная, врать не стану, пока не подрастешь, шансов у тебя против нее немного.
        Я хихикнул. Да-а-а никаких шансов. А еще я в любой момент могу ее в хромую горбатую старуху превратить! И вообще, через десяток лет буду похож… похожа на нее, как две капли воды. В смысле, на девушку, а не старуху. Проклятье, я уже и в мыслях путаю эти дурацкие окончания!
        - О, боги, мама, ну перестань! Меня сейчас это совсем не интересует. То, что я умная не по годам, еще не значит, что мне с шести лет приспичит за мальчишками бегать! Скорее уж, наоборот. Так что можешь спать спокойно. Внуков в пятнадцать я тебе точно не принесу.
        И угораздило же меня вспомнить про внуков. У мамы тут же загорелись глаза.
        - А что такого? У нас многие рано рожают, и нормально. Главное, чтобы все было по любви и взаимному согласию! Хотя, конечно, девушкам лучше с этим не спешить…
        - Мать, ну что ты такое несешь? Если тебе хочется нянчиться с малышом, может просто родишь мне братика или сестричку?
        Мама тут же прикусила язык.
        - Кстати, раз уж мы об этом заговорили, надо бы мне тебе кое-что рассказать, ну, там, знаешь, про мальчиков и девочек…
        У меня похолодело в груди. Бежать! Срочно бежать отсюда! Прочь, прочь из этой ужасной вселенной! Найти источник всемогущества, и раз и навсегда покончить с этим ужасным недоразумением! Где моя волшебная палочка? Станус богус! Сменус полус!
        - Нет, нет, нет, только не это! Не хочу ничего слышать про ваши взрослые дела! Дай мне спокойно пожить хотя бы пару лет, пока месячные не начнутся!
        Я демонстративно закрыл уши и побежал прочь, так что маме оставалось только качать головой в недоумении.

* * *
        Пока Немо занималась ремонтом и модификацией внешности куклы, у меня появилась возможность отдохнуть, привести себя в порядок после безумной погони, и даже немного перекусить. Заодно, пробежал глазами по корешкам полученных «сканов» книг. Честно говоря, я ожидал чего-то большего. Большая часть библиотеки Абырвалгара - литература по экономике, юриспруденции, политике и военной стратегии. Своды законов, мемуары знаменитых полководцев. Грэму точно пригодится. А вот наукой Владыка демонов, видимо, не слишком увлекался. И всего несколько книг по магии, которые почти ничего не прибавили к моим нынешним знаниям. Про смену пола - тоже ни слова, впрочем, я на это и не рассчитывал. Похоже, что Абыр-абыр собирал литературу по темам, в которых разбирался хуже всего. И все-таки что-то тут не сходится.
        - Немо. Загляни-ка еще раз в схрон. Мне кажется, там есть «двойное дно».
        Действительно за одной из полок мы обнаружили едва заметную связку рун, уходящую куда-то вглубь металла. Стоило поднести к ним кольцо-ключ Абырвалгара, как металлическая заслонка отделилась от стены и сдвинулась в сторону. В небольшом сейфе лежала всего одна книга. Но зато какая! Личный гримуар Владыки, исписанный сложными руническими схемами и глифами. Крупномасштабная магия! Пылевая буря, электрический шторм, зыбучие пески, огненный торнадо, различные варианты «дыхания дракона» и все прочее в таком духе. Осадные каменные големы и даже, о ужас, тот самый огненный дракон Морбиуса. Правда и списки требований к большинству заклинаний просто заоблачные. Мне такое пока просто не под силу… К тому же, многие чары представлены в виде глифов, то есть их внутреннее устройство я выяснить не смогу. Ну, не удивительно. Такие сложные конструкции не так-то просто держать в голове без Ассистента.
        Еще одно бесценное сокровище - руна телепортации. Если бы я не забыл отключить рентгеновское зрение, то точно бы ее проворонил, ведь руна была нарисована не чернилами, а маной - прямо поверх описания какого-то бесполезного песчаного элементаля. И это при том, что гримуар в принципе невозможно открыть без ключа Владыки, а при попытке взлома срабатывало самоуничтожение. Абыр-абыр, да ты перестраховщик! Насколько я понимаю, телепортация гораздо экономичнее обычных порталов, вместо огромного разрыва в пространстве она делает лишь небольшой «прокол», филигранно сворачивая две одинаковые области пространства и обменивая их между собой. И это очень удобно: можно запросто исчезнуть, а потом появиться в совершенно другом месте. Есть, конечно риск застрять в камне, но по крайней мере, этот самый камень не застрянет в тебе…
        Прямо под руной телепорта находилось еще одна занятная инструкция - о том, как с помощью этого заклинания поместить предмет внутрь орба. Своего рода, пространственное хранилище. Вес объекта при этом полностью сходил на нет. Но, понятное дело, чем крупнее объект, тем больший объем кристалла он занимает. Хотя, в качестве портативного инвентаря - очень удобно. Правда, с тем же успехом, я могу телепортировать вещи и прямо на склад в пещере, так что этот подход лишь позволяет сэкономить немного энергии. Ну, если я окажусь где-нибудь на другой стороне планеты, почему бы и нет?
        Ух-х-х, круто! Теперь я знаю несколько весьма разрушительных заклинаний, и держу пари, даже старина Бранд знает некоторые из них лишь понаслышке. Правда, вслед за этим в моих знаниях зияет огромный пробел - между примитивными заклинаниями мага-новичка Киары, и могущественными чарами Владыки Демонов. Да и силенок на того же «огненного дракона» или «ледяной вихрь» у меня сейчас точно не хватило бы. Дело даже не в объеме маны, эту проблему можно решить накопителями и элтелионом. Просто на поддержание этих стихийных бедствий ежесекундно требуется огромное количество энергии, гораздо больше, чем я могу через себя пропустить. По крайней мере, на данный момент. А для големов требуются элементали - захваченные души низших существ. Причем, не какие попало, а строго определенного вида и качества.
        Похоже, что вся сложная и мощная магия скрыта от посторонних глаз с помощью глифов. Создают их «крутые ребята», вроде меня, которые разбираются не только в магии, но и в физике, математике и устройстве сложных вычислительных систем. А глифы - своего рода защита авторских прав, позволяющая другим магам использовать заклинания, не раскрывая всех секретов их конструкции. Но, если хорошенько понаблюдать за этой магией, и разобраться в принципе ее действия, думаю, я мог бы кое-что сымитировать и переделать «под себя», обойдя все эти ужасные ограничения. За любыми чудесами здесь на самом деле скрыта хитрая «магическая технология», вроде той, что использовал я, создавая быстрым движением цветных огоньков правдоподобные иллюзии «Миража». Руны дают лишь самые базовые возможности, поэтому их знают все. А вот глифы - основа могущества наиболее опытных магов. Не думаю, что их так запросто вносят в учебники. Скорее уж, продают за бешеные деньги, и отчаянно борются с «пиратами» вроде меня. Так что гримуар Главрыбы, в некотором роде, и его мощь, и наследие, и даже богатство.
        Интересно, мальчишка вообще знает об этой книге? Похоже, что нет. Слишком уж легко он посулил мне всю библиотеку отца. Но скрывать от него эту находку, наверное, нет смысла. С таким пособием он быстро сможет набрать достаточно силы, чтобы местным вельможам пришлось всерьез считаться с его «юношеским максимализмом». А если учесть то количество кристаллов, которым он сейчас обладает, даже на своем нынешнем уровне парень вполне сможет использовать некоторые из ужасных заклинаний отца, пускай и в несколько ослабленной форме. Нет, есть конечно риск, что в будущем мы будем враждовать, но к тому времени, скорее всего, заклинания его папаши станут для меня детской забавой. Взвесив все за и против, я решил показать гримуар его законному наследнику, и с удовольствием наблюдал, как взмыли вверх брови Грэма и как загорелись его глаза.
        Мы немного разговорились, и Грэм поделился со мной той частью истории, о которой я почти ничего не знал. Оказалось, что в тот раз, когда похитили детей, я умудрился прижать к ногтю одного из генералов Владыки. Самого настоящего генерала, Карл! Изначально их было десять - «десять пальцев Абырвалгара» - так их тогда называли. И я, будучи в теле шестилетней девочки, нагло обрубил один из них. Сам до сих пор удивляюсь. Да я же практически первый раз кинжал в руках держал! Если бы не магия пространства, которую освоил всего за пару дней до похода, - лежать бы мне сейчас в сырой земле! У шамана даже была своя, мощная «глушилка», прямо как у меня сейчас, просто активировать он ее не успел - ведь я застал его в одном исподнем. Да и не ждал он таких сюрпризов от мелкой соплячки в лохмотьях.
        В общем, словами не передать, в какую передрягу мы тогда попали, и насколько мне повезло. И как сильно детям повезло со мной. Надо сказать, что всех нас ожидала участь, даже более ужасная, чем смерть. Старый изверг экспериментировал с духовной магией, и искал способ использовать души разумных существ для создания более мощных артефактов и заклинаний. Дети нужны были ему, как наиболее податливый «материал» для исследований… Пограничный класс между разумными и неразумными духами. Иронично, что именно от рук ребенка он и принял свое наказание. А вот нечего нас, детей, использовать как расходники!
        Главрыба поднял тогда грандиозную бучу - как же, накануне войны потеряли генерала! Причем самого нужного - артефактора! Всех допросить, всех предателей поймать и немедленно казнить! Даже генералы всюду ходили парами, чтобы друг за другом шпионить. Расследование ничего толком не дало, кроме того факта, что шамана убили порталом. Грэма сначала тоже подозревали, но у него было железное алиби, и в итоге отец назначил его на освободившуюся должность генерала.
        Громить близлежащие деревни Абыр-абыр решил уже потом, в банальной надежде, что противник хоть как-то себя проявит. Думаю, Владыка специально выдумал это бессмысленное, в общем-то, задание, чтобы дать сыну набраться реального боевого опыта. Но потом появилась Ариэль, и мы убили еще одного из «десятки» - краснолицего огра, близкого друга, и чуть ли не одного из наставников Владыки. Конечно, на самом деле это сделал Грэм, но не признаваться же ему в содеянном перед отцом! Огр был старой закалки и больше полагался на свое безумно острое чутье, чем на магию. Это его и погубило - у Грэма не было злых намерений, когда он открывал портал… Такой пощечины ВД не мог нам простить - потому и отправил в Теалос огромное войско. А что было дальше, мы уже знаем.
        Воспользовавшись передышкой, я решил заглянуть в собственные характеристики и распределить очки развития. За время боя Ариэль уничтожила, в общей сложности, почти пять сотен врагов и получила, вместе с опытом за генералов, больше семидесяти тысяч ОР. Если вложить все эти очки в характеристики, мой уровень скакнул бы до тридцать второго! Но характеристики - это не самое главное, поэтому бoльшую часть очков я оставлю про запас. Нет никакой нужды выпендриваться крутыми статами. Гораздо лучше вложиться в парочку полезных навыков. Вот где бы я был без Магии пространства и Ассистента? Нужно хорошенько обдумать, какие способности и квалификации мне следует получить у Системы. Все-таки слишком однобоко я сейчас развиваюсь. Возможно, стоит прокачать и некоторые из моих собственных навыков, а ведь на это тоже потребуются ОР. До эволюции мне еще очень далеко - я едва ли набрал десятую часть Очков, которые требуется для достижения сотого уровня.

* * *
        Имя: Киара. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 22. Возраст: 6. Ранг - Искатель.
        Специальность: Герой.
        ТЕЛ - 120 (100+20). Здоровье - 1320 (1200+120).
        ИНТ - 183 (140+43). Мана - 2196 (1830+366).
        СИЛ - 115 (100+15). Насыщение - 1150.
        ВОЛ - 252 (220+32). Внимание - 2520.
        ЛВК - 115 (100+15). Выносливость - 1150.
        Свободных Очков Развития - 50900.

* * *
        Тело отозвалось на усиление приятным чувством эйфории и сытости. Хорошо-то как! На этом, пожалуй, остановлюсь. И лучше бы никому не видеть этот ровненький списочек… Общие характеристики я довел до сотни - нет нужды жадничать, излишняя слабость тела однажды тоже может оказаться фатальной. Остальное - в волю и интеллект. По опыту я знаю, что пройдет несколько дней, а возможно, и недель, прежде, чем мои возможности действительно возрастут. Надеюсь, у меня не появятся огромные бицепсы? В сочетании с телом шестилетней девочки это выглядело бы довольно неуместно! Насколько я знаю, характеристики не слишком влияют на физическую форму. Разве что, рельеф тела станет более очерченным, да и здоровье в целом станет получше. Зато, пожалуй, я теперь смогу смять в руке подкову, как это иногда делают на спор местные солдаты. Ладони, правда, маловаты. Ну ничего, значит «взглядом» сомну, с такой-то Волей… Ха-ха-ха, уже представляю их лица! Именно Воля отвечает за пиковые параметры магии - силу давления на металл, температуру огня, дальность порталов или плотность воздушной волны. Грубо говоря, она напрямую отвечает
за физическую силу моей Ариэль.
        Как же подмывает сейчас использовать эти сладкие пятьдесят тысяч очков! Но нет, жадная скользкая тварь в моей душе надежно держится за наше общее горло своими холодными, тонкими лапками.
        После гибели Владыки и его генералов открылось несколько новых достижений. Правда у меня до сих пор не было времени на них взглянуть.
        «Великий герой». Вы в одиночку одолели Владыку демонов, и всех его приспешников. Все ваши характеристики повышаются на 10 %.
        «Последний Герой». Вы в одиночку противостояли войску врага, когда все ваши товарищи отступили или погибли. Ваше Здоровье повышается на 10 %.
        «Разрушитель реликвий». Вы стали причиной уничтожения множества ценных реликвий. Повышен шанс разрушить артефакт равного или более низкого класса, чем то, которое вы используете в качестве оружия.
        Ха-ха, да я теперь дважды герой! А ведь у меня еще и Ходячая катастрофа есть. И Ренегат. Какой веселый послужной список-то. И еще этот «Разрушитель»… Моя кукла эпического качества, так что обычные артефакты она сможет ломать, как спички. Главное теперь ни перед кем не спалить свой, совершенно изуверский для малолетки, двадцать второй уровень. Будто бы и не клуб марионеток в школе открыл, а кружок кровавой резни! Впрочем, тут решение вполне очевидное - мне просто нужна кукла-дублер.
        Да, хорошее наследство оставил мне Абыр-абыр. Любо-дорого глядеть! Кстати, я так и не поинтересовался, насколько же он был силен? Заодно и на генералов его глянем. Немо, а ну-ка дай сюда логи сражения, я их полистаю. Где там это достижение? «Эпитафия» Владыки должна быть где-то рядом…
        Но заветной строчки я так и не нашел. В животе возникло неприятное, сосущее чувство, кончики пальцев похолодели, а по спине побежали мурашки. И как прикажете это понимать!? То есть «Великого Героя» Система мне начислила, а «опыт» за убийство - нет? Это вообще законно? Да и тело, которое мы нашли, явно его собственное. Клон? А как же шрамы? Или он каким-то образом сумел сохранить одну только душу? Стал призраком и витает где-то под потолком - ждет пока я усну, чтобы тихонько убить в сновидении? Или превратился в лича и уже штампует где-нибудь в подвале своей крепости армию скелетов из груды древних костей, на которых она построена? А может, попросту переселился в тело какого-нибудь слуги, подает сейчас напитки Грэму и Ариэль, тайком подслушивает их разговоры и давится от смеха. В таком случае, почему я все еще жив? Ситуация может быть и несколько иной - например, его душа сейчас томится в каком-нибудь зловещем магическом сосуде на полке ближайшего сейфа. Смотрит на мою куклу, скрежещет своими призрачными зубами и пытается придумать для нас наиболее ужасное наказание из всех возможных. Я схватился
за голову, запуская пальцы в пышную шевелюру.
        - Немо, дай сводку по всем генералам!
        Хуже некуда. Из восьми поверженных врагов, опыт Система начислила лишь за четверых, включая и здоровяка Борта. Ха-ха-ха! Ну да, с чего я вообще взял, что у них нет какого-нибудь способа снова вернуться к жизни? Например, переродиться. Или они каким-то образом договариваются со своими богами, чтобы те давали им новые тела. Я уже не в первый раз встречаю здесь следы очень продвинутых цивилизаций, держу пари, что сделать клона для них - пара пустяков. Да они в чертовом магическом киберпанке живут! А я расслабился, почиваю тут на лаврах. Убил Владыку, как бы не так! Стоп, но почему тогда Архонт считает… Вот теперь я уже совсем ничего не понимаю. Разве что, Абыр-абыр каким-то образом сумел сохранить свою жизнь в обход Системы. Но он ведь был на побегушках у Архонта! Сам Асмодей у него в голове гм, «гостил»… Вот и думай теперь. У меня даже голова разболелась.
        А еще девчонка-акула. Я в срочном порядке отправил Широ в подземелье - убить парочку рептилий в режиме «автопилота», то есть без моего прямого контроля, в точности, как в бою с Ланти. Результаты неутешительные - никакого опыта мы за ящериц не получили. А значит, я не могу знать наверняка, что Ланти мертва. И то, что она родом из продвинутого мира не внушает мне никакого оптимизма. А ведь она про меня чертовски много знает! Да и сам Владыка у нас в убежище побывал. Хе-хе-хе… Я икнул. Так ладно, отставить панику! Я все еще жив, а значит, на то есть какие-то причины. В любом случае, у нас много работы. Кажется, сон сегодня снова отменяется. Только зелья, только хардкор! Так Немо, нам с тобой пора всерьез заняться безопасностью нашего убежища. И построить парочку новых берлог…
        Я помотал головой. Вот тебе и «наследство» Абырвалгара! И правда, какое выгодное предприятие, эта война, просто нет слов! Надо было выжать досуха всю эту армию и сразу прокачаться до максимального уровня. Но тогда за мной наверняка принялся бы охотиться уже сам Архонт. Кидалово! Попадалово! Я-то, в отличие от всех вас, не бессмертный! Вот тебе и «спас детишек от злого гоблина». Ни одно доброе дело не должно остаться безнаказанным, да? Б-р-р! Ладно, будем собирать информацию и готовиться к худшему. Пока самое простое объяснение - Ланти и Абыр-абыр сейчас не в лучшей форме, чтобы снова лезть на рожон. Либо они просто наблюдают за мной, чтобы потом, в самый подходящий момент, уничтожить одним точным ударом. Ну, или превратить мою жизнь в ад, в зависимости от силы обиды и степени кровожадности. В любом случае, жить мне теперь нужно осторожно… И созданием своей собственной куклы-двойника стоит заняться как можно скорее. Нет, прямо сейчас!
        Приложение: сводка по герою
        Имя: Киара. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 22. Возраст: 6. Ранг - Искатель.
        Специальность: Герой.
        ТЕЛ - 120 (100+20). Здоровье - 1320 (1200+120).
        ИНТ - 183 (140+43). Мана - 2196 (1830+366).
        СИЛ - 115 (100+15). Насыщение - 1150.
        ВОЛ - 252 (220+32). Внимание - 2520.
        ЛВК - 115 (100+15). Выносливость - 1150.
        Свободных ОР - 50900.
        Достижения: «Тяжелые роды», «Вперед ногами», «Прирожденный мыслитель», «Геофагия», «Маг-самоучка», «Пожиратель огня», «Проводник», «Маг-профи», «Убийца гоблинов», «Стойкость», «Бесшумный убийца», «Убийца гигантов», «Вспышка», «Люблю монетки», «Изобретатель заклинаний», «Мастер артефактов», «Мастер материалов», «Ударная волна», «Водомет», «Грандмастер», «Мастер Магии пространства», «Ходячая катастрофа», «Убийца термитов», «Ренегат».
        Навыки: «Ассистент» - 3 ур., «Концентрация» - 3 ур., «Сновидец» - 9 ур., «Обостренные чувства» - 2 ур., «Рывок» - 3 ур., «Скрытность» - 4 ур., «Ночное зрение» - 2 ур., «Чувство маны» - 10 ур., «Управление маной» - 10 ур., «Выход из тела» - 1 ур., «Медитация» - 2 ур., «Малое сопротивление боли» - 1 ур., «Малая регенерация» - 1 ур., «Оценка» - 2 ур., «Стигма» (управление орбом) - 2 ур.
        Стихии магии: «Магия исцеления» - 3 ур., «Магия огня» - 4 ур., «Магия молнии» - 3 ур., «Магия пространства» - 3 ур., «Магия света» - 4 ур., «Магия металла» - 4 ур., «Магия земли» - 4 ур., «Магия воздуха» - 2 ур., «Магия воды» - 2 ур.
        Способности: «Управление сновидением», «Выход из сновидения», «Воображение», «Второе Дыхание», «Мистерия грандмастера».
        Квалификации: «Сапожник».
        ПРИМЕЧАНИЕ:
        Характеристики авантюристов (главные): Адамант: 900+, Орихалк: 650+, Мифрил: 450+, Золото: 300+, Серебро: 200+, Медь: 130+, Железо: 90+.
        Характеристики авантюристов (побочные): Адамант: 300+, Орихалк: 200+, Мифрил: 150+, Золото: 100+, Серебро: 60+, Медь: 45+, Железо: 30+.
        Глава 19. Знакомство
        Восстановив потерянные глушилки, и укрепив стены убежища защитной магией я немного успокоился. По крайней мере, теперь мои враги не смогут напасть внезапно и я успею удрать. Немо уже занимается каркасом моего дублера. А значит, можно позволить себе немного расслабиться. Иначе я скоро вообще не смогу нормально соображать. Так и буду сидеть в рубахе с длинными рукавами посреди обитой войлоком комнаты и тихонько хихикать.
        После нескольких модификаций, смены внешности и одежды, из Ариэль получился вполне симпатичный мальчишка-подросток, с тонкими чертами лица, холодными голубыми глазами и стильной придворной прической с хвостиком - пригодился один из трофеев «парикмахерской» Абырвалгара. Голос куклы тоже пришлось немного изменить. За основу мы взяли тембр Андера. Вот уж чьих образцов речи у нас предостаточно. Шутки ради, я ненадолго сделал лицо марионетки похожим на Грэма, но тот только отшатнулся от такого сходства.
        - А что такого? - возмутился я. - При случае, можем использовать как твоего дублера. Разве ты не знаешь, что почти все правители имеют двойников? Удобно же! Ладно, лучше скажи мне, ты имя подобрал? Я ведь теперь, стыдно сказать, твой личный телохранитель! А ведь по-хорошему, это ты на побегушках у меня должен быть.
        - А? - непонимающе глянул на меня Грэм.
        - «А» - это слишком коротко. Давай хотя бы «Ам». Или «Ал». Почему бы и нет? А что, мне нравится, пусть так и будет! Ал - из Альтеи*! Ха-ха-ха!
        (прим.: Как Ам - из Амбриджа. Это «Алиса в стране чудес», конечно же.)
        Еще один непонимающий взгляд.
        - Не обращай внимания, это все мои нервы. А смысл этой шутки слишком уж долго объяснять.
        - Да я уже понял, что вы - человек несколько… эмм, как бы это сказать.
        - Чокнутый?
        - Эксцентричный. Я хотел сказать эксцентричный.
        Да что это с ним? Ведет себя, как побитый щенок. Я что, настолько сильно его напугал? Или он вообще по жизни такой? Э-э-э, нет, так дело не пойдет. Ты же будущий правитель! Правитель должен отвечать гордо. Даже палачу в день своей собственной казни.
        - Да расслабься ты хоть немного! Честное слово, знал бы ты, с кем говоришь… Слушай, а может, и правда, нам уже стоило бы познакомиться лично? Только поклянись никому мой секрет не раскрывать, хотя бы ближайшие пару лет. А там, думаю, мне уже все равно будет. Обещаешь?
        Так или иначе, нам этого не избежать. А если он все время будет бояться мне слово поперек сказать - нет в таких условиях невозможно работать!
        - А это точно необходимо? - Грэм явно занервничал. - Нет, я, конечно, никому никогда ваших секретов не выдам, клянусь!
        - Вот и славно. Тогда встречай великого и ужасного меня!
        …
        - Вот черт, у вас тут кругом защита. Плакало мое эффектное появление! Ладно, может тогда лучше ты ко мне? У тебя же тут есть стабильный портал? Я введу координаты и пароль.

* * *
        В маленьком подземном саду, заботливо украшенном светящимися кристаллами и грибами, прямо внутри каменной арки, что ведет к небольшому теплому пруду, открылся портал. Оттуда вышел худощавый юноша с растрепанной прической и рассеянным взглядом. Повертев головой, он обратился к девчушке лет шести, что беззаботно качалась в самодельном гамаке неподалеку от воды:
        - Здравствуй малышка, меня пригласил Мастер. Ты не могла бы провести меня к нему?
        Девочка нехотя поднялась, смерила его высокомерным взглядом, картинно приставила растопыренные пальцы к подбородку, и произнесла, наигранно взрослым голосом:
        - «Я и есть твой мастер»…
        Грэм только и мог, что растерянно хлопать глазами.
        - Ха-ха-ха! - залилась она звонким смехом. - Да шучу я, шучу! Ты бы видел свое лицо, ха-ха-ха! Конечно, я тебя проведу.
        И она требовательно протянула к нему раскрытую ладошку, изобразив жест, до боли понятный любому туристу. Грэм пошарился по карманам, и, ничего не найдя, стянул с пальца золотое кольцо с каким-то защитным заклинанием. Кажется, это «Водное дыхание»?
        - Щедрый! - одобрительно констатировала девочка, - это хорошо! Пошли!
        Грэм послушно последовал за ней по лабиринтам подземных ходов, то и дело оглядываясь на снующих повсюду людей и праздно бегающую по лабиринту ребятню. Кукла мастера так и осталась на обратной стороне, оставив его наедине с этой странной девчонкой. Раз так, значит все в порядке. Далее следовал довольно просторный зал, где множество взрослых что-то бурно обсуждали и праздновали. Скорее всего это те самые беженцы из Теалоса, которые должны были сегодня погибнуть, но благодаря милосердию своего покровителя празднуют победу. Несколько раз на них удивленно косились, но вопросов никто не задавал - все были слишком увлечены торжеством. Наконец, они подошли к небольшой двери, в которую девочка осторожно постучала.
        - Киара, это ты? Входи. - раздался оттуда сипловатый голос.
        В крохотной комнатушке, или, скорее даже «нише», помещались только кровать и небольшой столик. Разительный контраст с пышными залами, из которых он сам только что прибыл. Хотя, конечно, учитывая количество укрывшихся здесь беженцев, и эту скромную лачугу можно было считать огромной привилегией.
        - Как вы, мастер? - спросила девочка, - вам уже лучше?
        - Да что мне сделается? Все уже в порядке, просто немного устал. Лучше расскажи, как там твоя подружка? Не пострадала, надеюсь?
        - Отдыхает. Я, пожалуй, насильно запру ее тут на несколько дней. Последнюю неделю она по-моему вообще не спала. Пускай отдохнет как следует!
        - Ты сама-то как еще на ногах держишься, девочка? Не ожидал от тебя такой прыти сегодня! Ты хоть сама понимаешь, что сотворила? Я-то думал, что нам с Лигуром тяжко придется, но мы будто под железным колпаком сражались!
        Грэм удивленно посмотрел на свою проводницу. Так, оказывается, она - вовсе не случайная встречная. Ученица мастера? Причем, судя по всему, это она вполне успешно сдерживала магов отцовской армии. А ведь их было не меньше дюжины… Монстр, а не девочка!
        - Вы еще не видели, что было потом, мастер, - тихо пробормотала она.
        Грэм удивленно моргнул. Финальная серия крупномасштабных заклинаний, обратившая в бегство всю армию - тоже ее рук дело? Но это же значит… Даже если забыть об огромных объемах маны - мастер наверняка снабдил ее накопителями - но Грэм отлично понимал, что выполнить такой трюк в одиночку попросту невозможно, если ты не владеешь пространственной магией. Вот тебе и «девочка на побегушках». Да за таких детей некоторые могущественные кланы настоящие войны развязывают! Теперь понятно, почему наставник взялся защищать этот крошечный и никому не интересный, в общем-то, поселок. Что ж, одной загадкой меньше…
        Он тряхнул головой, отбрасывая неуместные мысли. Понятное дело, что такой великий мастер и не взял бы в ученики кого попало!
        - Для меня честь познакомиться с вами, наставник! - воспользовавшись паузой, Грэм счел уместным, наконец, поздороваться.
        Девочка тоже спохватилась и принялась объяснять.
        - Мастер Бранд, я тут подобрала одного парнишку, беженца, он тоже талантливый волшебник, и я подумала, может, вы и его потренируете вместе с нами? А то, так уж вышло, что на своих прежних учителей он больше не может полагаться… сами понимаете, война, и все такое.
        Грэм мысленно усмехнулся. Надо же, кажется, девчонка даже пытается честно отработать свою непомерную награду, вот только они-то с мастером хорошо понимают, что ему никакие рекомендации не требуются!
        - Ваши марионетки просто удивительны, Мастер, я никогда не видел ничего подобного! - восхищенно добавил он и поклонился.
        - А-а-а, так Киара уже показывала тебе своих кукол? - улыбнулся старик. - Но она, как всегда, скромничает. Я в марионетках вообще ничего не смыслю. Так что это все - ее собственные игрушки. А что касается тренировок, почему бы и нет? Одним учеником больше, одним меньше, после этой безумной войны я уже совершенно ничему не удивлюсь.
        Грэм так и стоял, хлопая глазами, переводя взгляд с мастера на девочку и обратно. Что? Но как же… Что это должно значить? И кто из них кто? Получается, настоящим мастером марионеток все это время была…
        - Но погоди-ка, Киара, а как же ты его сюда привела?
        Девочка недовольно скривилась.
        - Как, как, порталом, конечно, как же еще? А то вы не знаете, что тут все выходы и входы наглухо запечатаны.
        Девчонка! Так это правда? Пространственный маг и мастер марионеток, нет, скорее всего уже грандмастер, судя по тому, что Оценка ее куклы выдает совершенно безумные показания. Довольно смелое решение, надо признать, особенно для шестилетний девочки!
        - Сколько раз мне тебе повторять, как это опасно - раскрывать свои секреты незнакомым людям? - мастер Бранд принялся отчитывать ученицу.
        Киара нахмурилась, сжала кулачки и сама бодро перешла «в наступление».
        - Он не незнакомый, ясно? Я уже его видела раньше. И, и, и… он талантливый и сильный. А еще, щедрый и о слабых заботится. К тому же, он поклялся сохранить мой секрет. Ну, что мне надо было делать? Оставлять его этим демонам на растерзание? Все равно, что своими руками убить. Не могу я так!
        Мастер поднялся с постели, подошел к ним поближе, заглянул как показалось Грэму, чуть ли не в самую его душу, и, положив руку на плечо, проникновенно произнес:
        - Юноша, если в тебе есть хоть капля благородства, сохрани в тайне то, что ты видел. Вам сейчас это может казаться прихотью старого мастера, но уверяю вас, в таких делах замешаны силы, с которыми вы оба не захотите иметь дело.
        Потом он точно так же обратился к Киаре.
        - Девочка, ты уникальна! Не дай своему таланту пропасть даром. Или, что еще хуже, попасть в чужие, порочные руки. Будь впредь более осмотрительной!
        Девчонка обиженно надула губы.
        - Я всегда осмотрительна! Всего-то двое про это знают. И я еще ни разу не пожалела о том, что доверилась Ариэль. Вас послушать, так я всю жизнь должна провести на чердаке под матрасом, чтобы «такое сокровище» никто никогда не нашел!
        Бранд расхохотался.
        - Ну, Юла, ну, чертовка! Ладно, уела. Идите ребятишки, развлекайтесь. Еще успеем наговориться.
        Киара распахнула дверь, и подтолкнула остолбеневшего Грэма к выходу:
        - Ну что, пойдем, салага, покажу тебе лежанку, на которой ты будешь сегодня спать! Извини - условия у нас спартанские, но что поделать? Это тебе не императорские покои! Ха-ха-ха. Что, снова купился? Да шучу я, шучу. Я же тебе говорила, расслабься, все гораздо проще, чем тебе кажется! Хотя, у нас тут действительно есть пространственная защита, так что убежать от меня тебе было бы несколько затруднительно. Ну как, пришел в себя? Эй, скажи хоть что-нибудь. Ау! Земля вызывает Грэма, прием!
        - Так значит, это и правда была ты? Все это время?
        - Ну так я же тебе с самого начала сказала: «я и есть твой мастер». Ха-ха-ха! И ты снова сделал такое лицо. Боги, я никогда не устану пересматривать этот спектакль. Отличная разрядка! Даже мое паршивое настроение прошло. Немо, ты все записала? Хочешь, я тебе твое лицо покажу? Вот, полюбуйся. Всегда такое выражение делай, когда твои подчиненные несут какую-то чепуху. Краснеть и потеть начнут как миленькие!
        - Но… Зачем тогда ты… Вы…
        - Не, ну, давай уже на «ты»!
        - Зачем ты познакомила меня с этим… пожилым магом?
        - Как зачем? Тебе же нужно продолжать учиться, становиться сильнее. И в окружении отца, как я понимаю, ты почти никому не можешь доверять. А мастер Бранд будет считать тебя обычным беженцем и учить наравне с нами, вернее, со мной и Ариэль. Да, мой мастер пока не в курсе, что она - просто еще одна кукла, так что не выдавай нас, пожалуйста. Что? Не смотри на меня так! Знаешь, как сложно быть ребенком? Эти взрослые вечно считают тебя каким-то неразумным младенцем. Ты просто не представляешь, как это меня достало!
        Тут уже Грэм, наконец, не выдержал, и, впервые за все это время, улыбнулся. Сперва едва заметно, но потом улыбка становилась все шире и шире, пока он не принялся наконец, от души хохотать, благо в общем зале и без нас стоял шум да гам. Смеялся он долго, до колик в животе, утирая слезы рукавом. Так вот как выглядит та самая «кость в горле» великого Абырвалгара? Именно так за глаза называли неизвестного мага пространства покойные генералы. Столько усилий он приложил, чтобы найти хоть каких-то союзников и исполнить последнюю волю отца, но в итоге все проблемы разрешила она - девчонка-вундеркинд, собравшая в тайне от взрослых супер-марионетку, просто чтобы ее принимали всерьез! Что за безумный поворот судьбы?
        - О, вижу, тебя проняло, - девочка широко улыбнулась. - Наконец-то! Ну вот, другой разговор - теперь с тобой вполне можно иметь дело. Давай, пошли, у нас еще полно работы!

