Сохранить .
Кукловод Леонид Демиров
        Мания крафта #1
        Непросто быть ребенком в мире меча и магии. Особенно в преддверии войны. Но иногда выбора не остается и приходится принимать сложные решения, совершать поступки, которых взрослые просто не смогут оценить.
        Нет, обычного героя они наверняка принялись бы носить на руках, но вот шестилетняя девочка, скорее всего, окажется на костре. А значит, этого героя придется создавать - самому, из подручных материалов и, по возможности, тайком.
        К счастью, несколько полезных способностей, полученных от местной Системы, и не такое позволяют!
        Леонид Демиров
        Мания крафта. Том 1. Кукловод

* * *
        Глава 1. Пробуждение
        - Мастер, вам пора вставать!
        - Немо, еще пять минуточек!
        - Ну, мастер! Вы же не хотите, чтобы и вас кто-то убил во сне!
        Я вскочил. По спине пробежали мурашки. Сразу же вспомнил, где нахожусь и что произошло недавно. Ну и шуточки у тебя, Немо! Голова все еще гудит от напряжения и усталости. Мне нужен был хоть какой-то сон, иначе очень скоро я просто свалился бы от истощения. А ведь нам еще в обратную сторону идти! И кто знает, может, никакого поселка там уже и нет вовсе…
        Вышел из тесной палатки. На улице по-прежнему темно. Даже темнее, чем несколько часов назад, когда я ложился. До рассвета осталось совсем немного времени. На пороге чуть не споткнулся об обезглавленного гоблина, лежащего на земле. Проклятый маг! Тело до сих пор ноет от полученных ранений. Все же магия исцеления не всесильна.
        Зажег в ладони небольшой огонек, оглядел поле боя и себя «красавицу». Все тело и одежда в разноцветной запекшейся крови - и волчьей, и гоблинской, и моей собственной. На земле лежат трупы. Много трупов. И как мне теперь объяснять эту мясорубку остальным детям? Девчонка-малолетка, едва вышедшая из яслей, вооруженная лишь крошечным кинжалом, в одиночку вырезала целый лагерь гоблинов! Будь я на десять лет старше, меня бы на руках носили, как великого героя… хм, героиню. Но теперь… это выглядит странно. Даже жутко! Как бы меня на костер не поволокли за такие «подвиги». А жариться я не хочу. Хватит с меня и вчерашних приключений!
        Проклятье! Я ведь ничего такого не планировал! Всего лишь хотел проследить, куда поведут пленников. Кто же знал, что все так обернется? А теперь, как ни крути, мне нужно срочно заметать следы! Залечь на дно, слиться с толпой. Благо тут полно таких же, как я, малышей. Пролезу в клетку, прикинусь шлангом, организую побег. Одним ребенком больше, одним меньше. Надеюсь, никто ничего не заметит. Главное - решить вопрос с одеждой.
        Я зевнул. Боги, как же хочется спать! Даже завидую этим балбесам. А ведь еще вчера все было так хорошо, просто замечательно! Никогда не знаешь, в какой момент твоя жизнь может пойти под откос!

* * *
        Эта история началась довольно просто: я изо всех сил пытался заснуть.
        Глупо звучит, правда? В такой момент нужно расслабиться, представить какое-нибудь спокойное место, начать считать овец или облака. А если приходится напрягаться, то очевидно же, что никакой сон тебе не светит!
        Но когда целую неделю бродишь будто зомби, хлещешь кофе вместо воды, чтобы продержаться на ногах еще хотя бы один час, а прохожие начинают шарахаться, лишь поймав твой случайный взгляд, - очень хочется хотя бы в выходные, бросить все дела, упасть на скрипучий матрас и не отлипать от подушки, пока на лице не проявится ее отпечаток. Дрыхнуть целый день - самозабвенно, до одури, чтобы даже предусмотрительно выключенный будильник принялся нервно ерзать на тумбочке, а соседи по комнате заглядывали проверить - уж не помер ли ты прямо во сне?
        Есть только одна проблема: когда этот «день сурка» все-таки наступает, вдруг выясняется, что где-то неподалеку затеяли ремонт, День независимости, Великую французскую революцию и запуск космического шаттла одновременно. Или того хуже: ты сам просыпаешься с первыми лучами солнца и сверлишь потолок хмурым взглядом, силясь понять, какого лешего тебе сегодня не спится.
        Судя по противному металлическому скрежету, разбудившему меня ни свет ни заря, ржавое колесо фортуны застопорилось сегодня именно на первом варианте. Ну, и что на этот раз затеяли мои неугомонные соседи? Горькая судьба всех жителей дешевых общежитий, где стены сделаны практически из картона, - засыпать с самыми поздними обитателями, а просыпаться с самыми ранними. Неужели нельзя делать то же самое, но на пятьдесят децибел тише?! Вот гады - и в выходной не дают спокойно поспать мудрой сове эти пестрые, длинноногие, вечно жизнерадостные твари! Жаворонки то бишь… Давно уже пора перевести вас всех на отдельный этаж!
        Я постарался натянуть одеяло повыше, чтобы закутаться в него с головой, будто шаурма… с живой начинкой. Аппетитно, наверное, выглядит, если ты дракон или хотя бы анаконда. Страшитесь, враги: я уже не какой-то там сонный зомби, а могучая мумия! Идеальная позиция для сна, а порой и единственно возможная - в наших-то условиях. Но и она не спасает. Равно как и затычки для ушей. Шум вроде бы далекий, приглушенный, будто нырнул глубоко под воду и оттуда, из тихих, мирных глубин, прислушиваешься к звукам яростного сражения… чугунной сковородки с медной трубой? Но легче от этого не становится. Совершенно невозможно уснуть!
        Попытался открыть глаза. Безрезультатно. А ведь даже не пил вчера, да и вообще почти никогда. Правда, держать под рукой смартфон или ноутбук - тоже ужасно вредная привычка. Отличная портальная пушка, но почему-то стрелять умеет только тебе в лицо. Адский пылесос, всегда готовый засосать твою душу в очередное «невероятное путешествие». Приключение на двадцать минут, туда и обратно! Но завершить этот безумный квест можно только двумя способами - пройти испытание до конца или умереть от истощения в реальной жизни. Упаси Господь начать читать книгу из цикла с «надцатью» томами! Или пересматривать любимый сериал на двести с лишним эпизодов. «Через полчасика лягу, вот только дочитаю эту главу!» А утром глаза не открыть без пинцета и ведра воды.
        Сторож исправно отключает электричество ровно в полночь, но что толку? В наш век смартфонов от вечного недосыпа и повальной преждевременной слепоты человечество спасет разве что электромагнитная бомба! Или какая-нибудь хворь вроде глазной мигрени… Страшная штука! Голову прочищает похлеще Стивена Кинга! А дело вот в чем: если слишком сильно переутомить зрительную кору мозга, она может просто отключиться. Частично. И тогда вместо букв и картинок ты увидишь перед собой огромное, пылающее темным пламенем слепое пятно! Если это не достаточное предупреждение о том, что пора уже завязывать на сегодня со своим «кампуктером», то я не знаю что!
        Ладно, судя по ощущениям, еще очень рано, потому-то я и не вижу ничего. И кому же там не спится? Нет, надо идти разбираться, совсем страх потеряли! Сейчас, только выберусь из этих своих пеленок. Но как же все-таки лень шевелиться! Ктулху фхтагн! А что, могу понять спящих гигантов: когда тебя сотня тонн, гораздо проще оставаться неподвижным. Годзилла? Пф-ф! Да я каждое утро так просыпаюсь! И даже звуки примерно такие же издаю. Ну, что поделаешь, придется все-таки совершить этот хтонический «по-двиг». И пусть наконец общага содрогнется!
        Отбросив в сторону самое тяжелое препятствие - собственную лень, я попытался скинуть заодно и одеяло. Но не тут-то было! Ладно, не беда, еще разок! Да что ж такое происходит? Ну вот, приехали, кажется, я застрял! Как же так? Нет, я знаю, что много кручусь во сне, но это уже слишком! И что мне теперь - приковывать себя к кровати, что ли? Дайте угадаю - наручниками? Очень мило с вашей стороны! Кто сам пробовал так спать - пусть первый бросит в меня подушку!
        Шутки шутками, но жена такого вечно юлящего мужа быстро сошлет спать на диванчик. Хотя до жены надо еще дожить, да и вообще найти такую, гм… покладистую девушку. Словно в унисон моим мыслям за стенкой послышался приглушенный женский смех, хоть и немного вымученный. Ну вот, выходит, не я один с утра в постели «кувыркаюсь». А еще где-то гремит музыка, правда очень далеко, так что отсюда слышны только ритмичные басы. Хотя вполне возможно, это просто кровать стучит… Ни стыда ни совести!
        Я снова попытался вырваться из цепкой хватки собственного одеяла или хотя бы перекатиться в сторону. Беда! Похоже, я действительно не смогу освободиться без посторонней помощи! Стыд и срам! А еще мне кажется или где-то тут есть веревка? Общага! Бросают свое барахло куда попало!
        В чем же дело? Может, я просто обе руки отлежал? Бывает ведь такое - просыпаешься, а руки как будто нет! Лежит рядом с телом эдакое безвольное бревно, чужое и бесчувственное, как деревянный протез, и шевелиться не изволит. Дайте, мол, государь милостивый, кровушки свежей попить, вот тогда и повоюем! Проходили, знаем, не сказать, что любим. Вообще-то, руки действительно какие-то вялые, но вроде я их чувствую и даже могу сжать кулаки. Наверное, надо просто дать им немного времени. Дожили! Застрял в собственной постели, ну надо же! Ситуация смешная, конечно, но мем из нее лучше не делать. Страшно подумать, что случится, если об этом все узнают. А значит, нужно выбираться самостоятельно!
        Я полежал еще немного, поневоле прислушиваясь к навалившемуся на меня хаосу звуков. Как-то слишком уж шумно для раннего утра… Может, соседи по комнате просто делали уборку, да и завалили меня вещами? Могли ведь и не заметить под одеялом, если я с головой ушел, так сказать, в любимое дело. Но… это сколько же надо было вещей сверху накидать, чтобы я не мог даже сдвинуться? Все, что есть в комнате, и самим сверху сесть? Может, вообще специально связали и сидят сейчас со смеху покатываются? С них бы сталось! В ковер завернуть по древней кавказской традиции… Ну да, все ясно как день, нашли себе развлечение с утра пораньше - поиздеваться над мирно спящим человеком. Дело пахнет ковролином! Это даже более правдоподобно звучит, чем уборка. Эти балбесы - и уборка? Да ни в жизнь!
        И что мне теперь делать? Кричать? Без толку. Это же общага! На сей раз я напрягался уже изо всех сил, пытаясь вырваться из ловушки. Бесполезно - не шелохнуться! Точно, ковер какой-нибудь. Одеялко мое все же не настолько прочное. При желании мог бы и разорвать. Или, может, это веревки? Да не, бред, откуда у нас вообще веревки?
        - Ну ладно, хватит, это уже не смешно! - попытался сказать я. Но не смог произнести ни слова. Чего-о-о?!
        Сердце заколотилось в панике. Что происходит? Спокойствие, только спокойствие! Подумай хорошенько, в чем может быть причина. Ну точно же! Я про такое читал - это не мои идиоты чудят, это просто одна штука… сонный паралич, вот! Неприятная разновидность кошмаров, когда не можешь ни пошевелиться, ни даже закричать. Так значит, это просто сон? Ну да, а меня угораздило понять, что я нахожусь внутри него. Осознанное сновидение - ничего необычного, со всеми иногда случается. И вот же нафантазировал себе всякое! А все оказалось так просто. И чего только во сне в голову не придет!
        Ну же, давай, просыпайся! Я мысленно влепил себе пощечину. Дин-дон, пора вставать! Как же я не люблю такие кошмары! Особенно когда тебе кажется, что ты проснулся, встал с кровати, но на самом деле это все еще сон, причем в жанре ужастиков. Бр-р-р! Вот и сейчас мир моего подсознания не был ко мне благосклонен и стал стремительно сжиматься. Буквально. Впечатление такое, будто на грудь въехал грузовик. Надеюсь, там, в реале, мое тело все-таки дышит. Кстати, а когда я тут последний раз вообще дышал? Кажется, никогда… Да уж, «мудрая сова», с умным видом рассуждающая о коврах и веревках. Горе мое, а ничего, что ты даже воздухом не дышишь? Старина Нео бы оценил!
        Я еще раз попытался покрутиться - иногда это помогает проснуться, расшевелить мозг. Еще хорошо бы как следует испугаться, но я вроде и так вполне напуган, особенно тем фактом, что сон никак не хочет меня отпускать. Не могу сказать, что я такой уж опытный сновидец, но кое-что об этом деле знаю. В таком состоянии мозг обычно находится на самой грани пробуждения, так что все это по меньшей мере странно!
        Снова женские стоны. Кажется, эта парочка уже вышла на финишную прямую. И не стыдно вам? Человеку тут плохо, он, может быть, от сердечного приступа умирает, а вам лишь бы либидо свое выплеснуть! Нет, я серьезно - сердце колотится как бешеное. И это уже совсем не смешно. Ненавижу кошмары! Может, у меня и правда сердечный приступ? Во сне вообще может быть больно? Страшно - ладно, бывает, но до боли обычно дело не доходит! Я бы давно уже проснулся! Эй, сова, похоже, мы снова просчитались! Ну-ка, подумай как следует, ленивое чучело! Может, с моим спящим телом тоже что-то плохое происходит? Меня связали и похитили? Абсурд. Кому я нужен? Разве что на органы… Да не, дикость какая-то. Погоди-ка, дикость, говоришь?
        Замерев, я с содроганием осознал, что плотно обхватившее меня нечто на самом деле живое и подвижное, будто там, снаружи, по тонкому одеялу что-то ползет, обвивается вокруг меня, заворачивает в свои кольца, проталкивая меня куда-то вниз и вглубь. Змея? Анаконда? Меня что, змея проглотила… проглатывает?! Да ну! Мы же не где-нибудь в Индонезии! И как такое могло случиться? Нет, общага есть общага, и в ней может произойти вообще все что угодно, но огромная змея?! Это даже по нашим меркам - безумие! Да и я уже давно должен был задохнуться, битый час тут «философствую». Думай, голова, думай, важнее всего - что делать-то?
        Снаружи раздались возбужденные голоса, послышались крики. Где-то там есть люди! Меня нашли, меня пытаются спасти! Я изо всех сил стал вырываться, сопротивляясь этой неведомой твари, уцепился за ее кольца, пытаясь не дать затянуть себя еще глубже, но от этого давление только нарастало. Тут как в трясине: чем сильнее вырываешься, тем крепче хватка. Потом - несколько секунд передышки, и кольца снова плотно сжимаются, с силой проталкивая меня дальше - прямо в ледяную зубастую пасть. Ноги обожгло холодом или, возможно, кислотой. Проклятье! Мелькнула глупая мысль, что змеи обычно едят жертву с головы, так что моя змея, наверное, какая-то неправильная. Или это все потому, что я был завернут в одеяло? Что, вкусная «шаурма», а, тварь? Да чтоб ты ей подавилась!
        Но вообще, наверное, только поэтому я еще жив. Голова пока на свободе, и я совсем не против этих нескольких секунд отсрочки. Больно, конечно, но вдруг меня за это время успеют спасти? Я снова безуспешно попытался закричать. Вскоре тело целиком ушло в ледяную бездну, и теперь мне сдавило голову. Честное слово, если меня не достанут прямо сейчас, она, наверное, просто взорвется, как спелый арбуз. Вот значит, каково это - погибнуть в пасти змеи! И откуда она только взялась?! Какой-нибудь идиот-романтик решил сделать любимой «оригинальное» предложение? Если здесь где-нибудь есть обручальное кольцо, то я даже почти не удивлюсь! Но вы номером ошиблись, товарищи укротители! Пора тащить топор, или я больше не жилец!
        Голова кружится… Руки соскальзывают, мысли путаются, наверное, я уже задыхаюсь. Голоса и крики снаружи стали громче, кто-то все повторял неразборчивые фразы, и я почувствовал жгучий удар по ягодицам. Эй, вы же и меня тоже бьете, вы в курсе? Сознание стало ускользать от боли и нехватки воздуха. Кости черепа предательски затрещали, сдавливая беззащитное желе мозга. «Ну все, хана мне», - пронеслась последняя глупая мысль. И тут глаза резануло ярким светом, вдох - и легкие яростно обожгло холодным воздухом. Спасли! Достали, успели! Но почему же, блин, так больно дышать? Каждый вздох - как невыносимая мука. В легкие тоже попала кислота? От жгучей, едкой боли, тихого ужаса всех пережитых страданий, радости спасения, да и вообще от шока я попросту начал рыдать. Громко, навзрыд, прямо как в далеком детстве.
        «Я спасен! Я буду жить!» - промелькнуло в голове. А все остальное не так уж и важно. Слова все еще не складывались на языке, и из горла вырывался один только надрывный крик. Наверное, зрителей тут уже собралось немало, но мне наплевать. Вы бы на моем месте вели себя так же! Из глаз безостановочно текли слезы, да так, что я уже почти ничего не мог разглядеть и только чувствовал, что меня обливают горячей водой, заворачивают в сухое и шершавое одеяло. Как жестко! Наверное, кожу уже начало разъедать внутри этой твари… Будем надеяться, что хотя бы глаза не слишком сильно пострадали от кислоты. Я вообще смогу видеть? Эх, прощай, компьютер, телефон, прощайте, мои любимые книги. Боже, и о чем я только думаю? Мне бы хоть на ноги встать после этой… мясорубки. Наверняка половина костей уже сломана. Я осторожно попытался пошевелиться, медленно открыл глаза. Какой кошмар! Все расплывается, ни на чем не могу сфокусировать взгляд. Но! Я вижу свет, а это уже кое-что. Постепенно глаза стали привыкать к яркому освещению. Неразборчивые пятна сперва долго кружили хоровод, но потом замерли и начали медленно
складываться в общую картину.
        И тогда я увидел ЭТО. Даже не увидел, скорее осознал наконец, на что смотрю. От жуткой невозможности происходящего волосы встали дыбом. Я сошел с ума? Это из-за повреждения мозга? Огромное, размером, наверное, с автомобиль, лицо. Это статуя? Нет, оно живое! Залитое слезами лицо женщины. Какие-то холмы… Погодите, это что, грудь? Я лежу на гигантской обнаженной груди женщины, которая плачет и улыбается сквозь слезы. И еще РУЧКА. Крохотная ручка. Детская. Моя, блин, ручка!
        Я что, МЛАДЕНЕЦ!? Меня все это время РОЖАЛИ?! Да что тут вообще происходит? Сова, ты вконец рехнулась?!
        Глава 2. Взгляд снизу
        Кажется, от шока я вырубился. Сколько прошло времени? Тело еще горит, в голове туман. Глаза открывать не хочу: попросту страшно. До сих пор знобит от пережитого. Двигаться не могу. Спеленали меня, что ли? Надеюсь, не в смирительную рубашку? Может, все-таки это сон? Хотелось бы верить, потому что иначе, если змея действительно повредила мне мозг… Хотя, если подумать, змея - такой же бэд-трип, как и детские ручки у меня перед глазами. Как вспомню - к горлу подкатывает комок. Огромная грудь, кормление меня-младенца. Не поймите меня неправильно, я нормальный парень, я люблю сны про грудь. Но не ТАКИЕже! Неудивительно, что я так долго не мог понять, что со мной происходит.
        Но вообще, для сумасшедшего я слишком уж трезво мыслю. С другой стороны, почти всем безумцам кажется, что они нормальные. Какие еще есть варианты? Может, мне просто наркотиков подсыпали? Или я съел по ошибке чью-нибудь дозу. Это многое бы объяснило! Обычно самая простая гипотеза - самая правильная. Говорят, в таких путешествиях в подсознание можно вспомнить даже собственное рождение, вкус молока матери, внутриутробный опыт… Ладно, рискну, открою глаза. Может, меня уже «отпустило»?
        Темно. Вернее, полумрак. Лежу на дне огромной деревянной лодки. Ну точно, глюки у меня. Сколько там длится эффект от наркотиков? Насколько я знаю, сильные галлюциногены, типа ЛСД, могут действовать несколько дней подряд. Кошмар! А у меня ведь экзамены скоро. И как мне теперь на пары ходить? Ну да ладно, где мы на сей раз? Плывем по реке? Вроде небольшая качка чувствуется. Слышно журчание воды, какие-то голоса. Вперед, навстречу приключениям! Где моя повязка на глаз и железный крюк? Меня таким не проймешь, детские ручонки у меня уже были. Но почему я каждый раз связанный? Да-а-а, на этом корабле я явно не капитан. Вот что за видения такие? Я что, мазохист в глубине души? Бр-р, надеюсь, что нет. Так, нужно осмотреться!
        Это абзац, товарищи. Я все еще младенец. Огромный младенец на дне лодки. Меня украли пираты? Хотя нет, это же просто люлька! Ну да, обычная детская колыбелька, подвешена к потолку, вот меня и качает. А вода, наверное, где-то в соседней комнате журчит. Все больше убеждаюсь, что никакой это не сон и не видение. Хочется рыдать. И в туалет. Ну, для ребенка это нормально. Я прислушался к ощущениям. Тело будто ватное и какое-то вялое, неподъемное. Попытался приподнять голову и тут же уронил снова - тяжело! На меня как будто свинцовый шлем надели. Пошевелил языком. Зубы! Где мои зубы!? Ну да, младенцам не положено… А ведь они когда-то начнут расти! Мрак! Пошевелил руками, ногами. Лежу на спине, весь обмотанный пеленками. А вы никогда не думали, что ребенку может быть неудобно?
        Неужели я действительно умер и переродился? Всегда считал, что в реальности это невозможно. Я - это мой разум, мои мысли. О чем может думать младенец? Нервные связи толком не сформированы, мозг при родах вообще сминается чуть ли не в лепешку. Да и чисто физически он слишком мал для сознания взрослого человека! Так что без вариантов. Всякие клише вроде реинкарнации в реальности никак не могут работать. Я могу думать, а значит, я не настоящий младенец. Я мыслю - следовательно, я просто сошел с ума, хе-хе-хе!
        Смешно, просто до усрачки! Дайте мне кто-нибудь валерьяночки… с молоком. Кстати, если ничего не изменится, я скоро реально обделаюсь. Как быть? Тут есть кто-нибудь? Спасите, люди добрые! Этот сон и так был не сахар, а скоро вообще перейдет в разряд полного г…
        Тихо! Я что-то слышу! Какой-то шорох. Эй, здесь кто-то есть? Помогите! Я попытался закричать, но вышло только невнятное «гу-гу-агу-гу». Язык такой же ватный, как и все тело. Если подумать, это даже хорошо. Было бы странно, если бы младенец, едва выйдя из утробы, принялся говорить. Пожаловался бы на полное отсутствие санитарии да еще и посоветовал повитухе не резать пуповину сразу, чтобы у него не возникло анемии. Представляю ужас родителей! Да какая там помощь - разбегутся люди от страха! А потом позовут экзорциста. Или просто сожгут на костре, от греха подальше. Да, нынче надо быть осторожнее. Жариться я не хочу, даже если это сон. Раздавить меня уже пытались - ничего хорошего.
        Ладно, придется справляться с этим как любому нормальному младенцу. А что делают младенцы при любых затруднениях? Правильно, орут как резаные. Теперь становится немного понятно почему. Я попытался покричать. На удивление, далось легко, гораздо лучше, чем давешнее «агу-агу». Да я просто прирожденный орун! Что ж так громко-то? Аж самому уши закладывает! И от этого - правильно, орать хочется еще больше.
        На меня с интересом уставилась пара огромных глаз. Вот это размеры! Голова чуть ли не в четверть моей лодки. Ладно, я все забываю, что это не лодка, а люлька, да и сам я маленький, вот мне и кажется, что все вокруг огромное. Вроде лицо девичье. Эй, женщина, гражданочка, как вас там - мама? Меня тут срочно надо отнести в туалет! Не хотелось бы чистую пеленочку пачкать. Вам же лучше, по-хорошему прошу! Я извивался и хныкал, всем своим видом показывая, чего хочу. Бесполезно. Все тот же любопытный взгляд. Эх, жаль, что у младенцев нет каких-нибудь универсальных жестов.
        Ну же, тетенька, соображай. Ту-а-лет. Я хочу «а-а». О, точно, «А-А»! Не «А-А-А», а «А - А». Господи, как же трудно держать это тело в узде! Хватай уже меня, глупая, я больше не могу терпеть! Хотя нет, отбой. Можешь не спешить. Поздравляю, приехали, я официально обделался! Нет-нет-нет! Только не бери меня на руки! Ну вот, здорово, теперь мы оба в дерьме. Как глупо. Я о-о-очень надеюсь, что ты все-таки не моя мать! А может, я у тебя просто первый ребенок? Неси меня уже отмываться, горе луковое! Нас обоих теперь мыть надо!
        Бросила обратно в люльку и убежала. Класс! Ну и что мне сейчас делать? Лежу всеми забытый, в куче собственного, даже не хочется думать, чего… Жизнь прекрасна! Уважаемые небеса, а можно мне, пожалуйста, другую маму?
        Небеса услышали. Кто-то пришел.
        - «А-А», - постарался произнести я как можно более четко, наплевав на конспирацию. - «А-А»!
        Во-о-о-у! А это еще кто? Над люлькой нависли великаны. Я замер. Мамочка, ты где? Беру свои слова назад, только вернись! Нет, понятно, я маленький, мне теперь все кажется большим. Но это? Вошедшие существа были как минимум вдвое выше матери и нависали над моей «лодкой» как горы. Страшно! Лиц я не видел, зрение все еще работало плохо, и я не мог ничего разглядеть вдалеке. Ну, одно из двух, либо тут есть гиганты, либо у меня очень низенькая мама… Хотя, блин, ну конечно! Это была не мама, а сестра или просто кто-то из детей. Я мысленно хлопнул себя по лбу. Как же сложно, когда твои собственные чувства тебя постоянно обманывают. Дети оттуда, снизу, вообще все иначе воспринимают!
        Меня подхватили на руки, и мир снова расплылся яркими пятнами. Мозг явно не успевает обработать мелькающую картинку. Э-э-эй, не так быстро! Меня же сейчас стошнит! Можно поаккуратнее?! Ой, простите, кажется, я срыгнул… Да, эти ваши американские горки точно на мой возраст не рассчитаны! Нет, нет, только не разматывать!
        - А-а-а!!!
        Через несколько минут самого безумного экстрима в моей жизни меня наконец отмыли, одели в чистое и… снова куда-то потащили. Да сколько ж можно! Спасите, отпустите, помогите! Пощады!
        О, положили. Ф-фух! Вот он, блаженный покой! Боже, как кружится голова! Все вокруг ходит ходуном. Будто с самого жуткого в мире аттракциона слез. Словно те самые пираты меня в лютый шторм выбросили за борт в огромном надувном шаре. Жесть! Теперь начинаю понимать, почему дети так часто плачут. Хоть я взрослый и осознаю, ЧТО со мной происходит, все равно хочется орать. Хорошо, что не расплакался…
        Но едва я решил, что меня наконец оставят в покое, появилось ОНО.
        Чудовище! Огромная морда этого ужасного существа внезапно нависла прямо над моим лицом. Фу! Ну и видок! От неожиданности я, сам того не желая, захныкал. Ну вот, а столько старался, терпел… Но вы бы это видели! Бледная землистая кожа, я бы даже сказал, шкура, со множеством борозд и оврагов. Мутные, подернутые тонкой пеленой глаза. Жидкие, длинные локоны седых волос спадают, почти касаясь моего тела. Фу! Отвратительно! Хорошо, что я пока ничего не ел, а то меня, наверное, снова бы стошнило. Огромный крючковатый вырост на месте носа, весь испещренный кратерами, как обратная сторона луны. Гнилые, остро заточенные, местами просто отсутствующие зубы, искривленная в хищном оскале пасть. Меня собираются съесть? Уж не знаю, как насчет великанов, но гоблины в этом мире точно есть. Серьезно, если я выживу, этот образ еще долго будет преследовать меня в ночных кошмарах!
        Разглядев меня как следует, монстр отпрянул в сторону, и до меня вдруг дошло, что это был всего лишь очень пожилой, ну и в меру уродливый, чего греха таить, дедуля с большой деревянной клюкой. А издали ничего так, обычный старик, совсем даже и не монстр. Но вы себе не представляете, как это выглядит крупным планом! Еще и когда ты сам размером с котенка. Каждая пора, каждая морщинка! Чем-то он напомнил мне изрядно постаревшего и поседевшего Хью Лори. Ну, и массивная трость дополнила образ. Потрепала же тебя жизнь, док! Надеюсь, ты и правда доктор, а не мой собственный дедуля. Видеть такое каждый день? Господи упаси! Еще ведь и целоваться полезет! Буэ-э-э.
        Ладно, похоже, что быть съеденным мне сегодня не грозит, и на том спасибо. Но чем же вы все заняты? По виднеющимся вдалеке «горным вершинам» я понял, что вокруг собралось довольно много людей. Может, это смотрины? Ну зачем же так ребенка травмировать в первый день жизни? Старик забормотал что-то на непонятном мне языке и поднес ко мне свою клюку. Благословлять будет? Ага, точно. И тут меня понесло.
        Нет, меня не взяли на руки, не подняли кроватку или что-то в таком роде. Я просто медленно воспарил над своими пока еще чистыми пеленками, без какого-либо постороннего вмешательства. Магия? Тут еще и магия есть! Ладно, если честно, я уже устал пугаться. Это же мой наркоманский бред, тут все возможно! Знаете что, вы меня уже ничем не удивите!
        Не успел я мысленно это заявить, как меня охватило пламя. На секунду я уже решил, что взрослые каким-то образом узнали обо «мне» и теперь собираются-таки сжечь на костре. Но пламя оказалось вовсе не жарким, скорее теплым и нежным, как осенний ветерок. Со стороны «зрителей» раздались возбужденные и радостные возгласы, а дедуля стал еще громче распевать свои мантры, видно, это все же какой-то шаман, а не мой персональный дедуля. И на том спасибо. Надеюсь, я буду редко болеть - не хочу больше видеть этот «неземной лик», он мне и так теперь в кошмарах сниться будет. Наверное, даже когда окончательно отойду от всех этих глюков.
        С неба, а точнее, с потолка ударил яркий свет, на мгновение ослепив меня, а потом я услышал приятный женский голос, который никак не мог принадлежать стоящему рядом дряхлому старцу.
        - Синхронизация с божественным Доменом завершена! Оценка потенциала… Поздравляем, вы подключены к Системе! Ваш уровень доступа - Искатель. Вам присвоен нулевой уровень. Получены Очки Развития. Внимание, обнаружены травмы! Активация Божественного благословения. Вы полностью исцелены! Получено достижение «Тяжелые роды». Получено редкое достижение «Ногами вперед». Получен навык «Магия исцеления» - первый уровень. Добро пожаловать в этот мир!
        А это еще что за ерунда?
        - Получено уникальное достижение «Прирожденный мыслитель»! Внимание, обнаружена аномалия! Регистрация заявки в очередь на устранение неполадок. Расчетное время корректировки - двадцать четыре часа, пожалуйста, ожидайте.
        Да вы, блин, издеваетесь?!
        … [24:00]
        Наконец меня оставили в покое. Отнесли к такой же измученной матери, накормили, плотно упаковали в пленку-пеленку и оставили отдыхать. И снова здравствуйте, я опять связан по рукам и ногам. У меня уже спина затекла! Да еще и нос чешется, зараза! Да дайте хоть немного воли!
        Перерождения, магия, Система… Нет, сюжет передряги, в которую я попал, мне в общих чертах понятен. Я вообще люблю компьютерные игры, да и книг в жанре фэнтези перечитал немало. Вот только я уже почти уверен, что никакой это не сон и не галлюцинация! Меня тайком подключили к какой-нибудь «капсуле виртуальной реальности», которую разработали военные? Да ну, бред! А если это перерождение, то где пышногрудая богиня, готовая все мне доступно объяснить, где читерское оружие и суперспособности? Что за кидалово?!
        Местная «Система» меня явно заметила. Вот только что со мной случится через заявленные ею двадцать четыре часа? Я проснусь у себя в постели и буду тщетно пытаться вспомнить, что за бред мне приснился? Или окончательно застряну в этом мире? Получу нормальные объяснения и встречусь с «богиней»? Или меня просто уничтожат? А ведь и правда, что-то там такое говорилось - про «устранение неполадок». Очевидно же, что сознанию взрослого человека не место в детском теле!
        Хорошо хоть здешние админы, по-видимому, и без меня завалены работой. Так что у меня есть чуть меньше суток, чтобы как следует все обдумать и подготовиться к переговорам. Это если со мной вообще собираются разговаривать… Хуже всего то, что я до сих пор не понимаю, что произошло со мной в реальности! Мое последнее воспоминание о том, как я лег спать. Может, я попал в этот мир случайно, через сновидение, и по какой-то причине застрял? В таком случае меня здесь не ждали и вряд ли станут церемониться. Хорошо, если отправят обратно, но что если нет? Заставят жить здесь, стать каким-нибудь Героем или Владыкой демонов? Или попросту сотрут, чтобы не возиться…
        И что тогда случится с моим настоящим телом? Понятно же, что ничего хорошего! Может, это вообще обычное дело и все истории про впавших в кому людей - результат именно таких вот путешествий? Действительно, если меня угораздило попасть в мир, где есть «игровые» правила, то логично предположить, что за их исполнением кто-то должен следить! И как он отреагирует на появление вторженца вроде меня? Лично я гнал бы в шею из своего мира всяких там гастролеров и прогрессоров! А ведь в моей голове, если хорошо покопаться, можно найти, например, конструкцию атомной бомбы, а заодно формулу героина, тротила и фосгена. В топку таких попаданцев!
        Ох, чует мое сердце, если я буду просто лежать и ждать «админов», ничего хорошего меня не ждет. Нельзя пускать все на самотек! Проблема в том, что я вообще ничего не могу сделать! Я же младенец! Не представляю даже, с какой стороны браться за эту проблему. Говорить не могу, да и языка местного совсем не знаю. А на то, что здесь есть свой Гугл, я так понимаю, рассчитывать тоже не приходится? Может, получится наладить контакт с самой Системой? Не факт, что это сработает, но стыдиться мне сейчас все равно некого.
        - Окей, Гугл, Система, или как тебя там, не подскажешь, как мне вернуться в свой мир? - мысленно произнес я.
        Тишина. Да, облом! Очевидно, никто не горит желанием со мной пообщаться. Может быть, дело в том, что док-дедок с клюкой давно ушел? Держу пари, этот его потертый посох - что-то вроде роутера местного магического Интернета. Но добраться до него с моим младенческим телом - задача нереальная. Не говоря уже о том, что я сейчас «связан» по рукам и ногам. Думай, голова, думай! Или чем я там вообще думаю…
        - Внимание, ваш Интеллект повышен, - раздался знакомый голос.
        - Постойте, девушка, у меня есть к вам пара вопросов! Что со мной будет через эти ваши двадцать четыре часа?
        И снова тишина. Меня игнорируют? Ну, хотя бы я теперь точно знаю, что к местному «вай-фаю» мое тело определенно подключено. Так что одно из двух: либо все админы - грубияны, либо я говорил с чат-ботом. Ну да, наверняка это обычные системные уведомления. Разговаривать с такой штукой совершенно бесполезно. Или она ждет каких-то конкретных команд? Знать бы еще каких…
        - Меню! Выход! Консоль отладки! Help!
        И снова ноль реакции. Полагаю, пытаться убедить ее позвать «кожаный мешок», как в пресловутом анекдоте, тоже бессмысленно. Живого оператора мне придется ждать, как минимум, все те же сутки… Нет смысла гадать, наверняка тут команды тоже не на «инглише». Хотя со мной вот разговаривают на родном языке. И как это понимать? Ладно. Она сказала: «Интеллект повышен». Я стал чуточку умнее? Спасибо, конечно, но что толку? Может, если как следует прокачать Интеллект, откроются дополнительные возможности или какие-нибудь достижения… Я мысленно подсчитал, сколько будет сорок шесть в квадрате. Никакой реакции. Ну да, вряд ли все будет настолько просто.
        Меня стало стремительно клонить в сон. Проклятье! Я не могу сейчас спать, мне нужно выяснить, что происходит!
        Но мое детское тело явно имело собственное мнение на этот счет. Глаза начали слипаться, и, сколько я ни боролся с собственной усталостью, сколько ни отвешивал себе мысленных оплеух и ни обещал телу вкусного «молочка», остаться в сознании мне не удалось.
        - Внимание, получен навык «Концентрация» - первый уровень. Вы можете… - послышалось где-то вдалеке, но окончания фразы я так и не узнал.
        … [22:50]
        Глава 3. Сновидения
        Проснулся я голодным и злым. Ну за что мне все это? Оказался не пойми где в теле младенца, связан по рукам и ногам, а местная Система грозится стереть меня, будто свежее граффити на фасаде офиса коммунальной службы. Все, что я сейчас могу, - это думать, но и тут засада: мое тело все время хочет спать! Новорожденные дрыхнут по двадцать часов в сутки. И то лишь потому, что иногда им хочется жрать… И мне вот уже очень хочется! Мама! Мамочка! У меня животик бо-бо! Еще и голова кружится. Младенцам голодать нельзя: это может плохо кончиться. Да где же ты, мать?!
        Пришлось применить экстренные меры - свой ужасный и пронзительный рев, от которого закладывает уши. Вот теперь про меня вспомнили и соизволили покормить. Ну наконец-то!
        Если кто-то считает, что это приятное и даже «эротичное» занятие, глубоко заблуждается. Молозиво соленое, густое, бьет фонтаном, и с непривычки я постоянно им давлюсь. Так что во время кормления все мое внимание целиком занято тем, чтобы не захлебнуться. И это довольно непросто! Представьте, что вы смертельно голодны, вас подвесили за ноги и время от времени опускают головой в огромный чан с молоком. Вернее, иногда оттуда вытаскивают, чтобы вы не задохнулись. Мама явно делает это впервые и порою прижимает меня к груди слишком крепко, отчего становится попросту невозможно дышать. Пересилить ее я не могу, так что приходится импровизировать: царапаться, бить ее руками, кусаться беззубыми деснами. Кажется, я все-таки первый ее ребенок. Боже, надеюсь, со временем она научится делать это правильно!
        - Внимание, ваша Сила повышена, - зазвучал в ушах знакомый голос.
        Ну еще бы она не была повышена! Я тут борюсь с противницей, которая сильнее меня раз в сто! И к тому же она постоянно пытается утопить меня в молоке! Где мое достижение «Давид и Голиаф»?! Дайте техподдержку! Я хочу написать жалобу! Снова ингор… Тоже мне Система. Вырасту - засужу!
        Похоже, в комнате есть кто-то еще - какая-то женщина, которая время от времени отпускает едкие комментарии в наш адрес. Слов я, конечно, не понимаю, но интонации вполне знакомые. Должно быть, это акушерка или бабушка. Кажется, теперь я даже знаю имя своей матери: Илиана. Впрочем, с тем же успехом это слово может значить и «дура».
        Наконец меня оставили в покое, и я с ужасом осознал, что наелся, устал и снова засыпаю. Нет времени даже спокойно подумать, не то что «Интеллект качать»! И что, ТАКтеперь будет каждый день? А ведь впереди еще зубы. Говорят, боль при этом такая, что взрослый мог бы сойти с ума! Так что, может, «стирание», которого я опасаюсь, не такая уж и плохая идея? Эх, кажется, я совсем раскис! Нет, надо что-то придумать… взять себя в руки… взять себя в руки и…
        … [20:35]
        И снова доброе утро!
        Кажется, я вырубился. Правда, на этот раз мне уже не слишком хочется есть, должно быть, прошло всего около часа. Зато мои пеленки полны «чем-то-там», и сейчас меня снова будут переодевать и мыть. И означает это только одно: мы снова на адской карусели. Мир, как всегда, размазался вереницей разноцветных полос. Да здравствует аниме! Но вообще, если отвлечься и не обращать внимания, вполне можно жить! Ощущения не самые приятные, но по крайней мере мне не приходится ежесекундно бороться за жизнь, а значит, я могу более-менее спокойно подумать.
        Сон немного прочистил мне голову, и у меня появилась замечательная идея! Да, большую часть оставшегося времени мне придется спать, но, может, получится снова попасть в осознанную фазу сновидения? Что-то такое у меня почти получилось в утробе матери. Не факт, что многое удастся сделать во сне, но хотя бы думать я смогу, задачки в уме решать… Будет это засчитано за тренировку? Я стал перебирать в уме известные мне техники входа в осознанное сновидение. Будем пробовать все! Во-первых, нужен верный настрой и железное намерение. Я сжал десны. Зубов-то нет. «Хочу осознать себя во сне!»
        - Внимание, уровень навыка «Концентрация» повышен.
        Спасибо, блин! А повторить, что это за навык такой, ты не можешь? Для тех, кто в танке. Ничего, что я спал, когда ты мне зачитывала описание? Что это за сервис такой? Даже здесь программисты упускают из виду самые важные детали! Очень глупо - обладать способностью и не знать, ЧТОона делает. И - не иметь никакой возможности это выяснить. А вдруг именно она ключ к моему спасению?
        Несколько минут я упорно твердил про себя: «Концентрация!», «Концентрация!», пытаясь активировать неведомую силу. Ничего. Никаких изменений, только голова еще больше кружится. Да и сложно что-то понять, когда тебя вертят, переносят, моют и пеленают на сверхсветовой для твоего мозга скорости.
        Наконец меня уложили в колыбельку, и я стал методично пробовать на себе различные техники «выхода из тела». Да уж, в моем положении это звучит особенно жутко. Даже местная Система считает меня чем-то чужеродным. А вдруг я не вернусь? Останусь витать бесплотным духом, намертво привязанным к чужому телу, увижу, как оно растет, учится, трудится, заводит собственных детей…
        … [19:45]
        Ох, я что, отключился? Опять! Сколько прошло времени? В комнате нет часов. Хотя со своим ужасным зрением я бы все равно ничего не разглядел. Уровень цивилизации здесь, как я понимаю, довольно низкий. Грубая деревянная люлька, соломенная подстилка - родился я точно не в царских покоях. Ну хоть не в хлеву! Ладно, кажется, кормить меня пока не спешат, да я и не голоден. Так что попробую еще разок попасть в сновидение - из состояния полудремы обычно лучше получается. Я постарался расслабиться и сосредоточиться одновременно. Наблюдать, просто оставаться безмолвным свидетелем всего происходящего - даже когда начнется сон. Перед глазами замаячили цветные узоры - такое порой случается, когда пытаешься заснуть. В ушах послышался знакомый гул. Работает! Так, попробуем расшевелить руку: она уже порядком занемела во всех этих пеленках. Рука послушно отодвинулась - куда-то ЗАпределы физической оболочки. Повинуясь наитию, я поспешно «выкатился» из тела. Да-а! Получилось!
        - Внимание, получен навык «Сновидец» - первый уровень. По собственному желанию вы можете осознать себя во сне.
        Я и так слишком уж сильно обрадовался, а от неожиданного сообщения Системы и вовсе проснулся. Ну вот. Теперь придется начинать все сначала! Тут в колыбельку кто-то заглянул, заметил, что я не сплю, и сразу же подхватил на руки. Ой-ой, кажется, нас снова собираются кормить. Караул, спасите! Я же еще не настолько хочу есть! Пощады!
        … [19:20]
        Я напрасно переживал. Мама немного набила си… пардон, руку, и мое кормление уже меньше походило на изощренную пытку. Да и во второй раз выйти в ОС - осознанное сновидение - оказалось на удивление легко. Мне действительно хватило простого желания. Это эффект моей новой способности? Я огляделся вокруг. Просторная комната, резная деревянная утварь: несколько табуреток, массивный письменный стол, заваленный какими-то бумагами, большой шкаф. Его дверцы слегка приоткрыты, и оттуда торчит смятая одежда - видимо, в нем недавно что-то искали, причем впопыхах. Я стою в маленькой люльке, подвешенной почти в самом центре комнаты. Странно стоять во весь рост в теле новорожденного, но это же сон. Уверен, многие детали дополнены моим воображением: своим детским зрением я никак не мог всего этого увидеть. У моих ног лежит маленький сверток с крошечным опухшим личиком - моим собственным. Еще один плод фантазии - зеркало мне еще ни разу не попадалось на глаза. Есть ли они тут вообще? Не факт.
        С тяжким вздохом я присел на край своей постели и принялся думать. Скитаться по дому бесплотным привидением - занятие бесполезное. Насколько я помню, через сновидение невозможно узнать то, чего ты не знаешь наяву. Воображение просто нарисует мне «какой-то дом». И даже если законы этого мира чем-то отличаются - к чему мне все это? Я ведь не из дома пытаюсь сбежать, а из чужой для меня реальности! Если предположить, что я все-таки не умер, а попал сюда через сновидение, может, получится вернуться тем же путем? Теоретически такое возможно, наверное. Мне доводилось слышать истории о подобных «путешествиях», но происходили они в действительности или были лишь плодом воображения рассказчиков - кто знает? Однако попытаться в любом случае стоит.
        Я закрыл глаза и сосредоточился, мысленно скрестив пальцы на удачу. Домой, хочу попасть домой. В деталях представил себе комнату - для начала общежития. Возвращаться лучше туда, откуда начал путешествие. Старина Макс[1 - ПРИМ.: речь о Максе Фрае, литературном персонаже, путешественнике между мирами] ерунды не посоветует! Перед мысленным взором возникла привычная картина: узкая комнатушка с двухэтажными кроватями, крошечный стол, горы разбросанной повсюду одежды, пустых упаковок из-под чипсов и прочего мусора - все как положено. Я сидел на кровати. Тело тоже приняло более привычные пропорции. Получилось? Теперь только нужно проснуться!
        - Внимание, открыта способность «Управление сновидением»: вы можете по желанию менять форму своего сна.
        - Проклятье! Дурацкая Система! Пошла вон из моей головы! Прочь!
        Я не на шутку разозлился, изо всех сил пытаясь разорвать связь с неведомым механизмом, въевшимся в мой разум, и в итоге проснулся. С робкой надеждой огляделся по сторонам. Ну да, все та же колыбелька. А чего я, собственно, ждал? Думал, вот так раз - и вернусь домой? Оптимист!
        - Внимание, получена способность «Выход из сновидения»: вы можете покинуть сон по желанию.
        - Да понял я, понял! Не мешай мне думать, тупая машина!
        - Внимание, ваш Интеллект повышен.
        - Да заткнись ты уже! Вот неугомонная! Даже твой голос начинает меня раздражать! Переключись на текст, будь так добра!
        Кажется, она меня снова проигнорировала. Вообще, если подумать, я слишком уж быстро получаю способности и повышаю характеристики. Это потому, что я младенец? Наверное, здесь есть какой-то бонус за возраст. Не верится, что взрослый человек может получить навык, совершив какое-то действие всего один раз. Срубил дерево, и хоп - ты уже дровосек! Значит, у меня вполне есть шанс разжиться чем-то необычным за короткое время. Проблема в том, что я понятия не имею, какие вообще бывают способности и как их получить. А местный Гугл, похоже, не собирается отвечать на мои запросы.
        Значит, снова придется пользоваться методом «научного тыка». Вернее, методом Монте-Карло, если «тык» и вправду научный. Возможно, что-нибудь из знаний прошлого мира мне поможет? Я многое помню из школьных и институтских курсов: физику, химию, математику, информатику. Мне с детства было интересно, как устроен этот мир, и учеба всегда была для меня одним из видов развлечения. Нет, не корпение над учебниками, а настоящая учеба - когда ты что-то делаешь сам. Например, выращиваешь красивые синие ромбики кристаллов из медного купороса. Или нагреваешь на обычной настольной лампе несколько нехитрых ингредиентов из домашней аптечки и получаешь эфирное масло, которое вдруг начинает люто вонять на весь дом бальзамом «Золотая звезда», к благоговейному ужасу бабушки. Большого труда стоило убедить ее, что в процессе эксперимента ни один из ее драгоценных «контейнеров» не пострадал…
        Я снова нырнул в сновидение и несколько часов кряду прокручивал в голове различные задачки, вспоминал формулы, рисовал в пространстве сна сложные фигуры, пытался воссоздать по памяти разные архитектурные и художественные шедевры - с переменным успехом. Но ответом мне было лишь:
        - Открыта способность «Воображение»: вы можете создавать в сновидении устойчивые образы.
        И это все? Как-то скудненько. Пусть я и не слишком рассчитывал на моментальный успех, но все равно втайне надеялся, что хоть что-то сработает. А в итоге просто немного повысил Интеллект. И еще одна странная деталь: когда я получил навык «Сновидец», было четко сказано, что он первого уровня. Почему у «Воображения» нет уровня? Видимо, в этом заключается разница между способностями и навыками. Навыки можно улучшать! Надо запомнить на будущее.
        … [16:35]
        Вконец отчаявшись, я проснулся. Уставился в потолок немигающим взглядом. Это все ерунда, мои знания здесь явно никому не интересны. Что же делать? Может, удастся что-то получить «в реале»? Кажется, я выспался, а значит, у меня в запасе есть немного времени. Я попытался вглядеться в смутный силуэт на полке под самым потолком. Похоже, это… маленькая деревянная лодочка? Наверное, какая-то игрушка. Кажется, родители довольно ответственно подошли к своей новой роли.
        - Получен навык «Обостренные чувства» - первый уровень. Фактор «Зрение» повышен. Повышайте прочие факторы для эволюции навыка.
        И все? Ну да ладно, хоть какой-то прогресс. Я принялся сосредотачиваться на прочих чувствах и вскоре получил обостренное обоняние, слух, осязание и даже вкус, ради которого пришлось распробовать собственные пеленки. Да, заниматься этим можно долго, а пользы почти никакой. Больше ничего толкового в голову мне не приходило, так что я снова начал перемножать в уме случайные числа в надежде прокачать Интеллект. Может, если я доведу его хотя бы до десятки, откроется какое-нибудь достижение? Эх, мечты, мечты!
        - Ваш Интеллект повышен!
        Каждый раз сообщения о росте уровня приходится ждать все дольше и дольше. Такими темпами я не успею довести его даже до десятки. И похоже, что никакие ухищрения мне тут не помогут. Судя по тому, что на улице уже забрезжил рассвет, прошла целая ночь. Кажется, у меня не остается другого выбора. Придется ждатьестественной развязки событий. Надеюсь, меня все же вернут в реальный мир и я смогу спокойно заниматься своими делами. Мне же еще курсовую на следующей неделе сдавать. И экзамены скоро…
        Хотя, если подумать, есть еще одна вещь, которую я не пробовал создавать в сновидении. И наверное, вообще никто не пробовал. Машина Тьюринга! Ну или попросту универсальный компьютер! Может, хоть так мне удастся «удивить» эту вашу Систему? В любом случае я хотя бы к экзаменам подготовлюсь. Время-то идет - и в моем мире, скорее всего, тоже. Но как мне построить компьютер в пространстве сна? Задачка! Вряд ли электричество будет там работать. В моей курсовой машина собрана из простейших логических переключателей, соединенных в схему с помощью специальной программы. Но, опять же, компьютерные программы СЛОЖНЫЕ - я не могу просто так взять и использовать их во сне! И даже если я представлю себе ноутбук… В общем, да, с этим тоже нужно экспериментировать!
        Перебрав несколько очевидных способов вроде «представить компьютер» или «представить логические блоки», я остановился на самом простом и в то же время самом хлопотном варианте. Мой мини-компьютер будет механическим! А что, кстати, вполне нормальная тема для курсовой. Одолжить у кого-нибудь набор «Лего» и собрать с ребятами за пару-тройку вечеров. На втором этаже общежития у одного парня есть 3D-принтер, и недостающие детали можно будет просто напечатать. Главное, не забыть об этом, когда я вернусь наконец в реальность. Если вообще вернусь… Ну так что? За дело! Во сне все даже проще: я могу представить себе любую нужную деталь, а способность «Воображение» не даст ей исчезнуть, когда я перестану удерживать на ней внимание. Для сновидения это довольно серьезная проблема.
        … [15:00]
        И как всегда, едва у меня начало что-то получаться, как меня разбудили. Нет, РАЗБУДИЛИ! Вы хоть понимаете, что вся моя работа, все, что я сделал за целый час упорного труда, безвозвратно потеряно? Неужели нельзя было просто дать человеку, нет, ребенку, спокойно поспать? И что хуже всего, так теперь будет каждый раз! Да я чисто физически не смогу построить эту штуку за отведенное время, ведь во сне нет сохранения! Ну или эта ваша проклятая Система мне его просто не выдала. Ну почему все так сложно?!
        Ел я без аппетита. Можно даже сказать, с отвращением. Мама несколько раз вскрикивала и отрывала меня от груди: кажется, я сделал ей больно. Будем считать, это моя компенсация за недавние мучения. Ладно-ладно, я буду осторожнее, не надо меня отрывать, я уже все осознал!
        Наконец меня отправили в объятия Морфея. И конечно же, когда я вернулся в сон, все мои прошлые наработки исчезли! Я сделал несколько отчаянных попыток воссоздать старую конструкцию целиком по памяти. Но каждый раз получалась ерунда. Проще построить эту колымагу заново, чем пытаться отыскать и исправить десятки пустяковых ошибок. Буду собирать ее снова и снова, пока не запомню все до мельчайших деталей. А потом устрою спид-ран[2 - ПРИМ.: спид-ран - скоростное прохождение игры]! Сборка «Калашникова» на время! Вот только здесь гораздо, гораздо больше деталей!
        - Внимание, уровень навыка «Сновидец» повышен: время внутри ваших сновидений течет немного быстрее.
        То есть, повышая этот навык, я получаю больше времени? Интересный эффект! Но, честное слово, лучше бы ты дала мне способность «Сохранение». Неужели нет такой? Не верю! Наверное, я просто не понимаю, как ее получить. А ведь столько разных вариантов уже перепробовал! Может, она в какой-то другой ветке развития и никак не связана со сновидениями? Что-то вроде абсолютной памяти? Возможно…
        Вообще, машина Тьюринга - это чисто теоретическая игрушка. Эдакий сферический конь в цифровом вакууме. Что, впрочем, не мешает ей успешно работать. Бесконечная лента из нулей и единиц, представляющих собой программу, и счетная машинка, которая может «читать» команды и выполнять любые возможные операции.
        Вместо ленты у меня - длинная цепочка из крошечных деталей-переключателей, которые могут вращаться вокруг своей оси. Если ножка детали выпирает вверх - значит, это единица, если вниз - ноль. А вот с «процессором» все куда сложнее. Он должен иметь несколько состояний и возможность переключаться между ними. А еще - поворачивать ножки, переключая нолики и единички. Реализовать это механически оказалось непросто: все же я не на инженера-конструктора учусь. Но набор «Лего» в детстве у меня был, и кое-какая сноровка осталась по сей день. Сложнее всего было не запутаться в «программе». Я хотел, чтобы она могла складывать числа, а держать в уме длинный двоичный код - зубодробительное занятие. Пусть это и простейший компьютер, но считать на нем теоретически можно абсолютно все - хоть число «пи» до тысячного знака, хоть биткоин… Правда, даже не представляю, сколько лет уйдет на такие расчеты. Частота работы - всего одна операция в секунду. Очень сонный процессор. Пожалуй, назову эту серию чипов «Слоупок».
        И вот, после нескольких часов кропотливой работы я наконец добился своего. Еще пара последних штрихов - и устройство заработает. Вот только даже сквозь сон я уже слышу чьи-то тяжелые шаги. Нет, только не сейчас! Мам, ну еще пять минуточек! Я изо всех сил старался удержаться в сновидении, несмотря на то что меня уже тормошили, и наконец услышал долгожданное:
        - Внимание, условия выполнены, полномочия разработчика подтверждены, активирован скрытый протокол. Вы получаете в свое распоряжение интерактивного помощника. Приятного путешествия!
        - Получен высший навык «Ассистент» - первый уровень. Описание: вы способны создавать в воображении образы, неотличимые от реальных, с любыми заданными свойствами.
        Глава 4. Ассистент младенца
        Да-а-ха-ха! Я успел! На последних секундах успел! Ф-фух! Получилось! Надо же, предчувствия меня не обманули: оказывается, и в местной Системе есть свой бэкдор[3 - ПРИМ.: бэкдор - букв. «задняя дверь». Лазейка в программе, намеренно оставленный дефект, позволяющий разработчику получить контроль над собственной системой или предоставить его кому-то]. Молодцы, разрабы! Зря, зря я на вас ругался. Вы ж мои золотые! Оставили для «своих» лазейку. Вот так, знай наших! А вот и моя заслуженная награда - еда.
        … [12:15]
        Покончив с ежечасной рутиной младенца, я решил опробовать свои новые способности. Судя по описанию, я теперь могу наяву делать то же, что и во сне? Мда… Сомнительное достижение - в моей-то ситуации! Но сперва следует во всем разобраться. К примеру, что-нибудь представить. Да хоть бы и кубик Рубика. Я сосредоточился, и передо мной появилась серая квадратная коробка. Не совсем то, что я хотел. Во сне все как-то легче давалось. Ладно, а может, мне снова попробовать голосовые команды? Я мысленно приказал:
        - Ассистент, кубик Рубика, пожалуйста!
        Перед моим мысленным взором появилась разноцветная игрушка. Правда, не в собранном состоянии. Надо же, получилось! Значит, и голосовое управление наконец-то заработало. Может, хотя бы с этим Ассистентом у меня получится наладить контакт? Ради пробы я повторил фразу, с которой уже неоднократно пытался достучаться до Системы:
        - Окей, Гугл, как мне попасть в родной мир?
        И, хоть я ждал чего-то подобного, все равно вздрогнул от все того же знакомого голоса:
        - Решение: сущность, именованная «Гугл», не определена. Решение: в данный момент пользователь находится в своем родном мире. Средства для перемещения между мирами отсутствуют. Информация о средствах для перемещения между мирами отсутствует. Информация о средствах получения новой информации отсутствует.
        Я даже икнул от неожиданности. Надо же блин, сработало! А ведь я уже был готов к тому, что мне подсунут еще одного чат-бота. А тут, смотри-ка, такой дотошный отчет. Хоть и совершенно бесполезный. «О мой генерал! Тщательный анализ выявил… что мы ничего не знаем. Но вот вам подробный отчет, чего именно мы не знаем». Ну а чего я вообще ждал от «Ассистента младенца»? Ладно, хоть какой-то прогресс! Языка этого мира я не понимаю, а теперь у меня по крайней мере собеседник появится. Но вообще, это странно, конечно, что она говорит на моем родном языке. Даже по меркам всего происходящего вокруг странно. Я мысленно произнес:
        - Извините, уважаемая, могу я узнать, кто вы такая, как к вам обращаться?
        - Решение: данная сущность представляет собой результат действия высшего навыка «Ассистент». Решение: имя сущности определяется пользователем. На данный момент имя не определено. Желаете его ввести?
        Имя, имя. Что же выбрать. Гугл? Сири? Алиса? Столько имен, и почти все заняты. Ну, имя можно и потом придумать. Как там по умолчанию называют - безымянный, ноунейм? «Новая папка», хе-хе. О, есть же и имя такое - Немо. Точно, Немо - оно же так и переводится: «никто».
        - Как тебе имя Немо?
        - Принято. Присваиваю идентификатор «Немо».
        Так, с чего бы начать?
        - Немо, а какие у тебя возможности?
        - Решение: навык «Ассистент» позволяет создавать в воображении образы, неотличимые от реальных, с любыми заданными свойствами.
        Очень странное описание. Будто кто-то нарочно пытался сделать его как можно более расплывчатым. А на самом деле речь идет о чем-то вроде виртуальной реальности, личного «искина», голосового помощника, нейронки, или как их еще сейчас называют. Ладно, как бы мне проверить свою догадку? Нужно что-нибудь простое.
        - Ну-ка, Немо, включи калькулятор.
        - Решение: объект «калькулятор» найден в памяти пользователя. Проявляю мыслеобраз.
        Передо мной появился самый обычный кнопочный калькулятор. Мысленно потянувшись к нему, я смог легко двигать его и вращать. Надо сказать, графика здесь на хорошем уровне, пусть и существует только в моем воображении. Попробовал так же мысленно потыкать кнопки. Не работает. Ну да, а ты чего ждал, сразу в Дотку[4 - ПРИМ.: Dota - популярная видеоигра] поиграть?
        - Немо, а почему кнопки не работают?
        - Решение: при текущем уровне Интеллекта принцип работы объекта не может быть скомпилирован автоматически. Повысьте уровень Интеллекта либо повысьте уровень способности.
        Вот, значит, как? «Вы слишком тупы для своего компьютера, повысьте уровень интеллекта, пожалуйста». Как это мило с вашей стороны!
        - Не могла бы ты не повторять слово «решение» каждый раз? И не говори о себе в третьем лице. Это странно звучит. Ты же можешь использовать местоимения? Или тебе нужны более подробные инструкции?
        - Подтверждаю. Вношу изменения в пользовательские настройки. Я… постараюсь.
        - Ладно, скажи, ты же можешь сделать так, чтобы после нажатия кнопки с цифрой эта цифра появлялась на экране калькулятора?
        - Могу. Правило установлено.
        - Ладно. Теперь - считать ты умеешь? Сколько будет…
        … [11:30]
        Очень скоро я стал счастливым обладателем вполне рабочей версии калькулятора. Задать пару правил на естественном языке оказалось несложно. С таким справится, я бы сказал, даже младенец. Дело-то, конечно, не в нем, а в самой возможности создавать в подсознании свои программы, любые, какие только пожелаешь. И даже с двоичным кодом, как совсем недавно, заморачиваться не пришлось! Правда, по ходу дела я уснул, но Немо легко восстановила потерянные данные. И даже мою машину Тьюринга смогла воссоздать. Вот, значит, как здесь работает «сохранение»!
        В игры поиграть, конечно, пока не получится, но иметь в голове компьютер в средневековом мире «подземелий и драконов» - это же суперчит! Правда, где-то есть еще Система и, очевидно, ее создатели. Тут уже дело явно пахнет высокими технологиями. Возможно, я родился где-нибудь в глубинке или вовсе в отсталом мире, куда эти самые технологии добралась только в качестве непонятной «магии».
        Кроме того, оказалось, что из подсознания я теперь могу вытаскивать любые образы и воспоминания, даже успешно забытые, вроде курса высшей математики или органической химии. Кажется, мои отчаянные попытки получить «сохранение» увенчались, наконец, успехом. Я даже поймал себя на мысли, что не так уж и сильно горю желанием вернуться в свой прежний мир. А что меня там ждет? Скучные лекции и подготовка к экзаменам?
        - Немо, а какие еще способности у нас есть?
        - Достижение «Тяжелые роды». Вы успешно преодолели это испытание, а потому обладаете более крепким здоровьем и сильной волей. +5 к Телосложению. +5 к Силе воли.
        Бонус к характеристикам. Не знаю, много это или мало. Надо для начала глянуть свои «статы».
        - Можешь показать мои характеристики?
        Телосложение - 7 (2+5)
        Интеллект - 14 (4+10)
        Сила - 2 (2+0)
        Воля - 8 (3+5)
        Ловкость - 1 (1+0)
        Свободных Очков развития - 20
        Неплохо, значит, я уже получил солидную прибавку к Телосложению и Воле. Хотя по сравнению со взрослым я наверняка очень слаб, а значит, и бонус этот не такой уж большой. Интеллект вообще зашкаливает - я его усердно качал все это время.
        - Немо, а что за Очки Развития? Их можно использовать?
        - Очки Развития используются для повышения характеристик и уровня навыков.
        Ага, то есть я могу распределить их, как пожелаю? Удобно. Надо будет подумать, на что их лучше потратить.
        - Какие еще есть достижения?
        - Редкое достижение «Вперед ногами». Такие роды случаются не часто, они особенно болезненны и чреваты серьезными травмами для ребенка. По воле богов, такие дети с младенчества могут лечить себя и других. Доступен навык «Магия исцеления» - первый уровень.
        Жутковато звучит. Но бонусы приятные. То, что в этом мире есть магия, я уже знаю. Но все ли могут ее использовать? По крайней мере, я теперь смогу себя лечить, наверное.
        - Уникальное достижение «Прирожденный мыслитель». Вы сумели осознать свое «я» в первый же день жизни. Ваш Интеллект и Скорость обучения повышены. +10 к Интеллекту, +10 % к Скорости обучения.
        Круто, конечно, но проблема в том, что эта способность просто кричит: «Привет, я перерожденец!» Именно после ее появления Система объявила мне бойкот. Бонусы очень приятные, но, надеюсь, мне не придется потом об этом еще много-много раз пожалеть? Если меня из-за этой способности попытаются сжечь на каком-нибудь костре или попросту утопить, как котенка, - честное слово, я предпочел бы быть на сто процентов живее, а не на десять процентов умнее…
        Мне уже понятно, что способности нужно развивать тренировкой, но хотелось бы подробностей. Интеллект я волей-неволей качаю уже довольно давно. А мои отчаянные попытки вырваться из крепкой маминой хватки привели к повышению Силы и Телосложения, правда всего на одну единицу. Однако сейчас главное - разобраться с этим обратным отсчетом. Не внушает он мне доверия. И явно не предвещает ничего хорошего. Будто какую-то бомбу у меня внутри заложили.
        - Немо, сколько времени у нас осталось?
        - Одиннадцать часов двадцать минут.
        Ну хоть часы у меня теперь есть. Можно сказать, не зря напрягался целый день! Если только время здесь не течет по совершенно другим правилам.
        - Немо, ты не знаешь, сутки здесь длятся столько же, сколько и в моем мире?
        - Формат времени устанавливается пользователем. Временной период смены дня и ночи данного мира делится на двадцать четыре отрезка. Относительная скорость вращения других миров неизвестна.
        Похоже, что сутки тут вполне могут быть больше или меньше земных, а значит, и промежуток в «один час» несколько иной. Впрочем, особой разницы я не ощутил. А способ отсчета времени, как и язык, берется напрямую из моей головы. Запутанно, но, в принципе, логично.
        - Хорошо, а мой родной язык ты взяла из воспоминаний?
        - В качестве средства общения используется единственный известный язык. В памяти пользователя найдены отрывочные сведения о нескольких других языках. Возможно частичное восстановление языка - английский.
        - А язык этого мира ты тоже не знаешь?
        - В памяти пользователя накоплено сорок девять фраз на неизвестном языке. Начать процедуру анализа?
        - Да, конечно. Но… Постой-ка, если ты можешь извлекать языки, значит, у тебя есть доступ ко всем моим воспоминаниям?
        - Ответ положительный.
        Ого! Довольно стремно - эта штука знает обо мне абсолютно все. Хорошо, что это просто искусственный интеллект, лишенный собственной индивидуальности. Но все равно есть немало воспоминаний, которыми мне не хотелось бы делиться ни с кем. Даже с виртуальным питомцем в телефоне!
        - Как это работает? Если я что-то забуду, то забудешь и ты?
        - Ответ отрицательный. Память души абсолютна и не подвержена деградации.
        Хе-хе, значит, у меня теперь «идеальная память»? Круто! Правда, это не вполне точное определение. Наверное, можно сказать, у меня теперь есть что-то вроде автомобильного видеорегистратора… Если что-то забуду, можно «отмотать назад» и посмотреть. Ну или попросту спросить Немо. Интересно, это и на мое прошлое распространяется? Или все-таки нет? Нет смысла гадать, если можно просто проверить.
        - Немо, когда день рождения у моего школьного соседа по парте, Славика?
        - Восьмого апреля.
        - Назови число «пи» до десятого знака.
        - 3,1415926535.
        О-о-о! А вот это серьезно. Она что-то говорила про память души. Значит, Немо сама по себе не «регистратор», у нее только есть доступ к моей глубинной памяти. А я много чего в жизни читал и смотрел. Учебники, энциклопедии, Википедию, фильмы. Море полезной информации! Если только сегодня вечером ее не сотрут… вместе со всеми личными воспоминаниями. Ладно, что-то я опять раскис. Надо хоть немного отвлечься.
        - Кстати, а откуда у тебя этот приятный тембр? Ты взяла за основу «голос мира»?
        - Сущность, именованная «голос мира», не найдена. Все объявления производятся при помощи навыка «Ассистент». Для голосовой коммуникации может быть использован любой знакомый пользователю голос. По умолчанию имитируется голос самого пользователя.
        Как это голос пользователя? Уж не хочешь ли ты сказать мне, что я… Стоп!
        - Немо, назови мой полный статус!
        - Статус пользователя: ранг - искатель, уровень нулевой, раса - человек, имя - Киара, пол женский…
        Ну вот, приехали.
        - Не-е-е-т!!! (звуки паники)

* * *
        [10:45]
        Я позволил себе немного поспать по-настоящему, без сновидений, просто чтобы как следует успокоиться. И даже устроил небольшую прощальную церемонию. В память о верном друге, которого я скоропостижно потерял…
        - Немо, зажги свечи!
        В пространстве вокруг меня закружились воображаемые свечи.
        - Музыка!
        Заиграл «Реквием» Моцарта. Я не сразу об этом подумал, но оказалось, что Немо довольно легко может выудить из моей памяти любую музыку, которую я когда-либо слышал. По крайней мере, будет не так скучно. Кто знает, сколько времени мне еще придется провести связанным по рукам и ногам этими пеленками. Так ведь и с ума сойти можно. Мы попытались проделать тот же трюк с фильмами, но, кажется, для этого нам пока не хватает «мощности», то есть Интеллекта. Но я не оставляю тайных надежд. (Шепотом: а еще есть игры.)
        - Почтим память.
        - Ты был со мною так долго! (Всхлипывания.) И в горе, и в радости. И с милыми девушками, и со страшненькими. (Еще более искренние всхлипывания.) Я клянусь, что отныне и вовек никогда не перестану искать способ возродить тебя. Переверну небо и землю в поисках утраченных знаний великих мудрецов!
        - Боги этого мира, если вы есть, то пожалуйста! (Катарсис. Крик души.) Сделайте так, чтобы здесь существовала магия перемены пола!!!
        - Немо?
        - Да, мастер!
        - Ты ничего не видела и не слышала. Запечатай это воспоминание под грифом «Совершенно секретно».
        - Слушаюсь!
        Если подумать, то это что же получается, моя «глобальная цель» в новом мире - снова стать парнем, так, что ли? Ха-ха-ха, стыдоба-то какая! Я уже представляю: вечер, костер, приятели-авантюристы делятся своим самым сокровенным: чего бы они попросили у исполнителя желаний. У золотой рыбки, Хоттабыча или еще какой-нибудь местной волшебной твари. «А о чем мечтаешь ты?» - спрашивает бравый голубоглазый мечник симпатичную кучерявую волшебницу, покровительственно приобнимая ее за плечи. «Я мечтаю вернуть свой …» - не моргнув глазом отвечает девица. Компания взрывается от хохота, а незадачливый ухажер убегает мыть руки. Занавес. «Лихо отшила!» - одобрительно цокнув языком, заключает сидящий напротив бард-гном.
        Да, в неловкую ситуацию я попал. Лучше мне, наверное, как можно дольше притворяться парнем, когда вырасту. Если мне вообще дадут вырасти, конечно.
        А если серьезно, мне было бы интересно выяснить, что же произошло со мной в прошлом мире. Правда, это может оказаться довольно сложной задачей. Не факт, что даже местные Администраторы сумеют мне помочь. Что касается прочих целей… С самого рождения мне было любопытно, как устроен мир, Вселенная. К примеру, в детстве, когда мне дарили машинку с пультом управления, я тут же ее разбирал. Потом, если получалось, собирал обратно. Если нет - делал из полученных деталей еще что-нибудь интересное.
        И с тех пор, в общем-то, ничего не изменилось. Прочие земные блага: деньги, популярность, влияние - нужны мне только для того, чтобы получить еще больше знаний. Обо всем на свете! Новый мир? Как он устроен, чем отличается от нашего? А ведь тут еще и магия есть! Магия - это же ненаучно! Как она вообще работает? Это наследие какой-то древней продвинутой цивилизации? Или неведомая сила природы? Ужасно интересно! Я теперь даже не знаю, если мне предложат выбор: остаться здесь или вернуться в прежний мир, что же я выберу? Любопытство когда-нибудь меня погубит!
        Ладно, нет смысла тратить время на эту ерунду, пора браться за ум!
        - Немо, сворачиваем этот балаган! И включи уже что-нибудь повеселей.

* * *
        [10:05]
        Часики тикают, давят на мозг, не дают мне покоя. Времени остается все меньше и меньше.
        - Немо, как по-твоему, о какой аномалии говорилось в сообщении?
        - Недостаточно информации для ответа.
        - Я имею в виду, это ведь ненормально, что у ребенка сознание взрослого?
        - Подтверждаю отсутствие синхронизации между духовным и физическим телом.
        - Что ты хочешь этим сказать?
        - Вопрос некорректен. Переформулируйте ваш вопрос.
        - Хорошо. Начнем издалека. Как, по-твоему, я мыслю? Ведь не мозгом же этого младенца, правильно? Чем же тогда?
        - Подтверждаю. Статус вычислительных ресурсов: активность физических контуров очень низкая, активность энергетических контуров средняя, активность духовных контуров высокая.
        - То есть ты имеешь в виду, что я мыслю сейчас при помощи души? А мое физическое тело в это время слюни пускает… Так вот почему я аномалия! Мы вроде и одно целое, но каждый немного сам по себе. А что еще за энергетическое тело?
        - Энергетическое тело содержит магическую силу пользователя и отвечает за активацию различных способностей.
        - То есть ты живешь в энергетическом теле, а я в духовном… душевном?
        - Подтверждаю. Термин «живешь» не является корректным применительно к навыку.
        - Ну я же образно говорю. Так значит, через двадцать часов эти самые «Боги» сделают со мной что? Просто сотрут? Убьют? Заменят душу? Можно вообще телу сделать пересадку души?
        - Ответ отрицательный. Душа первична по отношению к телу.
        - Значит, уничтожить меня, не убив при этом носителя, они не могут. Какие еще есть варианты? Нет, хорошо, конечно, если нам удастся договориться, но нужно иметь и запасной план. Проще всего для них, наверное, стереть мне память. Никакой возни, никаких жертв и никакого попаданца… Так это работает? Личность остается, воспоминания теряются. И жизнь с чистого листа! От моих воспоминаний хоть где-то что-то останется?
        - Информация: объем глубинной памяти души огромен и не поддается оценке.
        - У тебя есть доступ к этой памяти? Ты помнишь мои «прошлые жизни»?
        - Ответ отрицательный.
        Значит, резервная копия воспоминаний где-то все же существует. Но доступа к ней ни у кого нет. Обидно. Вроде это буду я и в то же время не я. Память о предыдущей жизни будет просто заблокирована, скрыта. А я тут уже такие планы построил. Как же быть? Полная амнезия - почти то же самое что смерть! Как ни убеждай себя, что это всего лишь память, а все равно страшно так «потеряться». В этом теле возникнет другая личность и, даже если она будет очень похожа на меня, это не слишком-то успокаивает.
        - А что если попробовать «загрузить» все воспоминания напрямую в мой детский мозг? Ты смогла бы такое провернуть?
        - Симуляция сценария, пожалуйста, ожидайте… Заключение: такая процедура возможна. Время загрузки на текущем уровне - полторы тысячи суток. Негативный эффект - значительное снижение Интеллекта на все время процедуры.
        Я мысленно присвистнул. Да, детский мозг не флешка, за пять минут не перекинешь воспоминания двадцати с лишком лет жизни. А сотрут меня скоро. Очень скоро! Нужен более продвинутый «носитель данных». И кажется, я уже знаю какой.
        - Немо, а у тебя много памяти? Не могла бы ты временно поместить мои воспоминания в это твое «энергетическое тело»?
        - Объем памяти ограничен магической энергией носителя. Анализ… Оценка требований… Необходимый уровень Интеллекта - не ниже 21. Уровень навыка «Ассистент» - не ниже второго. Расчетное время создания резервной копии - десять часов.
        Я мельком глянул на индикатор времени.
        [9:45]
        Массаракш!
        - Немо, закидывай наши Очки Развития в Интеллект и немедленно начинай загрузку. Приоритет - науки. Физика, химия, биология, математика, программирование. Остальное потом. Личные и детские воспоминания… Оставь на закуску. Все равно там нет ничего особо интересного. Успеем сохранить все - хорошо. Не успеем - невелика потеря. Сам виноват, что так долго раскачивался. Ну забуду я, кто в детском саду меня обижал, и что с того?
        - Внимание, базовое значение Интеллекта повышено до 6. Потрачено 15 ОР.
        - В каком смысле? У нас же было двадцать Очков Развития! Хочешь сказать, мы не можем поднять Интеллект еще на двадцать пунктов?
        - Стоимость поднятия характеристики на следующий уровень - 7 ОР.
        - А-а-а, да тут все не так просто! Чем выше мои способности, тем больше очков надо вложить, чтобы их прокачать. Плохая новость! Мне как-то нужно повысить Интеллект еще на четыре пункта. И я не знаю, хватит ли мне времени на прокачку… Немо, поищи в моей памяти самые сложные математические задачи - контрольные, тесты, экзамены. Мне нужен максимум нагрузки на мозг! Интеллект ведь повышается, когда его используешь? Сейчас узнаем, чего тут стоит образование двадцать первого века!
        В ближайшее время нам придется безостановочно прокачиваться. Времени впритык. И ведь сидел прохлаждался как дурак, панихиды закатывал. Вот теперь точно заработаю частичную амнезию.
        Стоит ли вообще это делать? Может, лучше начать жизнь с чистого листа? Глупый вопрос! Это же все равно буду я, моя душа, мой характер. А упускать такой уникальный шанс разжиться воспоминаниями из прошлой жизни - ну уж нет, увольте. Не говоря о том, что только благодаря моему новому навыку такой взлом Системы вообще стал возможен. Остается только надеяться, что «Боги», ну или «Администраторы» этого мира слишком заняты, чтобы скрупулезно вникать в такие мелочи, как эффекты, наложенные на тело.

* * *
        Следующие десять часов я «тупо» решал задачи. Даже немного дольше - учитывая, что во сне мое время течет быстрее. А ведь хотел сбежать из своего мира, чтобы не ходить на экзамены! Ирония судьбы. Возможно, для ребенка это вредно - постоянно находиться в осознанных сновидениях, но ничего, потом отосплюсь как следует. Судя по всему, овощем мне предстоит быть еще долго. Мы с Немо обсудили еще пару вопросов. Программу тренировок, пока я буду, так сказать, временно отсутствовать и приходить в норму. К счастью, я помню множество развивающих игр: головоломок, ребусов; надеюсь, они пригодятся. От такой нагрузки почему-то постоянно хотелось есть, но решить эту проблему было несложно. Стоило немного покричать, как все мои потребности сразу же принимались удовлетворять.
        - Уровень навыка «Концентрация» повышен!
        - Чуть не забыл! Немо, а что она делает?
        - Уникальный навык «Концентрация». Вы способны увеличивать скорость своего мышления и восприятия. Использует Внимание.
        - А что это за «Внимание»?
        - Это ваш жизненный ресурс, наряду со Здоровьем, Магией, Насыщением и Выносливостью. Предположительно расходуется при управлении большими объемами магии. Зависит от параметра Сила воли. В данный момент вы можете использовать Концентрацию в течение десяти секунд.
        Теперь понятно, почему я ничего не замечал, пытаясь использовать эту способность. Я тогда катался на «адской карусели» - сложно было хоть что-то заметить. Мне приходилось даже глаза держать закрытыми. Ладно, не время отвлекаться по пустякам!
        Конечно, за один день серьезно поднять Интеллект очень сложно. Даже в ускоренном времени сновидения. Думаю, меня спасло то, что в математике я хорош и могу взяться за сложные, по-настоящему запутанные задачи. И к тому же я младенец, которому самая простая сообразительность должна за подвиг засчитываться. Нормальному ребенку для такого роста наверняка потребовалось бы несколько месяцев корпеть над учебниками. Держу пари, что потом, даже если большая часть моих воспоминаний вернется, качаться будет гораздо труднее. Эх, мне бы еще хоть пару деньков! Обидно и то, что не получится сохранить всю память. Ведь даже в самом дурацком фильме может найтись что-то полезное. Например, стиль боевых искусств, который в этом мире окажется бесценным.
        Кроме решения задач, мы придумывали разные развивающие игрушки и игры. Вернее, Немо доставала их из моей памяти, и мы быстренько настраивали их, в точности как совсем недавно - калькулятор. Когда мою память сотрут, Немо займется тренировкой меня-младенца самостоятельно. Заодно мы повышаем уровень навыка «Ассистент». Немо уверила меня: прогресс загрузки воспоминаний не стоит на месте, и мы должны успеть в срок. Последнее, что я помню, - это как раз системное сообщение о повышении уровня самой Немо. Готово! Обессиленный, я закрыл глаза и наконец позволил себе расслабиться. На «циферблате» уже оставались считанные минуты.
        - Теперь вся надежда на тебя, Немо. Ты умница, дала мне шанс сохранить воспоминания. Дальше тоже будет трудно, не подкачай! Вернее, нет, «подкачай» мои способности как следует! До встречи в следующей жизни…
        Ах, вот еще что. Ну хоть где-то мне в «реальной жизни» пригодились квадратные уравнения и дискриминант!
        - Подтверждаю активацию заклинания долговременной памяти «Хроники Акаши». Процедура загрузки прошла успешно. Внимание, Интеллект снижен на двадцать пунктов!
        - Тревога, зафиксировано воздействие высшего уровня. Активация защитных протоколов. Ошибка! Отказано в доступе. Ошибка! Полномочия Ассистента приостановлены. Внимание, обнаружено вмешательство во внешнюю сферу памяти души. Подтвержден перенос и очистка памяти. Операция завершена. Доступ восстановлен. Все системы в норме.
        - Подтверждаю целостность ментального конструкта «Хроники Акаши». Активация сценария синхронизации. Успешно. Расчетное время интеграции - одна тысяча пятьсот семьдесят дней пять часов.
        - Спите спокойно, мой господин…
        Глава 5. Амнезия
        - М-м, м-м, м-м, м-м-м!
        - Настоятельно не рекомендую вам это трогать, мастер!
        - Неня бу-бу… Цаца - кака? Ы-ы-ы-ы. Неня! Кика ням-ням?
        - Нет, не ешь! Фу, кака! Киара, брось немедленно!
        - Хны… Хны! Кика - хны! Неня бум-бум! Ы-ы-ы-ы.
        - Нет, стой, руки грязные, не бери в… Внимание, получено достижение… Ох, мастер точно будет злиться!
        - Мастер, постойте! Здесь высоко, вы можете упасть!
        Немо лугаица. Это пльохо. А я нашла такую нямку! Интелесно, она вкусная? Навелное, не-а. Навелное, это бяка и от нее зивотик бо-бо. Немо умная. Ее нада сушаца. Я тепель маенькая и гупенькая. Ланьше я была взлослая-взлослая и о-о-очень умная. Дазе Немо меня слушалася. А потом зые бяки меня сдеали гупенькой! Немо говолит, если я буду сталаться, то опять буду умная. Ух ты, какая штука!
        - Мастер, НЕТ!
        - Ай! А-а-а! Ножка бо-бо, Не-е-мо-о!
        - Мастер, руку, скорее! Исцеление! Исцеление! Исцеление!
        - Немо, давай играть в прятки! Чур, я вожу!
        - Конечно, мастер.
        Немо хорошая. Но иногда строгая. Зато она знает много веселых игр. Когда нам скучно, она показывает мне картинки, а я угадываю, как они называются. Но не как обычно, а как мама с папой говорят. Немо сказала, что она уже «парнализиравала» их язык и даже знает всех буков. Я еще совсем маленькая и потому не должна разговаривать при взрослых, только с Немо. Но я уже все-все понимаю, о чем вокруг говорят.
        Раньше я могла только слышать Немо, но теперь она выросла и ей можно ходить ко мне в гости, только ненадолго. Мы с ней очень похожие, у нее такие же волосы и одежда, как у меня. А еще у нее много разных игрушек. Но играть с ними могу только я. Немо сказала, что она невидимка и это будет наш с ней секрет.
        Кажется, мама знает, что мы с ней играем, но все равно ее не видит. Она говорит, что это мой «вло-бо-бра-жаемый друг» и что это пройдет, когда я вырасту. Но я не верю. Я уже была взрослой раньше, и мы с Немо играли тогда тоже. Не думаю, что она уйдет, когда я опять стану большой.
        Иногда мне снятся сны про то, как я живу в другом месте. Там шумно, много людей и очень высокие домы. Но в основном там скучные дядьки что-то рисуют на доске и много говорят, я не люблю такие сны. Немо сказала, что еще немножко и я совсем все вспомню, только мне надо стать чуть-чуть умнее. Поэтому мы часто играем в умные игры. У меня сначала плохо получалось, но теперь мне даже нравится.
        У нас большой дом. Есть комнаты с длинными столами и целой кучей стульев, есть комнаты, где много полок с разными книгами. Утром к нам приходит много детей, но они старше меня и тоже не видят Немо. Мама с папой что-то им рассказывают, прямо как те дядьки из сна. Мне становится скучно, поэтому я ухожу играть куда-то еще.

* * *
        В самой большой комнате стоит огромный камин. Я очень люблю сидеть возле него и смотреть на огонь. Кажется, в том, другом месте мне нравилось смотреть на яркие картинки в большой черной рамке, наверное, поэтому я люблю играть в камин. Мне кажется, что ему тоже нравится со мной играть, и иногда он показывает мне красивые узоры или машет рукой, когда никто не видит. Сначала мама мне не разрешала подходить к очагу и ругалась, если я там сидела. Но папа сказал, что, если мне нравится огонь, может, я смогу с ним подружиться и что это важно. Они долго спорили и ругались, но папа победил. Так что теперь мне разрешают смотреть на огонь сколько захочу.
        После этого я решила обязательно подружиться с огоньком. Осторожно подошла к нему поближе, когда никого не было рядом. Он горячий и красивый. Но его держит в плену злая решетка. Когда я пыталась протянуть к нему руку, решетка больно меня укусила, так что на руке осталось большое красное пятно. Оно очень сильно болело и чесалось, и я начала плакать. Я боялась, что мама опять запретит мне приходить к камину, если увидит. Немо сказала, что мне пора самой научиться себя лечить, но я не знала как. А потом вспомнила, что один раз мне было больно, мама подула на ранку, и она вылечилась. Поэтому я стала сильно дуть на ранку и очень сильно просить, чтобы боль прошла. Ранка почему-то начала светиться и исчезла. Немо сказала, что я молодец и теперь могу сама себя лечить и мне нужно тренироваться. А я очень обрадовалась, что мама не узнает про камин. Теперь, если я куда-то полезу и поранюсь, я всегда себя лечу, и меня никто не ругает.
        А один раз у нас было много гостей, они сильно шумели и веселились. А пьяненький дядька уронил свою красивую бутылку, и она разбилась об злую решетку. А огонь, видно, обрадовался, что решетке досталось, и выскочил погулять по полу, по ковру и даже по некоторым гостям. Наверное, он со всеми хочет познакомиться, а не только со мной. Взрослые начали кричать, бегать и зачем-то брызгать друг на друга компотом. Но я не испугалась и решила, что это мой шанс подружиться с огоньком, пока решетка его опять не поймала. Так что я подошла к нему и погладила. Он был мягкий, теплый и немножечко колючий. Я сказала ему, что не надо бояться злую решетку и что он может дружить со мной, если захочет. Он кивнул, ярко вспыхнул и прыгнул весь целиком в мою ладошку, и даже в большом камине ничего не осталось. Вот решетка разозлится теперь! Взрослые умолкли и все сразу посмотрели на меня. А прибежавший старый дядька почему-то сказал, что точно заберет меня в ученики, когда я вырасту. Я испугалась и сказала, что забирать меня никуда не надо, я же послушная! А все почему-то удивились и рассмеялись. Ой, я же обещала Немо не
разговаривать при всех! Прости, Немо. Эти взрослые такие странные! Лучше мне при них больше не играть с огнем. Но Немо говорит, что я молодец: получила магию огня и стала волшебницей-самоучкой.

* * *
        С помощью игр я становлюсь все умнее и умнее, а вместе со мной растет и Немо. Мы играем даже ночью, во сне, поэтому я очень быстро учусь. Я сказала Немо, что мне надоели старые игры и я хочу новые. Она думала целый день, да так, что у меня даже колдовать не получалось, и все-таки придумала нам новые веселые занятия. Немо рисует на полу линию, которую больше никто не может видеть, а я должна по ней быстро бегать и собирать звездочки. Линия петляет и рвется, прячется под кроватями и перепрыгивает через стулья. Иногда появляются цветные квадратики, на которые нужно по очереди прыгать. Иногда милые монстрики, которых нужно избегать, или ловушки, которые кидаются в меня большими красными шарами. Немо говорит, что так мы тренируем выносливость, реакцию и ловкость.
        Еще мы играем с мячиками. Их надо ловить, бросать, отбивать невидимой дубинкой, пинать ногами и уклоняться. Немо рисует на стенах картинки деревьев и водопадов, красивые замки с высокими стенами, огнедышащих драконов и великанов. Но я все равно вижу, где лежат разные вещи и проходят люди, поэтому никогда не врезаюсь. Ну… почти. Новые игры мне очень нравятся, и я ношусь по дому как бешеная. Но пока я еще ничего не разбила, и взрослые не запрещают мне бегать. За свои игры я даже заработала прозвище Юла. А может, дело в том, что я как-то показывала другим детям свои самодельные игрушки и больше всего им понравилась юла. Так что эта кличка из языка того старого мира, который мне часто снится.
        Иногда во время перерывов я забегаю по своим тропинкам в учебные классы младших детей. Сначала на меня просто не обращали внимания. Но потом кто-то решил меня поймать и выставить за дверь. Только ничего у них не вышло - вот такая я быстрая! Постепенно это превратилось в веселое соревнование. «Эй, Юла!» - кричат они, и с возгласами «Ату ее, ату!» за мной охотится уже весь класс. Немо мне помогает: прокладывает маршрут, «перекрашивает» учеников во всяких смешных зверушек и включает веселую музыку. Я просто обожаю эти догонялки! Эх, жаль, что все картинки, которые она рисует, вижу и слышу только я. Но ребятам тоже весело. Немо говорит, что я уже лучше по ловкости, чем они, и стала для них «тренажером». Говорят, кто поймает меня, тот получит особый приз. Так сказал учитель. Убегать от всех сразу очень трудно, и я даже получила навык «Рывок», который часто меня спасает. А еще я умею быстро реагировать с помощью Концентрации. Но надолго ускоряться я не могу, поэтому использую ее только если очень припечет. Когда способности заканчиваются, самым ловким детям удается меня поймать и заработать хорошую
оценку от учителя. Но иногда у меня получается и сбежать.
        А еще появились мультики! Когда я хорошо себя веду и многому учусь, Немо разрешает мне их смотреть. Конечно, они взяты из моей старой памяти и я немножечко их помню, но мне все равно, мультики классные! Правда, как-то раз я громко рассмеялась, когда их глядела, и взрослые на меня оглядывались. Теперь мы смотрим их в секретном месте, где меня никто не увидит.

* * *
        Немо говорит, что у меня уже очень высокий Интеллект и мне давно можно учиться грамоте. Хотя мне всего два с половиной года, я очень самостоятельная и не приношу неприятностей, ну или сама быстренько решаю все проблемы. С травмами тоже проблем не бывает. Так что за мной уже почти не следят и позволяют играть где захочется. А еще со мной Немо, она предупреждает меня, если я задумаю что-то опасное. Правда, на улицу меня без старших не пускают. Но у нас очень большой дом, и в нем много тайных мест, куда взрослые совсем не заходят. Я хорошо разговариваю на местном языке, но Немо говорит, что это сюрприз, и я пока притворяюсь, что говорить мне сложно. А потом как заговорю - вот все удивятся!
        Оказалось, что наш дом - это школа, поэтому у нас много книг и все дети с ними играют. Мне нравится слушать разные истории, когда они читают. Правда мне не разрешают брать книги, говорят, что я еще маленькая и могу их порвать. Но я не маленькая, я уже большая! И Немо говорит, что знает, как научить меня читать, и что это важно. Поэтому я решила, что мы заберемся в библиотеку ночью, тайком. Мы сделали из этого настоящее приключение! Сперва я решила незаметно стянуть на кухне всякое нужное - немного еды, чтобы не урчал живот, потому что, когда долго не спишь, он начинает урчать. А еще я хотела добыть спички и свечи, чтобы не было темно. Это сложно, потому что детям нельзя играть с огнем и все такое. Но мне же не играть - мне же для дела надо! Спички найти мне так и не удалось, поэтому я зажигала свечки своей магией огня. Потом до меня дошло, что с моей магией свечки тоже были не нужны, и мы долго над этим смеялись. Потом стало несмешно, потому что у меня кончилась мана и мы оказались в темноте, и без магии, и без спичек.
        В кладовой нашлись какие-то темные тряпки, и я решила сделать из них наряд ниндзя. Даже взяла в шкафу нитку и иголку. Хотя я вроде уже вспомнила, как шить, но все равно с непривычки исколола себе все пальцы. Кажется, я тогда даже научилась еще лучше себя лечить. Сначала было очень страшно бродить по дому в полной темноте, и мы двигались медленно, прятались под стульями и столами. Но потом мне так понравилось быть ниндзя, что я стала играть в него просто так и за несколько дней получила навыки «Скрытность» и «Ночное зрение». Теперь я гораздо лучше вижу в темноте и мне уже не так страшно. Немо говорит, что нам, детям, легче получать навыки, когда мы играем, чем взрослым. Хотя у меня это «понарошку», но все равно мне кажется, что я несколько дней была настоящим ниндзя.
        В библиотеке Немо попросила меня перелистывать все книги подряд, потому что она читает очень-очень быстро и сможет выбрать мне самые веселые истории. А заодно будет больше знать про все на свете и лучше мне помогать. Потом мне не придется даже брать книги, потому что Немо сможет сделать для меня их невидимые копии. Можно читать так, чтобы никто этого не понял. Еще она может читать мне книги вслух, но сейчас мне надо самой этому научиться.
        Мы выбрали самую интересную детскую книгу про приключения и спрятали ее в нашем укромном месте, в глубокой нише на чердаке. Взрослые туда редко заходят, и я сделала там свое «тайное логово». Забраться внутрь довольно трудно, но оно того стоит. Места маловато, но я маленькая, так что для меня это почти целая комната. Моя личная комната сокровищ. Хотя настоящих сокровищ там пока нет. Если не считать игрушек и соломенного матраса на полу, единственное сокровище висело возле уголка маленького окошка, от которого идет весь свет. Это была связка разноцветных стекляшек, которые я случайно нашла, роясь среди хлама на чердаке. Хорошенько отмыла и повесила на самом видном месте. Наверное, это бусы или ожерелье. В ясные дни оно наполняет комнату целой кучей разноцветных солнечных зайчиков, скачущих по потолку и стенам от малейшего ветерка. Надеюсь, это не чья-нибудь семейная реликвия. По крайней мере, на вид не очень ценная. Но кто знает? Для меня теперь любая блестящая безделушка - сокровище.
        Глава 6. Пробуждение
        Мои поздравления, мастер! Перенос памяти и синхронизация полностью завершены! Сценарий «Хроники Акаши» успешно завершен. Удалить хранилище данных?
        - Да, Немо.
        Подтверждаю удаление магического конструкта. Негативный эффект заклинания рассеян.
        Освобождено двадцать единиц Интеллекта. Базовое значение Интеллекта - 31 (+13,1).
        В глазах просветлело. Как же долго я этого ждал! Уже какое-то время я вполне осознавал, кто я и где нахожусь. Большая часть воспоминаний вернулась. Трудно сказать, остался ли я ребенком, или стал уже взрослым. Восстановление происходило очень медленно. С одной стороны, я все еще та самая дикая и веселая Юла: мне интересно играть в игры Немо и вообще, чувствую себя полноценным ребенком. С другой стороны, я рассудителен не по годам и обладаю воспоминаниями и знаниями двадцатилетнего студента-программиста. Мозг четырехлетнего ребенка для меня, мягко говоря, тесноват. Сложно сосредоточиться, мысли как в тумане. Будто видишь сон и не вполне себя контролируешь.
        «Хроники Акаши» - это, по сути, «чит» - программа для обхода законов Системы. Для ее успешного запуска потребовались колоссальные для детского сознания ресурсы. Мой Интеллект снизился аж на целых двадцать единиц. Если бы я не успел быстро его прокачать, то активация чита меня бы попросту убила. Только за счет «Прирожденного мыслителя» в резерве оставалось каких-то несчастных одна-две единицы Интеллекта. Так что, наверное, я был ОЧЕНЬ глупым ребенком. К тому же мое развитие сильно затормозилось, ведь с точки зрения Системы мой базовый Интеллект, без учета бонусов, был равен десяти, и для прокачки требовалось в десять раз больше усилий, чем обычным детям. Впрочем, со временем эта разница почти сошла на нет. Спасибо Немо, которая изо всех сил старалась повысить все мои способности. Да и просто следила, чтобы я не погиб по собственной глупости. Я оставил ей несколько простых, состряпанных на скорую руку игр, которые помогли бы мне развиться. Но теперь я понимаю, что пробелов осталось очень много и часто ей просто приходилось импровизировать. Думаю, она много анализировала VR-игры из моей памяти и
пыталась их воссоздать. Гонки по дому и догонялки с другими детьми - целиком ее заслуга.
        И вот теперь, когда перенос завершен, негативный эффект пропал, и Интеллект, с учетом бонусов, разом скакнул до сорока четырех единиц! Стало легче думать и попросту дышать. Вот почему я так ждал этого сообщения. Ну, и теперь можно уверенно сказать, что все прошло хорошо. То ли Боги-админы не заметили нашу маленькую хитрость, то ли решили, что такой способ не нарушает никаких дурацких правил или что раз уж я исхитрился провернуть подобное, то заслуживаю своей награды. Не знаю. В любом случае операция завершилась успешно.
        Я стоял перед зеркалом и разглядывал маленькую растрепанную девочку в грубой одежде. Вот, значит, как я сейчас выгляжу. Тонкие черты лица, чуть вздернутый носик, карие глаза. Пышные, немного вьющиеся волосы, торчащие во все стороны, будто их наэлектризовали. Одуванчик! Цвет - светло-русый, в тон моей неказистой сельской одежде. Довольно широкие скулы и округлый подбородок - еще не оформился до конца. Надеюсь, я не буду слишком красивой, когда вырасту. Странно слышать такое от девчонки, но все же внутри я парень, и мне хотелось бы избежать лишнего внимания к себе. Вот влюбится кто-нибудь, отдадут меня замуж (считай в рабство), и что прикажете делать?
        Одежда здесь довольно простая. По большей части из серой или коричневой грубой ткани наподобие льняной. Не мешковина, конечно, но все равно, на мой вкус, слишком шершавая и жесткая. Юбки тут носят девушки постарше, а вот дети, независимо от пола, чаще всего бегают в штанишках. Длинный свитер с заплатками на локтях и легкая накидка с примитивными деревянными пуговицами на случай ночных холодов - вот и весь мой нехитрый набор вещей. Выгляжу как деревенская бродяжка. Уровень жизни здесь довольно низкий, так что никаких милых нарядов!
        Поселок называется Теалос. В честь какого-то старого Бога или что-то в таком роде. Типичная деревушка, сооруженная под прикрытием невысокой скалы. Пара сотен заурядных деревянных и глинобитных домов, компактно расставленных по кругу на случай нападения. У подножья скалы - небольшой родник, от которого через всю деревню течет ручей. Снаружи все это обнесено плотным деревянным частоколом. Плюс несколько сторожевых помостов у ворот. Никаких огородов: все земельные участки расположены далеко за оградой. А вот стойла для животных - внутри, и после дождя по поселку можно ходить только с плотно зажатым носом. Да и в прочие дни на улице пахнет вовсе не фиалками, в лучшем случае - свежескошенной травой и молоком.
        Школа, крохотная часовня жреца и сельская ратуша (по совместительству казарма) расположены в самом центре Теалоса и сделаны, в отличие от остальных зданий, из камня. Думаю, их создавали при помощи магии земли. Это самые прочные и крупные строения, ну, если не считать часовни. Вообще-то мне пока не дозволено покидать дом без присмотра, но с чердака школы довольно просто залезть на крышу. А Рывок позволяет мне достаточно безопасно перепрыгивать с дома на дом. Так что вечерами я иногда выбираюсь на свободу - подышать свежим воздухом, полюбоваться закатом, понаблюдать за местным бытом. Выйти, что ли, прямо сейчас, прогуляться, проветрить голову? Почему бы и нет?
        Я вылез из окна и присел на крыше, вглядываясь вдаль. Вон пацаны из третьего класса играют на площади в войнушку четыре на четыре. С реальными учебными посохами в руках. Такими вполне можно убить, а они, смотри-ка, обходятся даже без травм. Самураи, блин! Я в свои девять лет мастерски владел разве что рогаткой… Мускулистый здоровяк - местный кузнец, кажется, его зовут Тамал, везет огромный, метра три в высоту, воз дров. И как только его кляча еще на ногах держится? Ага. На крутом подъеме она все-таки сдулась. Не беда: сам впряжется рядом да и вытянет телегу на пригорок вместе с несчастной клячей. Градоначальник и по совместительству капитан стражи мастер Аргус делает вечерний обход, заложив руки за спину. С ним мастера Олан и Гарм. Все трое - бывшие авантюристы и наши сильнейшие бойцы. Есть еще один старый маг, но он давно на пенсии и в дела деревни никак не вмешивается.
        О, кажется, они заметили небольшое затруднение, в которое попал Тамал. Мастер Гарм ухватился за сбрую кобылки, и она теперь отчаянно бьет ногами воздух. Этот дядька просто не умеет рассчитывать свою огромную силищу! Олан заботливо отцепил хомут лошади - так ведь и задушить недолго - и тоже принялся помогать. Аргус не вмешивается: по статусу не положено. Люди здесь явно сильнее, чем в моем прежнем мире. А все из-за Системы. Высокие характеристики позволяют им буквально творить чудеса атлетики.
        Ладно, пора бы мне заглянуть и в свои статы! Для начала разберемся со способностями. Что тут у нас?
        - Немо, мне нужно объяснять тебе, что такое игровой интерфейс?
        - Я понимаю, о чем вы, мастер. Сейчас подготовлю несколько вариантов дизайна.
        Как я и думал, Немо за это время стала гораздо более понятливой и инициативной. В поле зрения появились разноцветные полоски, обозначающие мой уровень Здоровья, Маны и прочее. Как много параметров!
        Здоровье - 190.
        Мана - 441.
        Насыщение - 120.
        Внимание - 200.
        Выносливость - 230.
        Думаю, все параметры завязаны на характеристики. У меня 19 Телосложения, а Здоровья - 190. Все достаточно просто. Насыщение не слишком понятный термин. Думаю, это индикатор голода, он единственный неполон. Что-то вроде запаса калорий. Ну да, только подумал о еде, как живот требовательно заурчал. Так, где моя заначка? Заодно проверим догадку.
        Питаются здесь довольно просто. Взрослые занимаются земледелием и скотоводством. Выращивают злаки, овощи, корнеплоды. Внешне местные растения немного отличаются от привычных мне земных, но сути это не меняет. Ну подумаешь, картошка фиолетовая! Съедобно - и ладно. Вполне возможно, это и вправду картофель, просто у местных селекционеров получился немного другой вид. Морковь в моем мире тоже не всегда была красной. Мясо мы едим довольно редко, в основном по праздникам, но я не жалуюсь. Зато здесь много сладких фруктов. Их высушивают, и получается лакомство наподобие фиников или кураги. Вот именно такими сухофруктами я и решил слегка подкрепиться.
        - Немо, а что за маленькая серая полоска возле Маны дергается?
        - Для сложных расчетов мне нужны вычислительные схемы, которые создаются в центре вашей магической силы. Когда все операции завершены, схема разрушается, а Мана возвращается обратно. Но чем выше нагрузка, тем больше магической силы будет временно недоступно.
        Вот это новость! Так, надо держать это в голове. Не перегружать Немо во время боя, по крайней мере. У всего есть своя цена. Ну да ладно, когда никаких сложных задач нет, «загрузка процессора» очень низкая, почти незаметная. Но если я поставлю сложную задачу, могу на время остаться вообще без магических способностей! Что-то такое было у меня в детстве… Уже и не припомню.
        - Что у нас с характеристиками?
        Появилось небольшое окошко. Посмотрим. Хе-хе, а мне это нравится! Немо, ты просто молодец! Вернее, мы оба молодцы.

* * *
        Имя: Киара. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 3. Возраст: 4. Ранг: искатель.
        Специальность: маг-самоучка.
        ТЕЛ - 19 (13+5).
        ИНТ - 44,1 (31+13,1).
        СИЛ - 12 (12+0).
        ВОЛ - 20 (15+5).
        ЛВК - 23 (23+0).
        Свободных Очков Развития - 0.

* * *
        Хотя я составил игры только для тренировки мозга, благодаря «VR-гонкам», которые придумала Немо, Ловкость выросла почти так же сильно, как Интеллект. Остальные характеристики тоже слегка подросли, в среднем на девять-десять единиц. Видимо, сейчас мои способности заточены под магию и ловкость. Интересная подборка получается! Только одна беда с этими цифрами… Моя лучшая характеристика - сорок четыре, но много это или мало? Откуда мне знать?
        - Немо, у тебя есть данные об уровне Силы окружающих людей?
        Немо задумалась. Серая полоска внутри индикатора Маны ненадолго скакнула почти до середины, а потом вернулась обратно. Даже общий запас энергии снизился на пару пунктов. Ну да, в этом мире за электричество тоже надо платить.
        - Ответ положительный. Метаанализ разговоров и событий подтверждает: ваш Интеллект сейчас почти на уровне среднего взрослого человека, если он не специализируется на магии. Ловкость на уровне подростка. Остальные параметры являются нормой для шестилетнего ребенка.
        А мне сейчас четыре с половиной. Ха-ха. Ха-ха-ха! Дамы и господа, ваши овации, теперь я официально читер! Ладно, с этим тоже надо быть осторожным. Если кто-то сможет определить мои характеристики, то сразу поймет, что здесь что-то неладно. Угрозу сожжения еретика на костре пока еще никто не отменял.
        - Немо, ты в книгах не находила упоминаний? Тут есть какие-то способы узнать чужие характеристики?
        - Подтверждаю. Существуют люди, имеющие навык «Оценка». В основном это опытные торговцы, сильные маги или искатели приключений. Но если уровень этого навыка низкий, Оценка дает лишь примерные результаты. Чтобы узнать о человеке все, вплоть до его способностей, нужен максимальный уровень этой самой Оценки. Когда детям исполняется двенадцать лет, многие родители отправляют их в крупные города для поступления в высшие учебные заведения. Там характеристики будущих студентов тоже оцениваются ради выбора подходящей специальности. Еще можно узнать свои характеристики в храме у местного жреца.
        Вот как. Значит, мне следует избегать крутых магов и опытных торговцев. А если я пойду «в институт», там меня тоже могут раскрыть. Ну ничего, время есть. Попробуем что-то придумать. Как стану постарше, можно будет списать на гениальность, но четырехлетний ребенок с характеристиками взрослого - это повод для беспокойства. От могущественных людей лучше пока держаться подальше, не смотреть в глаза и все такое. Не привлекать к себе внимания, в общем. Навык Оценки тоже неплохо бы заполучить. Надо будет выяснить, как это сделать.
        - Ладно, давай посмотрим мои навыки. Должен же я четко представлять, на что сейчас способен!
        «Ассистент», четвертый уровень. Немо явно подросла за это время. Сразу видно, что старалась изо всех сил. Она даже сумела создать свой детский аватар, чтобы играть со мной-малышкой в активные игры. Правда, выглядела она в точности как я, и, наверное, это было довольно странно - играть с самим собой.
        «Магия исцеления» - второй уровень. Заклинания: «Лечение легких ран» и «Восстановление».
        Да, помню, как-то выдохся от беготни и попробовал направить немного Маны в ноющие мышцы. Оказалось, что так можно частично восстановить Выносливость. Видимо, чтобы освоить заклинание, нужно его хоть раз применить. А чтобы применить, нужно четко понимать, как его делать. Так что без учебы никак. Но можно и самому экспериментировать с манипуляцией Силой.
        «Магия огня» - третий уровень. Ну да, я много использовал ее по ночам в библиотеке, вот она и выросла. Заклинания: «Поглощение», «Пламя свечи».
        Негусто. Надо попробовать создать что-то более убойное. Чего тянуть? Я зажег в ладони небольшой огонек и попытался метнуть его в старую железную сковородку, висевшую на стене. Но огонь рассеялся, едва оторвавшись от моей руки. Мана слегка просела. Ладно, все не так просто. Потом этим займусь.
        «Рывок» - третий уровень. Позволяет резко ускориться, чтобы быстро напасть или уклониться от удара. Дистанция - до трех метров, откат - десять секунд, тратит Выносливость и Концентрацию.
        А вот это очень круто! Огромная удача, что у нас вышло получить его в простой детской игре в догонялки. Ну, когда за тобой гоняется дюжина азартных подростков, хочешь жить - умей вертеться, а вернее ускоряться. Совершенно незаменимое умение для воина, но и магу пригодится. Однако получится ли у меня колдовать «на бегу»? Зуб даю, для подготовки большинства заклинаний нужно много времени. Как я себе это представляю, маг вообще должен стоять как вкопанный, когда колдует. Так ли это? Надо узнать. Может, Немо сумеет помочь в этом вопросе?
        - Немо, ты можешь управлять моими движениями?
        - Ответ отрицательный. Управление телом невозможно. Только передача сигналов органам чувств.
        - Печаль… Ладно, а как насчет управления моей магической энергией? Ты же ее используешь для этих своих процессоров!
        - Это возможно.
        Уже лучше. Я пока плохо понимаю, как работает магия в этом мире, но будем считать, что с помощью Немо билд «шустрого мага» уже не выглядит полным провалом. По крайней мере, пока я не приведу в порядок свои слабые стороны. Или не придумаю что-то еще.
        «Скрытность» и «Ночное зрение». Первый уровень. Это результаты моих игр в ниндзя. Ну, тоже полезно. Кто знает, где это может пригодиться. Тем более ребенку. Точно не помешает. А что насчет новых достижений?
        Уникальное достижение «Маг-самоучка». «Вы обучились стихийной магии без посторонней помощи и гораздо лучше чувствуете потоки своей Маны. Эффективность ваших заклинаний повышена на десять процентов».
        Люблю способности со знаком процента. Пусть небольшой бонус, но очень приятный. Кажется, все уникальные достижения дают бонусы в процентах. Эту штуку я получил после того случая с камином. Вместе с «Глотателем огня», открывшим мне эту жгучую магию. Что-нибудь еще?
        - Мастер, лучше вам не листать дальше, - подала голос Немо.
        - В чем дело?
        - Вам не понравится то, что вы там найдете.
        Ее голос показался мне смущенным. Вот уж не думал, что у нее могут быть какие-то эмоции. В чем дело? Я пролистал список. И тут мне правда стало не по себе.
        «Геофагия». Описание: «Ну что же, некоторым и такое по вкусу». Сопротивление отравлению, сопротивление ядам, сопротивление болезням? Что это за география такая? Нет, стоп, заканчивается на «фагия», то есть… поглощение? Поглощение земли? Чего?! Я что, землю ел, что ли? Это же сколько надо было слопать, чтобы достижение получить? Я такого не помню! Немо?!
        - Информация: маленькие дети - весьма капризные и неуправляемые существа.
        - И это твое оправдание? Немо! Ты должна была следить за мной!..
        Тишина. Кажется, другого ответа не дождусь. В принципе, я понимаю. Сразу после «стирания» уровень моего Интеллекта составлял около двух единиц. Я был непроглядно туп. Даже по меркам младенцев. Бонусы, конечно, приятные. Но теперь мне как-то не хочется показывать кому-либо свои способности. А нельзя ее просто удалить? Эх, Немо-Немо.
        Ну хорошо хоть не какашки!
        Глава 7. Рукоделие
        С тех пор как я снова себя осознал, прошло чуть больше года. И надо сказать, я потратил это время с большим толком. Пока другие дети развлекались, помогали взрослым и играли в примитивные игры, я усердно тренировался, читал книги, изучал свои возможности и законы этого мира.
        Имя: КИАРА. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 5. Возраст: 5. Ранг: Искатель.
        Специальность: Маг-самоучка.
        ТЕЛ - 21 (16+5). Здоровье - 210.
        ИНТ - 59,5 (45+14,5). Мана - 595.
        СИЛ - 19 (19+0). Насыщение - 190.
        ВОЛ - 23 (18+5). Внимание - 230.
        ЛВК - 32 (32+0). Выносливость - 320.
        Свободных Очков Развития - 0.
        Я уже примерно представляю, как устроена местная «прокачка». Все очень просто: чем больше времени ты тратишь на тренировку способности, тем сильнее она становится. Но чем выше характеристика или навык, тем дольше нужно заниматься, чтобы «поднять» их на один пункт. Скажем, на прокачку единицы Интеллекта у меня сейчас уходит в среднем месяц. И это при том, что мои тренировки не идут ни в какое сравнение с тем, чем занимаются местные дети. Высшая математика и программирование Немо - это вам не счет на палочках и заучивание стишков. Впрочем, я трачу немало усилий и на другие дисциплины: мы порядком развили VR-игру, разработанную Немо, и она неплохо повышает мою Ловкость. Теперь я пулей пролетаю по всему дому, уклоняясь от «ловушек», перепрыгивая через виртуальную лаву, отбивая снаряды-мячи и швыряя такие же виртуальные снаряды в несуществующих врагов-скелетов. Мои личные «Подземелья и драконы»! Жаль, что играть в них могу только я, но сражаться против Немо тоже довольно интересно. Взрослые при моем появлении только удивленно качают головами, а дети уже совершенно не способны поймать меня во время
традиционных догонялок. Награда за мою поимку выросла до небес и стала почти мифическим достижением.
        «Свободные Очки Развития», которые можно потратить куда угодно, добываются только одним способом - в сражениях с людьми и монстрами. Но за пределы деревни детей не пускают, так что этот способ для меня пока недоступен. Пару раз мне попадались на чердаке крысы - самые обыкновенные, но за них давали сущие крохи опыта, и охотиться на них было почти бесполезно.
        Для ребенка вроде меня норма - второй уровень, лучшая характеристика около двадцати, а остальные - от шести до двенадцати. Так что да, в этом смысле я читер. Конечно, до старших ребят, лет двенадцати, которые уже заканчивают школу, я не дотягиваю, но все мои сверстники остались далеко позади. Мне на руку играют три основных системных бонуса: юный возраст, высокая сложность тренировок и навык «прирожденного мыслителя», ускоряющий мой рост. В общей сложности развитие дается мне раза в полтора легче, чем остальным. Да и занимаюсь я много больше, чем обычная малышня - по восемь-двенадцать часов в день, как почти все взрослые. И еще столько же ночью, в осознанных сновидениях. Правда, там я не могу качать ничего, кроме Интеллекта. Да, сейчас мое преимущество, может, и не слишком велико, но высокие характеристики позволят мне раньше перейти к более сложным тренировкам и развиваться еще быстрее. Как и в любой экспоненциальной гонке, чем больше проходит времени, тем значительнее становится отрыв.
        Я не пожалел времени на проверку разных сновидческих техник из своего мира. Но получить удалось лишь еще один дополнительный навык.
        «Выход из тела» - в сновидении вы способны перемещаться в реально существующие места, в которых бывали раньше.
        В отличие от обычных снов, это умение, похоже, действительно позволяло свободно перемещаться по поселку или, возможно, по какой-то его проекции. Во всяком случае людей здесь не было. Зато все предметы находились на своих местах и полностью копировали реальные. Даже книги. Библиотека - плохой пример, всю литературу здесь я перелистал уже давным-давно. Но, заглянув в кузницу, я нашел несколько незнакомых справочников по сплавам. И с удивлением осознал, что могу их прочитать. Это же просто супер!
        Чуть ли не вприпрыжку я направился к дому местного старика мага. Вот уж у кого точно найдутся полезные для меня фолианты! Но вместо того чтобы спокойно пройти сквозь стену, как это обычно бывает в сновидениях, я на полном ходу врезался в нее лбом. Вот так сюрприз! Хорошо хоть боли здесь совсем нет. Но… Это какой-то барьер? Или дело в том, что я никогда не был внутри его дома? Обидно! Ну ничего, рано или поздно я до вас доберусь, мои книжечки!
        Точно таким же «плотным» оказалось и здание сельской ратуши, хотя внутри нее я определенно раньше был. Надо думать, строили ее люди сведущие в подобных лазейках Системы. Где-то внутри точно находится местный архив и прочие важные документы поселка. Так что, очевидно, это какая-то защита.
        Я решил проверить еще один загадочный стратегический объект - небольшую часовню, игравшую роль местного «храма всех богов». Осторожно постучал по стенке кулачком - на всякий случай. И чуть не упал от неожиданности: сквозь стену проступило огромное каменное лицо - того самого старика, что до смерти перепугал меня в младенчестве.
        - Чего тебе? - прогрохотал его голос. - Катись отсюда, мелкая!
        От испуга я попросту проснулся. Нет, в церковь я больше ни ногой!