* * *
        - И ведь не постеснялась еще и денег просить за свою экскурсию! - посетовал на меня Грэм, когда мы вернулись в кабинет. Точнее, вернулся только он один, ведь я сам остался в пещере. - Ну ты даешь!
        - А что, тебе теперь жалко? Я же простая деревенская девчонка, а не какой-то там, увешанный золотом, великий магистр. Каждая монета на счету! У моих родителей, между прочим, теперь даже дома своего нет. Твоими, между прочим, стараниями!
        - А как же этот твой огромный орб? Я так понимаю, ты его от нашего покойного артефактора получила?
        - И что, думаешь, шестилетней девочке будет легко объяснить взрослым дядькам, откуда у нее кусок элтелиона на несколько сотен золотых? Дурак ты! Я даже Ариэль построила на свои собственные деньги, честно заработанные, между прочим!
        - Ладно, извини, я про это не подумал. Еще и богатствами отца тебя… соблазнял. Но слушай, почему же ты тогда не взяла себе ничего?
        Я отмахнулся.
        - Одно дело, защищать родной поселок от огромной армии, и сражаться с ее генералом, рискуя собственной жизнью. И совсем другое - убить человека и брать за это деньги. Это та грань, за которую мне не хотелось бы переступать. А золото - найдется. К примеру, ты бы мог платить мне зарплату. Я же теперь твой телохранитель, так ведь? Полагается мне зарплата?
        - Солдаты в армии служат почти бесплатно. Это их долг перед родиной.
        А еще ради возможности получить Очки Развития. Ну да, ну да, «бесплатно».
        - Ой, ужас какой! Но я-то не твой солдат. И даже не подданный империи. Считай - наемный авантюрист. Причем, золотого ранга, как минимум!
        Моя кукла протянула руку во все том же требовательном жесте.
        - Что? Да тебя тут даже нет! Я с куклой твоей разговариваю!
        Ну вот, а я его еще хвалил, щедрым называл. Или он сам надо мной посмеивается? Это хороший знак. Вот только я тоже в долгу не останусь!
        - Слушай, а ведь точно! Кукла-то у меня эпического класса. То есть по рангу еще выше считаться будет! Ай-яй-яй, чуть не продешевила! Немо, ну-ка поищи по бумагам прецеденты, сколько может стоить аренда такого артефакта государством?
        - Ладно-ладно, я все понял! Просто шутка. Вот, держи свой золотой!
        - Что, всего один? Ну ладно, это уже другой разговор!
        Я тут же расплавил монету и стал вытягивать ее в длинную тонкую спираль. Давно у меня одна идея крутится в голове, надо ее воплотить в жизнь.
        - Эй, ты что творишь?
        - Что, что. Расходный артефакт. Пространственный. Вот представь, пришли враги по твою душу, а ведь если ты на папино кресло метишь, то они и правда придут, причем, очень скоро. Так вот, окружили нас, глушат портальную магию, а мы с тобой раз - вынимаем из кармана переносной портал. И - только они нас и видели!
        Наложив на подобие древней магнитофонной пленки нужные руны, я снова свернул ее в плотный рулон - почти не отличимый от давешней монетки. Лента тонкая, но это не беда, что-то подобное я уже делал внутри рук Ариэль, нынешнего Ала, - «высоковольтные» шины передачи магической энергии.
        - А-а-а, да, у отца были такие артефакты. Он с их помощью диверсионные группы в защищенные крепости перебрасывал. Но эти порталы довольно громоздкие - в карман не спрячешь. А эта твоя ниточка испарится, едва ты активируешь магию. Проще тогда уже прямо в земле портал делать!
        Вместо ответа, мой Ал щелкнул пальцами, подбрасывая монетку, и та, сделав несколько оборотов, развернулась в воздухе, образуя довольно крупное, в человеческий рост, овальное кольцо. Золотая нить мгновенно раскалилась добела, а внутри овала открылся портал - показывая вид на крепость с высоты птичьего полета. Я, в который раз, полюбовался на растерянную рожу Грэма и отключил артефакт.
        Раскаленная нить перестала светиться, и принялась медленно вращаться в воздухе, постепенно остывая. В конце-концов, я обновил «сгоревшее» заклинание, снова свернул ее в подобие монетки и бросил в карман. На коже куклы остался отпечаток - монетка оказалась слишком горячей. Надо будет продлить действие рун поглощения тепла. Но Алу-то без разницы - он все равно не может обжечься. Грэм смотрел на мои манипуляции во все глаза.
        - Но… как тебе это удалось?
        Я хмыкнул.
        - Как, как. Коммерческая тайна! Может тебе еще и чертежи Ариэль показать? Хоть я и моложе тебя, но я уже грандмастер. Советую тебе об этом не забывать! Вот, держи. Только сегодня и только для тебя по невероятной скидке в девяносто процентов: десять золотых!
        - Чего-о-о? За одну монету? Ты что, совсем… Хотя, если подумать…
        - Вот-вот, подумай. Например о том, что будет, если такая «монетка» попадет в защищенный от порталов особняк кого-то из твоих врагов.
        Конечно, золото - плохой накопитель, и такой портал нельзя открыть слишком уж далеко, без дополнительной подпитки. Но эту проблему тоже можно решить. Если монетка будет использоваться в качестве «якоря» а энергия - подаваться с противоположной стороны червоточины, то расстояние значения не имеет.
        - Хорошие кошельки обычно снабжены сигнализаторами, - задумчиво ответил Грэм. - Иначе было бы слишком легко подбросить кому-то бомбу, например.
        - Но не всем слугам такие хорошие кошельки по карману, ведь правда?
        - Правда, - неохотно согласился Грэм, и потянулся за собственным кошельком.
        - Любая необычная возможность, о которой не знает враг, может дать нам стратегическое преимущество. Мне уже самой кажется, что я продешевила. Утешает то, что они одноразовые, а делать их умею только я.
        Глава 20. Адъютант
        Грэм отсчитал десяток золотых и, приняв из рук Ала портативный портал, тут же отдернул ладонь - монетка все еще была очень горячей. Он принялся дуть на нее, перебрасывать из руки в руку, будто горячую картошку, но потом сразу же спохватился, и подвесил ее в воздухе магией металла.
        - И все же, я не понимаю, - пробормотал он, потирая обожженные пальцы, - как тебе удается творить все эти безумные вещи? Супер-кукла, неотличимая от человека, магия иллюзий, которую в нашем мире считают утерянной вот уже три столетия, непонятное оружие, которому даже мой отец не смог ничего противопоставить, да и просто то, как ты управляешься с теми же книгами, например. Все это никак не укладывается в моей голове! То, что говорила Ланти - правда? Ты не из этого мира?
        Кажется, Грэм включил, наконец, мозг и начал задавать по-настоящему важные вопросы. Очень неудобные для меня вопросы, надо сказать! А вот прямо сейчас я как-то не готов делиться с ним своими секретами. Такое доверие нужно еще заслужить! К тому же, Грэм - личность публичная, и если наш Архонт решит залезть ему в голову…
        - Ну, я обещала тебе личное знакомство, а не краткий экскурс во все мои тайны. Скажу пока только одно: у меня есть особая способность, аналитического типа, которая и позволяет мне совершать большинство из этих, как ты выразился, «безумных» вещей. Например, строить очень сложные штуки, вроде моей Ариэль. Или с одного взгляда запоминать содержимое книг. Иногда - даже расшифровывать незнакомые мне языки. А твоя библиотека - не единственная, которую мне удалось «пролистать». Сечешь, к чему я?
        - Ассистент… Так вот с кем ты все время разговариваешь! Да, отец мне как-то рассказывал о такой возможности. Но в Системе она стоит запредельно дорого. На те же двести тысяч можно спокойно до мифрилового ранга прокачаться. И получить ее как «Дар» невозможно. Это же финальная способность в очень длинной ветке навыков!
        - В качестве Дара я выбрала магию пространства. А Немо со мной с самого рождения нянчится. Можно сказать, вторая мама! Откуда взялась? Да понятия не имею!
        - А, точно, у тебя же еще и пространство есть, - он задумался. - Тогда, возможно, это способности нефилима, или что-то подобное. Хоть я о таком и не слышал. Обычно врожденным нефилимам достаются способности более… Как бы это сказать…
        - Практичные?
        - Скорее, узконаправленные, боевые.
        - Способность быстро обрабатывать информацию - тоже оружие. Пусть и не настолько очевидное. Особенно в комбинации с магией. С помощью Немо я могу даже стрелы на лету порталами ловить. А что еще за нефилимы? Я знаю только, что это следующая ступень эволюции, но что конкретно она дает? Можешь рассказать подробнее? В книгах все как-то очень расплывчато.
        - Я тоже не в курсе всех деталей. Просто иногда рождаются люди с особыми возможностями - настолько ужасными, что их поступки способны повлиять на судьбу целой страны или даже мира. Ну, или если прокачаться до сотого уровня, можно получить такую же способность.
        - Магия пространства тоже вполне ужасает.
        - В какой-то мере. Грань тут, конечно, тонкая. Но представь, что ты можешь, например, узнать наперед свое ближайшее будущее, принять облик любого человека, полностью подчинить себе его волю, или перейти в иное измерение и оттуда безнаказанно убивать своих врагов.
        А вот насчет смены облика - очень интересно. Так вот почему я не нашел в Системе навыков оборотня или шейп-шифтера! Выходит, такую способность можно получить только после эволюции в нефилима. А ведь это - довольно простой выход из моей, гм, неловкой ситуации со сменой пола. Впрочем, наверняка это не единственный способ изменить свое тело. У нефилима может быть всего одна суперспособность, и потратить такую редкую возможность на эмм, «возвращение недостающих частей тела»… Непростой выбор!
        - Короче, в мире магии есть свои «герои».
        - Не обязательно. Да, иногда им удается стать Героями или Владыками. Но чаще всего, стоит хоть раз проявить свои способности, как их прибирают к рукам могущественные правители и используют в своих целях. Можно сказать, на них постоянно ведется охота. Очень немногим удается выжить, развить свои способности и занять достойное место под солнцем. По крайней мере, не в качестве узника и раба…
        На лице Грэма явственно проступила грусть. Кажется, его знания в этой области совсем не теоретические. Впрочем, к нашей портальной маги все это тоже относится. Я кивнул:
        - Не самая завидная судьба. Наверное, мастер Бранд по той же причине советует нам скрывать магию пространства.
        Грэм отрицательно покачал головой.
        - При всей редкости и полезности портальной магии, она - лишь разновидность магии. Есть немало пространственных артефактов, пускай даже дорогих и редких, да и защититься от порталов не так уж сложно. В крупных странах, вроде вашей Альтеи, маги с таким даром рождаются чуть ли не каждый год. А вот способности Нефилимов невозможно воспроизвести в артефактах, от них нельзя защититься, во всяком случае, напрямую. Говорят, что Боги так развлекаются, подбрасывая в мир смертных возможности, которыми в норме могут владеть только Архонты или даже Демиурги. Это нарушает устоявшийся баланс сил, вносит элемент неопределенности и разнообразия.
        - А ты многое об этом знаешь.
        - Ну, да, у меня же… отец этим очень интересовался. Он ведь правитель, и сам разыскивал таких уникальных людей.
        Я хмыкнул. Не хочет рассказывать. Ну и ладно. Я и сам до сих пор не рассказал ему про то, что его отец, возможно, выжил. В какой-то степени. Ну и ладно. Если бы Абырвалгар хотел, то уже давно был бы здесь. Скорее всего, он просто опасается гнева Архонта или что-то в таком роде. Так что Грэм пока может спать спокойно. В отличие от меня!
        - Давно хотела спросить, как так вышло, что и у тебя, и у твоего отца есть магия пространства? Я сначала даже решила, что ты - приемный, но потом отбросила и эту теорию. Слишком уж вы с ним похожи.
        Грэм усмехнулся.
        - Конечно же я не приемный. Все довольно просто. Система не всегда раздает мощные способности случайным образом. Каждый год она отбирает несколько лучших претендентов и распределяет самые лучшие «Дары» между ними.
        - Так вот почему ваши богатеи своих детей с пеленок мучают! Бедняга, Грэм, я уже тебе сочувствую! Сильно тебе досталось?
        - Да, нет, что ты! Отец сам со мной занимался и все наши тренировки были похожи на игру. Он ведь тоже прошел через такое в детстве, а потому знал много разных хитростей.
        - Но… Разве не проще для прокачки убивать разных монстров, или… Ну, всяких осужденных на смерть преступников?
        - Нет, к счастью, это не так работает. Система прекрасно отличает твою собственную силу от заемной. Хотя, некоторые недалекие вельможи продолжают верить в эту байку и губят сотни ни в чем неповинных рабов… Но никто из их ленивых отпрысков так и не получил хорошего Дара, насколько я знаю. Про десятки замученных детей-рабов я вообще молчу! Отец старался это пресечь, хотя бы на наших землях, но эти дураки плевать хотели на его законы.
        - Слушай, я вот в толк не возьму, ты так рассказываешь, будто твой отец - нормальный вообще мужик, а никакой не злобный диктатор!
        - Да так оно, в общем-то и было… Ну, до войны. А потом он будто сам не свой стал! Я не знаю, что случилось, но его как будто подменили.
        - Может, это из-за стресса? Или он узнал что-то ужасное, из-за чего и решил начать войну? Или ему ваш Архонт угрожал.
        - Нет, - твердо ответил Грэм, - с ним что-то сделали. Что-то плохое. Он словно другим человеком стал. Иначе не посадил бы маму в тюрьму, и ни за что не стал бы меня избивать.
        - Поэтому ты и решился его предать?
        - Ну, да, - он замялся. - Ладно я все-таки тебе расскажу. Дело в том, что отец САМ предупреждал меня, что такое может случиться. Незадолго до войны. И он просил… - его голос дрогнул, видно было, что Грэму чертовски трудно об этом говорить. - Он взял с меня клятву, что я остановлю его. Убью, если потребуется. Такова была его собственная воля.
        Он опустил взгляд и шмыгнул носом. Да уж, убивать родного отца по его собственной просьбе… То еще завещание! А я, как дурак, до сих пор не рассказал ему, что Абыр-абыр каким-то образом умудрился выжить. Но тогда выходит, что и наш Владыка в этой истории - всего лишь жертва? И кажется, я уже догадываюсь, чья… Магия разума - очень опасная штука. Простые смертные к ней доступа вообще не имеют.
        Я стал взахлеб пересказывать Грэму свои недавние открытия о том, что его отец, скорее всего, не погиб окончательно. Но, судя по реакции, не слишком-то его удивил.
        - Я тоже подозревал что-то подобное. Надеялся… Хоть и не знал наверняка. Наверное, у отца был какой-то план и на этот случай. Например, у него мог быть контракт с кем-то из светлых Богов, с возможностью воскрешения. Или он подался в некромантию… Церковь за этим строго следит, и грозится нарушителям ужасными карами, вплоть до уничтожения изначальной души. Но время от времени появляются новые слухи об очередном скоплении нежити.
        Все-таки падлюка ты, Грэм! И ведь знал же, наверняка знал, чем все это обернется. Просто взял, и скинул на меня все свои проблемы! Но сейчас меня больше интересует другое.
        - Думаешь, он уже пришел в себя? В смысле, он больше не находится под чужим контролем?
        - Сложно сказать. Если его телом завладел кто-то посторонний - то скорее всего да. А если речь о магии Разума… думаю, отец и сам не знал, что произойдет. В таких тонкостях разбираются разве что, Архонты. Ты боишься, что он придет мстить?
        - Конечно боюсь! Он же теперь знает, кто я на самом деле. И добраться до меня нетрудно, по большому счету, - тут я уже и сам всерьез начал злиться. - А ты все знал, и ничего мне не сказал! Ничегошеньки! Подставил меня - причем, уже дважды! Ты хоть понимаешь, что я сейчас просто уйду, а завтра на месте твоей хваленой крепости будет дымиться огромный кратер?! И, да, мне плевать, что скажет ваш Архонт!
        Парень насупился, сжал скулы.
        - Я не знал, что так будет, ясно? - кажется, его тоже прорвало. - Не знал, что ты просто ребенок, что отец сумеет выжить, не знал, как вообще выйти из этой ужасной ситуации! Сам я с ним справиться не мог, и никто из генералов не решился его предать. Все вышло из-под контроля, каждый день гибли тысячи людей и в любой момент мог погибнуть я сам! Это был мой единственный шанс, понятно?!
        Несколько секунд мы сверлили друг друга злыми взглядами, тяжело дыша. Если старина Абыр-абыр и правда за нами следит, то со стороны это наверное даже забавно выгля… Проклятье. Мы что, уже ругаемся как какая-нибудь «парочка»? Нет, нет, нет! Почему? За что? Как я вообще докатился до жизни такой? Кто-нибудь, скажите мне, что это просто сон! Нет, мне срочно нужен план, как заставить нынешнего Архонта люто возненавидеть этот мир, чтобы он свалил отсюда как можно скорее! Но только так, чтобы этот самый мир не разрушить да и самому не попасть под его праведный гнев. Если такое вообще возможно… Как говорил один книжный герой, «а ты в курсе, что количество условий, которыми можно усложнить задачу, прежде чем она станет нерешаемой, ограничено?»
        Я в который раз за этот безумный день схватился за голову, а затем просто осел на землю и принялся тихо смеяться. Все, приехали. Кажется, мой лимит потрясений на сегодня окончательно исчерпан. Или я сейчас пойду спать, или завтра окажусь в каком-нибудь приюте для сумасшедших. Потому что вряд ли здесь такое вообще лечат. Ну, а с моей магией, Ассистентом и телепортацией наш приют точно прославится на весь мир, как отличное место, где любой может гарантированно сойти с ума. Всего за десяток золотых. Какая замечательная бизнес-модель…
        - Эй, ну ты чего? - обескураженный Грэм присел на корточки, и явно собирался меня успокаивать. Только этого не хватало!
        - Уйди, противный. И без тебя тошно.
        - Просто выслушай меня. - Грэм тоже уселся на землю и принялся терпеливо объяснять. - Если отец пришел в норму, то он не станет мстить, За это я ручаюсь. К тому же, он до сих пор никак себя не проявил. И это тоже хороший знак. По крайней мере, он чего-то боится, а значит у нас есть время. Я не зря все время твержу про маму. Если мы сумеем ее освободить - то даже отец не посмеет выступить против вас обоих!
        Я помотал головой, пытаясь собраться с мыслями. Значит у этого парня все-таки есть какой-то разумный план? А если здесь появится нормальный, разумный взрослый, который по силе сравним хотя бы с генералами Владыки, глядишь, у нас появятся неплохие шансы во всем разобраться… Ладно. Кажется, сон мне все-таки не светит. Если я все-таки чокнусь, чур, мой приют будешь спонсировать ты, Грэмс! Хорошо. Мама, так мама. Даже про досрочное знакомство с родителями шутить не буду. Я поднялся, устало массируя виски. Проклятье, что я творю? Это ведь даже не мое тело!
        - Давай сюда свои бумаги, горе ты мое. И чтобы больше никогда меня так не подставлял, слышишь?!
        - Клянусь! - Грэм приложил кулак к груди и склонил голову в традиционном жесте верности военной присяге. Вот-вот, помни свое место, мальчишка!
        Я забрал со стола приказ о переводе пленника, кольцо Владыки и шестиугольную керамическую плитку-печать с рунными узорами. Пора браться за дело? А, блин, еще кое-что.
        - Слушай, я ведь вроде как новенький и лицо мое никто не знает. Меня не повяжут патрульные на первом же перекрестке?
        Грэм улыбнулся.
        - Не беспокойся. На тебе сейчас не просто одежда - на самом деле, это парадная форма адъютанта. Все знают, что отец их меняет, как перчатки, порой по несколько раз в день. Особенно с тех пор как началась война. В лучшем случае, на тебя будут смотреть как на пустое место, в худшем - начнут обращаться как со смертельно больным или приговоренным к казни. Просто игнорируй их, если не хочешь, чтобы тебя завалили бесплатной снедью и выпивкой.
        Вот как. То есть я теперь займу место бедолаги переговорщика? Не слишком обнадеживающее начало для жизненно важной операции… Кстати, Гилберта тоже надо бы не забыть отпустить восвояси. Правда, ради этого придется устроить дома небольшой саботаж.

* * *
        Минут двадцать Ариэль бродила по хитросплетениям проулков и коридоров замка. Довольно пустого замка, надо заметить. Но это неудивительно, ведь бoльшая часть гарнизона крепости сейчас наверняка задействована в военном походе. Редкие патрули, сочувственно отдающие мне честь типичным для этого мира жестом, снующая туда-сюда прислуга с тележками, нагруженными провизией, несколько лавок ремесленников - вот и все, что встретилось мне по дороге. На зубчатых башенках тоже порой виднеются силуэты дозорных. Думаю, сейчас крепость уязвима как никогда, и это надо иметь в виду. В крайнем случае, перебросить сюда порталами несколько элитных гарнизонов. Таким положением дел наверняка кто-то захочет воспользоваться.
        Крепость представляла собой что-то вроде восьмигранной ступенчатой «матрешки». Чем ближе к центру - тем выше каменные кольца. И в центре, естественно, высоченная башня резиденции, от которой во все стороны расходятся «лучи» более тонких перегородок. Но несмотря на всю красоту и монументальность постройки, оставляла она гнетущее впечатление. Не страх и не отвращение, а какую-то смутную тревогу, предчувствие беды. Собственно, как и подобает убежищу Владыки демонов. За высокими стенами простирались вдаль лабиринты улиц - замок располагался в самом сердце нынешней столицы, под названием Холмгаст. Впрочем, высокий статус города - чистая формальность. Империя Гензо достаточно велика, и за этот титул вполне могли бы побороться десятки гораздо более крупных и влиятельных городов. А Холмгаст - всего лишь главный форпост человеческих земель, крошечного островка моей родной диаспоры в океане демонических рас. И только роль «резиденции императора» выделял сейчас эту крепость на фоне остальных.
        Мое недолгое путешествие каким-то образом снова привело меня к башне, точнее, ее самому основанию. Там, прямо в скале, на которую опиралась крепость, была прорублена сеть ветвистых коридоров - настоящее подземелье. Судя по карте, которую дал мне Грэм, лабиринты ходов тянулись очень далеко, и держу пари, что «корни» этого сооружения впивались в камень так же основательно, как стремилась ввысь его «крона». Наверняка где-то там и потайные выходы есть. Понятно же, что если крепость возьмут штурмом, это место станет последним убежищем для сил сопротивления. А пока, оно просто служит огромной тюрьмой. Ну да, если хочешь быть «успешным» диктатором, тебе нужны тюрьмы. Много тюрем! Чем больше, тем лучше.
        Начальник этого замечательного места, - крепкий пожилой бородач в дорогом кителе, расшитом золотом, и с изящной шпагой на поясе, приветствовал меня довольно тепло, даже радушно. Вряд ли у него сейчас много посетителей. Страдает небось дедуля, что ему приходится протирать свои драгоценные штаны в этом подвале, в то время, как его коллеги по цеху занимаются всякими «интересными делами», то бишь, воюют.
        - О-о-о, новенький! - хрипло пробасил он. - Проходи, малыш, садись, выпить хочешь?
        - Спасибо, конечно, но я на службе и пришел по делу.
        - Тоже правильно, наш император не любит проволочек. Да и пьяниц тоже не любит. А злить его сейчас не следует. Даже кому-то вроде меня… - несколько секунд он задумчиво барабанил по столу пальцами. - Ну, так что, рассказывай! Как тебя угораздило так попасть? В смысле, на эту ужасную должность. Чем-то провинился? Или просто карта неудачно легла?
        Кажется, он так вежливо пытается выяснить, не проигрался ли я в пух и прах. Что и таким способом можно на эту «сказочную» должность угодить? Серьезно?
        - Да нет, я сам вызвался.
        Бородач посмотрел на меня, как на душевнобольного. Впрочем, тут я совершенно не в обиде. Да, наверняка именно так все и обстоит на самом деле. Любой нормальный человек на моем месте отсиделся бы в подземном убежище, а не пытался влепить звонкую пощечину Владыке в надежде что тот сразу же одумается, и повернет свою армию назад. Шо тут сказать? Идиёт!
        - Ну, дело хозяйское. Уж не знаю, что там у тебя семья, дети… Абырвалгар, конечно, пособия исправно платит, но все же, как по мне, дурная это затея! Детям живой отец нужнее денег. Послушай моего совета, изловчись ногу или руку сломать, где-нибудь в глуши, так чтобы его императорскому величеству было легче нового мальчишку на службу взять, чем тебя разыскивать и лечить. Может и пронесет. Было у нас несколько таких случаев. Счастливчики! Правда четверо из них сейчас у меня сидят… на хлебе и воде. Не повезло им, попались. Но все равно, шансы довольно неплохие.
        Я конечно и без того знал, что Абыр-абыр далеко не в диснеевскую русалочку превратился, но неужели тут все было настолько плохо?
        - Слухи разные ходят, но неужели он сам своих же помощников, ну… того?
        Начальник темницы добродушно расхохотался.
        - Ну ты даешь, пацан! В такое дело сунулся, и даже не знаешь, за что огребать придется?
        Я лишь пожал плечами.
        - Ладно, слушай. Как по-твоему, народ императора сильно жалует?
        Я помотал головой.
        - Не думаю.
        - Так вот, имей в виду. Любого правителя грязью поливают, а Владыку во время войны - тем более. Как по твоему, что случится, если каждая вторая сволочь в этом огромном клоповнике тебя люто ненавидит? Портрет твой вешает на самом видном месте, специально чтобы почаще в морду твою плевать. Еще и проклянет по дюжине раз на день, как главного виновника всех своих бед. И это - всей страной, в промышленных масштабах, изо дня в день!
        - Магия на таком расстоянии вряд ли подействует, - возразил я.
        - Это если ты один. А если вас тысяча? Миллион? Понятно, что договориться между собой вы не сможете, но цель-то у вас одна!
        Бородач как-то слишком уж увлекся собственным рассказом, но тут же спохватился, прокашлялся, и принялся набивать курительную трубку каким-то местным аналогом табака. Ого, ну, надо же, какая редкость! Тут вообще мало кто курит. Слишком дорогое удовольствие. Лично я впервые настоящего курильщика встречаю. Вот только времени у меня в обрез, а этот дядька, по-видимому, всерьез собирается испытать мое терпение своими «изысканными церемониями». Понтуется, что ли? Тьфу!
        - Ну так что, действуют эти их проклятья? - не выдержал я затянувшейся паузы.
        - На Императора? - оживился бородач. - Нет, да что ты! Он просто отваливает храмовникам солидную сумму Очков Развития и те делают ему какую-то хитрую божественную защиту. Причем, заметь, речь идет даже не о том, чтобы свести волю народа на нет, а только чтобы перевести стрелки на кого-нибудь другого. И на кого бы ты думал?
        - Ну, видимо, на его адъютанта.
        - В точку! Вот так на вашего брата - то кирпич с крыши свалится, то тварь ядовитая ночью в постель заползет, то заклинание от чужого щита отрикошетит, или непонятная хворь за пару дней в живой скелет превратит. Такие дела!
        Я удивленно хлопал глазами. Верится, если честно, с трудом. Особенно с учетом того, что я знаю о местных законах магии. Скорее всего, очередная «городская легенда», вроде наших страшилок про крокодилов, живущих в канализации. Скорее, эта должность сама по себе несет изрядную опасность. Можно ведь в любой момент попасть в разгар битвы могучих магов, нарваться на засаду, пасть жертвой политических интриг, да и просто - сильно не угодить своему Владыке. И в очередном портальном скачке он забудет упомянуть, что воздух на «той стороне» не слишком пригоден для дыхания, вот, например, как в жерле вулкана. Да и враги его тоже от тебя не отстанут. Будут пытаться шантажировать, заставят тебя устроить слежку за своим начальством, подложить ему «свинью», бомбу или еще что-то в таком духе.
        Вот и выбирай, как тебе половчее сдохнуть. Либо Абырвалгар сам тебя прикончит, либо его недруги решат убрать «концы в воду». Нервная работенка! По-хорошему, на нее бы кого-то ушлого и изворотливого. Но Абырвалгар, похоже, обходился такой вот текучкой кадров. А может, поначалу и потерял на ней пару-тройку хороших людей… Так и превратилась эта престижная, в общем-то, должность в изощренное подобие казни, которое теперь все больше обрастает слухами да сплетнями. Если подумать, моя Ариэль, или теперь уже просто Ал - идеальный кандидат на эту работу. Вот только надо бы с Грэмом потолковать насчет расходов на ремонт. Впрочем, сейчас он - никакой не Владыка, так что и париться не о чем. Наверное…
        - Что, не веришь? - разочарованно пыхнул дымом бородач. - По глазам вижу, что не веришь. Думаешь, старик совсем из ума выжил, всякую чушь несет? Ну, дело твое. В собственную скорую смерть почему-то всегда верится с трудом. Уж сколько я таких повидал! Но ты учти, говорю я серьезно: когда много людей чего-то хотят, это очень большая сила. Даже богам приходится с ней считаться. А тебе - и подавно!
        Я озадаченно моргнул. Если тюремщик прав, то это действительно чертовски важная информация. Насколько я понимаю, магия богов не просто «очень мощная», они каким-то образом способны напрямую влиять на реальность одной лишь силой мысли. Но выходит, что желания большого количества людей действуют точно так же? Конечно, управлять толпой сложно но, тем не менее, это может быть страшным оружием, сравнимым по силе с волей богов. Хе-хе, надо бы про это Грэму рассказать, вот он обрадуется! Хотя… В этой сфере у них наверняка тоже все схвачено. И храмовники не зря всем втирают про прелести божественного покровительства. А если вся их многомиллионная паства дружно взмолится «да будет воля твоя»… Ха! И кто кому тогда покровитель?
        Генерал тем временем пробежал глазами по моим бумагам.
        - Что? Привести к нему Мору? Уже!? Я думал, до генерального сражения пройдет еще, как минимум, неделя! Что-то пошло не так?
        Ага… так маму Грэма все-таки собирались выпустить? Абыр-абыр, видимо, хотел использовать ее в бою, как какое-нибудь оружие. А вот это уже интересно! Значит он не врал сыну, а просто собирался выпустить ее на пару-тройку дней, а потом опять упрятать обратно? Понятно, почему тот не поддался на его уговоры. И это еще раз подтверждает слова Грэма о ценности Моры. Значит, я все-таки не зря стараюсь?
        - Не знаю, там была стычка с неизвестным мастером. В каком-то захолустье убили сразу трех генералов - Владыка рвет и мечет, - пожав плечами, ответил я ему полуправдой.
        - Сразу троих? Ну дела! Только имей в виду, из-за проделок этого мальчишки, Грэмиана, для Моры у нас особый протокол. Ты печать принес?
        - Да, вот она.
        Он внимательно повертел в руках каменный многоугольник и вернул его мне.
        - Ну, тогда пойдем, малыш. Посмотришь, как у нас переводят «особо опасных».
        Начальник тюрьмы снял с шеи ключ-амулет и открыл им массивный сейф в углу комнаты. Немного покопавшись, достал оттуда что-то вроде ошейника, а вернее, довольно массивного чокера, инкрустированного магическими кристаллами. Я пригляделся через «рентген». Артефакт, и к тому же очень сложный. Деталей, к сожалению, разобрать не могу, у Ала слишком плохое зрение.
        - Дорогая вещица, редкая, - хмыкнул тюремщик. - По-моему, даже не из нашего мира. Но с ней даже эта ведьма не забалует!
        Ого! Надо будет эту штуку хорошенько рассмотреть при возможности. Не часто мне на глаза попадаются вещи из иных миров. Если не считать того хлама, что привезли с собой Термиты.
        Мы отправились по лабиринтам тюремных коридоров. Почти все камеры пустовали - держу пари, большинство заключенных попросту заставили присоединиться к армии. Все лучше, чем заживо гнить в этих сырых и темных подвалах. Наконец, мы пришли в нужный изолятор. На удивление, здесь даже была охрана, причем, весьма солидная. И это в полупустом замке, где даже склады с амуницией никто толком не охранял! Шестеро бравых ребят, поспешно прятали следы внезапно прерванной партии карточной игры, наподобие наших настолок. Парни вытянулись по струнке, отдавая честь генералу.
        - Да не дергайтесь вы, нет у меня времени сейчас с вами возиться, - буркнул начальник тюрьмы. - Но чтоб в первый и последний раз!
        - Так точно, ваше превосходительство! - отчеканили изрядно покрасневшие молодцы, и переглянулись между собой со слабо скрываемым облегчением.
        - Ведьму нашу переводят, так что, считайте, у всех вас внеочередной отгул. Впрочем, вряд ли он будет долгим.
        Бородач указал на покрытую узорами стену:
        - Твой выход, малыш. Дальше без твоей печати даже я пройти не могу.
        - Вы ее там хоть кормите? - удивленно поинтересовался я, глядя на массивную стену.
        - Ну еще бы! Через дырку в потолке - все как в лучших конюшнях Холмгаста, - хохотнул генерал. - У нас тут даже канализация проточная имеется! Так что ни с жаждой, ни с нуждой у заключенных проблем не возникает.
        Я неодобрительно покачал головой. Могу понять, почему Грэм столько усилий приложил, чтобы освободить маму…
        Глава 21. Мора
        Калейдоскоп каменных многоугольников в стене скрипнул и все его фигуры принялись бешено вращаться, будто детали часового механизма. Створки каменной стены с характерным скрежетом стали раздвигаться в стороны. Кто мастерил эту штуку? Красиво конечно, но обязательно было делать ее настолько шумной? В тесном каменном помещении от такого грохота и оглохнуть можно. Немо, приглуши немного звук, что ли.
        Массивная дверь открылась, но от тюремной камеры нас все еще отделяла толстая решетка. Вопреки моим ожиданиям, темница не была совсем темной - под потолком тускло пылали магические огоньки. Должно быть, как и в одиночных камерах моего мира, свет горел здесь круглосуточно, как дополнительное испытание для нервов заключенного. Невозможно понять - день на дворе или ночь, и сколько вообще прошло времени.
        В дальнем углу на тонкой соломенной циновке сидела, сложив ноги по-турецки, молодая женщина. Бледная и болезненно исхудавшая, с огромными синяками, засевшими под глазами и таким хаосом на голове, что на его фоне меркла даже моя вечная слава самой нечесанной неряхи на селе. И все же, ее естественная красота при этом не угасла, но упрямо пробивалась сквозь тяжесть внешних обстоятельств, как росток одуванчика через толщу асфальта. Как ни странно, девушка напрочь игнорировала наше появление, хотя «тихим» его назвать было очень сложно.
        - Тысяча двести тридцать, - бормотала она себе под нос, - Тысяча двести сорок… Нет, тогда Тарламир не успеет… А что, если?… Мне конечно придется целиком пересмотреть вторую арку, но… точно! Табу! Это же все решает!
        Мы с начальником переглянулись. Никак наша узница уже успела потерять рассудок?
        - Морана! Очнись, у тебя посетитель! - гаркнул генерал своим зычным командным голосом.
        Женщина помотала головой, словно бы стряхивая наваждение, ее взгляд стал проясняться. Она подобралась, будто кошка перед прыжком, и вдруг действительно бросилась на разделяющую нас решетку. Честно говоря, не ожидал такой прыти от этой тощей фигуры. И кажется, этот удар был настолько силен, что даже толстые стальные прутья немного согнулись.
        - Выпусти меня отсюда, мокрица бесхребетная! Я тут уже девятый том мотаю, а ты даже на секунду не заглянул! Да чтоб тебе три борова каждую ночь постель грели! Чтоб от кремов твоих вонючих у тебя волосы на заднице проросли!
        Не переставая поливать нас проклятиями, она оглушительно молотила по решетке своими тонкими, как у ребенка, ручками. Ну и силища! Ты кости себе не переломаешь, дорогуша? Нет, кажется, ей сейчас плевать на такие мелочи.
        - Вот бешеная баба, - в унисон моим мыслям пробормотал генерал.
        - Что, наигрался в императора, импотент? Еще дюжина крыс, и я бы вправила тебе мозги - прямо через задницу! Кто клялся мне и в горе и в радости? Клочок бумаги! Маленький клочок, я что так много прошу?! Вонючий ты кусок свежего лошади…
        Мора внезапно запнулась, поморгала, сфокусировала на нас взгляд. Кажется, до нее наконец дошло, что объекта ее лютой ненависти здесь попросту нет. Взгляд из яростного почти сразу стал скучающим. Смена настроения была такой быстрой и разительной, что для постановки диагноза нам бы не потребовался даже психотерапевт.
        - А, это всего лишь ты, старый пердун… Я-то думала, мой возлюбленный вернулся. Ну, чего пришел? Дырку на штанах протер, ерзая в своем генеральском кресле? Или в горле пересохло от постоянного вылизывания задницы моего благоверного? Ты заходи, заходи! Ниток с иголкой у меня, к сожалению нет, а вот водичкой я тебя напою… Потом дам чуток продышаться и снова напою.
        И она улыбнулась - одновременно приветливо и жутко. Ну, просто Пеннивайз в юбке, честное слово! Грэм серьезно ее освободить собирается? Нет, я понимаю, мама, и все такое. Но надо бы парню притормозить с этим делом. Тут явно требуется довольно серьезный ремонт «крыши». Да-а-а, плакали мои надежды на помощь адекватного взрослого. Зато собеседование на должность заместителя в моем будущем приюте безумцев она уже, считай, прошла. Беру! Еще родственники есть? Дядюшки, тетушки? Бабуля? Эх, мечты…
        И все же мне любопытно, как они вообще ее тут удерживают? Ведь любой искатель с мало-мальскими магическими способностями, за пару недель пробурил бы изрядную дыру даже в самой твердой скале. Я глянул на пленницу через рентген. По всему телу Моры вились цепочки нанесенных прямо на кожу заклинаний. Что-то из разряда поглощения маны. Деталей не разберу, но и так ясно - магическую энергию из нее попросту выкачивают. Досуха. И кажется, я даже знаю, куда - прямо в портальную сеть города!
        - Как это мило с твоей стороны - не забывать своих благодетелей, Мора! - Бородач-тюремщик широко улыбнулся. - К счастью, я здесь не для того, чтобы оценивать твое гостеприимство.
        Он вынул из кармана серебристый чокер, покрутил в руках, поморщился.
        - Ты еще помнишь, что это такое? Или мозги от здешней водички совсем закисли?
        Пленница смерила его презрительным взглядом.
        - Опять на войну? Ну, хоть в каком-то качестве я все еще интересна своему мужу. Хоть и не так я себе представляла «супружеские обязанности».
        Она подобралась, приняла боевую стойку, и вперила в нас решительный взгляд своих янтарных глаз.
        - Давай, вперед, я готова. За этот шанс поквитаться я вынесу любую боль!
        Генерал бросил ошейник в пленницу, будто гранату, напрочь игнорируя тот факт, что их разделяла стальная решетка, явно не рассчитанная на такой обмен. Чокер на лету рассыпался ворохом блестящих деталей и те, без каких либо проблем обогнув препятствия, устремились к Море. Вопреки моим ожиданиям, они не просто сложились воедино на ее шее. Множество мелких чешуек с острыми шипами стали впиваться пленнице в руки и ноги, а некоторые даже вонзились прямо в позвоночник. Ничего себе, пазлл! Похоже, и правда, вещица не из этого мира - слишком уж сложная в ней используется магия, даже по моим собственным меркам. И кажется, у этой штуки только одно предназначение: причинять носителю дикую, просто нестерпимую боль. Мора сперва с визгом рухнула на колени, а потом и вовсе стала кататься по земле, изрыгая такое неимоверное количество нецензурной брани, что я даже примерно не взялся бы ее переводить. Некоторые, особо забористые, выражения я вообще слышал впервые. И судя по всему, не я один - некоторые из молодых охранников нервно захихикали. Не смешно. Тут человеку больно вообще-то!
        - Столько громких слов, а сама даже на ногах не удержалась. Эх, молодежь! - посетовал генерал.
        - Пасть захлопни, благодетель хренов, - прошипела в ответ Мора. - О, боги, я уже почти забыла, как это больно!
        - Вздумаешь дергаться, будет еще больнее.
        - Да знаю я, знаю!
        Начальник темницы нажал на какой-то рычаг, и металлические перегородки тоже стали расходиться в разные стороны. Он протянул мне крошечный брелок на цепочке. Судя по дизайну, из того же комплекта, что и ошейник. Дистанционное управление? Ужасно интересно, как они его реализовали. Неужели, радиосвязь? Или инфракрасные датчики, как в моих мини-куклах? Впрочем, проверять этот факт было бы очень негуманно. Судя по всему, стоит нажать кнопку, как ее снова «скрутит».
        - Передашь это императору. Если начнет буянить - просто направь на нее и нажми на кнопку. Правда, скорее всего, какое-то время после этого она не сможет ходить. На всякий случай эти молодцы пойдут с тобой до тронного зала, а дальше, думаю, вы и сами разберетесь.
        - Это еще что за сосунок? - встряла в разговор пленница, обратив, наконец, на меня внимания.
        - Адъютант, - коротко пояснил генерал.
        - А-а-а, так ты тоже смертник, пацан? Выходит, мы с тобой в одной лодке! Может ну его? Бросим все и сбежим? Телом тебя соблазнять не буду, от него как видишь, мало что осталось, но, уж поверь, я найду, как тебе отплатить!
        - У меня приказ, - отрезал я голосом Ала.
        - Боишься, что после такого мой муженек семью твою в тюрьме сгноит? Да, он у меня в этом деле мастер! - Она печально вздохнула. - Ну что ж, семья - это святое, уговаривать не буду. Но имей в виду, за свободу своей семьи я тоже буду биться до последней капли крови!
        - Все, хватит лясы точить, император ждать не любит. Двигайте, двигайте! - прикрикнул на нас генерал.
        «Двигать» у нас не вышло. То ли Мора действительно сильно ослабла от действия ошейника, то ли очень хорошо симулировала, да только приходилось ее чуть ли не волоком тащить. А ведь недавно железные прутья голыми руками гнула! Но «идти на ручки» она тоже наотрез отказалась. Обошлись крепким плечом одного из охранников. На мой вкус, мамаша Грэма слишком уж сильно кривлялась и походила скорее на пьяную, чем на раненную. Но чего еще ждать от сумасшедшей? Так что мы дружно ковыляли по узким улочкам форта в ее темпе. Может в этом и был какой-то хитрый план, но смысла его я уловить так и не смог. Брелок на всякий случай спрятал «в рот» куклы, чтобы его невозможно было вот так просто украсть. Мало ли какие козыри у этой дамочки припрятаны в рукаве! Глупо будет упустить ее сейчас, буквально в паре сотен метров от сына и настоящей свободы. Лови ее потом по всей стране, доказывай, что ты не враг.
        Какая-то мелкая вредная собачонка, выбежав из подворотни, принялась злобно нас облаивать, путаясь под ногами и норовя укусить «пьянчугу» за лодыжку. Но тут уж нашла коса на камень - едва она подобралась к Море, то получила от нее увесистый пинок. Удар был так силен что, пролетев десяток метров, собачонка с визгом врезалась в крепостную стену и, кажется, моментально испустила дух. Мы переглянулись. Бешеная! Я посмотрел на Мору: та, похоже, попросту витала где-то в облаках, не обращая внимания на нашу реакцию. Надо будет серьезно поговорить с Грэмом на счет ее адекватности. Но затем взгляд ее снова стал осмысленным, решительным и даже злорадным. На губах заиграла уже знакомая мне улыбка злого клоуна, и вдруг…
        - Внимание, потеря синхронизации. Связь прервана.
        Я очнулся в своей пещере. Моргнул. Что за черт, Немо?
        - Проверяю… Связь восстановлена.
        Я вернулся в тело Ала. Огляделся по сторонам. Прошло всего несколько секунд. Пятеро сопровождавших меня бойцов медленно оседали на землю. Шестой, явно маг по профессии, сжимал горло и издавал булькающие звуки. У меня в груди, чуть ли не по самую рукоять, торчал мой собственный меч. Моры и след простыл. Ну и номер! Я бросился к магу.
        - Замри и не вдыхай. Не дыши, если тебе дорога жизнь!
        Очень странный совет, конечно. Дело в том, что на вдохе по этим крупным артериям воздух может попасть в сердце, и закончится это весьма плачевно, насколько я знаю. Никогда не был силен в оказании первой помощи. Что там дальше, остановить кровотечение? Я сжал ему горло железной хваткой своей куклы, и поток алой крови перестал литься на нас обоих. Исцеление! Солидная порция магической энергии перетекла через руки Ала, и быстро восстановила поверхностные в общем-то повреждения. Пара секунд, и будет как новенький!
        - Все, порядок, дыши, успокойся, я подлатал немного, теперь точно не помрешь.
        Далеко не все маги владеют исцелением. Да и те, кто владеет, в критической ситуации довольно часто теряются и не могут ее правильно применить. Я склонился над одним из воинов. Что с ним? Ничего не понимаю. Вроде крови нет, видимых повреждений нет. Он в отключке? Дышит хоть? Проклятье! Я переключился на рентген и вздохнул. Ауры всех остальных бойцов уже распадались. Похоже, что им просто проломили череп. Тут я уже ничего не смогу поделать.
        - Мертвы, - прохрипел маг, - они уже мертвы, надо найти беглянку, или нам тоже конец!
        Я вытащил изо рта «пульт управления». Нажал на кнопку. Ничего. Проклятые иномирцы не додумались втиснуть сюда радио. А ведь, судя по сложности устройства, это наверняка было им по плечу. Инфракрасный порт, серьезно? А если узник убежит слишком далеко? Или попросту в грязи измажется? Дешевая «мыльница»! Абыр-абыр, кажется, тебе впарили какой-то ширпотреб!
        - Немо, что за сигнал она подает? Мы же можем его скопировать? Повторить, но только в большом масштабе?
        - Ответ положительный.
        Я собрал в руке ману, подвесил прямо над нашими головами огромный светящийся шар, максимальной доступной мне мощности, настроил его свечение на инфракрасный спектр. Затем открыл вокруг него три портала, разместив их выходы с разных сторон крепости так, чтобы осветить, если возможно каждый ее уголок. Быстро, слишком быстро пошли в расход полученные от Грэма золотые монеты, из которых я сделал артефакты стабильных порталов. Хорошо еще, что местное защитное поле действовало не слишком далеко. Запоздало подумал, что Абырвалгар тоже вполне мог бы соорудить что-то подобное в критической ситуации. Стоящий рядом маг смотрел на меня, разинув рот. Черт, кажется до него дошло, что у меня в груди до сих пор торчит меч. Я погрозил ему пальцем.
        - Тихо! Не видишь, я занят!
        Немо, запускай сигнал!
        Вдалеке раздался истошный вопль. И, до боли знакомая знакомая нам, нецензурная лексика. Как мило с твоей стороны указывать мне дорогу! Впрочем, вздумай она молчать, я просто продолжал бы это световое шоу до тех пор, пока мы ее не нашли. Заслужила! А так, обошлись всего парой секунд страданий. Я же не изверг!
        - Немо, перебрасывай сюда беспилотник, да повыше, может с ним мы поймем, что именно вытворяет эта сумасшедшая.
        - Посиди-ка лучше тут! - приказал я выжившему магу и отправился в направлении криков, на ходу вытаскивая из груди собственное оружие. Высоко в небе открылся еще один портал. Благодаря самолету-разведчику, обнаружить беглянку уже не составило труда.
        Мора лежала на одной из внутренних стен, и тяжело дышала.
        - Ты! Но… но я же тебя убила!
        В моих глазах снова потемнело.
        - Внимание, потеря синхронизации! - отчеканила Немо.
        Нет, с этим определенно что-то надо делать! Есть картинка с беспилотника?
        На этот раз задержка связи продлилась несколько дольше. Я с удивлением наблюдал, как по крепости мечется смутная размытая тень. Быстро! Она что, Флэш какой-то? При этом, все вокруг нее как будто замедлялось - птицы едва заметно шевелили крыльями а лишенные опоры предметы не торопились падать на землю. Но, чем дальше от них удалялась эта быстрая тень, тем менее заметным становилось замедление. У нее какая-то способность к управлению временем? Ну ничего себе! Это и есть те самые суперспособности? Так вот о чем чуть было не проговорился Грэм! Его мать - Нефилим! Интересно, как вообще Абырвалгар умудрялся держать ее в узде? Ведь не с помощью же этой дешевой безделушки? Наверное, все-таки через сына. К тому же, у такой мощной способности наверняка есть и свои ограничения и откаты.
        - Немо, мы имеем дело с локальным замедлением времени. Ты теряешь связь из-за разницы в частоте. Попытайся подобрать частоту динамически.
        - Принято. Подбираю… Связь восстановлена.
        Я с удивлением обнаружил себя висящим где-то на уровне роста пятилетнего ребенка. А еще - без тела. Что за ерунда? Эта безумная отрубила Алу голову? Да еще и забрала ее с собой, привязав к поясу тем самым «придворным хвостиком»! Хорошо еще, что все маскировочные заклинания работают автоматически. Вот только мой орб - именно в голове! Мы с Морой уже покинули крепость, а мое «обесточенное» тело осталось там, под защитным полем, а с ним и все золотые монетки-порталы. Ну и как прикажете выкручиваться? Можно, конечно снова активировать «пытку», но это не самый гуманный метод обращения с человеком, который и так уже на грани безумия.
        - Немо, выполняй экстренную посадку беспилотника. Мне нужен второй орб. Просто сбрось его вниз, прямо над телом куклы.
        Через несколько десятков секунд, в течении которых мне пришлось буквально «болтаться в воздухе», перед нами открылся новый портал. Оттуда неторопливо вышло обезглавленное тело моей куклы. В том месте, где должна была находиться голова, светился орб. Бедная кукла, будто подушечка для иголок, была вся утыкана мечами, копьями и прочими острыми железками. Ал с усилием вытягивал их по одной, и отправлял парить вокруг себя. Мора пробормотала что-то не слишком цензурное, и время снова стало медленным и тягучим.
        Кажется, с каждым разом ее способность действует все слабее и слабее. Сейчас мне уже почти удавалось уследить за ее движениями, хоть они и были неимоверно быстры. К счастью, наш безголовый Ал уже находился под управлением нейросетей Немо, и ему удавалось не только успешно отражать атаки противницы, но и даже не давать ей сбежать. А добрая дюжина мечей и копий, которые Мора так удачно для нас собирала по всей крепости, теперь один за другим обретали свободу и с каждой секундой наращивали наше «численное преимущество». В конце-концов, действие способности сошло на нет, и беглянка оказалась в окружении.
        - Нет, серьезно? - в сердцах воскликнула Мора и с удивлением посмотрела на все еще зажатую в левой руке голову Ала. - Да что ты вообще такое?
        - Шопротивленье бешполезно, - ехидно прошипилявила голова, сжимая в зубах серебристый кулон активации рабского ошейника.
        - Ладно, ладно, я сдаюсь, только не надо опять включать эту штуку! - взмолилась она, и обессиленно осела на землю. - Ну за что мне все это? Я хочу быть сильной, правда. Ради Грэма и остальных. Но честное слово, у меня уже просто не осталось сил терпеть!
        На ее глаза навернулись слезы, обхватив мою голову обеими руками она уткнулась в волосы и расплакалась, как ребенок. Я молча ждал, переключившись ради приличия на вид со второго орба.
        Наконец, она немного успокоилась и снова повернула голову куклы лицом к себе, словно бы пытаясь хоть от нее получить какую-то поддержку.
        - Это же все не взаправду, да? (всхлип) Я совсем двинулась крышей, и теперь мне мерещится всякое? (всхлип) Или еще хуже, я отрубила кому-то невинному голову, и теперь болтаю с ней, будто со старым любовником*. Пора посмотреть правде в глаза - моя песенка спета! (всхлип).
        (*прим.: Привет, Hellblade!)
        Ну вот, только этого мне не хватало! Теперь придется еще и штатным психотерапевтом подрабатывать. Мало мне своих проблем? Я на такое не подписывался!
        - Дура ты, Мора. Успокойся и включи мозги. Что по-твоему ты держишь в руках?
        - Издеваешься?
        - С чего бы вдруг? Да ты глянь - хуже-то все равно не будет!
        Мора нахмурилась, повертела в руках мою несчастную голову.
        - Для начала рассмотри хорошенько на шею, - посоветовал я ей.
        - Тут шарниры какие-то вместо костей. Подожди, значит ты кукла, так что ли?
        - Ну, естественно! А разве это не очевидно?
        Девушка хмыкнула, утирая слезы грязным рукавом.
        - Чтоб меня… Так значит, муженек мой все-таки нашел на эту дурную работу подходящего человечка. А я все-таки еще не совсем сошла с ума…
        - Хотелось бы на это надеяться. А теперь, если ты не против, я заберу свою голову? Очень, знаешь ли, неудобно управляться с куклой без головы.
        Она хихикнула. Потом еще раз, и в конце-концов вовсю расхохоталась. Ох, не нравятся мне эти резкие перепады настроения!
        - Ф-ф-ух! Нет, ну ты даешь, адъютант! Прилипчивый, как банный лист! Хуже самого Абырвалгара, честное слово! Помню, как-то раз он сам за мной точно так же гонялся, правда, тогда еще с цветами, а не с ножом, но да, веселое было время! А я все думала, почему он за мной такого зеленого юнца послал? Я же его на завтрак без соли съем! Знала бы, что ты такой шустрый, поберегла бы силы. Но слушай, ты же тогда наверное в курсе всех дел? Как там мой Грэмиан? С ним все в порядке?
        - Да, все хорошо. Собственно, он меня и прислал. Но, наверное, пусть лучше он сам все расскажет.
        - Так, стоп, стоп, притормози-ка. Я только начала верить, что не схожу с ума, а ты говоришь мне такие странные вещи. Тебя прислал Грэм?
        Вместо ответа я протянул ей «тревожную кнопку» ошейника, в знак моих добрых намерений. Мора округлила глаза. А затем достал из кармана еще одну золотую монетку и щелчком пальца подбросил в воздух. Конечно же, я на всякий случай оставил точно такую же «закладку» в кабинете Абырвалгара, чтобы в случае чего, быстро туда вернуться. И, таким нехитрым способом получил доступ в самое защищенное помещение в этой стране. Там, склонившись над столом, корпел над бумагами наш герой. Ну вот, разбирайтесь теперь сами.
        - Мама!?
        - Грэмиан! Это ты?
        - Мам, ну заходи скорее, портал стынет!
        Глава 22. Дела семейные
        - Мальчик мой, ты жив! Я так соскучилась! - Мора бросилась на шею сыну.
        - Да мам, все в порядке, я тоже рад тебя видеть.
        - А что это за восхитительный запах? - она принюхалась, и бросилась к столу, на котором все еще лежала какая-то снедь. - О, боги, это что, кексы? Я миллион леф не ела кекфоф!
        Она с жадностью набросилась на еду.
        - Твоя мама - та еще беглянка. Мне пришлось гоняться за ней по всей крепости, - недовольно пробурчал я.
        - Вот как? Значит ты уже в курсе ее, эм-м-м, способностей.
        - В курсе, в курсе, «темнила». А ведь обещал меня больше не подставлять!
        - Тфой плиятель плофто невынофим, - перебила меня Мора с набитым ртом, - похуже твоефо фафаши! Он даже пытал меня этим увафным офейником, пледфтавляефь?
        - Всего пару секунд. Но если тебе понравилось, то учти, я вполне могу включить его и без всякого кулона, - ехидно ответил я.
        - Фудовифще! - она поежилась.
        - К вафим фуфлугам! - я передразнил ее с шутливым поклоном, приподняв, вместо шляпы, собственную отрубленную голову.
        Грэм удивленно заломил бровь.
        - О, ну я вижу, вы уже нашли «общий язык». Вот и замечательно! Слушай, мам, но разве отец заставил тебя потратить все свои Очки Развития?
        - Зафтавил. Плофто в подфемелье в пофледнее влемя лазвелифь клыфы.
        - Понятно…
        - А вот мне пока ничего непонятно! - возмутился я. - Может, все-таки заведешь привычку делиться с союзниками жизненно важной информацией, а, Грэм?
        - Ну, как бы это сказать… - он наморщил лоб. - Люди со способностями нефилима немного иначе используют то, что принято называть «опытом» или Очками Развития.
        Объяснил! Все-таки никудышный из тебя преподаватель, парниша. Надо бы мне срочно нанять тебе репетитора по ораторскому искусству. Короче говоря, для активации суперспособности Моры нужна амальгама, та самая «эссенция души» которую мы получаем за убийство монстров и разумных. Ну, чего-то подобного я и ожидал. Боги явно «разводят» нас, будто скот в стойлах, не просто ради развлечения. Энергия наших душ для них - это разновидность топлива. Ну, и денег - судя по тому, как работает с Очками Развития ее высочество Система.
        Я вгляделся в ауру Моры через рентген. Выглядит вполне обычной. Судя яркости свечения, ее способности где-то на грани между серебряным и золотым уровнем гильдии авантюристов, примерно, как и у меня. Только в центре лба необычайно яркий узелок. Что-то вроде третьего глаза. Вот тебе и царевна-лебедь… «С белой ручки, не стряхнешь, и за пояс не заткнешь». Или это все-таки про меня?
        - Так вот в чем дело! - я хлопнул себя по лбу, едва не сбив с плеч Ала его несчастную голову. - А я все гадал, зачем ей понадобилось убивать собачонку.
        - Мне фофсем чуть-чуть очкоф офтавалось нафобилать, - Мора, наконец, проглотила последний кусок, и добавила уже нормальным голосом - крысы дают очень мало опыта.
        И она с довольным видом развалилась в кресле Абырвалгара, закинув ноги на стол и жадно запивая свой ужасный перекус водой прямо из огромного графина.
        - И еще за ее выходку поплатились жизнью полдюжины ни в чем не повинных ребят из тюремной охраны… Прости Грэм, твой скромный гарнизон стал еще чуть-чуть скромнее. Мне удалось спасти только одного.
        Парень потупил взгляд. Его первое решение на посту правителя уже стоило кому-то жизни. Если бы я заранее знал о возможностях Моры, то жертв, скорее всего, не было бы вовсе.
        - Я не ожидал, что мама найдет способ… Стражники должны были просто привести сюда, без каких-либо осложнений.
        - Ладно, забей, я уже привыкла отгребать за твои косяки. Одним больше, одним меньше. Все равно теперь изменить ничего нельзя.
        - Вы о чем вообще толкуете? - вмешалась Мора. - И где этот несносный - твой папаша? Настолько увлекся своей войнушкой, что даже любимую жену встретить не удосужился?
        - Ах, да, насчет этого… Наверное, будет лучше, если ты увидишь все своими глазами. Пойдем.
        - Да что у вас тут происходит!?
        Мы вышли из кабинета, и, преодолев несколько массивных дверей, вышли в просторный холл. Там, через широкий овал установленного в стене портала, солдаты переносили тела, укладывая их прямо на полированный мраморный пол. Я сразу же узнал в них погибших генералов. Ну, во всяком случае, их прежние тела. В самом центре лежал бывший Владыка демонов, собственной персоной.
        - Дюжину огров мне под одеяло, - ошеломленно выдохнула Мора - это правда он!? - Ее лицо снова расплылось в зловещей улыбке.
        - Да, мама. Но все не так просто. Возможно, он сумел каким-то образом избежать окончательной гибели. Правда, об этом еще никто знает, так что мы решили воспользоваться ситуацией…
        Но Мора его уже не слушала. С победным «юу-ху», она подскочила к телу и от души заехала ему ногой по ребрам.
        - Это тебе за мою загубленную молодость! А это - за разбитое сердце! За то, что отобрал у меня сына!..
        Пинки были увесистыми, и от каждого из них несчастное тело бывшего вождя отбрасывало на несколько метров. Солдаты, ставшие невольными свидетелями этого представления, осмотрительно отступили обратно в портал. Становиться между женщиной и предметом ее жгучей ненависти, дураков не нашлось, тем более что и «предмету» уже, в общем-то, было все равно. Грэм стыдливо прикрыл лицо рукой в классическом жесте капитана Пикара. Боюсь, если дать ей возможность выпустить весь свой «пар», то тело станет совершенно невозможно опознать. А ведь у нас еще похоронная церемония намечается. Да, проблемка…
        - Ты знаешь, Грэм, я где-то читала, что иногда к душевнобольным применяют электрошок. В терапевтических целях. Ты ведь не будешь возражать?
        Он едва заметно кивнул головой, и через несколько секунд Мора уже болезненно корчилась на полу. На этот раз, правда, почти без ругательств.
        - А, это ты, чудовище… В этот раз как будто было слабее обычного. Или я уже просто начинаю привыкать?
        Я пожал плечами.
        - Это был обычный электрошок. Но если ты все-таки предпочитаешь ошейник, я в любой момент могу удовлетворить этот твой странный фетиш…
        Мора хохотнула и, блаженно раскинув руки, развалилась на полу, прямо среди прочих трупов… Не могу ее судить - сам вел себя не лучше после той памятной зачистки гоблинского лагеря.
        - Право, не стоит утруждаться! С тех пор как ты вручил мне этот чудесный брелок, все мои самые сокровенные желания стали исполняться сами собой. Я теперь и ошейник-то снимать боюсь - а вдруг вместе с ним испарится и этот мой волшебный сон? Пожалуйста, скажите мне, это ведь правда не сон!?
        Вместо ответа я ощутимо ущипнул ее за плечо.
        - Ай, больно же, чудовище!
        Кажется, это прозвище ко мне уже прочно прилипло.
        - Мое имя Ал. И если честно, я сам до сих пор не уверен, что не сплю. Уже примерно лет шесть к ряду. Так что больше ничем помочь не могу, извини. И давай, нечего тут валяться, пошли в кабинет.
        Мы отправились обратно. По дороге, Мора по-дружески пихнула меня в бок локтем.
        - Слушай, а как ты так мастерски скрываешься, я до сих пор не могу засечь твое настоящее тело. В чем секрет?
        Грэм уже пришел в себя и вслушивался в наш диалог с едва скрываемой улыбкой. Ну да, уж ему-то хорошо известно, куда могут завести подобные расспросы.
        - Ничего удивительного, я сейчас вообще в другой стране.
        - Раса: человек, имя: Ал, специальность: мечник, - растерянно пробормотала Мора, вчитываясь в невидимые мне строки. - Что за ерунда? У меня опять глюки?
        - Это не глюки, а сокрытие оценки, неужели никогда не слышала?
        - А-а-а, так ты кукольник-грандмастер. А я все гадала, к чему этот смазливый видок? Дай угадаю: на самом деле ты просто дряхлый старикан, которому вусмерть надоело корпеть над книгами? Что, захотелось на старости лет почувствовать себя молодым и красивым? Или жажда приключений замучила?
        Я от души рассмеялся.
        - На самом деле, все как раз наоборот. В жизни я гораздо, гораздо моложе этой марионетки. Да и тело куклы изначально было женским, вот и получилось… да, немного смазливо вышло, ну что поделаешь, у меня было всего полчаса! И кстати об этом: Грэм, нам с тобой надо срочно обсудить расходы на ремонт. Твоя мама сделала из моей куклы решето!
        Через несколько минут, Мора, как совсем недавно ее сын, с разинутым ртом наблюдала за тем как Немо разбирает и приводит в порядок искалеченного ею Ала. Оба моих орба находились теперь на «той стороне», да и ремонт стал для нас достаточно рутинной задачей, так что времени на него ушло совсем немного.
        - Грэм, ты уверен, что нам не следует сейчас же удрать как можно дальше от нашего ручного чудовища? Оно и прежде приводило меня в ужас, но теперь я напугана всерьез. В последний раз я такое видела, когда этот вот самый ошейник за несколько секунд появился на свет из куска мифрила. И сделал это никто иной, как наш милашка-Архонт который зачем-то явился к твоему папаше. И если подумать, именно с тех пор все пошло наперекосяк…
        - Успокойся, мама. Архонты, как и мы, получают свои способности от Системы. Тебе ли не знать, что иногда смертные умеют делать то же, что и они. Вспомни себя в молодости. Эта девочка не представляет для нас угрозы, да и вообще ни для кого, наверное. Если только этот «кто-то» не пытается разрушить ее родной поселок и поубивать всех родных и близких, конечно.
        - Так ты… так значит, и тебе… - Мора внезапно захлебнулась в эмоциях, подбежала к Алу и крепко его обняла. - Бедная малышка! Извини, что наговорила тут всякого, я не знала, что тебе столько пришлось пережить по вине этого козла! И ты это… Если вдруг кто-то допекать будет - только позови, тетя Мора наведет кипиш!
        Наводят обычно порядок. А «тетя Мора» и правда годится только на кипиш. Хорошо еще, она не уловила весь тот подтекст которым сквозили слова Грэма. Он ведь почти прямым текстом признал, что это я порешил ее муженька и всех его приятелей. И то, что я на самом деле девочка. А еще совсем недавно чуть было не выболтал мне секрет своей матери. Плохо дело! Этому парню нельзя доверять серьезные тайны. Я поспешно замахал руками:
        - Нет, нет, что ты, все в порядке! Я успела увести из поселка своих близких и даже односельчан. Все живы-здоровы, разве что, перепугались до смерти. Грэм, и ты тоже хорош! Взял и разболтал чужой секрет! На ровном месте! И какой ты после этого друг? - возмутился я. - Ты совершенно за языком не умеешь следить. Я за тобой это уже не в первый раз замечаю!
        - Но я же… Да что я такого сказал? Как вы вообще…
        - Если хочешь взаправду стать хорошим правителем, должен десять раз подумать, прежде чем открывать рот!
        - Девчонка дело говорит. Погоди, «стать правителем»? - вмешалась Мора. - О чем это он, ну, то есть она… ты что, собрался занять место отца?
        Упс. Кажется, теперь я сболтнул лишнего. Это, конечно, никакой не секрет, но на месте Грэма я бы постарался подать эту новость как можно более дипломатично. Мгновенная карма. Интересно только, чья: моя или его?
        - Ну, да, а что такого? По закону, оно принадлежит мне. Владыкой я, конечно, не стану, ну хотя бы наши, человеческие, земли не попадут в руки какому-нибудь жадному до власти извергу!
        Мора несколько раз моргнула, а потом расхохоталась.
        - Ха-ха-ха, и кто из нас теперь выжил из ума? Хочешь стать таким же безумцем, как твой отец? Или, думаешь, он всегда был таким невменяемым придурком? Ну да, характер у него был тот еще. Но именно эта проклятая власть сделала из него сумасшедшего маньяка!
        - Я - не мой отец!
        - Все так говорят. А потом сажают любимую жену в карцер. Ну уж нет, давай, собираем все ценное и валим из этого ужасного места. Ты же маг пространства, ты можешь жить, где хочешь, делать что пожелаешь! Перед тобой весь мир, и даже больше, все миры. Сдалась тебе эта вонючая Империя!
        Она подхватила опустевшую корзинку из-под кексов, и стала собирать в нее «самое необходимое» - в основном, лежащую на столе закуску. Вот уж правда, у людей ценности меняются после отсидки.
        - Я не собираюсь всю жизнь бегать и прятаться, как ты! Сейчас именно тот момент, когда мы можем перевернуть все, стать сильными, диктовать свои правила! Разве не этого ты всегда хотела?
        Мора бросила свое бесполезное занятие и обессиленно рухнула в кресло.
        - И ты видишь, к чему это нас привело? - она демонстративно махнула рукой перед собой, как будто сидела не в роскошном зале на огромном кожаном кресле, а на пепелище, оставшемся от бедняцкой лачуги. - Думаешь, твой отец не пытался? Малыш, ты должен понять, что правители тоже не могут просто взять, и сделать все так, как им захочется. Почти всегда приходится выбирать одно из двух, трех, а то и целого десятка зол, и совершенно неясно, какое из них - большее и какое меньшее. И я боюсь, что однажды это сломает тебя, как и всех остальных…
        Грэм сел и устало потер виски.
        - Я хочу хотя бы попытаться… просто чтобы не жалеть потом всю жизнь, что упустил этот момент. Нет, я не могу сейчас уйти. Если хочешь, бери денег, сколько потребуется, я открою тебе портал куда захочешь.
        - И оставить тебя на растерзание этим рогатым ублюдкам? Вот еще! Ну уж нет, если ты остаешься, я тоже никуда не пойду! А иначе, какая из меня мать? Ты давай говори нам, что надо сделать, а мы с Чудовищем зададим им всем такого жару! Ха-ха-ха! У нас-то они точно не забалуют, поганцы!
        Мора с удовольствием откинулась в кресле и снова закинула ноги прямо на стол. Кажется ее настроение снова изменилось в прямо противоположную сторону. Я не спец, но дело всерьез попахивает маниакально-депрессивным расстройством. Но вообще, для человека, который провел почти год в одиночной камере, она чертовски много болтает. Причем, вполне связно. И чем она в тюрьме занималась?
        - Да вам пока делать ничего и не нужно, - с облегчением произнес Грэм. - Завтра вечером будет погребальная церемония. Я разошлю приглашения всем знатным вельможам - и своим и чужим. Все заинтересованные придут «попрощаться», а на деле - попросту опознать тела и убедиться, что мы их не обманываем. Траурные речи, погребальные костры, скучные физиономии - вот и вся история. А что дальше - я и сам пока смутно представляю.
        - Значит мы будем твоими телохранителями! - заявила Мора. - Эти жирные задницы точно не потерпят, чтобы ими командовал какой-то юнец!
        - Да мне всего-то потребуется на минуту выйти, сказать пару слов, как наследнику.
        - Вот и отлично, - улыбнулся я, - значит мы даже знаем, когда именно тебя будут убивать!
        - Да не бойтесь вы, со мной все будет в порядке. Отец хорошо поработал над моей защитой, так что достать меня какой-нибудь примитивной ловушкой попросту невозможно.
        Я фыркнул.
        - Держу пари, что завтра тебя убьют. Спорим? На новую куклу.
        Грэм сконфуженно нахмурился.
        - Что за бессмысленное пари? Если я умру, то кто вообще будет тебе платить? И почему именно на куклу?
        - Да потому, что я хочу сделать из Ала твоего двойника. А если немного заморочиться, наверное, можно даже настроить все так, чтобы им управлял ты сам. Как тебе такое, хочешь попробовать?
        - Ты и это можешь? - удивилась Мора.
        Я распустил волосы Ала, закинул ноги на стол, передразнивая ее фривольную позу, и дал Немо команду подделать внешность Моры с помощью иллюзии. А еще голос. Мы его за это время уже порядком наслушались.
        - Да легко! - ответил девушке ее собственный двойник.
        Конечно, вот так, без подготовки, мы сумели лишь ненадолго подделать статичную картинку, без каких-либо движений, но и этого хватило. Мора вытаращилась на свою копию с абсолютным восторгом. Даже свою драгоценную вафельку уронила.
        - Чудовище! - На сей раз, это странное прозвище прозвучало в ее устах как похвала. Спохватившись, Мора потянулась за упавшей на пол снедью, чуть не свалившись с широкого кресла. Ну, думаю, объяснять ей глупость правила пяти секунд сейчас совершенно бесполезно.
        - Слушайте, это все, конечно, звучит очень заманчиво, но я не хочу вечно прятаться за чьей-то спиной и жить в постоянном страхе. Что я за правитель, если не могу даже на минуту показаться на людях?
        - На самом деле, сейчас ты всего лишь наследник. Для местных вельмож убить тебя - что букашку раздавить, уж поверь моему опыту. На твоем месте, я бы и правда не высовывалась до вступления на трон, - веско заметила Мора.
        - Мне кажется, его попросту нервирует мысль о двойнике, - поделился я с ней собственной гипотезой.
        - Да дело не в этом! - возмутился Грэм. - Просто я хочу хоть что-то сделать! Сам…
        Мы переглянулись.
        - Похвально. Но безрассудно, - ответил я. - Слушай, Мора, я тут у вас видела пушки на стенах, как думаешь, получится одну из них навести на Грэма?
        Она отрицательно покачала головой.
        - Эти штуки очень трудно точно нацелить. Пришлось бы весь вечер ее пристреливать - мы бы такое точно не пропустили.
        Я призадумался.
        - У Грэма действительно хорошая защита от магии… Если бы я пытался его убить, то, наверное просто сделал бы мощную бомбу и подложил ее в гроб прямо во время «прощания».
        - Насколько я знаю, у нас есть нифелит, это такая штука, которая позволяет видеть магию. Любую магическую угрозу можно засечь заранее. Соберется много важных шишек, так что и охрана будет на высшем уровне.
        Минут десять мы с Морой увлеченно предлагали разные способы быстрого и надежного убийства Грэма. На парня было жалко смотреть. Он упорно делал вид, что изучает бумаги, но явно не мог ни на чем сосредоточиться из-за нашей болтовни. В конце-концов парень не выдержал и взорвался.
        - Ладно-ладно, я все понял! Двойник - так двойник, хватит уже меня дразнить! Дайте спокойно поработать, изверги!
        - Вот это уже другой разговор. Кажется мы его сделали!
        На радостях я принялся объяснять Море, что такое «дай пять». Вопреки моим опасениям, она оказалась вполне вменяемой, во всяком случае, для человека, который перенес длительное заключение. А резкие перепады настроения вполне можно списать на природную эксцентричность, которая мне тоже не чужда. Тяжелый разговор о том, что его отец, вероятно, жив Грэм решил оставить на потом, насколько я понимаю. Шаткой психике Моры и без того сегодня досталось.
        Я распрощался с ними обоими, оставив управление Алом на Немо. Разговаривать я ему запретил, да и право отдавать команды оставил одному только Грэму. Чует мое сердце, стоит мне отлучиться, как Мора начнет пытаться вытворять с куклой всякие странные вещи. Так что я оставил Немо старые-добрые «три закона робототехники», и отправился спать. О-о-о, да-а-а, спа-а-ать…

* * *
        Но, конечно же, я так и не смог уснуть! Да и как тут спать, когда в любой момент по твою душу может явиться не то призрак, не то нежить, не то еще какая неведомая потусторонняя тварь. Добрых полчаса я ворочался на жесткой постели. Потом плюнул, накрылся одеялом, прихватив с собой несколько подушек, и телепортировался в лабораторию, оставив их в качестве подмены. Техника замещения тела, хе-хе. Опасно делать такое у всех на виду, но в этом зале все давно уже дрыхнут без задних ног.
        Я не сразу осознал причину своего смутного беспокойства, хотя она оказалось довольно простой. Конечно, я могу спрятаться в любой безымянной точке пространства где-нибудь под землей, окружив себя защитой и глушилками. Но каким-то непонятным образом Абырвалгар всегда находил меня по следам недавно открытых порталов. Да и Архонт, вероятно, пользовался тем же приемом. И пока я не разберусь, как это работает, я нигде не смогу чувствовать себя в безопасности!
        Пришлось снова листать виртуальную копию гримуара Владыки в поисках рецепта. А способ и правда оказался достаточно нетривиален. Как я уже успел понять после магической катастрофы, которую мы с Грэмом устроили, пространственная магия оставляет, своего рода, «разрывы» в ткани пространства. Можно сравнить это с небольшим надрезом, сделанным на листе бумаги тонким лезвием - пока лист ровный, заметить его очень непросто, но вот если лист немного изогнуть… Так же и с порталами - если по свежим следам создать в таком месте какое-нибудь пространственное возмущение - например, немного его растянуть, то подобные разрывы снова становятся заметными, и с помощью заклинания-маячка можно выяснить, куда эта трещина вела. Правда, следы от слабых, одиночных порталов довольно быстро «зарастают» - примерно, в течении часа. А вот в местах, где разрывы открываются очень часто остается устойчивый «шрам». Но зато и с точкой назначения там выходит рулетка - скорее всего маячок приведет вас в самое посещаемое место, а не в то, которое было выбрано последним.
        Хитрo! Это как раз тот случай, когда знания значат гораздо больше, чем какая-нибудь могущественная магия. Теперь, когда я понимаю механизм, запутывать свои следы станет гораздо проще. Если все сделать по уму, то мне действительно можно не бояться неожиданных визитов. Думаю, что даже архонту будет сложно меня отыскать без помощи Системы. Ну а если такое убежище будет находиться на большой глубине… В общем, Стрелец не зря потешался над малолетним архонтом. Если как следует заморочиться, то некоторые вещи будет не под силу отыскать даже ему.
        Широко зевнув, я отправился в самое глубокое и укромное из своих убежищ, прихватив с собою мягкий матрас. А пока я сладко сплю, руки-манипуляторы Немо будут сверлить, пилить, отливать детали из металла, собирая новую куклу - точную копию меня, родимой. Вот они, прелести автоматизации! Заодно опробуем несколько новых идей, найденных в «Справочнике кукловода». В частности, о том, как сделать куклу мягкой на ощупь. Ариэль не так уж сложно оставаться недотрогой, а вот со моим дублером такой номер не пройдет. И случится грандиозный конфуз… Про купание вообще молчу, тут уж мне придется лично выходить на сцену. Но самая главная проблема - волосы. То, что обычно творится у меня на голове - неописуемо и неповторимо. Боюсь, мне придется что-то сделать именно с оригиналом. Постричься, что ли? А что, заодно, раздобудем идеальное сырье для нового парика… Мои волосы, моя одежда, моя внешность - выйдет отличная кукла вуду! Ох, надеюсь, все-таки никто не станет использовать ее «по назначению»…
        Глава 23. Покушение
        Утром меня ждало тяжелое магическое «похмелье», с которым не справлялась ни магия исцеления, ни сопротивление боли, ни даже тайком выпитый рассол, который вовсю хлебали мужики после вчерашнего праздника. Эх, где блага цивилизации, где анальгетики? Облом. Кажется, в коре ивы есть салицилка, из которой вполне можно гнать самый настоящий аспирин. Наверное, даже неплохой бы вышел стартап. Надо будет как-нибудь заморочиться, не ради денег, конечно, а хотя бы ради таких вот моментов. Но сейчас у меня для этого слишком сильно болит голова…
        Заглянув в память Немо, я убедился, что предчувствия меня не обманули. За время моего отсутствия Мора развлекалась с Алом от души. Поначалу просто изучала - разглядывала, щупала, скребла скользкую поверхность биополимера сперва ногтем, а затем и ножом, баловалась с иллюзией, скрывающей лицо. Потом начались тесты в духе Boston Dynamics - разными способами она пыталась заставить куклу потерять равновесие, упасть и все в таком духе. Несколько раз висела на его руке, явно пытаясь ее оторвать. Затем последовали совсем уж бессовестные попытки раздеть несчастного Ала догола. Но, не найдя под одеждой ничего для себя «интересного», она быстро утратила энтузиазм, и решила заново его одеть. Вышло, если честно, не слишком опрятно. Ну как дитя малое, ей-богу! И ради этого я оставил вам свою супер-куклу?
        Заскучав, она попросту забралась Алу на плечи и с выкриками: «Но! Но!» попыталась устроить себе сеанс верховой езды. Как же хорошо, что я не оставил ей права командовать куклой! Ну а Грэм был тверд, как скала, и никак не реагировал на ее дурацкие просьбы. Но и это затруднение она вскоре решила при помощи деревянной швабры, найденной в местной уборной. Лихо отталкиваясь ею от стен, Мора, опять-таки, нарушала равновесие куклы и заставляла ее сделать несколько шагов. А потом все повторялось по-новой.
        Устав от этих развлечений, она сделала несколько попыток уговорить Грэма, чтобы тот устроил между ними спарринг. В духе: «я совсем заржавела в вашей тюрьме, надо бы мне потренироваться» и «нужно хорошо изучить возможности своих союзников». Но и тут наш будущий Владыка не сплоховал - посоветовал матери не маяться дурью и отправляться спать. Мое уважение, парниша! Ты прямо вырос в моих глазах за этот вечер, в отличие от твоей матери. Мора, понятное дело, совет пропустила мимо ушей, и принялась играть в «бой с тенью», используя швабру вместо меча. В роли тени выступал, естественно, Ал. Пока удары шли мимо Немо никак не реагировала на ее провокации, но постепенно девушка раззадорилась, увлеклась, и тут уже Алу пришлось защищаться всерьез.
        Что произошло дальше, я точно объяснить не берусь. То ли Немо действительно вспылила, то ли просто ради защиты куклы подключила наши нейросети и те действовали уже по собственному произволу… В общем, Ал поколотил ее по полной программе. Как строгий мастер каратэ - нерадивого ученика в своем додзё - сурово, безжалостно, не давая ни секунды на передышку. Стоило ей упасть, как наши мастера снова ее исцеляли, поднимали на ноги, вручали «оружие» - все ту же швабру, и экзекуция начиналось заново. И сколько бы Мора ни просила, сколько бы ни молила о пощаде, эта своеобразная тренировка не прекращалась.
        Ситуацию спас Грэм: взяв с матери торжественную клятву больше никогда не страдать ерундой, он просто приказал Алу прекратить спарринг. На этом эксперименты Моры закончились и она больше не смела соваться к марионетке. Вместо этого она свернулась калачиком на диване, да так и отключилась, обиженно поскуливая что-то сквозь сон. Сам Грэм уснул намного позже, прямо на бумагах, не удосужившись даже прилечь.
        Время было раннее, и я решил пока не тревожить их попусту, тем более, что у меня хватало и собственных дел. Мастер Бранд все еще был слаб: если у меня после магических подвигов просто болит голова, то он вообще с трудом встает с постели. А ведь кому-то еще нужно держать открытым портал, чтобы жители поселка могли вернуться в поселок. Так что эту нагрузку мне пришлось взять на себя. Я почти уверен, что старик специально симулировал слабость, чтобы повысить мой статус в глазах односельчан. Мог бы и Лигура попросить, на самом деле. Уж кто-кто, а он точно нормально выспался! А я едва на ногах держусь. Но моя кукла-дублер все еще не готова, а угрозу внезапной атаки условного призрака Абырвалгара никто не отменял. Так что лучше я сам проконтролирую, кто будет проходить через портал, чем свалю все на кого-то постороннего. Так что, скрепя сердце и обвесив себя всеми доступными защитными амулетами я несколько часов дежурил возле портала у всех на виду, обливаясь холодным потом и вздрагивая при каждом подозрительном звуке. И все ради чего?
        «О, смотрите-ка, мастер Бранд, видно, совсем сдал, раз свою ученицу оставил дежурить у портала.» «Какой кошмар, а ведь она еще совсем кроха, ей это, наверное, ужасно трудно!» «А что делать, не сидеть же нам вечно в этой душной пещере! Солдаты, вон, через портал проходят, значит это безопасно!» «Давай побыстрее собираться, а то, кто знает, когда у нее силы закончатся, застрянем тут еще на неделю!» И все в таком духе. Эх, знали бы вы, насколько сильно мне сейчас наплевать на ваше мнение! Ну, зато перебросили все пожитки в рекордно короткие сроки, хоть какая-то польза.
        Бранд ненадолго отдал мне свой орб - мои собственные «батарейки» светить перед всеми не стоит, да и с посохом Палочника стоять на виду у сотен людей - тоже не вариант. Мог бы и без накопителей обойтись, но малышке, вроде меня, вроде как не положено иметь такую прорву маны. Аргус, ставший на время войны нашим главнокомандующим, заметил, как крепко я прижимаю к бедру кошель, подаренный гномом Тириусом и, изогнув бровь, поинтересовался:
        - Привет, Киара. Как твои дела, малышка?
        Могли бы быть и получше. Но с другой стороны, могли бы и вообще не быть… Так что жаловаться не стану. Голова пока на месте, крыша вроде тоже - жить можно… Вроде.
        - Все нормально, спасибо за заботу, мастер Аргус, - кисло улыбнулся я в ответ. Проклятое похмелье. Я совершенно не в том состоянии, чтобы отыгрывать сейчас роль жизнерадостной девчушки.
        - Не заскучали тут в пещере, пока взрослые дяди вас всех защищали?
        Я закатил глаза. Взрослые дяди просто не в курсе, что вообще происходит вокруг, и кто все это время защищал их самих.
        - Тут тоже довольно весело, - лениво отмахнулся я. - Ариэль даже позволила нам купаться в ее бассейне.
        - И кстати, я надеюсь, ты хорошо понимаешь, ЧТО тебе доверил мастер Бранд? - Аргус перешел, наконец, к сути беседы.
        Понимаю ли я!? Пожалуй, да. А известно ли вам, господа аборигены, что такое сверхпроводник, и каков вычислительный эквивалент этого кристалла? Я ведь почти уверен, что это синтетический материал, и те существа, которые его разработали, вовсе не собирались использовать элтелион как «удобное хранилище для магических дубинок». Но, конечно же, Аргус ждал от меня совсем не такого ответа. Я скучающим голосом отчитался:
        - Это орб мастера Бранда. Он стоит больше тысячи золотых. Обычный работник зарабатывает золотой за полгода, ремесленник - за месяц. И это не считая расходов на жилье и еду. Даже могущественный маг, вроде нашего мастера, сумел бы заработать такую сумму не скорее, чем за несколько лет тяжелого труда, рискуя своей жизнью в опасных сражениях. Не беспокойтесь, дядя Аргус, я все понимаю. На мне световой щит, да и Бранд неподалеку. А все местные хулиганы отлично знают, что со мной связываться опасно для здоровья.
        Аргус хмыкнул, и одобрительно потрепал меня по волосам. Ну вот, а я только с утра причесался как следует. Нет, я конечно давно привык к такому фамильярному отношению, но все же не могу не отметить - наглость взрослых временами просто зашкаливает! Если бы мне взаправду было интересно играть роль будущего темного властелина, ты бы сейчас, как минимум, остался без руки.
        - Что да, то да. Ну надо же, первый раз вижу, чтобы этот старый скряга кому-то так доверял, - удивленно пробормотал он.
        Я пожал плечами. Что-то в его реакции не давало мне покоя. Как-то слишком легко он принял мои слова про хулиганов. Я нахмурился. Тот случай с мальчишками… Андер все-таки меня сдал? Вот гадина! Да что ж такое происходит?
        - Он ведь вам все рассказал, да? - бросил я наугад пробный камень.
        - Кто рассказал? Я должен что-то знать? - удивился Аргус.
        Я внимательно всматривался в его лицо, прищурив глаза, и силился определить, не наиграна ли эта реакция. Правда, ничего так и не понял. Где моя волшебная палочка? Немо, анализ!
        - Косвенные признаки указывают на то, что данный субъект что-то скрывает, с вероятностью 75 процентов.
        Я так и знал! Андер! Тоже мне, друг, называется! Ну, и что еще он отцу успел рассказать? Он ведь и про лагерь гоблинов знает правду. А там и до портальной магии недалеко… Андер не в курсе, но Аргус точно догадается. Вот это уже гораздо, гораздо хуже! Мои проклятые, разбросанные по разным головам, лживые пазлы!
        Видимо, моя внезапная растерянность и разочарование слишком уж явно отразились на лице. Аргус тоже прищурился, помрачнел.
        - Ты мне не веришь. Неужто я настолько разучился врать?
        Я пожал плечами. Если бы не Немо, я бы так и оставался в неведении. Но не говорить же мне об этом вслух!
        - Я думала, что хотя бы Андеру можно доверять. А если и ему нельзя, то кому вообще можно? - я картинно развел руками, пытаясь выразить степень нахлынувшего на меня уныния. Сперва Грэм, теперь Андер. Кто еще мог меня предать? Бранд? Хотелось бы верить, что нет… Хотя, кто знает о чем они с Аргусом все время тайком перешептываются? Все мужики - козлы? Вот уж не думал, что когда-то это скажу.
        Наш главнокомандующий присел на корточки, так чтобы мы с ним оказались примерно на одном уровне, огляделся по сторонам и мягко произнес:
        - Не делай поспешных выводов, малышка. Да, я знаю, что ты спасла Андера от наших сельских болванов, но в этом нет его вины. Твоих секретов он мне не раскрывал. И вообще наотрез отказался что-либо рассказывать про тот вечер.
        А-а-а, так значит это кто-то другой? Ну, это уже куда ни шло. Может, мои детективы проболтались?
        - Видишь ли, я достаточно долго живу на этом свете, чтобы ход мыслей деревенских дурачков не стал для меня неожиданностью. Скажу даже больше, скорее всего они не пришли к этим мыслям самостоятельно.
        Я кивнул и едва заметно улыбнулся. Родители. Да, были и у меня такие подозрения.
        - Значит, это вы за ним следили, - подытожил я.
        - Да, ты все правильно поняла. В тот вечер я просто тайком пошел вслед за Андером в лес, и потому видел все собственными глазами.
        Ну надо же… А ведь мы его даже не заметили. Возможно, он скрывался где-то наверху? Или у него есть какие-то маскирующие способности.
        - Ты умница, и все сделала отлично. Мало того что провокация провалилась, так еще и балбесы наши взялись за ум. Такого исхода этой скользкой ситуации я вообще не ожидал. Спасибо тебе.
        Он снял перчатку и протянул мне руку. Я неловко рассмеялся, пожимая ее. Ну вот, а я на беднягу Андера наговаривал. Есть все же на свете хорошие люди. Просто настроение у меня с утра - хуже некуда. Нормально выспаться мне, понятное дело, не удалось.
        - Ну что вы, не стоит! Андер - мой друг. Я бы по-любому за него вступилась! Спасибо и вам, что не выдали меня маме. И кстати… а почему?
        Он пожал плечами.
        - Мне ли не понять вашего желания стать сильными? Я и сам в детстве тайком тренировался. Да, наверное, все, кому удалось стать хорошими авантюристами, могут рассказать о себе что-то подобное. Но мамам, понятное дело, об этом лучше не докладывать, ведь правда?
        Он подмигнул мне и снова поднялся на ноги.
        - Кстати, кажется, Андер стал усиленно тренироваться именно из-за тебя. Говорит, «мне нельзя отставать от Киары». Сперва я от души посмеялся, но теперь вижу, что это совсем даже не шутка. Молодцы, ребята, так держать! Если бы не тот главарь, я бы, пожалуй, и впрямь решил, что это вы вдвоем тогда всех гоблинов во сне перебили.
        - Ой, и вы туда же, господин Аргус! - укоризненно отмахнулся я, поспешно уклоняясь от этого опасного комплимента.
        Мы рассмеялись, а я изо всех сил надеялся, что мой собственный покер-фейс выдержит этот неожиданный спасбросок на доверие*. Как бы мне сейчас «Ренегат» не вышел боком… Кубики, кубики, спасайте родимые. На вас одна надежда!
        (прим.: в настольных играх, когда персонаж не вызывает доверия, результат попытки обмана зависит от чисел, выпавших на игральных кубиках.)
        - Ладно, ладно, просто шучу, - он примирительно поднял руки вверх. - Все, не буду тебя отвлекать, у меня тоже много дел.
        Ф-ф-фух, кажется, пронесло. Если Аргус и сделал какие-то выводы, то пока оставил их при себе. А может, это и вовсе не задумывалось как проверка. Но даже дотошный анализ Немо не прибавил к моим подозрениям и выводам ничего существенного.
        Несмотря на эти разговоры, Аргус все же приставил ко мне двоих охранников - на всякий случай. Я возражать не стал - среди тех, кто укрывался в Теалосе было немало беженцев из других поселков. Прячутся ли среди них люди Абырвалгара? Или даже он сам? Пока я сильно в этом сомневаюсь. Все же, я - не Гарри Поттер, а он - не Волан-де-морт. Хотя в соревновании на самое глупое прозвище злодеев они вполне могли бы потолкаться локтями. Но не стоит давать волю своей фантазии. У любой магии есть свои пределы. К тому же, мы с Немо давно ведем строгий учет всех беженцев.
        Наконец, скудные запасы маны в орбе подошли к концу, а все мои многочисленные «гости» отправились, наконец, по домам. Конечно, за один заход унести все пожитки было сложно, ведь у нас всего одна небольшая дверь, которую можно держать открытой всего несколько часов к ряду. Через день, когда «мана восстановится», наши дюжие ребята вернутся, чтобы забрать столы, циновки и прочую, не слишком важную, но громоздкую утварь.
        Солдаты, которых приставил ко мне Аргус, проверили все закутки, и, убедившись, что мы никого не забыли, тоже отправились в Теалос. Да мне и самому пора уже сходить к Бранду, чтобы вернуть ему драгоценный накопитель. Сегодня на Грэма должны устраивать покушение, и у меня еще очень много дел. Как минимум, нужно придумать, как сделать так, чтобы моя кукла умела правдоподобно истекать кровью. Зайти что ли к мяснику? Тоже вариант! После сражения такой заказ даже не будет выглядеть подозрительно. Обрадовавшись удачной идее, я вприпрыжку направился к выходу. Но едва мои спутники прошли через портале, над головой что-то просвистело, и проход внезапно схлопнулся прямо перед моим носом.
        Я с удивлением заметил арбалетный болт, насквозь пробивший жестяную пластину, которая служила основой для магической схемы портала. И, конечно же, тонкая золотая дорожка - проводник магической энергии, была разорвана вместе с ней. Что за ерунда? Тут же никого не должно быть! Еще один снаряд угодил в охранявший меня щит и с треском разбил его. Я мигом развернулся на 180 градусов, но в тот же момент что-то ощутимо ткнулось мне в плечо, а защитный амулет Лунного света вспыхнул и погас. Это что сейчас было? Меня пытались убить?
        Из плеча торчал арбалетный болт. Ауч. Больно! Вот так номер. Я потратил столько сил, настраивая свою защиту - против магии пространства и света - самых опасных для меня атак. А меня попытались застрелить из арбалета? И, блин, почти добились своего! Глупо получилось, конечно. Если бы снаряд находился в поле моего зрения, Немо попросту прикрыла бы меня магией. Но оба моих орба сейчас заняты, а «ежик» Бранда, к сожалению, зрением не наделен, да и у меня нет глаз на затылке.
        - Да кто промазал, кто промазал? Говорил же, что не хочу я грех на душу брать! - возмутился другой голос, хриплый и немного неприятный. - Это же ребенок! Напугаем ее и дело в шляпе.
        Пара секунд - и я уже был в полной боевой готовности - все щиты восстановлены, а металл от испорченного портала уже растекается по телу плотной чешуей. Орб витает за спиной. Наконечник стрелы аккуратно смят и извлечен магией, рана заживает. Последний штрих - розовые очки, может хоть с ними я увижу, где прячутся эти «снайперы»? Под грудой наваленных у стены деревянных столов, поддонов и прочего хлама неуклюже копошились два светящихся силуэта. Похоже, они попросту прятались там, завернувшись в мешковину, так что заметить их было довольно трудно. А я под конец дежурства, стыдно признать, попросту расслабился и снял очки, устав от бесконечного мелькания чужих аур. Вот так всегда: враг подкарауливает тебя в минуты слабости!
        - Да чтоб тебя, - проворчал первый голос, и уже намного громче обратился ко мне. - Стой, где стоишь, девчонка! И учти, у нас бронебойные стрелы, специально для таких как ты. Даже не думай с нами шутить!
        Кстати, да, хорошая штука, эти армейские боеприпасы. Арбалетные болты с тяжелым, граммов двести, наконечником и очень тонким острием. Прочность светового щита напрямую зависит от давления, и если даже на очень маленьком участке превысить его предел - щит лопнет, как мыльный пузырь. Уж не знаю, из чего именно они делают острие, возможно, даже из алмаза, во всяком случае, лучники говорят, что на стекле оно легко оставляет царапины. Единственный недостаток - эти болты одноразовые. Наконечник ломается при столкновении, и снаряд теряет свои свойства. А заодно и скорость - рана на моем плече оказалась совсем пустяковой. Но факт остается фактом: оба моих щита они успешно сбили.
        Я нервно озирался по сторонам в поисках новых угроз. Отвлекающий маневр удался на славу, хвалю. Ну и? Где бомбы, где магия? Где световые лучи, способные плавить камень? Что, даже огненного дракона сегодня не будет? Кажется, Абыр-абыр сдулся. Или он просто решил, что для того, чтобы меня прикончить достаточно будет вручить двум недотепам армейское снаряжение?
        - Ну-ка, положи на землю эту дорогую игрушку, которую ты прячешь за спиной. И руки держи так, чтобы мы их видели, - принялся командовать второй голос, более мягкий и высокий.
        Неловко копошась и спотыкаясь, они принялись выбираться из своего убежища. Толстый и Тонкий: так я окрестил их, едва увидев. Два неказистых мужичка в изношенной одежде, типичные беженцы, причем, не из наших. Один чуть пониже и поплотнее, другой высокий и худощавый. Но почему же вы слабые такие? Если судить по ауре, то они больше походили на крестьян, чем на военных или хотя бы разбойников. Даже самые слабые авантюристы светятся посолиднее. Да какая там месть Владыки? Меня чуть было не убили и не ограбили двое бесполезных жуликов! Как же низко я пал…
        Конечно, после пережитого в лагере гоблинов, легким ранением в плечо меня не проймешь, но вот если бы вслед за этим еще один болт прилетел мне прямо в голову… Впрочем, что толку теперь об этом рассуждать? Нужно просто сделать свою защиту независимой от орба. Не смогу же я всегда его с собой носить. Сделать что-то вроде заколки для волос. Или чокер, как у Моры, чтобы Немо всегда могла прикрыть меня со спины. Правда, с такой длинной шевелюрой чокер не прокатит, но я же все равно собирался постричься.
        Наконец, эти горе-разбойники преодолели свою полосу препятствий, подошли поближе и снова направили на меня свои самострелы. Что за неумехи, я уже раз десять мог бы их убить!
        - Ну, чего зенки вылупила? - возмутился Толстый. - Кому сказано было - гони драгоценности! Или мы тут по-твоему для красоты с арбалетами стоим?
        Я моргнул. Прощупал этих идиотов поисковой магией металла. Арбалетные болты они явно украли у местных военных, или попросту где-то нашли, а вот раздобыть нормальное оружие у них, видимо, не вышло. Самострелы в руках разбойников оказались обычной кустарщиной без какого-либо намека на магию, и я в любой момент мог одним только «взглядом» превратить их в груду металлолома, или еще во что похуже.
        - Любители, - равнодушно заключил я.
        Тут, почва резко выскользнула из-под ног моих душегубов, а невидимая сила вырвала из их рук оружие. Детский, в общем-то, трюк, относящийся к магии земли - превратить пол в подобие беговой дорожки. Нетренированному человеку устоять на ногах довольно трудно. Из груды оставленных односельчанами вещей вылетело несколько металлических скоб и вонзилось в землю, намертво сжав их руки и ноги.
        - И на что вы только рассчитывали?
        Мои пленники лишь растерянно озирались по сторонам, все еще пытаясь понять, что же с ними произошло.
        - Всерьез решили, что можно вот так просто украсть орб Бранда и вам за этого ничего не будет? Думали, что он вас после этого не найдет? Объясняю для безграмотных: маг всегда знает, где находится его орб, по крайней мере, чувствует направление. А-а-а, наверное решили, что главное - избавиться от меня? Хороший маг - мертвый маг. Значит, все-таки собирались стрелять не в плечо… Или думали, что я нюни распущу и все вам отдам? Ха!
        - Говорил я тебе, целься в голову! - принялся ворчать Тонкий. - А ты заладил со своей жалостью. Теперь смотри, чем все обернулось. Мы в плену у малолетки!
        - Ладно тебе, ничего она не докажет, - стал оправдываться Толстый, - ее слово против нашего. Сама на нас напала и лепечет теперь чего-то.
        - Да ты хоть представляешь, какие огромные деньжища у нее на руках? Мы могли бы уже быть богатыми людьми! А теперь нужно срочно придумать, что бы такого наврать этому их Аргусу.
        Эта парочка начинает меня злить. Мало того, что убить пытались, так еще и игнорируют меня, болтают тут между собой, как на базаре. Я присел на корточки, и жизнерадостно продемонстрировал этим гадам самую кровожадную из своих улыбок.
        - А кто сказал, что мы пойдем к Аргусу?
        Земля под моими бандитами размякла, зашевелилась, и принялась обвивать их тела, медленно затягивая вниз, на глубину. Бедняги извивались и кричали, звали на помощь и просили пощады, но я так и продолжал жизнерадостно таращиться на них, словно на муравьев, что корчатся под увеличительным стеклом. Этим придуркам стоит преподать хороший урок. Теоретически, я спокойно могу закопать их прямо здесь. И, да, мне за это ни-ичего не будет. С другой стороны, я - не палач, да и они мне не враги. Всего лишь наивные простаки, которых кто-то втемную использовал чтобы до меня добраться. И как же мне с вами теперь поступить?
        Наконец, когда крики под землей уже почти стихли, я махнул рукой, и над поверхностью всплыли две грязные и взлохмаченные головы - отчаянно кашляя и отплевываясь от забившейся в рот грязи. Я присел рядом с ними. Ну теперь-то вы готовы меня внимательно слушать?
        - Кто вас послал? - строго спросил я своих пленников.
        - Гхе-гхе, в каком смысле, гхе-гхе послал? - удивился Тонкий, все еще пытаясь откашляться.
        - Нас никто не посылает, гхе-гхе, мы же не наемники, гхе-гхе, - добавил Толстый.
        Вряд ли они врут. Но глупость иногда работает не хуже преданности.
        - Кто продал вам арбалетные болты? И откуда вы узнали обо мне?
        - Болты мы возле стены нашли. А про орб мага я случайно узнал, в трактире разговор подслушал, - прохрипел Тонкий.
        - Чей разговор?
        - Да откуда ж я знаю? - запричитал он. - Просто мужик и баба какая-то. Вроде, беженцы, как и мы. А так-то, я и лиц-то их толком не помню. Я же не местный!
        - Приметы? - продолжил я свой допрос, и видя непонимание в его глазах прибавил: - Как они выглядели?
        - Да не помню я! Стой, стой, не надо, я вспомнил, вспомнил я! Мужик был весь перебинтованный! Так что наверное, это какой-то военный!
        И почему мне кажется что из-под темного капюшона этого нелепого покушения поблескивает чья-то гладкая залысина? И ведь на самом деле, эти двое были чертовски близки к успеху! Нашел двоих скользких типов, подал им «гениальную идею», а потом незаметно подбросил все средства для ее воплощения. Они, небось еще это «знаком свыше» посчитали. Ну да, уж Владыка-то наверняка знает, с кем дело имеет. Много ли надо, чтобы справиться с ребенком? А я подставился, как последний дурак. Решил что здесь, на своей территории я в полной безопасности.
        - Ты же нас не будешь больше в земле топить, да девочка? - елейным тоном принялся уговаривать меня Толстый. - Ты такая милая, добрая! Дяди пошутили, дяди просто играли с арбалетами и случайно в твою сторону попали… Давай просто все забудем и станем дружить!
        Я от души расхохотался. «Взрослые»! Даже в такой ситуации они меня за идиотку держат. Ладно, проехали, к этому я уже привык.
        - Не хочу брать грех на душу, а то еще стану, как вы, - ответил я, и потрепал их обоих по облепленным грязью прическам. - Чуть попозже отправлю вас в тюрьму. А пока посидите тут - у меня сегодня слишком много дел!
        Под дружные крики, протесты и мольбы своих несчастных пленников я направился к порталу, так и оставив их закопанными в землю по самую шею. Заклинание тишины и старый мешок - отличная маскировка для пленников. Я быстренько восстановил портал и снова вернулся в поселок. Бледные охранники ждали меня с противоположной стороны, а рядом с ними уже переминался с ноги на ногу обеспокоенный мастер Бранд. Пришлось объяснять им, что у меня попросту закончилась мана, и пришлось ее спешно восстанавливать. Никаких причин для беспокойства. Эх, как же хорошо, когда тебе все доверяют! Осталось только придумать уменьшающий луч и завести свою собственную мини-тюрьму где-нибудь в стене лаборатории. Или вообще - в террариуме, для остроты ощущений…
        Интерлюдия. Случайная встреча
        В крошечной таверне почти нет мест. Беженцы, авантюристы, военные. Шум, гам, кто-то заливает алкоголем грусть о погибших в бою товарищах, кто-то от души празднует «победу». Довольно громкая формулировка, но остаться в живых по итогам недавнего сражения и узнать, что многотысячная орда трусливо отступает восвояси - такое событие определенно заслуживает некоторой доли пафоса. За столом сидят двое - девушка в просторном балахоне с капюшоном, и мужчина с перебинтованным лицом. Гвалт стоит неимоверный, но под крошечным «Пологом Тишины» вполне можно спокойно общаться, не опасаясь чужих ушей.
        - Вот уж кого-кого, а тебя я не ожидал увидеть здесь, да еще и почти сразу после боя, - буркнул мужчина.
        Девушка хищно улыбнулась, демонстрируя ровный ряд острых треугольных зубов.
        - Могу то же самое сказать и про вас, Владыка. Признаться, сперва я приняла ваше тело за одну из игрушек хозяина этого места и уже собиралась делать ноги. Но бинты выдали вас с головой, - она по-детски хихикнула.
        - Да, проклятая соплячка владеет магией иллюзии, и ей ни к чему такие костыли. Но, признаться, я удивлен, что и у тебя не возникло с этим проблем. Не говоря уже о том, что ты тоже сумела обмануть собственную смерть. И много еще секретов ты скрывала от меня все это время?
        - Боюсь, что гораздо больше, чем могу позволить себе открыть вам… Но сейчас это уже не важно. Все мои планы пошли прахом, так же, как и ваши. Я правильно понимаю, что мы с вами здесь примерно с одной и той же целью?
        Мужчина уклончиво кивнул.
        - Вам уже удалось вычислить кукловода?
        - Да что там «вычислять»? Я нашел ее почти сразу. Собственно, мое настоящее тело уничтожила она, а не кукла… Маленькая кудрявая девчонка, на вид лет шести-семи, по-моему, местные зовут ее Юла.
        Девушка не сумела сдержать смешка.
        - Смейся, смейся. Я тоже пребывал в абсолютном шоке, когда понял, что Система вышвырнула меня прочь из разорванного в клочья тела. Сама понимаешь, совсем не так я представлял себе итоги сражения за крошечный поселок.
        - Погодите, вы что, серьезно? Все наши товарищи, Борт, я, вы… и это все устроила… шестилетняя девчонка?
        Собеседник молча кивнул.
        - Это какая-то уловка Мастеров Ультерина?
        Мужчина пожал плечами.
        - Честно говоря, я так не думаю. Да и не похоже это на почерк Альтейцев. Они бы ни за что не стали втемную использовать ребенка. Думаю, все гораздо проще и в то же время ужаснее. Все мы действительно проиграли маленькой девочке.
        - Но… как такое вообще может быть!? - его собеседница растерянно хлопнула длинными ресницами.
        - Ты же знаешь, что такое «перерождение»?
        - Хотите сказать, она появилась на свет, сохранив воспоминания о своей прошлой жизни?
        - А у тебя есть какие-то другие разумные объяснения? Или ты тоже считаешь, что стать грандмастером в шесть лет - это норма для девочки из захолустья? - в голосе мужчины прорезался едкий сарказм.
        - Думаете, она и в прошлой жизни тоже была…
        - Хуже, гораздо хуже. Я бы не проиграл какому-то там Грандмастеру! Ей было совершенно наплевать на всю нашу магию и экипировку. В один момент мои лучшие бойцы остались совершенно беззащитными и погибли. Я и сам уцелел лишь чудом - не каждый может выдержать выстрел из Кинетического портала без какой-либо защиты.
        - Это такая штука, которая может быстро камнями швыряться? Но я думала, что ее невозможно получить через Систему.
        Мужчина развел руками.
        - Так и есть - смертным оно недоступно. Зато это излюбленное оружие Архонтов. Дешевое и эффективное - немногие из нас могут что-то ему противопоставить.
        Девушка-акула несколько раз моргнула, пытаясь осмыслить сказанное.
        - Значит под маской девочки скрывается…
        Человек в бинтах тяжело вздохнул.
        - Поначалу, я и сам так считал. И даже ждал, когда же в ситуацию вмешается наш собственный наблюдатель. Но никто так и не пришел. И тогда я воспользовался этим.
        Он достал из кармана плоский обломок розового кристалла, повертел в руках. Девушка понимающе кивнула.
        - И что, никакого нимба над головой?
        Мужчина растерянно помотал головой.
        - Ни нимба, ни каких-либо других аномалий в ауре. Обычный человеческий ребенок. Разве что амальгамы - как у матерого авантюриста. Но как раз это не удивительно - ее кукла покромсала немало наших бойцов.
        - Но откуда тогда… - девушка запнулась.
        - Возможно, какие-то хитрости, лазейки в Системе, кто знает? Судя по скорости, с которой эта девочка путала свои портальные следы, у нее почти наверняка есть Ассистент. Да и магия иллюзии на это указывает. Подозреваю, все еще хуже - она попросту может менять исходный Код заклинаний.
        - Исходный Код? Но это же очень сложно. И опасно! Даже наши… - девушка запнулась, осознав, что едва не сболтнула лишнего.
        - Не о том ты думаешь. Хотя, наверное, тебе просто не попадались на глаза нужные легенды. Если этот ребенок с рождения владеет Исходным Кодом и Ассистентом, то это может значить только одно. Она не была в прошлой жизни каким-то там дурацким грандмастером, нефилимом или даже Архонтом.
        Брови девушки взметнулись вверх.
        - Хотите сказать…
        - Бог, - коротко пожал плечами собеседник. - Нас угораздило перейти дорогу возродившемуся божеству. Это объясняет все - и невозможную для смертных магию и бездействие архонтов. Для этой твари и мы, и вся наша армия - просто вкусная питательная среда. И будь уверена, она выпьет предложенный ей бульончик до дна! - Мужчина стукнул кулаком по столу, и умолк, будто бы переводя дыхание, совершенно не нужное ему в теле марионетки. - Так что, если ты пришла сюда ради мести - подумай дважды, прежде чем что-либо сделать. Нужен ли тебе такой враг?
        Девушка сжала губы.
        - Пока это всего лишь ваши догадки, Владыка. За порталом могла быть скрыта обычная кинетическая пушка, а роль Ассистента вполне может выполнять какой-нибудь артефакт или утерянное ядро корабля. Эта девочка забрала кое-что очень важное для меня. Без этой вещи я не смогу спасти тех, кто мне дорог. Так что, будь она хоть Архонтом, хоть переродившимся Божеством - я не отступлюсь! К тому же, вы ведь сами сказали: сейчас она всего лишь ребенок. А значит - ее вполне можно убить!
        Собеседник с сомнением покачал головой.
        - Иногда нужно уметь просто признать поражение. Ну убьешь ты ее, и что дальше? Тварь снова возродится и через пару лет ты получишь озлобленного и могущественного врага, который не успокоится, пока не уничтожит все, что тебе дорого, а потом примется методично сдирать с тебя твою уникальную кожу пока ты сама не начнешь умолять о смерти. Этого ты добиваешься?
        - И что, хотите сказать, нам нужно просто закрыть глаза на всех, кого она погубила - ваших подчиненных и моих… ну, пускай не друзей, но как минимум, приятелей!
        Мужчина развел руками.
        - Чтобы понять своего врага, следует сперва посмотреть на ситуацию с его стороны. Все началось с проклятого Торлака - скорее всего, он просто взял ее в плен и вместе с дюжиной других детишек попытался пустить на свои мерзкие эксперименты. Но на этот раз, полагаю, результат его порядком удивил.
        Девушка поморщилась.
        - Поделом ему. Когда я про все узнала, чуть сама не выпустила ему кишки, наплевав на конспирацию. Но… просто решила что сделаю это позже - уже на войне.
        Мужчина пожал плечами.
        - Очень мило с твоей стороны признаваться в этом, но мне уже нет никакого дела до того, как именно ты собиралась меня предать, - едко прокомментировал он. - Так вот, дальше - хуже: Грэм чуть было не сжег их деревню. Признаю, мне стоило с самого начала смириться с потерей Торлака, но в то время я уже не мог мыслить здраво. В результате мы лишились еще и Солара.
        Девушка нахмурилась.
        - Вот уж кто точно не заслужил гибели в самом начале войны. К тому же, девчонка тут ни при чем, Грэм недавно признался, что Солар погиб от его руки, пусть и случайно. Чутье подвело нашего мастера, ведь мальчишка совершенно не пытался его убить.
        - Девчонка, скорее всего, может видеть ману, а значит и заманить Солара в опасное место ей бы не составило труда. Пасть от руки бога, пусть даже лишенного силы - не такая плохая участь. Вполне в духе нашего мастера. Ты мне лучше скажи, это Грэм тебя подбил попытаться «убить» ее дурацкую куклу или ты его?
        Девушка замялась.
        - Скажем так, это было коллективное решение. Мы понаблюдали за ней немного и решили, какого Кракена? Нужно преподать этой выскочке хороший урок, - тут она помрачнела. - Ну, вот и преподали… Еще и Борта за собой потянули. Мы-то оба живы, а он…
        - Любители, - буркнул мужчина. - Мы должны были подождать конца сражения, увести войска, выждать, пока они не вылезут из этих своих нор. И только потом, в самый неожиданный момент, ударить. Быстро, мощно, неотвратимо. Заставить ее паниковать, биться сразу на десять фронтов, защищать родных, невинных, свое подземное убежище, деревню. Улучить момент, когда она совершит ошибку и лишь затем… - он стукнул кулаком по столу. - А что устроили вы? Фарс, стоивший нам успеха военной кампании, и наших жизней в придачу!
        Девушка виновато втянула голову.
        - Простите Владыка. Теперь-то я понимаю, как это было глупо… Но если бы вы поделились с нами своими планами, хоть самую малость, мы бы не действовали так безрассудно!
        - Да что уж теперь… Какая каша творилась у меня в голове - тоже одним Богам ведомо. Проклятый Архонт! Хоть бы словом про нее обмолвился! Привести этому чудовищу на блюдечке целый военный корпус! Ровно десять тысяч, в аккурат, на первую эволюцию! Еще и с доставкой на дом! Как она их всех на амальгаму не пустила, до сих пор диву даюсь! И ведь наверняка была бы в своем праве!
        Они немного помолчали, переваривая сказанное.
        - Мне кажется, вы преувеличиваете, Владыка. Это всего лишь еще один аргумент в пользу того, что она - обычная смертная. Опытная, образованная, возможно, родом из технически развитого мира, но никак не Божество.
        Собеседник пожал плечами.
        - Или наш Архонт ее переиграл, приведя больше, чем она смогла «переварить» за один раз. Вроде, и договор выполнил, и прикопаться не к чему, а карманы пусты… Афера вполне в его стиле! После того случая с муравьями, он из кожи вон лезет, чтобы угодить папаше. Собираешься проверить это на собственной шкуре? Да что такого ценного ты умудрилась потерять? И почему я об этом ничего не знаю?
        Девушка сконфуженно отвернулась.
        - Не хочешь говорить? Дело твое. Мой тебе совет - попытайся просто договориться. Боги уважают контракты. Кто знает, может, у тебя получится чем-то ее заинтересовать? Заодно и догадки свои проверишь.
        - И стать ее игрушкой? Ручным зверьком? Только для того, чтобы получить вещь, которая с самого начала принадлежала мне!? Спасибо, но я прекрасно знаю, чем обычно заканчиваются подобные «контракты»! Не понимаю вас, Владыка. Из-за каких-то нелепых подозрений вы готовы сбежать, поджав хвост? Она же разрушила все ваши планы.
        - Планы? Планы!? - кажется, тут уже и ее собеседник не на шутку рассердился. - Девочка, ты должно быть слишком увлеклась своей игрой в «шпиона», если не замечала таких очевидных вещей. Все это совершенно не входило в мои планы! Еще несколько лет назад я делал все, чтобы не допустить войны с Альтеей!
        - Но… но, вы же сами… мы столько тренировок…
        - И ты всерьез думаешь, что я делал это по собственной воле? О, боги, неужели я действительно так похож на кровожадного ублюдка, который будет издеваться над любимой женой и единственным сыном ради дурацкого титула «Владыки»? Да я был готов жизнь свою отдать, чтобы предотвратить войну! Или хотя бы немного ее отсрочить. Но наш сумасшедший Архонт видимо решил, что это будет очень забавно - посмотреть, как я собственными руками буду отправлять наших людей прямиком на бойню!
        У девушки округлились глаза.
        - Погодите, так что, этот заносчивый недомерок промыл вам мозги своей супер-магией!?
        Мужчина нехотя кивнул.
        - А вы все, идиоты, стояли и смотрели - как я схожу с ума, как разрушаю свою семью, устраиваю в стране террор, веду на убой сотни тысяч ни в чем не повинных солдат. Ни ты со своим «предательством», ни Борт с его двумя извилинами, ни Солар со своей плоской и старомодной «честью», ни все прочие лизоблюды, которые прибились к нам, только чтобы угодить Архонту - никто и пальцем не пошевелил, чтобы помочь Грэму меня остановить!
        Девушка пристыженно съежилась - уже в который раз.
        - Я оставил сыну приказ, своего рода завещание - постараться убить меня, если я начну вести себя странно и ситуация выйдет из-под контроля. Ведь это единственный способ, которым можно избавиться от воздействия магии Разума. И из всех вас только проклятая девчонка согласилась ему помочь! Да и то, лишь потому, что Грэм каким-то образом сумел ее шантажировать.
        - Так вы с самого начала все это планировали? - поразилась девушка. - В смысле, предусмотрели… - поправила она сама себя.
        - Конечно же, я не планировал лишиться тела! Но это все равно лучше, чем всю жизнь играть роль чьей-то марионетки… фигурально выражаясь. - Мужчина запнулся, глядя на собственные руки, скрытые под плотными кожаными перчатками. Девушка хихикнула. Кажется, ее собеседник тоже осознал всю иронию случайно сложившейся фразы. После секундной заминки он устало продолжил:
        - Он ведь приходил и к тебе? Мой сын, я имею в виду.
        - Да… Простите, Владыка, я решила, что это опять какая-то проверка. Или просто юношеский бунт. Если бы я только знала, что с вами произошло!
        - Да что уж теперь. Мы все здорово облажались, и получили за это по рогам. Бедняга Грэм, я оставил тебе ужасное наследство… - он устало закрыл лицо руками. - Теперь это малолетнее чудовище вьется возле него, как ядовитый мотылек, и одни только боги знают, что у нее на уме. А я не могу ни предупредить его, ни даже просто попросить прощения.
        Несколько секунд они сидели молча.
        - У вас есть какой-то план?
        Мужчина подобрался, и тряхнул головой. Сжал руку в кулак.
        - Мне надоело быть фигуркой на игровой доске архонтов! И пока все считают меня выбывшим - я предпочел бы занять место среди игроков. Другого пути я не вижу. А что насчет тебя, Ланти? Не хочешь присоединиться? Ты ведь явно знаешь и умеешь гораздо больше чем мне казалось поначалу. Вместе мы могли бы многое изменить!
        Девушка рассеянно помотала головой.
        - Благодарю за предложение, Владыка Абырвалгар. Но у меня сейчас совершенно другие планы. К тому же, на кону множество дорогих мне жизней. Я не могу отступить!
        - Ну что же, если смерть для тебя - недостаточный повод, чтобы изменить свои планы - могу только посочувствовать. И дать совет: постарайся сделать все незаметно. По возможности - чужими руками. Уж поверь моему опыту, против людской глупости даже боги порой - бессильны.
        - Да, кстати об этом. Не могли бы вы мне немного подыграть?
        Глава 24. Оверкилл
        Благодаря «тяжкому труду» по поддержке портала, у меня появился легальный повод отправиться отдыхать, и избежать хлопот, связанных с еще одним переездом. Первым делом я, конечно же, отправился к нашему мяснику. Если покушение на Грэма все-таки состоится, то следует подготовиться к нему как следует. В частности, сделать так, чтобы фальшивый Грэм мог истекать кровью. Зрителей будет много, и среди них наверняка найдутся люди (или не совсем люди) достаточно наблюдательные, чтобы заметить эту нестыковку. Не хотелось бы подкладывать настоящему Грэму такую свинью. И, так уж вышло, что для этого потребуется настоящая свинья.
        Я объяснил мяснику, что госпожа Ариэль потеряла много крови во время битвы, и мне хотелось бы приготовить ей кровяную колбасу по особому рецепту, для восстановления сил. Ничего странного и подозрительного в такой просьбе он не нашел, собственно, сегодня я был далеко не единственным посетителем с подобным заказом. Магия магией, а дефицит железа в организме надо как-то восполнять! Не самое приятное блюдо, но что поделаешь? Ведь даже всеми любимый гематоген делают из того же сырья. Чтобы кровь не сворачивалась ее специальным образом взбивают, а свиные потроха, которые с давних времен используются для изготовления колбасы, заменят мне полиэтиленовые пакеты.
        Как оказалось, мясник тоже был в рядах защитников города, и видел, как Ариэль «героически» осталась прикрывать их отступление, так что все ингредиенты достались мне совершенно бесплатно. Еще и солидный кусок свежего мяса получил в довесок. Родители были заняты переездом, а живот мой жалобно урчал с самого утра, так что я не пожалел времени и устроил на заднем дворе небольшое барбекю. Утолив свой собственный голод, я прихватил немного мяса и для Грэма с Морой. Если хочешь, чтобы тебя приняли с распростертыми объятиями, нет ничего лучше, чем прийти в гости со своими вкусняшками! Мора - так вообще, наверное, несколько лет мяса не ела. Кексы кексами, а хороший шашлык - это совсем другое дело!
        В кабинете Грэма у меня как всегда оставалась «закладка» - золотая монетка, служащая стабильным якорем для портала, так что проблем с перемещением не возникло. Плевать я теперь хотел на всю их защиту! Мора все еще крепко дрыхла в позе эмбриона на одном из диванчиков, а вот Грэм исчез, видимо, ушел куда-то по своим многочисленным делам. Да еще и без охраны, а ведь мог просто приказать Алу пойти вместе с ним. Весьма безответственно с его стороны! Ладно, делать нечего, займусь пока его двойником.
        На столе лежали два комплекта парадной одежды - видимо наш будущий Владыка уже позаботился о деталях. Вот это я одобряю, предусмотрительный парень! Сменив Алу парик на более «молодежный» и сменив маскировку лица на физиономию Грэма, я дал Немо команду переодеваться, а сам занялся «колбасотворением». Тем временем, с дивана послышалось характерное урчание живота - запахи жареного мяса разбудили аппетит Моры, а заодно, и ее саму.
        - Как же давно я не чувствовала этого божественного аромата! - вдохновенно пробормотала она, переворачиваясь на другой бок. - Ох-хо-хо, да что ж все так болит-то а?
        Похоже, ее вчерашняя схватка с Алом удалась на славу. Я решил пожалеть страдалицу, тем более что и сам в какой-то мере был виноват в ее мучениях. Так что прибавив к шашлыку кое-какие закуски со стола, я отправился к ней с подносом. Завтрак в постель. Это же считается за извинение?
        - О, милое дитя, ты просто не представляешь какую услугу оказала тете Море. Ты спасла меня от голодной и мучительной смерти! Мой ангел-хранитель! Не поверифь, я фчера нефколько чафов к ляду слажалась с кофмарным фудовифщем! Оно меня хфатало, пележофывало, а потом выпфлевывало и макало голофой ф землю! А потом фсе санофо!
        - Опять ты разговариваешь с набитым ртом! - упрекнул ее я. - Знаю, знаю, видела, что вчера вытворял с тобой Ал. Впрочем, наказание свое ты вполне заслужила.
        - Как тебя сафут, тефачка? Ты тут лаботаефь?
        Ну вот и снова начинается представление в духе «я твой мастер». Ну уж нет, хватит с меня этих спектаклей!
        - Меня зовут Киара. Собственно, мы уже знакомы, пусть и заочно. Мы же договорились вчера, что я буду куклу переделывать, помнишь? Ну, вот я и пришла - работаю.
        - А-а-а, ну поняфно, - Мора продолжала сосредоточенно жевать.
        Если честно, я ожидал более бурной реакции, ну да ладно. Сам знаю, что ты меня недолюбливаешь, но могла бы хоть спасибо за угощение сказать! Я старался вообще-то. Ну и ладно! Махнув рукой, я вернулся к своему занятию. Первая партия свиного кишечника с небольшим количеством крови была уже готова, перевязана узелками и тщательно отмыта. Я принялся аккуратно обматывать им куклу, будто новогоднюю елку гирляндой. Сверху будет одет еще один слой белья и парадный китель, так что всю эту тошнотворную красоту никто не увидит. И не учует - я прихватил с собой мамины духи. Прости Грэм, но пахнуть ты сегодня будешь, как девчонка!
        Меня отвлек неожиданный шум. Мора выронила еду, свалилась с дивана и, побледнев как полотно, стала отползать назад, вытаращив на меня глаза, как будто на привидение.
        - Селеста, покровительница разума, дай мне сил, сохрани от безумия! - принялась бормотать она. - Тебе это снится, Мора, снится, это просто сон!
        И тут до меня стало доходить, как вся эта картина выглядела с ее точки зрения. Какая-то милая девочка-служанка покормила ее вкусным мясом, дружески похлопала по плечу, что-то пролепетала, а теперь обматывает ее сына окровавленными кишками. От такого я бы и сам спросонья в штаны наложил со страху. Вот болван, мог бы и сразу понять, что она пропустила абсолютно все мои слова мимо ушей! То же мне, психотерапевт.
        Мора схватилась за голову, свет в кабинете начал мерцать. Ее силуэт задрожал и размылся в пространстве, создавая фантомные образы, словно бы сразу несколько ее копий катались по полу, истошно кричали и рвали на себе волосы. Кажется, она неосознанно перешла в режим ускорения. Опасно! Как бы я сам сейчас не остался без головы! Немо, полный боевой режим! Ставь щиты, подключай нейросети, в случае опасности - немедленная телепортация!
        Кабинет наполнился пронзительными криками, искаженными и наложенными друг на друга. «Нет», «Грэм», «да заткнитесь вы все», «сон это просто сон» - я сумел разобрать лишь несколько фраз. Плохи дела! Она вот-вот совсем слетит с катушек! Немо, нам нужно повторить сигнал ее шокера! Всего на одну секунду, давай, прямо сейчас!
        Раздался истошный визг. Мора выгнулась дугой, рухнула на пол и затихла. Я отключил иллюзию на кукле и мы осторожно приблизились к «пациентке». Она лежала на спине и тяжело дышала, обессиленно созерцая потолок. Кажется, ее все-таки отпустило.
        - Спокойно, Мора, спокойно, просто дыши, - мягко произнес я, - вот так, медленно, вдох-выдох. Вспоминай, что было вчера, о чем мы с тобой говорили. Всему есть разумное объяснение.
        Мора действительно послушалась моего совета, стала медленно вдыхать и выдыхать, постепенно взгляд ее начал проясняться и сфокусировался на марионетке.
        - Кукла, это всего лишь кукла, - пробормотала она. - А вчера мы договорились, что она будет вместо Грэма на похоронах. Так значит эта девочка… «Чудовище», это ты, что ли?
        - Во плоти, - я пожал плечами. - Что, настолько ужасно? Я, вроде, даже причесалась с утра.
        - Ф-ф-фух, ха-ха-ха! - она нервно рассмеялась. - Я опять чуть не померла от страха! Каждый раз ты меня то обрадуешь несказанно, то напугаешь до усрачки!
        - Я тоже до смерти перепугалась, когда ты начала тут метаться и кричать.
        - Долгая отсидка в одиночке никому на пользу не идет, знаешь ли. Я и так держусь изо всех сил.
        Она приподнялась, уперевшись в пол выставленными назад руками. Помотала головой, поправляя растрепанные волосы.
        - И кстати, эта твоя игрушка вчера из меня чуть дух не вышибла! Что за дела, чудовище?
        Ну слава богам, раз ты уже можешь возмущаться, значит пришла в себя. Я с облегчением вздохнул.
        - Я тут ни при чем. Нечего было к ней приставать с этой своей шваброй.
        - И все-таки, зачем тебе все эти кишки, чудовище? Я надеюсь, они хотя бы не человеческие? И… куда ты подевала моего настоящего сына?
        Мора снова начала бледнеть. Только этого мне не хватало!
        - Тихо, тихо, давай без паники. Грэм вышел куда-то по своим делам. А это - обыкновенная свинина из мясной лавки. Сама подумай, мы же вместо твоего сына отправим на церемонию мою куклу, на всякий случай. Но что, если кто-то и правда попытается его убить? Надо чтобы все выглядело реалистично. Своей-то крови у куклы нет!
        Тут распахнулись двери и в кабинет вошел Грэм. Замер на несколько секунд, оценивая устроенную нами «картину маслом». Диван перевернут, Мора сидит на полу, повсюду разбросано жареное мясо, его собственная копия стоит без штанов, обмотанная какой-то кровавой гадостью и посреди этого беспредела я, жизнерадостно машу ему рукой.
        - Что вы опять здесь устроили? Киара, мама? Вас что, уже и на пять минут нельзя одних оставить?
        Пришлось нам объясняться. А Грэму пришлось снова прятать лицо, теперь уже от стыда за нас обоих. Ну, что поделать, неувязочка вышла, с кем не бывает? А про мамины приступы я решил пока не упоминать. Сама расскажет, если потребуется.
        - Сам-то ты куда девался, герой? И почему охрану с собой не взял? Бессмертный что ли?
        - Я был в отцовских лабораториях, искал зелье от сна. У меня сейчас слишком много работы. Там безопасно, охрана не требуется.
        Как только все недоразумения были улажены, мы принялись за работу. Я принес для Грэма геймпад, которым он сможет управлять движением куклы. Хотя бы - обыкновенной ходьбой. Все остальные его движения, мимику и речь, мы с Немо можем передать кукле и так - попросту, глядя на него. Конечно, можно было бы заморочиться и сделать специальный артефакт, но у нас одноразовая миссия, ничего, обойдемся.
        Наконец, началась погребальная церемония. Перед самой башней Абырвалгара в центральном кольце крепости было построено что-то вроде каменного амфитеатра, надо думать, специально для подобных случаев. Гостей собралось немного, но все они были высокопоставленными, и имели весьма напыщенный вид. Грэм по секрету сказал нам, что на самом деле никого из важных для страны людей здесь нет - слишком легко было бы тогда избавиться от всех них одним ударом. В таком случае, Абыр-абыр вполне бы мог провернуть трюк с собственными похоронами и без нашей «помощи».
        Картинка, которую видела кукла, проецировалась на большой голографический экран, в центре кабинета. В этом мире таких технологий нет, разве что в каких-нибудь «импортных» артефактах. Но Грэм к уже успел привыкнуть к моим иллюзиям, да и Мора после ночных игр с Алом не слишком удивилась, пожав плечами и пробормотав что-то вроде «ну, чудовище - это чудовище».
        Зрение у самого Ала не слишком хорошее, так что мой беспилотник тоже кружил неподалеку от амфитеатра, скрытый все той же магией иллюзии. Его шпионская камера давала нам неплохой обзор на происходящее. Будет не лишним посмотреть на действия гостей во время покушения, если оно, конечно, вообще состоится.
        Самым сложным испытанием оказалось просто высидеть эту невыносимо нудную церемонию. Каждый высокопоставленный гость ожидал, что тут произнесут его полное дворянское имя и титул, состоящий из доброго десятка предложений. Многие потребовали права произнести речь, опять же, вовсе не из желания высказать соболезнования. Просто каждый спикер мог подойти к гробам вплотную, чтобы «попрощаться» лично и, понятное дело, осмотреть тела вблизи. Я уже несколько раз пожалел, что поленился сделать для Грэма нормальную систему захвата движений. Постоянно держать его в поле зрения было, мягко говоря, утомительно. В конце-концов, мы оставили Ала на обычном автопилоте. Грэм убедил меня, что пока кукла сидит в зрительском зале, среди десятков вельмож и представителей разных фракций, ей ничего не угрожает.
        Грэм все еще чувствовал себя неуверенно «за рулем» и довольно неуклюже управлял куклой, постоянно создавая неловкие ситуации. Все равно что человека, совершенно незнакомого с компьютерными играми посадить играть в какую-нибудь стрелялку-бродилку. И смешно и больно на такое смотреть. Я специально приволок с собой пару игровых кукол из нашего клуба, чтобы его немного поднатаскать. Но честно говоря, не думаю, что из него вышел бы хороший кукловод. Или вообще, хоть какой-то. Парень честно отработал со мной десяток тренировочных боев, но занятие ему явно «не шло», так что мы решили, что куклой буду управлять я сам, а он - только говорить нужные слова. Зато Мора вертела в руках игрушечных марионеток с нескрываемым восхищением. Заметив, с каким щенячьим восторгом она смотрит на наши с Грэмом дуэли, я сдался, и предложил ей сыграть партию-другую. Все равно за мной должок за ее вчерашние мучения.
        А вот она оказалась просто прирожденным геймером. Схватывала все на лету, да так, что я стал бояться показывать ей новые комбинации - чтобы их потом не использовали против меня. В Теалосе я сам почти не играю, хотя бы потому, что никто из ребят не может составить мне достойную конкуренцию, а играть против Немо мне наскучило еще во время отладки игры. Если не дать ей команду поддаваться, то победить становится почти невозможно. А что касается Моры, я уверен: еще пара таких посиделок, и она начнет играть не хуже меня. К тому же, просто наблюдать ее реакцию на победы и поражения - то еще развлечение. В итоге, мы рубились в куклы почти всю церемонию, пока наш зануда корпел над книгами.
        Утомившись от игры, Мора отправилась на диван и, под монотонный бубнеж «прямой трансляции», быстро задремала. А я ерзал на огромном стуле, и никак не мог осознать причину собственного беспокойства. Какая-то мысль скреблась на краешке сознания, что-то я забыл. Не то - утюг выключить, не то - двери закрыть. Проклятье! Я хлопнул себя по лбу. Мои грабители! Разбойники. Киллеры. Или как их вообще правильно называть? Если те, кто убивает - убийцы, выходит, что те, кто покушается - покушенцы? А что, нормальное слово, кто вообще решил что его не должно быть в русском языке?
        - Что случилось? - Грэм сразу же оторвался от чтения и вгляделся в мой «экран». Видимо, решил, что я заметил там что-то странное.
        - Скажи-ка Грэм, а ты не знаешь, что будет, если надолго оставить человека замурованным по шею в камень? Ну, вернее, в довольно твердый глинозем.
        - Ничего хорошего. Отец иногда наказывал провинившихся солдат таким способом. Зависит от времени года, на самом деле. Переохладится или получит тепловой удар, скорее всего. Плюс, отеки. Обычно через пару часов отец их вытаскивал, потому что в лазарет отправлять - это уже награда получается вместо наказания. А ты-то зачем спрашиваешь?
        - Да на меня утром два идиота напали, пытались убить и ограбить. Вот я и погорячилась немного.
        - Утром? Это долго, надо их срочно вытаскивать! А что же ты сразу их взрослым не сдала?
        - Да ну! Они портал сломали, как я их переброшу и не спалю свои секреты? Пешком в Теалос вести? Да и Аргус их за такое дело сгноит. Напали на ребенка средь бела дня, да еще и стратегический артефакт сломали - портал, который по его представлением хреналион золотых стоит. За него потом еще и отвечать придется перед «высоким начальством». И это в военное время! Как пить дать - вздернет обоих! А они - просто жадные олухи, да и действовали по чьей-то наводке. Вполне возможно - твоего папаши, между прочим. Ладно, ты не против, если я воспользуюсь твоим порталом?
        - Давай, но только быстро, мало ли что случится? Может, мне с тобой пойти?
        - Я тоже пойду, - раздался с дивана сонный, и потому не слишком внятный, голос Моры, - никто не смеет обижать мое милое ручное чудовище! - она погрозила пальцем потолку, а потом снова уронила руку на подушку.
        - Да не надо никуда ходить, успокойтесь. Я прямо отсюда их вытащу. А там сами разберутся. За пару часов в пещере ничего с ними не случится. Так что посидите тихо пожалуйста. И полежите, - добавил я, вспомнив про Мору.
        Открыл в главный зал пещеры крошечное окошко, достаточное, чтобы заглянуть внутрь и узнать, что там творится. А заодно и отменить последствия своей недавней магии. Мои пленники раскраснелись и тяжело дышали - в подземелье довольно тепло. Сказывается близость геотермального источника. «Толстый» что-то бормотал.
        - О, великий Тарван, бог земли, сжалься над твоим рабом и прими мою клятву. Если я переживу этот день, то посвящу свою жизнь только праведному труду, земледелию и садоводству! Будь милостив, сохрани наши бедные души!
        Я, конечно, не Тарван, но все-таки сжалюсь. По крайней мере, пока. Земля в убежище снова ожила, зашевелилась, выплевывая на поверхность измученные и взмокшие тела моих пленников. Скажите спасибо, что у нас тут еще довольно комфортная температура. Где-нибудь возле сауны вы бы уже сварились заживо.
        - О, слава тебе великий Тарван! Вечная слава и благодарность, мы твои недостойные рабы и вечные должники!
        «Недостойные рабы» принялись скидывать промокшую от пота одежду, жадно пить воду и смывать с тела грязь, так что я счел за лучшее закрыть портал. Выбраться из пещеры непросто, еда и вода там есть - авось, не пропадут.
        - И что ты собираешься с ними делать дальше?
        - Да упрячу их куда-нибудь на пару месяцев. Пусть посидят, подумают над своим поведением.
        - Я бы предложил тебе нашу тюрьму, но боюсь, я пока не могу тут всем свободно распоряжаться. После церемонии я поговорю с генералом Калдором, может, он согласится вернуться на прежнюю должность. Сейчас он - самый опытный и высокопоставленный из всех оставшихся у нас военных. Они с отцом что-то не поделили, и его должность, по сути - та же тюрьма, только «почетная».
        Калдор? Уж не тот ли это бородач, с которым мы говорили в темнице?
        - Ну, в пещере у себя их держать я тоже не смогу, закинуть бы их куда-нибудь…
        - О-о-остров… - жалобно пронюнила Мора сквозь сон, - море, солнце, пляж, Абырчик, я так хочу на о-о-остров…
        Я прыснул от смеха. «Абырчик», серьезно? Я думал, что Мора его давно возненавидела, а оказывается, он еще является ей в ночных романтических фантазиях. Впрочем, все мы во сне теряем свой персональный «контекст».
        - Твоя мама просто гений. Особенно когда спит, - пожал плечами я. - Остров так остров. Пусть сами себя кормят и освобождают. Пусть их жизнями распоряжается судьба.
        Грэм промолчал, неодобрительно покачав головой. Тем временем, наступил тот самый момент, которого мы ждали. Пришла очередь Грэма произносить последнюю прощальную речь. Парень явно нервничал и трясся, как осиновый лист. Причем, как я понимаю, вовсе не из страха, что его сейчас убьют. Чтобы хоть как-то разрядить обстановку я позволил его двойнику слегка споткнуться во время подъема на помост, который соорудили специально для церемонии. Многочисленные зрители тут же начали перешептываться. Грэм густо покраснел, и незаметно погрозил мне кулаком. Ха-ха-ха, молчит, боится, что его слова попадут в «прямой эфир».
        Наконец, будущий наследник забрался на трибуну и принялся за свою речь, точно такую же нудную, как и все предыдущие. Будь моя воля, я бы сейчас разбудил Мору и позволил ей с ходу высказать все, что она думает о покойном муже. Не формат, конечно, но зато у нее хорошо выходит говорить честно и от души. Или дал бы Немо задание воспроизвести из моей памяти какую-нибудь предвыборную речь Гитлера, прямо на немецком. Все лучше, чем эта смертная тоска. Они ведь еще и аплодируют друг другу. На похоронах! Мне этого не понять.
        Мы с Немо пристально вглядывались в трибуны, пытаясь заметить любую подозрительную деталь, чтобы как можно быстрее отреагировать. Но ничего странного не происходило. Наверное, мы все-таки зря осторожничаем. Здесь слишком много свидетелей и охраны, чтобы пытаться кого-то убить. Гораздо проще сделать это в любой другой день, когда никто не будет ждать нападения. Ну не станет же Грэм безвылазно сидеть в отцовской башне! От нечего делать, я стал разглядывать саму трибуну, или, попросту, деревянный постамент, который был построен в центре амфитеатра. Вообще, странно, когда мы спотыкались, я был уверен, что пол тут железный. Все прояснилось только когда я глянул на картинку, полученную из второго орба. Весь помост был деревянным, но прямо под трибуной лежала широкая стальная пластина. А железо очень хорошо защищает от «рентгена». Совпадение? Не думаю.
        Но я так и не успел ничего сделать или сказать. Речь Грэма закончилась и раздались привычные жиденькие аплодисменты. В которых утонул еще один звук - треск электричества. Платформа под ногами фальшивого Грэма начала искриться, и на нее с грохотом один за другим обрушилось несколько громовых разрядов.
        - Немо, закрывай лицо руками! - мысленно приказал я.
        Электричество - один из самых худших раскладов. Я, как мог, восстановил электромагнитную защиту куклы, но все равно, она не рассчитана на то, чтобы выдерживать такое напряжение. Скорее всего вся «электроника» внутри опять сгорит. Хуже всего то, что пропадет иллюзия на лице. Всего на долю секунды, но лучше сделать так, чтобы этого никто не видел.
        Похоже, что это очень мощная грозовая ловушка вроде той, что я использовал в бою с гоблином-артефатором. Само заклинание вообще может находиться очень далеко, или вовсе - под землей, а этот огромный кусок металла - всего лишь торчащий в небо «громоотвод». Даже с астральным зрением заметить такую ловушку практически невозможно. Кукла дернулась, на секунду у нее подкосились ноги. Но Немо быстро восстановила контроль. Наши щиты уничтожены, охранные артефакты Грэма - сгорели. Магия плохо выдерживает такие мощные разряды. Одежда на кукле задымилась и вспыхнула. Верхняя часть трибуны тоже была полностью уничтожена - видимо заряд скакнул и на нее. Мы с удивлением уставились на торчащий из-под трибуны округлый предмет. Это что еще такое? Пушка? Они что, закопали тут чертову пушку!? Немо, в сторону! Я на такое не подписывался, Грэм!
        Раздался оглушительный залп. Фальшивый Грэм успел лишь немного сдвинуть корпус в сторону, уходя от прямого удара, но его все равно зацепило. Куклу отшвырнуло на несколько метров назад - прямо к гробам. Нам действительно полагалась подойти туда после окончания речи, но не таким же способом! Немо, как там Ал?
        - Множественные повреждения, кукла недееспособна.
        Ну еще бы, это же пушечное ядро, блин! Вы что, совсем больные, что ли? Сила удара была столь велика, что постамент, на котором покоился гроб Абырвалгара, не выдержал и треснул. Из трещин на пол что-то посыпалось. Я протянул искалеченную руку Ала, зачерпнул немного. Это что, торф, земля?
        - Порох, - выдохнул бледный, как полотно Грэм.
        Ой, кажется, мы горим… На этот раз громыхнуло по-настоящему. Если до сих пор зрители лишь слегка нервничали, активируя свои защитные артефакты, взрыв заставил почти всех присутствующих в панике покинуть свои места. Впрочем, вряд ли кто-то из этих господ серьезно ранен. Любой мало-мальски приличный щит защитит владельца и от осколков и от ударной волны. Если не находиться в эпицентре, конечно же. Фальшивого Грэма швырнуло, будто тряпичную куклу, высоко в воздух и, выражаясь словами Моры, «пожевало да выплюнуло» на ступени амфитеатра. Неестественное положение тела не оставляло сомнений - сломаны все «кости» до единой. Поза пациента не совместима с жизнью, так сказать. Ну и кровавое пятно, над которым я так упорно трудился все утро, неплохо дополняло картину. Да уж, идеальный финал этой нудной вечеринки! Какие-то шустрые ребята из охраны сгребли тело на носилки, и потащили к башне. Гости столпились у портала, споря о том, кто из них должен уйти раньше а кто позже.
        Я с истерическим хохотом плюхнулся в свое кресло. А Грэм так и стоял, не мигая, бледный, будто конь последнего всадника апокалипсиса. Его можно понять - на этой трибуне должен был стоять он сам и если бы мы с Морой вчера не настояли на своем…
        - Ну вот, а ты говорил, что отлично защищен, и устроить на тебя какую-нибудь примитивную ловушку невозможно.
        Впрочем, еще сегодня утром я и сам так считал. И тут же получил от судьбы щелчок по носу. Ну или точнее, болезненный укол в плечо. Прививка от зазнайства!
        - Беру свои слова назад. Нет, на моего отца тоже совершали покушения, но чтобы такое… это уже ни в какие ворота!
        - Теперь ты точно должен мне денег на новую куклу, парень. Эту восстанавливать будет уже бесполезно. И то, мне потребуется несколько недель, как минимум.
        Грэм тяжело вздохнул. Весь этот шум разбудил и Мору.
        - Что там у вас случилось, детишки? Грэм, тебя что, уже убили, сынок?
        - Ты как всегда все проспала, мам. Сходи теперь, забери мое тело, будь так добра!
        Глава 25. Островитяне
        Пока Мора ходила за нашим «мешком с костями», я попросил у Грэма разрешения воспользоваться его порталом. Нужно было подобрать для напавших на меня в пещере идиотов подходящий тюремный остров. Показывать ему посох Палочника мне не хотелось, да зачем мне тратить свою ману, когда есть другой, вполне дармовой источник энергии. Огромные пространственные врата Абырвалгара подключены к мощным накопителям, так что с ними я мог совершенно не переживать о затратах энергии и с головой погрузиться в изучение интересных мне мест. В этом мире всего один, гигантский суперконтинент, со всеми вытекающими климатическими проблемами. Территории в центре - пустынны и почти не заселены людьми. Мое родное государство, Альтея, хоть и занимает огромную, по сравнению с прочими государствами, площадь, но большая часть этих земель бесполезна. Теалос, равно как и империя демонов, Гензо, находятся на востоке континента, но и отсюда до океана достаточно далеко - около тысячи километров. Зато там, на побережье, на несколько сотен километров вдоль береговой линии тянутся цепочки островных государств. Что-то наподобие наших
Филиппин.
        Мне нужен был небольшой пустынный островок, достаточно маленький и неприметный, чтобы на нем не находилась какая-нибудь колония, и в то же время, достаточно крупный, чтобы несколько человек могли там спокойно выжить. Я попросту открыл главный портал на огромной высоте, не забыв уравнять давление магией воздуха, а уже потом по очереди осматривал приглянувшиеся мне места через свои собственные порталы. Открывать дюжину червоточин на такое огромное расстояние - это все-таки слишком большое транжирство. А нам с Немо вполне хватит и беглого взгляда. Деревья - есть, ручей - есть, необитаемость - тоже есть. Вот этот симпатичный островок в форме полумесяца нам вполне подойдет.
        Наконец, в кабинет вошла Мора, неся останки несчастного Ала-Ариэль. Мне тоже следует взять свои слова назад. Проклятие должности «адъютанта дьявола» настолько ужасно, что даже мои куклы не в состоянии его выдержать. Марионетка и так перенесла множество повреждений, нам даже пришлось кое-как справляться с отрубленной головой, заново скрепив все поломанные участки металлом. Но теперь почти весь корпус куклы представляет собой груду «черепков» в кожаной обертке. Восстанавливать ее - совершенно безнадежная затея. Работать, может и будет, а вот сражаться… Грэм задумчиво смотрел, как я ковыряюсь в окровавленных осколках и пробую складывать их вручную будто пазлы. Да, в этом мешке вполне могли бы быть твои кости, парень. Ну, то есть, я бы тогда конечно не стал с ними играть. Это чисто гипотетическое предположение!
        - Ремонту не подлежит. Но, пожалуй, из этого могла бы выйти неплохая скульптура. Поставишь ее где-нибудь тут, на постаменте, как напоминание о том, какой может быть цена беспечности. Я как-то читала, что у одного далекого островного народа есть такая традиция - склеивать разбитые глиняные сосуды с помощью драгоценных металлов. Их философия в том, что шрамы - тоже важная часть истории каждого из нас. Мне кажется, выйдет стильно. Что думаешь?
        Грэм молча кивнул, не отрывая взгляда от обломков. Кажется, парень очень крепко загрузился. Да, это довольно отрезвляющий опыт. Даже меня проняло!
        - Ладно, засиделась я с вами, меня скоро мама начнет разыскивать, а мне еще пленников пристроить надо. Я оставлю тут свой орб, Немо покажет тебе записи с покушения. Может удастся определить, какие гости себя подозрительно вели. Параллельно она будет восстанавливать куклу, так что готовь материалы, ну и деньги не помешают. Транжирить не буду, не переживай - всего-то пара монет на позолоту.
        - Погоди немного, давай я с тобой пойду, - спохватилась Мора. - Ты же по нашей вине осталась совсем без защиты.
        Я задумался. Каркас куклы-дублера уже почти готов. Выдавать ее за себя пока не получится - ей нужны еще кожа и волосы, но прикрыть меня в случае опасности она сможет.
        - Спасибо конечно, но мне кажется, что тебе там совершенно нечем будет заняться.
        - Ну, тогда считай, я просто напросилась к тебе в гости! По-приятельски.
        - Что, не терпится посмотреть на остальных кукол из моей коллекции? - понимающе хмыкнул я. - Но разве Грэму не твоя потребуется помощь?
        Мы повернулись к нашему будущему герцогу. Но он лишь устало махнул рукой в ответ.
        - Идите, идите, я запечатаю кабинет изнутри. Тебе же еще с пленниками разбираться.
        - Ладно, пошли. Скажем всем, что ты подруга Ариэль. - Но завтра чтобы вернулась в Холмгаст! Пока мы не решим проблему с покушениями, этому парню тоже нужна самая серьезная охрана.