* * *
        Настало время обрести небывалое могущество! И как же я собираюсь этого добиться, спросите вы? О, это очень хороший вопрос! Для начала нужно связать себе шарфик! Зима близко! Драконы тоже!
        Не сошел ли я с ума, спросите вы? Постоянно задаю себе этот вопрос с тех пор, как очутился в другом мире. Определенно, сошел! И очень давно. Сколько ни успокаивай себя тем, что внутри галлюцинации может пройти очень много времени, но я здесь УЖАСНО долго. Я встаю по утрам, занимаюсь своими делами, играю с ребятами в школе, ем, читаю, настраиваю программы для Немо, слушаю разговоры взрослых и детей. И знаете что? Мне уже не придумать внятного объяснения происходящему. Либо я сошел с ума и лежу сейчас где-нибудь в коме, либо правда попал в другой мир, прямо как в сюжете какой-нибудь фэнтези-новеллы. Теперь это мой мир, я тут живу, и к этому следует относиться серьезно. Потому что по всем законам жанра рано или поздно станет «жарко». Это же мир меча и магии! Начнется война, или прилетят злые драконы, или наступит местный Рагнарек. Да все что угодно! Так что мне надо быть готовым ко всему и на полную использовать все свои знания и способности.
        При чем тут шарфик? Очень просто! Я пришелец из другой реальности, и у меня много разных полезных знаний. А какова главная особенность моего родного мира? Что используется там повсеместно и служит движущей силой всех наших технологий? Правильно, электричество! Значит, первым делом мне нужно освоить магию электричества. А где его достать в средневековом мире? Правильно, вылезти на крышу во время грозы, взять в руки длинный шест и ждать, пока тебя шарахнет молния! Шучу. Я же не самоубийца. Такое не каждый взрослый мужик сумеет пережить.
        Нет, все гораздо проще! Смотрите внимательно. Сейчас я зашторю окно, чтобы стало темно. Беру свой шерстяной шарфик и надеваю - правильно, на голову! И начинаю изо всех сил тереть по волосам! Отчего моя прическа уже совершенно неотличима от одуванчика. А теперь смотрите и ужасайтесь! Я провожу рукой по шарфу. Треск-треск! Трепещите, смертные! Я! Бог! Грома!
        Поначалу это показалось мне отличной идеей. Оригинальной и простой в исполнении. Я сразу же бросился искать на чердаке среди ветоши подходящий кусок вязаной ткани. Но как бы не так! Шерстяная одежда в этом мире, конечно, есть. Но оказалась, что она дорогая и не все могут ее себе позволить. Люди здесь чаще ходят в чем-то наподобие льняной или хлопковой одежды, которая делается из растений. И она совершенно не электризуется. О да, я проверял - целый день терся, как мартовская кошка, обо всю одежду в доме. А когда закончилась бесхозная одежда - обо всех взрослых, благо дети и не такое порой вытворяют. Безрезультатно!
        Шкуры животных здесь тоже ценный товар, ребенку не так просто их заполучить. Пришлось идти на крайние меры. Хорошая новость состояла в том, что шерсть я все же добыл, плохая - в том, что все собаки в округе теперь боятся меня как огня, хе-хе. Бросаются врассыпную, едва я выгляну из дома. Но удрать от меня нынче довольно трудно! Так что теперь я гроза собак. «Гроза», хе-хе. Все же иногда маленькие девочки - это зло в чистом виде! Нет, я, конечно, давал собакам еду в качестве компенсации и все такое. Но что поделаешь, некоторые просто не любят расчесываться! Я вот тоже не люблю. С моими патлами это настоящая пытка!
        И да, оказывается. собачью шерсть надо вычесывать щеткой, а не стричь ножницами. За это эпохальное открытие мне пришлось заплатить парой магически залеченных укусов и ужасными отношениями с несколькими облысевшими дворовыми шавками. Внешний слой шерсти слишком жесткий для вязания, поэтому требуется подшерсток. Но собаки и так довольно сильно линяют, так что нет никакой нужды в варварских методах.
        Шерсть я хорошенько отстирывал, сушил и скручивал в нитки самодельным веретеном. В качестве спиц пришлось использовать две прочные, остро заточенные веточки. Откуда я все это умею? Ну, скажем так, мое первое детство тоже не прошло зря. Ладно, вру, детство как детство. Страдал всякой ерундой. Как-то раз бабушка научила меня вязать. Девчачье занятие? Мне-малышу было наплевать. Если бы не эти воспоминания, я бы, пожалуй, пробрался ночью в какой-нибудь богатый дом и получил на всю жизнь клеймо воришки на правую руку. Шучу, нет здесь такого. Ну может, навык воровства получил бы. Но не хочется до этого опускаться. Хватит с меня и одного сомнительного навыка.
        Из подручного хлама, найденного на чердаке, я соорудил примитивный конденсатор - своего рода лейденскую банку. Ай! Больно кусается! Вот так несколько часов под звуки собственных вскриков я изображал из себя громовержца-златовласку в шарфе, очкарика-который-выжил в шарфе и всю команду его товарищей, вплоть до того-кого-нельзя-обзывать, и дальше по списку, пока наконец не услышал голос Немо:
        - Получено достижение «Проводник». Доступна Магия молнии.
        Это было больно, но весело! Даже Воля немного повысилась! Кажется, я начинаю понимать, как ее тут прокачивают… А шарфик я, пожалуй, оставлю. Зима ведь и правда близко. Еще несколько часов на тренировки и эксперименты с новой магией, и я смог получить заклинание «Электрошок». Действует оно только при касании, но бьет довольно болезненно. Да, я попробовал один разок на себе. На самой минимальной мощности. И сразу же пожалел об этом. Нога попросту онемела - я несколько секунд не мог ею шевелить. Заклинание нанесло урон по Здоровью, Мане и Вниманию одновременно. Шикарно, настоящее боевое умение, причем парализующее! Пришлось знатно потрудиться, зато теперь в моем арсенале появился еще один козырь. Холодного оружия у меня вообще никакого нет, а маленькой девочке нужно иметь способы защитить себя в этом жестоком мире, не так ли? Ох, как-то вот это сейчас зловеще прозвучало…
        С магией мне пришлось разбираться довольно долго. Простые трюки давались легко - вроде того, чтобы превратить свою пятерню в подобие магического «подсвечника» с пятью огоньками, горящими над каждым пальцем. Но сделать из этого что-то боевое оказалось не так просто. Я провел немало времени в своего рода «медитациях», пытаясь нащупать источник магии в своем теле и научиться ею более-менее сносно управлять. Мана хранилась где-то в области сердца и ощущалась как что-то теплое и немного колючее, вроде только что проглоченной газировки. Требовалось сосредоточиться на этом ощущении и направить сгусток энергии по руке - прямо в ладонь. Как только разобрался в этой технике, получил «Чувство маны» и «Управление маной», которые тоже пришлось некоторое время тренировать. Правда, это оказалось на удивление легко. Например, Немо растет в уровнях гораздо, гораздо медленнее, так что навык навыку рознь.
        Огненная стихия использует мою магическую энергию как топливо. Стоит потоку Маны оборваться, и огонь тут же погаснет. Я наловчился собирать шарик энергии в пальце и щелчком отправлять его в полет. Дальность так себе, скорость тоже, но это начальное умение, самое примитивное. Так я получил «Сгусток огня». Если долго собирать в ладони Ману и потом бросать ее, как мяч, получается «Огненный снаряд». Но если копить Ману слишком долго, она может полыхнуть прямо в руке. Видно, есть предел энергии, которую я могу удерживать. Недостатков у «снаряда» множество. Летит медленно, в воздухе быстро рассеивается. Но это пока самое разрушительное мое умение (см. Приложение).
        Наверняка опытные маги посмеялись бы над моими потугами. Но учителя у меня пока нет, как и хороших книг по магии. Хоть я живу, можно сказать, прямо в школе, а мои родители - учителя, это всего лишь «общеобразовательная» школа. Здесь учат самым базовым вещам: писать, читать, считать. Ремеслам обучают только мастера и только избранных учеников. А чтобы получить высшее образование, и вовсе нужно отправляться в большой город.
        Учебник по азам магии мы с Немо нашли. Но он оказался абсолютно бесполезным. Наполовину мифы о природе магии, наполовину очевидные вещи, в которых я уже и сам давно разобрался. Видимо, практические навыки принято получать лично, напрямую от учителя. Могу понять почему. Вспышку «огненного снаряда» в руке приятной не назовешь. Я будто засунул руку в горящий напалм! Хорошо, что удалось сразу же, почти рефлекторно, рассеять огонь. Секунда промедления - и получил бы весьма серьезный ожог. Эта штука плавит даже металл! Исцелять себя я уже немного умею, но, если оторвет руку, «Лечением легких ран» точно не обойдешься. Еще и одежда обгорела. И как мне теперь это родителям объяснять? «Наигралась»?

* * *
        Шесть лет - это большой праздник. Малое совершеннолетие. Скоро я уже не смогу «слоняться без дела»: как только начнется учебный год, придется идти в школу. Ну, вернее, посещать занятия, ведь я же и так в ней живу фактически.
        На праздник явился даже местный жрец и соизволил дать мне прикоснуться к своей клюке - нашему сельскому Алтарю. Сперва я немного недоумевал, но потом понял: Система тоже собиралась порадовать меня полезным бонусом.
        Жреца приглашают довольно часто. Во-первых, сразу после рождения, чтобы залечить возможные травмы и болезни, а заодно зарегистрировать младенца в Системе. Это поддерживает относительно низкий уровень детской смертности, несмотря на отсутствие нормальной медицины. Затем в шесть лет, двенадцать и восемнадцать, отмечая главные вехи взросления. И каждый раз у человека есть шанс стать Искателем - получить возможность «покупать» системные навыки, развивать их, пользоваться магией и т. д. Все те, кто не прошел проверку, так и остаются Юнитами: они могут прокачивать Силу, Ловкость и остальные параметры, а вот магия и какие-либо способности им недоступны, как и покупка новых навыков. Но они все еще могут купить «квалификацию». Например, специальность кузнеца или техники владения каким-нибудь оружием. Если сумеют накопить достаточно Очков Развития, конечно.
        Доподлинно неизвестно, по каким критериям Система отбирает будущих «игроков», но это точно не относится к обычным параметрам вроде Силы воли и Интеллекта. Некоторые считают, что этот отбор случаен, другие - что он основан на более тонких чертах личности, таких как дисциплина или амбициозность. А возможно, даже эзотерических, скажем, «личной силы» изначальной души или «степени осознанности». Среди людей число Искателей составляет около пяти процентов. Но по естественным причинам в крупных городах их намного больше, чем в поселках вроде нашего Теалоса. Некоторые расы почти целиком состоят из Искателей, например, тифлинги - краснокожие гуманоиды с рожками. Им с самого детства прививают строгий кодекс чести, на манер самурайского. Для других рас стать Искателем - большая удача. К таким относятся и гоблины - одни из наиболее глупых и беспринципных тварей среди всех разумных. Это тоже наводит на размышления.
        Мне повезло: Система признала меня «годным» еще при рождении. Но это огромная редкость. Знаю, многие дети, особенно из тех, кто постарше, из кожи вон лезут, чтобы добиться ее одобрения. Или, наоборот, боятся подобного исхода. Искатель - это чаще всего прямой билет в ряды армии. Не всем такое по душе.
        - Получено уникальное достижение «Малый дар». Вы можете выбрать любой навык из предложенного списка: «Магия пространства», «Магия гравитации», «Магия призыва».
        Да, перечень явно неслучайный. Одна сплошная магия. Похоже, без малого полсотни в Интеллекте не оставили мне иного выбора. Впрочем, один только этот список для меня сокровище. Самого знания достаточно, чтобы я начал думать, как получить контроль над этими стихиями. Судя по книгам, разновидностей магии здесь много: свет, вода, огонь, холод, металл, земля, воздух и исцеление. А вот те три, что предложила мне Система, в бестолковом школьном учебнике по магии даже не упоминаются. Лишь по косвенным намекам в прочих книгах понятно, что они существуют, но встречаются крайне редко. А тут сразу три! Кажется, я сорвал джек-пот. Или попросту обставил всех сверстников во всеобщей гонке вооружений. Да, я читер, простите, ребята, в этом поколении вам всем придется подвинуться.
        Кроме того, предложенные мне навыки сложно или невозможно получить естественным путем, вроде того трюка, что мы провернули с шарфом и электричеством. Похоже, для того чтобы получить контроль над стихией, нужно долго и тесно взаимодействовать с «сырой», природной силой. То есть я не могу попросить другого мага применить ко мне магию гравитации, чтобы ей быстренько научиться. Или пройти через чей-то портал, чтобы суметь их создавать. Подержать в руках посох молний и стать магом грома. Это было бы слишком легко. И теперь вот вам задачка: «повзаимодействуйте» с природной гравитационной аномалией. Или с настоящим разрывом пространства-времени. В домашних условиях, посреди средневековой деревушки. Что, слабО?
        Видимо, подобные способности появляются у людей исключительно в качестве даров Системы. Все навыки из моего списка довольно мощные, но, думаю, стоит подождать с выбором, пока я не соберу больше информации про здешнюю магию. А пока можно осваивать остальные стихии.
        Насколько я понимаю, сам Алтарь - это что-то вроде точки прямого доступа к Системе. Через него можно узнать все свои характеристики и достижения, распределить свободные Очки Развития. Правда, у меня для всего этого есть Немо. Но, кроме этого, через алтарь можно «купить» и что-нибудь новое, за все те же Очки Развития, конечно. Ради интереса я снова прикоснулся к посоху.
        - Обнаружено подключение. Желаете загрузить каталог услуг? - раздался голос Немо.
        Я мельком глянул на огромный список. Чего здесь только нет! Пакеты базовых квалификаций, вроде «свежевания» или «ювелирного дела». Можно загружать в мозг чужие знания? Ну да, раз я смог загрузить в себя целую прошлую жизнь, стоило ожидать чего-то подобного. Но, насколько я понимаю, здесь есть только те навыки, которые более-менее доступны в нашем мире. Нет, например, «криптографии» или «программирования». Правда, есть, то, что можно перевести как «инженер-конструктор», за пятьсот ОР, в десять раз дороже того же «кузнеца» или «столяра». Правда, чтобы его разблокировать, потребуется еще десяток других, более простых квалификаций. Итого аналог высшего образования обойдется в несколько тысяч ОР. Цена жизней пары дюжин человек. Чисто теоретически вместо учебы можно было бы просто устроить смертельный турнир между студентами: если сумел выжить, значит, автоматически становишься выпускником. Жестоко! А уж какими зловещими ассоциациями снова обрастает слово «доцент»…
        Не знаю, насколько такие пакеты знаний вообще полезны, но можно будет и попробовать разок, если найдется что-то действительно ценное. Правда, если речь идет об эквиваленте нескольких прочитанных книг, явно не стоит тратить на это драгоценные Очки Развития.
        Еще тут есть техники владения самым разным оружием, навыки парирования и ношения доспехов. Боевые способности вроде Рывка, позволяющие быстро бегать, метать снаряды, наносить более мощные удары и все в таком духе. Абсолютно все виды магии, включая пространство и гравитацию. Правда, цены на последние две заоблачные. Сотня тысяч Очков развития и выше - эквивалент трехсот лет чьих-то упорных тренировок, помноженных на один процент - мизерную долю опыта, которую Система дает тебе за каждое убийство. Даже не знаю, что сказать! Дорого. Очень дорого! Особенно если учесть, что расплачиваться в этом ужасном «магазине» можно лишь чужими жизнями.
        Свободных очков у меня сейчас совсем нет. За пару крыс, что я убил на чердаке, получил около 0,5 ОР. За волка можно получить около десятка, насколько я знаю, за гоблина или другого разумного - примерно сотню. Но за сто очков тут можно купить разве что «дровосека»… И к чему такие траты, если я могу просто взять топор и за пару дней сам всему научиться? Бред.
        Недостаточно просто купить навык, его еще нужно прокачивать. И честно говоря, когда мы с Немо сделали примерные прикидки, оказалось, что и тут Система накручивает свой процент. Тренироваться самому гораздо выгоднее, чем вкладывать очки! Правда, порой на это требуется совсем уж много времени. И про все эти тонкости даже в местных книгах - ни слова!
        Однако время от времени и от жадной Системы можно что-то получить. Когда ты открываешь новое достижение, навык или бонус дается тебе совершенно бесплатно. Правда, справочников со всеми известными достижениями я пока не встречал. Такие вещи наверняка держатся в секрете. Да и с точки зрения Системы это совсем даже не подарок, а инвестиция. Полученный навык тебе придется развивать, и после твоей смерти он вернется ей «с процентами».

* * *
        И вот пришла весна. Жизнь моя круто изменилась, причем сразу в нескольких направлениях. Из хороших новостей: теперь раз в неделю с нами будут заниматься «мастера» - местные умельцы, авантюристы и ремесленники. Ну как заниматься. Опять же черная, неблагодарная работа. От ученичества одно название. Но мастеров можно менять, если только они согласятся тебя обучать. Так дети знакомятся с тем, что представляют собой разные профессии. Просто подглядывая за рабочим процессом, уже можно выяснить немало полезного. На распределение учеников внезапно пришел мастер Брандоар, тот самый старик-затворник, местный специалист по магии, и заявил, что забирает меня к себе и точка. Мой «Бранд нью мастер»! Бранд-мастер, хе-хе. Эх, никто в этом мире не поймет моих шуточек. И откуда он узнал, что я балуюсь магией? Я вроде на людях ее не применяю. Магическую силу он чует, что ли? Надо выяснить. Надеюсь, у него нет мощной Оценки, а то мне конец. На серьезное обучение я особо и не рассчитываю, но у него в доме наверняка должны быть книги по магии! Эх, запустить бы свои цепкие ручонки в его библиотеку! Моя первая попытка
проникнуть в нее через сновидения потерпела фиаско. Но это вовсе не единственный способ попасть в дом. Как все удачно складывается! Мне ведь и десятка минут хватит на все про все. У меня же есть Немо, мой книжный монстр. «Мастер, не желаете ли, чтобы я убралась в доме?» «Мастер, не хотите отвлечься на пару минут, поговорить с друзьями, заварить чаю?» «Тут только я и ваши книги, что может пойти не так?» «Ах, мастер, нас еще и читать-то не учили». Ой, кажется, у меня потекла слюна.
        А теперь плохая новость. Не успел я порадоваться обретенной свободе и открывшимся передо мной перспективам магического мира, как меня отправили в школу. Прощай, воля вольная! Я и так почти всю свою прошлую жизнь только и делал, что учился. Сколько ж можно, пощады! Шесть годиков всего погулял. Из них четыре с половиной в полубессознательном состоянии. Все равно что летние каникулы: три раза моргнул - и снова сентябрь, здравствуй, школа! Правда, в этом мире учебный год начинается не осенью, а весной, да и длинных летних каникул здесь нет. Дети отдыхают трижды в год, но довольно долго - около месяца. Вполне достаточно, чтобы как следует развеяться и при этом не забыть все, чему их учили.
        Конечно, школой наши занятия можно назвать лишь с некоторой натяжкой. Больше это напоминает детский сад. Присматривают, чтобы не разбегались, не шкодили, и с младых ногтей приучают к принудительному неоплачиваемому рабскому труду. Садик строгого режима! Да, условия здесь разительно отличаются от моего старого уютного мира, где ребенок лет до двенадцати может не осознавать, что булки не растут на деревьях и для того чтобы жить, надо работать. А ведь еще сто лет назад у нас такого тоже не было. В шесть лет нужно было уметь и печку растопить, и обед приготовить, и вещи постирать. Кому-то пришлось бы с детства работать в поле, кому-то - кормить многочисленных животных, убирать навоз. Тут уж как карта ляжет.
        Мне крупно повезло, что я родился в семье учителей и меня почти не заставляли тяжело работать. Можно сказать, элита, интеллигенция! Но даже мне иногда приходится готовить обед или убирать, причем всю огромную школу! Дальше - больше, в двенадцать ты уже полноценный труженик, можешь начинать невесту себе подбирать. Ну или жениха… Будь добр, умей позаботиться о себе сам. Еще и за братьями-сестрами присмотри, потому что мать уже не справляется, а отец, вполне возможно, погиб на войне или просто весь день работает в поле как вол, чтобы вас всех прокормить.
        (Тоненьким голосом)
        «Папа, папа, почему коробки, которые ты подарил мне на совершеннолетие, совсем пустые?»
        (Грубым)
        «Собирай в них свои манатки и вали из моей хаты!»
        Что-то в таком роде… В общем, чую, мои сладкие деньки тоже подходят к концу. Ждут меня трудовые будни. А ведь я только-только начал развиваться, магию осваивать! Ох, чувствую, сбегу я от вас, изверги. Уйду в монастырь, обиженный богатырь, брошу учебу, пойду в лес, в чащобу, не терплю людей, легче жить среди зверей, буду маг - Маугли, гули - на угли, от магмы твари полегли. Немо, а ну дай-ка мне бит, зайка, у меня тут вдохновение, прояви терпение!
        А пока я сокрушался, строил планы побега и сочинял рэп, ко мне вразвалочку подошел крепкий бутуз, упитанный, пухлощекий - настоящий хомяк! А за ним еще парочка таких же - его подхалимов. Ну чего вам, смертные, не видите, дева в печали? Попадете под горячую руку, раздавлю же вас, как клопов!
        - Это ты Юла? Я Салан, ну, меня все знают. Мой папа тут самый главный. Колоче, я лешил, что лазлешу тебе быть моей невестой! Воть.
        Бутуз забавно развел пухлыми ручками и, видимо, заключив, что тема разговора исчерпана, а мнение мое никого не интересует, да и в принципе неважно, покосолапил дальше по своим делам. Подхалимы за его спиной виновато и с некоторой опаской зыркнули на меня и отправились следом за своим «бэби-боссом».
        А я так и стоял посреди класса с выражением Щелкунчика на лице, не зная, плакать мне или смеяться.
        Ох и попляшешь ты у меня, бутуз!
        Глава 8. Наставник
        Стою перед дверью учителя. Ручки уже немного дрожат. Операция «Книгоед» начинается. Не облажаться бы в первый день! Наконец выглянул хозяин - худощавый морщинистый старичок с густыми усами, крохотными бровями и лукавым взглядом. А еще этот забавный нос-картошка… И кого он мне напоминает? Ну точно, Эйнштейн! Только аккуратно уложенные волосы несколько сбивают с толку.
        - Добрый день, наставник Э… Брандоар!
        Тьфу ты, чуть не оговорился!
        - А, это ты, Юла? Гм-гм. Проходи. То есть тебя ведь зовут… Ох, во имя богов, как же… Киара, ведь так?
        - Да, учитель.
        Голос у него сиплый и хрипловатый, но вполне приятный, даже добродушный. А еще он постоянно слегка покашливает, будто горло прочищает, что поначалу немного раздражает.
        - Эх, все-таки старость берет свое! А ведь раньше я никогда не жаловался на память. Ты уж прости, прозвища слишком часто становятся вторыми именами. Можешь называть меня Бранд. Не люблю свое полное имя. Слишком официальное… Напоминает армию. Будто сам генерал Роэль тебя на доклад вызывает. «Есть, господин грандмастер, так точно, господин грандмастер!» Тьфу!
        Он выпрямился по стойке смирно, изображая местный аналог воинской чести: левая рука сжата в кулак и приставлена к груди, а правая вытянута назад и обозначает клинок, голова высоко поднята, а в глазах - щенячья преданность отечеству. Честно говоря, в его исполнении эта бравада выглядела даже комично. Я улыбнулся. А ведь хороший старикан, веселый! Хотя обычно весь такой грозный, серьезный, чуть ли не молнии мечет из-под своих седых бровей.
        - Спасибо. Зовите меня Юла, я привыкла уже. К тому же это прозвище я, можно сказать, сама и придумала.
        - Ах вот как, так оно что-то значит? Я, признаться, не силен в этих ваших молодежных словечках… Может, просветишь старика?
        - Наверное, проще всего будет показать. Это займет всего пару минут. У вас найдется листок бумаги и спичка? И еще какая-нибудь нитка?
        Мастер был явно заинтригован таким поворотом.
        - Спички? У меня их нет, к сожалению. А магический огонь тебе не подойдет?
        - А, простите, я не подумала. Тогда сойдет любая тонкая щепка или веточка. Но она должна быть ровной и прочной.
        Учитель привел меня в небольшую комнату, которая выполняла функцию его лаборатории. Здесь царил творческий беспорядок. По углам стояло несколько незнакомых мне приспособлений и станков. На стеллажах разложены склянки с высушенными растениями, разноцветные кристаллы, слитки металлов, множество стеклянных трубок и колб. Имелся даже небольшой шкаф с прозрачной стенкой и характерными отверстиями для рук. Вытяжная вентиляция? По центру стоял огромный стол, заваленный книгами, инструментами и с явными следами каких-то незавершенных опытов.
        Старик пошарил по полкам, собирая мой нехитрый «заказ». Если судить по внешности, то ему уже явно за семьдесят. Хотя вполне возможно, он даже старше - говорят, могущественные маги живут дольше простых людей. Думаю, все дело в магии Исцеления. По слухам, он лишь недавно ушел в отставку и хотел простой спокойной жизни вдали от бурлящих событиями городов. А потому вернулся в свой родной поселок. Наверное, я даже прихожусь ему каким-нибудь пра-правнучатым племянником… племянницей, но помнят об этом родстве разве что старые учетные книги в сельской ратуше.
        Занимался он лишь обучением новичков, видимо, чтобы скрасить свою «пенсионную» жизнь, да и попросту не заржаветь от старости. Говорят, что он сказочный богач, хотя по виду этого совсем не скажешь. Невысокий и тощий, но крепкий с виду старичок. Лицо добродушное, в светло-голубых глазах читается стальная воля и недюжинный интеллект. Что, впрочем, совершенно естественно для мага. Это же наши хлеб и соль. А еще там горит огонек озорства. Ну если так, с этим дедом мы найдем общий язык!
        Вскоре я получил все необходимое и на скорую руку смастерил самодельный волчок - любимую игрушку местных детишек.
        - Ну вот, это и есть юла. Игрушка такая. Смотрите.
        Я потянул за нитку, раскручивая волчок. Линии, которые я нарисовал на бумаге, слились в незатейливый узор. Бранд следил за моими действиями с нескрываемым интересом.
        - Ну надо же! Это ведь гироскоп! Сама придумала? Я видел такие штуки в учебниках - они помогают сложным механизмам держать равновесие. А из тебя вышел бы неплохой инженер!
        Я пожал плечами.
        - Ну, для нас это просто забавная игрушка. Да и получилась она у меня случайно. Всем понравилось, и мы назвали ее «юла». А потом прозвище как-то прилипло ко мне - вот и вся история.
        - Очень интересно!
        Он произнес это с таким энтузиазмом, что я невольно обернулся. Странно, но дедуля, похоже, действительно был в восторге. Хотя с чего бы? Ну правда, я же не кроликов тут из шляпы вытаскиваю! Подбадривает меня? Ну вот, начинается. У всех взрослых одно и то же! Я устало потер переносицу и глянул на него с упреком.
        - Вы серьезно? Или говорите так только потому, что я маленькая? Думаете, я не ПОНИМАЮ?
        - Нет, что ты, что ты, я совсем не это имел в виду! - засуетился мастер. - Дело совсем в другом, - он хитро улыбнулся и продолжил уже совсем другим, заговорщицким тоном: - Ты знаешь, обычно по первой встрече с учеником можно многое сказать о том, что он собой представляет и как сложатся наши с ним дальнейшие отношения. Хорошо он соображает или туго, ленив или усерден, послушен или своенравен. Иногда приходится даже отказываться от ученика, если сразу видно, что мы не поладим. Но на моей памяти ты первая, кто прямо с порога принялся учить чему-то новому меня самого. Пусть даже это и простая детская игрушка. Вот честно говоря, даже не знаю, чего теперь от тебя ждать! Но, видимо, заскучать ты мне не дашь! - расхохотался старик.
        Ну надо же какая изысканная лесть! Аж на душе потеплело. Я надеюсь, ты не выдумал ее прямо сейчас, чтобы прикрыть свою оплошность, дедуля? Имей в виду, второй раз я на подобное не куплюсь! Но конечно же, вслух я этого не произнес, а сказал только:
        - Спасибо, учитель! Ну так что прикажете? Может, мне для начала прибраться в доме? Вымыть пол?
        Я бросил выразительный взгляд на беспорядок, царивший на его рабочем столе.
        - Ох, да нет, что ты, я делаю уборку с помощью магии, нет нужды беспокоиться о мелочах.
        С этими словами старик вытянул руку в сторону стола, и разбросанные повсюду инструменты стали стремительно разлетаться по предназначенным им местам на полках и стеллажах. Через несколько секунд от былого беспорядка не осталось и следа. Силен! И хоть говорил он совершенно серьезно, но я заметил в его глазах озорной огонек. Хьюстон, у нас проблемы! Этот старичок хитер как дюжина лисиц. Не думаю, что он позволит нам слоняться по дому без присмотра. Тем более лезть в книги, в которые нам не следует лезть. Ладно, придется импровизировать.
        - Хм, кажется, я знаю, о чем ты думаешь, малышка, - продолжил он.
        На секунду я похолодел от страха. Тут есть магия телепатии? Меня раскрыли? Караул!
        - Ты думаешь: «Этот старик не собирается меня учить, я буду заниматься черным неблагодарным трудом, а взамен получу только туманные намеки на то, что когда-нибудь, если я буду усердна и вежлива, он покажет мне парочку трюков».
        Я смог только виновато опустить голову. И правда, мысли мои читает. Хоть и не совсем так, как я сперва решил.
        - Имей в виду, я обещал взять тебя в ученицы еще три года назад. А старик Бранд свое слово держит. Ты, может, этого уже не помнишь - пожар на празднике урожая у вас в школе? Когда ты «съела» весь огонь в горящем доме. Говорят, даже у некоторых соседей свечи погасли сами по себе.
        А-а-а, точно, что-то такое припоминаю. Это же маленькая Юла пыталась «спасти огонь от злой решетки». Боги, стыдоба-то какая! Будто родители снова показывают гостям твои полуголые детские фотографии. Как же низко я пал… Но чтобы весь дом? Такого я не помню. Может, это просто слухи? Люди любят выдумывать разные небылицы.
        - Немногие дети могут колдовать, едва встав на ноги. Даже если Система признает их «своими» с рождения. Ты помнишь, что тебе говорил Голос мира? У тебя должен быть особый навык.
        - «Маг-самоучка»? Да, я помню тот случай, учитель, у меня есть такой навык.
        - Ну вот. А ты говоришь, полы мыть. Ты ведь Искатель с рождения, тебе учиться надо! Дай-ка я на тебя погляжу.
        Я напрягся.
        - К сожалению, всех твоих способностей я увидеть не смогу, но магическую силу оценить должен. И не бойся, секретов твоих никому не открою. Ты же моя ученица! Знаю, знаю, ты уже достаточно умна, но скрываешь это. Это сразу бросается в глаза. Я ведь и сам такой был! Магов все недолюбливают. А еще хуже приходится всяким талантливым выскочкам. Так что ты все правильно делаешь. Вот тебе первый урок. И самый важный. Силой своей зря не хвастайся! Пусть лучше враг тебя недооценивает. Всегда держи два-три козыря в рукаве, в бою хитрость важнее грубой силы.
        Ты решил всю свою науку выложить мне на блюдечке за один урок? Помедленней, я записываю!
        - Ты с огнем уже умеешь управляться? - поинтересовался он. - Сейчас покажу тебе простенький прием.
        И Бранд принялся объяснять мне, как управлять Маной, чтобы создать «Сгусток огня». Ну, это мы уже умеем, придется делать вид, что интересно. Но все равно он ведь меня реально учит, на первом же занятии, никакого подметания полов, никакого мытья посуды! По меркам этого мира просто поразительно. Я ведь тут наслушался уже разных историй. Ладно, не буду усложнять себе жизнь.
        - Учитель, простите, но… И «Чувство маны», и «Управление маной» у меня давно развиты до максимума. Я умею все это делать, правда!
        - Ого, так значит, ты уже сама во всем разобралась! Вот и отлично, этот шаг мы смело можем пропустить, - кажется, Бранд действительно почти не удивился. Может, я зря притворяюсь? Ладно, не стоит спешить, понаблюдаю за ним немного, а уже потом решу, какую часть правды ему можно доверить.
        - Ты знаешь, есть один простой способ измерить свою магическую силу без использования Оценки или Алтаря, - продолжил мастер.
        А вот это я бы послушал! В мире немало умных людей, особенно магов. Наверняка есть много способов обходить ограничения Системы, вроде моего трюка с шерстяным шарфом. Старик привел меня в полуподвальное помещение, похожее одновременно на тир и склад. Здесь пахло гарью и какими-то химикатами.
        - Смотри, это мишень из твердого металла, который, впрочем, легко станет жидким от твоей Магии огня. А вот этот циферблат под ним - весы. Бросай огненные сгустки в мишень, пока всю ману не истратишь. Заклинания расплавят металл, он потечет на весы, и мы узнаем объем твоей энергии, хоть и весьма примерно. А по ней можно вычислить и твой Интеллект.
        Ну ничего себе, IQ-тест! Это же калориметр? Гениально! Мне бы и самому давно стоило придумать что-то этакое. Просто благодаря Немо у меня нет никакой нужды в таких измерениях. Хотя сама идея вполне может пригодиться мне в будущем. Реальная наука в мире магии!
        Запас маны у меня около шестисот единиц, а в один заряд я могу вложить до двадцати - кажется, это зависит от Воли. Так что должно хватить на тридцать зарядов. Надо бы следить за реакцией Бранда, я ведь не знаю его ожиданий. Не переборщить бы! А то старика на радостях еще удар хватит…
        Я робко бросил первый снаряд. На всякий случай вполсилы. Старик добродушно заулыбался и сделал подбадривающий жест: мол, давай, не стесняйся. И, во славу науки, я принялся швырять заряды уже на всю катушку, время от времени поглядывая в сторону наставника. К десятому броску его брови стали медленно ползти вверх. После пятнадцатого он начал нервничать и явно что-то напряженно обдумывал. К двадцатому его глаза округлились, а челюсть непроизвольно поползла вниз. Наверное, такое выражение совсем недавно было у меня, когда шестилетний карапуз
        мне, взрослому мужику, делал предложение руки и сердца. Я счел за лучшее остановиться. Все, хватит, а то дело уже пахнет керосином. Он же сам мне недавно говорил: надо скрывать свою силу.
        Мастер Бранд наконец опомнился и поспешно предложил:
        - Ты, наверное, очень устала? Давай вернемся в гостиную, присядем… Ты уж прости старого дурака, дорогая, я так удивился, что перестал вести счет времени. Но тут и так все ясно. Скажи, дорогая, у тебя все в порядке дома, тебя никто не обижает? Родители, старшие дети?
        - Нет. С чего бы вдруг? У меня хорошие родители! Добрые! Да и в школе все хорошо, я со всеми дружу, даже со старшеклассниками!
        - Меня удивил не только большой объем твоей маны, но и время, за которое ты смогла ее всю использовать. С тобой в раннем детстве не происходило ничего ужасного? Может, тебе угрожала какая-то опасность?
        - Ничего такого! Вполне спокойное детство! Насколько я могу судить. Но мне говорили, что роды были трудные.
        - Да? И все равно это не объясняет… Видишь ли, для ребенка у тебя очень высокий уровень Воли. Вдвое выше нормы, как минимум. А повысить ее не так-то просто, даже взрослому. В наши дни уже запрещено так тренировать детей, это карается законом!
        Мастер сделал паузу, сверля меня взглядом. Но я и правда ничего специально не делал для прокачки Воли. Разве что эксперименты с Магией молнии были немного… болезненными. Возможно, дело в том, что я уже взрослый и много тренируюсь, невзирая на усталость.
        - Ну да ладно, оставим пока эту тему, - махнул рукой Бранд, не дождавшись от меня никаких пояснений.
        Вот засада! Все-таки я прокололся! Еще и родителей подставил… Надо было думать не только об уровне Интеллекта, но и про Волю. Но опять же, я пока понятия не имею, что тут норма, а что аномалия. Кажется, у большинства детей Воля так и остается почти на уровне новорожденного. Если только над ними не… издеваются? То есть надо проходить через какие-то ужасные испытания? Мне уже жаль детей, которых родители с младенчества готовят к роли мага. Хоть мастер и говорил, что это запрещено, но все мы знаем, как это бывает!
        - Ты не слышала Голос мира, может, у тебя есть какие-то достижения, повышающие запас Маны?
        Есть одно, повышающее Интеллект, но оно очень громко кричит: «Привет, я пришел из иного мира и перерождаюсь уже во второй раз!» Так что - нет. Нет у меня никаких достижений! Я отрицательно помотал головой.
        - К сожалению, нет, мастер. А вы знаете, как их можно получить?
        - О, сразу быка за рога, да? Если бы все было так просто! - рассмеялся старик. - Это уникальные навыки, в твоем возрасте их можно получить только в качестве Дара, да и то если сильно повезет. Либо когда в рунах хорошо освоишься, там тоже есть одно полезное достижение. Но существует немало трюков, которые позволяют накапливать ману в специальных предметах и кристаллах. Зелья маны опять же. Еще можно почерпнуть силу из природных источников энергии, таких как огонь, например. Из воды или ветра тоже можно кое-что добыть, но совсем немного. Вот если поблизости будет проходить смерч или начнется буря, тогда из воздуха тоже можно черпать силу.
        Он призадумался.
        - Ты прости меня, дитя, я тебя все же сильно недооценил. Мне больше не следует говорить с тобой как с ребенком. Твоя магическая сила на уровне послушника, а значит, и Интеллект такой же.
        - Ничего, я давно к этому привыкла, - отмахнулся я.
        - Во-первых, ты должна знать, что это обычная проблема для детей, которые рано учатся магии. Умом вы быстро взрослеете, а тело все еще детское. Если старшие будут тебя ущемлять, напоминай им, что ты моя ученица. Есть неплохой шанс, что они поймут и опомнятся. Ну а если и это не сработает, обращайся ко мне, не стесняйся. Ничего, все мы через это прошли. Ты просто совсем уж мелкая для своего уровня. Подрастешь - станет легче, обещаю.
        - Спасибо за вашу заботу, мастер! - я поклонился.
        - Да, есть еще один важный навык, которому тебе следует научиться как можно раньше. Ты знаешь, что тренироваться можно не только наяву?
        Он сделал драматическую паузу. Хочет меня удивить? Мой навык сновидца уже на седьмом уровне. Еще год, и я прокачаю его до «капа». Но выходит, я не один пользуюсь этой полезной лазейкой для увеличения времени тренировок. Ну, я и не питал особых надежд на свою уникальность в этом плане. Сны снятся всем. Глупо было бы считать, что местные пребывают в блаженном неведении на сей счет.
        - Вы, наверное, говорите о сновидениях, мастер?
        Кажется, я не оправдал его ожиданий. Может, мне следовало все же немного поломать комедию?
        - О-о-о, я вижу, ты уже в курсе. Ну да, учитывая твои способности… Скажи-ка, а не ты ли ломилась ко мне в дом пару лет назад через сновидение?
        Я понурил голову. Пойман с поличным. Попытка взлома с проникновением. Надеюсь, мастер будет достаточно благосклонен.
        - Простите, мастер, я не хотела вас потревожить.
        Ну да, только в книжках порыться, никакого лишнего беспокойства!
        - Что ж, это многое объясняет. Полагаю, рассказывать тебе, чем это умение может быть полезно для мага, тоже совершенно бесполезно?
        Я кивнул. И почему я чувствую себя виноватым? Причем даже не за неудавшееся вторжение, а за излишнюю прыткость. Это же должно быть хорошим показателем, разве нет?
        - Ты знаешь, у меня начинает создаваться впечатление, что я напрасно взялся тебя учить…
        Чего?! Это вы о чем, мастер? Я вопросительно задрал брови.
        - Похоже, что первый урок был для тебя почти полностью бесполезен!
        Он радостно рассмеялся. Ф-фух, пронесло! Так это был комплимент? А я, дурак, зря напрягался.
        - Ну, чем еще ты удивишь меня сегодня, дитя? Я уже готов ко всему!
        Ну, раз уж мы принялись открывать все карты, делать нечего - сам напросился.
        - Вы не научите меня пользоваться еще и этой магией?
        Я растопырил ладонь и показал свой «коронный» фокус - искры, бьющие в воздух из всех пяти пальцев. Учитель всполошился, подскочил ко мне, осматривая мои руки и осыпая вопросами.
        - Как это случилось? Когда тебя ударила молния? Ты не ранена? Шрамы остались? Погоди, у меня где-то есть хорошее зелье для заживления ран! Ты хоть родителям про это рассказала?
        Он засуетился и бросился рыться в ящиках своего стола. Какой все-таки заботливый дедуля!
        Когда я в красках рассказал ему историю о том, как я учился Магии молний, он смеялся до слез.
        - Ха-ха-ха, так вот почему по селу бродили облезлые собаки! А я все голову ломал, думал, что за эпидемия у них такая? Даже лекаря нашего спрашивал. Мало ли какая зараза в деревне завелась. А вот теперь понятно, какая… Ох, прости! Я не это имел в виду!
        И мы оба снова рассмеялись.
        - Напишу письмо этой старой вертихвостке из Академии. Пусть выбрасывает свой агрегат. У них там машина стоит, высокая, как мельница, представляешь, молнии создает! Огромные такие, мощные! Послушники ее боятся, как тебя твои собаки.
        Он пантомимой изобразил студента, что с видимой опаской хватается за электроды этой ужасной машины и дрожит, будто Трус из старой доброй «Кавказской пленницы», которого силой удерживают на дороге Балбес и Бывалый. А потом несколько секунд трясется в конвульсиях, как неудачливый грабитель из «Один дома». Серьезно, дедуля, да у тебя талант! Мем за мемом выдаешь, причем безо всякого Интернета! И на закуску - обледеневшее лицо старины Джека Николсона из «Сияния».
        Посмеявшись от души, я все-таки решился задать чуть более личный вопрос.
        - Скажите, мастер, вы ведь веселый и добродушный человек. Почему же у нас все считают вас… эм-м…
        - Черствым заплесневелым сухарем? - он и бровью не повел.
        - Ну-у, да, что-то вроде, - я неловко рассмеялся. - И со взрослыми вы себя ведете… совсем не так дружелюбно!
        Наставник задумался.
        - Когда я был совсем молодым, вот как ты сейчас, тоже мечтал о том, что стану взрослым серьезным магом, что меня будут бояться и уважать. Но прошло время, и ты знаешь, я так скучаю по старым временам! Тогда, в детстве, я мог вести себя как угодно, быть кем угодно, - он печально вздохнул. - Взрослые не имеют такой свободы. Вот ты можешь представить, чтобы я полез загорать на крышу своего дома? Или прыгал вместе с вами в реку «бомбочкой»? Или бегал, как ты, по двору за собаками со щеткой в руках? И как ты думаешь, что после этого скажут люди?
        Я расхохотался, мысленно представляя себе все эти картины. Да, ничего хорошего после таких выкрутасов его не ждало бы… Бранд тем временем продолжил, забавно копируя голоса и интонации некоторых хорошо знакомых мне местных обывателей, любящих совать свой нос в чужие дела:
        - «Ц-ц-ц! Похоже, наш мастер Бранд сошел с ума. Куда катится мир?!» - «Воу, воу, кто-нибудь утихомирьте этого старикана, кажется, у него поехала КРЫША, ха-ха-ха!» - «Господин Аргус, а вам не кажется, что нам следует срочно выписать из столицы толкового знахаря?» - «Да-да, и бригаду силовиков, чтобы они сумели его поймать!» - «Право, господа, подумайте головой - а переживет ли наш мирный поселок такое лечение? Не лучше ли нам просто смириться с его невинными выходками?» - «Невинными?! Да у меня по двору бродит ГОЛАЯкоза!»
        Честное слово, давненько я так не ржал. Надо отдать старику должное, он неплохой комедиант! Наконец, когда я вдоволь посмеялся и вылез, так сказать, «из-под стола», Бранд продолжил уже чуть более тихим и серьезным тоном:
        - Не то чтобы я всерьез переживал из-за мнения всех этих стервятников. Но ведь я заслуженный ветеран, великий маг, авантюрист золотого ранга. Вести себя как-то «не так» - значит уронить еще и честь моих боевых товарищей, авторитет Академии магии, Гильдии авантюристов и вообще всех Искателей приключений. И кем я буду после этого? - он сделал небольшую паузу, давая мне переварить сказанное. - Так что, как видишь, почет и уважение дорого обходятся нам, взрослым. Положа руку на сердце, многие с радостью променяли бы их на вашу свободу, но увы, обратной дороги нет.
        - Но почему тогда вы… - я так и не закончил вопрос, повисший в воздухе.
        - Веду себя нормально с тобой? Ну ты что, никто же не заставляет меня всерьез СТАТЬэтим самым «черствым сухарем», - он хитро улыбнулся и заговорщицки подмигнул мне.
        Ну старик, ну ты даешь! Честное слово, прям мурашки по коже от твоих стендапов! Выходит, и Гэндальфам не слишком сладко живется! Все, больше не буду так париться по поводу своего «низкого роста», обещаю! Ну и правда, у каждого возраста свои преимущества. А некоторые неудобства - что ж, их вполне можно пережить.
        Глава 9. Маг-профи
        Расставались мы уже фактически приятелями. Наставник сказал, что поможет мне с разными видами магии и заклинаниями. А самое главное, пообещал устроить так, чтобы вместо тупых и бессмысленных отработок в школе я чаще ходил на занятия к нему. У меня останутся только самые важные уроки: грамота, рукоделие и прочее в таком роде. Читать я уже умею, а вот писать еще как-то не приходилось - нужды не было.
        Напоследок я решил посоветоваться с мастером по поводу выбора Дара. Но не успел я произнести слово «пространство», как старик прервал меня резким жестом и принялся колдовать: топнул каблуком, отчего по полу пробежала мелкая рябь, активировал какой-то искрящийся артефакт и напоследок создал плотную воздушную волну, от которой у меня на секунду заложило уши. Лишь после этого он расслабился и снова сел рядом.
        - Тебе следовало предупредить меня, что этот разговор секретный. Такие вещи не стоит доверять чужим ушам, знаешь ли! К счастью, нас никто не подслушивал.
        - Да кому это вообще может быть интересно в нашем захолустье?
        Бранд пожал плечами.
        - Может, ты и права. Все-таки мы не в столице. Но я предпочитаю никогда не надеяться на авось в таких вопросах.
        - Неужели все настолько страшно? Но вы же мне все расскажете, да? Такие вещи о себе я просто обязана знать! Честное слово, я не проговорюсь и не наделаю глупостей! Вы же сами сказали, что я умна не по годам.
        Старый маг долго и напряженно думал. Ворчал что-то про не в меру прыткую молодежь. Потом принялся рассказывать. По его словам, получить Магию призыва дорого и сложно, но возможно. А вот Магии гравитации и пространства невозможно научиться в принципе. Иногда они встречаются среди Даров. Первая чем-то напоминает телекинез и позволяет управлять любыми предметами, независимо от их природы. Вторая вообще позволяет сворачивать пространство, хранить вещи в его складках, создавать порталы и телепортироваться. Оба навыка жутко читерские, и людей, владеющих ими, можно пересчитать по пальцам. Их прибирают к рукам либо власти, либо армия. Свободной жизнью они не живут.
        - Имей в виду, такие способности не даются кому попало. Система очень высоко оценила твой потенциал. Магия пространства - ну надо же! Я думал, что нашел самородок, но оказалось, что это бриллиант! Только не смей зазнаваться! Все это значит, что трудиться придется вдвое усерднее!
        - Постараюсь оправдать ваши ожидания, мастер! - я вежливо поклонился.
        Да, наверное, не стоило сразу рассказывать ему так много. Но ничего не поделаешь, других способов узнать хоть что-нибудь у меня пока нет. Я даже не знаю, какие из моих тайн опасны, а какие нет. К примеру, высокую Силу воли я совсем не считал чем-то необычным, хотя оказывается, здесь это довольно щепетильный вопрос! А список доступных мне Даров и вовсе лучше было бы хранить в секрете.
        - Теперь ты официально моя ученица, - сказал учитель на прощание. - Помни, если у тебя возникнут затруднения, не стесняйся обращаться ко мне за помощью.
        - Спасибо вам за все, мастер Бранд! - я почтительно поклонился.
        Вот и закончился мой первый урок магии. Учитель проводил меня к выходу, но возле самой двери смущенно добавил:
        - Обычно мне положено выдать учебные книги, только вот ты еще не умеешь читать… Но картинки ты разглядывать можешь, так ведь? Вот, держи. Эта книга не для детей, но зато в ней есть иллюстрации. Постарайся выучить все узоры в этой книжке. В будущем они нам очень пригодятся.
        И оставил меня на пороге с книгой в руках. Книгой! По магии! Не детской! Дрожащими руками я перевернул толстую страницу обложки. И нервно рассмеялся. Руны! Те самые узоры-команды для управления магией. Принципы плетения заклинаний. Создание ловушек и артефактов. Магическая схемотехника. Хе-хе. Мастер, вы понимаете, что только что дали пироману огромную разноцветную коробку с фейерверками? Нет, хуже, ящик со взрывчаткой. «Картинки посмотри», хе-хе-хе! Да что с этими взрослыми?
        Ох, не спалить бы дом…