* * *
        Первым делом мы заглянули в пещеру. Вернее, ту ее часть, что была надежно скрыта от посторонних глаз. Там я пополнил запасы маны, и отправил Широ на разведку в соседние залы.
        - И что, ты тут живешь, чудовище? Как-то мрачновато.
        - Да нет, это так, рабочая берлога. Погоди, я тебе джакузи покажу, ты еще поменяешь свое мнение. Сейчас только гляну, где эти красавцы.
        Мои пленники, как оказалось, не теряли времени зря. Хорошо понимая, что ничего хорошего их тут не ждет, эти проныры раздобыли где-то лопаты, и во всю пытались пробить себе путь наверх - на свободу. И даже, в общем-то, правильно определили направление. Вот только копать им тут пришлось бы еще несколько недель. Верхние уровни пещеры тщательно скрыты и заблокированы, а до поверхности очень далеко. Мора вместе со мной наблюдала за их упорным трудом через экран.
        - Ну так что, я пойду набью им морды, и помогу тебе закинуть их в портал?
        - Погоди, у меня появилась идея получше.
        Я взял со своего склада немного железа и принялся изготавливать портальный артефакт - точную копию того, который испортили эти поганцы. Все равно старый я полностью «разобрал» использовав как временную кольчугу. Мой орб и новый портал отправились в толщу земли неподалеку от места где работали пленники, и при помощи магии земли мы создали еще одну нору.
        - Что ты задумала?
        Я расширил полость таким образом, чтобы до подкопа моих пленников оставалось всего пара штыков, и закрепил портал прямо там, в толще грунта.
        - А-ха-ха, я поняла, эти бедняги даже ничего не поймут, они решат, что вышли на поверхность прямо на острове!
        - Тихо ты! - шикнул я на нее. - Тут стены тонкие! Не слышишь, что ли, как они лопатами стучат?
        - Ладно, молчу - уже шепотом ответила мне Мора.
        К счастью, пленники нас не услышали. Через несколько минут моя импровизированная ловушка была готова, а мы, украдкой переместив орб обратно, за спины пленников, наблюдали за тем, что случится дальше. Мои горе-разбойники снова тяжело дышали и обливались потом, на сей раз от упорного труда. Горячий источник совсем близко, да и вентиляция в этом дальнем углу почти не работает.
        - Это безнадежно, - заявил Тонкий, вытирая лицо грязным рукавом, - мы не знаем, сколько тут еще копать. Может, нам так неделю пахать придется!
        - Когда вернется девчонка мы тоже не знаем, - буркнул Толстый, - может, через месяц, когда у нас закончится еда. Будем копать, покуда хватит сил. Потом еще раз попытаемся найти тайный проход. Не могла же она сквозь землю провалиться!
        - А то ты сам не знаешь, что могла. Или забыл уже, как она нас заживо в земле топила? Говорю тебе, надо просто взять кувалду потяжелее и еще раз пройтись по всем стенам.
        Упс. Об этом я не подумал. Они же так и мое тайное убежище могли бы найти. Или нарваться на хранилище продуктов, заполненное углекислым газом, и задохнуться там насмерть. А я-то, дурак, считал что это место для них безопасно!
        - Слушай, может, ты опять попробуешь помолиться этому своему Тарвану? В прошлый раз же сработало!
        Толстый с шумом выдохнул воздух.
        - Мы об этом говорили. Я уже пробовал, и ничего не вышло! Наверное, тогда просто заклинание выдохлось, и поэтому нас отпустило. Да и Тарван - не твой сосед-собутыльник, у которого можно просить одолжения по десять раз на дню. Живы остались - и на том спасибо!
        - Мне кажется, ты просто не стараешься! Когда с богом говоришь, надо от всей души просить, из последних сил, как будто от этого твоя жизнь зависит, понимаешь? А не это твое: «о, Тарван, а, Тарван, спаси, помоги». Если я так соседа просить буду он меня тоже пошлет куда подальше!
        Толстый закатил глаза и картинно запричитал:
        - О, великий Тарван, смилуйся над своим рабом, сил моих больше нет - терпеть этого идиота, дай нам поскорее выбраться из этого проклятого места!
        И тут его лопата внезапно провалилась вглубь, пробив в грунте брешь, через которую пробивался солнечный свет. Ну да, разница во времени довольно большая, у нас-то уже вечер, солнце почти село, а там, смотри-ка, все еще светло! Толстый и Тонкий с радостными возгласами набросились на тонкий слой земли, отделявший их от такой желанной «свободы». Прихватив свои нехитрые пожитки, они ринулись наружу и, конечно же, я сразу обвалил узкий проход позади них. На всякий случай, отправлю еще свой орб за ними приглядывать. Не открывать же портал каждый раз, когда я хочу проверить, как они там живут! Вот так я снова остался гол как сокол. Ни тебе орбов, ни марионетки - все раздал! И посох Палочника уже почти разряжен. Надо бы, кстати, не забыть его вернуть, вот только у меня сейчас катастрофически не хватает времени. На то, чтобы подзарядить посох в жерле вулкана уйдет несколько дней. Никаких условий и сроков термиты не ставили, а снова рисковать нервным истощением мне очень не хочется. Так что придется им немного подождать.
        Мора, увидев сад и горячий источник пришла в дикий восторг, и, скинув с себя почти всю одежду, с выкриком «йу-ху!» бросилась в бассейн бомбочкой, подняв в нем настоящее цунами. Впрочем, детишки во время осады тут и не такое вытворяли, так что с некоторых пор, специальное заклинание не дает воде разлиться. Наткнувшись на невидимый куполообразный барьер, брызги мирно стекли обратно в бассейн, да и сам я последовал их примеру. Почему бы и нет?
        Надо отдать Море должное, несмотря на ужасную худобу, она хотя бы сохранила более-менее сносную физическую форму. Правда, любая из наших деревенских девок в плане фигуры легко дала бы ей фору. Так что этот неожиданный стриптиз с легким привкусом анорексии меня никак не смутил. Нет, конечно, я помню что в прошлой жизни вид обнаженного женского тела приводил меня в восторг, и даже немного скучаю по тем временам. Но теперь, когда гормоны не бурлят в крови, увы - даже самые роскошные телеса я созерцаю равнодушным взором патологоанатома. Наверное, это сродни тому чувству, когда, протрезвев поутру, ты отчаянно пытаешься понять: как роскошная принцесса, с которой ты вчера провел безумную ночь, превратилась в огромную сморщенную тыкву? Должно быть, ее добрая тетушка фея хорошо владела магией спирта…
        Ну и плевать на химию! Сейчас мне просто весело - брызгаться водой, троллить Мору поединком «кто дольше просидит под водой», пользуясь доставшимся от Грэма кольцом с водным дыханием, на спор обогнать ее в заплыве, обнажив дно бассейна а-ля Моисей, а потом сбежать от ее праведного гнева, вернув воду в нормальное состояние. Ну весело же! И почему люди иногда так зацикливаются на одном-единственном способе получать удовольствие от жизни? Не пойму, хоть убейте!

* * *
        Мои опасения оказались напрасными - в суматохе переезда, никто и не думал меня искать, а мама, заметив нас с Морой, лишь радостно сообщила, что ужин готов, и папа тоже скоро тоже подойдет. Неужели это случилось? Меня начинают хоть немного признавать взрослым и самостоятельным? Вот он успех! Не зря я все утро возле портала простоял. Впрочем, родители уже давно привыкли, что я вечно где-то пропадаю - либо в клубе, либо у Бранда, либо с Ариэль. Правда, обычно приходится оставлять на страже паучка - на случай, если у Илианы внезапно проснутся материнские инстинкты и она начнет меня активно разыскивать. Энергично, самозабвенно, с подключением местного «интерпола» в лице Аргуса и гарнизона стражи в полном составе. Мамы - такие мамы!
        Мора была представлена как подруга Ариэль и тоже присоединилась к ужину. Эта женщина сейчас вообще не отказывается от еды. А после тюремной баланды даже наша простая пища доставляет ей райское наслаждение. Кажется, мама не получала такого количества комплиментов, с тех пор как за ней ухаживал папа. Так что Мору приняли у нас с распростертыми объятиями. После ужина мы тихонько прокрались в клуб марионеток и, зашторив окна, принялись играть. Потом, правда, кто-то заметил пробивающийся через шторы свет, и к нам присоединилось несколько самых заядлых геймеров. А уже через час сарафанное радио собрало в классе практически весь костяк клуба. В отличие от Ариэль, Мора не была «имбой», а потому играть с «новенькой» было действительно интересно.
        Мы засиделись, практически, за полночь, пока в кабинет не ворвалась разъяренная мама, по своему обыкновению, проломив двери в противоположном, от их изначальной конструкции, направлении. Ситуацию спасла Мора - она так искренне восхитилась маминой огромной силищей и с ходу наговорила ей столько приятных слов, что раскрасневшаяся Илиана снова «поплыла», точь-в-точь как за ужином. А затем как бы невзначай Мора предложила маме померяться «силушкой богатырской». Ну да, эта дамочка тоже из стальной арматуры макраме вязать может. В итоге, вместо того, чтобы разойтись по домам, мы еще на добрых полчаса стали азартными болельщиками в женском турнире по армрестлингу, и прочим силовым дисциплинам. Победила, как всегда, дружба, ну а проиграла - ни в чем неповинная мебель. Ну надо же, первый раз вижу, чтобы мамин гнев кто-то обуздал. Даже папе это не всегда удается. А ведь по сути, моя главная немезида в этом мире - это именно мама…
        О-о-о, да, кажется я только что отыскал абсолютное оружие!

* * *
        Утром я не удержался и заглянул к своим пленникам. Надо отдать им должное, лени и прокрастинации эти двое совершенно не подвержены. Судя по записям Немо, они успели изучить почти третью часть острова, нашли родник, насобирали целую кучу спелых плодов и даже расставили несколько силков для поимки птиц и мелких животных. А на берегу уже лежало несколько срубленных стволов, правда, не слишком толстых. Чем это они? Лопатами? Заточили боковую грань? Сильно! Эти ребята точно нигде не пропадут. Из мелких веток они соорудили простенький шалаш и теперь дрыхли в нем без задних ног. Правильно, в принципе, в такую жару лучше работать по ночам.
        Но меня это совсем не устраивает! Они так к завтрашнему дню построят себе плот, и уплывут в закат. Никудышный у меня Алькатраз получился! Ладно, через пару дней у Грэма все наладится, и я смогу перевести их в нормальную камеру. А пока придется поиграть в плохого тюремщика. В общем, тихонько напевая себе под нос «остров невезения в океане есть», я с энтузиазмом принялся портить беднягам жизнь - выпускать попавших в силки птиц и зайцев, срывать с собранных продуктов листья, защищающие их от палящего солнца, сталкивать в море бревна, предназначенные для плота. Главное, чтобы все выглядело так, будто это произошло само собой - по естественным причинам. Хорошо еще, что я оставил на этой стороне орб, иначе пришлось бы слишком часто мотаться туда-сюда. Брюшко Широ порядком располнело от военных трофеев, так что заряда ей хватит надолго. А если не хватит, ну что ж, устроим небольшой пожар…