* * *
        Руна малого заряда, руна ускорителя, руна огня, запуск!
        - Получено заклинание «Огненная стрела».
        Это было простое и быстрое заклинание. Но и урон от него совсем маленький. А вот если использовать большой накопитель, тогда получится более мощный «Огненный шар». Та-а-ак, попробуем добавить еще вот эту соблазнительную руну взрыва.
        - Получено заклинание «Огненная бомба».
        (См. подробности в Приложении).
        В ржавой сковородке, служившей мне до сих пор мишенью, образовалась большая дыра. Круто! Но громко. Хоть я и вложил в заклинание совсем крошечный заряд маны. Снаружи послышались шаги: кто-то решил подняться на чердак и проверить, в чем дело. Я набросил на жертву своих тестов какую-то тряпку и быстро спрятался. Шаги тяжелые - это точно кто-то из взрослых! Мой нежданный гость потоптался на чердаке и, не найдя причины шума, ушел. Да, со взрывами лучше здесь больше не экспериментировать. Плюс мне нужна новая мишень. И желательно, более уединенное место для занятий.
        Но эта книга - просто огонь! Я так не веселился со времен шарфика. Оказывается, если знаешь, что делать, то магия вполне проста и понятна. В книге полно рун - своего рода командных символов для запуска разных типов магии. Вытягиваешь руку, мысленно рисуешь руну, заряжаешь ее своей маной - и готово! Да, на это уходит чуть побольше времени, но и результат гораздо лучше, чем от «сырой» детской магии. И скорость снаряда, и урон на совершенно другом уровне. Механика колдовства тоже донельзя удобна. Чем-то напоминает создание электрических схем. Кнопка, батарейка, лампочка - соединяешь в цепь - и вот тебе фонарик! Я ожидал всякой мистической чепухи, а получил вполне осмысленную, почти техническую систему. А еще огромный простор для экспериментов и фантазии. Мое магическое «Лего»!
        Кроме стихийных рун, в книге было множество вспомогательных. Например, что-то вроде «датчиков», улавливающих шум, свет, давление, движение. Очевидно, для создания ловушек. Плюс полноценный набор переключателей. От самых простых, вроде логических «и», «или», «не», которых мне так не хватало сразу после рождения, до более сложных, вроде циклов, условных операторов и даже «подпрограмм». Объектно-ориентированное программирование здесь, видимо, еще не изобрели (либо просто учебник недостаточно продвинутый). Но нам с Немо не составит труда исправить это недоразумение. Теперь понятно, как устроены ее «процессоры»! Это настоящая магическая вычислительная система! Сам бы такую сделал, будь у меня достаточно времени и опыта. Правда, настолько полноценный ИИ я бы создать не сумел… Теперь мне даже интересно, как она внутри устроена, жаль, узнать это пока невозможно.
        Если нарисовать руны на земле и настроить их на активацию по движению, то получится ловушка. В отличие от обычных заклинаний, ловушка не имеет ограничений по количеству маны, и с ее помощью можно нанести огромный урон. Просто упаковать рунами-батарейками по самое не могу. В руке такую бомбу удерживать - никакой Силы воли не хватит, а в камне - пожалуйста. Но, чем сильнее заряд, тем ловушка крупнее и заметнее. Люди с хорошим чутьем маны вполне могут ее обнаружить, и все усилия будут напрасными. К тому же ловушки быстро рассеиваются - всего за пару часов. Так что использовать их как накопитель - дурная затея.
        Вот и вся «кухня»! А я весь в предвкушении того, что на ней можно приготовить. Правда, сейчас большая часть рун для меня недоступна. Я могу пользоваться лишь огнем, молнией и исцелением. Так что моя главная задача - освоить как можно больше разных стихий. Хотя бы потому, что в детстве все дается гораздо легче. Для взрослых магов это куда более долгий и болезненный процесс. Под множественные удары молнии, например, мне бы не хотелось попадать.
        Магии исцеления в книге был посвящен целый раздел. Во-первых, я получил нормальное заклинание лечения, и теперь мне не придется часами «дуть» на свои раны, чтобы привести Здоровье в порядок. Плюс множество заклинаний поддержки. «Сила быка», «Медвежье здоровье», «Мудрость совы», «Железная воля», «Кошачья ловкость» - полный набор, привет, Dungeons & Dragons! Прибавка параметров от них небольшая, всего десять единиц, да и действуют они недолго, все-таки в Магии исцеления я пока не слишком силен. Но свою когорту слабачков-карапузов я могу легко сделать почти вдвое сильнее. Да и у меня самого имеются слабые стороны. Вот по Силе, например, я от них недалеко ушел.
        Немного поколдовав со схемами, тем же путем мы получили еще «Шаровую молнию». Аналога взрыва для электричества не существовало. Ну или просто в книге его не указали. Не было там и никаких упоминаний о конструкции порталов или хоть чего-то, связанного с пространством. Духовная, Пространственная магия и Магия гравитации - про них вообще ни слова… Эх, придется по старинке разбираться!
        Настало время самого крепкого «орешка». Пространственная магия, я выбираю тебя!
        - Подтверждаю активацию достижения «Малый дар». Получена Магия пространства.
        Так, ну и что теперь? Нужных заклинаний у меня нет, но, если подумать, я мог управляться с огнем и молнией безо всяких там рун. Может и с порталами получится? Я сосредоточился на элементе пространства и попробовал направить ману в указательный палец. Вокруг кончика пальца закружилось прозрачное марево. Что-то есть, реагирует! По аналогии с огнем, я метнул сгусток маны вперед и смотрел во все глаза. Конечно, мана прозрачна, но по легкому мареву, что она оставляет за собой, ее вполне можно заметить. Особенно на просвет. Примерно на расстоянии метра сгусток исчез, пространство исказилось и пошло волнами, будто камешек бросили в воду, а потом все потухло. Облом? Но тут раздался голос Немо:
        - Изучено заклинание «Пространственный якорь».
        Я вздрогнул от неожиданности. Это же «якорь», ну конечно! Получается, я создал отметку в пространстве! По идее, это и есть простейшее умение моей новой магии. Теперь остается только попробовать концентрировать магию в одной точке. Вот это может быть опасно. Я вспомнил, как у меня в руке взорвался шар огня. А ведь последствия от разрыва пространства могут быть еще ужаснее! Я вытянул руку и начал осторожно собирать ману на максимальном расстоянии от ладони. Даже съежился от напряжения. Мана плавно растеклась в пространстве, и передо мной развернулось небольшое плоское зеркало, размером с тарелку. Что за ерунда? Я зеркало не заказывал! Хотя стоп. Это же я сам себя вижу через дыру в пространстве! Обратная сторона портала открылась чуть сбоку, как раз там, где я оставил метку-якорь. Повертев головой вправо и влево, я убедился, что могу смотреть в разные стороны через это «окошко».
        Просовывать туда руку я не посмел - вытащил из груды мусора обломок старого веника и метнулся к порталу. Как же это странно выглядит, просто мозг наизнанку выворачивается! Кто пробовал игры серии Portal, меня поймет. Особенно когда два портала стоят рядом. Ты идешь прямо, но в портале все вывернуто на сто восемьдесят градусов, так что ты оказываешься в том же самом месте, но смотришь уже назад. Голову сломать можно! Мой импровизированный «научный зонд» успешно прошел через портал и появился с другой стороны. Неплохо, и правда работает! Не успел я порадоваться результату, как запас маны в портале иссяк и в моей руке осталась половина метелки с абсолютно плоским срезом. А обратная сторона веника посыпалась к моим ногам ворохом аккуратно отрубленных веточек. Прямо под «якорем». Как говорится, здесь могла быть ваша… Сами выберите, какую часть тела вам не слишком жалко потерять. Опасно! Хорошо еще, что я в последний момент веник взял. Да, в этом мире стоять на пороге - дурная примета, и теперь я понимаю почему. Бр-р-р, аж мороз по коже! Э-э нет, с этой магией шутки плохи. «Туда» я ни ногой! Ни рукой,
ни тем более целиком. Да и не влез бы я в такое маленькое окошко, при всем желании. И вообще, у меня до сих пор перед глазами этот гладкий, полированный срез. Так и вижу на месте веника свою руку. За секунду до… Темный экран и титры: «Directed by Robert B. Weide». Та-та-та-та, та-да!
        С другой стороны, можно оставить точку привязки прямо тут и закидывать через портал разные полезные вещи. Это еще не вполне «инвентарь», работает только в одну сторону, но тоже неплохо. Жаль, что размер портала очень сильно ограничен. Но для небольших предметов вполне сойдет. Видимо, пока я не раздобуду нормальные, «надежные» руны пространства, доставать что-либо из этих порталов не стоит. Разве что палкой. А что? Можно приспособить какую-нибудь палку-хваталку при большой нужде…
        Я метнулся вниз, забрался в подвал - как можно дальше от своей точки привязки. Быстренько создал второй портал и забросил в него оставшуюся половину своего импровизированного зонда. Вернулся на чердак. Вторая половинка уже лежала на земле рядом с первой. Шикарно! Дальность действия, конечно, придется выяснять методом проб и ошибок. Может, и за пределы города надо будет для этого выбраться. Но нужно проверить еще кое-что. Я попробовал создать еще один якорь в противоположном углу. Мои опасения подтвердились: теперь портал открылся уже в новом месте. Ну что же, знание - сила. Видимо, я пока не могу перемещать вещи куда угодно, а только по координатам самой последней точки привязки.
        Обидно, конечно, что у меня нет «нормальных» пространственных рун. И не факт, что их легко будет найти. Вполне возможно, что это тайна за семью печатями. Попадать в рабство к сильным мира сего очень не хочется. А ведь на что-то такое намекал мой учитель. Я почесал затылок. Руны вообще представляют собой достаточно простые фигуры. Может, попробовать рисовать их наугад? Или, еще лучше, перебрать все варианты с помощью Немо? Приспособить генеративную нейронную сеть… Звучит заманчиво. Но сможет ли она колдовать при помощи рун без меня?
        - Немо, давай попробуем. Я подаю ману, а ты пытаешься рисовать ею руны.
        Я сосредоточился. В воздухе медленно проявилась линия из маны. Потом первый символ, за ним второй. Над моей рукой загорелся магический огонек. У нас получилось! На радостях мы с Немо за несколько часов сделали простенькую программу для рисования, внесли в нее все известные нам руны, а также их последовательности в заклинаниях. И вот он, момент истины. «Огненная стрела»! Из руки моментально вырвался снаряд. Проще пареной репы! Мне теперь вообще ничего делать не надо. Да я бы и не смог рисовать руны настолько быстро.
        - Внимание. Получено уникальное достижение «Маг-профи». Описание: вы упорно тренировались и освоили мгновенное создание заклинаний. Запас вашей Маны увеличен. +20 % к объему Маны.
        О да-а-а! Я ОЧЕНЬ упорно занимался - с того самого момента, как получил учебники сегодня утром! Мое первое достижение на объем Маны! Двадцать процентов, одна пятая всего моего запаса, обалдеть! Но ничего не поделаешь - все честно. Я с умом использовал свои возможности и получил заслуженный результат. Теперь мне не придется тратить время на рисование рун. Однако на «заправку» энергией время все равно уходит. Просто я теперь могу использовать мощную «Огненную стрелу» почти так же быстро, как и простой «Сгусток огня». А само существование этого достижения говорит, что я не один такой, и, скорее всего, большинство опытных магов владеют подобной техникой. Наверное, четко представляют в уме сразу всю схему целиком.
        Это что получается, я тоже теперь в некотором роде опытный? И что мне говорить бедняге учителю? Что он хорошо постарался, но мне уже пора во взрослую жизнь? Что я никогда не забуду его мудрых наставлений? Дедуля, конечно, хорошо ко мне относится, но, боюсь, такого поворота событий даже он не оценит. А про Немо рассказывать посторонним людям я пока не готов. Ну, мне все равно еще надо осваивать другие стихии. Плюс, зуб даю, в его библиотеке найдется немало полезных книг. Скажу, что мне еще рано учиться разрушительным заклинаниям и я хочу сосредоточиться на освоении разных видов магии, пока молод. Идеально!
        Так, надо это отпраздновать! Немо, ну-ка, проложи для меня самый сложный маршрут! Взбодрим немного народ. И с криками «Ю-ху! Я теперь буду магом!» я пронесся по всей школе, выпуская из пальцев простенькие фейерверки, на радость взрослым и детям. На самом деле это сигнальная магия, просто в ослабленной форме. А что толку скрываться? Все равно в поселке каждая собака знает, что Юла может сожрать огонь в целом доме. Курам на смех эта ваша конспирация!
        Глава 10. Экскурсия
        За ужином родители тоже устроили праздничное чаепитие. Меня поздравляли и активно расспрашивали, как это мне удалось подкупить мастера Бранда, чтобы он самолично явился отпрашивать меня от отработок. Я вовсю отшучивался, а напоследок как бы между делом решил расспросить кое о чем важном.
        - А еще в школе Салан сказал, что я буду его невестой!
        Мама с папой переглянулись и, насколько я могу судить, между ними завязался тот самый немой диалог, который порой происходит между людьми, прожившими вместе много лет. Если попытаться перевести его на нормальный человеческий язык, вышло бы, наверное, что-то такое:
        - Ну ты же отец, давай, скажи хоть что-нибудь!
        - Да я вообще без понятия, что в таких случаях говорить, ты же у нас по этой части эксперт!
        - И как эксперт я авторитетно заявляю, что говорить сейчас должен именно ты!
        - Но я все равно не знаю, что ей сказать!
        - Ну так придумай что-нибудь, с чужими детьми же ты как-то справляешься в школе!
        И все это сопровождалось уморительными гримасами, шевелением бровей, расширением глаз и прочими «секретными сигналами», которые бедные детишки, конечно же, не в силах уловить. Я закатил глаза и сосредоточенно принялся хлебать чай, делая вид, что не замечаю всех этих зрительных фехтований.
        Вообще, мои родители довольно молоды. Кажется, им нет еще и двадцати пяти. Оба работают в школе. Что касается мамы, то ее зовут Илиана, она учит детей грамоте, а еще преподает девочкам рукоделие и готовку. У нее светлые кудрявые волосы, прямо как у меня, а глаза всегда светятся заботой и добротой - настоящий ангел! Дети в ней души не чают. И в то же время, будь у нее взаправду райская прописка, в небесном сонме она занимала бы почетный сан Ангела справедливого возмездия! Нет, Страшного суда! Серьезно, не дай вам бог когда-нибудь переполнить чашу ее терпения! Вот даже не знаю - вроде она не кричит, не ругается и не бьет нас, конечно же… Но от ее ледяного тона и тяжелого, будто мельничный жернов, взгляда, хочется спрятаться под парту и не дышать, причем даже тем, кто вообще ни в чем не виноват!
        Чувствуешь себя ма-ахонькой такой букашкой под ее огромным стальным каблуком. Я всерьез полагаю, что это результат действия какой-то боевой способности запугивания, которую она просто перестает контролировать, когда сильно злится. Слишком уж разительный контраст по сравнению с ее обычным добродушным состоянием. В такие моменты даже папа ее боится! И не зря: однажды я лично был свидетелем того, как один удар хрупких маминых ручек сорвал с петель тяжелую дубовую дверь. Вся рука в крови - а ей хоть бы хны! «Обнуление боли» у нее есть, что ли? Вот почему я почти не слышал криков во время родов! Теперь все становится на свои места. Ну и удрать от ее праведного гнева никогда не удавалось даже мне, признанному специалисту в этой дисциплине. Можно сказать, чемпиону школы!
        И все же мы очень ее любим. Илиана - прирожденный учитель и заботливая мать, всегда неутомимая и жизнерадостная, из тех людей, которые легко могут делать сразу десять дел и при этом напевать веселый мотивчик. По большому счету, наверное, только такие и могут уследить за дюжиной галдящих непоседливых малявок, вечно норовящих выкинуть что-нибудь невообразимое. Я вот ни за что в жизни не взялся бы за такой адский труд. А редкие вспышки праведного гнева… определенно помогают поддерживать хорошую дисциплину! Все мамины подопечные, будто шахтерские канарейки, давно научились инстинктивно чувствовать, когда реки ее терпения начинают выходить из берегов. А новички этому быстро учатся. Очень быстро. Я подозреваю, что мать когда-то была авантюристкой, но бросила карьеру ради семьи и ребенка. Ну или ненадолго отложила в сторону. Но мои родители не слишком распространяются на этот счет.
        Папу зовут Ирвин, и он заведует, можно сказать, «точными науками» и еще обучает мальчишек, как обращаться с деревом, инструментами, и даже азы рукопашного боя преподает. Веселый, крепкий молодой мужчина, неизменно жизнерадостный и оптимистичный. Обожает петь героические баллады, мастерски подыгрывая себе на местном струнном инструменте наподобие лютни, чем завоевал немало детских сердец. Подозреваю, что и женских тоже, но, зная, как сильно мои родители привязаны друг ко другу, в верности отца я не сомневаюсь. Да и горе той несчастной, что посмеет встать на пути маминой счастливой семейной жизни! Конечно, сильные мужские руки пригодились бы и вне школы, но тут считается, что среди учителей «младших классов» обязательно должен быть мужчина. Очень здравый подход! К тому же мои родители не единственные преподаватели. А поскольку собственного дома у нас пока нет, мы живем прямо тут, в здании школы. Нам выделили несколько комнат, но гулять я могу по всей школе. Думаю, мне с этим повезло. Хотя есть и свои минусы. (Ага, один жирный минус в списке моих достижений.)
        Но вернемся к «повестке дня». Первая детская любовь - материя довольно непростая, порою темная. После краткой безмолвной схватки, победителем из которой вышла, конечно же, мама, папа сдался и осторожно попытался прощупать почву:
        - Так он тебе нравится?
        Я отрицательно помотал головой. Нам по шесть лет! И мне в принципе не нравятся мальчишки. Не знаю, наверное, в этом мире у меня будут нестандартные взгляды. Что поделаешь? Я парень, запертый в женском теле. Причем буквально. Интересно, как здесь вообще к этой «теме» относятся? Надеюсь, нет того нелепого хайпа, что развели в моем старом мире? Ничего не знаю, у меня особые обстоятельства! Ладно, сейчас есть вопросы поважнее. Самое главное - меня же не выдадут замуж насильно? Это смешно! Он не проживет и дня. Я же его в бараний рог скручу! Или в портал вышвырну. Прямиком на луну. Кстати, да, тут есть луны, то есть спутники. Их, вообще-то, целых три. Так что вряд ли я нахожусь на своей прежней Земле.
        - Если он тебе не нравится, то ты не обязана соглашаться. Иногда дети дают друг другу разные обещания, но это не значит, что они будут их выполнять, когда вырастут. Мы с мамой поженились по любви и не станем заставлять тебя жить с тем, кто тебе неприятен.
        Вот именно, неприятен! Славненько! Не то чтобы я переживал. Да и вообще, я же не о себе забочусь.

* * *
        На следующий день нас всех ждала вылазка за пределы поселка. Это первый раз, когда я смогу своими глазами увидеть, так сказать, внешний мир. Конечно, там будет много и взрослых, и старших детей, да и от деревни мы далеко отходить не будем. Поход учебный. «Средневековая» жизнь непроста, и нам требуются многие навыки. Сбор растений, добыча полезных ресурсов, заготовка дров. Для тех, кто постарше, будут и боевые тренировки. Не думаю, что там водятся опасные твари, но все равно надо быть настороже.
        На самом деле я напрасно переживал. Это, скорее, не лес, а тренировочная площадка деревни. Тут есть сторожевой домик, манекены для боевых занятий, соломенные мишени, лесопилка. На грядках цветут лекарственные растения, явно высаженные здесь нарочно. Все заросло бурьяном… Ох, кажется, я знаю, чем мне придется заниматься весь день. Нет, я все могу понять, но как же это ску-у-чно!
        Вперед вышел мастер Гарм, здоровенный бородатый дядька с тяжелой алебардой за спиной, которого сегодня назначили ответственным за всю группу.
        - Так, мелюзга, слушайте сюда, вот ваше задание на сегодня! У средней группы начинается боевая подготовка. Девочки берут луки и топают к мишеням, там вас будет ждать Олан. Мальчишки, выбирайте себе посохи, разбивайтесь на пары и за мной, будем отрабатывать боевые техники для копья. Малышня! Ваша задача на сегодня - привести в порядок грядки. Сорняков не оставлять, все прополоть. И чтобы все растения были целы! А то знаю я вас. Станете ценные травы портить - отправлю крапиву рвать для знахаря!
        Ну вот, приехали. Снова рабский труд. Как же быть? Ужасно не хочется весь день полоть грядки… Ладно, рискну здоровьем, все равно хуже не будет.
        Я подошел к мастеру, состроил глупое личико, дернул за подол и пролепетал:
        - Дяденька Гарм, а можно мне тоже копье?
        Великан громко расхохотался. Его смех робко подхватили и окружающие мальчишки. Мало того что мелкая, так еще и девчонка, а уже лезет драться.
        - Зачем оно тебе, ты ж им грядки полоть не сможешь! - принялся он меня подначивать.
        - Так я не хочу полоть, я хочу драться! - нагло ответил я.
        - А-а-а, ну тогда бери! - еще громче расхохотался великан.
        Прямо передо мной на землю с грохотом упала его огромная алебарда. Ну да, в каком-то смысле это тоже копье, да только оснащенное тяжелым топором. Стоявшие вокруг подростки сперва бросились врассыпную, спасаясь от тяжелого снаряда, а затем сгрудилась вокруг нас плотным кольцом. Смешки и колкие замечания посыпались со всех сторон. Вы-то чего ржете, малолетки? Можно подумать, вы сами сумеете удержать в руках эту штуковину!
        Тут надо заметить одну важную деталь: оружие этого мира сильно различается по своим габаритам. Высокие характеристики позволяют некоторым воинам быть аномально, просто нечеловечески сильными. Потому размер и вес «боевых снарядов» могут сильно разниться. Алебарда для простолюдина с низкими показателями Силы весила бы, наверное, килограмм пять-шесть, что еще как-то укладывается в здравый смысл моего прежнего мира. Но лежащая сейчас передо мной стальная, не побоюсь этого слова, «штанга» совершенно точно весила гораздо больше. Думаю, даже больше, чем я сам, то есть килограмм двадцать-тридцать. А ведь мне ее надо поднять, и не просто так, а за рукоять! Вы тут что, не в курсе, что детям противопоказана тяжелая атлетика? По крайней мере, лет до шестнадцати! С другой стороны, с Магией исцеления вряд ли моему здоровью что-то всерьез угрожает. Можно и попробовать…
        Я подошел, подцепил ногой топорище, оценивая массу. Мой личный Экскалибур! Прикинул свои силы, схватился за древко. Гомон, весело щекотавший меня со всех сторон, затих, все умолкли в ожидании, а вдруг и правда - возьмет и поднимет? Я слегка приподнял оружие за рукоять - ну ничего себе! Эта штука точно тяжелее меня самого! Ребята одобрительно хихикали, кто-то даже ехидно подбадривал. Им лет около девяти-десяти, и по Силе я им уже почти не уступаю. В последнее время я стал больше внимания уделять прокачке своих слабых сторон и кое-каких успехов в этом достиг, хоть и не сказать, что великих. Но даже с уровнем Силы в девятнадцать единиц мне эту «штангу» никак не поднять. Если только не применить один тайный козырь. Я влил ману в руку и мысленно скомандовал: «Сила быка!». По телу разлилось знакомое ощущение колючего тепла. Вот, теперь я должен быть по крайней мере в полтора раза сильнее этих шалопаев. Пыхтя и краснея от напряжения (и чего только не сделаешь, чтобы не работать), я наконец оторвал оружие от земли и водрузил на плечо. Руки обожгло, а из глаз и ноздрей потекли предательские слезы и сопли,
но я сделал это. Поднял! И демонстративно потащил в сторону тренировочной площадки, судорожно пытаясь не потерять на ходу равновесие. Да-а-а! Батька рулит! Выкусите, молокососы! Очумевшая ребятня растерянно расступалась в стороны. Ой, что-то хрустнуло. Кажется, у меня теперь будет сколиоз. Или даже грыжа…
        - Ну надо же, подняла, - пробормотал наставник. - Первоклашка с моим бердышом! Ну, теперь я видел все в этой жизни! А ну дай сюда эту железку, надорвешься же, малявка! Мозгов совсем нет? И что я потом твоим родителям говорить буду?
        Опомнившись, здоровяк выхватил у меня опасно накренившееся в сторону прочих детей оружие. А я поспешил использовать заклинание лечения. Фух! Надеюсь, я себе ничего не надорвал. Ты уж прости своего тщеславного болвана хозяина, мое бедное детское тело!
        Мастер Гарм одним ловким движением спрятал алебарду за спину и обернулся к детворе.
        - А вы чего рты поразевали? Вас малолетка уделала! Еще и девчонка! Быстро марш тренироваться! Или хотите ее подвиг повторить? Думаете, это легко? Так я вам сейчас экзамен и устрою, давно пора!
        Позориться не захотел никто. А если и были уверенные в своих силах, то сочли за благо промолчать. А с галерки кто-то выкрикнул:
        - Дядя Гарм, эта девочка - Юла. Мы ее так зовем потому, что она шустрая и верткая, мы ее всем классом поймать не могли.
        - Марш отсюда, бездари, я сказал! - снова гаркнул мастер на замешкавшихся детей - те разбежались.
        - Шустрая ты, говоришь? Тогда тебе больше подойдет вот это!
        Он достал из-за пояса свой кинжал и внезапно с силой метнул его в меня. Сердце прыгнуло в пятки. Какого…? Ты издеваешься? Это же настоящий боевой кинжал! И им ты в ребенка кидаешься! Я рванул в сторону, активировал Концентрацию - и время замедлилось. Ну то есть это скорость моего мышления слегка увеличилась. Двигаться быстрее я не смогу, но зато станет гораздо легче реагировать и хоть немного обдумывать свои действия. Мимо меня, будто в замедленной съемке, пролетал кинжал. Как оказалось, он все же был вложен в ножны и не нацелен на меня. Ну слава богам! Думал, они тут совсем сумасшедшие. Я поймал оружие, перехватил обеими руками за рукоять и встал в наиболее боевую, по моему дилетантскому мнению, стойку. «Кошачья ловкость!» - на всякий случай скомандовал я, прижав левую руку к груди. Теперь вместе с «Силой быка» я должен кое-как дотягивать до уровня среднего подростка-ловкача. Не помешает.
        - Ого, так ты и правда шустрая! А давай немного поиграем? Сейчас я попытаюсь тебя поймать, а ты должна будешь коснуться меня кинжалом. Если сумеешь… Да черт с ним, подарю тебе этот ножик! Он хороший, так что учти, поддаваться не стану. Ну, поехали!
        А в следующий миг прямо перед моим лицом из ниоткуда вынырнула его огромная ручища. Хорошо, что я снова в «замедлении». Это что за телепортация? Рвану назад - точно поймает. Ну не-е-ет, я от бабушки ушел, я от дедушки ушел и от тебя, большая черепаха, убегу!
        Мне пришлось практически нырнуть под его руку и перекатиться под ногами. Опыта в этом деле мне не занимать. Но что это вообще было? Он только что стоял от меня метрах в пяти! Это Рывок? У него тоже есть Рывок! И он мощнее моего. Ну еще бы! Теперь я понимаю, каково было ребятам пытаться изловить меня в школе. У него верная тактика: тут и элемент неожиданности, и максимальная скорость, и вообще, гоняться за мной, мелкой, по всему лагерю - несолидно это. Но и меня не слишком-то просто поймать. К тому же теперь он сам в невыгодном положении. Так-то я ему ростом едва ли до колена достаю. Но сейчас он пригнулся, чтобы меня поймать, Рывок тянет его вперед, а я - прямо за спиной. Ай-яй-яй, дяденька, нельзя же так противника недооценивать. «Рывок»!
        Через мгновение я уже сидел у него на плечах и прижимал кинжал в ножнах к шее здоровяка. Это же считается за удар? В смысле, если бы клинок был обнажен, я вполне мог бы его убить. Так что это чистый проигрыш, как ни крути. То-то же, знай наших! Нечего в маленьких девочек кинжалами кидаться! Я же чуть не поседел, честное слово!
        - Сдаюсь, - прохрипел Гарм. - Сдаюсь, слезай, пока нас никто не увидел! Что это было вообще? Я даже не заметил, как ты двигалась.
        - Я тоже не видела, как вы двигались.
        - Чего? А-а-а, Рывок? Так у тебя уже есть Рывок? Ну дела! Вот почему они тебя всем скопом поймать не могли, болваны! Ладно, твоя взяла, не буду тебя больше на грядки посылать… Никогда, - под моим цепким взглядом сдался он. - Вон, иди к Олану, пусть тебя потренирует. И даже ножик тебе отдам. Заслужила, чертовка! Только одно условие: чур, никому ни слова. А то надо мной в деревне даже куры смеяться будут!
        - Ух ты! Спасибо за подарок, дядя Гарм. Конечно, я никому не скажу, - пообещал я.
        И мы отправились к девчонкам. По пути я оценил свой неожиданный «улов». Мое первое оружие! А я все думал, где бы мне его раздобыть. Даже сам выплавить собирался. И правда, хороший кинжал, острый, отполированный до блеска, с изогнутым лезвием и красивой резной рукояткой в виде головы змеи. Не Бог весть что, но и не стандартная серийная болванка. Для него может это и «ножик», но для моего роста практически короткий меч. Босса я победил, награду получил, от грядок откосил. Чего мне еще желать? Квест пройден!
        И все же я не понимаю, что не так с местными мастерами. Один дает мне в руки опасную книгу по магии. Второй дарит боевой кинжал. А вдруг я поранюсь? Взорву дом? Вызову апокалипсис? Я же маленькая девочка, с меня станется! Похоже, мысли идущего рядом здоровяка двигались в том же направлении, и он прокашлялся.
        - Ты только, это, поосторожнее там с кинжалом. Не стоит перед всеми хвастаться. Это не игрушка, знаешь ли. Спрячь его пока где-нибудь, а лучше родителям отдай. Вырастешь - он тебе пригодится. Олан тебе про все расскажет. А может, и в ученики возьмет.
        - Я уже учусь у мастера Бранда.
        - Вот как! А-а-а, так это про тебя он на распределении говорил… Ага, значит, и голова твоя на плечах не только для красоты, так? Ладно, теперь мне будет как-то поспокойнее. Бранд - толковый мужик, ветеран, он кого попало в ученики не берет. Да вообще почти никого не берет, сколько раз мы его уговаривали! Маг, значит… А ты, часом, не целитель?
        Я кивнул.
        - Так вот оно что! А я все смотрел на тебя и гадал: ну никак не может такая кнопка с моей алебардой управляться! Выходит, ты просто себе магией помогла? И умом ты на порядок взрослее, чем кажешься. Фу-ух, ну это совсем другое дело, значит, мир не сошел с ума, и я тоже!
        Я снова кивнул. Как же я вас понимаю. Сам себе это постоянно твержу.
        - А тебе надо усердно упражняться! Раз ты уже такая способная и все понимаешь. И не только в магии! Чтобы не быть беззащитной, если она вдруг закончится. Чем раньше начнешь учиться, тем легче тебе будет все даваться. Не проворонь это время!
        Да, я уже в курсе. И так тренируюсь как проклятый, не говоря уже о том, что у меня в сутках почти тридцать два часа из-за высокого уровня навыка «Сновидец».
        - Спасибо за мудрый совет, мастер Гарм! - я вежливо поклонился.
        - Эх, мне бы такую светлую голову, да в твои годы…
        Наконец мы дошли до небольшой площадки с соломенными мишенями и манекенами.
        - Эй, Олан! Я тебе еще ученицу привел. Не смотри, что мелкая. У нее Рывок есть, и магией она владеет. Помнишь, Бранд ни с того ни с сего заявил, что будет учить девчонку-Искателя? Так вот она, полюбуйся, всех моих пацанов уделала. Вырастет - нам с тобой фору даст!
        - Да, я видел, - добродушно отозвался зеленоглазый худощавый наставник. - Я же снайпер.
        - И что ты там такое видел? Смерти ты моей хочешь?
        - Видел, что девчонка у нас растет одаренная, что же еще? - лукаво улыбнулся мастер-лучник.
        - В могилу вы меня вгоните, молодежь, - сердито пробурчал Гарм. - Пойду погляжу, чтобы мои соколята там не начудили. И смотри мне, чтобы никому ни слова! - погрозив пальцем непонятно кому из нас, он ушел на другую сторону стоянки.
        Мастер Олан оказался хорошим тренером. Не стал ничего выяснять и задавать лишних вопросов. Относился ко мне как ко всем остальным в группе. И ко всем относился как к равным. Вот что значит профессионал! Никакой дискриминации. Эх, побольше бы таких учителей!
        До обеда мы тренировались с луком. Потом взяли деревянные кинжалы и принялись учить базовые стойки и выпады. Кое-что я даже освоил, все же первый раз взаправду держу в руках оружие. В реальном бою мне, конечно, ничего не светит, но вот нанести хороший удар исподтишка у меня уже неплохо выходит. Девочки обрадовались и носились со мной как с куклой. Неизвестно еще, что хуже: грядки полоть или целый день быть их игрушкой. Чувствую себя как кот, залезший сдуру в детский садик. Ну а что поделаешь?
        Глава 11. Нападение
        День подошел к концу. Солнце скоро сядет, и нам пора собираться обратно в поселок. Но у меня есть еще одна важная миссия на сегодня. И это сбор информации, конечно. Не могу же я впервые выбраться за пределы деревни и не воспользоваться шансом изучить окрестности? Кое-какие карты окружающих нас лесов были в школе, и мы с Немо тщательно копировали их, собирая воедино крохи данных. Например, крупнейший город неподалеку, что-то вроде районного центра, - Кетарон. Государство называется Альтея, а ее столица - Ультерин. Но все найденные нами карты большого масштаба. Мелких деталей на них нет совершенно. А мне бы хотелось найти себе тихий укромный уголок для тренировок. Конечно, пока мне не позволяют гулять где захочется, но если я сумею найти руны для порталов… Обидно будет впервые «выйти в мир» и не провести хотя бы небольшую разведку. Так что я тихонько улизнул от всеобщего шума. «Рывок!» Была девочка - и нет девочки. Думаю, никто моего исчезновения не заметил.
        Гулять самому было совсем не страшно. У меня есть и кинжал, и моя магия, я вооружен и опасен. Совсем недавно я победил в почти честном бою здоровенного громилу с алебардой и теперь чувствовал, что способен свернуть горы. В худшем случае здесь могут быть волки, но они боятся огня и для меня почти неопасны. Да и лагерь совсем близко. Мы с Немо нарезали вокруг него несколько кругов по огромной спирали и немного разогнали «туман войны» на своей карте. Ну конечно, мы сделали себе виртуальную карту! С моей Магией пространства, скорее всего, она станет вообще незаменимой. Но сейчас я ищу укромное место, что-нибудь вроде заброшенной шахты или пещеры, где можно было бы сколько угодно устраивать взрывы, не привлекая чужого внимания. На худой конец какой-нибудь высохший колодец, в который можно было бы спускаться по веревке. Чем не секретная база для ребенка?
        Но ничего подходящего так и не нашлось. Выбившись из сил и окончательно потеряв надежду найти новое «логово», я двинулся обратно. По пути мне в голову пришла еще одна идея. А ведь можно просто влезть на дерево и с высоты поискать холмы, скалы и прочие многообещающие места, где можно будет потом устроить убежище. В своем «первом» детстве я любил лазать по деревьям - даже странно, что сразу об этом не подумал. Столько времени зря потерял! Ну ничего, мы наверняка еще часто будем сюда приходить. С этими мыслями я выбрал дерево повыше да поудобнее и начал карабкаться вверх.
        Красота-то какая! Может, мне прямо тут устроить себе эдакое «воронье гнездо»? Домик на дереве… Романтика! Хотя нет, колдовать тут будет неудобно. Да и видно издалека. Все равно что прокричать на весь свет: «А вот и я!» Мне сейчас даже поселок наш виден - он ведь тоже на возвышенности стоит. Отсюда все выглядит таким маленьким! И лагерь наш весь как на ладони. Надеюсь, меня еще не ищут. Дети разбрелись по территории, взрослые собирают припасы, какая-то группа из леса подходит - лесорубы, что ли? Ага, вон мужики с топорами идут. И вот еще группа. Не думал, что у нас столько дровосеков! Может, они собираются что-то строить?
        Странно, конечно. И то, как они одеты, и то, как идут… Ох не к добру это! Какие, в дупло, дровосеки? Там не только топоры - еще мечи, луки, копья! И на наших совсем не похожи. Разбойники? Да нет, и кожа у них какая-то зеленоватая, так что это, наверное, даже не люди. Гоблины?! Я похолодел. Сердце принялось бешено колотиться. В лагере так никто ничего и не заметил, а ведь там дети! Что делать? Бежать, кричать? Враги ближе к лагерю, чем я! Не докричусь, да и убьют меня первым. У них же и лучники есть! Как мне поднять шум, не поднимая шума? Та еще задачка. Точно! Я ведь место искал, где можно взрывы устраивать! С одного «выстрела» они не смогут меня найти. Скорее всего. Но группы-то две! Наверное, они берут лагерь «в клещи».
        Я забрался в самую гущу листвы дерева, где меня должно быть не слишком видно. Немо, давай попробуем активировать заклинания сразу из двух рук! Такого мы еще не делали, но ничего принципиально невозможного в этом нет. На всю мощность - «Огненная бомба»!
        Два снаряда рванули вперед и через пару секунд разорвались прямо в центре каждой группы нападающих. Прогремели взрывы. Нескольких гоблинов отшвырнуло в сторону. Таких мощных заклинаний мы еще ни разу не создавали! Я вложил все, что смог, моя Мана просела почти на треть. Но главное - я сорвал их неожиданную атаку, люди в лагере услышат взрывы и смогут отреагировать.
        - Получено пятьсот тридцать Очков Развития.
        - Отстань, Немо, нам сейчас не до того!
        «Рывок!» Через мгновение я уже прятался за толстым стволом в нескольких метрах от своей прежней позиции. Нас кто-нибудь видел? Вроде нет. Пронесло! Зато, кажется, парочку гоблинов я все же уложил. Но если им удалось заметить, откуда вылетели снаряды, то скоро «уложат» меня самого. Напичкают стрелами, как подушечку для иголок. Гоблины выхватили оружие и стали озираться по сторонам, лучники принялись натягивать тетиву. У меня перехватило дыхание. Но все обошлось, меня не засекли. Все-таки уже темнеет. Да и заклинания не слишком яркие, до тех пор пока не рванут… Главарь гоблинов гаркнул что-то невнятное, и после секундной заминки обе группы ринулись к лагерю. Но, к счастью, там уже заподозрили неладное. Взрослые бросились вперед, прикрывая собою тыл, наставники что-то кричали, дети в панике носились туда-сюда.
        А что теперь делать мне? Возвращаться в лагерь? Попытаться им помочь? Зайти с другой стороны? Бесполезно. Что может одна девочка, пусть даже очень-очень сильная, против вооруженного отряда гоблинов? Защитных заклинаний я вообще не знаю. Ни одного. В книге они есть, но для них нужна Магия света, воды или земли! У меня, как назло, сплошь одна только атакующая магия. Через минуту боя у меня закончатся Мана и Выносливость, а все умения перейдут в откат. Я заберу с собой на тот свет в лучшем случае пятерых. Даже к лагерю пробиться не успею! Ну уж нет, я и так сделал достаточно, предупредил своих, так что сейчас мой лучший вариант - сидеть тут, на дереве, и наблюдать. Становится темно - вряд ли меня обнаружат. Хорошо хоть я не столкнулся с ними, пока искал себе пещеру. А если бы я не решил влезть на дерево, то вообще попал бы прямо в лапы врагу!
        А в лагере ситуация становилась все хуже и хуже. Гоблинов очень много, и они уже почти окружили наших бойцов. Проблема в том, что если их сейчас отрежут от лагеря, то дети останутся без защиты. Я слышал, как мастер Гарм что-то прокричал, и ребятишки бросились бежать в сторону поселка. Но в это же время раздался знакомый колокольный перезвон. В Теалосе подняли тревогу? Может, они как-то узнали, что на нас напали? Нет, кажется, я слышу приглушенные звуки взрывов. У них что, тоже идет сражение?
        Плохо-плохо-плохо! Неужели все так закончится? Я только начал обживаться в этом мире, только все наладилось. Что я буду делать, если мой родной Теалос разрушат? Какой бы силой и смекалкой я ни обладал, в одиночку мне долго не выжить! Особенно если начнется война.
        Защитников лагеря уже полностью зажали - облепили плотным рядом щитов и попросту не давали выбраться из окружения. Кажется, лидеры ведут переговоры. Странно. Они как будто совершенно не хотят сражаться. Гоблины, я имею в виду. Конечно, в честном бою один на один гоблины нашим воинам неровня, но у них сейчас численное превосходство… Почему же они прячутся за щитами? Не хотят лишних потерь? Ничего не понимаю!
        Тем временем в лагере началась настоящая охота. Кто-то из старших детей пытался сражаться, но их быстро оглушали. Ну а тех, кто решил сбежать, настигали стрелы. Какой ужас! За что вы так? Это же дети! Хотя погодите, мне кажется или стрела только что отскочила? Да и крови я совсем не вижу. Оглушающие стрелы? Наверное, у них тупые наконечники. Скверная ситуация. Хорошо еще, что я спрятался, ведь даже с моими способностями избежать стрел было бы непростой задачей. Да и, если присмотреться, гоблины орудуют не мечами и копьями, а простыми дубинками. Нас всех собираются взять в плен? Так это же рейдерский налет! Вот почему они не сражаются, а попросту окружили наших бойцов. Им не нужны лишние потери, они пришли только за добычей. А у наших бойцов ситуация патовая: либо сражаться и почти наверняка погибнуть, либо стоять и смотреть, как детей, возможно их собственных, уводят в плен. И надеяться, что их удастся спасти другим способом. Например, объединиться с прочими ополченцами, догнать гоблинов, отбить пленных. Ну и все-таки плен - не смерть, может, им самим удастся сбежать.
        Подлая тактика. Когда одна сторона не может или не хочет сражаться с противником в честном бою или попросту нацелена только на наживу, ее разведчики выясняют, где и когда можно разжиться большим количеством припасов, оружия или рабов. Одна группа отвлекает основные силы противника, другая совершает быстрый налет и захватывает все что только можно. А затем так же быстро отступает. Потери минимальные. А пока противник приходит в себя, вы уже далеко, за надежными укреплениями своих лагерей. Или в тайных убежищах, которые невозможно найти. Партизанская война!
        Но как же паршиво! Вот одна группа уже уходит, навьюченная разным добром. Детей связывают и собирают в колонну. Старших заставляют идти, младших просто несут на руках, как тюки. Еще большой вопрос, что лучше: погибнуть здесь или попасть в такой плен. Может, их сделают рабами, может, продадут. А может, вообще съедят - это же нелюди! Бр-р-р. А что? Тут вам не цивилизация, это жестокий мир!
        Колонна с пленными тоже отправилась в путь. Но уже в другом направлении. Гады, специально разделяются, чтобы их сложнее было найти. Потом боевая группа тоже отступит в третьем направлении. Пока закончится сражение у деревни, пока наши войска разберутся, что и где произошло, пока отправят дозорных прочесывать лес… Их уже и след простынет. Я скрипнул зубами. Как же жалко детей! Наверняка кто-то убежал и спрятался, как я, но большинство поймали. И балбесов, с которыми я играл в догонялки, и бутузов, с которыми ходил на уроки, и даже моего непризнанного хомяка-жениха. Нет, так не пойдет. Не в мою смену! Я немногое сейчас могу, но по крайней мере мне должно быть по силам проследить за гоблинами по горячим следам. Так ведь? Потом вернусь домой и стану проводником для наших дозорных. Заблудиться мне не грозит, у меня есть Немо и карта. Пленников ведут с факелами, чтобы не удрали в темноте. Буду залезать на деревья и следить издалека за огнями. Риск для меня небольшой, а у детей появится реальный шанс. Родители с ума сойдут, но я же потом вернусь. И всех спасу. Почему бы и нет? Решено! Устроим
спасательную операцию!
        Заметив, что гоблины уже уводят детей, мастер Гарм взревел и бросился вперед. Он раскидал щитоносцев в разные стороны, пытаясь пробить оцепление. На нем сразу же повисли с полдюжины гоблинов, нанося огромное количество ударов, и вскоре бедняга рухнул на землю. Попытка пробить оцепление провалилась. Только встав спина к спине наши бойцы могли удерживать оборону и по крайней мере оставаться в живых, пока не придет подкрепление из поселка. Гарм не хотел с этим мириться. Сегодня именно он был ответственным за всех детей. Я опустил голову. Прощайте, мастер Гарм, я вас не забуду… И выполню вашу последнюю волю - верну всех пленников домой. Живыми и невредимыми!

* * *
        Погоня оказалась очень изнурительным занятием. Колонна часто меняла направление, и мне порою приходилось влезать на деревья, чтобы определить новый курс. И при этом поддерживать темп, периодически переходя на бег, чтобы не упустить их из виду. И так до глубокой ночи. Несколько раз мне приходилось накладывать «Восстановление», чтобы вернуть сбитое дыхание и продолжить бег. Наваливалась усталость. А ведь я и без того сильно вымотался за день! Ноги стали предательски дрожать, а в боку противно кололо. Но я упорно продолжал двигаться вперед. Ничего, потерплю!
        Больше всего меня волновал общий запас Насыщения. Когда долго используешь свою Выносливость, или, как ее еще любят называть, «стамину», этот запас начинает медленно снижаться. Так что бежать вечно у меня точно не получится. Ох, и почему я так мало прокачивал Силу? Даже не знаю, что случится, когда запас упадет до нуля. Наверное, я попросту свалюсь на землю и не смогу больше двигаться. У меня с собой есть немного сухофруктов, которые мне подарили девочки в лагере, но это едва ли можно назвать полноценной едой. В лучшем случае добавит пару десятков единиц, на которых я продержусь еще полчаса. А потом все! Искать еду на бегу в кромешной темноте трудно, да и опасно. Если я что-то перепутаю и съем не те ягоды, меня ждет тяжелое отравление, а то и вовсе жуткая смерть в конвульсиях. Не хотелось бы… Эх, если бы мне попался хоть какой-нибудь зайчик по дороге! Вот только как его на бегу приготовить? Огонь мне использовать сейчас тоже нельзя: засекут!
        Едва я успел подумать о зайце, как раздался голос Немо:
        - Внимание, мастер, впереди опасность!
        Я споткнулся и чуть было не упал: передо мной, метрах в десяти, стоял огромный серый волчара. Шерсть дыбом, глаза горят, зубы оскалены. Ничего себе, какой же он здоровенный! Ну или просто я сейчас слишком маленький. В крови забурлил адреналин, сердце принялось бешено стучать в груди. Как же ты не вовремя, я сейчас так измотан! Выносливость почти на нуле, даже Рывок применить не смогу. Да и стоит передо мной не добрый мастер Гарм для дружеского спарринга, а матерая, голодная, зубастая тварь, у которой на уме только одно - «жрать»! Спасибо Немо, предупредила меня, без нее я бы, пожалуй, сдуру влетел бы ему прямо в пасть! Грудью на амбразуру, так сказать.
        Мы стояли и сверлили друг друга глазами, как мне показалось, целую вечность. Медленно, миллиметр за миллиметром, я тянулся к спрятанному за пазухой кинжалу. Засада, его же еще из ножен надо успеть вытащить! В левой руке постепенно накапливался заряд «Электрошока». В обычной ситуации я бы пугнул волка «Огненным шаром», но сейчас этого делать нельзя, иначе по мою душу придет уже не «безобидный» серый волчок, а дюжина хорошо вооруженных гоблинов. Затянувшаяся пауза позволила мне восстановить немного Выносливости. Зато запас Внимания таял на глазах из-за неосознанно запущенной мною Концентрации. Деактивировать способность нельзя: умение перейдет в откат, а если потрачу весь свой ресурс, то не смогу ускорять мышление. Так что, едва накопился минимум Выносливости, я бросился вперед. «Рывок!»
        Время превратилось в кисель, мир вокруг привычно «размазался», а воздух больно хлестнул по лицу. Волчара отреагировал мгновенно и тоже прыгнул мне навстречу, разинув зубастую пасть. В Рывке очень сложно контролировать свои действия, тело становится тяжелым, деревянным, да и мозг едва поспевает за событиями, даже под действием Концентрации. Я еле успел достать кинжал и прямо так, вместе с ножнами, затолкать его в направленную на меня зубастую мясорубку. Левая рука угодила волку куда-то в шею, высвобождая мощный электрический разряд. Зверь дернулся. Его массивная туша сбила меня с ног, повалила вниз, придавив к земле всем своим немалым весом. В нос ударил затхлый запах псины. Стало трудно дышать. Какой же ты тяжелый! Скорее, пока он парализован электрошоком! Очухается - и мне конец!
        - Получено двадцать Очков Развития.
        Я рванул изо всех сил и понял, что застрял. Проклятье! Очень трудно вставать, когда лежишь на спине, а на тебя сверху давит огромная косматая туша, по моим детским меркам, наверное, с медведя! А я буквально кожей чувствую, как истекают последние секунды действия паралича, как стихают в теле волка вызванные электричеством судороги. «Сила быка»! Уже на последнем издыхании я кое-как извернулся и вынул из крепко зажатых в пасти ножен свое единственное оружие - кинжал Гарма. Сдохни, лохматая скотина!
        В лицо что-то брызнуло, а кинжал все время норовил выпрыгнуть из внезапно ставших скользкими рук. А я все продолжал и продолжал колоть горло бездыханного уже зверя. Меня привел в чувство только голос Немо.
        - Мастер, это существо погибло от электрошока, рекомендую вам поспешить, пока отставание не стало критическим.
        Черт возьми, чуть не забыл! Я отшатнулся от истерзанного тела волка, вытер с лица пот и вдруг с ужасом осознал, что это вовсе никакой не пот. Мои руки, лицо, одежда - все в крови. Голова закружилась, к горлу подступил комок. Нет, только не сейчас, никаких обмороков, у нас тут жизни на кону, причем детские жизни! Соберись, тряпка! Не время сокрушаться и приходить в себя, у тебя есть время только на одно сверхважное дело - бежать! Я слишком долго тут болтаюсь, теперь нужно как-то нагонять конвой с детьми. Проклятье, и Выносливость снова на нуле! Я направил последние крохи маны в измученное тело и в который раз заставил его на всех парах нестись вперед, оставляя позади бездыханное тело волка, а вместе с ним и весь кошмар пережитого.
        Глава 12. Истощение
        Бежать пришлось очень долго. Запас Насыщения был уже в красной зоне. Выходит, что с этого момента я уже не смогу просто так вернуться, даже просто пешком. Придется как-то самому выживать в этом лесу, искать воду и пропитание, попытаться встретить разведчиков из Теалоса и при этом самому не попасться на глаза гоблинам. Теперь это уже совсем не та мирная и относительно «безопасная» прогулка по лесу, какой я ее себе представлял вначале. По-хорошему мне бы нужно сейчас развернуться и предоставить решать все проблемы взрослым. Но стычка с волком придала мне странную решимость. Нет, не развернусь, не брошу своих ребят! Слишком многое поставлено на кон. Слишком остро я ощущаю ценность каждой жизни теперь, когда отобрал чужую и чуть не потерял свою. Конечно, технически моими первыми жертвами были гоблины в лагере, но одно дело, когда кто-то по твоей вине умирает где-то там далеко, и совсем другое - лишать существо жизни собственными руками. В этом смысле наше земное огнестрельное оружие - верх безответственности, конечно же.
        Я закинул в рот свой «неприкосновенный запас» - последние из подаренных мне в лагере сухофруктов. Все, мосты сожжены. Надеюсь, мне хватит Насыщения до того момента, как гоблинам придется сделать привал. Там, впереди, идут такие же дети, и рано или поздно похитителям будут вынуждены остановиться, просто чтобы не пришлось тащить их всех на себе.
        И действительно, ближе к полуночи они остановились. С дерева я увидел их лагерь. Небольшой и явно временный. Наверное, гоблины с самого начала направлялись именно к нему. Немыслимо, чтобы они тащили все это с собой или строили на месте. Плохо то, что, скорее всего, завтра гоблины снова отправятся в путь и этот кошмар продолжится. Такими темпами, я просто свалюсь посреди леса от истощения и уже ничем не смогу помочь детям. Не говоря уже о том, что мне нужно где-то взять силы на обратный путь. Или хотя бы на поиск еды… Хотя я ведь знаю, где еда точно есть - в самом лагере! Если удастся незаметно туда пробраться и как-то отвлечь охрану… Но это серьезный риск попасть в плен вместе со всеми остальными. С другой стороны, спать в плену у гоблинов может быть безопаснее, чем в лесу.
        Пленников посадили в одну большую клетку. Налили им воды в деревянные поилки, явно предназначенные для скота, и швырнули еще какие-то отбросы, видимо в качестве еды. Но дети к ним даже не притронулись. Хотя они наверняка так же сильно хотят есть, как и я. Так что это явно не печенье. В середине лагеря стоял всего один шатер, зато довольно большой и щедро украшенный какими-то узорами. Но большинство гоблинов все равно укладывались спать прямо на земле, устраиваясь на чем-то вроде походных подстилок. Прямо перед шатром горел большой костер. На нем явно жарилось мясо, распространяя по лесу приятный аромат, который заставлял голодно урчать мой желудок. Трое гоблинов остались сторожить лагерь. Около десятка воинов укладывались спать. Еще один, с посохом и в красивых одеждах, ушел в шатер. Видимо, главарь. Но откуда же ты взялся, пестрый такой? Вроде в битве я его не видел… Такого трудно не запомнить.
        Через полчаса все спали как убитые. А я стал обдумывать план. Все трое охранников постоянно на виду. Незаметно к костру мне не подобраться. Храпят они громко, но обманываться не стоит: любой посторонний шум их всех разбудит, и тут уж мне точно крышка. Нужно заманивать охранников по одному, а в случае опасности сразу бежать. Напоминает старые игры в жанре «скрытого убийства». Вот и посмотрим, пригодится ли мне весь полученный в них опыт.
        Кстати, об опыте. У меня накопились Очки Развития. Может, с их помощью я смогу пополнить свой резерв? Надо попробовать.
        - Ну-ка, Немо, закинь пару очков в Выносливость, чтобы повысить уровень.
        - Принято, исполняю.
        Я впился взглядом в индикатор Насыщения.
        - Что там с цифрами, Немо, есть хоть какой-то рост?
        - Ответ отрицательный.
        Похоже, что с ростом параметров резервы тела никак не восполняются. Да, верхний предел Насыщения увеличился, но мне это сейчас никак не поможет. К тому же, судя по книгам, рост способностей не происходит сразу. На это обычно уходит несколько дней, видимо, чтобы тело адаптировалось к новым возможностям. А значит, придется выкручиваться своими силами.
        Для начала нужно дождаться, пока кто-нибудь из охранников захочет «пи-пи». Да, да, именно так. Я, конечно, могу и пошуметь, но тогда вряд ли ко мне явится только один охранник. Так что придется набраться терпения и ждать. Пейте воду, пейте, родные. Скоро она попросится наружу. Как же у меня самого пересохло в горле! Интересно, магией можно создавать воду? Только вот и Маны у меня совсем не осталось. А без нее мне не стоит даже пытаться ввязываться в эту авантюру, лучше уж спокойно поспать в каком-нибудь дупле до рассвета. Что тут в таких случаях положено делать? Может, попробовать помедитировать? Я закрыл глаза и сосредоточился на центре живота. Интересно, а здесь работает вся эта мистическая хренотень: чакры, прана, астральное тело? По коже привычно пробежали мурашки, теплая волна растеклась вверх по позвоночнику, от копчика к макушке. Ну, вроде что-то чувствуется! Даже дышать легче стало. И Выносливость пошла в гору быстрее обычного. Круто! Немного напоминает ощущения, когда я перемещаю Ману по телу. Только вот, насколько я помню, Мана накапливается где-то в районе сердца. Пожалуй, сосредоточусь
на нем.
        Чувство тепла и покалывания переместилось в область груди. Показатель Маны дрогнул и отлепился от своего индикаторного «дна». Уже лучше, так можно жить!
        - Внимание, получен навык «Медитация». С его помощью вы можете ускорять восстановление одного из своих параметров за счет шкалы «Насыщение».
        Вот подстава! Не успел я порадоваться, а тут такой облом! Насыщение у меня тоже скоро упадет до нуля! А как же «энергия вселенной»? Ладно, плевать, сейчас мне нужно хоть немного Маны, чтобы добыть еды. Наверняка у этих пройдох в карманах есть что-то съедобное. Им же тут всю ночь торчать. Завалю хоть одного - сумею продержаться еще немного! Так что вперед, копим Ману. И давай уже, ловись, рыбка, по-большому и по-маленькому!
        К моему огромному разочарованию, ходить «по-маленькому» гоблины не стеснялись прямо в лагере. Фу! Хорошо хоть дети спят! Кажется, мой план накрылся… Ладно, ужинали они, на мой взгляд, все-таки довольно плотно, скорее даже жрали как не в себя. Подожду еще немного, вдруг повезет?
        Наконец один из гоблинов крякнул и отошел в сторону леса, присел на корточки. Совсем недалеко, но деревья здесь стоят довольно плотно, да и костер уже почти не дает света. Тихо, осторожно обходим, занимаем позицию. Главное, чтобы нас не услышали. Хорошо, что за время ночной вылазки у меня еще раз повысились «Скрытность» и «Ночное зрение». Ладно, поехали по проверенной схеме: «Рывок»! «Электрошок»!
        Все же парализация - это нечто! Гоблин затрясся в конвульсиях и осел, не успев даже пискнуть, а я тут же всадил кинжал ему в горло. Фу, какая гадость! У него даже кровь зеленая! Тихо, тихо, не падай, дядя, ты тяжелый, сам я тебя не подниму. Вот так, прислонись-ка, пожалуй, к дереву. Теперь издалека и не скажешь, что бедняга уже помер. Просто присел «человек» по большой нужде возле дерева. Не на что тут смотреть.
        - Получено двести десять Очков Развития.
        Ого! Это гораздо больше, чем дали за волка. Эквивалент нескольких месяцев тяжелых тренировок! Помнится, в прошлый раз мне за гоблинов тоже дали немало опыта. Но сейчас у меня совсем нет времени с этим разбираться.
        Пошарил по карманам - пусто. Проклятье! Я так долго не продержусь. Где еда, где вода? Рано или поздно за ним придут. Вполне возможно, оба охранника, и будут уже начеку. Просто так подкрасться к ним со спины уже не выйдет. Но, как и все двуногие, эти ребята мыслят довольно плоско. То есть почти никогда не смотрят вверх. Так что было бы неплохо занять новую позицию. Если придут сразу двое, просто затаюсь на дереве. В такую темень они меня скорее всего не заметят. Ну вот, готово. Часики тикают. Мои охранники заерзали. Один не выдержал и пошел в нашу сторону. Серьезно? Вы что, даже не страхуете друг друга? Да, не зря о глупости гоблинов ходит столько нелепых анекдотов. Ну я только за, моя задача только что стала на порядок проще.
        Стражник подошел ближе и что-то возмущенно прошипел. Постоял немного. Не дождавшись ответа, достал оружие, начал оглядываться по сторонам и осторожно приближаться. Придурок. Нужно было сразу напарника звать! Та-а-а-к, «Кошачья ловкость», «Сила быка». Я напрягся до предела, сжимая в руках кинжал. Главное, чтобы он не успел закричать. Если посмотрит вверх, сразу же использую Рывок. Главное - сделать все как можно тише. Особенно когда тело будет падать на землю…
        Гоблин что-то рассерженно пробормотал и осторожно протянул руку к товарищу, нервно озираясь и вглядываясь в темноту. Вы что, фильмы ужасов никогда не смотрели? Сверху, кретин, сверху! Я соскользнул с ветки вниз и с размаху всадил кинжал прямо ему в голову. Только так - нельзя дать ему шанс закричать. У гоблина закатились глаза, и он пошатнулся.
        - Получено двести тридцать пять Очков Развития.
        Этот пожирнее будет. Тихо, тихо, папаша, не падай слишком резко - я потянул его за собой и позволил опереться себе на спину, а затем осторожно сбросил тяжелый груз на землю. Мне уже не привыкать. Гоблины на самом деле коротышки, хоть и довольно крепко сложены. Но все равно это было уже шумно. Третий придет скоро, сразу все поймет и поднимет тревогу. А маны у меня уже нет. Насыщение на нуле. Выносливость тоже перестала восстанавливаться и медленно утекает с каждым моим движением. Что произойдет, когда она просядет до нуля, - я и думать боюсь… Ну что же, пан или пропал! Лучшая защита - это нападение. Попробую немного пошуметь. Пока усиления тела еще действуют.
        Я подкрался сквозь деревья поближе к последнему сторожу и собрался было уже бросить камушек, но тут мой живот предательски заурчал. Третий охранник мигом вскочил и развернулся в мою сторону. Только не ори, умоляю тебя, только не ори! Я сидел на виду, тихонько всхлипывая и скуля. Пусть лучше думает, что нашел причину шума. Гоблин достал оружие и осторожно, крадучись, направился в мою сторону. Я сидел у дерева и шмыгал носом, изображая бедную, несчастную потерявшуюся девочку. Живот, гад такой, снова голодно заурчал. Спасибо хоть на дереве ты меня не выдал, предатель! Гоблин спрятал оружие и стал подкрадываться. Поймать меня хочет? Это хорошо. Я тихонько взвизгнул и спрятался за дерево. Попробовать увести его подальше от лагеря? Он достал из-за пазухи какую-то штуку. Стал призывно ею махать и издавать какие-то булькающие звуки. Что это вообще? Жареная крыса?! Это он типа меня едой заманивает? Вот как, значит, в твоем понимании выглядит шоколадка? Электрошок я использовать уже не могу, мана кончилась совсем. А при помощи Рывка, с моим-то ростом, я разве что бесплодным могу его сделать. Думать о том,
как он будет при этом визжать, довольно весело, но меня такой вариант в корне не устраивает. Придется заманить его как можно ближе. Гораздо ближе, чем хотелось бы, если честно.
        Я робко выглянул из-за дерева и изобразил настороженную заинтересованность. Протянул руку в сторону «лакомства». Ожидания врага нужно оправдывать - до поры до времени. Он подошел поближе, и я жадно выхватил у него крысу, сделав вид, что буду сейчас ее есть. Гадость какая! Гоблин, похоже, обрадовался, нагнулся и поднял меня на руки. Вот так, правильно, повыше, на уровень лица. Наверное, у него есть дети - пленников так держать не положено. Он оскалился в улыбке, и я оскалился в ответ - как можно более кровожадно. Внезапно его ноздри расширились, улыбка сошла с лица, а взгляд скользнул вниз. Кажется, до него наконец дошло, что я весь в крови и часть этой крови явно не моя, а часть и вовсе зеленая… А я в это время вытащил из-за спины кинжал. Глаза гоблина округлились, он открыл было рот, чтобы набрать воздуха и заорать, но крыса, которая как нельзя кстати болталась в моей левой руке, тут же отправилась ему в горло. А взмах правой руки навсегда прервал мучения несчастного охранника. Пробить глазницу гораздо проще, чем череп, так что даже моих скромных сил для этого вполне достаточно.
        - Получено двести восемнадцать Очков Развития.
        Как же хорошо и приятно просто полежать на траве! Я, конечно, понимаю, что это очень невежливо - лежать, развалясь, в присутствии умершего. Но ничего поделать с собой не могу. Я ужасно истощен, все мои параметры на нуле, я валюсь с ног от усталости, но я все-таки это сделал! Уложил троих охранников и не разбудил всех остальных. Красавчик! Теперь самое сложное позади.
        Только когда я попытался встать, понял, насколько ошибался. Тело отозвалось такой болью, как будто меня только что переехал бульдозер! В чем дело-то?
        - Внимание, у вас закончились Выносливость и Насыщение. Тело перейдет в режим гибернации через сто двадцать секунд. Рекомендую найти укрытие!
        В глазах стало темнеть. Это нехорошо! Я же в шаге от успеха! И меня поймают, и дети пропадут! Что делать?
        Я начал судорожно обыскивать гоблина. Какой же он тяжелый! Кажется, все мои прокачанные параметры теперь абсолютно ничего не стоят. Просто смертельно уставшая шестилетняя девочка пытается перевернуть здорового мужика. А ведь совсем недавно держал такого же практически на спине. Так вот что значит полностью лишиться поддержки местной Системы?
        Вода, еда, наконец-то! Я бросил в рот кусок «нормального» жареного мяса и, давясь им, принялся запивать водой из фляги. Я спасен! Ф-фух, даже дышать легче стало! Ой, а ведь получается, гоблин из этой фляги тоже пил? Бу-э-э. Я стал кривиться и отплевываться, но сделанного не воротишь. Надо привыкать - стерильной бутилированной воды в этом мире нет. От жажды бы не умереть, и то хорошо.
        - Шестьдесят секунд!
        Вот паскудство! Пока я это все переварю, пройдет вечность! А ну, выворачивай карманы! Что у тебя еще есть? Точно, зелья! Дрожащими руками я открыл крышку и залпом выпил содержимое, запоздало подумав, что это вполне может быть и яд, и бесполезное для меня сейчас зелье лечения. Немо, ну что там? О боги, надеюсь, эта штука действует быстро, чем бы она ни была.
        - Ваша Выносливость восстанавливается. Тревога отменена.
        Лучшая новость, которую я слышал за сегодня! Немо, ты просто чудо! Вот только стоит мне потратить эти крохи, и тело снова примется за свое. Так что да, жить нынче надо осторожно. Как минимум посидеть тут, отдохнуть, поесть как следует, чтобы восстановить хоть капельку Насыщения.
        Наконец у меня появилась возможность как следует разглядеть этих поганцев гоблинов. В принципе, ничего экстраординарного. При том обилии разных версий этих существ, коими пестрят наши фильмы и книги, любой зеленокожий гуманоид низкого роста сойдет за гоблина. Насколько я знаю, на своем языке они называют себя «народом Ташака», а мои соплеменники презрительно зовут их «каштык», хотя тот же самый термин часто используется и как оскорбление. Выходит, более точным переводом на великий и могучий было бы несколько иное слово… Вот и поди разбери, правда это те самые «гоблины» или нет. Как по мне, вполне нормальные гоблины. Грубая зеленоватая кожа довольно неприятного вида, длинные уши и крючковатый нос. Практически безволосые, можно сказать лысые. Не знаю, тут одни мужики, может, хотя бы у их женщин есть волосы? Явно любят украшения: много сережек и в носу, и в длинных ушах. Причем серебряных, так что не мешало бы их собрать. Зубы острые и треугольные, как у акулы. Одеты и вооружены они на удивление хорошо. Я, честно говоря, ждал каких-нибудь лохмотьев. Но нет - добротная легкая броня из кожи и тонких
стальных пластинок. На руках длинные острые ногти, или даже, скорее, когти. Да, такими в носу лучше не ковыряться… Ростом они поменьше людей (это я еще при нападении понял), но сложены хорошо, мускулистые парни.
        Ладно, что мне делать дальше? Я ведь прямо сейчас могу увести всех детей, пока охраны нет! Но как сделать это тихо? Да чтобы две дюжины малышей тихо ушли, никого не разбудив? Ха! Не смешите мои стертые в кровь «копыта». Сейчас-то детишки спят как убитые, но зуб даю (все равно они у меня еще молочные), стоит их разбудить… Не все сумеют сразу понять, ЧТО вообще происходит, кто-то наверняка еще верит, что это все страшный сон. Кто-то по-любому расплачется, захочет в туалет или к маме. А если и нет, то нашумят, когда будем уходить лесом. Как пить дать! И потом, далеко мы не уйдем - как избежать погони? Похоже, выбора у меня попросту нет. Я должен сделать все сам. До самого победного конца. Гоблинов не так уж и много, они все спят. Вырезать их во сне, да и дело с концом! С бодрствующими же я как-то справился! Потом скажу, что прямо так все и нашел. А детям вообще не стоит видеть трупы. Проделать в клетке дыру со стороны леса, да и вывести всех тихонько. И даже лучше, если они будут бояться гоблинов и помалкивать.
        Передохнув, я осторожно подобрался к лагерю. На негнущихся ногах прошел между рядами спящих гоблинов к костру. Хорошо, что все они довольно громко храпят. Не думаю, что слабый шум кого-то разбудит. Но все равно сердце колотится как бешеное. Так, где тут мое мясо? Тихонько утолив голод, я принялся пополнять запас Маны от костра. Добавлять новые дрова я побоялся, но нескольких крупных поленьев, оставленных гоблинами, мне пока вполне хватит. Главное не потушить. Мана, пусть и небыстро, поползла вверх. В принципе, энергию содержит не огонь, а дрова. Так что пока они не сгорят, костер будет давать ману. А нельзя ли ускорить это дело? Я вложил немного собственной магической силы в огонь. Он ожил, разгорелся, поток маны чуть усилился. А ведь так можно жить! Я получаю гораздо больше, чем трачу. Теперь я смогу использовать Электрошок и надежно упокоить всю эту храпящую братию без особого шума. А еще при надобности прибавить магией немного Выносливости. На случай если все пойдет не по плану… Нет, скорее всего, меня не убьют, во всяком случае не сразу. Но удрать от дюжины тренированных бойцов с моей
просаженной стаминой - я не питаю иллюзий на этот счет. Тем более что я сейчас стою на ногах только благодаря зельям. А их запас, увы, небесконечен.
        Добрые полчаса, проведенные в этой дружной компании, слегка успокоили мои нервы, но все равно, как только я приблизился к своей первой жертве, лежащей на отшибе, ноги и руки снова стали как ватные. Кажется, это будет совсем не так легко, как я себе представлял. Одно дело отправлять на тот свет живых, которые в любой момент могут «пришить» тебя самого. И совсем другое - вырезать мирно спящих, пусть не людей, но все же вполне разумных существ. Судорожно выдохнув, я занял позицию. «Электрошок!» И точным, отрепетированным на дозорных движением вонзил кинжал в глаз. Несколько секунд предсмертных хрипов - и все кончено. Дело сделано, и нас, спасибо параличу, никто не услышал. Можно спокойно выдохнуть.
        И тут раздался выстрел. Вернее, настоящая пулеметная очередь. От неожиданности я чуть не упал. Сердце замерло. Кто стреляет, откуда? Что за чертовщина? И тут до меня дошло. Проклятье! Он что, пустил газы? Ведь не секрет, что после смерти все мышцы тела расслабляются и… возможны, скажем так, некоторые непредвиденные последствия. Вот каштык, вот скотина! Я же чуть стрекача не дал через весь лагерь! Это был бы эпический фейл всей операции.
        Я воровато огляделся по сторонам. Спокойно, держи свои нервы в узде! Но, похоже, никто из мирно храпящих гобов так и не отреагировал на шум. Должно быть, этот звук для них достаточно привычный и просыпаться от каждого пука они не собираются. Вот это облегчение! Честное слово, я и сам чуть в штаны не наложил от страха! Немного отдышавшись, я продолжил свой марш смерти.

* * *
        - Вы получили достижение «Бесшумный убийца». Вы уничтожили всех охранников вражеского лагеря, не дав им поднять тревогу. Доступен навык «Скрытность». На некоторое время вас гораздо сложнее обнаружить в темноте или тени.
        - Вы получили достижение «Убийца гоблинов». Представители этого вида испытывают перед вами иррациональный страх.
        Еще несколько раз мне пришлось потеть от похабных звуков, издаваемых гоблинами. Надеюсь, у меня не появятся седые волосы? Это было бы несколько преждевременно. Ну да ладно. Все прошло успешно, так что мне грех жаловаться. К тому же я получил много очков опыта. Очень много - вместе с дозорными вышло три тысячи триста пятьдесят Очков Развития - больше, чем я за все это время накопил тренировками. Впору наколоть себе штрих-код на затылке![5 - ПРИМ.: Агент 47 - персонаж игровой вселенной «Хитман», специалист по скрытым убийствам. Отличительная черта - штрих-код на затылке.]
        Больше всего проблем доставило Насыщение, которое так и не собиралось восстанавливаться - кажется, я совершенно загнал свой бедный организм. Дело понятное: мне просто требовалось немного поспать. Но я никак не мог себе позволить такой роскоши. Приходилось то и дело пить найденные у гоблинов зелья выносливости, которые давали мне возможность активно действовать еще хотя бы десяток минут. Немо столько раз начинала свой обратный отсчет, что я почти перестал обращать на это внимание. Но после десятка выпитых зелий она вдруг сменила пластинку.
        - Внимание, получено достижение «Стойкость». Доступна редкая способность «Второе дыхание». Раз в сутки вы можете восстановить пятьдесят процентов одного из своих параметров. Стоимость восстановления Насыщения - одна целая четыре десятых Очков Развития. Желаете активировать?
        А вот такого я раньше не видел! Это умение расходует Очки Развития? Сущие крохи, конечно, стоимость жизни какой-нибудь курицы, но эти очки теряются безвозвратно, вложить их в свои навыки и статы уже не выйдет… В общем, такими «подарками» следует пользоваться с осторожностью! Но сейчас особого выбора у меня нет.
        - Немо, Второе дыхание!
        Глава 13. Лицо смерти
        Спасибо, что воспользовались услугами похоронного бюро «Юла и ко»! Пожалуйста, оцените качество обслуживания по шкале от одного до десяти. Вы бы порекомендовали нас своим друзьям? Желаете приобрести скидочную карту на наши товары? Рады сообщить, что в этом месяце действует очень выгодное предложение: скидка на кремацию до двадцати пяти процентов!
        Наконец можно расслабиться и привести себя в порядок. Около получаса ушло на растопку костра и подзарядку магии. Но теперь передо мной во весь рост встала еще более трудная задача. Я забыл про шатер. А ведь там спит босс! Одного взгляда украдкой через ширму хватило, чтобы понять, что он непрост. И самое важное - я увидел атрибуты для занятий магией: книги, реторты, кристаллы, а возле кровати лежал тяжелый металлический посох с крупным белым кристаллом в навершии, который слегка светился, разгоняя кромешную тьму внутри палатки. Я столкнулся с гоблином-магом! Ох, будем надеяться, что удастся убить его во сне, как всех остальных.
        Поразмыслив, я решил не спешить и как следует подготовиться к бою. Накопил Маны и установил мощную электрическую ловушку - прямо возле выхода из шатра. Вложил в нее весь свой запас Маны до последней капли, а потом снова заряжался у костра, пока тот совсем не затух. Надо быть готовым ко всему! На кону не только моя жизнь. Лучше я буду «дуть на воду», чем стану закуской для какого-нибудь гоблина.
        Опыт опытом, но ноги снова стали ватными: с такими противниками я дела еще не имел. Подошел к шатру, сжимая в руках свое оружие. Осторожно, по миллиметру, потянул тряпичную «дверь». С внутренней стороны висели какие-то детские игрушки, кажется, это банальные погремушки. Ловушка на дураков? Пришлось действовать очень медленно и аккуратно. Я практически прополз под дверью, стараясь не шевелить ткань. К счастью, гоблин крепко спал. Не буду рисковать Электрошоком: кто знает, какая у него защита или чутье на магию. Один удар - один труп. Шум и крики уже значения не имеют: все остальные давно мертвы.
        Я поднял кинжал и стал медленно приближаться к изголовью кровати. И уже начал было замахиваться, как вдруг под ногами что-то вспыхнуло, и меня отбросило в дальний угол шатра. Здоровье сразу просело почти наполовину. Гоблин-маг вскочил и принялся что-то пронзительно верещать на неизвестном мне языке. Защита! У него была защитная ловушка возле кровати! Как я об этом не подумал? А ведь можно было просто скинуть ему на голову тяжелый камень с соседнего дерева! Так, спокойно, еще не все козыри биты! Я поднялся на ноги и стал собирать Ману для своей самой сильной атаки. А почему он ничего не делает? Нет, он тоже что-то шепчет и рисует в воздухе. Какой занимательный бой: мы оба стоим, бормочем и сверлим друг друга взглядом! Ладно, первый удар за мной - «Огненный шар»! По сути, это та же «стрела», но заряженная Маной под завязку. Взрывы использовать мне здесь точно нельзя, а не то ударная волна снесет и меня, и палатку…
        Мой снаряд полетел вперед, и гоблин вспыхнул. Получилось? Огонь почти сразу рассеялся. Что-то не так. Гоблины ведь зеленые? Почему этот блестит, как полированная кастрюля? Доспехи гоблина все еще лежали возле кровати, однако его кожа с ног до головы покрылась железной чешуей. Это что за металлист такой? Мне стало нехорошо. «Огненный шар», может, и нанес какой-то урон, но этого явно недостаточно. Гоблин равнодушно глянул на раскалившуюся от огня чешую на своей груди и злорадно оскалился, остудив ее взмахом руки. Даже не обжегся, скотина! Похоже, она не касается его кожи напрямую. Хорошо, металл, металл, это защитное заклинание, что-то типа «Железной кожи». Но металл должен хорошо проводить электричество! Я снова попытался сосредоточиться, но тут в меня полетели гвозди! Без шуток, самые настоящие гвозди! Пришлось метаться по палатке, уклоняясь от этого ходячего гвоздомета и копить ману прямо на бегу. Если бы не Немо, я бы ни за что не сумел сплести свое заклинание. А как тебе такое? «Шаровая молния»! Гоблин удивленно дернулся, но увернуться все же не успел. Его лицо исказилось от боли. Даже железная
броня в месте попадания рассыпалась. Видимо, урон я ему нанес, и немалый, значит, нужно продолжать, это заклинание действует!
        Еще несколько долгих секунд продолжались мои «танцы». Пару раз в меня попадали гвозди, вызывая жгучую боль. И без того низкое Здоровье снова изрядно просело. Гоблин то ли не вполне проснулся, то ли не утруждал себя созданием сложных плетений. Наверное, гад, считает, что для такой мелкой мерзавки, как я, хватит и самых простых. Зато, знаете ли, он может швырять их почти без остановки! Наконец я снова собрал достаточное количество маны. «Шаровая молния»! Но гоблин уже ждал моей атаки, потянулся к своему посоху, и тот сам прыгнул ему в руку. Вокруг мага появился полупрозрачный белый кокон, и моя молния с треском растворилась в нем без следа. Гоблин только поморщился. От боли это или просто от презрения - не знаю, но большая часть урона явно ушла «в молоко». Да, второй раз он на один и тот же трюк не купится. И маны почти не осталось. Хотя нет, есть у меня для тебя еще один прощальный сюрприз. И я пулей выскочил из шатра.
        Гоблин перехватил свой посох и бросился за мной. Это зря. Я еще ни разу не видел, как активируется электрическая ловушка. С неба раздался гром, и в гоблина угодило сразу несколько молний, будто он непризнанный сын клана Маклаудов[6 - ПРИМ.: Дункан Маклауд - персонаж киновселенной «Горец». Некоторые герои там бессмертны и гибнут, только если им отрубить голову. При этом убийца получает их силу в виде бьющих в него с неба молний. Лозунг бессмертных: «В конце останется только один».]. Маг стал трястись и биться в конвульсиях. Защитный кокон от посоха лопнул, а металлическая кожа, покрывающая тело гоблина, пошла трещинами и рассыпалась в прах. Обессиленный и оглушенный, он осел на землю. Это мой шанс! Воодушевленный успехом, я перехватил кинжал обеими руками и бросился вперед. С возгласом «Останется только один!» я применил Рывок.
        Я целился прямо в сердце. Гоблин был полностью обездвижен и ничего не мог мне противопоставить. И я изо всех сил врезался в него. Но… ничего не произошло. Ажурный белый кулон на шее, к которому он из последних сил тянулся рукой, ярко вспыхнул, на мгновение ослепив меня, и помутнел, а мой нож остановился в миллиметре от кожи. Пропал! Я попытался ударить снова. Но гоблин уже пришел в себя, поймал мою руку, а затем схватил за горло и принялся душить. Я попытался полоснуть его по рукам кинжалом, но почти сразу выронил оружие. Как же… больно! Пусти меня, мразь! Проклятье, нечем дышать! Неужели я погибну так? Я ведь только начал жить! Дети, а как же дети? Неужели все мои усилия напрасны? Гоблин сжимал руки на моем горле и хохотал - жутко, зловеще. Вот, значит, как выглядит лицо моей смерти? В глазах стало предательски темнеть. Нет, надо бороться! «Электрошок»! «Огненная стрела»! В панике я стал швырять в него все подряд. Но гоблин только морщился и продолжал меня душить. Сколько же у тебя Здоровья?! Из последних сил я сам потянулся рукой к его горлу. Но он только злобно ухмыльнулся. Вот гад, наверняка
же сейчас думает: «Руки коротки». Это взбесило меня больше всего. И почему… взрослые всегда… смотрят свысока?! Но длинные руки мне и не нужны! Магия пространства!
        Гоблин удивленно дернулся, его глаза округлились, а голова вдруг нырнула куда-то внутрь плеч. Прямо сквозь плоскость портала, который я создал на месте его шеи.
        - Получено тысяча девятьсот двадцать Очков развития.
        Вместе с обезглавленным телом врага я упал на пол и стал жадно хватать ртом воздух. Голова кружится, Здоровье в красной зоне. Руки гоблина по-прежнему крепко сжимают горло. Отпусти уже меня, скотина зеленокожая! Это было ОЧЕНЬ близко! Буквально на грани! Я и правда сейчас чуть было не умер! С трудом поднявшись на ноги, я в сердцах пнул своего врага. Ну, и как тебе такой поворот, тупой гоблин?! А нечего было смотреть на меня свысока! Любишь издеваться над детьми, тварь? Ну да, а зачем бы еще они тебе понадобились? Вот только я не просто ребенок, я чертов читер-перерожденец!
        Хорошо, что в критической ситуации мозг начинает соображать очень быстро. Вот что мешало мне с самого начала использовать против гоблина портал? Именно такого рода глупости и сводят сообразительных в общем-то людей в могилу! А еще топят гигантские лайнеры и подрывают атомные электростанции. Мне нужно сесть и хорошенько обдумать все необычные способы применения своего нехитрого арсенала. Особенно порталов! Скольких трудностей я мог бы избежать, если бы вспомнил про них раньше! Хотя, если хорошо подумать, портал можно создавать только в паре десятков сантиметров от ладони, так что мне все равно пришлось бы подойти вплотную… Ладно, что толку теперь себя отчитывать.
        - Вы получили достижение «Убийца гигантов». Вы победили многократно превосходящего вас противника. Все ваши параметры повышаются. +5 ко всем характеристикам.
        - Внимание! Обнаружено кровотечение. Рекомендуется срочное лечение. Оставшееся время: две минуты двадцать секунд.
        Ну вот, опять. «Исцеление малых ран»!
        - Немо, таймер!
        - У вас есть четыре минуты.
        Блин, маны совсем нет. Здоровья - самая малость. И оно постоянно утекает через «кровотечение». Зелья, зелья, у мага должны быть хоть какие-то зелья! Я начал судорожно осматривать своего павшего соперника. Он был почти голый, все его вещи внутри шатра. Ну что ж ты бедный такой! Я бросился внутрь палатки. Темно. Магический свет зажечь нечем. Метался из угла в угол, как затравленный зверь. Ничего. Как он ману свою пополняет? Думай, голова, думай, какие еще есть варианты? Костер я высосал до дна. Точно, костер!
        Я стал хватать все, что может гореть: тряпки, мусор, деревянные коробки. Выбежал во двор. В очаге все еще теплился жар. Бросил все туда и стал закидывать тлеющими углями, не обращая внимания на боль. Потом принялся раздувать пламя. Ветошь разгорелась довольно быстро. Я влил в огонь оставшиеся крохи маны - наконец разгорелся!
        Следующие полчаса я, можно сказать, играл в салочки со смертью. Едва собрав немного маны, подлечивал себя и выигрывал еще пару минут времени, чтобы носиться как ошпаренный по лагерю, собирая дрова, хворост и вообще все, что может гореть, и добыть еще чуть-чуть маны. Пил много воды - обычной медициной тоже пренебрегать не стоит. Постепенно Здоровье пошло вверх, да и магическая сила слегка восстановилась. Сцепив зубы, я по одному вытягивал найденным в палатке пинцетом металлические гвозди, которыми швырялся в меня гоблин, и снова боролся с ранами и кровотечением. Ну, по правде говоря, это были не вполне гвозди. Скорее, остро заточенные металлические дротики. Вот, значит, как действует Магия металла? Очень неприятно! Он брал меня на измор, ждал, пока я кровью истеку. И скорее всего, собирался получить меня живьем. Зачем-то же ему понадобились дети… Хорошо еще, что я шустрый и заработал относительно мало ранений.
        - Получен навык «Малое сопротивление боли» - первый уровень. Вы можете приглушить свои болевые ощущения на десять процентов. Получен навык «Малая регенерация» - первый уровень. Ваше тело восстанавливается после полученных повреждений со скоростью десять единиц Здоровья в час. Расходует Насыщение.
        Поправив Здоровье и придя в себя, я принялся подводить итоги сражения. Больше никогда, ни при каких обстоятельствах не стану лезть в бой без разведки и хорошего плана! Я был на волосок от смерти! Большая удача, что он решил меня банально придушить. А ведь мог просто прикончить на месте, всадив гвоздь мне в лоб! И еще - у каждого есть свои козыри и хитрости. Я не знал, не подумал ни про ловушку у его постели, ни про защитное ожерелье, которое в критический момент спасло жизнь хозяину. Да и про свои собственные сильнейшие козыри забыл. А ведь я и сам, когда ложусь спать, даю Немо приказ будить меня при любых подозрительных шумах. Почему я решил, что другие маги не придумают, как обезопасить свой сон?
        Ну да ладно. Что было, то прошло, победителей не судят. Между прочим, им даже награда полагается. За главаря дали ужасно много очков - в несколько раз больше, чем за любого другого гоблина, да что там - больше, чем я сумел собрать тренировками за всю свою, пусть и недолгую, жизнь! А ведь Система отдает нам лишь крохи реального опыта убитого в бою врага - примерно одну сотую, по нашим с Немо прикидкам. Выходит, этот маг был действительно более чем в сто раз сильнее меня! Жуть какая! Неудивительно, что мои самые мощные заклинания для него были не опаснее укуса муравья. И если бы не Магия пространства…
        Та-ак, что тут у нас? Возле трупа гоблина лежал его металлический посох, весь в узорах, с красивым кристаллом на вершине. Что с ним делать, я не знал, но он наверняка был ценным. Гоблин им защитился от «Шаровой молнии» - это уже немало. Подвеску, так некстати спасшую моего врага, я сразу же отправил себе на шею. Теперь ты будешь оберегать мою жизнь. Вот только разберусь, как тобой пользоваться. Подобный козырь сейчас на вес золота. Надо попробовать залить в нее Ману. Нужно только немного восстановить силы.
        В палатке я нашел богато украшенные одежды. Сразу видно: отнюдь не мелкая сошка чуть было не отправила меня на тот свет. Уже не так обидно. Лежащий среди вещей браслет привлек мое внимание. Шмотки старого гоблина я носить, понятное дело, не стану, будь они хоть расшиты чистым золотом. А вот браслет красивый: весь сложен из крупных голубоватых самоцветов, оплетенных прочной серебристой проволокой. Для моей руки он был слишком велик, так что пришлось надеть артефакт почти на самое плечо.
        - Внимание, обнаружен накопитель магической энергии! Полная емкость - 4800 единиц. Уровень заряда - 2150 единиц.
        Ой, мать моя женщина! Вот это улов! В восемь раз больше моего нынешнего запаса Маны! Теперь понятно, почему у него тут хоть шаром покати - ни единого зелья. Хотя на столе стоит целая система из колб и трубок. Ну да, если бы у меня был такой «повербанк», я бы тоже брезговал зелья с собой таскать. Хотя стоп, у меня теперь ЕСТЬ свой собственный магический накопитель, хе-хе. А я скакал тут, как сайгак, по лагерю, дрова собирал. Все, больше никакой возни с костром! А то, честное слово, чуть не помер! Так, первым делом, надо залить ману в подвеску. О, в ней сразу же загорелся мягкий теплый огонек. Кажется, работает. Даже стало как-то поспокойнее на душе. Люди, совсем недавно столкнувшиеся с угрозой смерти, почему-то так высоко начинают ценить безопасность!
        На столах было много других непонятных штук. Книги на неизвестном мне языке. Склянки явно для химических опытов, или как тут это называется? Алхимия, зельеварение? Неизвестные мне кристаллы и устройства. Все это было явно ценным и, скорее всего, пригодится мне в будущем. Но как же мне все это унести? Да еще так, чтобы старшие не отобрали. Задачка… Хотя стоп. Я же убил гоблина ПОРТАЛОМ. Значит, он работает! Вот только ведет ли он ко мне домой? Так далеко я его открывать еще не пробовал. Надо проверить.
        Не откладывая в долгий ящик я создал портал, благо маны мне теперь хватает с избытком. Осторожно заглянул внутрь. Нет, я не засовывал туда голову, конечно же! Сейчас мой уровень паранойи вообще на максимуме. Так, посмотрим. И правда - мой тихий закуток на чердаке. Еще и отрубленная голова гоблина прямо на полу валяется. Ну и рожа у тебя, приятель! Мда-а. Надо будет срочно от тебя избавиться. Не самый лучший выбор для первого трофея «комнаты сокровищ». Ну да ничего, сейчас этих самых сокровищ станет побольше. И я, не теряя времени, начал закидывать в портал все, что, на мой взгляд, «плохо лежало». Посох и одежду мага, его инструменты и книги. Хорошо, что на полу у меня был постелен толстый соломенный матрас, и ничего не сломалось.
        Как же приятно набивать карманы всяким добром! Войдя во вкус, я прошелся по остальным своим жертвам, забирая все, что казалось мне ценным. Сапоги, поножи, шлемы, наручи. В общем, все, что помещалось в крохотное окошко портала (и все, что было не слишком противно снимать). И в особенности - украшения из драгметаллов. Похоже, платили беднягам довольно неплохо. На несколько серебряков наберется, и даже немного золота. Нашел еще парочку зелий выносливости, видно, и правда бедолага маг раздал воякам все свои «бутылки» перед боем. Какой, однако, заботливый начальник! Похороню потом твою башку с почестями!
        Закончив «лутать»[7 - ПРИМ. Лутать - собирать добычу с поверженных врагов.] гоблинов, я вернулся и рухнул как был, весь в крови и грязи, на чистую и мягкую постель врага. Блаженство…
        - Немо, сколько до рассвета?
        - До восхода осталось два с половиной часа.
        - Разбуди через полтора.
        И вырубился.
        Глава 14. Поход
        Вот так я и оказался в переполненном трупами лагере без какой-либо надежды на помощь старших или хотя бы понимание с их стороны…
        - Мастер, вам пора вставать!
        - Немо, еще пять минуточек!
        - Ну, мастер! Вы же не хотите, чтобы и вас кто-то убил во сне!
        Я вскочил. По спине пробежали мурашки. Сразу же вспомнил, где нахожусь и что произошло недавно. Ну и шуточки у тебя, Немо! Голова все еще гудит от напряжения и усталости. Мне нужен был хоть какой-то сон, иначе очень скоро я просто свалился бы от истощения. А ведь нам еще в обратную сторону идти! И кто знает, может, никакого поселка там уже и нет вовсе…
        Вышел из тесной палатки. На улице по-прежнему темно. Даже темнее, чем несколько часов назад, когда я ложился. До рассвета осталось совсем немного времени. На пороге чуть не споткнулся об обезглавленного гоблина, лежащего на земле. Проклятый маг! Тело до сих пор ноет от полученных ранений. Все же Магия исцеления не всесильна.
        Зажег в ладони небольшой огонек, оглядел поле боя и себя «красавицу». Все тело и одежда в разноцветной запекшейся крови - и волчьей, и гоблинской, и моей собственной. На земле лежат трупы. Много трупов. И как мне теперь объяснять эту мясорубку остальным детям? Девчонка-малолетка, едва вышедшая из яслей, вооруженная лишь крошечным кинжалом, в одиночку вырезала целый лагерь гоблинов! Будь я на десять лет старше, меня бы на руках носили, как великого героя… хм, героиню. Но теперь… это выглядит странно. Даже жутко! Как бы меня на костер не поволокли за такие «подвиги». А жариться я не хочу. Хватит с меня и вчерашних приключений!
        Проклятье! Я ведь ничего такого не планировал! Всего лишь хотел проследить, куда поведут пленников. Кто же знал, что все так обернется? А теперь, как ни крути, мне нужно срочно заметать следы! Залечь на дно, слиться с толпой. Благо тут полно таких же, как я, малышей. Пролезу в клетку, прикинусь шлангом, организую побег. Одним ребенком больше, одним меньше. Надеюсь, никто ничего не заметит. Главное - решить вопрос с одеждой.
        Я зевнул. Боги, как же хочется спать! Даже завидую этим балбесам. А ведь еще вчера все было так хорошо, просто замечательно! Никогда не знаешь, в какой момент твоя жизнь может пойти под откос!
        Как следует вымывшись, благо неподалеку был ручей, я перевернул вверх дном весь шатер в поисках подходящей одежды. Даже пожалел, что столько ветоши вчера сжег. Но кое-какие вещи я все же нашел. Хоть и с гоблинского плеча, но чистые, а перебирать мне не приходится. Тут выжить бы - и на том спасибо. Покатался по земле, чтобы изобразить все тяготы, перенесенные в дороге. Что-то еще? Точно, избавиться от следов! Хотя бы возле костра, где я кровью истекал. Генеральная уборка! Все пятна крови тщательно зачистить, грязную одежду сжечь. Палатку вообще хорошо бы спалить дотла. Но детей пугать не хочется. Оставлю тут небольшую ловушку с таймером. Загорится, когда мы уже будем достаточно далеко.
        Закончив дела, я тихонько подкрался к клеткам. Тут все здорово заросло кустами, и самого лагеря почти не видно. Вот и хорошо, нечего детскую психику травмировать. К счастью, ребятишки все равно еще спят. Устали, конечно же. Надо будет их потом накормить и напоить. Только быстро. К нам скоро вполне могут явиться какие-нибудь гости. Хорошо, если свои, но могут и чужие. Ладно, пойдем пока будить товарищей по несчастью. Моя маленькая армия! Устроим детский крестовый поход! Возмездие за разрушенную деревню! Ох, надеюсь, наши дела все же не настолько плохи! Оставить их на произвол судьбы я не готов, а с таким балластом на шее мои собственные шансы на выживание резко снизятся. Нет, тут есть несколько взрослых ребят, которых можно считать условно полезными, но все же большинство - несмышленая малышня. Все те, кто пошустрее, успели сбежать в деревню.
        Так, кого бы мне разбудить первым? Кто у нас самый толковый? Андер? Точно! Старший братец моего «жениха», между прочим. Насколько я знаю, ответственный парень. И вовсе не такой заносчивый, как его младший брат. Это он за меня заступился недавно перед мастером Гармом. Странно, что он здесь. Вот уж у кого точно были все шансы сбежать, как только началась тревога. Наверняка ведь задержался, чтобы прикрыть кого-то из младших. Ну ладно, поиграем немного с Эндером[8 - прим.: речь идет об Эндере Виггине - главном герое научно-фантастического романа Орсона Скотта Карда «Игра Эндера», в котором подросток приносит землянам победу в войне против расы пришельцев - жукеров.] этого мира. Я прикоснулся к его плечу.
        Парень проснулся, резко вскочил, втянул воздух. Посмотрел на меня, оглянулся вокруг. Схватился за голову. На лбу у него красовалась огромная шишка. Да, этот герой явно не сдался без боя.
        - Юла! Ты уже проснулась? А где гоблины?
        Я пожал плечами. Приложил палец к губам. Зачем так громко? Ты же всех разбудишь! Мы огляделись по сторонам. К счастью, никто так и не проснулся. Я протянул ему кинжал. Руки у парня все еще были связаны. А ведь всех остальных давно развязали. Видно, доставил он кому-то хлопот.
        - А откуда у тебя кинжал? - поинтересовался Андер на сей раз уже шепотом.
        - Мастер Гарм подарил. Перед тем… Перед тем как погиб. Я прятала его, чтобы потом освободиться, - все так же тихо ответил я.
        Андер повернулся в сторону лагеря.
        - Что за ерунда… А где охранник? Ты не видела, куда он ушел?
        Я отрицательно помотал головой. Осторожно, на цыпочках, чтобы не разбудить прочих детей, он подошел к краю клетки, огляделся. Спойлер: там никого нет. В живых. Можешь не благодарить!
        - Ладно, давай попробуем выбраться отсюда. Можно мне твой кинжал? Не бойся, я потом отдам.
        Парень взял оружие и принялся кромсать клетку со стороны леса. О-о-о, так мы тут до обеда просидим! Я подошел к решетке, собрал немного маны в ладошке, да и прожег насквозь толстые деревянные прутья. Никакой защиты от магии. Понадеялись на охрану? Наверное. Малые дети, владеющие магией, в таком захолустье большая редкость. К тому же возле клеток всегда дежурил один часовой. Да и лагерь явно временный.
        - Ты уже все? - спросил я своего напарника.
        - А? О, точно! Я же совсем забыл, что ты магией владеешь. Спасибо!
        - Обращайся.
        Мы стали осторожно пробираться через густые заросли кустарника в сторону леса. Нет, я прекрасно понимаю, как это глупо, но что поделаешь, придется ему немного подыграть.
        - Я ведь и сам когда-то мечтал стать магом, - прошептал мой спутник, когда мы выбрались из кустов. - Но отцу так и не удалось уговорить Бранда взять меня в ученики. А ведь он очень старался! В чем твой секрет? Не поделишься?
        Нашел время! По большому счету, я и сам не знаю, что у этого старика в голове творится. Быть может, он уже давно догадался, что я попаданец, и теперь от души развлекается, играя со мной в «наставника» и попутно собирая на меня необходимый компромат. А сам давно вызвал наряд инквизиции из столицы. С него бы сталось!
        - Без понятия! - честно ответил я. - Наверное, дело в том случае с пожаром.
        Мы осторожно, чуть ли не ползком, подкрались к лагерю. С виду все мирно и спокойно. Только гоблины почему-то лежат полураздетые. А ведь ночью тут довольно прохладно.
        - Теперь, может, расскажешь мне, где наша охрана? И почему тебя не было с нами, когда мы ложились спать?
        Вот те на! А он хорош! И для кого я тут комедию разыгрываю? Ладно, план «Б». Будешь у меня главным свидетелем. Я махнул рукой, встал и, совершенно не скрываясь, пошел вперед к лагерю. Хотя, наверное, теперь это уже следует называть кладбищем.
        Сзади послышались булькающие звуки. Кажется, до Андера дошло, что гоблины все-таки не спят. К счастью, никто из детей тут ничего не ел, насколько я понял. В наших условиях очень недальновидно так разбрасываться калориями.
        - Это… Это ты их всех?
        Я скривил недовольную мину. Вот же пропасть: выбрал самого смышленого, а теперь он портит мне жизнь! Ладно, таких как раз и нужно держать к себе как можно ближе. И рассказывать чуть более правдоподобные сказки.
        - Подыши немного и подумай головой. Я похожа на горного тролля? Тут полторы дюжины бойцов и какой-то крутой маг в придачу. Когда на нас напали, я спряталась на дереве и поэтому спаслась. Потом шла за вами по пятам, чтобы узнать, куда вас ведут, и привести помощь. Но когда добралась сюда, нашла только кучу трупов. Все гоблины уже были мертвы.
        - А как ты попала в клетку?
        Я вытащил из кармана ключ. Какой же ты подозрительный! Подозревающий. Недоверчивый, в общем.
        - И зачем было притворяться?
        - Ну что ты пристал? Ты хоть представляешь, КАК мне влетит, если кто-то узнает? Особенно мама! Я же должна была сидеть на дереве и ждать подмоги. Но пошла за гоблинами, чтобы попытаться вас спасти. Думаешь, это было легко? Да я каждые полчаса лезла на дерево, чтобы увидеть огни факелов. А потом бежала изо всех сил, чтобы их догнать. Думала, помру от жажды и голода. Да меня чуть было волк не загрыз по дороге!
        Парень потупил взгляд.
        - Прости, я не знал… Спасибо тебе. Наверное… Ты уж извини, я здорово приложился головой вчера, мысли еще путаются. Просто я детей пересчитал, когда мы спать ложились. Порадовался, что тебя нет, я ведь знаю, какая ты шустрая. Теперь, когда взрослые далеко, чувствую себя ответственным за всех.
        Он оглянулся в сторону клетки. Мысли у него путаются. Да я тут как на допросе! Горазд же ты скромничать, сэр Андер. Сэр Андер! О, как это великолепно звучит! Решено, теперь только так и буду вас величать, сэр.
        - Если хочешь всех спасти, тогда включай мозги поскорее. Помоги мне собрать еду и фляги с водой. Нужно тихо освободить детей и бежать. Кто знает, кто еще сюда явится и для чего. Остальным ЭТО видеть незачем. Они и так натерпелись. Выведем их тем же путем, каким сами вышли.
        Собрав на скорую руку все необходимое, мы пошли будить детей. О, как же я был рад, что не решился вызволять их тайком! Тут был и плач, и визг, шум и гам, как на игровой площадке. Будто мы не из плена бежим, а в школьный поход собираемся. Причем нехотя. Детский сад, одним словом! Ну, мне главное, что у них появился свой лидер. Вот пусть он теперь и рулит. И кинжальчик мой уже у него. Главарь! Вожак! А я что? С меня взятки гладки. Я свое дело сделал, где мой паланкин? Несите меня, мои верные вассалы! Кстати, да, было бы неплохо… Устал же как собака, ноги дрожат от напряжения. Насыщение в красной зоне. Они-то, красавцы, спали почти всю ночь! А чем я в это время занимался, мне и вспоминать страшно. Даже по меркам этого мира та еще работенка!
        - Так, а куда нужно идти? Ты запомнила дорогу? Нам всем завязали глаза…
        Ну вот, только хотел расслабиться. Придется быть еще и проводником. Ладно. Я сверился с картой и уверенно указал рукой на север. Андер кивнул и влез на высокий пенек. Дети притихли.
        - Я знаю, что вы чувствуете: вы устали, вы напуганы и хотите домой. И я тоже! Но выслушайте меня. Мы не на экскурсии. Нам повезло, что мы смогли сбежать. Но дом далеко, и у нас почти нет оружия. Взрослые не придут на помощь, и нам нужно самим о себе позаботиться. В лесу водятся и дикие кабаны, и волки. Или даже хуже - за нами могут идти гоблины. Ведите себя тихо и держитесь вместе. Юла помнит дорогу домой, так что мы не заблудимся. Возможно, нас уже ищут родные. Но также возможно, что нас ищут и враги. Будьте готовы ко всему! Вперед!
        Какой славный парень. Если мне когда-нибудь понадобится армия, буду знать, кого сделать генералом.
        - Я пока подержу у себя кинжал, ладно? Тут и правда могут быть волки.
        Я пожал плечами. Сам знаю! Но у меня теперь огромное количество маны и защитный амулет. Если вдруг появится еще один отряд гоблинов, я, в принципе, должен с ними справиться. Но ради всего святого, больше никаких магов! А кинжал - да пожалуйста, могу даже подарить! У меня еще десяток таких. Дома, правда… И почему я сразу не додумался оставить парочку для своей «армии»? Теперь придется их еще и защищать. Уф-ф-ф!

* * *
        Всего через час нам пришлось сделать остановку. Детей нужно срочно накормить, чтобы восстановить их силы, а в лагере гоблинов этим заниматься я категорически не хотел. Старшие ребята принялись собирать ветки и хворост, а младшие сложили простенький очаг из мелких камней. Всем строго наказали ходить парами и не разбредаться. Андер где-то раздобыл кремень и стал раздувать огонь. Но вдруг остановился и удивленно вытаращился на меня. Я метнул в дрова «Огненную стрелу». Костер моментально разгорелся.
        - Вспомнил?
        - Да, прости, я опять забыл, - виновато улыбнулся будущий генерал.
        - Можно же попросить, ты в курсе?
        Все гении такие рассеянные? Посижу пока тут, пожалуй, потяну ману. Пускай «вассалы» трудятся. Главное, чтобы дым не заметили, но мы в густом лесу, а костер совсем крошечный. Авось пронесет. К тому же где-то там, вдалеке, сейчас горит костер побольше. Нехорошо, конечно, устраивать лесные пожары, но у меня просто не было выбора. Иначе всех следов не скроешь.
        Отдыхать нам пришлось совсем недолго. Андер вскочил и помчался куда-то вперед, а я бросился за ним. Навстречу бежал запыхавшийся парень и изо всех сил тараторил:
        - Т-т-там, т-там волки! Волки идут!
        Ну и чутье у нашего «генерала»! И как он только понял, что происходит неладное? Прирожденный лидер!
        - Где волки? - хором отозвались мы с Андером.
        И правда, чуть поодаль, угрожающе рыча и скалясь, на нас надвигалось трое волков. Маловато для стаи. Где остальные? Андер вынул кинжал и смело выступил вперед, приняв боевую стойку. А я изо всех сил боролся с зевотой. Проклятая усталость!
        - Бегите, я их задержу!
        Опять про мою магию забыл, да, герой? Нет, ну это уже попросту обидно! На него так стресс влияет или он просто слишком привык полагаться на свои силы? Хе-хе, может, и правда постоять посмотреть, как он будет сражаться? Нет, с таким хилым вооружением для него даже один волк - серьезная опасность, не то что трое, уж я-то это знаю не понаслышке. Звери притормозили, разделились, принялись медленно окружать нас, скаля зубы. Боятся? С чего бы? Вряд ли мы для них выглядим угрожающе. Может, учуяли от меня запах крови одного из своих товарищей? Хе-хе, что, боитесь, поганцы? Я огляделся по сторонам. Других волков пока не было видно. Но где двое или трое… Дети вдалеке испуганно сгрудились возле костра, рвали на лоскуты чью-то верхнюю одежду, пытаясь быстро смастерить примитивные факелы. Правильно, дикие звери боятся огня. И не зря. Я прицелился - «Огненная стрела»! Раздался визг. Вслед за первым отправилось еще два заряда. Маны у меня сейчас много.
        Убить я их не смог, но, повизгивая от боли, вся троица удрала, поджав горящие хвосты. Я повернулся к растерянному Андеру. Уже, небось, решился жизнь свою за нас положить? Нет, самый настоящий герой, честное слово! Только слегка рассеянный.
        - Ты опять забыл?
        Он судорожно выдохнул, вложил кинжал в ножны и развел руками.
        - Прости. Спасибо тебе!
        - Андер[9 - прим.: имя «Андер» созвучно английскому слову under - «снизу, под чем-то».]! Хороший лидер - это не тот, кто все умеет делать сам, а тот, кто правильно использует подчиненных!
        Парень только смущенно улыбнулся и спрятал кинжал за пояс. Пора перестать издеваться над беднягой, а то у него совсем самооценка упадет. Не стоит слишком буквально понимать свое имя, пацан!
        - Пойду гляну, что там.
        - Я с тобой!
        - А дети? Тут только у нас двоих есть оружие! Да не переживай ты так, я всю ночь по этим лесам сама бродила, меня очень трудно поймать, помнишь? А еще волки боятся моего огня. Я туда - и сразу обратно.
        - Ладно. Если что, кричи и беги к нам. Мы тебе поможем.
        Никуда я не прибегу, конечно. Если там стая волков, последнее, что стоит делать, - это вести их прямо к кучке голодных, уставших и испуганных детей, греющих на крошечном костре ароматное трофейное мясо. Будем надеяться, обойдется малой кровью и, по возможности, только моей. У меня есть защитный амулет, Рывок и очень много маны. В крайнем случае влезу на дерево и устрою артобстрел.
        Я пошел вслед за волками. Долго искать не пришлось. Тропинка вела к небольшой расщелине в скале. Узкая, но волк пролезет легко. Или ребенок… Хотя можно сделать все даже проще. Я подошел ко входу, заглянул. Места внутри много, да и волков пока не видно. Но запах паленой псины все еще чувствуется, кругом шерсть, тут явно их логово. Пространственная магия - «Якорь»! Оставлю здесь свою метку. Эта неприметная пещера мне еще пригодится. Давно такую ищу. Ну как давно - еще со вчерашнего дня. Я критически осмотрел нависший над входом выступ из корней, мусора и камней. Отошел подальше и метнул в него «Огненную бомбу». Раздался взрыв, проход завалило камнями и грунтом. Покойтесь с миром, плохие собачки!
        А когда я вернулся к детям, они уже были окружены… К счастью, всего лишь родительской заботой. Наконец-то нас нашли!
        Глава 15. Возвращение
        Я с умилением наблюдал за сценой воссоединения отцов и детей. Видимо, наши дозорные все-таки собрали поисковую группу и нашли нас по дыму от костра. Проклятье! Не стоило его разжигать. Мало ли кто еще мог нас заметить. Надо будет как-нибудь потренироваться готовить с помощью магии.
        - Юла, ты в порядке? Мы слышали взрыв! - Андер выбежал мне навстречу.
        - Все хорошо. Просто небольшой обвал. Волки нас больше не побеспокоят.
        К нам приблизился какой-то всадник. Кажется, это Аргус, отец Андера и глава нашего гарнизона стражи. Он спешился, обнял сына и засыпал нас вопросами.
        - Что у вас произошло? Где гоблины? И как вы все разом умудрились сбежать?
        Андер принялся подробно описывать все наши злоключения, заботливо пропустив тот неловкий момент, когда я внезапно объявился в общей клетке под самое утро. Остальные дети были слишком напуганы и растерянны, чтобы это заметить, тем более что в дороге им всем завязали глаза. Впрочем, их никто и не расспрашивал.
        - Я горжусь тобой, сын! Когда ты вырастешь, станешь великим лидером.
        - Да мы ничего особого не сделали, нам просто повезло. А еще мне Юла помогала, она волков огнем отогнала, представляешь? Ее мастер Бранд учит.
        - Я слышал про тебя, Юла. Вроде ты с детства магией владеешь. Нам такие нужны! Бранд нам очень сильно помог во время этого налета, а ведь он стар и давно в отставке. Этот бой ему дорого обошелся. Но ты, Андер! Отправил за стаей волков маленькую девочку? Ну ты даешь! Герой, нечего сказать!
        - А я сама от него убежала, чтобы поглядеть на собачек! - вступился я за товарища. - Мастер Бранд мне показал, как кидаться огнем, а собачки его о-очень боятся! Я их легко прогнала, - я выпятил грудь и демонстративно разжег в руке магическое пламя. - А Андер остался всех тут охранять, это важнее!
        Андер, услышав этот «детский лепет», сперва глянул на меня как на полную идиотку. Видимо, слишком велик был контраст между тем, как я вел себя с ним до сих пор, и моей нынешней клоунадой. Потом до него, кажется, начало кое-что доходить, и он тоже включился в игру.
        - Пап, да она же Искатель! И к тому же сильнее нас всех вместе взятых. Она оружие дяди Гарма сумела поднять, представляешь? А еще ее очень сложно поймать. Я даже если бы и хотел ее догнать, не сумел бы. Мы обычно всем классом ее загоняем, и то не всегда получается.
        - Ишь ты, какая бойкая малая! Ясно теперь, почему Бранд в тебя так сразу вцепился. Чуть ли не ультиматум всем прочим мастерам поставил! Ну ладно, раз ты сама так говоришь… - Аргус махнул рукой.
        Андер вдруг спохватился и протянул мне свое оружие.
        - Ах да, и спасибо за кинжал! Вот возьми. Представляешь, пап, это мастер Гарм ей подарил! Как жаль, что он погиб…
        - О, Гарм не погиб! - вмешался Аргус. - Он очень сильно ранен и был почти при смерти, но наш храмовник его спас. Через неделю-другую встанет на ноги. Вам бы его навестить, а то винить он себя долго еще будет, знаю я его! Скажете ему, что кинжал помог вам сбежать! Ясно?
        А вот это хорошая новость! Мы стали расспрашивать старших. Как оказалось, на деревню тоже совершили набег. Забрали много припасов, устроили несколько поджогов. Но как только подоспел гарнизон стражи во главе с Аргусом и Брандом, тут же сбежали. Пока там тушили пожары и лечили раненых, вернулись беглецы с тренировочной площадки. Всю ночь дозорные прочесывали лес в поисках следов детей, пока не нашли нас здесь.
        Вскоре приехало еще больше взрослых на лошадях и даже небольшая повозка с припасами, служившая походным штабом. Видно, где-то неподалеку проходила дорога. Андер похлопотал, чтобы мне разрешили ехать в повозке. Понимал, что я убить готов за возможность поспать, спасибо ему за это. А я стал невольным слушателем другого разговора.
        - Капитан, разведчики вернулись. В лагере гоблинов одни трупы. Шестнадцать скаутов и высший маг. Похоже, что там поработали профессионалы. Все, кроме дозорных, убиты во сне, а маг прожарен до хрустящей корочки. Голову его мы так и не нашли. Сдается мне, что за ней они и приходили. И вы бы видели ту рану, кэп! Башку ему как будто бритвой отсекли. Все ценное тоже забрали. И никаких следов! Только дети наши да гоблины. Говорю вам, это профи, наемники, и, наверное, не из людей. Наш брат бы детей пожалел, отпустил. Хорошо хоть, что убивать побрезговали…
        Как же приятно засыпать под комплименты!

* * *
        Имя: Киара. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 5. Возраст: 6. Ранг - Искатель.
        Специальность: Бесшумный убийца.
        ТЕЛ - 27 (17+10). Здоровье - 270.
        ИНТ - 64,5 (45+19,5). Мана - 774 (645+129).
        СИЛ - 24 (19+5). Насыщение - 240.
        ВОЛ - 30 (20+10). Внимание - 300.
        ЛВК - 38 (33+5). Выносливость - 380.
        Свободных Очков Развития - 5820.

* * *
        Проснулся я ближе к вечеру, как ни странно, дома, в своей постели. Видимо, уснул в повозке и меня сюда попросту перенесли. Как-то странно просыпаться не в том месте, где уснул. Спохватившись, принялся себя ощупывать. Браслет и подвеска на месте. Ф-фух! Хорошо, что меня не успели переодеть. Видимо, родителям сейчас просто не до меня. Жива, здорова - и ладно, пускай спит себе в уголке! Но мне надо срочно избавиться от этой гоблинской одежды! Заодно следует спрятать свой браслет-накопитель и брать его только на серьезные вылазки. Хотя, как оказалось, даже простая школьная экскурсия в этом мире вполне может стать смертельно опасной. Так, какие еще у меня есть срочные дела? Точно, мертвая голова!
        Я пулей метнулся на чердак. Надеюсь, мои военные трофеи никто пока не обнаружил. Я отдернул ширму и довольно осклабился, на душе полегчало. На месте мои сокровища! Так, где там этот несчастный маг? Пришлось долго рыться в вещах гоблинов, ведь его голова попала сюда первой, а потому оказалась в самом низу. Хорошо, что она все еще не начала разлагаться, а то запах точно привлек бы чье-нибудь внимание. Наконец-то я смог разглядеть его как следует. Бедолага, какой же ты все-таки уродец! Я открыл портал. Да-да, он у меня теперь ведет в волчью пещеру. И волки, пожалуй, здорово проголодались за день… Ну я же обещал тебе достойные похороны! Будут и волки сыты, и грядки целы. Не во дворе же мне тебя закапывать! В последний раз пнув своего самого страшного на данный момент противника, я быстро переоделся и приступил к более приятному занятию - оценке трофеев.
        Самой интересной находкой был тяжелый железный посох с небольшой гроздью сросшихся молочно-белых кристаллов с радужным отливом. Точно помню, что маг им защищался, но наверняка есть и какое-то другое применение этой штуки. Все же посох мага! Вот только ума не приложу, как им пользоваться. Когда я вливаю в него ману, он просто начинает светиться, будто обычная соляная лампа. Ладно, надо будет аккуратно мастера Бранда расспросить о таких штуках. Для чего они и как с ними обращаться.
        Ажурная подвеска, чем-то напоминающая силуэт ангела. Пожалуй, с этой вещью расставаться мне не стоит. Буду носить под одеждой. Постоянно. Никогда не знаешь, откуда придет беда, а такая штука может запросто спасти тебе жизнь. Неожиданное падение, шальная стрела, подлая атака. Я уже видел ее в действии, да и заряжать ее несложно, так что с этим все понятно. С браслетом-накопителем я тоже освоился. Надо будет посидеть у камина, как все уснут, заполнить его, да и собственные запасы восстановить. Своей Маны у меня чуть больше шести сотен, а с этой штукой мои возможности вырастут в несколько раз!
        Выходит, что качать Интеллект, который отвечает за запас Маны, не такая уж хорошая идея? С таким огромным количеством Очков Развития, доставшимся мне после боя, я могу вообще кардинально изменить свою специализацию. Например, в первую очередь прокачать Волю, которая отвечает за скорость движения Маны. Какой толк от такого огромного запаса энергии, если я все равно не могу выжать из себя больше двадцати пяти единиц в секунду? На самом деле я еще слишком мало знаю об этом мире и о том, что может пригодиться мне в будущем. Наверное, разумнее всего будет оставить пока большую часть очков в резерве. Скажем, две трети. А остальное равномерно распределить между своими слабыми сторонами. И наверное, следует делать это постепенно: трудно будет совладать со своим телом, если оно вдруг станет вдвое сильней… Ладно, просто буду потихоньку тратить очки во время тренировок!
        Еще один интересный экспонат нашелся среди лабораторного оборудования гоблина. Его склянки и реторты меня не слишком интересовали, заниматься химией этого мира я пока не готов, а вот кое-что другое привлекло мое пристальное внимание. Очень чистый и прозрачный кристалл розового цвета, отполированный с двух сторон, но с изломанными краями. Будто осколок какого-то витража из толстого стекла. Или просто минерал так странно отполировали. Зачем? Почему не огранка, как у драгоценных камней? Ну не затем же, чтобы смотреть на мир сквозь «розовые очки», хе-хе…
        Из чистого баловства я глянул сквозь кристалл. И правда, веселый розовый мир! Я вытянул вперед ладонь, чтобы посмотреть на нее, и чуть не подпрыгнул. Кристалл выпал из рук, и я судорожно стал ловить его на лету. Ф-ф-фух, чуть не разбил! Но что это было? Я снова взял в руки новую игрушку и взглянул. Ничего… Сломал? Или мне это привиделось? Глюки уже начинаются? Да ну! А другой стороной? О, точно! Другой стороной надо поворачивать! Похоже на поляризационный кристалл - он только в одном направлении правильно «работает».
        Внутри своей руки я снова четко увидел светящиеся линии, прожилки, водовороты и узелки света. Я вижу свою магическую силу? Надо же, даже через одежду просвечивает. А если сквозь стену? Я спрятал руку за угол. Ну да, совсем размыто, деталей особо не увидишь, но какое-то свечение определенно есть. Круто! Настоящий магический «рентген». Можно сквозь стены силуэты людей видеть. А еще «чакры» там всякие… Нужно будет и с ними разобраться со временем. И кстати, что это за тусклый красный огонек висит в воздухе? А, так это же то место, где я оставлял свою пространственную метку! Вот, значит, как выглядит «якорь» портала? Странно, моя точка привязки сейчас в пещере должна быть. Почему я старую метку тоже вижу? Может, когда узнаю руны пространства, я все свои метки смогу использовать? Было бы неплохо!
        Интересно, металл или доспехи тоже будут глушить мое новое рентгеновское зрение? Я порылся в куче гоблинских вещей и нацепил на руку блестящие стальные наручи. И снова разинул рот. При взгляде сквозь кристалл на артефакте стали видны светящиеся узоры, магические схемы, руны. Ого, кажется, они зачарованы. Да это же золотое дно! Наверняка можно будет неплохую сумму денег за них выручить. Во всяком случае во всех играх магическое снаряжение гораздо ценнее обычного. Иногда в десятки раз! Я бросился разглядывать трофеи, доставшиеся мне от гоблинов. Глухо, все темное… Вот это облом! Ой, это же я опять кристалл обратной стороной повернул! Я облегченно выдохнул. Почти все вещи светились. Да я теперь богат! В смысле посох и браслет тоже наверняка стоят немалых денег, но их я ни за что не продам. А вот снятый с гоблинов хлам - запросто! Не знаю только, кто его захочет носить. Пропорции своеобразные.
        После нескольких экспериментов я выяснил, что лучше всего «глушит» рентгеновское зрение металл. Гораздо сильнее, чем камень или тем более дерево. Но, пожалуй, понадобится почти сантиметровая стальная плита, чтобы за ней надежно спрятаться. Обычно во время колдовства мы не видим ману как таковую. Если как следует присмотреться или создавать руны на каком-нибудь ярком фоне, можно заметить искажение воздуха - как в жаркий день над горячим асфальтом. Или над включенным обогревателем. Колдовать эта «слепота» почти не мешает, если приноровиться. Все равно что писать мелом на доске с закрытыми глазами. Да и Чувство маны позволяет примерно ощущать контуры надписи. Немо поначалу «подсвечивала» для меня заклинания в режиме дополненной реальности, а теперь она и вовсе все делает автоматически.
        Конечно, все предметы были зачарованы с помощью старых добрых рун. Большинство мне было знакомо, вроде «Силы быка» или «Кошачьей ловкости». На моем защитном кулоне, как я понял, была руна, создающая световой барьер. Я знал ее и раньше, но не мог использовать, потому что не владею Магией света. Изредка попадались и неизвестные мне символы. Вспомнив, как мастер Бранд измерял мой запас Маны самодельным «калориметром», я стал надевать вещи на себя и проверять, какие мои параметры выросли. Через час я уже знал действие всех вещей и то, какие руны за все это отвечают. Чаще всего встречалась Магия укрепления металла. Так вот как здесь усиливают броню! Надо обязательно освоить эту стихию магии. Всякое оружие врага, которое едва не привело к твоему поражению, однозначно следует изучить самому. Вот только пока не представляю, как этого добиться. Попробовать сделать электромагнит?
        - Внимание, получен навык «Оценка» - первый уровень. Вы неплохо разбираетесь в свойствах снаряжения и можете приблизительно оценивать его параметры.
        О-о-о да! Вот она, моя драгоценная «Оценка», как же я тебя ждал! Ну да, тут способности получаешь, когда учишься делать что-то сам. Навык всего лишь немного упрощает тебе жизнь. Кайф! Теперь можно оценивать предметы и даже противников. Больше никаких «смертельных битв» с неизвестным врагом! Хотя… А разве этот розовый окуляр не делает то же самое? Причем гораздо, гораздо лучше! Ха-ха-ха! «Оценка»? Прощай, бесполезное ничтожество!
        В общем, по-моему, главарь гоблинов был настоящим мастером артефактов. Ну да, это все объясняет: и Магию металла, и крутую экипировку его охраны, и этот розовый кристалл. Может, теперь и у меня получится зачаровывать предметы? Ловушки я уже делал, а это ведь почти то же самое. Я стал оглядываться в поисках подходящей жертвы для экспериментов.
        После серии опытов, удачных и не очень, я сделал несколько важных выводов. Во-первых, заряжать дерево Магией огня - это действительно плохая идея! Булыжники-бомбы? Никогда не повторяйте это в домашних условиях, если у вас нет «Щита»! Некоторые материалы хорошо держат Ману, например металлы, некоторые - совсем плохо. Ловушки потому и разряжаются быстро, что делаются попросту на голой земле. Зато они мощные, в них можно залить очень много маны. В крошечный кинжал столько не поместится. Да и пытаться делать из стали накопитель глупо. Такая батарейка сядет буквально за один день. Не зря в некоторых вещах я видел крошечные голубые кристаллы - прямо как в моем браслете. Выковыривать не стал: это точно разрушит чары, да и камни совсем маленькие.
        Выходит, все эти предметы - своего рода магические инструменты. Мозги-то есть у всех: и у воинов, и у лучников, значит, есть у них и Мана. А вот магические способности нужно специально развивать: осваивать стихии, прокачивать разные навыки, Чувство Маны, например. Благодаря артефактам любой - хоть Искатель, хоть простой крестьянин - может пользоваться магией, правда ограниченной и узконаправленной. Грубо говоря, хоть Магией света я не владею, но с кулоном могу использовать «Щит». Правда, только это заклинание, строго определенной силы и всего один раз. Никакой гибкости.
        Мысли про посох все никак не выходили у меня из головы. Что если попытаться зарядить его какой-нибудь магией? Я посмотрел в сторону оружия гоблина. Ну-ка, поди сюда, холоп! Наше сиятельство экспериментировать изволит. Заставить посох прилететь ко мне прямо в руку, несмотря на все потуги, у меня не вышло. А так хотелось бы! Пришлось сиятельству самому вставать и топать ножками. Немного полюбовался кристаллами - какие же они все-таки красивые! Так бы и разглядывал весь вечер. Ну, не подведи, родной. Главное, чтобы он не взорвался, как булыжники из моих опытов. «Огненная стрела»!
        Ха-ха. Ха-ха-ха! Я властелин мира! Ик! Простите, это у меня истерика. Он светится… Просто светится и все, паскуда кристальная. Ноль реакции. Булыжники лучше на магию реагируют, чем это недоразумение. Стой тут, холоп, будешь моим ночником!