* * *
        Сразу после сытного завтрака мы вернулись к Грэму и застали удивительную картину. Кабинет Абырвалгара из музея превратился в типичное логово частного детектива. По стенам было «развешено» множество голографических изображений. Кадры с покушения, заснятые Немо с разных ракурсов, портреты важных гостей с какими-то надписями, хронология их передвижений по амфитеатру и контактами с прочими участниками церемонии. Отовсюду тянулись разноцветные нити связей, образуя настоящую паутину, в центре которой находилось три крупных портрета с какими-то весьма упитанными физиономиями. Посреди всего этого великолепия стоял растрепанный и бледный Грэм. Он что, всю ночь работал?
        - О, смотри, это ж Три Борова, - обрадовалась чему-то Мора.
        - И одна панда, - добавил я, выразительно глядя на огромные синяки, засевшие под глазами этого героя, - ты что, спать вообще не собираешься?
        - О, Киара, привет. Слушай, твоя Немо - просто чудо! Я раньше удивлялся, как ты творишь все эти безумные вещи, а теперь понимаю: хоть эта способность и не боевая, но ее возможности пугают.
        - Меня сейчас больше пугаешь ты. Нет, ты только глянь, Мора, дорвался мальчик до моего Ассистента! Все, пора спать, накопитель сел, мамочка отбирает орб! Ты все главные выводы сделал еще три часа назад, но до сих пор сидишь тут и играешь в следователя.
        Я отключил все лишние экраны, кроме трех больших «портретов» - наших главных подозреваемых. Я уже давно уяснил, что основная власть в этой стране сосредоточена в руках дворянства. Император или Владыка демонов - это высшее звание, правда, выбирается такой правитель лишь на время войны. А когда наступают мирные деньки, власть над различными областями империи делят между собой крупные аристократические семьи. Если говорить привычными нам терминами, то это герцоги и их подчиненные - маркизы, графы, бароны, и дальше по нисходящей.
        Титул, как и власть передаются одному старшему наследнику, чтобы уделы со временем не дробились. Хотя, встречаются дворяне, у которых кроме титула ничего за душой и не осталось. Грэм, как единственный наследник Абырвалгара тоже должен унаследовать звание герцога и право управлять небольшой частью страны, на которой проживают, преимущественно, люди. А его прямыми подчиненными или вассалами должны стать трое маркизов, обладающих наибольшей, после него, властью. И конечно, каждый из них тоже с удовольствием занял бы это место. По всему выходило, что эти «Три Борова», как их называли в простонародье, были главными зачинщиками вчерашнего покушения. Выходит, что убить нового наследника пытались свои же - люди.
        - Эти трое совсем зарвались! - возмущалась Мора. - Твой отец за такое шкуру бы с них спустил, и тебе тоже нужно преподать им хороший урок.
        Грэм вздохнул.
        - У меня сейчас нет такой власти. Формально я все еще просто наследник, и до официального вступления в чин они - мои опекуны и регенты. К тому же, они еще должны принести мне новую клятву верности. Все осложняется тем, что большая часть наших войск - до сих пор в Альтее. Нам попросту нечем им угрожать.
        - Ну так и у них та же ситуация! Просто забрось меня к ним поближе, и тебе не понадобится никакая армия.
        - Твоя мама дело говорит, с ее способностями и монетками-порталами, нам нужно просто улучить момент, когда они будут на открытом воздухе.
        - Ха-ха-ха, - судорожно рассмеялся Грэм, - что, вот так взять и выкрасть Трех Боровов? Вы серьезно что ли?
        - Да чего ты трясешься? Они что, действительно настолько ужасные? - удивился я.
        - Будешь смеяться, - ответила Мора, - обычные чинуши, дорвавшиеся до власти подкупами и интригами. Просто они всегда им помыкали, вот он и привык их бояться.
        Я заглянул в базу данных Немо, чтобы посмотреть на них в «рентгене» и рассмеялся. Тучные, слабые, совершенно без способностей. Наши школьные хулиганы и то выглядели опаснее. Так это из-за них моя Ариэль превратилась в груду осколков? Три упитанных тирана, которые сломали искусно сделанную механическую куклу, где-то я про такое уже читал*, хе-хе.
        (прим.: Речь о сказке Юрия Олеша «Три толстяка»)
        - О, Грэм, сочувствую, меня тоже недавно пытались убить какие-то доходяги. Может, ты тоже закинешь своих к нам на остров? За компанию. Устроим соревнования покушенцев! Мои парни ушлые, ставлю золотой на то что они сгнобят твоих трех поросят!
        - Боровов, - угрюмо поправил меня Грэм.
        - А, кстати, неплохая идея, - хохотнула Мора, - ты же знаешь эту троицу, для них нет хуже испытания, чем необходимость пресмыкаться перед какими-то голодранцами.
        - Вы вообще в своем уме? Вы хоть представляете, какой это будет скандал?
        Мора тяжело вздохнула.
        - Ты ведь знаешь, что «боровов» раньше было четверо? Еще до того, как твой отец пришел к власти. Один из них отказался признавать поражение, нанял элитную охрану, окопался в своем неприступном замке с портальной защитой, в духе, «ну и что ты мне сделаешь, сопляк?»
        - Да, мам, я знаю эту историю, отец любил ее вспоминать.
        - А вот я не знаю, что случилось-то? - не удержался я.
        Вместо Моры мне ответил Грэм.
        - Отец залил его лавой, а замок этот теперь - гора.
        - И почему я не удивлен? Да, папаша у тебя точно чокнутый!
        - И все равно, это же политика а не детские игры! Нам нужно их запугать, довести до отчаяния, а вы предлагаете какой-то летний курорт!
        Меня что, только что обозвали ребенком? И методы, значит, у меня детские… Обидно. Прям по больному бьешь, Грэм!
        - Любое детское испытание можно превратить в настоящий кошмар, если немного его усложнить и повысить ставки, - задумчиво пробормотала Мора. - Можно например каждый день в качестве новых инструментов для выживания отправлять им окровавленные вещи родных и близких. Предложить выбор орудий на завтра. И так каждый день, пока они не построят плот!
        Мы с Грэмом переглянулись. И эта женщина еще называет чудовищем меня? Я такого не предлагал!
        - Ну, что вы на меня таращитесь? Я же не говорю, что надо кого-то убивать! Просто украсть личную вещь, покрасить. Ты же сам говорил про отчаяние!
        Грэм задумался.
        - Ладно, я поговорю с генералом Калдором. Если он не предложит ничего получше, будь по-вашему. Я вообще против таких изощренных пыток, даже если все понарошку и никто на самом деле не пострадает.
        Глава 26. Калдор
        Настало время для встречи с генералом. Дверь в кабинет Владыки распахнулась и в нее вошел наш старый знакомый: бородатый дядька, в парадной военной форме, которого мы встретили еще в подземелье. Ну конечно же, это и есть тот самый генерал Калдор. Выходит, что его слова про «народную магию» - это вовсе не досужие вымыслы скучающего старика, а стратегически важная информация…
        Поразмыслив, я решил что скрывать свою личность на «этой стороне» уже совершенно бесполезно, учитывая все обстоятельства. Тем более от союзников. Так что махнув рукой на конспирацию, я удобно устроился на диване, развернув его спинкой к залу, и наслаждался какими-то диковинными фруктами из императорского меню. Ну, хоть какая-то польза от всех моих мучений! Мой орб лежит на столе, так что вертеть головой и подглядывать мне сегодня тоже не придется.
        - Какие люди! - воскликнул бородач, окинув взглядом кабинет, - Я бы принес вам свои соболезнования, господа, но что-то мне подсказывает, что вы не слишком скорбите.
        - Ваш сарказм неуместен, генерал, - холодно ответил Грэм. - Нам обоим известно, какие обстоятельства привели всех нас к этой ситуации.
        - Значит, ты все-таки выжил, - заключил генерал, повернувшись к Грэму. - Хвалю! Вот уж не ожидал от тебя такой прыти, юноша. Но на этот раз боровы явно перестарались. Даже мне такие методы кажутся варварскими. Итак, раз уж вы меня сюда вызвали, значит сбегать на край света, прихватив папочкины богатства вы не собираетесь?
        - Сами видите, что творят эти безумцы, - пожал плечами Грэм. - Не хочу, чтобы они тут командовали. Даже отец, при всей его жесткости, никогда не творил такого безобразия. За редкими исключениями.
        - Для них ты - и есть то самое «исключение». - Калдор тяжело вздохнул и повернулся в сторону нашей вечно голодной беглянки. - Мора, мое почтение, девочка. Думал, ты еще несколько месяцев будешь скитаться по окрестным трущобам. Это Грэм тебя нашел, или тот шустрый паренек все-таки исхитрился тебя догнать? Солдат, выживший после твоего побега, рассказал мне про него много занятных вещей! Да, возможность подменить любого человека марионеткой - это сильный ход! Я так понимаю, вон та занятная статуя, стоящая в углу - это она и есть?
        А мужик не промах. Уже успел собрать про нас все факты и сделать верные выводы. Да, Немо уже закончила собирать наш огромный паззл из обломков, оставшихся от Ала. Конечно, большинство повреждений были «сшиты» обычным железом, золото мы использовали лишь на поверхности, для того чтобы подчеркнуть обилие трещин. Сочетание белоснежной поверхности биополимера, напоминавшей слоновую кость, и золота действительно выглядело эффектно. Но теперь это уже скорее музейный экспонат, чем боевая кукла. Двигаться она, конечно, может, но как ни склеивай обломки, прежней прочности уже не будет. Железо в качестве «клея» я выбрал просто потому, что с ним мне работать проще всего. Теперь кукла намертво застыла на постаменте, приняв изящную позу, как будто в последний миг перед гибелью пытается защититься от взрыва.
        - Вы были правы, генерал, - лениво отозвался я с дивана. - Проклятье должности адъютанта слишком ужасно. Даже для тех, кто совершенно не боится смерти.
        - Что здесь делает ре… Погоди-ка, так ты и есть кукловод?! Но разве не ты… Грэм, это что, правда?
        Парень в ответ лишь развел руками. Генерал задумался.
        - Как необычно… Это же не какая-то уловка с голосом? Может, ты все-таки покажешься?
        - Извините генерал, просто небольшая предосторожность. Не переживайте, судя по всему, моя наглая физиономия еще успеет набить вам оскомину.
        - Но ловко же ты всех провела! Магия иллюзий, сокрытие оценки - совершенно недетские у тебя игрушки! Не рановато ли ты сделалась грандмастером?
        - Тоже постоянно себе это твержу. Я бы и правда, пожалуй, повременила с этим еще пару лет, но что поделаешь, жить-то хочется! - серьезно ответил я.
        - Жить? Но тогда кто… Ладно, спрошу прямо, это ведь одна из твоих кукол убила Абырвалгара?
        - Технически, да. Но это Грэм поставил меня в безвыходное положение, и заставил использовать все свои козыри. И, честное слово, моя жизнь висела буквально на волоске. Причем дважды! А этот интриган мне даже «спасибо» не сказал, представляете?
        - Да как же не сказал, я же… - возмутился Грэм, но тут же прикусил язык.
        - Да, Грэм, богатствами папаши меня соблазнять, это совсем другое. Тебе не кажется, что людям иногда нужна простая, человеческая благодарность?
        - Извини, я не… - парень понурил голову.
        - Забей. Пусть это будет тебе уроком, - я милостиво отмахнулся. - Ты же будущий правитель!
        - Ничего не понимаю, - Калдор потер переносицу. - Так ты не эмиссар из мира архонтов?
        Я фыркнул.
        - Мне, конечно, очень лестно, что меня постоянно принимают за какое-то высшее существо, но нет. Обычный ребенок, с парочкой полезных подарков от Системы. Мора не даст соврать - она вчера с моими родителями распивала чай. И даже в куклы с одноклассниками играла.
        - Представляю, какие это были куклы… - саркастически приподнял бровь Калдор, бросив красноречивый взгляд на статую Ариэль.
        - Наше милое чудовище, как обычно, прибедняется, - вмешалась Мора. - Эта девочка достаточно ужасна, чтобы дать фору даже мне самой.
        - Вот как… Кажется, я начинаю понимать ситуацию. Поначалу я решил, что Грэма зачем-то решили поддержать архонты, но два нефилима - это тоже очень неплохой старт…
        Ага, так он принял меня за нефилима? Ну что ж, это тоже вполне нормальное прикрытие. А насчет остального… Ладно, раз уж все тут собрались.
        - О поддержке Архонта можете тоже не переживать, - устало махнул я рукой.
        - Как это? Ты о чем вообще? - удивился Грэм.
        - После гибели твоего отца, он пришел ко мне, «выяснять отношения». Честно говоря, я думала, что на этом моя лебединая песенка будет спета. И в общем-то, была права. Но Архонт внезапно передумал, и решил, что мы с тобой заменим Владыку в следующей войне.
        - В каком смысле, заменим? - растерянно переспросил Грэм.
        - Да не знаю я! Он говорил со мной, от силы, минуту. Я сама почти ничего не успела понять, кроме того, что убивать меня пока не будут.
        - И ты говоришь мне об этом только сейчас?!
        - Да, сейчас! А как ты себе это представлял? Что я прибегу к тебе с криками «Грэм, дядя Архонт сказал, что мы станем как твой папа, когда вырастем»? А через минуту ты бы уже подбирал уютный остров для себя! И вся головная боль досталась бы мне. Как всегда! А теперь мы выяснили, что это твое, осознанное желание. Можешь не благодарить!
        - Делать что-то по собственной воле и под контролем архонтов - это совершенно разные вещи! - вспыхнул Грэм. - Ты что, еще не поняла? Это из-за них отец и слетел с катушек! Я не хочу закончить как он! Не хочу становиться таким же, таким же… Монстром, - тихо договорил он, падая на мягкое отцовское кресло.
        Если подумать, то он прав. Изменения в характере его отца могли произойти не по его собственной воле. Если Архонты могут залезть в чужую голову, чтобы прочитать мысли и воспоминания, значит, вполне возможно, они могут и «зомбировать» его, навязать свою волю, ведь так? А вот это уже страшно! Мне чертовски повезло, что Немо способна защищать мой разум. Ни Стрелец, ни Архонт Империи так и не сумели ее взломать. Но если меня поймают в настоящем теле и хорошенько прижмут к стенке, как это случилось недавно, то выбора может попросту не остаться. К счастью, нынешний Архонт еще слишком неопытен, да и ограничился одними лишь угрозами. К тому же, кто-нибудь вроде аватара Асмодея наверняка легко проломит эту защиту, если возьмется за меня всерьез.
        - Калдор, - вдруг оживился Грэм. - А вы что-то знаете о связях отца с Архонтами? Вы же знаете, что он всегда был против войны. Как им удалось заставить его стать Владыкой?
        Бородач удивленно оторвался от изучения статуи Ала.
        - Ты что, ничего ему не рассказала, Мора?
        - А что я должна была рассказывать? Ну приходил какой-то светленький юноша, весь такой заносчивый, творил тут всякое… А больше я ничего и не знаю. Это все ваши военные забавы!
        Калдор вздохнул, присел за огромный стол, и начал набивать трубку. Полегче, господин «почтеннейший начальник», тут дети между прочим! Я осуждающе покашлял из своего мягкого уголка, но никакой реакции так и не дождался. Пришлось создать вокруг себя статическую воздушную сферу вроде той, что обычно используют для защиты от боевой магии воздуха. Против табачного дыма, пожалуй, тоже сработает.
        - Я и сам не в курсе всех подробностей, - признался Калдор, после того как мы провели целых три минуты в мучительном ожидании. - Как вы, наверное, знаете, люди и демоны постоянно ведут войны. И, как это обычно бывает, если двое воюют, значит, есть третья сторона, которой это выгодно.
        - Архонты? - спросила Мора.
        Бородач покачал головой.
        - Архонты - всего лишь посланники, милая. Сборщики налогов! А вот кто по-настоящему заинтересован в непрекращающихся войнах, так это боги, - на последнем слове он сделал особое ударение.
        - Если честно, еще неделю назад я считала, что это просто досужие выдумки местных. В крайнем случае, что-то вроде Администраторов, управляющих Системой. Но теперь начинаю понимать, что все не так просто, - вмешался я в разговор.
        - Ты когда-нибудь бывала в храме, девочка?
        - У нас в деревне нет настоящего храма. Только маленькая часовня и один старый хрыч с клюкой.
        - Мобильное святилище, - кивнул Калдор. - Благодаря этой «клюке» ты стала частью Системы, и теперь способна, если придется, приструнить даже великую и ужасную Морану, именем которой местные уже пугают детишек.
        - Чего-о-о? - возмутилась Мора. - Это мной-то детей пугают? Ты себя в зеркале давно видел, хрыч старый?
        Но Калдор проигнорировал ее выпад и лишь выпустил изо рта густое облако дыма, от чего она сразу же закашлялась.
        - Почти все мы с детства привязаны к божественному домену и ничего толком об этом не знаем, - продолжил бородач. - Но если приглядеться повнимательнее, боги весьма заинтересованы именно в нас, а точнее, в энергии, которую производят души всех живых существ. Система обильно награждает нас талантами, но только лишь затем, чтобы мы их развивали. Храмы предлагают новые способности, но требуют взамен все те же Очки Развития, полученные за убийства монстров и разумных. А на самом деле никакие это не «очки» а самые настоящие осколки чужих душ. Амальгама - самая ходовая валюта высших миров. Мы лишь получаем свою крохотную долю, всего один несчастный процент, да и то - лишь для того, чтобы пустить эту силу в рост. Чуть позже, когда мы умрем, наша энергия снова вернется в общий котел и, понятное дело, с процентами.
        Жестоко. Но и довольно логично - души живых возвращаются к своим богам, передавая им накопленный опыт и «жизненную силу» что ли. При этом, в зависимости от ситуации в мире смертных, меняется и могущество их покровителей.
        - Теперь, подумайте как следует. Зачем богам вести войны?
        - Солдаты получают опыт за убийство врагов. Так они могут собирать урожай на чужом поле? - выразил свою догадку я, вспомнив о маневрах Стрельца и Системном оружии.
        - И это тоже. Часть энергии поверженных врагов через души солдат возвратится уже в чужой божественный домен. Возможно, не сразу, а через несколько десятилетий, когда те умрут - такие мелочи не слишком волнуют наших бессмертных банкиров. Но и это не главное. Поход может быть и неудачным, с большими потерями. Куда важнее то, что война - это всегда предельное напряжение сил, тренировка способностей, постоянное хождение по грани между жизнью и смертью. Причем, не только для солдат - для всей страны!
        Грэм кивнул:
        - И души смертных растут, как на дрожжах.
        Калдор развел руками.
        - Вопреки расхожему мнению, наши души не растут равномерно и лишь во время тренировок. Предельное напряжение сил, всплеск вдохновения, психологическая травма - в такие моменты происходит огромный выброс энергии. Система лишь пытается направить эту энергию в конструктивное русло, с помощью механики «достижений». Воин, что сражается за своих родных, женщина, дающая жизнь младенцу, художник, создающий нетленное произведение искусства или ребенок, чьи родители только что погибли у него на глазах - все они переживают внезапные всплески амальгамы. Порой - очень мощные! Добрая половина спонтанно возникших нефилимов - результаты таких вот потрясений.
        Калдор бросил красноречивый взгляд на Мору, но та лишь продолжала сосредоточенно жевать какую-то очередную снедь.
        - Вот почему боги заинтересованы в том, чтобы мы постоянно воевали и боролись за выживание. Причем, все боги, как «светлые» так и «темные». Именно поэтому наш мир и не принадлежит целиком какому-то одному божеству, а раздроблен на множество враждующих доменов. И по той же самой причине на наши земли постоянно нападают чудовища, приходящие из иных миров. Так что если вы вдруг возомнили, что сможете навести здесь порядок и «мир», то спешу вас разочаровать - это равносильно попытке сдвинуть с места гору, нет, всю планету!
        Мы притихли, переваривая сказанное. До сих пор я считал, что достижения и связанные с ними способности нам дают, скажем так, в кредит. И вообще относился к Системе, как к четко отлаженной компьютерной программе, механизму. Но что, если она - что-то вроде искусственного импланта, встроенного в нечто живое? В наши собственные души! И выходит, что иногда мы сами делаем себя сильнее? Вплоть до появления настоящих «суперспособностей»! По спине пробежали мурашки. Интересно, а в моем прежнем мире такое тоже происходит? Системы там конечно нет, но…
        - Я - за то, чтобы не ввязываться во все эти проблемы и жить в свое удовольствие, - прервала мои размышления Мора.
        Грэм явно был не в восторге от такого поворота дел. В его романтические представления о собственном славном будущем это явно не укладывалось. Он посмотрел в мою сторону в ожидании не то совета, не то просто мнения.
        - Обычно большие, нерешаемые проблемы следует разобрать на составные части и решать каждую из них по отдельности, шаг за шагом, - отозвался я с дивана. - Наверняка есть и какие-то другие способы удовлетворять аппетиты богов. Тем более что избавиться от Архонтов, как я понимаю, практически невозможно. Кстати, вы о них что-нибудь знаете?
        - Считается, что они непобедимы, - развел руками Калдор. - Их странная магия превосходит любые наши заклинания и боевые навыки, как защитные так и атакующие. К тому же, они обладают особыми способностями, вроде предвидения, остановки времени, убийства одним только взглядом и так далее. Причем, сразу несколькими! Но не это самое страшное.
        Мы переглянулись. Да, начало не слишком обнадеживает. Куда хуже-то?
        - Это лишь мое предположение, но после той встречи с Архонтом Абырвалгар стал вести себя довольно странно. Чего стоит только тот факт, что он упрятал под замок собственную жену, когда она в открытую выступила против него. И, честное слово, Мора, мне пришлось убеждать его, что твои боевые способности еще могут нам пригодиться! Да, он человек эксцентричный, импульсивный, но в последнее время у него в голове будто бы сломался какой-то ограничитель! Он совершенно перестал чувствовать грань, что можно и что нельзя делать для достижения цели. Так что я подумал… вы же, наверное, слышали о таком виде нефилимов?
        - Пожиратели разума… - пробормотал Грэм. - И как я сам не догадался? С отцом явно творилось что-то странное, но в тот момент никто из нас не связал это с приходом этого необычного гостя. Да я, собственно, и не знал, что это был Архонт. Во всяком случае, не так я их себе представлял.
        И пояснил уже лично для меня.
        - Пожиратели разума - это нефилимы, получившие способность воздействовать на сознание других людей. Варианты бывают разные. Изменение памяти, навязывание целей, безусловное обожание, контроль сновидений. В отличие от прочих нефилимов, этх всегда преследуют и стараются как можно быстрее уничтожить. Слишком большую опасность они представляют. Глупцы, решившие, что смогут использовать Пожирателя в своих целях, обычно сами становятся его жертвами. Поговаривают, что некоторые страны на самом деле полностью контролируются такими нефилимами.
        Воздействие на разум? Псионика? Да, пожалуй, это даже страшнее мощной магии. В мифах смельчаки часто сражаются с непобедимыми противниками - титанами, чудовищами, богами. Но что, если твой враг способен изменять твои собственные желания и мысли? Жутковато… Бедняга Абыр-абыр, видимо, потому и не спешит возвращаться. Боится снова угодить в лапы Архонта. Значит, влияние магии разума все-таки снято. Станет ли он мне мстить? С одной стороны, мы его «раскодировали», с другой, блин, убили. Неравноценный обмен, как ни крути!
        Хорошо, что благодаря Немо у меня есть хоть какие-то шансы защититься от магии разума. Особенно, если действовать исключительно через кукол… Жаль только, бедняге Грэму я эту возможность передать никак не смогу. Да, парень, на твоем месте я бы крепко задумался. Демоны, архонты, боги, да и папаша может заявиться в любой момент. Хлопотно!
        - Есть один способ избежать ментальной атаки, - задумчиво произнес я, - если ты не хочешь повторить судьбу своего отца, то тебе тоже придется каким-то образом получить «Ассистента». Во всяком случае, меня Архонт взломать не сумел.
        - Либо он заставил тебя так думать, - угрюмо парировал Грэм.
        - Это вряд ли. Перед этим взламывать меня пытался другой Архонт, и уж он-то был очень сильно заинтересован в успехе. Но у него тоже ничего не вышло.
        - Другой архонт? Да откуда ты их только берешь? Ты хоть в курсе, что у нас он на всю страну один-единственный? - недоверчиво воскликнул Грэм.
        - Знаю. А ты в курсе что у термитов, когда они только попали в этот мир, тоже был свой Архонт? Правда потом местные Боги его низложили.
        - Погоди, у термитов? Ты что, и с ними уже успела спеться?
        - Да, и у нас довольно хорошие отношения, так что если тебе понадобится торговый посредник - обращайся. Только чур, десять процентов прибыли - мои!
        - Нет, это уже слишком! Хватит выдумывать!
        - Девочка права, - тихо вмешался Калдор, - я тоже слышал, что у термитов был свой Архонт, но потом с ним что-то произошло и он потерял свою силу.
        Я в двух словах рассказал присутствующим историю переселения термитов, и причину, по которой они смогли остаться. Очень наглядная иллюстрация наших рассуждений об истинных интересах Богов. Мелкие подробности разговора со вторым Архонтом, в частности, о свадьбе, я решил пока не разглашать. Времени еще много - пусть сами разбираются. Может, этого и не потребуется, если Грэм сам вызовется играть роль Владыки, а я буду его серым кардиналом.
        - Так что, Грэм, пора тебе начинать тренировать «Концентрацию». Следующая война не скоро, и чтобы не стать новой жертвой Архонта, тебе нужно самому заполучить Ассистента. А пока не разовьешь до конца эту ветку умений, сиди тихо и даже не думай о роли Владыки. Да и, если честно, ты для нее пока еще слишком юн. Тебе бы поучиться немного.
        - Сказала малявка, - угрюмо буркнул Грэм.
        - Сказала грандмастер-малявка, - холодно поправил я. - А теперь представь, во что я превращусь к твоим годам, «дедушка».
        Грэм еще больше сник.
        - Твоя юность - тоже неплохой козырь, - подбодрил его Калдор. - Все, включая Архонтов, скинут тебя со счетов и будут недооценивать. Этим тоже можно воспользоваться. Знаешь, твой отец ведь мечтал, что когда-то ты займешь его место. Хоть и старался этого не показывать при тебе. Как его старый друг и товарищ, я поддержу тебя, какую бы дорогу ты не выбрал.
        - Мое мнение ты знаешь, - фыркнула Мора, - но тебя я в любом случае не оставлю.
        Кажется, теперь моя очередь высказаться?
        - Лично я планирую пойти в нашу Академию магии. Хотя бы ради того, чтобы «полистать» их библиотеку. И тебе советую задуматься об учебе. А пока мои марионетки и моя… эмм, изобретательность всегда в твоем распоряжении, парень.
        Грэм несколько минут ходил из стороны в сторону, заложив руки за спину. Ну да, это для него важное решение. То еще наследство оставил ему папаша! Я бы за такое точно не взялся. Слишком большой риск самому стать чьей-то марионеткой. Наконец, он тряхнул головой и заявил:
        - И все-таки я рискну! Глупо упускать такую возможность. Даже если новой войны не избежать, то мы сможем хотя бы смягчить ее последствия.

* * *
        Еще несколько часов мы обсуждали разные детали. Калдор выслушал наш план с «островом невезения», немного поморщился, но заявил, что он ничем не хуже других методов устрашения. Абырвалгар, в свое время, просто подвешивал бедолаг вниз головой над кипящей лавой. Но тогда эти господа все еще находились под впечатлением от ужасной расправы над их четвертым товарищем. Который, к слову, на самом деле живет припеваючи где-то на другом краю земли. Сейчас такой номер скорее всего не пройдет. К тому же, подобные методы могут сработать лишь с нашими мелочными и недалекими боровами, или, к примеру, трусливыми гоблинами, но совершенно не годится для тифлингов, которые составляют большинство аристократии в стране. Эти товарищи помешаны на чести, не хуже самураев, и скорее умрут, чем предадут свои идеалы.
        Я отправил беспилотник кружить над замком первого Борова. Долго ждать не пришлось - всего через час он выбрался из замка чтобы погулять на свежем воздухе в компании одной из своих многочисленных любовниц. Через открытый в небе портал я сбросил вниз монетку-якорь и орб. Все-таки, попасть по человеку с такой высоты без магии, которой можно было бы скорректировать траекторию полета - слишком сложная задача. Да и специальное «камуфляжное» заклинание не даст охране заметить угрозу до самого последнего момента.
        Тучный и неповоротливый, маркиз-боров, явно заслуживал своего прозвища. Впрочем, все трое обладали столь же крупным телосложением. Бедняга успел лишь испуганно вскинуть вверх руки, когда развернувшийся из ниоткуда портал «проглотил» его целиком. Орб нырнул туда вместе с жертвой, а золотая нить, исчерпав запас защитной магии, с громким хлопком испарилась под действием огромной температуры. Никаких следов - идеальное похищение. Спутница борова, обернувшись на шум, истерично заверещала, а охрана принялась изображать бурную деятельность - прочесывать замок, проверять охранные заклинания, допрашивать свидетелей и все в таком духе.
        Сам же боров оказался где-то высоко в воздухе и, побарахтавшись там несколько секунд под звуки собственных криков, приземлился на «воздушную подушку» уже на берегу океана. Эти несколько секунд свободного полета нужны были мне просто для того, чтобы создать новую цепочку порталов - слишком уж большое тут расстояние до океана. Спустя несколько часов к нему тем же способом присоединились и оба его приятеля. Мы с Морой, запасшись попкорном и чипсами, ну ладно-ладно, всего лишь кексами и чаем, уселись перед «мониторами», приглядывать за пленниками.
        Никаких объяснений эта троица не получила, а потому догадки они строили самые разные. Посовещавшись, они сошлись на том, что Абырвалгар на самом деле подстроил свою смерть с какой-то неведомой целью, а теперь мстит им за гибель своего сына. Дальше началось самое забавное. Грузные толстяки, не привыкшие к тяжелой работе, да и вообще к любой работе, пытались наладить хоть какой-то примитивный быт. Влезть на дерево за сочными плодами? Ха! Попытаться сбить их камнем? Ха-ха! Совместными усилиями попытаться наклонить несчастное дерево? Ха-ха-ха! Даже такая элементарная задача стоила холеным толстякам множества синяков, ссадин и разорванной одежды. Боюсь представить, что будет, когда они примутся за костер и шалаш. По сравнению с тем, как быстро с тем же заданием управились мои собственные пленники, их потуги выглядели довольно жалко. Мы специально высадили боровов на противоположной части острова, но я не сомневаюсь, что Толстый и Тонкий очень скоро найдут своих товарищей по несчастью. Или правильнее уже говорить «рабов»?
        Мора веселилась от души. Она явно имела с этими джентельменами старые счеты, и теперь злорадно насмехалась над каждым промахом. Меня такой вид развлечений не привлекал, тем более, что книжка по конструкции марионеток, найденная в библиотеке Абырвалгара, буквально, жгла мне руки. Наконец, появилось время ее полистать! Тут было столько всего полезного - и про амортизаторы, которые я вообще не использовал и про строение позвоночника, которое у моей куклы было, мягко говоря, примитивным, и про разные способы имитации мягких тканей. Я погрузился в чтение с восторгом средневекового ученого, которому вдруг провели интернет. Нет, я конечно достиг некоторых успехов в магических схемах, которые управляли движениями куклы, опередив местных мастеров на несколько столетий. Собственно, насколько я понимаю, за это мне и дали звание Грандмастера. Но вот в остальном - мне еще учиться и учиться. Скольких глупых ошибок можно было избежать, попади эта книга в мои руки немного раньше!
        Но больше всего меня зацепила корявая заметка на полях, явно оставленная Абырвалгаром еще в студенческие годы. Прямо поверх иллюстраций с огромными механизмами, предназначенными, как я полагаю, для шахтерской работы. Надпись гласила: «Сжатие пространства!!!»
        Глава 27. Орихалк
        Тем временем, в крепости наконец забурлила жизнь. Заручившись поддержкой генерала Калдора, Грэм открыл огромный портал и перебросил из окрестностей Теалоса несколько воинских частей, принадлежавших его графству. Пусть боровы временно выбыли из игры, но их наследники и подчиненные вполне могли попытаться захватить беззащитную крепость. Не так уж много в стране магов пространства, а учитывая недавнее покушение, им не придется долго гадать, кто стоит за исчезновением троих маркизов. Как минимум, пришлют свои делегации, чтобы выразить протест, а заодно выяснить, насколько сейчас уязвим их будущий сюзерен.
        Несколько солдат занесли в холл перед кабинетом огромный ящик с каким-то искореженным снаряжением. Грэм позвал меня и пояснил, что это моя компенсация за потерянную куклу. Что? Куча барахла в обмен на мою Ариэль? Ты смеешься надо мной, парень? Но, прежде чем высказать ему это в лицо, я присмотрелся и применил Оценку. Та внезапно отозвалась приятным слуху словом, которое я всегда переводил, как «мифрил». Позже мне стало понятно, что это самый обычный титан. Правда, в этом мире обычным его назвать сложно: из-за сложности добычи он лишь немного дешевле золота.
        Насколько я понял, в этом ящике собраны испорченные доспехи генералов, которые погибли вместе с Абырвалгаром в последней битве. Восстанавливать их в любом случае бесполезно. А мне нужно делать новую марионетку, и титан отлично подойдет в качестве дополнения к биополимеру. Обычная сталь, которую я использовал прежде, была в ней «слабым звеном», если честно. Вот только хорошо бы еще… Я прикинул вес находящейся в контейнере экипировки.
        - Это все очень хорошо, Грэм, но сюда надо бы прибавить еще примерно триста золотых… Понимаю, звучит как изрядное свинство с моей стороны, но, честное слово, мне для дела надо, все пойдет исключительно на куклу!
        Грэм задумался. Интересно, как он отреагирует? Просьба-то достаточно наглая. Заодно выясним, правильно ли я поступил, сделав ставку на хорошие отношения, вместо того, чтобы просто обчистить одно из банковских хранилищ его отца.
        - Кажется, я понимаю - ты хочешь сделать орихалковый сплав?
        Ну хотя бы соображает он хорошо. Я и сам не знаю наверняка, из чего делают местный орихалк, просто предположил по косвенным признакам, что это может быть тот самый сплав «Железного человека». Очень прогрессивный материал для магического средневековья, но не стоит забывать, что этот мир связан с другими, гораздо более развитыми. Элтелион - тоже явно не природный минерал, и что-то мне подсказывает, что я не смогу его повторить, даже если выясню точный химический состав.
        - Да, ты прав. Чистый мифрил - это хорошо, но материал, из которого я делаю куклы, ему почти не уступает. Тут дело даже не в прочности, а в устойчивости к износу. Орихалк идеально подойдет, мы даже сэкономим на ремонте!
        - Получить его непросто. У нас больше не осталось ремесленников, которые в этом разбираются. Отец знал секрет… Еще, кажется, Торлак - тот гоблин-артефактор, из-за которого началась вся эта заварушка с вашим поселком.
        Думаю, дело в разных состояниях сплава. Титан меняет свои свойства при высокой температуре, у нас это называют альфа- и бета-сплавами. Недостаточно просто смешать два металла, нужны еще стабилизирующие это особое состояние добавки, закалка и прочие процедуры. Зато на выходе - материал в четыре раза прочнее чистого титана, с низким трением, высокой износостойкостью и прочими «плюшками». Для шарниров, на которые приходится самая большая нагрузка - то что доктор прописал. В моем мире, кстати, этот сплав как раз предлагали использовать для протезов - он еще и биосовместимый. Знать бы только правильное соотношение добавок… Стоп. Грэм упомянул гоблина-артефактора. У меня же еще остались его книги! Конечно, в тексте ничего такого не было, но как насчет заметок на полях? Немо, а ну-ка покажи мне все посторонние надписи, которые были в книгах этого старого хмыря.
        Уже через несколько секунд я с широкой улыбкой разглядывал мешанину цифр и символов на одной из задних страниц какого-то старого фолианта по лечебным травам. Это явно пропорции, причем, судя по характерным символам, речь не про ингредиенты зелий, а про металлы! И одна из строчек подчеркнута жирной линией. Бинго!
        - Что случилось? - сразу же отреагировал на мою улыбку Грэм. - Твой Ассистент что-то откопал на эту тему?
        - Хорошо, что ты вспомнил про Торлака. Кажется, мы нашли кое-какие заметки об этом в его бумагах. Все очень расплывчато, но думаю, что мы с Немо разберемся.
        Грэм поколебался всего секунду, но потом махнул рукой.
        - Ладно, будь по-твоему, пошли в хранилище.
        Вот это хорошо, это по-нашему!
        Пока Грэм возился с затворами своего огромного сейфа, я отправился к арке портала, и достал со своего склада продолговатый сверток из грубой ткани.
        - Щедрость - это хорошо, щедрость нужно поощрять. Вот, держи, - я положил сверток на стол внутри хранилища.
        Он с сомнением принялся разворачивать мой подарок.
        - Надеюсь, это не какие-то ваши местные деликатесы?
        Но под грубой мешковиной что-то блеснуло. Парень с удивлением уставился на два изогнутых клинка, принадлежавших когда-то одному из наставников его отца, мастеру Солару. Да, технически, этот трофей принадлежит Грэму, а не мне. Отдавать их уже почти не жалко - с таким количеством чистого сырья, я смогу сделать еще с десяток таких мечей. И даже лучше. А вот Грэм может использовать их в политических целях, укрепив отношения с родственниками Солара и пресловутой школой Рассекающего ветра. Для них эта реликвия - практически, как Святой Грааль, насколько я понял.
        - Смотри, не порежься. Мне было жалко плавить такую красоту. Очень уж искусное на них зачарование. Не думаю, что современные мастера так могут. Кажется, тебе эти клинки принесут намного больше пользы, чем мне.
        Грэм завороженно провел пальцами по узорам на лезвии.
        - Ты права, это очень хороший подарок. Может пригодиться в переговорах с тифлингами. Спасибо, что сохранила его и принесла. Эти клинки точно стоят всех тех материалов, что я тебе отдаю.
        Мой жест доброй воли, кажется, произвел впечатление на Грэма, и я получил еще пятьдесят монет сверх оговоренной суммы. Воодушевленный своими новыми приобретениями, я решил заодно пройтись по местным «магазинам» в поисках редких материалов - кожи, ткани, качественной набивки для мебели, красок и химических реагентов. Пока я успел лишь бегло пролистать справочник по марионеткам, но этого хватило, чтобы понять, что может мне понадобиться. Безопасности ради, пришлось взять с собой Мору, которая, впрочем, совсем не возражала. Шоу «три толстяка на острове» ей явно наскучило. К тому же она успела стать настоящим фанатиком кукольных боев и теперь расспрашивала меня о назначении каждой покупки. Я решил не мелочиться и предложил ей стать «спонсором» новой мини-куклы для клуба и даже попробовать сделать прототип или хотя бы чертежи. Восторгу Моры не было предела. А что, когда-нибудь эта игра может стать культовой в ее мире.
        Что-то еще не давало мне покоя. Что-то я хотел у нее спросить. Ага, точно!
        - Слушай, а почему ты до сих пор носишь этот ужасный ошейник? Я же давным-давно отдала тебе ключ.
        Мора пожала плечами.
        - Ну, он довольно миленький. К тому же, у меня с ним столько воспоминаний связано.
        - Воспоминаний? С орудием пытки? Ну-ну. Ты же знаешь, что я могу его включить в любой момент? А если могу я, то архонт, сделавший эту штуку - и подавно! С ней ты уязвима, понимаешь? А через тебя, и Грэм!
        - Ладно, ладно, я все поняла, сниму при первой же возможности!
        - Чем тебя «сейчас» не устраивает? Погоди-ка, ты что, боишься его снимать, серьезно?
        Мора густо покраснела.
        - Просто… именно с него все это началось - странное поведение мужа, ссоры, угрозы, тюрьма. А теперь, когда он на мне и все вдруг наладилось, я боюсь, что если его снять…
        - То вместе с ним исчезнет и все «волшебство»? Могу тебя понять, мне тоже постоянно кажется, что все вокруг - это просто сон. Но потом я беру себя в руки и иду бить морды ужасным взрослым дядькам, объясняя им что это - моя земля, а их место находится где-то возле сортира.
        Мора чуть заметно улыбнулась.
        - И знаешь, их послушание никак не прибавляет мне уверенности в том что моя крыша до сих пор от меня не съехала. Оглянись вокруг. Да кто из нас вообще в своем уме? Я? Грэм? Калдор? Ваш Архонт? Ха! Но мы держим себя в руках, понимаешь? Каждое утро заново собираем себя из осколков. И никто не сделает это за тебя: ни я, ни твой сын, ни тем более этот дурацкий ошейник.
        - Но что, если я снова потеряю контроль и пострадают невинные? - она поежилась.
        - Значит ты должна сделать так, чтобы этого не случилось. Или плюнуть на свою жизнь и снова вернуться в тюрьму. Выбирай!
        Она задумалась. Серьезно?
        - Наверное, ты права, я цепляюсь за прошлое.
        - Я всегда права. Давай, не тяни, бери ключ, и снимай, потом будет сложнее.
        - Он остался в кабинете. Вернемся, и я обязательно сниму.
        Я фыркнул.
        - Ну кого ты пытаешься обмануть, Мора? Он у тебя в кармане. Ну же, не дрейфь, доставай!
        - Да как ты вообще… Погоди-ка, твои очки! Они что, из того кристалла?
        - Из нефилита, да. От меня довольно сложно что-то скрыть. Я даже характеристики твои могу примерно назвать.
        - Чудовище! - с чувством выдохнула она. Кажется, это прозвище все больше превращается в комплимент.
        Я улыбнулся.
        - Хорошая попытка, но тебе не удастся заговорить мне зубы, я все равно от тебя не отстану!
        - Честное слово, с тобой мне иногда мне кажется, что это я - маленькая девочка, - она обиженно надула губы.
        - Мора, не нарывайся!
        - Хорошо, хорошо, сейчас сниму!
        Ключ представлял собой небольшую кнопку-пуговку, наподобие тех, что используются в электронных замках моего мира. На задней стороне ошейника имелось специальное углубление, куда эту пуговку можно было вставить. Руки Моры слегка дрожали, да и положение не слишком удобное, так что мне пришлось приподнять себя повыше магией земли и немного ей помочь. В конце-концов, что-то щелкнуло, и чокер разделился на две половины. Из-под одежды девушки посыпались металлические «булавки» которые до сих пор впивались прямо в ее позвоночник. Да как ты вообще с этим жила? Я использовал магию исцеления, чтобы заживить мелкие раны и остановить кровь. Мора тяжело дышала. Думаю, даже не от боли, а от эмоционального напряжения.
        - Ну, вот, видишь, а ты переживала! - подбодрил ее я.
        - Спасибо тебе, Киара!
        Она шмыгнула носом и крепко меня обняла. Ну что за телячьи нежности? Я сейчас сам, блин, расплачусь. Оказывается, в девчачьем теле контролировать эмоции не так уж и просто.
        Я повертел в руках дезактивированный чокер. Кажется, я уже достаточно хорошо понимаю, как он работает. Снова нажал на кнопку, и все «запасные детали» устремились к ошейнику, занимая свои места. Тут много интересных решений - и защита от попыток взлома, и точный контроль всех подвижных деталей. Если немного изменить его функции… Я давно хотел сделать защитный амулет, который, в случае чего, мог бы прикрывать меня со спины, даже когда орба рядом нет. Одной лишь заколки будет недостаточно, придется создать целый комплект «украшений», соединенных в одну общую систему. И кажется, я теперь понимаю, как этого добиться. Осталось придумать подходящую легенду, чтобы объяснить родителям, откуда у меня все это. К счастью, тут тоже все схвачено. Я с улыбкой взглянул на свое «абсолютное оружие». Боже, она идеальна!
        - Осталось решить последний вопрос. У вас тут есть хороший парикмахер? Нам обоим не мешало бы постричься.
        Пока наши прически приводили в порядок местные умелицы, мы с Немо колдовали над чертежами нового артефакта. Вернее, сразу двух, для меня и Моры, - материалов у меня теперь вполне достаточно. Ходить в ошейнике - не самая лучшая идея, так что я сделаю крупную брошь в виде цветка, которую можно будет прикрепить к любой одежде. В случае угрозы она разделится на несколько лепестков, которые будут защищать разные части тела. Это позволит использовать модульный щит, прямо как у Ариэль. Плюс пространственные трюки, которыми пользуется Грэм - защита от магии света, и портал, отводящий атаку обратно в противника. А чтобы все это работало даже в зоне глушения, внутри спрятана и «портальная монетка». Специально для Моры добавили воздушный щит: при движении в замедленном времени сопротивление воздуха доставляет ей сильный дискомфорт. К сожалению, добавить туда камеру я пока не могу. Но и без нее амулет сможет прикрыть нас от большинства магических угроз.

* * *
        - Вы что, побратались, или это у нас в Холмгасте такая мода? - поинтересовался Грэм, обратив внимание наш новый имидж.
        - И то и другое. Я переделала тот дрянной ошейник в защитный артефакт. И сделала копию себе. Надеюсь, ты не станешь возражать. Вообще, я против пыток. Но если тебе понадобится сдерживать кого-то очень опасного - только скажи. Сделаю еще один такой, и даже получше прежнего.
        - Я сейчас ничего не понял. Ты вообще о чем? А-а-а, про эти ваши брошки? На фоне новой стрижки, я их даже не заметил, - он неловко засмеялся. - Ты знаешь, а тебе идут короткие волосы, ты даже стала выглядеть немного взрослее.
        - Издеваешься? Ты знаешь, странно слышать это от человека который пару часов назад обзывал тебя малявкой.
        - Да ну, ты чего? Я же серьезно!
        - А, так это был «комплимент»? Ну, спасибо, Грэм! Я это очень ценю! - для надежности я вложил в последние фразы несколько мегатонн сарказма. Кажется, вечные свары между нами уже становятся обыденностью.
        - «Женщины», - проворчал он. - Вот и делай вам после этого комплименты.
        - Любой народ, толпа, аудитория - это та же женщина. Думай, что говоришь, или каждое твое слово обернется против тебя. Ладно, проехали. Слушай, ты не против, если я украду твою маму на пару часов? С недавних пор, она - мое секретное оружие в борьбе против домашней тирании.
        - Снова будете играть допоздна? Ладно, у меня тут уже все под контролем. Предатели пойманы и наказаны а Калдор приставил ко мне хорошую охрану из надежных людей. Тифлинги клятвы не нарушают. К тому же, я никуда не собираюсь выходить. Так что развлекайтесь пока, девочки.
        - Ого, вижу, ты уже входишь в роль? Это хорошо. Кстати, ты не знаешь случайно имя мастера, который делал твоему отцу парики? Есть у меня для него один заказ…
        Я показал ему бумажный сверток с аккуратно сложенными пучками кудрявых волос. Грэм долго пытался вспомнить имя, но потом плюнул и просто объяснил мне, как найти мастерскую этого ремесленника.
        Закончив все дела, я отправился домой, предварительно навьючив Мору своими сказочными богатствами. Пока Ариэль версии 2.0 не будет готова, придется «великой и ужасной» Моране играть роль моей Плотвы*. Мама так обрадовалась возвращению своей новой подружки, что даже не сразу заметила изменения в моей внешности. Мора тактично объяснила ей, что «девочке пора начать следить за собой», и что она взяла на себя смелость помочь мне выбрать новый образ. К счастью, такие перемены пришлись маме по душе. Правда, ее смутил слишком дорогой подарок в виде «серебряной» брошки. Но и тут Мора ее успокоила, от души расхваливая мои многочисленные таланты, уверяя, что это подарок всей семье от них с Ариэль и мое будущее приданое. Ну и подвешен же у тебя язык! Будто последний год не в одиночке сидела, а на свадьбах тамадой подрабатывала.
        (прим.: Плотва - кличка, которую дает всем своим лошадям Геральт из Ривии, более известный как Ведьмак)