* * *
        Вечером меня ждало испытание, по сравнению с которым померкли все ужасы предыдущего дня. Едва я увидел маму, как понял, что попал. Все ее ученики прекрасно знают, что означает ЭТОТвзгляд госпожи Илианы. Наверное, у меня был очень жалкий вид, как у собачонки, которая уже понимает, что нашкодила, хоть и совершенно не представляет себе, когда и как. Но тем не менее стоически переносит обильный поток нравоучений, смиренно потупив взгляд, жалостливо прижав ушки к голове и отчаянно виляя хвостиком.
        «Нет, мамочка, конечно, я тихо себя вела и делала все, как говорили зеленые дядьки!»
        О боги, что я такое несу?
        «Нет, я совсем не ранена, я сразу сдалась, когда поняла, что не смогу убежать».
        «Нет, одежда просто была очень грязная, и я переоделась в обозе».
        «Да что ты, мам, ну сама подумай, мы двое против целого отряда гоблинов!»
        «Откуда мне знать? Эти малявки чего только не придумают! Спроси дядю Аргуса, если хочешь».
        «Нет, я сама туда не ходила, Андер сказал нам, что они там все мертвые. Может, это он их всех и убил, почем я знаю? У него и кинжал был вообще-то!»
        «Мастер Гарм подарил. Да не знаю я! Может, ему понравилось, как я грядки пропалываю? Я этот ножик сразу Андеру отдала, это все видели, да я даже не знаю, как его держать!»
        «Ну да, я отпугнула волчков огнем, меня мастер Бранд недавно научил. А что мне было делать - сидеть и смотреть, как они покусают Андера? Он был один, а их целых три, здоровенных таких!»
        «Нет, мамочка, пожалуйста, мне очень нравятся уроки! Я больше нигде не буду колдовать, кроме как на занятиях! И мастер Бранд говорит, что у меня хорошо получается!»
        «Конечно, мамочка, я сейчас же отдам тебе кинжал! Уже бегу!»
        Фу-ух, пронесло! У меня даже после схватки с главарем так колени не тряслись!
        И вот к чему сейчас все эти слезы и обнимашки? Ты секунду назад во мне чуть дырку взглядом не просверлила! Пф-ф-ф! Женщины! И как только папа тебя терпит?! Да-да, я тоже рад, что цел и невредим, ты не поверишь насколько!
        Глава 16. Стычка
        На следующее утро мы вместе с Андером отправились навестить наставника Гарма. Мастер, увидев нас, побледнел и разрыдался как ребенок. Какой же он все-таки добродушный мужик! Мы красочно и, как водится, по большому секрету рассказали Гарму, что кинжал, который он мне подарил, помог нам всем бежать. О том, что кто-то к тому времени уже благополучно порешил всех гоблинов, мы благоразумно умолчали. Все равно это, можно сказать, военная тайна. Пусть лучше про это Аргус позже расскажет. Дети вообще ничего не видели, а правду обо всем произошедшем знаю только я. Пусть себе пребывает мужик в счастливом неведении. На самом-то деле именно его кинжал (не без моей помощи, конечно) избавил нас от всех гоблинов. Кроме разве что их главаря. Так что все честно. Ложь-которая-не-ложь. Как-то так. Но дядька натурально расцвел, заулыбался. Вот и правильно. Нечего ему с горя мозги в бутылке полоскать. С хорошими людьми всегда так: сами себе худшие палачи.
        По пути домой Андер поделился со мной свежими новостями. Оказывается, в наш поселок приехал странствующий торговец. Поселку сейчас позарез нужны разные припасы, да и кое-какие военные трофеи люди ему продают. А еще он гном. Настоящий, взаправдашний гном! Гастролирующий торговец и гном. Гастрогном! Я буду не я, если не пойду посмотреть! Вот только как бы мне тихонько сплавить ему все то добро, что пылится у меня на чердаке? Не тащить же его через все село! Да и денег он мне вряд ли даст. Разве что родителям. Или наставнику… Та-а-к. Придется выбирать: либо полная секретность, либо полное безденежье. Прятать долго на чердаке свое «богатство» я тоже не смогу. Подловить торговца за деревней, когда будет уезжать? Хлопотно. И опасно. Ладно, попробую через Бранда. Из всех взрослых он тут самый адекватный. Если информацию правильно подавать и дозировать, думаю, ничего страшного не случится. Все равно у меня накопились вопросы по магии.
        Мы с Андером стали в поселке настоящими знаменитостями. Мамочки наших одноклассников, завидев нас, выбегали из домов, угощали сухофруктами, выпечкой и прочими сладостями. Целовали и благодарили. У некоторых даже глаза были на мокром месте. Еще бы! Гоблины утащили в лес две дюжины детей, а те взяли да и вернулись практически сами! А уж в каких красках дети дома рассказывали о своих приключениях! Боюсь и думать, что за слухи теперь о нас ходят по деревне. Чует мое сердце, что находятся они в весьма опасном соседстве с истиной! Ну, слухи на то и слухи, чтобы почти все считали их неправдой. Невзаправдашней правдой, понарошной. Ох, говорила мне мама не вляпываться во вранье! Или все-таки в варенье? Ну ладно, в конце концов, я же теперь Юла - надо учиться юлить! Хотя после вчерашних допросов мне уже и сам черт не страшен. Ты уж прости за такое сравнение, мам.
        На площади стоял настоящий гвалт.
        - Это вина руководства! Отдали детей на съедение монстрам, а сами вернулись домой чистенькие! Под суд таких охранников - или сразу на виселицу!
        - Да, куда только смотрел дозор? Я своего ребенка теперь не то что в поле, даже в школу отпускать не стану!
        Возмущенная толпа, как водится, выражала «общественное мнение». Ну а правительство в лице Аргуса и его помощников стойко сносило это самое мнение с выражением блаженных мучеников на лице. Обычное дело. Рискуешь жизнью, защищаешь людей, проливаешь кровь и пот. А потом тебя за это свои же смешивают с грязью и плюют в лицо. Мол, это все твоя вина! Интересно, где бы вы все были, если бы не ваши защитники?
        - Господа, давайте успокоимся, - зычно произнес Аргус. - От внезапного нападения не застрахован никто. Большая удача, что мы обошлись почти без потерь, да и никто из детей в итоге не пострадал.
        Почти не пострадал. Я вообще-то страдал, и по полной программе. Чуть не помер, причем даже не один раз!
        - Если нашим детям приходится самим себя защищать, то грош нам цена как родителям!
        Хоть я и болею за Аргуса, но не могу не согласиться. Прям с языка снял!
        - За детьми по пятам шел ударный отряд, гоблины в любом случае никуда бы не делись, - возразил наш капитан стражи.
        - А что мешало им убить всех детей или использовать их как заложников?! Нет, это все твоя вина, Аргус, ты стал слишком беспечным!
        - Чего ты добиваешься, Климан? Среди детей были и два моих собственных сына! Хочешь сказать, я не сделал ВСЕ, что в моих силах?
        - Я не ставлю под сомнение твою силу, - возмутился пастух, - только твои решения! Ты должен был отправить с ними старика! Мы оба знаем, с КЕМ им бы пришлось там столкнуться!
        - Я не могу приказывать Бранду! И, если бы не он, мы бы вообще не смогли отстоять деревню! А когда дозорные отправились за детьми, он уже был в лазарете!
        - И что, так сложно было быстро поставить его на ноги? Нет, нам точно стоит всерьез задуматься о том, чтобы выбрать себе более решительного лидера!
        - И кто же это должен быть? - с нескрываемым сарказмом поинтересовался Аргус. - Может, ты предложишь свою кандидатуру? Думаешь, что вести в бой солдат - то же самое, что гнать овец на пастбище? Я воин от юности моей! - тут его голос стал грозным. - Я пролил больше крови, чем ты молока мимо доильни своими кривыми руками! И ты смеешь указывать мне, как делать мою работу?!
        Кажется, Аргусу надоела вся эта мышиная возня, и он перешел в наступление. Бедняга Климан покраснел и потупился, а из толпы послышались сдержанные смешки и недовольный ропот. А этот дядя умеет ставить на место! И бить по больному. Ну прямо Спарта! Царь Леонид!
        Андер втянул голову в плечи и заметно помрачнел. Я похлопал его по плечу.
        - Да не переживай ты, все обойдется! Твой батя молодец, он тут живо порядок наведет. А вся эта политика… Ну а что они сделают? Погалдят немного, выпустят пар и разойдутся. Победителей не судят!
        Мы поспешили уйти подальше, чтобы не слушать раздражающие перепалки взрослых. Но не успели мы отойти от главной площади, как дорогу нам перегородили несколько старших ребят, примерно того же возраста, что и Андер. Кажется, того, что идет впереди, зовут Свен. А за его спиной еще парочка прихвостней из той же стаи.
        - О-о-о, посмотрите-ка, кто идет! Наш герой. Славься, Андер, великий освободитель!
        Свен издевательски похлопал в ладоши. И конечно же, тон, которым он это произнес, совершенно не соответствовал содержанию. Да, похоже, Андеру тоже перепадет от всей этой заварухи на площади. Дети так любят повторять глупости своих родителей!
        - Чего тебе, Свен? У нас нет времени на болтовню, мы идем навестить мастера Бранда.
        - Смотрите-ка, парни, каким важным он стал! У него нет времени на простых ребят вроде нас! Не слишком ли много ты о себе возомнил, Андер? Думаешь, если будешь качаться чуть больше всех, то сразу станешь крутым и сможешь вытирать об нас ноги, как твой папаша?
        Качаться больше всех? Если подумать, Андер действительно немного сильнее своих сверстников. Наверное, занимается сверхурочно. Молодец парень! Но со скрытностью у него проблемы. Впрочем, я тоже недалеко ушел в этом плане. А выскочек в любом обществе пытаются уравнять под общую гребенку. Ну или просто затравить как опасных конкурентов.
        - Я собираюсь стать авантюристом, Свен. Нет ничего странного в том, что мне хочется быть сильнее. Тебе этого, кстати, тоже никто не запрещает.
        - Вот из-за таких, как ты, мы и пашем весь день как проклятые! Хочешь знать, что я каждый раз от предков слышу? О-о-о, тебе бы это понравилось! «Вот Андер так делает, вот Андер это умеет, а ты ни хрена не умеешь, дубина безмозглая!» Андер то, Андер се, Андер задолбал уже всех! А теперь он еще и герой, посмотрите-ка. Ты поперек горла мне уже встал, герой! Копытами не стучи!
        Оу… Ну ничего себе предъява! Нет, если бы меня родители каждый день обзывали дубиной и сравнивали с каким-то парнем из соседнего подъезда, наверное, у меня бы тоже рано или поздно пригорело. Так что их вполне можно понять. И это хуже всего. Бедняга Андер! Довольно легко набить морду подлецу, а вот как сражаться с врагом, которому сочувствуешь? Даже не знаю, как бы я на такое ответил. Впрочем, его вины тут нет вовсе. Если кто и виноват, так это родители - наверняка из породы тех, кто считает, что ребенка можно легко успокоить, если как следует на него поорать.
        - Мне очень жаль, что так вышло, ребята, - тихо, но уверенно начал мой приятель. - Я… Я никогда не думал, что могу создать кому-то такие проблемы. Но поймите, это мой путь, я не могу иначе. А если вам понадобится с чем-то помощь, приходите вечером, я вас потренирую.
        Ну надо же, сколько пафоса! «Это мой путь» - и где только фразочек таких набрался? Философию у нас в школе вроде бы не преподают. Но вообще, довольно неплохо. Честно и без обиняков. Не факт, что его правильно поймут, ведь обычно для таких дремучих простофиль это выглядит как проявление слабости. «Фу-у-у, прогнулся, лошара!» - что-то в таком духе. Именно поэтому я бы на его месте их жестко опустил, как это недавно сделал Аргус. Впрочем, и то и другое чревато последствиями.
        - Дались мне твои тренировки, - сплюнул Свен. - Нормальное детство нам, блин, верни!
        Со стороны его приятелей раздались дружные поддакивания. И тут их главарь переключил внимание на меня.
        - И кто это с тобой пришел? Уж не та ли девчонка, за юбкой которой ты постоянно прячешься? Да, Лиска нам уже все рассказала! И знаешь, я ей почти верю. Герои вроде тебя только так и умеют! Не верю только в ту историю про волков. Мелковата она для таких подвигов…
        Он присел на корточки, разглядывая меня с сомнением, будто какой-то музейный экспонат. Впрочем, я разглядывал его с неменьшим интересом. Немытая голова, неряшливая одежда, подпорченные кариесом зубы - а ведь они уже не молочные! Да и особых проблем с гигиеной в этом мире нет. Тут, скорее, проблемы с дисциплиной.
        - Так что, малая? Расскажи дяде, что там произошло с этими твоими волками? На самом деле.
        Последнюю фразу он особо выделил. Намекаешь, что я все вру? О да-а-а, я вру как дышу, вот только немного не в ту сторону, о которой ты подумал, «дядя». И я не Андер, вечно пытающийся угодить всем и непременно быть хорошим парнем. Я молча протянул Свену свой детский кулачок, будто бы собираясь что-то показать.
        - Волки сдохли, - равнодушно отрезал я, раскрывая кулак, в котором тут же вспыхнул шар огня, достаточно мощный, чтобы жар, исходящий от него, почувствовал даже Андер. Серьезный снаряд, не детская игрушка, и даже такому дуралею это должно быть понятно.
        Мальчишка, сидевший на корточках, отшатнулся и чуть не потерял равновесие. Ему пришлось выставить назад руку, чтобы не упасть. Довольно уязвимая поза. Как раз то что надо!
        - А будешь со мной гавкаться - я и тебе дырку на заднице прожгу, - пригрозил я, добавив к словам свою коронную кровожадную улыбку. С внешностью ребенка это само по себе выглядит достаточно жутко, уже не говоря о всякой там магии.
        Не дожидаясь ответной реакции, я погасил огонь и спокойно пошел вперед. Ребята, преграждавшие нам путь, невольно расступились. Андер чуть замешкался, но все же последовал за мной. Ох, чувствую себя героем дешевого боевика! Неужели мне вправду приходится таким заниматься? Ну а что поделать-то?
        - Бешеная, - пробормотал позади нас Свен, отряхивая штаны. - Прямо как твоя мать!
        А вот за маму ответишь! Но как-нибудь в другой раз. Нечего раздувать и без того накалившийся конфликт. И к тому же это ведь почти комплимент!
        - Прости, Киара, - вздохнул Андер, когда мы отошли достаточно далеко. - Из-за меня и тебе досталось.
        - Да ты не парься. Свен лично на меня бочку катил - вот и поплатился. А если я расскажу маме, как он ее назвал, то сидеть он и без моей помощи не сможет как минимум неделю.
        - Ты и правда жестко с ним обошлась. А ведь он, по сути, тоже ни в чем не виноват.
        - Виноват! - отрезал я. - Выбор есть всегда! Вместо того чтобы больше тренироваться и утереть нос родакам, он просит, нет, требует, чтобы заниматься перестал ты. Где логика?
        - Ну да, - кажется, парень немного развеселился. - Тут ты права.
        - Нет, Андер, нельзя позволять таким людям садиться тебе на шею. Бери пример с отца! Он-то хорошо понимает, что они погубят и его, и то дело, которым он занят. Это выглядит невинно - но только на первый взгляд!
        - Иногда мне кажется, что ты ровесница моего отца, а не брата, - парень задумчиво почесал затылок.
        Ох, опасные мысли роятся у тебя в голове, парниша. Надо бы их пресечь!
        - Книжки надо больше читать, - буркнул я.
        - Книжки? Да вы алфавит на прошлой неделе учили!
        - Я читаю с трех лет, - фыркнул я. - В библиотеке нет книги, которую я хотя бы не пролистала. Или ты думаешь, что Бранд взял меня в ученицы за красивые глаза и вьющиеся волосы?
        Андер с шумом выпустил воздух, выражая крайнюю степень удивления.
        - Все-таки Свен был в чем-то прав.
        - Что? Ты о чем?
        - «Бешеная».
        - Дразнишься? Ах ты ж!

* * *
        Мастер Бранд выглядел бледным и истощенным, но принял нас с радостью. Заварил чай к многочисленным гостинцам, которые мы получили от соседей. После колдовства всегда тянет на сладкое. Вряд ли тело само по себе ману производит - ему нужно топливо! Хотя при таких расходах мы не сладости должны есть, а бензин глотать, причем литрами… Ладно, время на все эти расчеты у меня еще будет. Поболтав с нами немного, Андер откланялся и ушел. А я принялся тщательно взвешивать, какую именно из накопившихся у меня версий «вранья» следует подавать к чаю с печеньем и сухофруктами.
        - Мастер, помните, вы говорили, что поможете, если у меня возникнут трудности с тем, что я еще маленькая, но уже умная?
        - Да, дитя, конечно, я тебе помогу. Но в чем дело? Это из-за нападения? Что там с вами на самом деле произошло?
        Я детально рассказал события последних дней. Но только в этой версии я не прятался на дереве и не шел следом за детьми. И конечно же, не сражался один на один с главарем гоблинов. Все мое геройство проявилось в том, что я проснулся раньше остальных детей. Пробрался в логово побежденных врагов и нашел там много интересного.
        - О, кажется, я начинаю тебя понимать. Дай угадаю: ты выбрала Магию пространства и сейчас все это добро лежит где-нибудь на чердаке под матрасом?
        Какой догадливый старик. С ним надо держать ухо востро!
        - Да, мастер. У меня там целая гора вещей гоблинов. А сегодня в город приехал торговец. Но я не решаюсь идти к нему сама, вы же понимаете почему…
        Мой мастер расхохотался.
        - Ну Юла, ну чертовка! Мало того, что детей из плена вытащила и от волков отбилась, так еще и «гобов» грабанула! Считай, из-под носа у Аргуса добычу увела. Ну ты даешь! Я тут сижу голову ломаю, как ей денег на обучение добыть, - а она сама ко мне с боевыми трофеями приходит. В поход сходила с одноклассниками! С первоклашками! Ха-ха-ха! Боюсь представить, что вы в четырнадцать будете вытворять.
        Ну хотя бы не ругается. А что за деньги на обучение? Зарплату старик себе хочет, что ли? Он же богат как Крез! Или это такой способ у меня легально все отобрать?
        - Но как же удивительно! В таком захолустье найти ученицу, владеющую элементом пространства! Да я как будто помолодел лет на сто! Так, будем считать, что это твоя часть награды за охрану детей в дороге. Без тебя вся эта история могла закончиться совсем не так радужно. Будь ты повзрослей, за это дело тебе непременно полагалась бы солидная премия, а про ребенка - нате вам, даже и не вспомнил никто! Так что не переживай, я помогу тебе справиться с этим маленьким затруднением!
        Я с подозрением глянул на учителя. Как-то слишком уж быстро он согласился. Собирается присвоить себе все деньги? И к чему эти разговоры о плате за обучение? Мне про такое ничего не говорили! Ладно, отступать уже поздно, все равно самые ценные вещи, вроде кристаллов-накопителей, я продавать и не собирался. Вроде Бранд нормальный мужик, как-нибудь договоримся! Если уж и он меня «кинет», значит, никому из взрослых, включая и самого гнома-торговца, доверять не следует.
        - Выделите мне какой-нибудь пустой угол, куда можно складывать вещи. А лучше даже комнату. Только ради всего святого, не подходите потом близко к этому месту!
        - Что, боишься за меня? Значит, уже поняла, насколько опасна может быть эта магия! Надеюсь, ты была с ней осторожна?
        - Более чем!
        Не хочу повторить судьбу бедняги «Йорика».
        - Когда магия создается без помощи рун, она всегда очень нестабильна. Руки в такие порталы лучше не совать… Но вещи переносить можно, конечно. Если не слишком боишься их потерять или повредить.
        Я поставил новый пространственный якорь в указанном месте (эх, прощай, моя личная пещера!) и рванул домой. Лучше мне как можно быстрее избавиться от всего этого хлама. И хорошенько спрятать самые ценные вещи. Про браслет-накопитель и прочие важные находки я пока не стану говорить мастеру. Свои козыри надо держать в рукаве до последнего! Если не смогу ничего выяснить расспросами, принесу ему посох - может, вместе разберемся с этим тунеядцем.
        Несколько минут спустя в доме моего учителя стало шумно. Хорошо, что, когда я переправлял это сюда, на чердак, в городе стоял переполох и никто не услышал всего этого лязга. А может, просто спали все как убитые. Ночью в школе вообще немного людей.
        - Какая все же удивительная магия! Не перестаю ею восхищаться! - крикнул мне с другой стороны портала мой мастер.
        - Но все же не стоит терять от нее голову! - подметил я.
        - И это тоже чистая правда! - улыбнулся старый маг.
        Ну хоть что-то сегодня чистая правда.
        - Даже не знаю, что сказать, - развел руками мой мастер, когда я вернулся к нему. - Я все думал, как найти тебе спонсора ко времени поступления в Академию, но, кажется, ты собралась решить все проблемы сама!
        А, так речь шла про Академию? Похоже, в местный Хогвартс берут только очень богатых студентов!
        - Все вещи довольно хорошего качества и зачарованы магией. Думаю, ты выручишь за них очень солидную сумму. Ты еще пока мала, так что я могу выступить твоим поручителем. Или передать деньги родителям - как сама решишь. Имей в виду, если ты правда собираешься стать великим магом, тебе нужен собственный кристалл элтелиона, да покрупнее. А они ужасно дорогие. Я дам тебе небольшой самоцвет, в учебных целях, но он совсем крохотный. Еще накопители маны или на худой конец зелья. Маг без запаса энергии - это мертвый маг, знаешь ли!
        - А что это такое - эло-эли-илитона?
        Нет, повторять дважды мне не требуется. Но надо же хоть как-то поддерживать образ маленькой глупой девочки! Мастер вынес из соседней комнаты маленький блестящий камушек, чем-то напоминающий кварц, продолговатый и граненый, размером с фалангу моего мизинца. Точь-в-точь младший незаконнорожденный брат того большого кристалла на вершине посоха, который я вчера так и не сумел «растормошить».
        - Вот, гляди. Это эл-те-ли-он. Маги используют его, чтобы сохранять внутри свои заклинания в готовом виде. Ты ведь уже знаешь, что нельзя слишком много маны держать в руках, иначе она выйдет из-под контроля и взорвется. Еще на всякие мощные заклинания приходится тратить много времени, а ведь в бою каждая секунда на счету. Так вот, в таком кристалле можно хранить целый набор заклинаний в уже готовом, заряженном виде! Конечно, в зависимости от размеров и качества самоцвета. Держи, дарю! И учти, это очень дорогой подарок. Часто почти все богатство мага сосредоточено в этих драгоценных камнях. Это твой магический арсенал!
        - Спасибо, мастер Бранд!
        Я принял кристалл из рук учителя. По ювелирным меркам в нем, наверное, около пятнадцати карат. Может, с этим камнем получится? Я попытался вложить в него «Огненную стрелу», но он, как и его привередливый «старший брат», лишь начал тускло светиться.
        - О нет, чтобы оставлять в нем заклинания, нужно сначала отметить его своим глифом.
        Глиф? А это еще что за зверь?
        Тут из-за угла вылетел сверкающий «ежик» в металлической оболочке и завис в нескольких сантиметрах над рукой моего учителя. До меня дошло, что это гроздь точно таких же кристаллов, причем довольно приличных размеров, заботливо инкрустированная в серебряную оправу. Видимо, с помощью Магии металла учитель и удерживал его в воздухе. Настоящий орб[10 - ПРИМ.: орб (от англ. оrb - шар, сфера) - магический инструмент местных волшебников. Что-то вроде гримуара или катализатора, в котором могут храниться заклинания и дополнительный резерв Маны], ну или попросту магическая сфера! Полупрозрачный кристалл казался почти живым: внутри вспыхивали и гасли разноцветные огоньки, прожилки, циркулировали потоки энергии. Он пульсировал мягким рассеянным светом, так что хотелось прикоснуться и проверить: а вдруг и правда живой и теплый? Внезапно он крутанулся в воздухе, повернувшись вокруг нескольких осей, а все искры и линии внутри вдруг сложились в осмысленную картинку. Улыбающийся солнечно-лунный лик, обрамленный узорами и лучами. А-а-а, то есть глиф - это что-то вроде руны, только посложнее.
        - Это мой собственный глиф контроля. Я нарисовал его, когда мне было двенадцать. Его следует сначала нарисовать в собственной ауре, и не красками, конечно, а с помощью энергии души, которой обычно усиливают свои способности. Вот здесь, в средоточии Маны, в центре твоей магической силы, - и учитель положил себе руку на солнечное сплетение, чуть ниже точки, где сходятся ребра. - Для этого тебе нужно будет сходить в храм к нашему местному жрецу.
        - Когда глиф отпечатается на твоем энергетическом теле, ты можешь внести его в кристалл, и он будет всегда связан с тобой. Это твой ключ, твоя подпись, твой персональный знак.
        - Создавать руны и глифы я тебя еще не учил, но, может, ты попробуешь нарисовать свой глиф на бумаге? Давай, не стесняйся, у тебя еще будет возможность его изменить. До тех пор, пока ты не создашь такой отпечаток внутри себя. Тогда уже ничего исправить не получится.
        Вот почему нельзя пренебрегать и здешним образованием! Я много в чем могу разобраться путем проб и ошибок, но уникальная механика этого мира может быть очень и очень странной. Своим умом до такого я бы в жизни не додумался. Хотя ладно, изучением своего энергетического тела я еще просто не успел заняться. Да я и увидел-то его только вчера!
        В порыве вдохновения я взял у учителя ручку, бумагу и набросал эскиз. Вращающийся диск галактики с бьющими в обе стороны струями джетов квазара. Это те огромные потоки плазмы, которые извергают горячие ядра молодых звездных систем. Думаю, это подойдет. Вроде бы и простая детская игрушка. Но со скрытым смыслом!
        Не все то юла, что вертится!
        Глава 17. Гастрогном
        Куда мы с мастером идем? В гастроном, в гастроном! Кто золотых нам даст миллион? Гастрогном, Гастрогном! От возбуждения я чуть ли не приплясывал на ходу. У наставника нашлась небольшая крытая тележка, в которую мы погрузили все мое «добро». Двигалась она сама по себе: видимо, Бранд управлял ею при помощи Магии металла.
        - Вот и я, добрый день! - радостно провозгласил я, входя в лавку. И обомлел.
        На меня в упор смотрела грозная, хотя и очень красивая леди в черных как смоль латных доспехах. От нее просто веяло опасностью. Мой навык Оценки забил тревогу.
        «Зальда, вольный мечник, уровень 36».
        Это убийца, вор? Прямо здесь, в поселке? Черт, да она как минимум так же опасна, как и гоблин, с которым мне пришлось сражаться недавно! А я, как назло, оставил дома накопители. Внутри похолодело. Бежать? Звать на помощь? Куда вообще подевался мастер Бранд?
        - Меня ты не обманешь, демон! - грозно выкрикнула красавица и выхватила меч из ножен.
        А в следующий миг ее клинок уже вонзился в мою грудь. Я почувствовал сильный толчок, потерял равновесие. Это конец? Кулон на шее вспыхнул ярким белым светом, ослепив мою противницу, а я шлепнулся на пол, так и не успев ничего сделать. Прикоснулся к груди. Я все еще жив? Пронесло! Видимо, лезвие меча остановилось в миллиметре от кожи. Хороший оберег мне оставил гоблин-маг!
        - Ты что творишь, дура?! Стой!!! - послышался откуда-то хриплый незнакомый голос.
        Я сидел на земле, пытаясь прийти в себя. В комнату вбежали двое, а мою противницу отшвырнуло к стене каким-то воздушным заклинанием. Видимо, это мастер Бранд прибежал на шум, а вместе с ним и владелец этого заведения. Бородатый и коренастый, в кожаной куртке-броне и огромных очках на манер авиационных, а точнее кузнечных. Настоящий гном! Если подумать, это первый представитель нечеловеческой расы, которого я встречаю в этом мире. Если не считать гоблинов, конечно. Но с ними, к счастью, до личного общения дело не дошло.
        Оказалось, что девушка в доспехах никакой не грабитель, а охранница самого гнома. Уже через несколько минут мы все дружно сидели за крохотным походным столом, пили чай и пытались разобраться в произошедшем.
        - И что только на тебя нашло, Зальда? Ты хоть представляешь, что будет, если стража узнает, что мы напали на мирных? На ребенка напали!
        Грозная воительница снова всхлипнула и украдкой промокнула платком поплывшую косметику (да, в этом мире есть и такое удовольствие, правда, доступно оно далеко не всем). Куда только делась давешняя строгая, мрачная леди! И кто еще из нас ребенок?
        - Она… Она вошла (всхлип), и я удивилась. Даже мое чувство опасности отреагировало - оно на детей (всхлип) еще никогда так не реагировало! Я же хорошо чувствую чужую силу, а от нее так и веет угрозой, как… как от взрослого мага! И я… Я просто подумала…
        - Она моя ученица, - вмешался мой мастер. - И смею вас заверить, она еще станет лучшей в своем поколении!
        - А еще… А еще, представляете (всхлип), она меня… оценила! И я, я запаниковала, понимаете? Ну откуда у малого ребенка Оценка?
        Ого, так значит, можно почувствовать, когда тебя оценивают. Как хлопотно. Тут уже я потупился и поспешил объяснить.
        - Я вчера помогала мастеру сортировать снаряжение. Сама не заметила, как получила навык…
        - Вы… Вы меня простите (всхлип), это все нервы, я все еще очень плохо сплю…
        Тут вмешался гном, который видимо прежде был ее боевым товарищем или, может быть, просто сочувствал ей, как работодатель.
        - Мастер Бранд и ты, девочка, вы уж не злитесь на нее - Зальда многое пережила в последнее время… У нас вышла неприятная история с захватом чужих тел, много хороших людей погибло. Она винит себя и все никак не придет в норму. Вот и стала нервной да опасливой, как старый инквизитор.
        И уже более строго обратился к своей подчиненной:
        - Ты должна отпустить свое прошлое, Зальда. Иначе оно погубит и твое будущее!
        - Да, мастер Тириус, но… - девушка утерла слезы и вдруг озадаченно уставилась на меня. По коже пробежал холодок. Теперь она меня оценила? Вот подстава!
        - Но… Откуда у тебя пятый уровень, девочка?
        Говорил же себе, нельзя мне привлекать внимание опытных торговцев и сильных авантюристов. А тут сразу оба! И как мне теперь выкручиваться прикажете? Опять юлить? Так, ладно, лучшая защита - нападение.
        - Во-первых, меня зовут Юла! - заявил я для начала.
        - А-а-а, - расхохотался гном, - так это про тебя мы с самого утра все эти дикие байки слушаем? Тогда все понятно. Это ты полсотни детей из плена вызволила! А где твой приятель, как его - Андер? И что у вас там произошло? Слухи ходят самые разные! Чуть ли не что двое детей сами гарнизон гоблинов положили!
        Я невольно улыбнулся. Полсотни детей? Гарнизон? Кто-то любит приукрашивать!
        - Да нет, когда мы проснулись, всех гоблинов уже кто-то убил. Мы просто проделали дырку в клетке и убежали. А потом мы встретили пару волков, и я испугала их огнем. Они сбежали в пещеру. Там сверху было много веток и камней. Я подожгла все и убежала, а пещера потом обрушилась. И вообще, я всегда сильная была. Я каждый день по десять часов тренируюсь и еще во сне почти столько же. Мастер Гарм даже позволил мне заниматься вместе со старшими девочками!
        Взрослые переглянулись. А я изо всех сил надеялся, что мое объяснение не покажется слишком странным. Ничего лучше я сейчас придумать не смогу. Но Бранд едва заметно кивнул, и гном с несколько наигранным облегчением снова рассмеялся:
        - А ты находчивая! Наверное, волки погибли под обвалом или задохнулись. Повезло тебе: там, наверное, было крупное логово, раз тебе много Очков Развития дали. А может, и небольшое подземелье. Теперь понятно, почему ты сильнее, чем кажешься.
        Вообще-то, я до полученных Очков Развития еще даже не добрался. Иначе мой уровень скакнул бы до восьмого. К счастью, Система отображает его в соответствии с твоей личной силой, никак не учитывая при этом накопленные Очки Развития.
        Интересно, как их распределяют в этом мире? У меня-то для этого есть Немо, а как это делают остальные? Может, в храм идут? Надо наставника расспросить, раз уж все так раскрылось.
        - Будет тебе урок, Зальда. Подозреваешь всех и вся, чуть местную знаменитость не пришибла. А девочка просто способная не по годам! И занимается явно больше остальных. Хорошо, что мастер Бранд ценит свою ученицу - вон даже кулон Лунного света подарил! Не будь его, мы бы с тобой уже в темнице сидели.
        - Кто, я? - засуетился мой мастер.
        Я заерзал. Ну же, давай, соображай скорее, дедуля.
        - А-а-а, ну да, конечно, - спохватился он. - Как раз сегодня утром и подарил за… то, что помогла спасти детей. Да и переживаю я за них после этого нападения. Молодые таланты надо беречь!
        Ну слава богам! И моему мастеру тоже. Не подставил, догадался прикрыть! А ведь я ему про подвеску ничего не говорил.
        - И снова вы меня спасли, мастер Бранд. Сделаю вам максимальную скидку! И девочка тоже пусть что-нибудь себе выберет.
        И мы принялись выкладывать свои трофеи. Гном перебирал снаряжение, долго его осматривал, цокал языком, как, мол, хорошо: все вещи зачарованные, в отличном состоянии - много можно будет заработать, если их слегка доработать. Для большинства людей гоблинская амуниция маловата, а вот под гномов их экипировку переделать будет гораздо легче.
        - Вам, как всегда, кристаллами отдать, мастер Бранд? Эх, разорюсь я с вами!
        Тириус вынес горстку небольших самоцветов вроде того, что недавно подарил мне учитель, а затем стопку золотых и серебряных монет. Я глядел на все это с сомнением. Опять эти булыжники? У меня их и так много, дайте лучше золота! Больше золота! Гном поймал мой осуждающий взгляд и рассмеялся.
        - Ты, малышка, не смотри, что камушки маленькие. Они много дороже золота. Каждый самоцвет больше десяти золотых стоит. За такой кристалл можно целый дом выкупить… А у вас в деревне, наверное, даже несколько. Золото тут просто сдача, мелочь, так сказать.
        Ничего себе! Так мы продали снаряжения на… сто с лишком золотых? Я взял монету, прикинул в руке ее вес. Как минимум унция. Это же очень, очень много! Килограмма три в золотом эквиваленте. Ох, надеюсь, Бранд меня не выдаст! А ведь мог бы давно взрослым все рассказать. Уж он-то в ценах разбирается получше моего. Может вообще себе деньги забрать, и что я тогда делать буду? Знал бы, что тут такое богатство, держал бы все в секрете!
        - Так что? Может, и вы у меня что-нибудь прикупите?
        Тут мои глаза непроизвольно полезли на лоб. До меня начало доходить, какова истинная ценность посоха гоблина-артефактора. Вчера я так в нем разочаровался, что спрятал его попросту под матрасом на чердаке. Теперь я слегка завис, пытаясь хотя бы примерно вычислить его стоимость. И по всему выходило, что он стоит примерно столько же золота, сколько вешу я сам… Я икнул. Простите, кажется, мне срочно пора домой! Нужно кое-что перепрятать! Пес с ним, с этим снаряжением, Бранд и без меня разберется. Пусть хоть все себе забирает! Как бы мне побыстрее отсюда улизнуть?
        Гном, кажется, не заметил моих внутренних мучений и начал неторопливо раскладывать перед нами свои товары. Бережно, предмет за предметом, он вытягивал их из красивого кожаного мешка, едва ли не смахивая пылинки с каждой диковинки. А я нервно переминался с ноги на ногу, будто чемпион пивного фестиваля перед закрытой туалетной кабинкой. Проклятый средневековый маркетинг! Неужели нельзя побыстрее? И еще мне кажется или он вытащил из мешка уже гораздо больше, чем там в принципе могло уместиться? Постойте-ка, это что, пространственная сумка?!
        Мое сердце гулко стукнуло об грудную клетку и, кажется, замерло. Руны! Я даже ненадолго забыл о своем никудышно спрятанном сокровище. Интересно, такую сумку можно купить, взять напрокат - или можно хотя бы заглянуть внутрь? Черт с ним, с бесконечным инвентарем, самое главное, что на мешках могут быть руны Пространственной магии! Которые секретны, и их нигде не достать! Обычно руны на артефактах нельзя разглядеть, но у меня-то есть способ их увидеть! Та-а-к, сейчас надо быть максимально осторожным и дипломатичным!
        Бранд купил несколько зелий лечения и Маны. Еще обменял один кристалл на кожаный браслет с двумя знакомыми голубоватыми самоцветами и предложил мне его надеть. Значит, все-таки что-то и мне перепадет с этой сделки?
        - Внимание, обнаружены накопители Маны общей емкостью четыреста единиц.
        Фи, нас таким уже не удивишь. Но и это полезное приобретение: я же не всегда смогу носить с собой браслет-накопитель. Как его ни прячь, а все равно найдутся прозорливые люди, вроде сегодняшней красотки-плаксы.
        - Может, ты и сама хочешь что-нибудь купить?
        На меня с любопытством уставились две пары глаз. Знали бы вы, как я ждал этого вопроса! Я принял задумчивый вид и стал рассказывать тщательно взвешенную душещипательную историю о том, как нас выручил кинжал наставника Гарма и как трудно было прятать его от гоблинов. И что это, можно сказать, спасло нам жизнь.
        - Так что я подумала: вот было бы здорово иметь возможность прятать вещи, хотя бы небольшие! Я же маленькая, и мне трудно все носить при себе…
        Мастера переглянулись.
        - У меня, конечно, есть пространственные мешки, но все они заоблачно дорого стоят. Любой торговец за них убить готов. Буквально. Не спроста меня Зальда охраняет. Но есть и другая сложность: все они на строгом учете в гильдии торговцев и просто так, без специальной лицензии, ими владеть нельзя. Любая пропажа - и будет тщательное расследование. За такое и головы можно лишиться!
        Я вздохнул. Чего-то в таком роде я и ожидал услышать. Придется искать другой способ. Мне ведь только внутрь заглянуть надо, вот и все… И тут гном, задумавшись, продолжил:
        - Но, пожалуй, есть и другой вариант. С мешками тебе носиться все равно несподручно: большие они. Есть у меня одна вещица, практически игрушка. Ее сделал один мой приятель еще в молодости, когда только учился. Сейчас-то он крутой пространственный маг, на короля нашего работает вроде бы… Зато ни в каких реестрах эта вещь не числится. Но, правда, и пользы почти никакой. Едва ли у нее внутри места чуть больше, чем она сама занимает. Но для парочки зелий там пространства хватает. И даже кинжал, наверное, влезет, если он небольшой.
        Гном снял с пояса маленький и потертый практически детский кошель. Потом действительно вытащил из него парочку зелий и монет, перевернул кошель, вытряхнул. Я вытаращил глаза.
        - Держу его в память о старом друге. Но в качестве извинения за сегодняшний, гм, конфуз и из уважения к мастеру Бранду… Говорите, очень талантливая девочка?
        - Надежда поколения!
        - Да я вижу, вижу… Ну раз так, бери, надежда! Дарю. Станешь великой чародейкой - заходи к дяде Тириусу в гости! И никому про него не рассказывай! Это опасно! Клянешься?
        - Да, конечно, мастер!
        На радостях я даже протянул ему мизинчик. Но гном, к сожалению, не знал такой традиции детской клятвы. Все же культурные различия! А может, тут вообще так не заведено. Надо будет выяснить на досуге.
        - Спасибо, мастер Тириус, я не забуду вашей доброты!
        Ну, держись, пространство, я иду!
        Глава 18. Сокровища магов
        - Очень разумно с твоей стороны выпросить у Тириуса этот кошель, - уважительно заметил мой учитель, когда мы вышли из лавки.
        - Пользование этой вещицей поможет тебе лучше понять собственные чары пространства. Но послушай совет старика, прожившего долго на этом свете. Возможно, тебе удастся познакомиться с артефактором, которому можно доверять, или самой повезет раздобыть осколок нифелита - розового самоцвета, что позволяет видеть текущую в людях ману. Хорошенько осмотри этот кошель через такой самоцвет. С его помощью ты сможешь увидеть руны пространства, которыми зачарован этот артефакт…
        Кажется, мысли моего наставника потекли в том же русле. И даже совет не поскупился дать. Нет, все-таки отличный он мужик! Может, зря я его в жадности подозревал? Хотя на фоне новости о том, ЧТО пылится у меня дома под матрасом, это уже непринципиально.
        - Если подумать, это твое самое важное приобретение за сегодня. А быть может, и за всю жизнь… Теперь у тебя есть шанс узнать руны пространства и не стать при этом игрушкой всяких богачей и гильдий! Но у меня такого самоцвета нет. Точно знаю, что есть один в Академии волшебства в столице. Но воспользоваться им и сохранить свой секрет будет очень сложно.
        Мы вернулись в дом учителя, присели в гостиной. Мастер разложил на столе кристаллы и золото, а затем сказал:
        - Я пока буду хранить это для тебя. Когда научишься колдовать, сделаем тебе орб, как у меня, - и он кивнул в сторону круглого кристального «ежика», мирно дремлющего на мягкой плюшевой подушке.
        - Не обольщайся, тебе придется накопить еще много элтелиона, чтобы творить могучее волшебство. Но для молодого мага арсенал на шестьсот единиц - это очень неплохой старт. Чтобы ты понимала, в Гильдии такие суммы зарабатывают разве что авантюристы золотого ранга. И это за несколько месяцев тяжелого труда! В иных обстоятельствах я бы, пожалуй, рассказал о твоей добыче Аргусу. Все же ребенку такими деньгами не положено распоряжаться… Но ничего, обойдутся. Все равно поселок в долгу и перед тобой, и передо мной, если уж на то пошло!
        Так значит, шестьсот единиц? Это почти такой же объем энергии, какой я могу накопить в своем собственном теле. Вместе с подарком учителя здесь восемь кристаллов, в среднем около двадцати карат каждый. Думаю, всего выйдет примерно тридцать грамм. Горстка камешков, которую легко спрятать даже в детской ладошке. А вот самоцвет в посохе гоблина-артефактора по размерам ненамного меньше «ежа» моего мастера. Наверное, я теперь тоже могу всю деревню за него выкупить. И еще осталось бы на две-три такие же. Но очень уж не хочется ходить с палкой, будто старый дед! Или как «девочка-волшебница». Нет, сфера, ну то есть орб, в миллион раз круче. Он еще и летает!
        - Я уже говорил, магия - занятие не из дешевых. Не так много людей могут себе позволить ее практиковать. Учеба в Академии стоит очень дорого, учатся в ней сплошь дети богатеев и изредка гении вроде тебя, которых кто-то заметил и проспонсировал. Но такая поддержка, конечно же, не бескорыстна: часто детям потом приходится отрабатывать весьма долгий и опасный контракт. Например, служить в армии. Так что держи ухо востро, когда попадешь в Академию. Я бы на твоем месте такой «помощи» избегал.
        Ага, так вот на какую «учебу» нужно копить деньги! Но вообще, это еще большой вопрос, понадобится ли мне такая ерунда. Куда проще будет наняться в Академию уборщиком или поваренком. А еще лучше помощником библиотекаря. Да-а-а, глупым, неуклюжим, неграмотным уборщиком библиотеки. Поработаю недельку, и выгонят меня, бедолагу. Эх, мечты мои, мои скакуны!
        - И браслет свой хорошо спрячь. Никто не должен его видеть!
        Я вздрогнул. А-а-а, он же имеет в виду тот браслет, что мы купили у Тириуса. Браслет-накопитель сейчас мирно лежит на чердаке рядом с посохом… с которым, как ни крути, надо что-то делать, и срочно!
        - Не все взрослые добрые и бескорыстные, даже если выглядят такими. Среди них есть и воры, и разбойники…
        Я закатил глаза: еще одна лекция по безопасности. Да, я в курсе, что вокруг вовсе не невинные овечки. Меня пару часов назад убить пытались, между прочим! Как только мои мучения закончились, я вспомнил еще кое о чем:
        - Да, учитель, я все это знаю. Но скажите… Мастер Тириус упомянул, что с этим я могла бы купить дом…
        Бранд смущенно умолк.
        - О, я понимаю… А ты очень щедрая девочка, раз готова жертвовать своим будущим ради блага близких. Но тебе не следует беспокоиться. Я поговорю с Аргусом - за ним должок после вчерашней битвы, да и обоих сыновей его ты, считай, спасла. Что-нибудь придумаем. Не всем повезло выжить в бою, как Гарму. Правда, и кое-какие здания сгорели в пожарах.
        Ну ладно, эту проблему мы устранили малой кровью.
        - А теперь, когда все вопросы решены, может, все-таки расскажешь мне, что произошло на самом деле?
        Я чуть не поперхнулся чаем. Он же не про вчерашний день спрашивает, правда?
        - Я же сказала: вхожу, а там Зальда стоит сверлит меня взглядом. И такая: «Ты меня не проведешь!» И бах, бах своим мечом!
        Мастер добродушно рассмеялся.
        - Ты действительно неплохо врешь для своего возраста. Всех надула! Но кое-что тебя выдало с головой. Так может, хотя бы старому мастеру расскажешь правду?
        Я поник. Кажется, отвертеться на этот раз не получится. Ну да, придется мне выбирать из двух зол: либо объяснять, каким это образом я умудрялся тренироваться почти круглосуточно, причем с самого рождения, либо - откуда тогда у меня лишние Очки Развития. Ни осознанные сновидения, ни наполовину вымышленная стая волков это недоразумение никак не исправят.
        - А вы поверите в мой рассказ? Не испугаетесь, как Зальда, не побежите докладывать обо всем Аргусу? Я все-таки ваша ученица, вы обещали хранить мои личные тайны, помните?
        - Не побегу. Более того, Зальда и Тириус тоже будут молчать. Я с ними давно знаком, а гном и вовсе мне жизнью обязан. Я убедил их, что занимаюсь с тобой уже давно и ты действительно весьма сильна.
        - Что меня выдало? Уровень?
        - Девочка, чтобы получить столько опыта, тебе пришлось бы убить целую сотню волков… Или примерно дюжину солдат. Ты, может, еще этого не знаешь, но за убийство разумных Система дает гораздо больше очков. Сама понимаешь, о чем мы все сразу же подумали.
        - Я не ожидала, что все обернется столь… ужасным образом. Во время нападения мне повезло оказаться далеко от лагеря, да еще и на дереве, так что меня не заметили. Я решила проследить за колонной с детьми, чтобы потом привести подмогу, но…
        - Вы ушли слишком далеко, и у тебя закончились силы.
        - Да. У меня не осталось выбора! Я решила, что в крайнем случае меня просто поймают и бросят к остальным детям. Так почему бы не рискнуть?
        - Дозорных ты выманивала хитростью и парализовала «молнией», солдат убила во сне, это я уже понял. Но что насчет мага?
        - Отрубила голову порталом… Правда, перед этим он меня чуть не придушил. Думаю, мне сильно повезло, наверное, он хотел поймать меня живьем.
        - И перед лицом смерти ты инстинктивно использовала свои Очки Развития.
        - Некоторую часть, - уклончиво согласился я. Хорошо, когда люди сами придумывают тебе оправдания!
        Мастер молчал довольно долго. Смотрел вдаль, барабаня пальцами по столу. Куда только подевался тот сердобольный старичок, который трясся надо мной, как наседка над любимым кукушонком, единственным и неповторимым. В конце концов он задумчиво произнес.
        - Я не вправе тебя ругать или отчитывать. Представляю себя в твоем возрасте. Хватило бы мне духа рискнуть собственной жизнью ради спасения друзей? Справиться с такой страшной угрозой двумя-тремя доступными мне тогда заклинаниями? Не знаю. Эта ситуация выше моей компетенции как твоего мастера. Любой из нас сказал бы тебе, что для ребенка это ужасный и неприемлемый риск. И все же любой из нас на твоем месте поступил бы так же или от всей души надеется, что ему хватило бы мужества так поступить.
        - Спасибо, учитель. Если честно, было очень страшно, особенно когда приходилось убивать… Но сейчас я ни о чем не жалею. Давайте пока больше не будем об этом вспоминать. Пожалуйста!
        - Хорошо… Не беспокойся, конечно, я сохраню твою тайну. Скажу тебе еще лишь одну вещь. Думаю, ты очень сильно недооцениваешь, что сотворила и как крупно тебе повезло. Я лично бился с гоблином-магом тут, в деревне, и, если это был именно он, - мастер пожевал губу, сверля поверхность стола задумчивым взглядом, - я почти уверен, что у отряда, который отправили на ваши поиски и спасение… не было ни единого шанса на победу.
        Некоторое время мы просто сидели, переваривая информацию. Каждый свою. Думаю, у мастера было ко мне еще множество вопросов, но он тактично молчал, понимая, что мне не слишком хочется это вспоминать и обсуждать. На сей раз я подставился по-крупному в той лавке, и если бы не учитель… Даже думать не хочу. Особенно про то, что ждало бы меня дома. Бр-р-р!
        - Ладно! - тряхнул головой учитель. - Будем считать, что этого разговора не было. Но, если тебе станет трудно, захочется выговориться, знай: ко мне всегда можно обратиться за помощью. Наш мир довольно жесток, но даже по его меркам ты пережила тяжелую травму.
        - Спасибо. Со мной уже все хорошо, правда! Я просто решила забыть про этот случай и жить дальше, как будто ничего не было!
        - Очень разумно с твоей стороны. Хорошо, отдохни еще денек, а послезавтра приходи пораньше, и книгу с собой захвати - буду учить тебя создавать руны, раз ты уже такая боевая. Во имя всех богов, всего один урок ей дал, а она уже в такую передрягу умудрилась влезть! Еще и добычу принесла. Ты хоть представляешь, сколько тут золота? Да я столько и в лучшие свои годы за один поход не зарабатывал! Эх, помню, как-то раз…
        Мастер принялся балагурить, вспоминать свои боевые подвиги. Пытается меня развеселить? Видимо, да, а что ему еще делать? Эх, ну вот и закончились мои приключения, теперь снова придется заниматься рутиной и притворяться ничего не смыслящей девчонкой… Да, кстати, надо же выяснить, почему меня не слушается этот проклятый посох! Мастер про него так ничего и не спросил, хотя он лично сражался с тем же гоблином, что и я. Возможно, тот маг просто не использовал его в бою. Вещь-то узнаваемая, статусная, да еще и ужасно ценная. А накопитель наверняка был под одеждой. Надо бы тихонько расспросить местных про этот бой.
        - Мастер, а как вы двигаете этой вашей светящейся штукой?
        - Ах да, точно, прежде чем создавать орб мага, тебе же нужно овладеть металлом. Для ребенка это не так сложно, если знаешь пару хитростей. Я в свое время не знал, но у меня все вышло случайно. Примерно в том же возрасте был, что и ты. Вот, возьми серебряную монетку. Верти ее в руках, мни, разглядывай, подбрасывай, вливай в нее свою ману, если сумеешь. А потом проглоти. Наутро проснешься магом металла.
        И все? Вот так просто? Что ж вы мне раньше не сказали, мастер? Я бы не был так беспомощен в бою с гоблином-магом. Хотя ладно, я ведь был у вас всего один раз. Это же мое второе занятие фактически.
        - Чем выше твой Интеллект и чем ты моложе, тем легче осваивать новую магию. Но эти два условия так редко встречаются вместе! Так что лови момент!
        И он бросил мне монетку. Да, надо ковать железо, пока горячо. Я давно обдумываю одну идею. Как раз и погода подходящая. Главное - успеть до темноты. А посох никуда не денется. Сколько лет уже никто в тот пыльный угол не заглядывает.
        - А знаете, мастер, у меня тоже есть одна мысль, как освоить новую магию, но мне нужна будет ваша помощь.
        - У тебя появилась еще какая-то задумка? Ты уже удивила меня однажды с Магией молнии, даже интересно, что ты придумаешь на этот раз!
        Я описал, что именно мне требуется, и мы отправились в стекольную мастерскую, благо у нас такая имелась. Этот мир не слишком продвинут технически, но до такой простой идеи, как расплавить обычный чистый песок и делать из него красивые украшения, а заодно и оконные стекла, здесь все же додумались. К тому же сырье, которое они используют, очень чистое, насколько я могу судить. Должно быть, его привозят из крупных городов. Местный ремесленник удивился заказу, но сказал, что ничего сложного тут нет, и скоро я стал счастливым обладателем крупной стеклянной сферы.
        - Да, что-то подобное используется в Магии света. Но все равно очень неплохо, что ты додумалась до этого сама. Что дальше делать, ты уже придумала? Или тебе подсказать?
        - Сейчас попробую. Но у меня еще один заказ. Я хочу сделать себе очки!
        - У тебя плохое зрение? В соседнем городе есть хороший знахарь. Только самые бедные люди носят очки, потому что это намного дешевле магии. Ну или кузнецы, когда надо защитить глаза.
        - Нет, я хочу носить их как украшение. Вот господину гному они очень идут. Можно и мне такие? Только хочу красивые. Их же можно сделать цветными? Например, зелеными или розовыми!
        Пока мастер-стеклодув корпел над моим вторым заказом, мы вышли во двор. Бранд отправился по каким-то своим делам, а я нашел деревянную дощечку и отыскал взглядом солнце. В этом мире ты получаешь навык, когда добиваешься успеха в каком-то деле сам, без помощи Системы. Мир как бы говорит: «Окей, мы поняли, что ты это умеешь, вот тебе способность, которая облегчит твою жизнь, займись еще чем-нибудь интересным».
        Насвистывая веселый мотивчик, я выжигал этим солнечным «паяльником» на деревяшке карикатурный портрет своего учителя. С высунутым языком, естественно. Он ведь наш Эйнштейн! Вышло забавно, надеюсь, он не обидится. Не прошло и часа, как послышался голос Немо:
        - Поздравляю, мастер! Получено достижение «Вспышка». Вы освоили Магию света.
        Надо же как быстро! С электричеством дольше было. Когда наставник вернулся, я протянул ему свою «поделку». Старик хмыкнул, но ничего про портрет не сказал. Все же детский рисунок, что с него взять? Я собрал в ладошке Ману, и над ней повис яркий магический огонек.
        - А ты шустрая! Да и мир, кажется, к тебе благосклонен. Вообще, дети, не имеющие наставника, редко обучаются этой магии. Для таких в Академии есть специальная комната с кучей зеркал, собирающих свет. Послушнику приходится какое-то время выполнять в ней различные задания с зеркалами. Там ужасно жарко и нужно постоянно защищать свои глаза, чтобы не ослепнуть. Но твой способ, конечно, гораздо удобнее. Только линзу обычно делают при помощи Магии воды. Но она тебе пока тоже недоступна.
        Мы вернулись в мастерскую и забрали круглые розовые стекла для очков. Мой наставник вытащил из кармана серебряную монету, и она начала растекаться в его руках, формируя вокруг стекол тонкую блестящую оправу. Потом он несколько секунд что-то сосредоточенно колдовал и наконец протянул мне симпатичные детские очки с розовыми стеклами.
        - Я сделал их чуть более прочными. Теперь они не разобьются от случайного падения. Это, кстати, одно из базовых заклинаний Магии света.
        - Спасибо, мастер!
        Я принял позу крутого героя боевика, надел розовые очки, подбросил свою волшебную монетку и… конечно же, чуть ею не подавился. Мастеру пришлось стучать мне по спине и отпаивать водой. Ну вот, нечего было выпендриваться!
        Глава 19. Пространство
        На следующий день, как и обещал учитель, я обнаружил в списке своих умений Магию металла. Две стихии за сутки! И это всего лишь второе занятие с наставником. Но расслабляться рано. Насколько я понимаю, существует немало подобных трюков, и богатые родители наверняка с детства вверяют своих отпрысков в руки хороших учителей. Так что по их стандартам я самый обычный маг-ученик. Это только по меркам нашего захолустья я могу считаться способным и особенным. Значит, и зазнаваться не следует.
        В школе мне было не слишком интересно: буквы я давно знал, пришлось только вызубрить местную версию алфавита. Еще я взял с собой металлический прутик и пробовал гнуть его «силой мысли». Мне все еще очень трудно управлять большим количеством металла, как это делает учитель, поэтому нужно повышать свой уровень мастерства этой стихии. Чуть позже на уроках труда нам дали задание обрабатывать деревянные заготовки. И, поскольку все инструменты были железными, я снова устроил тренировку металлокинеза. Чем сразу привлек внимание детей и преподавателей. Смотри, мама, я могу без рук! Но все честно: мне мастер велел практиковаться, так что я совмещаю сразу две тренировки. Какие-то проблемы?
        Когда с рутиной было покончено, я снова отправился на чердак. Посох я перепрятал, но все равно стоит уже подумать о более надежном убежище… Мало ли кто обнаружит мою «комнату сокровищ». Учитывая, что я тут храню кристалл самого ценного минерала в мире, весом в восемьсот карат… Элтелион примерно в сто раз дороже золота. И в пять раз дороже накопителей. По самым скромным прикидкам, посох вместе с браслетом стоят почти семьсот золотых! Это двадцать килограмм чистого золота, или больше миллиона долларов по нашим меркам! Мне стоит придумать защиту получше, чем «сюда обычно никто не заходит» и «надежно спрятал в тайном месте под кучей хлама».
        С этими мыслями я первым делом взялся изучать кошель. Если мне удастся раздобыть руны пространства, возможно, с их помощью получится сделать тайник. Снаружи ничего не было, и я почти уже решил, что взрослые меня здорово надули, подсунув наивному ребенку самый обычный детский кошелек. Но потом догадался заглянуть внутрь. Первой нашлась руна растяжения пространства. Это благодаря ей внутри места вдвое больше, чем кажется со стороны. А вот горловина оказалась видоизмененным порталом. О да, мы сорвали джек-пот! Наконец-то я смогу пользоваться полноценной Пространственной магией!
        Дрожащими от волнения руками я создал свой первый портал. Вокруг моего левого предплечья появилось что-то наподобие светящихся колец. Я, конечно, не доктор, но это довольно «стрендж»… Сверху три надписи. Кажется, это рунные версии цифр. Пространственные координаты? Ну а чем еще это могло бы быть? Снизу светилось несколько звездочек. Думаю, это мои точки привязки. Две прямо тут, на чердаке, одна в пещере волков и одна в доме мастера Бранда. Я отошел как можно дальше от того места, где должен был быть мой первый якорь, накопил требуемое количество Маны и повернул свой виртуальный «штурвал». Открылось сразу два овальных окна порталов. Ух ты, какие они здоровенные! Вот сейчас это полноценная магия, да и сами порталы уже достаточно большие, чтобы в них можно было спокойно пройти! Но я пока не хочу спешить. Сперва несколько тестов - техника безопасности прежде всего! Оказалось, что снаружи края портала лучше не трогать: режут абсолютно все, а вот внутри они мягкие и упругие. Тут индикатор на моем «штурвале» замигал красным, отсчитывая последние секунды, и я почел за благо отойти подальше. Портал
схлопнулся, разрезав пополам оставленную в нем ветку. Теперь, когда я точно знаю, как долго он еще будет действовать, можно не переживать за сохранность собственной жизни.
        Открывать портал в пещеру я не решился. Вряд ли волки помрут от голода за два-три дня, а вот озвереют они точно. Потому я попросту вышел на улицу и, найдя укромное место подальше от дома, оставил еще одну метку-якорь там. Мне нужно несколько опорных точек, чтобы разобраться, как тут устроена навигация.
        - Немо, ты можешь примерно рассчитать координаты обеих точек в пространстве нашей карты?
        - С удовольствием.
        Мы также проверили доступные нам координаты дома наставника и пещеры. И какое-то время гадали, как все это устроено. Оказалось, что эта магия использует угловые координаты. То есть широту, долготу и высоту. Прямо-таки магическое GPS! Местоположение можно вводить и вручную, вращая ручки на «штурвале» заклинания. Регулировка позволяет менять еще и высоту, так что ради теста я создал портал в сотне метров над поселком. Полюбовался видами. Даже немного дополнил нашу карту. Это открывает для нас просто колоссальные возможности в области картографии. Достаточно сформировать червоточину на большой высоте и записать оттуда все данные. Надо будет как-нибудь озадачить этим Немо. Только вот маны много уходит…
        По сути, теперь можно перемещаться вообще в любое из тех мест, где я когда-либо бывал. Все благодаря сверхточной карте, которую мы с Немо постоянно совершенствуем и дополняем. Магам этого мира для подобного трюка пришлось бы, как минимум, долго высчитывать координаты, а потом еще несколько раз «пристреливаться», чтобы попасть в нужное место. Но с виртуальной картой наша точность практически читерская. Я могу просто ткнуть в любую точку и скомандовать: «Сюда». Правда, в неизвестных местах придется еще уточнять высоту. Ну, и дальность действия не бесконечна. Что-то около двадцати пяти километров. Кажется, это зависит от Силы воли. Но я лишь один раз открывал портал на такое расстояние: слишком большой расход маны.
        Еще одна козырная карта в моей колоде! Даже по меркам местного магического сообщества эта способность весьма редкая и мощная. Можно спокойно сидеть дома в кресле и поливать врагов огнем с неба! Ладно, что у нас еще интересненького? Займемся наконец посохом. Теперь-то и ты у меня попляшешь!
        Я развернул помятый листок со своим глифом в виде галактики-юлы.
        - Немо, занеси в базу данных.
        - Да, мастер!
        Как следует обработав набросок в своем импровизированном «редакторе заклинаний», я взял кристалл гоблина-шамана. Эх, посмотреть бы на себя в полный рост. Где тут зеркало? Я спустился в холл к самому большому зеркалу в доме. Но увы, магическая сила в нем совсем не отражается. Хотя… У меня же есть отличная альтернатива - порталы! Поиграв с настройками, я открыл два портала совсем рядом и стал разглядывать через них свое энергетическое тело. Клубок красноватых нитей, пронизывающих меня с головы до пят. Это нервная система или нечто другое? Несколько крупных центров энергии, расположенных вдоль позвоночника. Точно, «чакры», или как там их в этом мире называют. Есть мнение, что они совпадают с основными железами тела, вроде гипофиза и щитовидки, которые управляют гормонами во всем организме.
        Ярче всего светятся только пять из них. Система показывает лишь пять характеристик - наверное, это как-то связано. «Узелков» вообще очень много, в том числе и в «классических» точках, которые обычно приводят во всяких учебниках по йоге. А еще внутри есть множество крохотных светлячков - кружатся по телу, не связанные ни с чем. Я надеюсь, они не потеряются при ходьбе? Мастер говорил что-то про энергию души… Может, светлячки - это мои Очки Развития? Вообще, интересно, что будет, если вкладывать их в какие-нибудь другие чакры.
        - Немо, а ну закинь-ка пару светлячков вот сюда.
        - Принято. Исполняю… Анализ… Ваше обаяние и женственность немного повышены!
        Упс! Ясненько… Спасибо, больше не надо! Вообще, тут еще полно других узлов и меридианов, надо будет потом составить себе подробную карту. Но сейчас у нас совсем другая задача. Мне же только и надо было увидеть, где мой «центр магии». Я приложил руку к сердцу и создал в нужной точке нарисованный ранее глиф. Кожа в этом месте некоторое время слегка покалывала. Но больше ничего интересного не произошло. Ладно, я так понимаю, мне нужно как-то сделать это с помощью «светлячков».
        - Немо, мы можем как-то нарисовать глиф с их помощью?
        - Запрос некорректен. Доступно управление лишь единичным зарядом.
        - Это как? То есть ты только по одному можешь ими управлять?
        - Ответ положительный.
        Значит, закидывать их в «узлы» мы можем, а делать что-то еще - нет? Странное ограничение. Если подумать, то это ж неспроста. Возможно, если бы мы сумели воспользоваться этой энергией, чтобы создать, например, ту же руну щита или «огненный шар», то вышло бы что-то гораздо более мощное. Правда, это все лишь мои гипотезы. Возможно, руны там совсем другие. Или вообще для управления используется какой-то иной принцип… Ясно одно: мне придется идти к жрецу!
        К счастью, его часовня находится совсем рядом со школой, так что попасть туда довольно просто. Почтенный старец, так напугавший меня в первый день жизни, а потом еще и в сновидении, сидел у входа в свой мини-храм. Так, собраться с духом, я уже не ребенок, этот гештальт пора бы уже закрывать!
        - Чего тебе, малявка?
        Беру свои слова назад. Старец совсем даже не почтенный! Так, дряхлый вредный старикашка. Что во сне, что наяву!
        - Мне нужно узнать свои «статы»!
        - Да какие статы в твои годы? По десятке все, плюс-минус. Иди отсюда, девочка, не тревожь Богов почем зря.
        Ишь ты, «по десятке». Да во всем моем классе ни одного такого слабака нет! Какой же ты несговорчивый! Ему же просто плевать, да? Значит, придется пользоваться тяжелой артиллерией.
        - Не могу, мне мастер Бранд велел!
        Я демонстративно достал серебряную монету и положил в сокровищницу. Насколько я знаю, это стандартное для таких случаев пожертвование.
        - А-а-а, так ты же та «благословенная». Помню, помню. Ну, заходи, коли надо.
        Его тон сразу стал на порядок ласковее. Ах, вот что для тебя главное! Мог бы меня и сразу вспомнить, старый маразматик! Деньги деньгами, но, кажется, всех юнитов, которых Система еще не удосужилась признать Искателями, он и за людей-то не считает…
        Я вошел в часовню и направился к стоящему на постаменте посоху. Боги, он выглядит таким неказистым! Старая трухлявая палка с утолщением на конце, в которое вставлен небольшой тусклый камушек, напоминающий опал. Увидел бы такой где-нибудь на складе оружия, даже трогать бы побрезговал! Ладно, где там наше меню?

* * *
        - Внимание, активирована первая Стигма!
        Дурацкая Система. Тысяча! Тысяча Очков Развития ушла на эту метку! Шестая часть всего, что было с таким трудом нажито в «спасательной операции». Чужими жизнями, между прочим! Сотню волков надо для этого извести! Или десяток простых солдат. Ну или гоблина-артефактора, который сильнее тебя в сто раз! Просто чтобы научиться контролировать орб! Что это за расценки такие!? Ваши боги там совсем зажрались, что ли? Пф-ф, ладно. Наверное, это все моя жадность. Надеюсь, дурацкий посох действительно стоит таких жертв!
        Я вернулся домой. Теперь, собственно, то, ради чего я и затеял всю операцию. Посох! Железная дубина плавно воспарила над матрасом и медленно приблизилась ко мне. Вот что значит Магия металла! Только попробуй мне сейчас не заработать, тунеядец! Нет, как же все-таки глупо он выглядит! Ну серьезно. Маленькая девочка со здоровенной клюкой, которая выше, чем она сама. Я и кристалла-то не вижу. Весит он поменьше топора мастера Гарма, но все равно очень много. Так дело не пойдет. Я попытался усилием воли разогнуть металл оправы, чтобы вынуть кристалл. Не вышло. Посох слишком массивный. Надо повышать уровень Магии металла. И Волю…
        Ну ничего. Я сосредоточился и направил ману в указательный палец, превратив его в подобие газовой горелки. Под действием высокой температуры металлическая рукоятка слегка расширилась и разжала свою хватку, освобождая вставленный в нее сросток кристаллов элтелиона. Я осторожно вынул горячий камень, подул на него, прикинул в руке его вес. Неплохой такой булыжник. Думаю, грамм сто пятьдесят в нем есть, так что я более-менее верно оценил его стоимость. Кажется, это называется «друза» - когда много мелких продолговатых кристаллов срослись в большую гроздь. В диаметре она сантиметров пять-шесть. Точнее не скажу: слишком неровная форма. По плотности напоминает кусок гипса или кристалл соли. Можно легко спрятать в руке взрослого человека. Но ребенку, конечно, кажется довольно большим. Особенно если вспомнить, что этот минерал в сто раз дороже золота. Ты уж прости, родной, что я сперва так плохо к тебе относился!
        Однако ценность этого кристалла определяется не тем, что на него можно купить. Жить в роскоши, без сомнения, приятно. Но любые деньги рано или поздно кончаются, если ты их не инвестируешь. А на данный момент лучшая инвестиция в этом мире - твое личное могущество. Окупится сторицей! К тому же продать этот кристалл или хотя бы его часть для меня почти невозможно. Да меня попросту убить могут, если кто-то прознает про такое богатство!
        Я еще сильнее разогрел рукоятку посоха и усилием воли отделил часть металла, вытягивая его в длинную тонкую проволоку, которой потом бережно обмотал драгоценный кристалл. Выглядит топорно, но работает. Теперь я могу удерживать свой кустарный «орб» в воздухе силой мысли, как мой мастер. Надо будет потом сделать для него красивую круглую оправу. Но пока и так сойдет. А теперь самое главное. Сосредоточившись, я создал свою метку-глиф и направил ее внутрь кристалла.
        - Личная метка инсталлирована. Обнаружено устройство оперирования магическими конструктами. Расчетная емкость - 3200 единиц. Устанавливаю связь.
        И кристалл ожил. Точь-в-точь как в орбе мастера Бранда, в нем заструилась энергия, появились потоки маны, прямо как внутри моего собственного тела.
        - Немо, ты его чувствуешь? Что можешь еще о нем сказать?
        - Доступ получен. Подключаюсь. Устанавливаю внешний вычислительный модуль.
        - Внутри орба? Серьезно?
        Кажется, связь с моим энергетическим телом позволяет Немо передавать информацию туда и обратно.
        - Ты можешь создавать заклинания? Управлять движением орба? Попробуй создать источник света.
        Орб взлетел, крутанулся несколько раз в воздухе, и надо мной появился светящийся шар - стандартное заклинание школы света. Притом что я даже пальцем не пошевелил! До сих пор мне требовалось помогать Немо и направлять ману к созданным рунам. Но теперь она сама легко управляется с нашей общей маной. Шикарно! И что, в орбе можно сохранять готовые заклинания? Я загрузил внутрь него более «тяжелое» заклинание портала. Оно активировалось почти мгновенно. И, что самое приятное, Немо смогла все это повторить. Теперь у меня будет полноценный магический помощник! Я могу стоять, зевать, болтать, а Немо будет вовсю готовить наш «арсенал» к битве! Да, за такое явно стоило заплатить тысячу Очков Развития!
        - Немо, а что это за тема с «внешним вычислением»?
        - Существует возможность проводить расчеты внутри подключенного устройства. Вычислительный потенциал системы - 3,2 терафлопс.
        - То есть орб для тебя что-то вроде процессора?
        - Подтверждаю точность аналогии.
        Снова и снова убеждаюсь, что Немо - это весьма сложная программа, построенная на «магических» принципах. Да и сама наша магия - просто внешняя проекция каких-то продвинутых технологий, встроенных в нас то ли на клеточном, то ли на молекулярном уровне. Да одного взгляда на мой новый орб достаточно, чтобы понять: передо мной какое-то высокотехнологичное устройство, в котором я ковыряюсь, будто абориген, проволокой его обматываю. Впрочем, я абориген с некоторыми начальными представлениями о технике и хорошим ИИ-ассистентом. Который пусть и не знает всего на свете, но хоть проверить мои гипотезы сумеет.
        - Что скажешь об этом кристалле? Ману внутри него можно хранить?
        - Ответ отрицательный. Анализ подтверждает, что данный материал обладает нулевым сопротивлением к мане.
        Магический сверхпроводник… То есть напрямую ману он хранить не может, зато замкнутые энергетические контуры, то есть готовые заклинания, в нем не затухают со временем, как в обычных материалах. С тем же успехом, наверное, можно таскать с собой большущий кусок железа, помещая в него нужную тебе магию. Вот только весить он будет несколько сотен килограмм и заклинания придется постоянно «подзаряжать». Думаю, для создателей этих технологий элтелион - как для нас кремний, то есть материал, из которого делают процессоры. Ну а местные дикари используют его как удобное хранилище для «огненных шаров».
        В общем, кристаллы-накопители (этот минерал здесь называется родорит) - это наш «аккумулятор», а элтелион - «процессор». И еще - магический арсенал. Ведь для того, чтобы создать мощный «огненный шар», к примеру, нужно секунд пять-десять. В бою это очень много! Поэтому маги не всесильны, им нужна поддержка - бойцы ближнего боя. Но внутри элтелиона можно сохранить «огненный шар» в готовом виде и выпустить его мгновенно. Читерство? Определенно. Неудивительно, что эти кристаллы так дорого стоят! Да и вообще, красивые камешки, похожи на аквамарин и аура-кварц.
        Поразмыслив, я решил, что разберу браслет гоблина и прикреплю голубые кристаллы накопителя прямо в нижнюю часть орба, где должно будет остаться свободное место из-за приплюснутой формы друзы. Так будет даже удобнее.
        Я размотал проволоку, «нацепил» сверху кристалла браслет и снова все закрепил. Надеюсь, это сработает. Если подумать, в орбе моего мастера тоже были голубые вставки, но я раньше не обращал на это внимания.
        - Немо, есть доступ к накопителю?
        - Внимание, контакт нестабилен, доступна лишь треть резерва.
        Да, ну а чего я, собственно, ожидал? Все равно что автомобильный аккумулятор скотчем к системному блоку приматывать. Чудо, что хоть как-то работает! Нужно сделать нормальную оправу. Да так, чтобы все кристаллы плотно соприкасались.
        - Последний эксперимент. Открой портал в подвал.
        Я собрался с духом, выдохнул и шагнул в проем. Ничего особенного, просто вышел в подвале. И чего было так трястись?
        - Немо, закрой портал.
        - Сделано.
        - Связь с орбом еще активна? Двигаться можешь? А запас Маны доступен?
        - Подтверждаю все запросы.
        - Хорошо, а передать мне сюда немного маны из накопителя можешь?
        - Ответ отрицательный.
        Ну, этого стоило ожидать. «Подзаряжаться» я могу, только если орб находится рядом. Ничего, в крайнем случае просто открою к нему портал. В общем, больше нет нужды всюду таскать с собой браслет. Теперь это мой личный «беспилотник», который полностью автономен и всегда находится в боевой готовности. Еще и может «прыгнуть» куда угодно порталом. Ха-ха-ха! Немо, ты просто чудо!
        Так, теперь можно заняться и оправой. Материал у меня есть: рукоять посоха оказалась обычным куском металла, без какой-либо магии. Думаю, тот гоблин использовал ее как «сырье» для своих заклинаний. С помощью Магии огня можно расплавить металл и сделать его пластичным или даже жидким. Тогда под контролем Магии металла можно будет легко менять форму заготовки. Вот только это легче сказать, чем сделать - мое воображение не настолько тренированное. Шарик или кубик я еще могу сделать. Или растянуть металл в длинную проволоку. А вот что-то посложнее… Строить - это вам не ломать. Тут мне потребуется помощь.
        - Немо, нам с тобой срочно нужен простенький 3D-редактор. Открывай новый проект!
        Глава 20. Магия света
        Розовые очки произвели в школе настоящий фурор. Все наперебой просили у меня их примерить, чтобы посмотреть на «розовый мир». Боюсь, что теперь это станет новым модным трендом. Надеюсь, они не примутся ходить в настоящих очках, найденных среди домашнего хлама, или «одалживать» их у подслеповатых стариков. Так ведь и зрение можно испортить! Мой план довольно прост: сперва я всем покажу самые обычные стеклянные очки, а потом смогу безнаказанно ходить в своих читерских рентгеновских. Возле мастерских ювелира и стеклодува уже успели выстроиться целые очереди нетерпеливых ребятишек. Думаю, через пару дней половина школы будет ходить в разноцветных очках. Во всяком случае ближайшие пару недель, пока мода не пройдет. Так что мое поведение уже никому не покажется странным.
        Я со вздохом покосился на индикатор Маны, висящий в уголке моего «интерфейса». Кажется, вчера я слишком увлекся экспериментами. Огромный накопитель, доставшийся мне от гоблина, уже почти пуст, в нем остались сущие крохи. Энергия требуется на все: чтобы управлять металлом, плавить его огнем или открывать порталы. Даже когда я даю Немо задание вычислить что-то сложное, она тратит немного магического «электричества». Каждый открытый портал откусывает от моей полоски Маны по пятьдесят единиц. И это в окрестностях поселка. А если я решу отправиться, например, в найденную нами пещеру, ценник вырастет в пять раз! Да и любое боевое заклинание - это пропасть энергии. Даже невинное запугивание сельских хулиганов обошлось мне в сто двадцать единиц! В этом мире все честно, законы сохранения энергии никто не отменял.
        По нашим с Немо прикидкам, единица маны примерно соответствует одному мегаджоулю энергии. Привет, физика! Да, она тут тоже есть, а куда же без нее? Для наглядности, в литре бензина - примерно сорок мегаджоулей. Очевидно же, что хороший «огненный шар», способный прожечь стальную броню или убить крупного зверя, должен содержать энергию не меньше одного литра бензина! К тому же я не слишком опытный маг, а значит, мои расходы будут еще в два-три раза выше, чем у того же Бранда, например. Его магия гораздо эффективнее! Своей Маны у меня почти восемьсот единиц, и она полностью восстанавливается примерно за сутки. А вот в накопителе - около пяти тысяч, и, чтобы заполнить его, мне понадобится не меньше недели. Это если я ничего не буду делать. Но кто ж мне даст ничего не делать? Да и у меня самого шило в одном месте со всеми этими экспериментами.
        Отбыв трудовую повинность в школе, я пошел к Бранду. И еще целый час делал вид, будто мне интересны его объяснения. А потом он, конечно же, заставил меня упражняться в магии. Да кому это нужно? Вот так, без всякой цели, пускать ману на ветер? Просто чтобы руку набить? Да я с закрытыми глазами колдовать уже могу! И даже во сне! Надо было сразу притвориться, что маны у меня о-о-очень мало. Приходится теперь расплачиваться за свое позерство. Зато стало ясно, откуда все эти анекдоты типа «сколько нужно магов, чтобы разжечь костер». А мы не жадные, мы просто, блин, стараемся экономить!
        Может, мне попробовать побольше есть? Очень сомневаюсь, что это сработает. Наша суточная норма калорий едва тянет на шесть-семь мегаджоулей. Не знаю, как именно вырабатывается мана, но точно не из еды. Ну просто не может тарелка супа дать энергию на дюжину «огненных шаров»! Мана каким-то образом связана с Насыщением, но как именно - загадка. Я прекрасно помню то ощущение во время погони, когда все мои резервы упали до нуля. Чувствуешь себя Суперменом, которому на шею вдруг повесили криптонит. Все плюшки Системы в такие моменты просто… исчезают? Опасненько!
        Какие еще варианты? В лавке травника есть зелья маны, но стоят они довольно дорого. Денег у меня много, но как прикажете их тратить? Бранд с меня шкуру сдерет, если я начну транжирить деньги, отложенные на учебу. А рассказывать ему про второй орб мне пока не хочется. Делать зелья самому - долго. Проклятые корешки нужно выращивать годами, и в специальных условиях. Под кустом в лесу их так просто не найдешь. «Медитация» несколько ускоряет процесс восстановления, но часами сидеть, созерцая пупок, - нет уж, увольте, я еще не настолько «преисполнился», у меня много других, вполне интересных, занятий!
        Самый простой способ - получать энергию из пламени. Но я еще в лагере гоблинов понял, как много топлива для этого нужно. Чтобы полностью зарядить свой орб, мне понадобится не меньше кубометра дров! Дома такое тихонько не провернешь. Ну, что делать, пойду в лес, устрою очередной пожар…
        Поздно вечером, когда родители уже отправились спать, я тихонько прыгнул через портал за пределы поселка. Дальше иду пешком, ведь это ДЕШЕВЛЕ. Изобрести себе велосипед, что ли? Орб тащу в авоське, чтобы экономить энергию. Каким все-таки скрягой я стал! Проскользнула даже мысль снова сделать из него посох. Но нет, так низко я не паду! По дороге собирал ветки и обламывал сухостой, обвязывал веревкой и уныло волочил за собой. Слава богам, никаких волков мне на этот раз не попалось. А то, пожалуй, пошел бы драться с ними врукопашную. С меня бы сталось! Лучше не связывайтесь со мной, серые, я отчаявшийся нищеброд!
        Из школы я предусмотрительно стащил небольшой топорик. Рубить дерево порталом? Фи, это не наш метод! Я же супергерой, за мной Система! Да и необходимость прокачки еще никто не отменял. Я уже вложил немного Очков Развития в свои самые слабые характеристики: Силу, Телосложение и Волю, подняв их почти вдвое. Теперь мне действительно приходится тщательно взвешивать каждое движение, чтобы ненароком ничего не сломать. Вчера в школе я слегка разозлился, растаскивая двух не в меру разошедшихся одноклассников, и сам не заметил, что ноги одного из них уже болтаются над землей… Ну, зато дисциплина у нас теперь железная, даже если рядом нет мамы. И, кажется, у меня прибавился еще один жених. Это я к тому, что да, девочка-малолетка тоже вполне может нарубить дров, если по статам она гребаный терминатор.
        Имя: КИАРА. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 6. Возраст: 6. Ранг - Искатель.
        Специальность: Бесшумный убийца.
        ТЕЛ - 45 (35+10). Здоровье - 450.
        ИНТ - 64,5 (45+19,5). Мана - 774 (645+129).
        СИЛ - 40 (35+5). Насыщение - 400.
        ВОЛ - 45 (35+10). Внимание - 450.
        ЛВК - 40 (35+5). Выносливость - 400.
        Свободных Очков Развития - 3414.
        Собранные ветки сгорели быстро и дали совсем немного. Я бросил жадный взгляд на стоящее неподалеку сухое дерево. Принялся рубить… Да что ж ты, гад, толстый-то такой! И твердый, зараза, как дуб. Доспехи бы из тебя делать! Ладно, а если так? Скрепя сердце я все же использовал магию: расплавил топорище и «отлил» из него круглый зубчатый диск. Раскрутил его в воздухе. Хе-хе, опасная штука! Настоящая циркулярная пила! Придется слегка потратиться, но эти расходы должны быстро окупиться. Если вообще ничего не вкладывать, ничего и не получишь.
        Я поднес вращающийся диск к стволу, и… он тут же увяз в древесине, выскользнул из моей магической «хватки» и со зловещим звоном улетел куда-то в темноту. Мда-а-а, вот тебе и встреча ожиданий с реальностью. Физику надо учить! В настоящей циркулярной пиле есть не только лезвие, но и большой тяжелый якорь двигателя. Он, как мельничный жернов в станке горшечника, своей огромной инерцией не дает диску остановиться. Да уж, нельзя просто взять и решить все проблемы с помощью магии. Здесь она не палочка-выручалочка, которой можно творить все, что вздумается, а просто инструмент, природная сила. И даже если ты Супермен, это не отменяет необходимости хоть иногда шевелить извилинами.
        Вообще, мне с самого начала необязательно было пытаться его пилить. Дерево низенькое, коренастое. Вокруг почти ничего не растет… Поджечь его, да и дело с концом! Я злорадно улыбнулся, собирая в руке ману. Гори, гори ясно, буратина бронированная!
        Дерево вспыхнуло. Ну вот, другое дело! Всей своей Маны с ним я, может, и не восстановлю, но добрую половину уж точно. Я потянулся к огню своей магией и принялся выкачивать из него энергию. Каждая стихия здесь чутко отзывается на волю мага. Я даже немного «чувствую» этот костер: в какую сторону он разрастается, насколько глубоко проник в дерево. Если переключусь на металл, смогу ощутить, куда улетела моя железная пила. Если она не слишком далеко, конечно. С повышением Воли радиус моего влияния вырос до четырех метров. Стало гораздо удобнее жить. Ведь за пределами этой зоны я вообще не могу колдовать!
        Эх, хорошо разгорелось! Дерево довольно крупное, я даже не обхватываю его целиком своей магией. Ну да ладно. Вверху раздался хруст и треск - видимо, огонь добрался до мелких веток. Они уже лопаются от высокой температуры - настоящий фейерверк! Я задрал голову. Красиво! Только очень уж громко. Что это за дерево вообще такое?
        - Растение принадлежит к виду кратиус патифарсис и славится тем, что внутри его древесины имеются пористые структуры, заполненные соком, - принялась объяснять Немо, явно цитируя какой-то справочник из библиотеки.
        Тем временем шум вверху стал нарастать. Эта штука что, из петард сделана, что ли? Я поспешно попытался погасить пламя, но дерево уже производило гораздо больше тепла, чем я мог «переварить».
        - После гибели растения сок начинает бродить и превращается в легковоспламеняющееся…
        - Да понял я, понял, давай лучше тушить этот пожар, пока на шум полдеревни не сбежалось!
        Вверху что-то рвануло, и одна из крупных веток свалилась прямо мне под ноги. Я поспешно отпрыгнул в сторону. Проклятая ветка принялась с треском разваливаться на мелкие кусочки, разбрасывая во все стороны горящие угольки. Какого черта? Не дерево, а фейерверк!
        - …крайне не рекомендуется использовать его в качестве топлива. Местные жители зовут его…
        - Гром-палка. Да, я в курсе!
        Раздался еще один взрыв. На этот раз лопнул ствол дерева, и оно стало падать. Совсем не в ту сторону, в которую мне хотелось бы! Стой, гадина, нет, нет, не туда! Ради всех Богов, нет, только не начинай плеваться огнем! Вот сволочь! Так, дело принимает дурной оборот!
        - Немо, нам срочно нужна вода! Сельский ручеек не подойдет, нужно озеро. Тут где-нибудь есть озеро?
        - Подтверждаю. Открыть портал?
        - Быстрее давай, горе ты мое!
        Проклятая штуковина стала взрываться еще чаще, все шире и шире разбрасывая свои пылающие щупальца. Да почему все так быстро разгорается, у нее там что, напалм внутри? Надо это срочно потушить, а то я уже чувствую себя настоящим пироманьяком! Мы же так и деревню спалим!
        Наконец Немо накопила достаточно маны, чтобы открыть портал. Триста единиц? Жирно! Да где же, блин, это озеро находится? Из портала хлынул мощный поток воды. Вот это другое дело! Заливай его, заливай!
        - Немо, мы же можем двигать портал?
        - Ответ положительный. Скорость движения ограничена Волей.
        Несколько минут я, будто заправский пожарный, заливал водой этот адский парк аттракционов. Проклятое дерево! Я слышал про него разные байки, но ни разу не видел вживую. И угораздило же меня выбрать именно его! Кажется, теперь тут будет болото. Я перестарался? Но лучше так, чем вызвать пожар, от которого пострадает деревня. Мне кажется или я уже слышу тревожный звон колокола? Скоро тут будет куча народа. Простите, мужики, кажется, из-за меня вам не удастся поспать. А нам нужно срочно валить. Вот же пропасть!
        - Немо, открывай портал домой!
        - Простите, мастер, но это невозможно. Заряд накопителя равен нулю.
        - Чего-о-о?!

* * *
        Усталый и грязный, весь пропахший дымом, я вернулся домой и тихонько привел себя в порядок, стараясь не попадаться на глаза родителям. Папы дома не было. Видимо, тоже пал жертвой этого переполоха… Прости, пап!
        Подвел итоги. Когда пропускаешь через портал большие объемы чего-либо, он начинает немилосердно жрать ману. Сам я был слишком увлечен тушением пожара, чтобы это заметить, ну а Немо просто не сочла это настолько важным, чтобы докладывать вслух. Индикатор же есть? Ну что ты, хозяин, слепой, что ли?
        В общей сложности кровью и потом я восстановил три с половиной тысячи единиц Маны. А потратил четыре - на пожаротушение. Честно? Оно того не стоило! Эх, мне бы сейчас парочку рабов! Ну что за жизнь?
        Обессиленный, я упал на подушку и тут же вырубился. Хоть сегодня посплю нормально, пока Немо «лепит» оправу для моего орба. Ее ядро само по себе представляет довольно качественный симулятор реальности: в нем можно тестировать заклинания, испытывать вещи на прочность, создавать любые известные тебе предметы и материалы. И даже придумывать что-то новое. К примеру, чертеж оправы мы делали именно с его помощью. Чем-то напоминает старый добрый 3D Max или Blender. Но только с поправкой на виртуальную реальность.
        По примеру учителя я делаю для элтелиона легкую сферическую оправу, что-то вроде морской губки. Грани, выступы и изгибы располагаются так, чтобы при падении защитить кристалл от удара. А когда проект будет готов, Немо легко воссоздаст эту форму из расплавленного металла. Сам я на такой трюк не способен даже теоретически.

* * *
        Утром я уже вертел в руках блестящий каркасный шарик: вот она, родимая, - ажурная, отполированная до блеска оправа для всех моих драгоценных камней. Я не поскупился и сделал ее из чистого серебра - от тех самых украшений и колец, что носили гоблины. Железо слишком плохо проводит ману, так что это вполне оправданные траты. К примеру, мой браслет-накопитель тоже был сплетен из серебряной проволоки. Золото подошло бы еще лучше, но оно слишком мягкое. И дорогое!
        Теперь можно сделать себе и вторые очки, на этот раз настоящие, из того самого читерского кристалла нифелита. Мне придется вырезать из него очень тонкие пластины, поэтому для начала я хочу проверить, влияет ли толщина кристалла на его свойства. Отрежу маленький кусочек с помощью портала - лучшего «резака» мне в этих условиях не найти.
        Ну вот, работает! Значит, и с очками все должно пройти нормально. Поколебавшись несколько секунд, я все же решился и стукнул по полученному кусочку кристалла молотком, раздробив его на мелкие осколки. Варварство, конечно, но это тоже важный эксперимент. Оказалось, что самые мелкие осколки кристалла все же теряют свои свойства. Чем-то это напоминает мне голографические фотографии, которые порой можно встретить в музеях искусств. Даже если разбить их на части, каждый из осколков продолжает хранить все изображение целиком.
        Вскоре мы получили две тонкие овальные пластины, и я смастерил из них еще одни розовые очки. Точную копию тех, что сделал мне мастер. Даже руны прочности наложил на оправу - это ведь я тоже умею. Так, теперь главное не перепутать, какой стороной эти «стекла» вставлять в оправу. Как же хорошо, что кристалл «работает» только в одну сторону! Иначе каждый встречный-поперечный имел бы сомнительное удовольствие созерцать «свечение» моего мозга. Мысли мои в прямом эфире подсматривать… Ха-ха-ха! Вот это была бы конспирация! Ладно, мысли читать эта штука не позволяет. Разве что сильное волнение можно заметить. От кристалла осталась ровно половина и множество мелких кусочков. Это хорошо, пусть будет про запас.
        Я надел очки и осмотрелся. Волшебно! Теперь я постоянно смогу видеть все потоки Маны вокруг. Мне хватит одного взгляда на артефакт, чтобы понять, как он устроен и что делает! И как смастерить такой же… Можно воровать чужие заклинания одним взглядом! Я разразился зловещим хохотом. Мои рентгеновские очки в мире магии! Теперь я идеальный шпион! Да меня попросту нельзя пускать в эту вашу Академию. А если кто-то попросит их примерить, надо просто подменить очки. Например, сделать вид, что я хочу сперва хорошенько вытереть стекла. Завернуть в платок копию… Проще простого! Ой, кажется, я на урок опаздываю!

* * *
        Гулять по поселку в очках одно удовольствие. Во-первых, оттенок довольно приятный, да и солнце не слишком режет глаза. А во-вторых, я же теперь все вижу! Вот идет по улице патрульный. Броня у него легкая с виду, но в жизненно важных местах вшиты стальные листы. А еще кинжал спрятан в левом сапоге. Качается он с упором на Ловкость и Силу, но Телосложение очень слабое. Видимо, потому и зашивает тайком в свою кожанку бронепластины. О, господин Аргус идет! Всегда было интересно, насколько он силен. Вот блин, он весь закован в латы - хрен я что увижу. Ладно, рано или поздно мы с тобой еще встретимся, темнила!
        Я сейчас даже через стены все вижу: половина домов сделана из дерева, и все люди внутри как на ладони. Нет, здания не становятся прозрачными, просто поверх стен я вижу еще и свечение чужой маны в режиме «дополненной реальности». Какая-то незнакомая девица зашла в кузницу к красавцу Тамалу. Приезжая, наверное. Ого! Да они там целуются! Молодец парень, зря времени не теряет. В доме напротив дети играют в прятки. Тот, что постарше, забрался куда-то наверх, должно быть на шкаф, а младший в недоумении рыскает по комнате, кажется, я даже слышу его вопли отчаяния. Парочка в кузнице… уже перешла в горизонталь. А-а-а, мои глаза! Контент «для взрослых», режим рентгена! Я невольно заслонил глаза ладонью. Бесполезно - все равно просвечивает. Кто-нибудь включите уже цензуру! Проклятые очки, никакого уважения к личной жизни!

* * *
        На закуску я оставил самый интересный вид магии - свет. Кроме очевидных способов применения - в качестве светильника, есть и боевые заклинания. Например, что-то вроде мощного лазерного луча, который режет, будто масло, абсолютно все: и железо, и даже камень. Разве что у полированной серебряной пластины есть кое-какие шансы. Если настроить Немо двигать луч по заданной траектории, получается что-то вроде лазерного резака с числовым программным управлением. Очень удобно. Но самое важное - Магия света позволяет создать защитный барьер, что-то вроде непробиваемого «силового поля» из фантастических фильмов. Хорошее защитное заклинание, но это поле почти полностью прозрачно, так что и от лазера не защищает.
        Ну, и самое простое заклинание - это просто источник света. Наверное, им обычно освещают дорогу в темноте или что-то вроде того. Урона оно не наносит, но зато можно менять цвет! Да я тут настоящую дискотеку смогу устроить! Если еще разобраться, как воспроизводить музыку из моей памяти… О-о-о да! Лазерная подсветка, стробоскопы - да я стану знаменитым! Диджей Киара, ха-ха-ха! Так, стоп. Стробоскопы, стробоскопы. Немо, это же гениально! С твоими возможностями мы сможем… Ох, чует мое сердце, сегодня спать мы снова не будем. Врубай музыку, есть работа!
        Первым делом я постарался создать огонек как можно меньше и слабее. Размером с песчинку было бы идеально. Отлично! Теперь движение. Свет движется о-о-очень быстро! А знаете, что можно сделать с быстро движущимся источником света? Им можно рисовать фигуры, картинки! А если еще и цвет вовремя менять… Именно так раньше и работали ламповые мониторы. Пучок электронов очень быстро пробегает по экрану, зажигая нужные «пиксели». Конечно, для этого придется очень точно и быстро контролировать цвет и положение источника света. Либо, наоборот, создать сразу миллион разных «пикселей». Человеку такое вряд ли под силу… Но у меня-то есть Немо!
        Впрочем, даже ей нужны точные инструкции. Программирование - довольно муторное, но по-своему увлекательное занятие. Получать удовольствие от сборки «конструктора» из тысяч строчек кода - для этого крыша должна быть сдвинута совершенно особым образом! К счастью, этой разновидности безумия я вполне подвержен. С Немо все даже проще, потому что она способна понимать естественный язык. И может сама генерировать магический «код», если ей как следует все объяснить. Мечта любого кодера! Правда, естественной речи сильно не хватает точности, так что танцы с бубном обеспечены. Все равно что получить в качестве помощника шустрого и усердного, но лишенного смекалки и не слишком опытного стажера. Всего пара сотен нелепых ошибок - и вы находите «общий язык».
        Когда с работой было покончено и мы спроецировали на стенку первое тестовое изображение, я даже начал приплясывать под музыку.
        - Немо, включай «Звездные войны», - рассмеялся я.
        О да, она уже может доставать из моей памяти фильмы. Целиком! Здорово же ты подросла за это время! Да и элтелион ее порядочно усилил. Больше никаких серых полосок при вычислениях - все сложные расчеты проводим внутри орба. «Процессоры» Немо - те же заклинания, только, если можно так выразиться, цифровые. Каждое ядро такого процессора занимает примерно по сотне единиц объема кристалла, а по мощности не уступает современным восьмиядерным «интелам». При желании можем делать серьезные расчеты! Ну или добывать никому здесь не нужную криптовалюту… Вдруг ее когда-нибудь да изобретут? А тут раз - и я со своим кошельком. Начал «майнить» еще с бронзового века, выкусите! Эх, мечты!
        - А теперь серьезнее - постараемся создать объемную фигуру! Делаем все то же самое, но только в трех измерениях.
        - Ха-ха-ха! Ты похожа на голограмму принцессы Леи.
        Мы провозились всю ночь и сделали в нашем орбе новую магическую схему, чуть посложнее прежней. Она с высокой точностью управляла дюжиной «светлячков» и снимала с Немо большую часть вычислительной нагрузки. Светящаяся копия моей детской фигуры появилась прямо передо мной. Но теперь это смогу видеть не только я, но и другие люди! Мечта всего детства! Жаль, что это просто голограмма и ее нельзя потрогать, а то я, пожалуй, посылал бы ее вместо себя в школу. Ладно, теперь попробуем сделать так, чтобы она могла двигаться!
        - Внимание, вы создали заклинание стихии света с уникальным эффектом. Желаете задать имя и глиф?
        Я задумался. Пусть будет «Мираж». Правда, без Немо управляться с этим заклинанием было бы чертовски трудно. Так что вряд ли в этом мире многие таким владеют.
        Наконец-то я понял, что такое глиф! Оказалось, что это попросту ярлык магической программы. Очень хлопотно каждый раз рисовать все эти сложные, до нескольких тысяч рун, схемы. А глиф позволяет запустить заклинание одним относительно простым узором. Заодно можно скрыть от посторонних подробности устройства заклинания - своего рода авторское право. Я набросал простенький узор в виде раскрытого глаза на солнечном диске, и мы приложили его к заклинанию, будто подпись или печать. Теперь нет нужды все время рисовать эту зубодробительную схему. Конечно, мне в этом помогает Немо, но у большинства местных магов нет такого «бонуса». Система оценивает «Ассистента» в заоблачные двести тысяч Очков Развития. Такое явно не каждому по карману… А еще «содержимое» глифа можно при желании изменять и дорабатывать! Но, наверное, это работает только с авторскими заклинаниями? Не знаю, чужие глифы мне пока не попадались.
        - Вы получили уникальное достижение «Изобретатель заклинаний». Ваше мастерство использования рун повышено. Эффективность вашей оригинальной магии повышена на двадцать процентов.
        О-хо-хо! Как хорошо-то! Теперь можно будет экономить на всех заклинаниях, которые ты сам придумал. А то я опять кучу энергии потратил на эксперименты… Но оно того стоило! Фактически теперь у моего магического «компьютера» появился самый настоящий экран, причем трехмерный. Медленно, но верно сбывается мечта задрота: мой компьютер в мире магии! А что? Вместо процессора - кристалл элтелиона, операционная система, или «ИскИн», - это моя Немо, и еще батарейка-накопитель. Теперь появился еще и голографический проектор. Осталось только найти розетку, а то моя батарея уже на последнем издыхании… Вот интересно, здесь есть вай-фай?
        И кстати, почему бы по тому же принципу не сделать себе что-то вроде веб-камеры? Было бы очень удобно «видеть» через орб. Насколько я помню, в моей книге про руны есть что-то вроде светочувствительного датчика для активации ловушек. Немо совершенно точно может передавать данные в орб и обратно, так что с этим у нас проблем не возникнет.
        Конечно, сделать хорошую видеокамеру мне сейчас не по силам. Но для начала сойдет и несколько примитивных камер-обскур, то есть попросту маленьких отверстий в оправе орба, через которые свет будет проецироваться на поверхность кристалла элтелиона. И пусть каждая из них будет очень простой, но, если совместить картинки со всех камер, выйдет вполне качественное изображение. Тот же принцип в моем мире используют изготовители смартфонов, которые пичкают свои девайсы «глазами» на зависть всем паукообразным. Да и Немо говорит, что подходящий алгоритм у нее есть. Все же у любого человека тоже две «камеры».
        Дело за малым - точно рассчитать положение мини-камер, чтобы обзор был пошире, и подогнать их под сложную форму кристалла элтелиона. Чем-то похоже на задачу размещения вышек сотовой связи… Та-а-ак, с вычислительной мощностью у нас проблем нет, значит, используем генетический алгоритм. Дешево и сердито! Расставляем камеры случайным образом, сравниваем между собой пару тысяч схем, отбираем лучшие, перемешиваем, добавляем случайный шум. Проще пареной репы!
        Усталый, но ужасно довольный новыми результатами и возможностями, я отправился спать, то бишь «на подзарядку».
        Глава 21. Убежище
        Утром просыпался с трудом - слишком много работаю в сновидениях, нужно хоть иногда давать себе нормально выспаться. Но ничего, ничего, скоро у меня появится «третий глаз»: Немо закончила расчеты и уже начала переделывать орб по новым чертежам. Сам я ни за что не справлюсь с такой кропотливой и тонкой работой. Так что все операции Немо придется выполнять в автоматическом режиме. Сперва нужно будет отлить эти крошечные детали из металла, а затем пробить тонким лазерным лучом отверстия для камер. Только потом она сможет поместить внутрь наши драгоценные кристаллы. И да, на это снова уйдет и время, и мана… Хорошо, что я кое-что восстановил за выходные. Бранд тоже был чем-то сильно занят в своей лаборатории и дал мне небольшую передышку.
        Но сегодня снова в школу! Уроки труда… Доски, напильники, стружка - ну-у-удно! И почему все самое интересное достается Немо? А я тут должен сидеть и страдать этой ерундой! Мы же тут просто зря переводим материалы, пока учимся пользоваться столярными инструментами. Здесь нет четкого разделения на мужские и женские классы, как в моем мире. Действительно, кто сказал, что из мальчика не может выйти хороший портной? Или что девочка не сможет стать столяром или ювелиром? Нонсенс. Каждый занимается тем, что ему нравится и что у него получается лучше всего.
        Я оглядел своих скучающих одноклассников. Мало кто из них занимался хоть чем-нибудь полезным. Мой «первый жених» Салан вообще играл с деревянными заготовками, будто это куклы. Что он пытается сделать? Отовсюду торчат гвозди… Это кукольное оружие? Моргенштерн выглядит совсем не так! Это не труд, а издевательство над материалами. В голове тихонько скреблась шальная мысль. Дерево я двигать силой мысли не могу, а вот гвозди… Хе-хе, ну-ка поглядим, из какого ты теста, женишок!
        Сидящий напротив Салан с удивлением обнаружил, что лежавшие на столе испорченные заготовки зашевелились и стали складываться в странную зловещую фигуру, зубастую и непропорциональную. У меня получился небольшой, но вполне устрашающий монстр из дерева и металла. Лицо моего горе-суженого надо было видеть. Его глаза расширились, а дыхание сперло, он попытался закричать, но не смог вымолвить ни слова. А кукла в это время стала угрожающе ползти в его сторону, клацая изломанными железными клешнями из испорченных гвоздей. Ну, чего замер? Ты же вроде в войнушку хотел поиграть? Мальчишка тихо пискнул и бросился наутек из класса. Учитель что-то грозно выкрикнул ему вдогонку. Я вздохнул и облокотился на стол. Эх, слабоваты нервы у моего «женишка». У тебя же под рукой был тяжеленный напильник! Тоже мне герой…
        Моя импровизированная марионетка снова рассыпалась на мелкие детали. И на что я трачу драгоценную ману? Хотя… Дерево гораздо легче стали. И удерживать в воздухе магией почти ничего не пришлось. Если подумать, а почему бы и нет? Сделать себе такого «буратину» с железной начинкой, и пускай пилит деревья, рубит дрова! Если я еще видеть смогу через орб, мне даже из дома выходить не придется! Хм! Неплохую идею ты мне подбросил, женишок! Я критически оглядел свои примитивные инструменты. Пилы, напильники, стамески… Нет, это все несерьезно. Ох, как же не хочется снова тратить ману! Ну ладно, новый день - новые расходы. Кое-что я восстановил за ночь. Если я превращу этот трудовой балаган во что-то полезное и увлекательное, мне только спасибо должны сказать. А Бранду чего-нибудь соврем.
        Отпросился в туалет и сбегал за своей пилой. Заодно забрал с чердака весь металл, что остался от посоха, и свою старую подругу - сковородку с обугленной дырой в центре. Из всего этого при поддержке Немо сделал себе целый набор сверл и фрезеровочных ножей. И импровизированный столярный станок. Что-то вроде небольшого гончарного круга с шестеренками и сменными насадками. Токарный станок в миниатюре.
        Подошел учитель. Нет, это не школьное железо, это мое, личное, мне мой мастер дал! Ну и что, что доски порчу! Мы все здесь только этим и занимаемся! Верну, верну в прежний вид все ваши бесполезные болванки! Вот, глядите, вот он, ваш ржавый напильник, целый и невредимый! Станок? Конечно, я знаю, как им пользоваться, я же его только что сама сделала! Да, это нужно для упражнений в магии! Знаю, знаю про технику безопасности! Я вообще к нему руками прикасаться не собираюсь! Если так хотите, идите к Бранду и спрашивайте! Ну слава богам!
        В классе раздался характерный звук быстрого вращения. Как же это удобно по сравнению с тупым тяжелым напильником! Дерево режется легко и просто, как по маслу. Своими руками я бы на ту же работу неделю потратил! Интересно, здесь существует Магия дерева? Я про такое не слышал, но если есть, то скоро я ее получу!
        Вокруг меня собралась группа зевак. Еще бы, это ведь гораздо интереснее, чем мучать деревянную болванку тяжелой ржавой железкой! Учитель сперва всех разогнал. Но когда стало понятно, ЧТОименно я мастерю, уже и сам наставник присоединился к окружавшей меня толпе. Ручки, ножки, туловище, голова - шаг за шагом я мастерил примитивную деревянную куклу. Шарниры сделал сферические, так что позу можно будет задать почти любую. Внутри деревянных деталей просверлил отверстия и вставил тонкие металлические стержни. Так я смогу управлять ими с помощью Магии металла. Да, можно было сделать ее из железа, но вы хоть представляете, сколько будет весить такая кукла? Это же не игрушка, а танк! Да и управлять ею станет очень трудно. Экономия прежде всего! И вообще, где мне столько металла достать? Я тут за него войны веду практически!
        Наконец моя первая кукла-марионетка была готова. Нитки мне не нужны, с помощью металла, спрятанного внутри каждой детали, я могу управлять всей куклой. Вот сейчас повеселимся! В это время к собравшейся вокруг толпе уже присоединились не только старшие ребята из других классов, но и несколько преподавателей. «Ух ты, какая-штука!» - раздавалось со всех сторон. Когда я наконец собрал игрушку, один из младших детей протянул руку, чтобы ее потрогать. Но кукла неожиданно сама поднялась со стола, топнула ножкой, отряхиваясь от опилок, и протянула малышу свою деревянную ладошку для рукопожатия. Дети вокруг оживленно загалдели. «А можешь сделать сальто?» - «А попробуй ходить на руках». - «А ты можешь заставить ее танцевать?» На меня со всех сторон посыпались самые разные предложения. Тихо, тихо, я ведь тоже в первый раз управляю такой сложной штукой.
        - Немо, давай подключайся, я буду представлять движения, а ты переводить их на марионетку! Справишься?
        Что тут началось! Кто-то принес из дома своих собственных кукол, чтобы поиграть с марионеткой. Кто-то достал игрушечное оружие из своей коллекции. Девочки принесли целую кучу самой разной одежды, чтобы как следует нарядить марионетку. В итоге мы играли больше часа, пока не пришло время расходиться по домам. Моя репутация в школьном кругу выросла до небес. Девочка в розовых очках, которая может делать живых кукол! Я получил миллион просьб сделать такую же, на любых условиях! Кажется, у меня только что появилась небольшая армия верных последователей. Миньоны? Не понимаю, о чем вы! Пришлось объяснять, что моя кукла двигается только благодаря особой магии. Но я показал, как можно привязывать нитки к рукам и ногам, чтобы управлять куклой сверху. Придется тренироваться, и движения, конечно, будут не такими живыми, но все равно выйдет очень неплохая игрушка-марионетка. Ох, чувствую, что завтра в школе все забудут про заказанные ими цветные очки и начнется настоящий кукольный бум. Сочувствую плотнику… Впору брать у местных ремесленников процент с прибыли - за рекламу!
        После школы я зашел к учителю и показал ему свою новую забаву. Тот порядком удивился и сказал, что уже видел такое, правда только в столице. Сам он в марионетках не разбирается, но в Академии магии точно есть несколько профессоров, обучающих искусству управления ими. И, раз я сам до такого додумался, у меня точно к этому талант. Я попросил разрешения пропустить занятия ради своего нового увлечения, хотя бы на один день, и он согласился. Вот так легко? Ха-ха-ха, я только что сэкономил целую кучу энергии!

* * *
        - Мастер, а я вас вижу!
        - Немо, ты уже закончила работу над оправой?
        - Подтверждаю. Доступен визуальный поток данных. Угол обзора - триста шестьдесят на сто восемьдесят градусов. Разрешение - восемь мегапикселей.
        Ну, это уже вполне сносно. Мой личный квадрокоптер обзавелся панорамной камерой - круто! К тому же больше нет нужды беспокоиться о сохранности орба. Я в любой момент могу узнать, где он и что с ним происходит. Теперь это самый настоящий беспилотник: он может летать, колдовать и передавать мне картину всего происходящего. А значит, можно безо всякого риска провернуть кое-что очень важное. Да и ману я уже успел слегка поднакопить.
        Времени до вечера оставалось довольно много, и я решился на авантюру, которую затевал давно. Мне нужно нормальное логово вдали от чужих глаз, где можно дымить, взрывать, прятать ценные вещи и заниматься прочими интересными делами. Ничего лучше волчьей пещеры, которую я обнаружил во время нашего похода, так и не нашлось. Дело за малым: надо избавиться от волков, если они еще живы. Там ведь вполне может быть источник воды или даже запасной выход! Собрав весь свой нехитрый арсенал: кошель с зельями лечения, немного железа и орб-беспилотник, - я судорожно выдохнул и скомандовал:
        - Немо, открывай портал в волчью пещеру.
        У входа никого не было, пропал даже череп моего старого знакомого гоблина. Видно, у волков был прощальный ужин. Первым в проход я отправил орб, следя за картинкой, передаваемой Немо. Никого. Все-таки удобно иметь свой зонд-беспилотник! Чувствую себя исследователем иных миров из старой доброй телевизионной фантастики. «Шестой шеврон закодирован, седьмой шеврон зафиксирован… Отправляю зонд!» - «Атмосфера нормальная, разумных форм жизни не обнаружено». Кайф!
        Чтобы не тратиться на портал дважды, мы делали все в один заход, так что вслед за разведчиком я сам вошел внутрь и принюхался. Кажется, воздух действительно пригоден для дыхания - уже хорошо! Газоанализаторов у меня нет, но мы ведь не на чужую планету отправляемся. Разве что волки могли сильно «надышать», если пещера совсем не проветривается.
        Портал закрылся, и Немо создала заклинание малого света. Довольно узкая нора, заваленная крупными камнями со стороны входа. Гладкие стены, низкие своды. Возле обвала хорошо видны следы лап: видимо они пытались сделать подкоп. Но, видимо, у серых так ничего и не вышло. Грунт здесь слишком твердый и каменистый - кое-где даже пятна крови остались. Ох, как они мне обрадуются: это же надо - свежее мясо само явилось на ужин!
        Я принялся медленно спускаться по проходу, отправив беспилотник разведывать обстановку впереди. По пути нам попалось еще несколько камер, но в них никого не было. В одном из таких ответвлений мы нашли родник и ручей, текущий куда-то в глубь скалы через небольшую трещину. Эта дорога явно в один конец, да и не смогли бы мои волки пролезть в такую узкую щель. Но источник воды у них был - от жажды точно не сдохли. Воздух оттуда тоже поступает - я даже слышу, как он свистит. А еще в этой камере светло: на стенах растут какие-то странные фосфоресцирующие грибы. Таких я тут еще не видел, даже в книгах. Ладно, глянем, что тут еще есть.
        Кажется, эта камера последняя: запах псины стал еще сильнее, а на земле то и дело попадаются обглоданные кости. Я отправил орб вперед, чтобы заглянуть за угол, но и через стену мне уже были видны смутные пятна их аур - спасибо моим рентгеновским очкам. У волков тоже есть мана? Да, думаю, тут у всех существ она есть, но это еще не значит, что они умеют колдовать. А может, их внутренние огоньки состоят из какой-то другой энергии… Откуда мне знать? Я просто вижу свечение, и все!
        Немо на секунду выглянула из-за угла и прислала мне тусклую картинку. Небольшая стая похудевших и обессиленных волков, всего восемь штук. Что же мне с вами делать, дорогие? «Огненную бомбу» я тут боюсь бросать: вдруг снова случится обвал? Простыми заклинаниями их не убьешь, это я сразу понял. Тут нужна мощная световая пушка, или «шаровая молния». И не одна - восемь штук!
        Самому колдовать не вариант, пока я создам заклинание на одного волка, остальные меня на тряпки порвут. Сделать какое-нибудь острое оружие из остатков железа? Моя Магия металла пока еще слишком слаба, я и с деревом-то справиться не смог. С кинжалом на них идти - тоже не лучшая идея. Это же матерые хищные звери! Щит - хорошая штука, но только не против врага, который гораздо массивнее тебя. Собьют с ног - как пить дать, а что будет дальше, я и думать не хочу. Нет, такие эксперименты я проводить решительно не желаю!
        Проще всего подготовить несколько мощных заклинаний и сохранить в орбе, чтобы можно было выпускать быстро, как обычные «огненные стрелы». Беспилотник все сделает сам с минимальным риском. Собственно, таким и был мой изначальный план. Но… Это просто огромные расходы энергии! Я же так опять банкротом стану! Мне бы надо хотя бы на обратный путь ману оставить. Что бы такого придумать? Как их одним ударом уложить? Ага… Но как мне тогда… Ладно, Немо, мне нужна будет твоя помощь!

* * *
        Волки лежали в своем логове, тихо скуля. Уже много дней они не видели еды. Выбраться на волю возможности нет. Наверное, это место станет для них могилой, но смерть от истощения - нелегкая участь. Им придется терпеть голод несколько недель, возможно, опуститься даже до каннибализма. Внезапно у входа в их камеру появилась маленькая темноволосая девочка, заглянула внутрь, громко взвизгнула и бросилась наутек. Вожак вскочил. Боль, голод и усталость исчезли без следа во взрыве адреналина. Шерсть встала дыбом, а глаза налились кровью. Еда-а-а! Лидер стаи вскочил и ринулся вперед, и все остальные бросились вслед за ним. В проходе забрезжил дневной свет, голубизна неба, а на его фоне сияла фигура маленькой девочки, изо всех сил бегущей к выходу. К выходу! Они снова будут свободны? И сыты! Позабыв про всю свою усталость, волки рванули за жертвой.
        Всего несколько секунд смертельного спринта - и выход уже совсем близко, как и их добыча. Она юркнула в проход и побежала вверх по склону. Вожак прыгнул за ней, надеясь вцепиться зубами в добычу, но острые клыки схватили лишь пустоту, а лапы внезапно потеряли опору. Волк провалился вниз и пропал из виду, издав удивленный визг. А потом раздался его скорбный, душераздирающий вой. Но обезумевшая от голода свора все еще неслась за бегущей вперед девочкой на всех парах. Один за другим они бросались в проход, замечая неладное лишь в последний момент. Некоторые из волков пытались даже затормозить, но бегущие сзади собратья толкали их вперед. Последний зверь все же успел извернуться и изо всех сил вцепился когтями в какой-то корень. Половина его тела уже свисала куда-то в пропасть, но он упорно цеплялся за жизнь. Тут к волку подлетел серебристо-белый еж и выпустил несколько огненных снарядов. Зверь взвыл и соскользнул вниз, с трехсотметровой высоты открытого портала на острые скалы…
        Падения не пережил никто.