* * *
        Утро маркиза Ревского, владыки вольного города Хлемроста не задалось. Мало того, что служанка принялась будить его ни свет ни заря, так еще и делала это самым наглым образом - толкая его в бок. Новенькая что ли? Надо будет не забыть потом ее как следует выпороть. Он пробормотал сквозь сон какие-то смутные угрозы, и перевалился на другой бок. Но тут произошло нечто, чего маркиз никак не ожидал. Его с ног до головы окатили холодной водой.
        Взревев от гнева, он вскочил с постели. Ну, то есть, попытался. Вот уже много лет его комплекция не позволяла совершать такие «выкрутасы». Чтобы встать, приходилось цепляться за специальные поручни. Но на этот раз никаких подпорок нащупать он не смог. Колени, вместо того, чтобы утонуть в мягкой перине уперлись в холодный твердый пол. Глаза защипало, а в рот просочилось что-то солоноватое. Это что вообще, рассол? И тут внезапно он вспомнил. Недавнее покушение, изощренную месть Владыки, который забросил их в это забытое богами место.
        - Ну, чего развалились, хорьки? Подъем! Кто вообще спит в такое время? - раздался хриплый голос.
        - Да ты посмотри на них - красные как раки. Точно вчера весь день на солнцепеке проторчали, идиоты, - ответил ему другой голос, более мягкий и высокий. - Холеные, пухленькие, точно не местные. Может, их морем принесло?
        - Тогда бы мы увидели корабль, или нашли обломки. Или ты думаешь, что эти бочонки с жиром смогли сами сюда приплыть? Втроем? Да ни в жизнь! Не-е-т, эти кабанчики попали сюда так же, как и мы.
        - Ты что, думаешь, тут есть второе убежище?
        - Да нет, идиот, порталом, кто-то забросил их сюда порталом! Помирать наверное оставили…
        - Так ничего же не стоит построить плот, и уплыть.
        - Это нам с тобой ничего не стоит! У нас инструменты есть и руки из задницы не растут. А ты посмотри на них, они в жизни ничего тяжелее ложки не поднимали!
        Маркиз Ревский вслушивался в их слова так, как будто от этого зависела его жизнь. И наверняка это был правдой. Если у этих простолюдинов есть инструменты чтобы построить плот или даже лодку… Это может быть их единственным шансом сбежать с острова!
        - Ну-ка, рассказывайте, жиртресты, кто вы такие, и что забыли на нашем острове!
        Протерев глаза, маркиз увидел двоих простолюдинов. Один был высоким и худощавым, а другой - чуть ниже и плотнее. В руках простолюдины держали арбалеты. Но едва он собрался с мыслями и открыл было рот для, возможно, самых важных переговоров в своей жизни, как его опередили.
        - О, простолюдины, чудесно! Склонитесь, смерды, ибо перед вами сам маркиз Киморо, владыка Хемтеста. А это двое моих друзей, маркиз Ревский и маркиз Мартен. Если вы сейчас же падете ниц, то мы, так и быть, простим вашу наглость. А если поможете выбраться с острова - то и одарим вас по-царски. Считайте, что вам крупно повезло!
        Проклятый Киморо! Он никогда не умел читать ситуацию и думать наперед. Надо же было ему встрять первым! Правду говорят, где длинный язык - там короткая извилина!
        «Простолюдины» слегка опешили от такого напора и принялись переговариваться вполголоса.
        - Что такое «пасть ниц»? Ты не знаешь?
        - Да чего тут знать? Хочет, чтобы мы ему в ноги кланялись.
        - Благородные что ли?
        - Да кто ж их знает? Сам видишь, уж точно не голодающие крестьяне. Хелмтест, Холмгаст… что-то знакомое, и где я про них слышал?
        - Так это же в стране демонов! Кто-то из беженцев рассказывал. Но, если они из этих, из демонов, то почему у них рогов на голове нету? Поди, врут они нам!
        - Так говорили же, что города эти - наши, человеческие. Может и правители там из наших.
        - И кто ж там будет жить, посреди демонов?
        - Да шваль всякая, ясен пень. Вот если бы нас Аргус на каторгу отправил, нам пришлось бы бежать в Холмгаст.
        - То есть, придется им все-таки кланяться?
        - Да ты че, это ж те самые сволочи, что отправили войска поджигать наши поля и деревни! На своих же, на людей! Ты только на рожи их глянь, сразу же видно, что они всю жизнь у таких же работяг, как мы, на шее просидели!
        Маркиз Ревский изо всех сил вслушивался в их разговор, и как только дело запахло «жаренным» решил осторожно вмешаться.
        - Господа, уверяю вас, к недавней войне мы не имеем никакого отношения. А если у вас проблемы с законом, мы могли бы их легко уладить. Мы - богаты и влиятельны, и если вы нам поможете, мы щедро вам заплатим. Все что нам нужно - добраться до своих владений.
        Толстый и тонкий обернулись, в их взглядах сквозила открытая неприязнь.
        - Не думай что, сможешь обмануть нас, жирдяй. Мы на краю земли, посреди океана, а значит до твоих земель сотни дней пути. А то, что вы здесь, значит только одно - никакой «власти» у вас больше нет. Ни там, ни тем более здесь. И для нас вы просто дешевая, неповоротливая рабочая сила! Так что вперед, подбирайте свои рваные тряпки и топайте за нами. Кажется я уже знаю, как помочь вам сбросить лишний вес!
        - Да как ты смеешь перечить мне, холоп! - не выдержал Киморо. - Сейчас ты познаешь гнев своего господина!
        И он начал готовить огненное заклинание, примитивное, и слабое, но все же самое настоящее. Маркиз Ревский ухмыльнулся. Хорошо, что хоть кто-то из них способен преподать этим наглецам надлежащий урок! Вчера способности Киморо уже помогли им разжечь костер… Но, увы, маркиз не был профессиональным магом и заклинание сплетал медленно, неуклюже. Один из простолюдинов, тот что повыше, вскинул было арбалет, но выстрелить не успел. Киморо запаниковал, сбился и заклинание вышло из-под контроля. Беднягу маркиза охватило собственное пламя, и он, крича от ужаса и боли, упал на землю, пытаясь его сбить. К счастью второй простолюдин находчиво окатил его водой, из какой-то облепленной глиной и листьями корзины.
        - Прежде чем делать глупости, имейте в виду: арбалетный болт летит быстрее любой магии. Снаряды у нас бронебойные, против магов, да и ваши защитные безделушки уже давно лежат в наших карманах. Так что вперед, хватайте поклажу и топайте! Ваша задача пока простая - тащить вот эти тюки.
        Подкрепив слова парой увесистых пинков, их заставили взвалить на плечи тяжелые плетеные мешки с какими-то припасами и идти в сторону восходящего солнца. Маркизы ругались и возмущались, обещали богатства и грозили жестокой расправой, но простолюдины лишь посмеивались и издевались над ними.
        - А не слишком жестко мы их? - тихо поинтересовался у своего товарища Тонкий, когда пленники более-менее смирились со своим положением. - Может они и правда могли бы нам хорошо заплатить?
        - Не будь дураком. Даже если мы каким-то чудом доберемся до их земель, нас там ждет только тюрьма или скорая расправа. В лучшем случае, нас просто вышвырнут вон, как вшивых собак. Подонки, вроде них, не знают что такое благодарность. И вообще, подумай хорошо, как мы сюда попали?
        - Ну, получается, через тот портал, который мы испортили.
        - Такие дорогие «игрушки» только армия себе может позволить. Говорят, в Теалосе какой-то влиятельный маг живет, вот он и выпросил их у своих столичных приятелей. По всему выходит, что мы до сих пор прятались на их секретной военной базе!
        - Да ты что! То-то я смотрю, не пещера, а дворец… Разве что мебели никакой.
        - А че ты хотел, мраморные колонны и золотые подсвечники? И кто бы нас, голодранцев, туда пустил?
        - Ну, да, твоя правда.
        - А теперь подумай сам. На острове, который пользуют столичные военные, вдруг появляются трое благородных из страны демонов. Что по-твоему это может значить?
        - Получается, «наши» уже победили? И закинули этих трех хорьков сюда подыхать? Но как же они так быстро закончили войну? И двух дней не прошло!
        - Не знаю. Много ли времени надо, если у тебя есть порталы? Может и не победили еще, а этих просто в плен взяли, или запугать хотят. Сам же видишь, они без своих слуг что дети малые. Если даже и соорудят какой-нибудь хилый плот, то тут же на нем и потонут - как пить дать!
        - Да что им плот, они же хрен потонут - с такой-то тушей! - хохотнул высокий.
        - Ага, если только кому-то из морских тварей эта туша не покажется вкусной закуской, - ответил ему товарищ.
        Маркиз Ревский вслушивался и размышлял. До сих пор они считали, что их покарал Владыка Абырвалгар, в наказание за гибель своего сына. Но мертвое тело, которое он видел на церемонии, без всяких сомнений, было подлинным. Малолетний сын Владыки, скорее всего, тоже мертв. С такими ранами не живут, будь ты хоть сотню раз могущественный маг, не говоря уже о прыщавом юнце. Могли это быть их внешние враги? Возможно. Никогда прежде он не слышал о том, что можно так легко открыть портал внутри защитного поля. Если Ультерин обзавелся таким оружием, то, скорее всего, та же судьба ждет всех влиятельных чиновников. Значит, империя Гензо скоро падет. Но была и еще одна неизвестная переменная. Загадочный маг пространства, с которым не смог совладать даже их Владыка. Да, это бы многое объяснило. Но зачем они могли ему понадобиться? Маркиз поежился. Его не покидало чувство, что за каждым их шагом следят. И вовсе не эти двое тюремщиков, притворяющихся обычными разбойниками…
        Глава 28. Дублер
        Последние несколько дней были спокойными. Во всяком случае, для меня. Армия демонов покинула окрестности Теалоса. Добрая половина этого войска подчинялась лично Абырвалгару, так что теперь они переходят под командование генерала Калдора. Грэм постепенно перебрасывает их порталами в свою крепость. Задача непростая, даже с учетом имеющихся у него ресурсов. Расстояние огромное и масса, которую надо перенести, тоже. Собственно именно поэтому войска обычно передвигаются пешком.
        Мы в пух и прах разнесли верхушку командования вооруженных сил империи, и теперь в них временно воцарился хаос. Не помогло даже личное вмешательство архонта. Каждая фракция, пользуясь случаем, тянула одеяло на себя и распоряжалась подчиненными ей войсками согласно собственным интересам. От двух огромных армий, вторгшихся на территорию Альтеи осталась чуть больше половины. Несколько батальонов вернулись на родину еще после стычки с термитами, а другие попросту занялось грабежом соседних поселений, прекрасно понимая, что генеральное сражение скорее всего будет проиграно. В итоге лидеры империи сошлись на том, что остатки обеих армий нападут на одну из ключевых крепостей на востоке Альтеи. Если эта часть страны будет отрезана от центра, то можно будет объявить ее провинцией Империи.
        У Грэма появилось множество дел. В стране демонов довольно мало пространственных магов, а с уходом Абырвалгара, на плечи его сына легла целая гора рутинных обязанностей. Бывший Владыка построил довольно обширную сеть портальных сообщений в стране, сделав Холмгаст своего рода транспортным центром. И хотя церемония присуждения Грэму дворянского титула должна была состояться только через неделю, союзники нуждались в его услугах прямо сейчас, и потому «де факто» юноша уже прочно занял место своего отца. Да и происшествие на похоронах прекрасно продемонстрировало, что от этого парня не так-то легко избавиться.
        Толстый и Тонкий продолжали измываться над тремя боровами на острове. То ли им стало интересно разгадать все тайны «военной базы», то ли они просто не нашли лучшего способа занять толстяков чем-то полезным. В любом случае, боровам пришлось копать огромный котлован, который должен был привести их к несуществующей пещере. Но, конечно же, ничего они не нашли. К тому же, пленники активно занимались постройкой плота. Естественно, обе стороны собирались друг друга перехитрить и уплыть в закат, прихватив с собой все припасы, но до развязки было еще далеко.
        А у меня, наконец, появилась возможность разобраться со всем тем хламом, что достался мне после войны. Экипировка погибших генералов, порадовала интересной системой защиты. Несмотря на разный дизайн и качество брони, наложением защитных чар явно занимался один и тот же мастер. Я даже догадываюсь, кто. Конечно же, наш старый знакомый, гоблин-артефактор: Торлак. Вместо того, чтобы создавать один большой «Световой щит», закрывающий все тело, его магия имитировала строение рыбной чешуи. Множество крошечных щитов, лежащих внахлест. Если в какой-то точке эта система и будет пробита, например, все той же бронебойной стрелой, то маг не останется беззащитным, а лишь получит «уязвимое место». Есть, конечно, и недостатки, в виде высокого потребления энергии и уязвимости к дробящему урону, но в целом, довольно интересно.
        Разобравшись в механике зачарования, я безжалостно расплавил всю экипировку, собрав в общей сложности больше двадцати пяти килограммов драгоценного мифрила-титана. А благодаря золоту, полученному от Грэма, из этого должно получиться тридцать два килограмма орихалка. Среди вещей генералов тоже нашлось несколько артефактов из этого сплава, и я бережно отложил их в сторону. Возможно, мне удастся выяснить их точный состав. Странно, что старина Абыр-абыр не снабдил всех своих чемпионов такой броней, хотя явно знал способ ее изготовления. Грэм упоминал, что только Борт и Ланти были подчиненными Владыки, а все остальные генералы представляли интересы других политических фракций. Девчонка явно что-то скрывала, я бы и сам не стал ей доверять, а учитывая комплекцию Борта, пришлось бы спустить на снаряжение весь бюджет Холмгаста. Честно говоря, его огромные доспехи были сделаны из обычной стали.
        Заметки Торлака, откровенно говоря, не пестрили подробностями технологии получения орихалка. Все что мы нашли - это несколько цифр, описывающих соотношение металлов, да закорючки, точного значения которых я так и не смог определить. Если бы не символ золота, который используется повсеместно, я бы вообще не понял, что речь идет о металлах! Да и почерк у старого ублюдка был тот еще! Наши земные врачи по сравнению с ним - мастера каллиграфии. Пришлось на несколько дней оккупировать мастерскую Тамала, под предлогом того, что мастер Бранд посоветовал мне получше познакомиться с металлургией. Кузнец сперва пытался протестовать, потом сдался и честно принялся учить меня, как выковать мой первый кинжал, после чего с облегчением отпустил меня «смотреть картинки» в книжках. Это он, конечно, зря. Через день бедняга уже и сам не понимал, что происходит в его кузнице, и чем занимаются все эти странные механизмы. Зато, он легко сумел опознать все «закорючки», которые я набросал для него на листке бумаги. Так что очень скоро я выяснил все, что хотел, а в кузнице Тамала снова воцарился мир и покой. Ну,
относительный.
        Я не зря так тороплюсь. Ариэль отсутствует уже довольно долго. И хотя почти все жители поселка видели, как она вернулась в убежище, с тех пор она ни разу не появлялась на людях. Понятно, что герой после тяжкого труда может позволить себе немного отдохнуть, но если она исчезнет на несколько недель или даже месяц… Возникнут вопросы. А чтобы начать работу над новой куклой мне позарез нужен орихалк, ведь мастерить еще одну «старую версию» было бы просто глупо.
        Идея Абырвалгара меня зацепила, так что я всерьез решил сделать куклу в полтора раза крупнее оригинала, а затем сжать ее до обычных размеров при помощи пространственной магии. Эксперименты показали, что это вполне безопасно для окружающих и в то же время сильно повысит прочность марионетки. С другой стороны, если ей отрубят руку или голову, через несколько секунд обломок вернется к своему прежнему размеру. В общем, тут есть свои риски, но все они решаемы. Вес куклы при сжатии не меняется, но мы используем очень легкие материалы, так что масса не должна выйти за пределы нормы. В прошлый раз мне все равно пришлось ее утяжелять.
        Мы с Немо от корки до корки проштудировали справочник, найденный среди книг Абрывалгара, и теперь с энтузиазмом перебирали возможные варианты конструкции Ариэль. Их оказалось даже слишком много, так что нам пришлось делать специальную программу для того чтобы выбрать лучшую комбинацию. Генетический алгоритм работает довольно просто - создает случайные комбинации признаков, отбирает из них самые лучшие варианты, а затем перемешивает их качества между собой. И так до тех пор, пока не появится лучший из лучших. На первых порах, конечно, из этого «генератора» выползали всякие ужасные чудовища, так что пришлось срочно добавлять новый признак отбора: сходство с фигурой Ариэль.
        Но затем все мои усилия окупились. Если верить симуляциям, новая версия куклы будет в несколько раз превосходить старую по прочности, долговечности и передаточному соотношению. С моим нынешним уровнем Воли, ее боевой потенциал должен быть примерно равен мифриловому уровню в гильдии авантюристов. Впрочем, бесконечно наращивать силу не получится - материалы просто не выдержат огромных нагрузок. Именно поэтому я и решился на рискованный трюк со сжатием пространства: мы вплотную подошли к пределу возможностей куклы. Улучшить ее теперь можно будет только с помощью высокотехнологичных материалов - карбона, кевлара, углеродных нанотрубок и т. д. Мне такое пока не по зубам.
        Зрение куклы, наконец, станет нормальным. Глаза ей заменят специальные стеклянные сферы, а магия будет управлять водяными линзами, скрытыми внутри. Плюс, пластинки нифелита для переключения на рентген и светочувствительная матрица из элтелиона. Я уже разобрался, как придать ему произвольную форму, и как соединять между собой кристаллы с помощью золотых проводников, чтобы они работали как одно целое. После того случая с Ланти мы убедились, что элтелион можно использовать, как независимый процессор, если есть подходящая «программа» и источник энергии. И все же, хорошая магическая камера - очень дорогое удовольствие. Даже со всем имеющимся у меня элтелионом, я бы смог изготовить от силы две дюжины пар глаз…
        Разительные изменения вскоре произойдут и с мягкими частями куклы. Ариэль приходилось быть ужасной недотрогой, по возможности избегать прикосновений, носить перчатки и все в таком роде. Но через крепость Грэма я смог получить доступ к некоторым полезным материалам, среди которых был и природный каучук, из которого делают резину и латекс. А также к сложным химическим реагентам. Я давно хотел попытаться повторить один полезный материал из моего мира. У нас его называют D3O (дэ-три-о) и используют в защитной экипировке для мотоциклистов и спортсменов. Он эластичный и мягкий на ощупь, но при ударе становится твердым, как камень. То есть, ведет себя как старая-добрая смесь крахмала и воды. Лучший вариант для боевой куклы! Основной компонент этого чудесного материала - вискоза. Та самая штука, из которой делают целлофан, искусственный шелк и кирзовые сапоги. Что мне потребуется для его получения? Всего лишь опилки и едкий натр! О, да, не стоит недооценивать древесину!
        Конечно, все непросто. При производстве вискозы, к примеру, выделяется чертовски ядовитый сероводород. Да и второго компонента дэ-три-о я не знаю, так что Немо уже занимается подбором подходящих вариантов. Оригинал нам в любом случае не повторить, но возможно удастся сделать дешевый и сердитый аналог? С производством латекса тоже наверняка возникнет масса сложностей. Я даже не надеюсь закончить все в срок, так что поначалу Ариэль придется довольствоваться старой-доброй набивкой для диванов, но в перспективе это позволит нам сделать для нее вполне приличное «тело». Конечно, в первую очередь я занимаюсь этим ради куклы-дублера. Уж кому-кому, а ей потребуется максимальный реализм. Маму так просто не обманешь! Впрочем, благодаря магии телепортации я могу поменяться местами со своей копией буквально за долю секунды. Главное, чтобы в этот момент на нас никто пристально не смотрел.
        Хоть Мора и расхваливала нашу с Немо способность быстро создавать полезные вещи, такую сложную систему, как Ариэль, невозможно построить быстро. Самый длительный процесс - штамповка деталей из переработанной в полимер древесины. Нужно и новые формы для пресса подготовить, и реагенты добыть, и всю технологию шаг за шагом, соблюсти. Уже то, что мы всего за несколько дней закончили переделывать ее чертежи - это практически чудо. Зато теперь, пока Немо занимается изготовлением и сборкой всех необходимых деталей, я могу передохнуть хоть пару дней. А то дома скоро тоже забудут, как я выгляжу.
        Остальные трофеи тоже не остались без внимания. Ядовитый паучок из кинжала Ланти перекочевал в тело Широ, где ему, собственно, и место. Малый орб сейчас на острове, так что я попросту отделил небольшую часть кристаллов от ядра Ариэль. Управлять сразу тремя не выйдет, но зато я могу между ними быстро переключаться. Тело куклы-паучка я тоже доработал и усилил новым сплавом, отчего она стала напоминать игрушку в стимпанковском стиле. Золотые полоски-шлейфы, орихалковый каркас, выкрашенные в черный цвет пластинки биополимера, крупный магический кристалл в центре тела да еще и небольшая колба с живым пауком на месте брюшка. Музейный экспонат, блин! Правда увидеть все это посторонним вряд ли удастся. После того ошеломительного успеха, которого добилась Широ в лагере имперской армии, я всерьез занялся ее системой камуфляжа. Теперь она - настоящий паук-хамелеон, и может как угодно менять свою расцветку. А для одиночной цели - вообще становиться почти невидимой на фоне окружающих предметов. Страшно!
        Я уже молчу про смертельный яд, которым снабжает нас ее невольный пассажир. Правда, из-за него мне теперь приходится изредка кормить Широ. Ну да, не может же паучок производить яд просто из воздуха! Впрочем, речь всего лишь о нескольких каплях крови. И крысиная диета, похоже, его вполне устраивает, равно как и моих многочисленных змей. Мне очень хотелось снабдить куклу дальнобойным оружием, так что теперь теперь она может стрелять ядовитыми иглами, правда, всего три раза. Полное шумоподавление магией воздуха, крошечная золотая лента для создания стабильных порталов и, вишенка на торте, магия пространства, позволяющая сжать эту куклу до размера в шесть сантиметров. Серьезно, эта штука может достать кого угодно и где угодно. За исключением, разве что, Архонта или лютых параноиков, вроде меня самого. Я теперь даже не знаю, кто опаснее - она или Ариэль?
        Второй кинжал, полученный от девушки-акулы, я со всеми предосторожностями спрятал в тайном месте, созданном специально для него одного. Шутка ли, Системное оружие! Стрелку пришлось пожертвовать своей бессмертной сущностью чтобы такое создать. А уж какие преимущества оно дает! Вернее, может дать. Как именно привязать его к себе - я так и не разобрался. На мои команды оно не реагирует, подключаться в качестве дополнительного орба - не желает, самостоятельно летать - тоже. Убитый с его помощью волк не принес мне вообще ни капли амальгамы. Должно быть, его душа целиком впиталась в кинжал. Но стоило мне прикоснуться к рукояти, как Немо жизнерадостно сообщила о получении опыта. Сотня ОР за какого-то вшивого волка. Щикарно! Наверняка это не все возможности кинжала, но я просто не знаю, как им управлять. Никаких подсказок на этот счет в каталогах Системы я так и не нашел. Боюсь, что для полноценного использования такого опасного артефакта требуется разрешение архонтов или даже Богов. А для меня это пока невыполнимое условие.
        Кинжал целиком сделан из полупрозрачного материала, напоминающего опал, со множеством вкраплений по-разному преломляющих свет. Навык оценки смог показать лишь что эта штука называется «Жнец». И, как ни странно, на этом кинжале нет вообще никаких рун. А вот внутри видна энергетическая структура, отдаленно напоминающая чакру живого существа. Наверняка, девчонка-акула знала про кинжал гораздо больше, но к сожалению, ее следов мы с Грэмом так и не обнаружили. О ее народе, который вроде бы находится на грани уничтожения, тоже ни слова. Таких как она, здесь вообще никто никогда не видел. Люди Калдора попытались выяснить, откуда эта девчонка вообще взялась, но отследить ее удалось лишь до одного захолустного городка на окраине земель Абырвалгара. По всему выходило, что в один прекрасный день она просто появилась там из ниоткуда, прямо как моя Ариэль. Так что теперь нам остается только ждать, пока ее «союзники» хоть как-то себя проявят. Ну, или пока она сама ко мне не явится за кинжалом, если действительно выжила.
        Подмывает, конечно, прямо сейчас отправить Немо на «охоту», но это пока слишком рискованно. Я почти уверен, что за мной сейчас будут наблюдать очень многие - Абыр-абыр, архонт, Ланти или ее выжившие друзья, воскресшие генералы. Лучше пока приберегу этот козырь на крайний случай. Я и так получил немало Очков Развития во время войны. Мое тело все еще привыкает к резкому скачку характеристик.
        Еще один необычный артефакт - Куб Морбиуса. Та самая штука, создающая купол антимагии, под прикрытием которого я пытался победить ВД - тоже сплошная загадка. Его грани и правда можно крутить, как кубик-рубик. Но что при этом происходит внутри, совершенно непонятно. Методом проб и ошибок ВД «докрутился» до блокировщика заклинаний, и в таком положении его и оставил навсегда. Боялся потерять хороший козырь. С трудом найденная до этого магия перевоплощения в козу ему видите ли не понравилась! Вот сразу видно - не было в нем жилки исследователя! Я, например, в полном недоумении - купол антимагии в мои представления еще кое-как укладывается, но «коза»? Как это вообще может работать в этом мире? Тут пахнет серьезным читерством - не чета моим детским забавам! В общем-то, мне и с первого взгляда было понятно, передо мной шедевр другого «Грандмастера», причем наверняка гораздо более искусного и опытного, чем я. В лепешку расшибусь, но раскрою все его секреты! Правда, с этим придется немного подождать…
        Кстати, я же совсем забыл о происшествии с порталами! Мы тогда получили четыре с лишком тысячи координат. Надо бы на это глянуть.
        - Немо, покажи все координаты, что у нас есть.
        Передо мной появилась привычная схема поселка. Мои собственные метки отмечены зеленым, взятые из записей Абырвалгара - синим, а точки, найденные аномалии - красным. Больше всего зеленых точек здесь, в Теалосе, где я постоянно перемещаюсь. Масштаб стал увеличиваться, пока передо мной не появился весь глобус. Абыр-абыр тоже знатно попутешествовал, мы нашли в его записях несколько сотен точек привязки, многие с подробным описанием. По крайней мере, мы теперь точно знаем положение всех крупных городов континента. Страна демонов густо покрыта синими точками, но вот в остальном… Красные точки были рассеяны по всей планете и присутствовали даже на ее обратной стороне, о которой сам Абырвалгар знал до смешного мало. Кое-где, судя по скоплениям точек, в море располагались крупные участки суши, никак не обозначенные на его «глобусе».
        Метки из аномалии явно разбросаны не случайно. Думаю, это «чужие» точки привязки, или попросту, места, где пространство нестабильно из-за частого открытия порталов. Это значит, что проверять их следует с большой осторожностью… Конечно, большинство из них находятся за пределами доступного нам радиуса. Но если как следует запастись маной, можно путешествовать куда угодно. По всей планете! Как-то раньше не задумывался даже. Круто! Одна из красных точек затерялась и среди россыпи моих зеленых. Я с заметил ее с большим трудом. Она что, находится где-то в подземелье? В той самой сети тоннелей, где я ловил змей. Вот это уже интересно! Появится время - надо будет обязательно проверить! К сожалению, у меня сейчас есть гораздо более важные дела.
        Глава 29. Дальняя дорога
        Проснувшись поутру, я обнаружил на потолке крошечное белое насекомое. Где-то я таких уже видел. Ах, да, эти жучки выполняли роль видеокамер в Улье во время недавней осады. Совсем рядом с ним по воздуху прошла какая-то рябь и спустя секунду там появилась моя Широ. Кукла сбросила маскировку, увеличилась в несколько раз и грозно нависла над термитом, сверкая остро заточенными ядовитыми клинками. Кажется, она незаметно следовала за ним еще с улицы, скрываясь под своим камуфляжем. В доме действует пространственная защита и целая сеть сигнальных заклинаний, так что попасть внутрь незамеченным очень сложно. Но попытка хорошая, хвалю! К счастью, я тоже прекрасно понимаю, что такое маленький незаметный киллер. Термит испуганно свернулся в комочек, прижав лапки к телу, и время от времени призывно жужжал, привлекая мое внимание, будто вибросигнал в телефоне.
        Это ж-ж-ж неспроста…
        Я со вздохом принялся за дело - ну, то есть отдал Немо команду завершить зарядку посоха Палочника. Мы занимались этим уже несколько дней, растягивая процесс, чтобы не перегружать мой бедный организм. Правда, я не ожидал, что термиты попросят вернуть накопитель настолько быстро, так что сегодня придется поднапрячься. Вторая версия Ариэль все еще не готова, так что мне придется пользоваться другой куклой - моим собственным двойником. Точнее, заготовкой: марионетка все еще лишена волос и даже кожи. Зрелище то еще, ведь из-за высоких требований к реализму эта штука очень сильно напоминает человеческий скелет. Но каркас куклы полностью готов, а большего мне и не требуется. Одежда и «Мираж» легко исправят все остальное. Лезть в Улей в своей настоящей телесной оболочке - не самая лучшая идея.
        Мы отправили куклу вершину главной пирамиды термитов. Правда, встречать меня с распростертыми объятиями термиты не спешили. Все как обычно. Повертев головой, я заметил, что у подножия башни что-то происходит. Они там дерутся? Причем, сами с собой. Тренируются? Ага, похоже, и наш Палочник тоже там. Миг - и я уже рядом с ним. Удобная штука - телепортация! Вот только возле моего собственного горла моментально появился короткий костяной клинок. Причем - тем же самым способом. Рядом со мной появилась стройная девица в белоснежной костяной броне. Она впилась в куклу острым взглядом своих ярко-оранжевыми глаз и бесшабашно ухмылялась. Кажется, ей не терпится подраться. Прическу ей заменял пучок аккуратно уложенных сегментированных отростков фиолетового цвета. Не говорите мне, что это - та самая малявка с рожками-антеннами! Круто же ты вымахала за две недели!
        - Остынь малышка, - улыбнулся я ей. - Рубить голову кукле - совершенно бесполезное занятие.
        Палочник едва заметно кивнул, и девушка убрала клинок, спрятав его внутри собственной руки.
        - Вот, - я протянул посох законному владельцу. - Возвращаю в целости и сохранности. Полностью заряжен. Выручил ты меня, без этой штуки пришлось бы очень туго. Ах, да, еще я приготовил подарок. Для, эм-м-м, «малышки».
        Я действительно прихватил небольшой сувенир, просто в знак добрых намерений. Ну, и не придумал ничего лучше, чем сделать куклу, вроде тех, с которыми играют наши деревенские детишки. Миниатюрную копию Стрельца. Поделка своими руками, можно сказать. Кукла умела ходить, призывно размахивать руками, издавать свой фирменный скрежещущий смех и произносить несколько воодушевляющих фраз на родном языке насекомых. «Термиты, к бою!», «Во славу Улья!» и все в таком духе.
        Поколебавшись несколько секунд, я протянул сверток девушке. Она развернула обертку и, недолго думая, откусила бедной кукле половину руки. Эй, да ты чего! Я же старался! Ах, ну да, надо было сразу об этом подумать. Марионетка почти целиком сделана из биополимера. В какой-то мере, это все еще дерево. Так что для нее это действительно выглядит как угощение.
        - Вкусно! - кивнула она, с хрустом пережевывая оторванный кусок. - Но немного твердовато, - и небрежно выплюнула на землю комок золотой фольги.
        Я озадаченно потер лоб рукой. Ну и зубы у тебя, девочка! Очень наглядная демонстрация превосходства в качестве материалов. Но я вообще-то совсем не такой реакции ждал. Телом ты, может, уже и взрослая, а вот умом…
        - Это не еда, Фрина, - сверкнул глазами Палочник, отбирая у нее фигурку куклы. - Иди-ка лучше потренируйся.
        Он бережно завернул куклу в сверток и прикрепил к посоху.
        - Потом отремонтирую, - спохватился я. - И покажу, как ей управлять. Никаких шпионских штучек, честное слово! Мне просто хотелось что-то оставить в память о Стрельце. Как напоминание…
        - Спасибо, я это ценю, - глухо отозвался Палочник.
        На тренировочном полигоне, представляющем собой нагромождение каменных колонн и плит, снова завязался бой. Фрина противостояла сразу двоим высшим термитам. Одним и зних был тот самый четырехрукому, который сторожил Ариэль во время кризиса с Разломом. И еще какой-то здоровяк с тяжелым панцирем, как у черепашек ниндзя и двумя топорами вместо рук. Они хоть убираются? Как он вообще живет с этими штуками?
        Палочник тоже время от времени запускал в сторону ученицы боевые заклинания, не сходя при этом с места. Несмотря на численное преимущество, девчонка им почти не уступала - телепортировалась с места на место, наносила мощные удары из слепых зон, не забывая уклоняться и от магических атак. Действительно неплохо для новичка. Улей, по-видимому здорово вложился в развитие Фрины: судя по ауре, ее характеристики сейчас на уровне довольно сильного золотого авантюриста. Непонятно только зачем они пытаются сделать из нее универсала. А еще, огромное количество нераспределенных Очков Развития. Несколько сотен тысяч! К чему все это?
        - Да, отличное вышло оружие, - пробормотал я, наблюдая за ее движениями.
        Мне бы тоже пора всерьез задуматься о использовании телепортацию в бою. До сих пор такую возможность наши нейросети просто не учитывали. Насколько я понимаю, Фрина сейчас не прыгает по каким-то определенным координатам, а действует интуитивно - смещается на несколько метров в выбранном направлении. Выглядит круто, надо будет попробовать!
        - Так что вы задумали? - поинтересовался я у Палочника. - Вам же Асмодей запретил воевать в этом мире!
        - И поэтому мы отправимся в другой, - лаконично ответил он.
        Он что, собирается снова открыть Разрыв? Но это же невозможно! Наверное. Во всяком случае, я всегда считал, что для этого нужно быть как минимум архонтом. Может быть, они каким-то образом сумеют восстановить портал в свой прежний мир? Вот только зачем? Судя по тому, что я видел - их старая планета стала почти непригодной для жизни. И у них было достаточно времени, чтобы собрать с ее поверхности все ценное.
        Выходит, что они направляются в совсем другой мир. Причем, находится он за пределами нашего Доминиона. То есть там можно будет всерьез воевать и зарабатывать ОР не опасаясь вмешательства богов. Другого способа быстро развиться, создать нового архонта и восстановить былое величие у них попросту не осталось. А вот это уже интересно. Я бы и сам не прочь туда прокатиться. Может, мне удастся уговорить Палочника взять с собой куклу? Вот только я толком не знаю, будет ли мой орб работать в другом мире? Но спрашивать об этом термитов я тоже не могу: Палочник наверняка считает, что я и сам должен быть в курсе таких тонкостей.
        - Так ты тоже отправляешься? А кого оставишь за главного здесь? - я решил начать издалека.
        - Нет, полетит только она, - Он кивнул в сторону Фрины. - Наши ресурсы очень ограничены, - неохотно добавил он. - Но я буду сопровождать ее через свою Стигму в посохе.
        Ага, то есть термитам не просто так понадобился накопитель. Артефакт отправится вместе с Фриной, и Палочник будет сопровождать ее… именно в таком виде. Забавно. Ну, учитывая, что они могут видеть глазами друг друга - это неплохое решение. Значит, я тоже могу отправить с ней свою куклу? Даже если сигнал будет приходить с большой задержкой, Немо все равно сможет многое сделать в автоматическом режиме. Если подумать, Асмодей явно общался со Стрельцом в реальном времени, значит в Системе есть механизмы такой связи. Ладно, разберемся.
        - Слушай… А как насчет прихватить с собой небольшую армию марионеток в моем лице?
        Палочник повернулся ко мне, смерил взглядом.
        - Это тяжелое путешествие. Человеческое тело его не перенесет.
        - Я и не собирался отправляться туда лично. Достаточно будет взять куклу. Она неприхотливая и совсем легкая. Что скажешь?
        Он глубоко задумался. Какая-то мысль тихонько скреблась и в уголке моего собственного сознания. И очень скоро она треснула мне по башке обухом внезапного озарения. Да эти твари разводят меня, как последнего лоха! Специально привели сюда, показали тренировки своей юной Убивашки, неохотно поделились подробностями «секретных планов». Чтобы я клюнул на наживку и сам напросился путешествовать с ними? Ха-ха-ха, да я им на самом деле НУЖЕН! Но они не хотят рисковать и просить меня об этом напрямую. Потому что тогда уже я начну диктовать им свои условия. Ну-ну, ясно-понятно. А сейчас эта ходячая швабра начнет строить из себя цундере[7 - ПРИМ.: цундере - архетип японской поп-культуры, описывающий девушку, которая скрывает симпатию и обожание под маской холодного равнодушия. Из-за чего ее поведение постоянно мечется между этими двумя крайностями], и нагло убеждать меня в том, что они делают мне «огромное одолжение».
        Палочник тяжело вздохнул, и покачал головой.
        - Полезная нагрузка миссии тщательно рассчитана. Мы не можем позволить себе брать лишний вес.
        Ну вот, что я говорил! Мы же оба прекрасно понимаем, что им достаточно просто прихватить с собой мой орб. Или еще лучше - Широ! Армию буратин, если потребуется, мы и на той стороне сможем соорудить, буквально из грязи да палок. Я ухмыльнулся и лениво зевнул.
        - Ну, тогда ладно, забей. Чего я там не видел в этих диких мирах? У меня и тут дел выше крыши!
        Палочник воспринял мой ответ со стоическим спокойствием. Но, надо отдать ему должное, оставлять все на самотек не решился.
        - Теоретически, мы могли бы добавить небольшой груз. Скажем, орб. Но тогда и кукол придется делать из местных материалов, а это плохо скажется на их боевой силе.
        Каким же многословным ты стал! Переигрываешь, друг мой, переигрываешь. Я улыбнулся еще шире. Ну вот, что и требовалось доказать.
        - Да, ты знаешь, я тоже всегда считал, что лучше сделать одну сильную куклу, чем тысячу слабых. Координация действий, сложности с управлением, еще и собственное зрение им как-то нужно дать. Такие игрушки годятся, разве что, на отвлечение внимания. Слишком хлопотно!
        Хотя мой собеседник сохранял видимое спокойствие, я не без удовольствия отметил, что у него нервно дергается глаз. Кажется, я попал в точку: куклы нужны Палочнику, чтобы отвлекать внимание от Фрины. А может быть, до него попросту дошло, что «хитрый план» раскрыт, и я сам сейчас издеваюсь над его неуклюжими попытками завербовать меня на эту миссию. Термит повернулся ко мне, а взгляд его стал пронзительным и грозным.
        - Ты должен понимать, что для нас это не игра. Мы ставим на кон судьбу своего вида. Если вы не справитесь, на подготовку новой попытки у нас уйдут десятилетия. Нравы богов переменчивы, и Улей до этого момента может попросту не дожить!
        Так они действительно на грани вымирания? Наверное, речь идет о конкретном виде - слишком уж много разных типов этих тварей описано в книгах. Как-то не верится, что богам удалось уничтожить их всех под корень.
        - Да понял я, понял. И конечно же, я не против получить доступ к еще одному миру. Вовсе не обязательно устраивать из этого спектакль.
        - Я просто пытался быть «дипломатичным», - буркнул Палочник. - Эти ваши обычаи тоже кажутся мне странными.
        Мне пришлось мысленно отвесить себе увесистую оплеуху. Ну да, у всяких там знатных особ действительно не принято говорить о важных делах напрямую. Они общаются тонкими намеками, расчетливо подобранными подарками и отвлеченными беседами с двойным дном. Это только варвары, вроде меня, решают все в лоб. Да и Палочник точно не решился бы водить за нос «опасного союзника», за которого он меня принимает. Кажется, я сам себя перехитрил? Фейспалм. К счастью, мои куклы пока не умеют краснеть.
        Мы обсудили подробности будущей операции. Главная цель термитов - раздобыть как можно больше ОР, чтобы снова открыть мировые врата и перебросить в новый мир небольшую группу насекомых, чтобы основать там новую независимую колонию. Для этого Фрине нужно будет пройти первую эволюцию и стать нефилимом. Все ради получения одной-единственной способности - к созданию этих самых Разломов. А чтобы облегчить нам эту задачу, Палочник отдаст ей Системное оружие. Что ж, похоже на план! Я задумчиво повертел в руках перламутровый кинжал, полученный от Ланти. Отправлять в неизвестный мир свое собственное Системное оружие слишком рискованно. Второго шанса заполучить такое у меня может и не быть. После недолгих переговоров Палочник пообещал, что при необходимости я тоже смогу использовать их кинжал в своих целях. Правда, тогда залогом станет мое собственное оружие в этом мире. Риски всегда идут в ногу с возможностями…
        Палочник взял с меня торжественную клятву, что я не предам их, и буду оказывать любую поддержку Фрине в этой операции. Только после открытия Разлома я буду свободен от любых обязательств, кроме договора о нейтралитете, и смогу творить в новом мире все, что мне вздумается. В разумных пределах, конечно. Я в свою очередь предупредил термитов, что не собираюсь заниматься истреблением людей и родственных им рас без веской причины. Палочник заверил меня, что по его данным это пограничный мир, в котором преобладают пауки, естественные враги как термитов так и людей, а значит мне не о чем беспокоиться. Легко сказать! Нет, я конечно не начинаю истерично орать при виде безобидного домашнего паучка, но речь-то идет о гигантских, мохнатых, многоногих чудовищах… Бр-р-р!
        К счастью, туда отправляется всего лишь моя Широ. И если Немо оформит ее зрение в мультяшном стиле, то даже мои расшатанные нервы должны с этим справиться. Внутри куклы сейчас вполне подходящее количество кристаллов: тысяча единиц элтелиона и две тысячи - накопителя. Это примерно пятая часть моих нынешних запасов. Думаю, этого будет достаточно. Но надо бы добавить и немного золота. На первых порах с редкими металлами у нас точно возникнут проблемы. Предприятие рискованное, дорога - в один конец, и неизвестно, окупится ли вообще такая инвестиция. К тому же, на этой стороне мне снова придется довольствоваться всего одним орбом. Либо покупать третью Стигму за безумные двадцать пять тысяч ОР. Нужно срочно разобраться, как управлять несколькими куклами через обычные порталы. Тогда получается, что речь уже не о количестве марионеток, а о числе МИРОВ, к которым у меня может быть одновременный доступ… Если смотреть на вопрос под таким углом - то цена вполне демократичная!
        Наконец, настало время прощаться. Фрина села на каменный пол, подогнув под себя стройные ноги. К ней приблизились несколько необычных насекомых - одно прикрепилось к ее спине, на манер огромного походного рюкзака, а второе примостилось на коленях. И у него есть… дыхательная маска? А штука на спине, как я понимаю, соединяется напрямую с ее кровеносной системой. Кажется, это какая-то биологическая разновидность системы жизнеобеспечения для длительных перелетов. Жутковато. Наверняка, они еще и в спячку впадать умеют! Да, Палочник упоминал, что полет продлится несколько месяцев. Дорога, мягко говоря, не близкая…
        Несмотря на систему Разломов, каждый из миров, которые они соединяют, - это вполне конкретная планета. Поэтому кроме «магических» путешествий, возможны и самые обычные - через бескрайние просторы космоса. При условии, что вы знаете, куда лететь, и обладаете необходимыми техническими средствами для такого перелета. И еще один приятный бонус: такой перелет будет очень сложно отследить средствами Системы.
        Фрина приняла из рук наставника тяжелый посох. Ей пришлось разделить его на несколько сегментов и сложить их вместе, так что теперь эта штука еще больше стала напоминать диковинную энергоячейку. Но, конечно, даже энергии такого огромного накопителя совершенно недостаточно для настоящих межзвездных путешествий. Насколько я понимаю, они собираются использовать для перемещения пространственную магию. А точнее, одну из разновидностей телепортации, которая напоминает переход в «гиперпространство». Именно ее Фрина недавно использовала в бою. Этому заклинанию не нужны координаты - лишь расстояние и направление. Теоретически, можно двигаться, пока не закончится мана. Если ты знаешь, куда лететь и готов к последствиям.
        Самая затратная часть любых портальных заклинаний - это именно разрыв ткани пространства. И если не создавать его слишком часто, а просто двигаться по прямой в местном аналоге «варпа», то энергии уходит совсем немного. Всех подробностей я не знаю, но чем-то это напоминает технологию «пузыря Алькубьерре», о котором говорили еще физики моего мира. Главное - суметь достаточно быстро вырваться из гравитационного поля планеты: местная магия очень щепетильно относится к вопросу сохранения энергии. Но в этом Фрине поможет посох. Думаю, его заряда будет вполне достаточно.
        - Не бойся ничего, - тихо произнес Палочник. - Я буду рядом. Всегда.
        Он достал небольшой кристалл элтелиона, размером всего лишь с фалангу пальца и протянул его Фрине. Девушка прикоснулась к самоцвету, и исчезла. Она что, поместила себя саму в пространственное хранилище? Не знал, что с живыми существами так можно. Но если этот микро-орб привязан к ней… Кажется, я начинаю понимать. Все время полета она проведет внутри кристалла, и именно этот крошечный камешек будет служить для нее космическим кораблем! А что, в этом есть смысл. Чем мельче объект, тем меньше энергии придется потратить на его перемещение. Не зря ученые моего мира предлагают отправлять к ближайшим звездам не огромные корабли, а крошечные микросхемы, запуская их при помощи мощных лазеров.
        И все равно, по самым скромным моим прикидкам речь идет о десятках миллионов мегаджоулей! Термоядерная энергия? Нет, ни один из этих жуков даже отдаленно не похож на реактор. Иначе в рентгене он светился бы очень ярко. А вот кто сейчас действительно светится - так это сама Фрина. Ее аура полна свободных Очков Развития, и если у нее есть способность наподобие моего «Второго дыхания»… Ну конечно! Они будут использовать ОР в качестве топлива! Вот теперь все встало на свои места. Эти ребята действительно знают, что делают.
        Получается, что вечную славу первых космонавтов в этом мире заслужат именно термиты. Впрочем, я - их единственный пассажир, пускай и заочный, так что грех мне жаловаться…
        Интерлюдия: Мстители
        Маркиз Кимото лежал на земле и задыхался от едкого дыма. Руки и ноги его были связаны, на голову надет мешок, во рту - кляп, в виде какой-то шершавой и замызганной тряпки. Правда, все это не имело ровно никакого значения. Еще немного - и он умрет от удушья. Но увесистый пинок по ребрам временно привел его в чувство. Мощный порыв ветра больно хлестнул по лицу грубой мешковиной и он судорожно вдохнул порцию свежего воздуха - дышать стало намного легче. Напоследок, кто-то сорвал с его головы мешок и маркиз с содроганием осмотрелся по сторонам.
        Полумрак. Темные волны штурмуют берег острова. Хмурые тучи, подсвеченные алым заревом, заволокли небо до самого горизонта. Сверху сыпется черный снег. Или это пепел? Двое товарищей Кимото - маркизы Ревский и Мартен - тоже рядом. Сидят, как и он, коленями прямо на мелких прибрежных камнях, связанные по рукам и ногам, с затычками во рту и ужасом в глазах. И что это за жуткий шум? Маркиз обернулся назад. Остров, ставший для них домом на эти несколько дней, пылал. Жаркие языки пламени поглощали крошечный тропический лес, выбрасывая в небо столб дыма и пепла.
        Прямо перед ними - темный силуэт, закутанный в балахон. Кажется, пришло время расплаты? Кимото крепко зажмурился, силясь прогнать наваждение и даже попытался себя ущипнуть, но видение так никуда и не исчезло.
        - Очухались, хорьки? - спрашивает надменный голос.
        Фигура снимает капюшон и они видят лицо призрака. Мальчишка? Но он же никак не мог выжить! Нет, этого не может происходить в реальности. Это сон, просто сон!
        - Ага, вижу, что очухались. Может даже сумеете меня узнать?
        Юноша приблизился к маркизу Ревскому, который сидел посередине, и вытащил кляп у него изо рта.
        - К-к-конечно, г-господин Г-грэмиан, мы вас узнали, и я вас уверяю, что мы…
        - Молчать! - рявкнул юноша, отвесив маркизу увесистую пощечину, от которой тот едва не упал на землю. - Ты всегда был хитрой змеей, Вальдор. Правда, лишь в собственных глазах. Но на этот раз отвертеться не выйдет. Так что избавь меня от необходимости выслушивать этот бред.
        Глаза пленного округлились.
        - Д-да, Владыка, к-конечно, Владыка, простите что не признал вас сразу, Владыка, - спохватился он.
        - По крайней мере, у тебя есть мозги. В отличие от этих двоих. Может, уже объяснишь им, что к чему?
        Маркиз оглянулся по сторонам, ловя взгляды своих товарищей. Втянув голову в плечи и выпучив глаза он прошипел им:
        - Это Владыка! Это он в теле мальчишки!
        Кимото и Мартен задрожали от ужаса. Они не раз уже это обсуждали. С юным Грэмианом еще был шанс договориться, но Владыка, скорее всего, избавится и них самих, и даже от их семей. А иначе ему не было никакого смысла устраивать это нелепое похищение.
        - Вижу, до вас наконец-то дошло, - ухмыльнулся мальчишка. - Ну что ж, не буду тянуть. Советую вам как следует насладиться зрелищем, ведь оно будет последним в вашей жалкой, никчемной жизни!
        Перед глазами боровов открылись три портала, каждый из которых демонстрировал вид сверху на их владения. Маркизы не сразу узнали в огромных пылающих силуэтах свои собственные резиденции. С неба на них лились многочисленные потоки раскаленной лавы, обращая в пепел все на своем пути.
        - Ах, да, все время забываю, что вас, сволочей, это совсем не трогает. Но и слабости ваши мне известны.
        Порталы резко схлопнулись, а на их месте появился один большой, в котором виднелась уже совсем другая картина: их любимые жены и любовницы, братья и сестры, дети и родители, все, кто был им хоть сколько-то дорог. Все они были намертво прикованы к стене крепости, через которую уже вот вот должна была начать переливаться раскаленная лава.
        - Нет, постойте, - проревел Ревский, - я клянусь, что мы… М-м-м-м, м-м-м-м! - Ему так не дали договорить, юноша снова заткнул пленнику рот кляпом.
        - Поздно, - с презрением произнес он. - Вы мне больше не нужны. С самого начала вы были всего лишь марионетками, а теперь я легко заменю вас другими. Гораздо, гораздо более послушными!
        Маркизы взывыли, будучи не в силах принять происходящее. Ревский упал на землю и попытался закрыть лицо руками, чтобы не видеть ужасной картины, которая вот-вот должна случиться, но Владыка с хохотом схватил его за волосы, поднял и теперь насильно удерживает его глаза открытыми. Мартен в исступлении бьет руками об землю, разбивая кулаки в кровь. Кимото изо всех сил орет что-то нечленораздельное сквозь вонючую тряпку.
        И тут что-то неуловимо изменилось. Земля под ногами начала дрожать, и с ее поверхности стали всплывать вверх мелкие камни. Вместе с ними завис в воздухе и маркиз Мартен, все еще не переставая отчаянно размахивать руками. Вальдор Ревский с яростью перевел взгляд на самого Владыку, и того внезапно с силой швырнуло в раскрытый портал. Кляп выпал изо рта Кимото, и его оглушительный крик заполнил все окружающее пространство, резонируя, будто огромный церковный колокол:
        - Не-е-е-е-е-т!!!
        И время останавливается. Растерянное лицо Владыки, падающего в портал, камни, повисшие в воздухе, жаркие языки пламени, страстно обнимающие лес где-то позади, темные гребни морских волн и потоки раскаленной лавы, готовые вот-вот оборвать невинные жизни - все замирает. Что произошло?
        Первым очнулся Ревский. Его взгляд все еще был яростным, а белки глаз болезненно покраснели. Он со злостью уставился на веревки, которые по-прежнему обвивали его запястья, и они тут же разорвались на мелкие кусочки. Та же участь вскоре постигла и кандалы на его ногах. Он повернулся к Кимото.
        - Что это было? Это ты сделал? - спросил он Кимото, кивая головой в сторону зависшей в воздухе фигуры в черном балахоне. Владыка не шевелился. Такое впечатление, что само время для него перестало двигаться вперед.
        - Я думал, это сделал ты… - неуверенно ответил Кимото.
        - Кажется, я теперь могу двигать вещи взглядом, - хмуро ответил Ревский. - Не знаю как это случилось, но я благодарен судьбе за такой шанс.
        Он снова вперился глазами в оковы, на сей раз, пытаясь освободить товарища. Веревки лопнули, будто их разорвал горный тролль. Оба маркиза повернулись к Мартену. Тот все еще висел в воздухе о чем-то жалобно причитал, размахивая руками и утирая слезы.
        - А наш приятель Мартен, кажется, научился летать, - скептично заметил Ревский. - Значит, остановка времени - это твоих рук дело. Больше некому!
        - Я… Я не знаю, как это у меня вышло! - неуверенно ответил Кимото.
        Они привели в чувство товарища, успокоили и освободили его от веревок.
        - Что с нами вообще произошло? - не выдержал Кимото. - Ты хоть что-то понимаешь, а, Вальдор?
        - Кажется, из-за сильного потрясения у нас пробудились способности нефилимов, - пожал плечами Ревский. - Такое вообще случается крайне редко, а чтобы сразу у троих… Владыка явно перестарался. Но теперь у нас есть неплохой шанс повернуть все по-своему!
        - Что же нам с ним теперь делать? - задумчиво произнес Кимото, пристально разглядывая застывшее в недоумении лицо своего мучителя. Из чистого любопытства он протянул руку вперед, дотрагиваясь до плеча Владыки.
        - Нет, стой! - прокричал Ревский.
        Но было уже поздно. Раздался истошный вопль, время сново вернуло свой привычный темп. Владыка рухнул в собственный портал и червоточина тут же захлопнулась. А трое маркизов так и остались на берегу пылающего острова.
        - Нет, нет, нет! Что ты натворил, тупица?! - взвыл Вальдор. - Ты хоть понимаешь, что там все наши родные! Немедленно замораживай время!
        - Я, я не знаю как! И они ведь далеко, как я их теперь заморожу? - в панике запричитал Кимото.
        - Это действует на нас, а не на них, идиот! Это мы ускоряемся, а не они замедляются! Давай, жирный ублюдок, ты ДОЛЖЕНэто сделать, или они все сейчас умрут!
        - Да я не знаю, как это сделать, ясно?! - проорал Кимото, снова создавая звуковую волну. Шум стих, пожар за их спинами снова замер.
        - Можешь, когда хочешь, - пробормотал Ревский. - Друг Мартен, кажется, нам нужна и твоя помощь. Ты сможешь поднять в воздух нас всех?
        Через несколько минут трое маркизов уже взлетели вверх и на неимоверной скорости направились в сторону своих владений. Киморо снова пришлось себя ущипнуть. Это же ему не снится? Они парят под самыми облаками, держась за руки, будто малые дети. Неподалеку промелькнула неподвижная стая птиц, замороженная во времени, а впереди - огромный грозовой разряд неторопливо распускает свои щупальца навстречу земле. За спиной развеваются длинные плащи их некогда пышных нарядов, правда, теперь они больше похожи на какие-то рваные тряпки. Три маркиза снова в деле? С такой силой уже никто не посмеет над ними насмехаться!
        А вот, на горизонте появились и их владения. К своему удивлению маркизы обнаружили, что ни одна из трех крепостей не пострадала. Никаких пожаров, озер лавы и криков обреченных жителей. Кажется, все это было грандиозным надувательством? Должно быть, Владыка показал им лишь иллюзию. Или попросту приказал искусным мастерам соорудить уменьшенные копии их замков, которые потом безжалостно поджег. Растерянные и перепуганные маркизы просто не заметили подмены среди клубов дыма и огня. А вот их близкие точно были настоящими. Он держит их в плену? Да, наверняка, они сейчас где-то в его собственном замке.
        Маркизы решили приземлиться в резиденции Киморо. Проскользнули мимо неподвижной стражи, намертво застывшей на своих боевых постах. Очень странно пробираться в свои покои тайком. Но кто знает, не скрываются ли шпионы Абырвалгара среди их собственных подчиненных? Киморо широко распахнул дверцы гардеробной комнаты, в которой хранились его многочисленные наряды. Их одежда давно пропиталась грязью, промокла и причиняла сильный дискомфорт. Ох, с каким наслаждением он принял бы сейчас расслабляющую ванну! Но времени на это, к сожалению, нет. Даже просто умыться - это уже изрядная роскошь. Впервые за долгие годы, маркизы переодевались сами, без помощи служанок. К счастью, их тучная комплекция более-менее совпадала, так что вещи Киморо пришлись всем остальным по плечу. На сей раз, никаких изысков в одежде, они должны выглядеть как простые торговцы.
        - Что будем делать теперь? - Киморо с надеждой посмотрел на Ревского, который всегда был негласным лидером и «мозгом» их тройственного союза.
        - Нам придется сражаться, - со вздохом ответил тот. - Если мы хотим когда-либо увидеть своих близких живыми.
        - Но как? Все наши войска в походе. Да и что мы можем против Владыки? Он же, он же…
        - Я знаю, - мягко ответил Ревский. - Но теперь, когда у нас есть силы нефилимов, солдаты не понадобятся. Смотри!
        Он подошел к дорогой статуе, которая изображала мускулистый и до предела идеализированный образ хозяина крепости - Киморо. Вальдор неуклюже размахнулся и изо всех сил ударил по ней кулаком. Статуя разлетелась на несколько крупных осколков, которые так и повисли в воздухе, очевидно, в ожидании момента, когда время снова начнет двигаться вперед.
        - Видите? Пока время замедлено, любой из нас может справиться с целой армией! - он потряс ушибленную руку. - Правда, было бы неплохо обзавестись нормальным оружием…
        Не долго думая, они вломились в ближайшую лавку с экипировкой для авантюристов и принялись подбирать себе боевое снаряжение. Опыта, понятное дело, не имел никто, поэтому выбирали то, что хорошо сидело и выглядело достаточно грозно.
        - Ну как я вам? - пробасил Мартен.
        На его груди красовалась ярко-красная пластинчатая броня из какой-то твердой породы дерева. Щитки, кирасы, поножи. Правда, она была она ему чертовски мала, а потому прикрывала едва ли половину его тучного тела. На голове - шлем с изогнутыми рогами, а в руках увесистый посох.
        - Не годится, - буркнул Ревский. - Тебя видно за километр. Найди что-то менее вызывающее. И этот посох… Он слишком тяжелый. Нам, возможно, придется биться с тысячами солдат. Посмотри на себя. Как ты вообще себе это представляешь? Мы не стали сильнее, тупица, это лишь действие способности Киморо! Одевайся так, чтобы тебе было удобно.
        Сам Вальдор нацепил на руки пару кастетов с острыми шипами и надел широкий кожаный нагрудник. Мартен со вздохом снова поплелся на примерку. Через некоторое время все трое были уже в полном боевом облачении. Сияющие доспехи, остро заточенное оружие, развевающиеся плащи. О, нет, они больше не жалкие торговцы, они гордые авантюристы, на тропе войны и отмщения. Берегись, Владыка, твои дни сочтены!
        Киморо бросил на стол хозяина лавки горсть монет. Он никогда особо не вникал в стоимость снаряжения своих солдат, и тем более каких-то там авантюристов. Чуть позже он пришлет к лавочнику ревизора, чтобы все как следует оценить и вернуть в казну излишки. Он похлопал по плечу своего верноподданного и вместе с друзьями вышел из магазина. На пороге что-то громко звякнуло. Кажется, Мартен зацепился за дверной косяк огромными рогами своего шлема. Вальдор отвесил ему подзатыльник.
        - Я же велел тебе выбросить эту штуку!
        И вот они снова, будто герои древних легенд, взмыли в небеса и направились к крепости своего заклятого врага. Что их там ждет? Славная битва, невероятные приключения? Восторженные крики прекрасных девиц и жалобный вой растоптанных врагов? Киморо давно не чувствовал такого воодушевления. С этими новыми способностями, они теперь смогут абсолютно все! Возможно даже захватить власть во целой стране? Владыка Киморо… Звучит заманчиво! На языке вертелось звучное название для их несокрушимого союза: Триада.
        Вскоре маркизы были уже на месте. Вот она - огромная башня Холмгаста. Где-то там скрывается в своем новом облике Владыка Абырвалгар. Три героя опустились на мостовую, встав спиной к спине, словно давние боевые товарищи. Но где же все враги? Улицы крепости были пусты. Ветер гонял по мостовой опавшие листья, а вечернюю тишину прерывал лишь стрекот цикад. Кажется, они слишком поспешили. Владыка так и не успел приготовить им достойный прием?
        - Постойте-ка, - пробормотал Мартен. - Вы это чувствуете? Этот несравненный аромат…
        Откуда-то издалека доносилось приятное благоухание свежей выпечки, жареного мяса и сладкий букет молодых вин. Живот Мартена призывно заурчал. А через несколько секунд ему дружно вторили еще два пустых бурдюка. Бедолаги маркизы ничего не ели уже несколько дней. Те двое мучителей-тюремщиков совершенно не стеснялись объедаться сочными фруктами прямо у них на глазах, но самим пленникам так ничего и не перепало. «Вам нужно худеть» - так объясняли они им эту свою изощренную пытку.
        - Если подумать, - пробормотал Ревский, - то какая может быть драка на пустой желудок? Нам всем нужно срочно подкрепиться!
        Трактир был почти полон. Так вот куда все подевались! Судя по всему, Владыка так и не объявил тревогу. Авантюристы и солдаты бурно что-то праздновали, не обращая внимания на необычных посетителей. Грузные маркизы с трудом протискивались через узкие проходы, по которым к тому же сновали служанки с подносами. Наконец, им удалось найти достаточно просторный стол, способный, по их примерным прикидкам, вместить небольшой перекус для такой прожорливой компании.
        К счастью, повара не заставили себя ждать. Через четверть часа их стол уже ломился от яств. Куропатки, запеченные в сладком ягодном соусе, молочный поросенок, фаршированный фруктами, рыбное ассорти с заморскими приправами, бутерброды и закуски, гарниры и салаты, изысканные десерты и дорогие напитки. Киморо явно не поскупился, заказав добрую дюжину самых дорогих блюд из тех, что предлагало это замечательное заведение. Маркизы с жадностью набросились на еду, не утруждая себя правилами этикета или даже элементарного приличия. Шутка ли - голодать почти неделю, это с их-то аппетитами!
        Но в самый разгар трапезы их кто-то бесцеремонно прервал.
        - Смотрите-ка, народ, а вот и подходящее место для нашей компании. Какие-то жирдяи даже потрудились накрыть нам поляну!
        За их спинами выстроилась небольшая банда из каких-то подвыпивших простолюдинов. Кажется, эти безумцы решили, что смогут легко освободить себе место за столом, а заодно разжиться дармовым ужином. Как бы не так! Ревский исподлобья бросил взгляд на Киморо, и тот едва заметно кивнул. Ну, конечно, чтобы преподать этим наглецам хороший урок, придется снова замедлить время. Вальдор недобро усмехнулся.
        - Я вижу, ты со вкусом жрешь, боров, - нагло наклонился к самому его уху вожак этой жалкой стаи нищебродов.
        Маркиз дернул щекой. Они все были в курсе тех отвратительных прозвищ, которыми их так бессовестно наградил народ, но еще никто не смел говорить им что-то подобное прямо в лицо.
        - Поглядим, как тебе на вкус МОЙ КУЛАК! - с этими словами простолюдин крепко стукнул по столу, заставив всю посуду со звоном подпрыгнуть вверх.
        Вальдор промолчал. Когда он ел, то был глух и нем, все его подчиненные об этом знали. Потом он проглотил и недобро глянул на простолюдина через плечо, а неведомая сила подхватила наглеца за шиворот и швырнула вверх, пробив его телом хлипкий деревянный потолок.
        Киморо вздрогнул. Время снова стало тягучим. Но на этот раз, оно не остановилось вовсе, а лишь слегка замедлило свой ход для троих героев. Бойкая мелодия, которую наигрывал местный бард, стала неторопливой и тягучей; мухи, испуганные внезапным столотрясением, лениво размахивали крыльями, спасаясь бегством от оживших бутербродов; брызги вина, которое небрежно пролил застигнутый врасплох Мартен, неспешно кружились в воздухе, предвкушая сладкое воссоединение с чистой скатертью. Кулак Киморо с хрустом вонзился в челюсть первого попавшегося под руку простолюдина, сминая его глупую рожу будто гнилую тыкву. По тыкве пошли волны, словно от упавшего в воду камня, отчего выглядеть она стала еще глупее. Как же это здорово - чувствовать такую богатырскую силу в своих собственных руках! Неужели это все происходит взаправду?
        - Ма-а-чи-и ка-азло-ов! - раздался откуда-то протяжный вой.
        Простолюдины двигались медленно, плавно, будто и не дрались вовсе, а исполняли какой-то замысловатый бальный танец. Неторопливо размахивали руками, делали странные движения ногами, в качестве партнера используя бутылки, табуретки и вообще, все что еще под руку подвернется. Киморо, не долго думая, тоже подхватил со стола череп недоеденного кабанчика и принялся молотить им лица надоедливых смердов. Мартен лениво кружился в воздухе, будто воздушный элементаль, прыгал по головам и раздавал пинки ногами. Ревский вообще прогуливался по трактиру, словно никакой драки не происходило. Зато вокруг него все пребывало в постоянном движении - простолюдины спотыкались, сталкивались лбами друг с другом и мебелью, или просто кубарем летели в произвольном направлении. Несколько раз Киморо даже приходилось добивать таких летунов: Вальдор по неосторожности запустил нескольких в его сторону. Серьезно, такое впечатление, что эти двое просто расслабляются, а он один вынужден вкалывать за всех!
        Стало жарко. Киморо расстегнул ворот рубахи и даже скинул за ненадобностью тяжелый кожаный нагрудник. Какая же это все-таки изнурительная работа - сражаться. Раздался грохот - кто-то выбил входную дверь. В трактир стали толпами вваливаться вооруженные солдаты. Кажется, появление этой троицы в крепости перестало быть секретом. Нужно поспешить, или Владыка просто задавит их числом!
        Маркизы выскочили во двор, проломив стену трактира. Но здесь битва стала еще более ожесточенной. У некоторых солдат было дальнобойное оружие: луки, арбалеты, метательные ножи. Постоянно уклоняться от снарядов было хлопотно. Несмотря на замедление времени, пробиваться через толпу статуй, вооруженную мечами и копьями оказалось совсем непросто. Киморо уже трижды пожалел о том, что избавился от нагрудника. Ситуацию еще больше осложняли несколько неприятных противников. Они двигались намного быстрее прочих солдат, и даже умудрялись кое-как уклоняться от неуклюжих атак маркизов. Справиться с ними мог один лишь Вальдор.
        Киморо тяжело дышал. У него уже противно кололо в боку, а сердце било тревожный набат. Голова предательски кружилась и перед глазами поплыли круги. Руки и ноги стали ватными, а звуки стали доноситься откуда-то издалека. Остальные маркизы выглядели не лучше. Тяжелый физический труд - это не то, чем стоит заниматься после обильной трапезы. Особенно если перед этим ты целую неделю ничего не ел. Спать… Как же хочется спа-а-ать…
        - Киморо, ты должен остановить время! - прокричал Ревский. - Полностью! Ты слышишь меня? Киморо! Да что с тобой?!
        Но маркиз уже ничего не слышал. Его глаза закатились и он бесчувственным кулем рухнул прямо на мостовую.

* * *
        Киморо очнулся от того, что кто-то окатил его водой. Во рту снова оказался кляп. Руки и ноги противно ныли. Живот крутило так, как будто внутри порезвился бешеный кабан. Но ни свернуться клубком, ни даже взвыть от боли маркиз не мог. Теперь его собственное тело был намертво приковано к каменной стене, как совсем недавно заложники Владыки. Киморо повертел головой. Его товарищи находились совсем рядом и тоже находились не в плачевном состоянии. Мартен явно уже никуда не сможет улететь. Разве что, вместе со всей крепостью. Хуже всего пришлось Вальдору. Его руки неестественно заломлены назад и по локоть замурованы в камень. Похожая судьба постигла и его ноги. Должно быть он сейчас испытывает нестерпимую боль. Глаза маркиза плотно завязаны, а голова задрана вверх и зафиксирована так, чтобы он не мог ею вертеть и видел только потолок.
        Перед ними стоял сам Владыка в теле юного Грэмиана и издевательски аплодировал.
        - Браво! Нет, серьезно, браво! Получить способности нефилимов, скрыться с острова, преодолеть по воздуху почти тысячу километров, незаметно проникнуть в замок и легко справиться с несколькими сотнями моих бойцов. А потом так же эпично обнулить все эти достижения - из-за своего неуемного обжорства! Неужели вы не знали, что НЕЛЬЗЯтак объедаться после длительной голодовки? О, боги, и эти невежды правили моими землями больше десяти лет!
        - М-м-м, м-м-м-м, м-м-м, - промычал Киморо, оглядываясь на товарищей.
        - О, можешь не извиняться, Киморо. Ты не единственный пал жертвой чревоугодия. Мне пришлось откачивать всех троих! Ведь теперь, когда вы получили такие аппетитные способности, разве я могу позволить вам погибнуть столь бездарно? Сразу три нефилима, о таком урожае можно было только мечтать! За это я даже готов отпустить на свободу ваши семьи, просто так, по доброте душевной. Я же не чудовище.
        Он криво улыбнулся. Правда, было в этой улыбке что-то противоестественное и жуткое. Ни один нормальный человек не может улыбаться так ШИРОКО. Очертания внешности Владыки стали меняться. Прическа, пропорции тела и даже форма головы. На лице почему-то проступили миниатюрные прямоугольные усы. Шея стала резко удлиняться, поднимая голову все выше, ноги и руки тоже стали расти, сгибаясь в совершенно неположенных для человеческой анатомии местах. Оборотень! Вот как ему удалось изменить свой облик до неузнаваемости! А на похоронах, наверное, погиб настоящий сын Владыки. Да и вообще, существовал ли он в действительности, этот самый Владыка Абырвалгар?
        - Киморо, - простонал Вальдор. - Киморо, ты должен нас вытащить. Только тебе это по силам. Верни нас назад, в прошлое. Я верю, ты сможешь… Он сейчас нас убьет. Или еще хуже - поглотит наши души, чтобы отобрать способности.
        Оборотень становился все больше и больше. Его кожу покрыла прочная чешуя, на руках и ногах выросли чудовищные когти, появился хвост. Это ящер? Нет, скорее, дракон! Через несколько секунд в лица маркизам уже дышала огромная зубастая пасть. Длинные прорези янтарных глаз смотрели на них с равнодушием хищника, твердо знающего, что жертве уже не скрыться. Пасть заговорила ужасным утробным голосом, от которого по телу непроизвольно побежали мурашки:
        - А ТЕПЕРЬ И Я СМОГУ… НЕМНОГО ПЕРЕКУСИТЬ.
        Словно во сне, стены и потолок стали стремительно удаляться, а чудовищная пасть, полная острых зубов, напротив, приближалась, закрывая собою весь окружающий мир.
        - Киморо, сейчас! - крикнул Ревский.
        Послышался грохот. Стены крепости задрожали, а с потолка стали сыпаться крупные камни. Кажется, Вальдору удалось сорвать с глаз повязку. Дракон взвыл, взмахнул крыльями, и каменный свод башни взорвался, разлетаясь во все стороны мелким крошевом. Ящер набрал полную грудь воздуха. Чешуйки на его шее стали раскаляться от нестерпимого жара, который уже готов был выплеснуться на бедных пленников. Кошмарная пасть снова широко распахнулась и…
        Киморо заорал. Страшно, надрывно, как никогда прежде в своей жизни. От его крика вздрогнуло само пространство, а волна пламени замерла всего в нескольких метрах от своей добычи. Нет, этого недостаточно, это их никак не спасет. Еще сильнее, еще громче, пусть даже разорвутся связки и он никогда больше не сможет вымолвить и слова. Пусть все его естество сольется в один невыносимо пронзительный крик. Крик души.
        А затем пришла тьма.

* * *
        Открыв глаза, маркиз обнаружил, что он лежит на траве посреди залитой солнечным светом лужайки. Вдалеке слышится щебетание птиц, повсюду мирно порхают бабочки, перелетая с цветка на цветок. Он протер глаза. Это взаправду? Может, он умер, и попал в лучший мир? Пришлось снова себя ущипнуть. Вроде, тело настоящее. По крайней мере, болит по-настоящему. Рядом с ним на опушке леса лежали еще два тучных тела. Ревский и Мартен. Они спасены, они живы! Ну и слава богам. Все-таки у него получилось! Киморо с трудом встал и принялся будить товарищей.
        - О, какие люди! - раздался с неба звонкий девичий голос, заполняя собой все окружающее пространство. - Выбрались-таки за пределы симуляции? Хвалю!
        Трое маркизов поднялись на ноги и принялись с опаской оглядываться по сторонам.
        - Да вот он я, - прогремел девичий голос. Огромная, размером с телегу, детская ладошка вынырнула из-за деревьев, сгребла толстяков в охапку и одним рывком подняла в самые небеса.
        Пара глаз в розовых очках с любопытством уставилась на них. Маленькая девочка? Впрочем, не такая уж и маленькая, если учесть, что деревья едва достают ей до пояса. Растрепанные волосы, грубая одежда. Должно быть они действительно попали в загробный мир и встретились с каким-то ужасным божеством?
        - Ну, ну, не надо так пугаться. Все уже хорошо, я вам не враг, - миролюбиво успокоила их она. - Неловко вышло, я не ожидал, что на этот раз эксперимент обернется для вас таким ужасным потрясением.
        Она задумалась.
        - Давайте так: я вам немного помогу, вы вернетесь назад и сами победите Владыку Гит… эээ, в смысле, Грэмиана. Закроете этот свой гештальт и проснетесь счастливыми и здоровыми. Ну, во всяком случае, психически.
        Маркизы лишь ошалело переглянулись. Кажется, они совершенно перестали понимать, что вообще происходит вокруг.
        - Вижу, что вы согласны, - девочка, видя их растерянные лица, решила все сама. - Тогда за дело! Для начала, было бы неплохо вам сбросить лишний вес…
        С этими словами, она взмахнула ручкой, в которой все еще были крепко зажаты трое маркизов, словно пыталась стряхнуть с них воду. Боровы дружно заверещали. Но не успели они толком испугаться, как снова оказались на раскрытой ладони малышки. Только на этот раз что-то сильно изменилось в их облике. Они с удивлением рассматривали собственные руки, ощупывали тело. Жир, складки кожи, грузные животы - все это пропало. Они снова стали молодыми, стройными и даже мускулистыми. Под стать скульптуре, которую Ревский разбил в кабинете Киморо.
        - Киморо, это ты? - с недоумением спросил Мартен, уставившись на приятеля.
        - Да, я тоже глазам своим не верю! - ответил тот, сгибая руку и разглядывая набухшую мускулатуру плеча. Такой отличной физической формы он не имел даже в лучшие свои годы.
        - Я что, ТОЖЕтак со стороны выгляжу? - поразился маркиз. - Как это вообще возможно?
        - Пока выбор не сделан - все на свете возможно, - лукаво улыбнулась девочка. - Ну вот, теперь вы больше похожи на героев. Остается только сила. Телекинез, остановка времени, левитация. Сила трех… Вы серьезно? Ладно, кажется, я знаю, что вам подойдет.
        Девочка легонько подбросила их на ладошке, но приземлились они уже на узорчатый коврик, лежащий посреди старого пыльного чердака, заставленного диковинной мебелью. Сквозь окна, украшенные разноцветной мозаикой, пробивался дневной свет, создавая уютную атмосферу. Однако многие из собранных здесь вещей выглядели очень странно. Маркизы ни разу в жизни не встречали ничего подобного и о назначении некоторых предметов могли лишь строить смутные догадки. Киморо с любопытством разглядывал необычный механизм, подвешенный к потолку, который состоял из стальной рамы с ручками и двух тонких колес. Должно быть, это средство передвижения. Но как вообще можно ездить на двух колесах? Или у него сейчас отсутствуют какие-то важные детали?
        В самом центре комнаты стоял небольшой постамент, на котором лежала толстая книга. На обложке была изображена звезда, ну или цветок с тремя лепестками, нарисованный одной непрерывной замкнутой линией. Кажется, это называют символом триединства. Триада! Значит, именно ради нее они и попали в это странное место.
        Маркизы подошли к загадочному гримуару, и его обложка призывно засияла. Страницы книги стали переворачиваться сами собой, пока не остановились на одной занятной статье. Киморо принялся читать вслух.
        - «Оборотень или перевертыш - способность, которая позволяет изменить внешний облик. Доступна лишь архонтам и некоторым нефилимам. С ее помощью они могут принимать форму любого существа, которое им хоть раз доводилось видеть. В том числе и тех, которые обладают огромной физической силой, например, троллей и драконов. Средства борьбы. Шаг первый: обманом вынудить их принять форму грызуна или другого мелкого животного. Шаг второй: раздавить.»
        Текст сопровождался стилизованными зарисовками человеческой фигуры, принимающей различные формы.
        - И что, это должно нам как-то помочь? - в недоумении спросил он сам себя.
        - Ну, а чего вы еще ожидали? - раздраженно пробормотал голос откуда-то снаружи дома. Крыша чердака внезапно с треском оторвалась и съехала куда-то в сторону, а над ними снова возникло лицо богини, немного обиженное и даже разочарованное. - Ладно, вот, держите вашу палочку-выручалочку.
        На странице книги вдруг сам по себе начал проявляться новый текст, словно кто-то невидимый прямо сейчас писал его от руки где-нибудь в другом измерении. Это еще что? Детский стишок? Они что, должны победить Владыку-дракона с помощью детского стишка?!
        - Ну, что вы на меня так смотрите? - возмутилась богиня. - Обычное заклинание. Да, читать нужно вместе, хором. Вы же триада! Ладно, можете вырвать страницу, сам вижу что хорошей памятью вы не блистаете. И да, оно БУДЕТработать, это я вам гарантирую. Во всяком случае, пока я сплю. Ну, чего вы еще от меня хотите? Тирекса вам в помощники выдать? Боже, местные герои совсем ни на что не годятся!
        Девочка вновь подхватила ошалевших маркизов, будто кукол-солдатиков, вытащила из дома, который тоже стал совсем игрушечным, и усадила на чью-то массивную чешуйчатую шею. Это что, еще один дракон? Нет, у дракона четыре лапы, а у этого их всего лишь две. Но зато размерами он не уступает Владыке, да и пасть у него такая же огромная и зубастая.
        - Только давайте побыстрей, а то меня тут уже будить собираются. Так что топайте, топайте!
        С этими словами девочка сама топнула огромным деревянным башмачком, от чего весь этот игрушечный мир содрогнулся и перевернулся с ног на голову. Киморо и его товарищи снова оказались на той самой мостовой где они приземлились, кажется, целую вечность тому назад. Верхушка огромной башни все еще была разрушена и по отвесной стене к ним навстречу спускался Владыка-дракон. Загадочный тирекс, на котором сидели маркизы, взревел и тоже бросился вперед. Со всех сторон из дверей и окон выпрыгивали многочисленные солдаты. Настало время показать им всем, на что действительно способна Триада!
        - Ха! - задорно выкрикнул помолодевший Киморо, и время снова замедлило свой ход. - На нашей стороне богиня, зададим жару!
        Маркизы перешли в наступление. Больше им не помешают ни грузное тело, ни голодный желудок. Мартен взмыл в воздух и с грохотом приземлился посреди большого скопления солдат. Мостовая под его ногами содрогнулась и пошла трещинами, а ударная волна отбросила всех противников на несколько метров. Киморо тоже спрыгнул со странного ездового зверя и принялся крушить черепа и ломать кости врагов. Вальдор ухватился взглядом за стену соседней лавки, вырвал ее из здания, как это недавно сделала богиня, и обрушил на головы растерянных солдат. Тирекс и Владыка-дракон тоже столкнулись у подножия башни. Между ними разразилась ожесточенная борьба. Как оказалось, у их помощника все-таки были передние лапы, но совсем крошечные, так что со спины их не разглядеть.
        - Киара, доченька, пора вставать! - послышался с неба чей-то ласковый голос.
        - Ну вот, я же просила вас поторопиться! - эхом прозвучали слова богини.
        Тирекс покачнулся и стал медленно оседать, словно был сделан не из плоти и костей, а всего лишь из тончайшей кожи, которую изнутри заполнили воздухом. Владыка-дракон довершил дело, разорвав пустую оболочку в нескольких местах, отчего ящер быстро сдулся и превратился в беспомощную тряпку, которую ветер уныло волочил по мостовой.
        - Киморо, скорее, страница книги! - прокричал Вальдор.
        Мартен ухватил их обоих за руки и принялся кружить вокруг Владыки, уклоняясь от его яростных атак. Дракон размахивал когтистыми лапами и дышал огнем, стараясь сбить назойливых букашек. Дрожащими руками Киморо достал из кармана драгоценный листок с заклинанием. Но к своему ужасу, не смог разобрать на нем ни слова. Буквы судорожно прыгали с места на места, ежесекундно меняя смысл и содержание текста. Да и сам листок стал распадаться буквально на глазах. Слишком поздно!
        - Киморо, да диктуй уже, мы должны сказать это все вместе! - послышался раздраженный голос Вальдора.
        Маркиз закрыл глаза, и принялся «читать», моля всех известных ему богов о том чтобы это сработало.
        - «Мы глупые свинки, из дикой глубинки,
        Но знаешь, Владыка, ведь это не грех.»
        «Боги, что я такое несу?», - ужаснулся он сам про себя. Маркизы повторяли эти строчки вслед за ним, едва ли вдумываясь в смысл слов.
        - «Мы тоже ночами роняем слезинки,
        О том, чтобы жизнь стала мирной для всех…»
        - Черт возьми, Киморо, - возмутился Ревский, - что это за бред? Это точно ТЕстихи, которые дала Богиня?
        - Я, я, я не знаю! Листок уже испарился, я просто сочиняю на ходу!
        - И ты говоришь мне об этом только сейчас? Мартен, тащи нас внутрь башни!
        Трое маркизов сломя голову бросились ко входу в огромную постройку. Владыка-дракон отправился вслед за ними. Дверной проем был для него слишком узок, поэтому он попросту проломил себе проход пошире.
        - Скорей, ломайте опоры! - распорядился Вальдор.
        Маркизы принялись крушить огромные колонны, на которых держалось строение, благо, с новыми способностями это оказалось им по плечу. Дракон метался за беглецами по узким коридорам, причиняя еще больший ущерб своей резиденции. Наконец, здание содрогнулось.
        - Бежим!
        Маркизы выпрыгнули из окон башни, которая стала с грохотом разваливаться на куски, погребая огромного и неповоротливого дракона под грудой обломков.
        Вскоре трое героев укатили в закат, прихватив с собою спасенных заложников. Но едва осела пыль, как из-под обломков рухнувшей башни выскочила маленькая юркая ящерица. Она опасливо огляделась по сторонам и шустро метнулась в сторону ближайшего здания. Но не успела она пробежать и метра, как на голову ей с хрустом опустилась маленькая детская ножка в примитивной деревянной обуви.
        - Боже мой, все приходится делать самому, - с досадой покачала головой девочка. - Прямым же текстом сказал: «шаг второй - раздавить». Куда ж яснее-то?
        Внезапно она пошатнулась, будто кто-то невидимый тряс ее за плечо.
        - Да иду я, мам, иду! Видишь, они тут без меня совсем не справляются!

* * *
        Маркиз Киморо был счастлив. Мускулистое тело, молодое и сильное, способность нефилима, делающая его практически непобедимым, безграничная власть и богатство, доставшееся Триаде после смерти Абырвалгара. Чего еще желать? Красавица-наложница, из тех что помоложе, плещется рядом с ним в просторном бассейне, то и дело хихикает, строит глазки и кокетливо брызгается водой.
        - Вставай, Киморо, вставай, уже пора!
        - О, да, детка, я готов, я иду!
        - Чего разлегся, жирная скотина, тут тебе не курорт! - произносит девушка, все так же ослепительно улыбаясь, и от всей души пинает его в бок.
        Поток холодной воды привел маркиза в чувство. Он попытался было вскочить, чтобы наглядно прояснить заносчивой идиотке, как следует себя вести с одним из Триады. Но тут же поскользнулся на мокрой земле и упал лицом в грязь. Что происходит? Почему тело вдруг стало таким тяжелым и неповоротливым? Почему он весь в грязи, а кругом трава? Где бассейн, где наложницы? Он с трудом сел на землю, протирая глаза распухшими руками.
        - Хряк - он и есть хряк, - философски заключил Толстый. - Ему бы только в грязи поваляться. А ты говоришь: «кошмары, кошмары».
        - Да ты посмотри на них, - беспокойно затараторил Тонкий, - орут, как резанные, мечутся во сне, руками размахивают. Мы с тобой их так в могилу загоним!
        - Да что им станется? Они и так одной ногой уже в могиле. А мы их уму разуму научим, к нормальному человеческому труду приспособим. Глядишь, потом и себе плот смогут сделать. Мы же не монстры!
        Киморо застонал. Сон. Все-таки это был просто сон. Ну почему, почему жизнь так несправедлива! Он украдкой глянул на своих товарищей по несчастью. Судя по их растерянному виду, им тоже снилось что-то совершенно бредовое. Или…
        Ревский злобно щурился на своих тюремщиков, хмурил брови и нервно дергал головой. Мартен несколько раз попытался подпрыгнуть, прямо из лужи, в которой сидел. Да быть того не может! Они все видели один и тот же сон? Или это было видение? По спине маркиза побежали мурашки. Он тихо произнес заветное слово, и с содроганием заметил, что у его товарищей тут же округлились глаза.
        - Триада?
        КОНЕЦ ВТОРОГО ТОМА.

* * *
        notes
        Примечания
        1
        ПРИМ.: магнетрон - генератор микроволнового излучения. Основной компонент любой микроволновой печи
        2
        ПРИМ.:прошу, не пытайтесь проверить это в домашних условиях. Для такого в наше время есть «Ютьюб»!
        3
        ПРИМ.: МКС - международная космическая станция
        4
        ПРИМ.:Дуротан - вождь орков из вселенной «Варкрафт»
        5
        ПРИМ.: Абырвалг - обратное прочтение слова «Главрыба». Это одно из первых слов, которые произнес Шариков в повести Булгакова «Собачье сердце». Полиграф Полиграфович - официальное имя, данное Шарикову
        6
        ПРИМ.: кодекс чести Бэтмена. Хранитель Готэма старается не убивать своих врагов
        7
        ПРИМ.: цундере - архетип японской поп-культуры, описывающий девушку, которая скрывает симпатию и обожание под маской холодного равнодушия. Из-за чего ее поведение постоянно мечется между этими двумя крайностями

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к