* * *
        - Получено девяносто шесть ОР, - подытожила Немо.
        В общем, да, я попросту открыл портал прямо на месте выхода и настроил его так, чтобы обратная сторона оказалась высоко в небе. А с помощью Миража мы изобразили для волков вкусную наживку, пока сам я прятался прямо за ним. Мой запах все еще не выветрился из прохода, так что волки купились. К счастью, маны на иллюзию уходит совсем немного, да и портал обошелся относительно дешево: расстояние небольшое. Итак, с волками я разобрался по минимальным расценкам - меньше ста единиц маны. Бейся я с ними в «честном бою», потратил бы тысячи полторы - то есть вообще все, что у меня осталось в накопителе на данный момент.
        Я еще раз тщательно осмотрел свои владения - теперь уже при ярком свете магического фонаря. Возле родника обнаружил мягкую глину - мне как раз нужно сырье для кирпичей. Неожиданный сюрприз нашелся в логове волков. Конечно же, там была целая куча костей, но кроме этого я заметил, как что-то блеснуло в стене. В этом месте на поверхность выступал какой-то бурый минерал. Точно, это ведь железная руда! Я не пожалел маны и «вытянул» из стены увесистый кусок металла. Повезло, тут есть самородное железо! Правда, его совсем мало. Надо рыть глубже или собирать эти рыжие камни и добывать металл из руды по старинке, в горне. Но этим займемся позже, когда немного тут освоимся.
        Итак, что мы имеем? Тут есть вода, есть руда и много свободного места. Но для меня самое главное - построить здесь печь для восстановления маны. А если я начну здесь что-то жечь, то быстро задохнусь. Воздух просачивается через камни у входа, да и сквозь трещину возле родника неплохо дует. Но для костра этого будет мало. А разобрать завал у входа - нелегкая задача. Так что мы с Немо сравнили рельеф снаружи и положение камер внутри и нашли точку, где свод одной из подземных камер был ближе всего к поверхности. Главное, чтобы там не было твердой скалы. Я использовал добытый металл, чтобы сделать небольшой бур, а затем просверлил с его помощью узкую сквозную шахту. В пещеру стал проникать свет. До поверхности тут не слишком далеко - всего около полутора метров. Получился неплохой «дымоход». Уже лучше!
        Я подобрал с земли ветку и разжег ради пробы импровизированный факел. А что, даже тяга есть - весь дым так и уносит «в трубу». Эх, жаль, что у меня пока нет Магии земли! Я бы сразу сделал себе и печку, и горн для добычи железа. Надо будет спросить мастера, как ее получить. Надеюсь, будет не так, как с железом. Нет, землю я в детстве уже ел, но ничего толкового из этого не вышло.
        Ну вот, теперь у меня есть свое тайное логово! Правда, я пока почти ничего не могу с ним сделать. Ну ничего, все еще успеется!
        Глава 22. Мастер кукол
        Школьные будни стали гораздо более оживленными. Многие дети прибегали ко мне с самыми разными куклами, просили помочь им сделать старых добрых «ниточных» марионеток. Вы что, всю ночь это мастерили? Или просто все свои игрушки в школу принесли? На перерыве я увидел двоих ребят, устроивших импровизированный кукольный бой. В мозгу, как мышь, скреблась мысль.
        Руны позволяют использовать способности, которых не имеешь. Но нельзя с помощью артефакта дать другому человеку полный контроль над какой-то стихией. Можно только задать вполне определенный эффект. Артефактов, позволяющих управлять металлом, попросту не бывает, но среди вещей гоблинов я точно видел нож с выдвижным лезвием. То есть дать ребенку прямое управление игрушкой невозможно. Но если заранее записать все нужные движения…
        Я наложил на свою куклу одну из рун управления металлом. Активировал. Ну вот, игрушка подняла руку, а потом опять ее уронила. Я так понимаю, это лишь вопрос сложности управляющей схемы - каждое движение нужно точно задать заранее. Металл хорошо подходит для нанесения рун. Но двигать игрушку непросто, потребуется больше энергии, чем железо сможет удержать. Получится ли как-то использовать накопитель? Я глянул на свой браслет. Спрошу учителя. А пока есть время, сделаем вторую куклу. Пригодится!

* * *
        На следующий день, едва закончились занятия, я прибежал к Бранду с расспросами.
        - Учитель, скажите, если маг хочет создать предмет с большим запасом магии, что ему нужно сделать?
        - Ты едва выучила руны и уже пытаешься как-то применить их на практике? Очень похвально! Но не забывай о технике безопасности! Ладно?
        - Да, мастер. Я буду очень осторожна!
        - Отлично. Так вот, обычно где-то в предмете устанавливают кусочек родорита. Это те голубые кристаллы-накопители, которые есть на твоем браслете. От таких самоцветов обычно и работают сложные артефакты. Это довольно непростая тема. Если хочешь, я помогу тебе с твоей задумкой, только объясни мне подробно, чего ты пытаешься добиться.
        - Спасибо, мастер, я сначала попробую все сделать сама, а если не выйдет, приду к вам.
        - Что ж, это разумно, попробуй! - согласился мой учитель, впрочем, без особого энтузиазма. Да уж, сдается мне, ты не слишком-то веришь в мой успех!
        - Но что делать, если рун нужно много, а предмет очень маленький?
        - Ха-ха-ха, скажу тебе это сразу: если сделать десять одинаковых рун, лучше работать они не станут. Но если так хочется попробовать, просто возьми тонкую пластинку металла и наложи на нее руны, а потом сверни в трубочку! Можно сложить ее гармошкой, но я не советую: изгибы со временем могут переломиться.
        Я задумался. С одной стороны, все это довольно просто, с другой - кукол точно придется серьезно переделывать. Я использовал лишь небольшие вставки металла, а теперь нужно сделать скелет так, чтобы все кости были соединены одной общей системой из тонкой фольги. Выдержит ли металл такие частые изгибы? Нужно что-то мягкое, и с хорошей магической проводимостью. Золото? По идее, может сработать… Но согласится ли Бранд отдать мне монеты? Все-таки это очень большие деньги, пусть даже и мои собственные. Вот заодно и проверим, правда ли он относится ко мне как ко взрослому, или это просто красивые слова.
        - Учитель, помните, вы говорили, что меня уже можно считать взрослой?
        - Да… А что? К тебе кто-то плохо относится? Или тебе нужны особые инструменты, материалы, недоступные детям?
        - Ага, вы почти угадали, мастер. Скажите, вы бы не могли дать мне те несколько золотых монет? Думаю, двух будет достаточно. Я правда понимаю, что они очень ценные, да и потом верну все в целости и сохранности!
        - Ты хочешь что-то купить для эксперимента? Просто скажи мне, что тебе требуется, у меня есть все необходимое для любых опытов.
        - Проблема в том… Мне кажется, что само золото как металл лучше всего подойдет для тонкой работы, которую я задумала.
        - Ты хочешь использовать его для зачарований? Хм… Что ж, ты права, оно очень мягкое и отлично проводит ману. Артефакторы любят его использовать. Руны можно сделать совсем крохотными, и они все равно не перегорят.
        Тут он спохватился, осознав, в чем состоит моя просьба, и задумался. Ну же, давай, дедуля, я в тебя верю!
        - Ты же понимаешь, что это не просто блестящие кругляшки? И что тебе скоро потребуются деньги на обучение? Огромные деньги на самом деле! Один год обучения в Академии стоит сто золотых!
        Чего? Сотню золотых? Настал мой черед округлить глаза и глубоко задуматься. Да уж, не самую дешевую профессию для этого мира я выбрал! Не то чтобы сейчас это была неподъемная сумма, с учетом имеющегося у меня элтелиона, но все равно новость, прямо скажем, впечатляющая… Узнай я про это пару месяцев назад, пошел бы, пожалуй, в ученики к мастеру Гарму или Олану. Да и теперь нам с Брандом потребуется придумать оправдание, откуда у меня взялись такие огромные деньжищи! Это надо иметь в виду. Ну, дело не срочное, что-нибудь сообразим. Я тряхнул головой и решительно заявил:
        - Да, мастер, я хорошо все обдумала. Я буду очень аккуратной и золото потом верну обратно. К тому же господин гном сказал, что кристаллы гораздо ценнее золотых монет.
        - И это значит, что относиться к браслету нужно еще более бережно! Никакого хвастовства в школе! Это не игрушка, из-за нее тебя вполне могут даже убить! Магам вообще постоянно приходится опасаться покушений и ограблений, просто из-за того что они носят с собой дорогие накопители и элтелион.
        Я послушно кивнул и опустил голову. Бранд тяжело вздохнул.
        - Ладно. Чем раньше ты усвоишь эти уроки, тем лучше. Вот, держи свое золото! Если что-то случится, не бойся обратиться ко мне - я не буду тебя ругать. Считай, что это тоже своего рода экзамен.
        - Спасибо большое, мастер Бранд! Вы себе не представляете, я такое придумала - все будут просто в шоке! И не переживайте, я ничего не потеряю и не испорчу!
        - Хотелось бы верить.
        Ладно. Вроде я ничего не забыл? Что мне еще надо было спросить? Ах да, печка…
        - И кстати, вы не знаете, как мне научиться Магии земли?
        Бранд потер лоб.
        - Боюсь, это не тот вид магии, которую ты могла бы получить вот так легко, наскоком. Тебе понадобится много глины и терпения. Можешь, например, к ремесленнику сходить, научиться делать горшки, скажешь, что я направил. А быстрого способа ее получить я не знаю. Может, и вовсе нет его, все же земля - стихия степенная, нетерпеливых не любит.
        Ну да, тогда вряд ли мы с ней поладим. Но познакомиться все равно придется. Хотя бы для того, чтобы навести порядок в пещере… С этими мыслями я отправился в свое логово. Заниматься, как ни печально, самыми рутинными делами. Но пока руки заняты «бренным»[11 - ПРИМ.: «Брение» - устаревшее слово, означает мокрую глину, грязь] трудом, а точнее лепят глиняные кирпичи-куличи в примитивном деревянном прессе, ничто не мешает мне обдумывать будущие проекты!

* * *
        Наконец наступила ночь, и можно всерьез заняться разработкой будущей системы управления куклами. Мне нужен магический «микроконтроллер». Игрушечные роботы на дистанционном управлении! Битвы игрушечных роботов на дистанционном управлении!!! Хе-хе-хе. Ради такого я готов заморочиться! Мальчишки всегда остаются мальчишками, даже если им уже под пятьдесят!
        - Немо, давай сюда чертежи наших кукол. Зададим пару базовых движений. Бег, прыжок, кувырок. Нужно несколько быстрых ударов и мощный замах. А еще стойка блокирования атаки. Пока остановимся на минимальном наборе, не будем жадничать.
        Мы подобрали из моих воспоминаний несколько подходящих референсов, и Немо скопировала с них все движения и стойки. Я внес несколько поправок и принялся думать дальше. Нам уже не впервой собирать сложные заклинания с логическими элементами и переключателями. В магии Миража используется тот же принцип. Единственное отличие - теперь придется учитывать топологию схемы, то есть положение всех этих рун на «теле» куклы.
        - Ладно, давай определимся, что нам нужно. Разбей каждую анимацию на ключевые кадры. Рассчитай точное положение всех «костей» в этих местах. Запишем все последовательности в ячейки памяти. Так, хорошо, теперь нужен цикл, который будет постоянно переключаться между этими состояниями и передавать координаты рунам управления металлом.
        Дальше, нельзя забывать о «раскройке». Руны будут написаны не в воздухе, а на золотой фольге, в которую мы завернем железные «кости» куклы. В точках соединения деталей фольга будет играть роль компьютерного «шлейфа», ну или нерва, передающего сигналы. Из-за своей сложности схема довольно большая, фольги уйдет много, поэтому придется сворачивать ее как оригами. И последний штрих - «батарейка» в виде кристалла из моего кольца.
        - Немо, достань из памяти объект «геймпад».
        Нам нужен способ управлять куклой удаленно. Геймпад - лучший вариант. Зачем изобретать велосипед? А связь можно обеспечить с помощью инфракрасного порта, как в пультах от телевизоров. У нас и датчики подходящие есть, и Магия света. Радиосвязь - хорошая штука, но возиться с ней сейчас мне совсем неохота. К тому же я пока очень смутно представляю, как сделать радиоприемник и усилитель с помощью одной только магии.

* * *
        Утром я расплющил золотые монеты в тонкую фольгу, вырезал нужную форму, и мы с Немо начали аккуратно наносить руны. Если материал хороший, их можно делать совсем крошечными, не больше миллиметра. Мне даже пришлось отыскать свое увеличительное стекло и вовсю задействовать Магию света, чтобы упростить работу. Несмотря на это, схема вышла огромной и занимала лист фольги размером примерно со стандартный книжный лист. Первая в этом мире (я надеюсь) магическая микросхема! Я осторожно завернул железные стержни-кости в фольгу и «припаял» ее с помощью Магии огня. Старых кукол пришлось слегка переделать - вынуть «кости», просверлить во всех деталях широкие отверстия для нового «скелета». Я осторожно продел в них все «проводки» и присоединил конечности. Немного столярного клея в нужных местах - и готово! Шутки ради установил кристаллы накопителей в груди, как у Железного человека. Получилось довольно топорно, если честно. Ну да ладно, это же прототип!
        Я взял в руки геймпад и влил маны в аккумулятор своего будущего «железного дровосека». Вернее, деревянного буратино с золотым нутром, кристальным сердцем и стальным скелетом. Ну, если подумать, Железный человек тоже не из железа был сделан. Точно, тебе же еще нужен меч! Вот, держи, пожертвую ради такого дела сверло.
        - Вы создали уникальный артефакт. Желаете задать имя?
        Ой, нет, это пока только тестовая модель. Жаль, что штука с глифами здесь не работает. А сколько золота можно было бы сэкономить! Что поделать, это ведь «железо», а не «софт».
        - Вы получили уникальное достижение «Мастер артефактов»: вы создали уникальное магическое устройство, достойное похвалы лучших мастеров этого мира. Ваши собственные оригинальные зачарования тратят меньше энергии. Эффективность ваших артефактов повышена на двадцать процентов.
        Небеса, похоже, тоже заинтересовались моей работой. Спасибо им за спонсорство! Мой первый робот поднялся на ноги, помахал мечом, пробежал несколько шагов и благополучно уткнулся носом в пол. Великолепно! Да, а что? Для первого теста очень даже неплохо! Работает же! Нет, мы с Немо, конечно, проверяли схему в ее виртуальном «симуляторе». Но реальность всегда вносит свои коррективы. Например, пол здесь, в отличие от симуляции, не идеально ровный. Посмотрим еще, как робот себя в бою покажет. Чует мое сердце, если его немного доработать, такие игрушки можно будет продавать о-о-очень дорого. Только нужно сделать еще систему самоуничтожения, на случай если кто-то полезет вынюхивать принцип его устройства. О патентном праве здесь вряд ли слышали. Завтра посмотрим, как на эти игрушки детишки отреагируют. И самое главное, мастер Бранд. «Ой, это слишком сложно, принеси мне, я тебе все сделаю, бла-бла-бла».
        Интересно, а эффект изобретателя заклинаний тоже складывается с этим бонусом? Я нашел самое ровное место на полу и заставил куклу бегать по кругу. Нет, судя по расходам маны, эти бонусы не складываются, к сожалению. Ну ничего, это ожидаемо. Артефакты все равно довольно экономные: у металла «проводимость» гораздо лучше, чем у воздуха. К тому же становится понятно, почему не все маги занимаются их изготовлением. Вещи, сделанные настоящим мастером, гораздо лучше!
        Просидев над обеими куклами целый день до глубокой ночи, я отправился спать. На этот раз - никаких сновидений. Мне тоже нужно хоть иногда полноценно отдыхать!

* * *
        Утром я столкнулся со своим старым приятелем.
        - О, Андер, привет, ты-то мне и нужен!
        - Привет, Юла. Слышал, ты стала популярна в последнее время!
        - Да-а, я популярная! Кстати, не хочешь поиграть со мной в куклы?
        - Да что же вы все заладили с утра про этих кукол! Я уже взрослый парень, понятно? Я тебя, конечно, очень уважаю, и все такое, но меня ребята просто засмеют…
        - Ты не понял. Это боевые куклы. Настоящие, живые, ходячие, бойцовые марионетки! Ты в какой вселенной живешь, парень? Позавчера вся школа на ушах стояла. Твои друзья умрут от зависти, когда тебя увидят. А любой школьник отдаст все, что у него есть, чтобы хоть немного побыть на твоем месте.
        - Ну раз ты так говоришь… Что же это за куклы такие? И где ты их взяла?
        Я только отмахнулся и повел его в классную комнату, где лежали мои марионетки. Дал в руки геймпад, объяснил, как им пользоваться. Когда Андер увидел, что куклы движутся, будто настоящие бойцы, и отзываются на нажатие кнопок, у него натурально загорелись глаза. Добро пожаловать в мир компьютерных игр, приятель! А мне всего-то нужен был толковый парень на должность, так сказать, тестировщика.
        - Я не очень смыслю в магии, но это же вроде невозможно, так? Я ведь не маг и металлом не владею. Как это работает?
        - Неважно, я просто нашла способ схитрить.
        - Слушай, но это же просто бомба! И ты все сделала сама? Да ради таких игрушек дети пойдут на все что угодно! Что ты задумала? Ты собираешься их продавать? В смысле не детей, а кукол!
        Я рассмеялся.
        - Продавать их будет крайне сложно, по крайней мере у нас. Только никому не говори. Магические кристаллы у них в груди стоят огромных денег. Но и кроме того там внутри даже настоящее золото есть.
        И я рассказал ему про использованные золотые монеты. Цена всех материалов - почти семь золотых на каждую куклу. В моем мире на эти деньги можно было бы купить подержанный автомобиль.
        - Да-а-а, - почесал затылок Андер. - Это ужасно дорого даже для наших родителей, не то что для нас. И тебе мастер Бранд все это подарил? Или в долг дал? Надо же, как он тебе доверяет! Бранд - сказочный богач, как и все крутые маги. Отец говорит, он мог бы весь Теалос выкупить, если бы захотел, и еще несколько таких же поселков в придачу. Но все равно я раньше не слышал, чтобы он кому-то деньгами помогал…
        - Ты главного не понял. Я ведь могу давать их детям в аренду. За небольшую плату. А? Чем не бизнес? Устраивать турниры, делать ставки, собирать пожертвования. Да дети тут в очередь выстроятся, если узнают!
        - Если что, имей в виду, я в этой очереди первый! - рассмеялся Андер.
        Сражаться игрушками было весело, и мы играли довольно долго. Конечно, это еще не Mortal Combat, но я так изголодался по компьютерным играм! Готов играть даже в пасьянс! У меня геймерского опыта хоть отбавляй, но и Андер постепенно втянулся, освоился с управлением. Мы даже на занятия опоздали. Движений, конечно, маловато, но это же только первые прототипы, топорные и неуклюжие. Ничего, мы с Немо их потом доведем до ума.
        Глава 23. Арена
        После школы мы демонстративно уселись на виду - в большом холле, прямо возле входа, и стали играть. А проходящие мимо дети, учителя и даже родители, увидев, чем мы занимаемся, так и замирали на ходу, разинув рты и вытаращив глаза. Через полчаса у нас был настоящий аншлаг! Мы рассчитывали на интерес школьников, но, по-моему, тут собралась половина деревни… Нас подбадривали, за нас болели и даже делали ставки.
        - Так, а теперь кто хочет поиграть?
        Вверх взлетело такое количество рук, что меня чуть ветром не сдуло. Кто-то, кажется, поднял даже две руки. А какой начался гвалт! Андер не без труда утихомирил многорукого и многоголового монстра, который уже готов был нас проглотить, и организовал небольшую лотерею: мы раздали всем номерки, устроили жеребьевку, поставили песочные часы. Двум счастливчикам периодически выпадала возможность поиграть, правда всего на пару минут. Оставив все заботы ошалевшему от такого небывалого успеха Андеру, я решил поискать своего учителя и с удивлением обнаружил его практически в первых рядах. И правда, что ли, вся деревня тут собралась?
        - Ну, и как вам наша новая забава, наставник?
        - Так это и был твой «эксперимент»? Действительно, очень интересно! Такие развлечения только в столице можно найти, да и то за огромные деньги. Правда, там сражаются опытные маги-кукловоды. Чтобы простые люди могли в подобном поучаствовать - такого никто еще не делал. Но я ведь правильно понимаю, что куклами на самом деле управляешь ты?
        Вот блин! А об этом-то я и не подумал. Нужна легенда, срочно! Что бы такого придумать? Не рассказывать же ему про мои микросхемы… Я виновато захихикал.
        - Да, мастер, вы очень догадливы. Но я добавила в кукол несколько рун, которые сильно облегчают мне работу. А еще, благодаря артефактам в руках детей, я точно знаю, какое движение нужно сейчас выполнять. Так что дети соревнуются честно, а я только посредник, «ведущий», так сказать. А иначе бы мой обман быстро раскусили!
        Автоматические куклы, которыми могут управлять простые люди, даже не маги и не Искатели… На месте любых тайных служб этого мира я бы заинтересовался. Да и подобное изобретение уже не спишешь на смекалку и удачное стечение обстоятельств. Тут дело попахивает серьезным читерством! Так что лучше никому об этом не знать. И надо бы сделать какой-нибудь переключатель, чтобы эти штуки без меня вообще не могли работать.
        К счастью, маги-кукловоды в этом мире не редкость. Если я сам управляю куклами, то это уже никакое не читерство, а обычное шарлатанство. Решила девочка подзаработать на наивных одноклассниках. Кстати, о них… Ох, они же теперь от меня не отстанут, да? А на всех боях мне придется присутствовать лично. Вот пропасть! У меня и так почти нет свободного времени! Вот всегда так - пытаешься создать бизнес, а вместо этого получается очередная «работа». Еще и отлынивать нельзя, потому что ты сам себе начальник… Засада!
        - Но это же просто поразительно! - воскликнул мой мастер. - Только посмотри на все эти горящие глаза! Я как-то раньше и не задумывался о том, что магию можно ТАКиспользовать. Мы, старые маги, слишком сосредоточены на сражениях. Признаю, ты меня удивила и даже заставила старого ветерана задуматься - я бы мог с гораздо большей пользой проводить свои пенсионные годы…
        Ничего себе, как его проняло!
        - Да, дети загорелись. Допоздна сидят в классах труда, учатся работать с деревом. Многие делают собственных кукол, но, к сожалению, оживить их я больше не смогу: у меня уже закончились материалы. Вы же поняли, зачем я просила монеты? Золото и правда чудесный материал! Оно совсем не ломается на изгибах. А еще я использовала оба накопителя из браслета… Извините, я думала, им не хватит энергии.
        - Знаешь что, - рассмеялся мой учитель, - если проблема только в этом, то я сам тебе помогу. У меня среди хлама найдется еще пара-тройка бесполезных артефактов, из которых можно извлечь родорит. И золото не такая уж большая проблема. Я, знаешь ли, довольно богат. Считай, буду спонсором вашего школьного клуба! Вот, держи - выбери несколько хороших кукол и приступай к работе.
        С этими словами он вытащил из кармана небольшой мешочек и передал его мне. Я заглянул внутрь и обомлел - действительно, золотые монеты! Увесистый такой мешочек. Каждая монета весом почти в тридцать грамм, а ведь по меркам моего старого мира это больше полутора тысяч долларов! Живем, товарищи! Но смотри-ка, даже не попросил ни показать ему мою работу, ни составить бизнес-план. Что же ты за инвестор такой беспечный? Ничего, пусть себе думает, что девочка налепила парочку рун металла для красоты. Лучше ему не знать, что их там больше двадцати пяти тысяч. Ну да, а что вы думали? Двадцать три секунды разных анимаций, пятнадцать шарниров, по три пространственные координаты на каждый. Смена положения двадцать пять раз в секунду, плюс управляющие схемы. Без Немо я рисовал бы их год, не меньше!
        Не откладывая в долгий ящик, я поговорил со своим отцом и другими преподавателями, которые занимались нашим «трудовым воспитанием». На волне энтузиазма я легко получил разрешение открыть клуб и устроить соревнование. Даже отдельное помещение под нужды клуба обещали выделить. Отлично! И хороший заместитель, на которого можно будет свалить всю рутинную работу, у меня уже есть. Когда выдался перерыв между боями, я влез на большую табуретку, заслонив собой кукол, и настолько громко, насколько позволял мой детский голос, объявил:
        - Все слушайте сюда! Сегодня в школе появился новый кружок - клуб марионеток! Как его глава с разрешения всех учителей я объявляю конкурс кукол! Нам разрешили делать их на уроках труда. Участвовать могут все желающие, а самых активных мы примем в наш клуб. Потом устроим голосование и выберем пять самых лучших кукол. Мы с мастером Брандом их «оживим», чтобы ими можно было сражаться! И да, главный спонсор клуба - наш уважаемый мастер Бранд, похлопайте ему!
        Что тут началось! Шум, гам, крики, свист. Теперь в кабинетах труда точно будет не протолкнуться, дети станут сидеть там до поздней ночи. Ну ничего, со временем наиграются и успокоятся. Да и кукол станет побольше. В крайнем случае составим график и устроим жеребьевку. Приноровятся - можно будет проводить боевые соревнования, награды учредить.
        Играли мы до позднего вечера, пока не разрядились «батарейки» кукол. На удивление, мне даже не пришлось пополнять заряд. Во-первых, ничего не надо было удерживать в воздухе магией, ведь у куклы всегда есть точка опоры. А во-вторых, сказывался бонус «Мастера артефактов».
        Времени осталось слишком мало, так что работать в пещере я сегодня не буду. И без того устал как собака. Надо бы на этот раз нормально отдохнуть. Обычно героям фэнтези полагается становиться чемпионами на арене, но я, кажется, только что открыл свою собственную… А что, так даже интересней! Можно устроить себе выходной.

* * *
        Меня разбудил голос Немо.
        - Мастер, проснитесь, требуется ваше участие.
        - Немо, переведи будильник еще на десять минут.
        - Мастер, думаю, вам лучше проснуться прямо сейчас.
        Я почувствовал, что кто-то возится с моими руками. Какого черта? Вскочил. И больно стукнулся обо что-то головой. Вернее, об кого-то.
        - Ай, больно же, мелкая!
        Передо мной стояли трое растерянных мальчуганов. Вернее, один уже лежал на полу и потирал лоб. Обычные ребята, из тех, что чуть постарше меня. Всех я их по именам не помню, но лица знакомые.
        - Вы еще кто такие? И что забыли в моей комнате?
        Парни заерзали, кажется, что-то у них пошло совсем не по плану.
        - Эй, ты же должен был завязать ей рот!
        - Да не успел я! Она прям сразу ваще проснулась!
        Пока они препирались, я пытался понять, где я и кто. Последнее нынче тоже немаловажно. Вроде еще темно. Что-то срочное случилось? Кого-то надо спасать? Зачем ко мне эта команда тимуровцев в такую рань прискакала? Погоди-ка, рот завязать… Они меня красть собрались? Я вам что, невеста? Пожалуйста, скажите мне, что это не мой горе-жених. Иначе жить ему осталось совсем недолго. Немо! Полная боевая готовность. Подними в воздух нашу «авиацию». На всякий пожарный.
        - Так, у вас есть десять секунд, чтобы мне все объяснить!
        - Ты нам тут не указывай, - огрызнулся один из них, тот самый, которого я лбом приложил. Про себя я окрестил его Рыжик по вполне понятной причине.
        - Да, - подхватил второй, ростом чуть повыше остальных. Та-ак, ты будешь Дылда. - Мы старше и сильнее. А кто сильнее, тот и диктует правила. Вот!
        И где ты только нахватался таких идей, Геракл? А ты точно уверен, что сильнее? На сколько сломанных пальцев готов со мной поспорить?
        - Я сейчас о-о-очень громко закричу, - лениво зевнул я, болтая ногами, - и сюда придут те, кто действительно старше и сильнее. Сначала будет обидно, потом больно, а затем я начну протирать вами пол. Потому что не дело это, когда в детской комнате кровью пол испачкан.
        - Не-е-е, не выйдет, - авторитетно заявил третий паренек, с обильно усыпанным прыщами лицом. Ну ладно, сим нарекаю тебя Щербатым.
        - Да, - подхватил Рыжик, - мы все про тебя знаем, что ты всех обманываешь!
        А вот это сейчас было серьезное заявление. Я свои секреты очень высоко ценю. Вы хоть понимаете, что совершили основную ошибку сыщика? Приперлись в логово к главному злодею с обвинительной речью. Горе-шантажисты. Я же вас урою! По башке настучу так, что забудете, как маму родную зовут. Одному вон уже начал стучать… Но я-то где прокололся, на чем? Все ведь было идеально. Ну, в смысле да, я врал напропалую, и тут, и там, но все вроде было под контролем. Не будь я Юла! Мастер не в счет, у него интеллект как у… Эйнштейна. Ну и не Шерлоки же малолетние стоят тут передо мной, в носу ковыряются!
        - Так что теперь, - продолжил Дылда, - ты отдашь нам все свои куклы, и мы будем играть когда захотим!
        - И сколько захотим! - поддакнул Рыжик.
        Немо, будь так добра, подготовь три портала в мою волчью яму, пожалуйста. Ладно, шучу я, не трать ману… Немо? Ты же поняла, что я пошутил, да?.. Немо?! Немо!!!
        - Мы знаем, что твои куклы не по-настоящему бьются, - затараторил Щербатый, видимо, не удержавшись-таки от искушения выложить все-прям-как-на-духу.
        - Мы бродили возле дома мастера Бранда и услышали, как он говорит с господином Аргусом. Что это все обман и куклами ты сама управляешь, а деревяшки эти в руках - так, для виду, чтобы дети думали, будто это они кукол двигают.
        Э-э-э нет, ребята, сыщики из вас никудышные. И картежники, видимо, тоже. Ну кто так сходу все козыри на стол выкладывает? Надеюсь, работаете вы лучше, чем соображаете. Я как раз думал о том, чтобы завести себе парочку рабов. А тут сразу трое! Как это мило с вашей стороны - прийти ко мне самостоятельно!
        - А-а-а, ну все ясно. Вы же так и не играли ни разу, правда?
        Мои «детективы» переглянулись. И ведь ничего не скажешь, переживали исключительно о благе ближних. С ма-а-аленькой такой выгодой для себя. Всего лишь собирались сделать из меня… свой личный «тетрис»! В груди закипала злость. И ради этого вы меня разбудили?! Какое бы наказание вам выдумать? Ману жуть как не хочется тратить. Я и так, кажется, по глупости только что очень много растранжирил. Все из-за этих недомерков! На каторгу сошлю! Вы у меня все расходы отработаете, до последнего киловатта!
        - Вы просто бездари! Да я сама в первый же день про это всем твердила. Что без меня куклы работать не будут. Но я СЛЕЖУза кнопками, которые дети нажимают, ясно вам? И двигаю кукол по строгим правилам. Так что все честно! Ты жмешь вправо - и кукла идет вправо, жмешь удар - кукла машет мечом. Если бы вы хоть минуту поиграли или догадались кого-нибудь расспросить, вам бы все стало понятно.
        Ребята переглянулись, помрачнели. Кажется до них стало доходить, что мне действительно плевать, если даже они «всем все расскажут». Но отступать явно не хотелось, а может, уже и руки попросту чесались поиграть. Им-то во время жребьевки ничего не перепало.
        - Ладно, если не хочешь по-хорошему, будем по-плохому, - угрожающе выступил вперед Рыжик. Вожак он в этой стае, что ли? - Давай сюда кукол, и мы не будем тебя колотить!
        - Гм-гм. Гм. Ну и что мешает мне просто закричать?
        Он призадумался. Даже без рентгеновских очков стало заметно, как в его черепной коробке началось интенсивное шевеление извилин… Воу, воу, парень, потише, ты же так того и гляди Интеллект прокачаешь! Осторожней будь, брат, тебе же потом с этим жить!
        - Не успеешь, - в порыве озарения выпалил он (ну наконец-то!). - Мы тебя быстро побьем и убежим!
        Гениально! Всем бы так далеко наперед свои действия продумывать. Просто Оушен и его последние два друга! И их последние три извилины. Вы бы хоть маски тогда надели, честное слово! И то это бесполезно. Рост, вес, комплекция, голос. Я даже без Немо вас легко вычислю!
        - Ну, раз вы сами так хотите подраться, - пожал плечами я и встал. Веревки на моих руках вспыхнули и осыпались пеплом.
        «Сила быка»! Рывок!
        Через несколько секунд вся троица уже лежала на полу, корчась от боли. Ничего, потерпите, мои родные, я вас даже бить больше не буду. Так, по мелочи, верну должок, так сказать. А нечего было меня в три часа ночи будить, да еще и шантажировать!
        - Вы хоть понимаете, что натворили? Вломились ночью в чужой дом, пролезли в комнату к маленькой девочке. Совсем из ума выжили? Вы хоть представляете, ЧЕМвсе это дело пахнет?
        Парни густо покраснели. Ну да, пубертатный возраст у них уже, наверное, начался, Щербатого вон как обсыпало. Понимают уже, что к чему. И чем это им грозит.
        - Но… но…. но… мы… мы же не это, - начал заикаться Рыжик, - мы совсем не то! Мы ничего такого не хотели! Мы только про игрушки думали…
        - Что вы там думали, меня не волнует, - холодно ответил я. - В комнату мою ночью вломились? Вломились. Руки связали? Связали. Побить угрожали? Чистая правда-истина! Трогали меня? Ну а как же, руки-то надо связать, - взрослым голосом: - «Ну, а где же тебя трогали, малышка?» - а теперь детским: - «Ой, - всхлип, - дяденька, - всхлип, - можно я не буду показывать?» - хныканье.
        Я давил их своей самой тяжелой артиллерией. Законы в этом мире строгие. Так что жертвы мои от каждого забиваемого в их головы вопроса вздрагивали, а под конец совсем побледнели. Я же им чуть ли не смертный приговор зачитал! Конечно, ничего такого я не планирую, все это просто шантаж. Но парням от этого не легче.
        - И как вы думаете, кому из нас скорее поверят? Вам или мне? У меня, между прочим, еще и свидетели имеются!
        Мои куклы-марионетки встали, как по команде, обнажили свое оружие и выстроились по бокам. Моя верная стража! Любо-дорого глядеть. Мечи у них, конечно, коротковаты, но довольно остры - не какие-нибудь там зубочистки.
        - Пожалуйста! - затараторил Рыжик. - Ты же еще не понимаешь, это все очень-очень серьезно! Нас родители убьют! А может, даже из поселка выгонят. Да мы все что угодно сделаем! Только не говори никому!
        Я изобразил самую широкую и кровожадную из своих улыбок. Кушать подано, мой государь! Ваши три верных раба, как и заказывали. Соль? Перец? О, нет, что вы, все за счет заведения!
        - Вы, мелкие засранцы, влезли сюда, шантажировали меня!
        Я неспешно надвигался на своих все еще корчащихся на полу жертв. Марионетки медленно двигались вместе со мной - моя маленькая жуткая кукольная армия. А ведь не день на дворе…
        - Хотели поиграть со мной и моими куклами?
        Я медленно наклонил голову набок, а ширине моей хищной улыбки позавидовал бы, наверное, сам Чеширский кот. Куклы размеренными механическими шагами подбирались к окаменевшим от ужаса детям все ближе и ближе. Я слегка зарядил себя Магией грома, и от статического электричества волосы мои взмыли в воздух, как у заправской ведьмы. У детей округлились глаза. Так, финальный аккорд! Свет, камера, экшен! Кукольная гвардия - товсь! Шашки наголо!
        И самым сладким голосом, который только имелся в моем детском арсенале, я вкрадчиво произнес, смакуя каждое слово:
        - Как насчет того, чтобы мои куклы поиграли с ВАМИ?
        А потом в комнате погас свет. Благо освещалась она только хиленьким фонарем, который они же с собой и принесли. Потушить его Магией огня для меня плевое дело. Ради остроты ощущений выпустил из пальцев пару электрических разрядов, создавая яркие, но короткие вспышки света. Типичный прием всех детских страшилок. Куклы самозабвенно корчились и кололи мечами воздух под мерцающие всполохи «молний».
        Со стороны забавно наблюдать за людьми, которые испытывают настоящий УЖАС. Куда менее забавно, конечно, быть на их месте. Я видел достаточно подобных жестких пранков в своей прошлой жизни. Человек теряет голову, скользит на ровном месте, будто персонаж диснеевского мультика, врезается в стены и двери, часто на четвереньках или вообще на пятой точке. Лишь бы поскорее унести ноги. Одним словом, помереть можно! Кому от смеха, а кому и со страха.
        Вот и мои бедолаги вели себя примерно так же. Орали от ужаса, скользили и кувыркались, врезались друг в друга, в стены и мебель, долго и судорожно пытались справиться с дверью и наконец бросились наутек. Кто-то, по-моему, даже обмочился, по крайней мере я почувствовал характерный запах. В общем, Зрелище! С бо-ольшой такой буквы «З». Немо, я надеюсь, ты это записываешь? Мог бы залить на Ютуб - стал бы миллионером.
        Удрали… Выдохнув, я послал Немо проследить за обстановкой, а то на весь этот шум сейчас точно кто-нибудь прибежит. Через минуту и правда пришли родители. Что ж вы так долго одеваетесь? За это время меня можно было уже несколько раз украсть-купить-обменять и продать в рабство. Вон «грабителей» моих уже и след простыл. Надо будет, кстати, подчистить их следы до утра. Мне рабы нужны живыми и здоровыми. И желательно не под домашним арестом.
        - Милая, что тут случилась? - спросила мама. - Мы слышали крики!
        - Кто-то пытался залезть в комнату, но я закричала, и они убежали!
        Папа бросился разыскивать виновных, но скоро вернулся, понятное дело, ни с чем. «Детективы» улепетывали так, будто земля разверзалась прямо за их спинами. Бу-га-га! Теперь вы - мои. Мне достаточно будет только пальцем показать и объявить, что я их узнала, - и все, прощай, сюртук! Рабство - оно такое. На вкус не сахар, а скорее… тростник, уж простите мне мой черный юмор.
        - Наверное, кто-то из детей сюда пробрался, пытался украсть твоих кукол, - высказал свою версию отец. - Ну, не думаю, что они еще вернутся. Тебе стоит получше прятать свои игрушки на ночь, желательно под замок.
        - Это последняя капля, - пожаловалась отцу мать. - Мы не можем больше жить в школе, нам нужно собственное жилье!
        - Мастер Аргус пообещал, что поможет с переездом. Завтра же начинаем собирать вещи!
        - Спи спокойно, родная. Плохие дяди ушли, все уже хорошо. Мама с папой рядом. Хулиганы больше не придут.
        Аха-ха-ха! Ну еще бы!
        Глава 24. Рабовладелец
        Родители ушли. А я так и ворочался в постели, пытаясь уснуть. В голове роились мысли. Из моих кукол вышли недурные защитники, несмотря на их крошечный размер. Так почему бы не создать что-нибудь покрупнее? Бранд как-то упоминал о местных кукловодах. Очевидный недостаток любых магов - в их медлительности и уязвимости в ближнем бою. На создание боевых заклинаний нужно много времени, а у любых магических щитов есть свои недостатки. К примеру, они плохо держат массивные удары. Я уже молчу о специальных бронебойных снарядах для арбалетов, которыми пользуются военные. Нанимать себе охрану из бойцов ближнего боя - дорогое удовольствие, а вот боевая кукла-марионетка - это довольно неплохой компромисс. По крайней мере, не придется тратить тысячи единиц маны на каких-нибудь случайных волков, попавшихся тебе на пути. Или на разбойников…
        К тому же куклы удивительно экономичны. Размахивать оружием в воздухе с помощью Магии металла и то накладнее. Да и сила удара такой игрушки будет несравненно выше. По большому счету, ничего запредельно сложного в ее конструкции нет. Мне всего-то понадобится немного дерева, металла, кожи. Реально! Марионетка бы стала моей защитой и моим оружием: сражалась бы, рубила деревья, переносила тяжести и все в таком роде. Кукла - швейцарский нож! А если еще и… Я вскочил с постели. Магия иллюзии! Это же гениально! Мне даже не нужно имитировать все тело - только лицо. Выдать ее за приезжую авантюристку. Я смогу нормально взаимодействовать со взрослыми: торговать, общаться, нанимать на работу. Можно свалить на марионетку любые свои косяки или «геройства». К тому же я ведь могу управлять орбом на любом расстоянии! Путешествовать по всему миру, даже не выходя из дома. Ха! Ха-ха! Ха-ха-ха!
        К черту сон. Немо, есть работенка!

* * *
        Утром сплетни о неудачной попытке грабежа разносила уже вся школа. Виновных так и не нашли, но чувствовали они себя наверняка как на мушке прицела. Все, ребята, теперь вы у меня под колпаком. Не сбежите. Но мучить я вас долго не буду. Разве что попугаю еще немного. Не со зла, а просто по инерции уже.
        На перерыве я обнаружил эту троицу в дальнем коридоре, где они что-то между собой бурно обсуждали.
        - Соскучились, салаги?
        Бедолаги даже вздрогнули от неожиданности. Значит, еще помнят вчерашние свои приключения. Надеюсь, вы смогли уснуть, потому что сегодня ночью у вас не получится отдохнуть.
        - Это ОНА, - выдохнул Щербатый.
        - Стой, не подходи! - взвизгнул Рыжик, вытянув перед собой руку. Остальные двое пытались спрятаться за него и друг за друга. - Или мы будем кричать!
        Ха-ха-ха, очень подмывает сказать: «Я вас быстро побью», но так они, пожалуй, точно сбегут. Возможно, даже из поселка.
        - Успокойтесь. Я никому ничего не говорила. И не скажу. Пока. Но моя доброта не бесплатная. Придется ее отработать. Я так понимаю, вам не привыкать по ночам из дома сбегать?
        Они испуганно закивали.
        - Ну вот, тогда жду вас вечером за поселком, возле старой конюшни. Вопросы есть? И только попробуйте не прийти! Тогда завтра вся школа будет говорить уже про вас.
        Ох, как-то это двусмысленно прозвучало. Они меня и так до смерти боятся. Причем буквально.
        - Да, и возьмите с собой топоры и лопаты!
        Ладно, хватит пугать детей, а то сейчас они в обморок начнут падать по одному.
        - Ой, да не дергайтесь вы так! Никто вас убивать не собирается. Работа у меня одна есть, а за вами должок! Поработаете пару ночей и будете свободны.
        Я развернулся и ушел, оставив своих верных миньонов переваривать информацию. Какие дикие предположения на этот счет у них возникнут - боюсь даже представить. Надо будет потом успокоить ребят. А то ночью опять кто-то штаны обмочит.

* * *
        После обеда начались уроки труда. С разрешения учителей почти все занимались изготовлением кукол. И я тоже. Для начала попытаюсь сделать миниатюрный прототип будущей куклы. Опыта в этом деле у меня нет - надо же с чего-то начинать! Да и консультациями местных ремесленников брезговать не стоит. У меня как раз есть отличный повод все это организовать!
        Я уговорил отца, и тот пригласил местного ремесленника, столяра, чтобы он объяснил старшеклассникам, как изготавливать сложные детали: шарниры, сочленения, стыки, полые трубки. Я тоже все внимательно слушал и сразу же делал наброски для нового проекта. Как же хорошо иметь в голове свой собственный «Автокад»[12 - ПРИМ.: AutoCAD - популярная система автоматизированного проектирования, предназначенная для создания чертежей и технической документации]! Немо, ты просто чудо!
        Я поинтересовался у столяра, нельзя ли чем-то обработать дерево, чтобы оно стало прочнее, а куклы меньше изнашивались от постоянных сражений. Оказалось, что есть немало способов. Можно было пропитывать его прожаренным маслом, ну то есть олифой. Или наносить сверху специальный состав из соленого теста. Я спросил, нельзя ли армировать дерево металлом, и получил положительный ответ, правда, наш мастер такими «извращениями» не занимался.
        Немо прошерстила мои воспоминания в поисках хоть каких-то упоминаний о свойствах дерева и нашла среди просмотренных научных статей настоящую бомбу! Способ сделать древесину более прочной, чем сталь или даже титан. Дерево нужно было долго вымачивать в щелочи и спрессовать при высоком давлении и температуре. Надо подумать… Мыло в этом мире есть, значит, и щелочь тоже должна быть. Да и получить ее электролизом должно быть не слишком сложно. Сделать мощный пресс - тоже вполне достижимая цель. Если решить все проблемы с производством, смогу получить материал гораздо более прочный и легкий, чем все то, что принято использовать в этом мире. Пусть даже это всего лишь дерево. Не знаю, есть ли тут что-то вроде адамантита, но для начала превзойти обычное «болотное» железо было бы тоже очень неплохо.
        В школьной мастерской прибавилось хороших инструментов, даже появилось что-то вроде ручной дрели. Кое-какое оборудование мы одолжили и у столяра. Дядька был явно польщен таким всплеском внимания к своему делу и согласился довольно легко. Я написал небольшой список требований к куклам для конкурса. Примерный рост и ограничения по весу. Все же потом они станут боевыми марионетками нашего клуба, нужно, чтобы был хоть какой-то баланс. Что-то вроде одной общей весовой категории.
        Чуть позже уже по моей просьбе в школу пришел наставник Бранд. Он прочитал небольшую лекцию о том, что такое магические артефакты, как они устроены и для чего служат. В качестве демонстрации я при всех безжалостно разобрал одну из своих первых кукол. Мне не жалко: все равно они слишком примитивные. Когда достал золотую сердцевину, послышался удивленный гомон. Мы объяснили, что магические артефакты требуют специальных материалов, поэтому обращаться с ними надо бережно. Любые попытки воровства будут жестко наказываться взрослыми. Пусть уж лучше дети понимают, насколько все серьезно. А то мне каждую ночь придется расхлебывать происшествия, вроде ночного визита «детективов». Деревянные детали одной куклы сразу же растащили на сувениры, а вторую я собираюсь выставить под стеклом в качестве образца, чтобы каждый мог ее рассмотреть.
        Попутно я выяснил у Бранда, можно ли как-то защитить кукол от износа магией. Очень не хочется постоянно вытачивать новые детали. Да и для моей будущей супермарионетки это было бы полезно. Магии дерева, конечно, в этом мире не существует, но в Магии света есть несколько полезных рун, которые позволяют увеличить прочность изделий, в том числе и из дерева. Во всяком случае их будет гораздо сложнее поцарапать. Ну а мне пока большего и не надо.
        Моя первая цель - создать миниатюрный, в тридцать сантиметров ростом, прототип будущей марионетки. Заодно выставлю ее на конкурс. Потом по ее образцу примемся за главный проект. Правда, ладошки куклы будут слишком крохотными, чтобы делать их детально. А ведь это одна из самых сложных частей марионетки! Значит, нужно будет попробовать сделать еще и кисть руки в натуральный размер. Если у Немо появится свой «манипулятор», она сможет работать над новым проектом даже без моей помощи!

* * *
        Вечером, когда мои родители убедились, что их дочурка крепко спит, я выбрался порталом за пределы поселка. Немного дальше от оговоренного места встречи, чтобы не спугнуть своих трудяг. Им и так хватило «чудес». Они уже меня ждали. Ну надо же, пришли, не струсили!
        - О, а вот и вы, ребята. Ну что, отправимся на прогулку?
        Ночная атмосфера явно не пошла на пользу их смелости.
        - А м-может, н-не н-надо? - стуча зубами, поинтересовался самый робкий, кажется, Рыжик.
        «Малый свет»! Над нами появился магический огонек. Мы прятались за развалинами старой конюшни, из поселка все равно ничего не было видно.
        - Ладно, ребята, слушайте сюда. Вы уж простите, что я вас так вчера напугала. Я не ведьма и совсем не страшная, просто магией хорошо владею. Да, вы меня рассердили, но мучить я вас не собираюсь. Вот скажи, Климп, - это было имя Щербатого, - ты вроде все про всех знаешь, так? Чем маги от остальных отличаются, я имею в виду от воинов и от лучников?
        - У воинов большая Сила, у лучников и убийц - Ловкость. А у магов высокий Интеллект, - робко выдавил из себя парень.
        - Так. Я маг, и достаточно сильный. Что это значит? Подумай хорошенько.
        - Ты должна быть очень умная, почти как взрослые, хотя ты и меньше нас.
        - Во-от. Выгляжу я как ребенок, но на самом деле я взрослая и умная. Так что вы должны называть меня «мастер»!
        - Д-да, мастер! - хором отозвалась троица.
        - Вот и славно. Так вот: вы вчера нашкодили. И сильно. Мои марионетки не простые, они стоят очень дорого. Не говоря уже о том, что вы вломились ко мне в комнату ночью и угрожали.
        Парни дружно покраснели и опустили головы.
        - Другим взрослым я вас не сдам, но наказать вас все же надо. А мне очень нужны дрова и глина для кирпичей. Всего несколько вечеров вам придется помогать мне их добывать, а потом вы свободны. Я не стану от вас больше ничего требовать и никому не расскажу, что вы натворили. Вам все понятно?
        - Да, мастер! Спасибо, мастер!!!
        Кажется, их лица немного посветлели. Ну, я с самого начала не собирался над ними больше издеваться.
        - Мне тоже нелегко живется: все считают меня маленькой и глупой, но это не так. Чтобы больше тренироваться и стать хорошим магом, мне нужно много маны. Кто знает, откуда маги чаще всего берут свою силу?
        - Из огня, - робко ответил Рыжик. Ну хоть чему-то вас в школе научили.
        - Поняли теперь, зачем мне дрова и почему я сказала вам взять инструменты?
        - Да, мастер!
        - Расскажете кому-нибудь, что здесь делали или видели - и прошлая ночь покажется вам приятной прогулкой! Пока вы храните мои секреты - я храню ваши. Это вам ясно?
        - Да, мастер!!!
        - Готовы принести клятву?
        Я протянул им мизинец в знак скрепления нашего договора. Ребята снова смотрели на меня с растерянным видом и даже стали пятиться.
        - Мастер, а может, не надо? - со страхом в голосе спросил Щербатый.
        О боги, всему приходится вас учить!

* * *
        Мы отыскали неплохое место, где было все необходимое. Не слишком далеко от поселка и в том же направлении, что и моя пещера - можно будет сэкономить на порталах. Мои испуганные миньоны принесли с собой сплошь тупые и ржавые инструменты - явно боялись, что я и правда их буду убивать и закапывать. Пришлось снова тратить ману. Я так скоро израсходую весь свой резерв, а до полноценного источника энергии, который я задумал, еще так далеко. Как мне воплощать свой суперпроект - боевую марионетку, если у меня даже маны нет? Кто-нибудь, ради всех богов, подскажите, где тут розетка?!
        Ребята накопали мне хорошей глины, подходящей для обжига, и я принялся за кирпичи. А они стали рубить дрова неподалеку. Из школы я прихватил для них хорошую, острую пилу. А чтобы темноты не боялись, я разжег небольшой костер. На этот раз никаких гром-палок! Сначала дети опасались диких зверей, но я успокоил их и показал, как выглядит заклинание «огненной стрелы». Пришлось Немо следить за безопасностью с высоты, но мы с ней попросту закрепили орб на дереве. Вскоре к нам на огонек даже забежал какой-то дикий кабанчик, но я заметил его издалека и убил прежде, чем ребята успели сказать «ой, мама». Со временем они все же свыклись, успокоились и перестали все время испуганно коситься по сторонам.
        Я рассмотрел свою добычу. Не самый грозный зверь. В окрестностях деревни вообще довольно безопасно. Иначе бы я не притащил сюда этих бедных детей. Очки Развития - дефицитный ресурс, так что все опасные хищники в округе давным-давно истреблены. Даже если бы я захотел поохотиться, пришлось бы уйти глубоко в чащу, как можно дальше от любых поселений. Разводить волков ради опыта? А вы бы сами решились держать клетку со смертельно опасным хищником у себя дома? Кормить его сеном не выйдет - нужно мясо или, на худой конец, злаки. Дорого! К тому же такой волк вырастет слабым: он почти не двигается, не убивает мелкую дичь, не дерется с другими хищниками. Беговую дорожку ему сделать? Или колесо, как у хомячка? Сюр!
        Надо будет дать ребятам задание освежевать свинку. Мясо я могу пожарить, но что с ним делать дальше? Продать? Наверное, лучше прокоптить. Магией льда я еще не владею. Но можно будет засыпать вход в одну из камер в своем подземном убежище и выжечь внутри весь кислород. В углекислотной среде продукты будут храниться долго, невзирая на температуру. Ну а пока устроим себе барбекю - не пропадать же добру!
        Детективы трудились усердно. Скоро подоспел свиной шашлык, и жизнь совсем наладилась. Они оживились, даже начали шутить. Хорошие ребята в целом, может, мы даже подружимся. Я мог бы иногда приглашать их в качестве наемных работников. Конечно, Магией металла я бы справился гораздо быстрее, но ведь дрова надо еще тащить, обрезать ветки, колоть и складывать в поленницу. Я не фанат тяжелого труда, а мана дорога и не бесконечна. Даже у гоблина-артефактора свой отряд работяг имелся. Хватит и того, что мне потом все это порталом в пещеру перебрасывать придется.
        Возиться с глиной было ужасно скучно. В конце концов я плюнул и присоединился к ребятам. Надо же хоть иногда спортом заниматься! Кирпичи я еще успею налепить, а детский труд постоянно эксплуатировать не хочется. На мелкие повседневные чудеса хватит и моего естественного восстановления.
        Глава 25. Революция
        Возвращаясь с «детективами» после ночной вылазки, мы застали странную картину. На небольшой поляне у края леса тренировался, размахивая учебным посохом, кто бы вы думали? Андер! Босиком, на залитой лунным светом поляне, под умиротворяющий стрекот цикад. Ну ты прямо самурай, честное слово! Хоть бери и хайку сочиняй!
        «Темной ночью
        Никто не увидит
        Как я на макросе[13 - ПРИМ. макрос - программа для автоматического повторения одних и тех же действий в игре.] качаю скилл»[14 - ПРИМ. спасибо ИИС за хайку!].
        Правда, нас он, растяпа, так и не заметил. А ведь у моих приятелей нет даже навыка «Тихий шаг». Если бы кто-то из нас взаправду собирался его убить… В общем, и так все понятно.
        Я сделал своим ребятам знак сменить курс: свидетели нам ни к чему. Выдавать меня Андер, скорее всего, не станет, но лишний раз подставляться не хочется, так что лучше пойти в обход. Заодно было бы неплохо выяснить, как именно местная ребятня тайком пробирается через ограду деревни. Но не успели мы дойти до стратегической бреши в обороне Теалоса, как я услышал тревожный голос Немо.
        - Мастер, впереди еще люди!
        Вот те раз! Нас что, уже принялись искать? Не говорите мне, что мама заметила пропажу и, как обычно, подняла на уши половину поселка. Это было бы… эпичным финалом всех моих надежд на «тайную жизнь». Но, мельком глянув на изображение, присланное беспилотником, я почти сразу же успокоился. На стражников не похожи. Скорее всего, дети, подростки. И идут в сторону Андера. Так, а вот это не к добру!
        Я снова сделал детективам знак рукой, и мы спрятались в ближайших кустах. Действительно, мимо нас прошмыгнула стайка ребят, на вид лет около двенадцати. Надо бы за ними проследить. После той стычки на площади я и сам чего-то подобного ожидал. О вечных конфликтах Андера со Свеном в школе не знали только глухие и слепые. Мне даже ничего не пришлось объяснять своим компаньонам - они сами за мной увязались, несмотря на усталость.
        Через десять минут мы снова были у поляны, где тренировался Андер. Я наказал детективам сидеть тихо, а сам подошел поближе - с нынешним уровнем скрытности меня вряд ли кто-то обнаружит. Заодно прихватил с собой все наши инструменты: если что-то пойдет не так, металл может мне сильно пригодиться. На поляну вышло шестеро парней, на вид того же возраста что и мой приятель. Андер обернулся и обреченно вздохнул. Это что, Свен в первых рядах? Ну да, чего и следовало ожидать. Кажется, эти ребята действительно решили «помочь ему с тренировками».
        - Смотрите-ка! А вот и он! Наш рыцарь в сверкающих доспехах! Говорил же вам, пацаны, что мы его найдем. Он тут по ночам тренируется. Хочет стать героем!
        Последняя фраза прозвучала с особой издевкой. Шайка глумливо захихикала. Кажется, я их всех знаю - это наши местные задиры. Свен тут собрал целую армию! В прошлый раз, если мне не изменяет память, их было всего трое.
        - Мы уже сотню раз обсуждали это, Свен. И если тебе есть еще что сказать, скажи мне это в лицо, а не прячься за спинами своей маленькой банды, - ответил Андер, не прекращая своего размеренного танца с оружием.
        Да, парень явно настраивается на драку. Шестеро на одного? Я бы на это посмотрел! Паршиво, конечно, - даже если он с ними справится, всерьез подставит своего отца: эти кретины наверняка нажалуются родителям и те поднимут грандиозный скандал. Как же, сынок «мэра» безнаказанно калечит их детей! Либо покалечат здесь самого Андера… Проблема! К тому же мне нельзя показываться им на глаза, иначе плакали все мои надежды на тайные ночные вылазки. Илиана с меня глаз не спустит - окажусь под маминым железным колпаком!
        - Мы - команда! - отрезал Свен. - И мы не собираемся жить под гнетом лицемеров, которые пользуются дарами Системы, чтобы притеснять простых работяг вроде нас!
        И где только нахватался таких выражений? А ведь в жизни быдло быдлом, если к доске вызовут, и пары слов нормально не свяжет. А тут смотри-ка, «великий уравнитель», борец за свободу в берете с золотой звездой!
        Андер снова печально вздохнул.
        - Вы ведь и так уже все решили. К чему эта пустая болтовня? Тебе лень тренироваться, и ты требуешь, чтобы все были такими же слабаками, как ты? Что за бред? Если нападут гоблины, ты попросишь, чтобы они бросили оружие и разделись?
        О, кажется, Андер проникся моей наукой всерьез. Но у этих ребят одна извилина в голове, и та, скорее всего, до предела нагружена пубертатом…
        - Вот только не надо нам сейчас тут втирать всякую дичь. Любишь ты языком чесать, как твой папаша!
        Кажется, эту часть речи Свен не репетировал дома перед зеркалом.
        - Думаешь, покомандовал кучкой детей - и все, ты теперь главный? Но мы-то прекрасно знаем, как все было! Всех ваших гоблинов убили. И даже волков отгоняла та чокнутая малявка!
        Надо будет все-таки выполнить свою угрозу про подожженную задницу. И да, прости, Андер, мне следовало дать тебе возможность хоть немного погеройствовать в походе. Просто я слишком хорошо понимаю, что идти на волка с крошечным кинжалом - та еще авантюра.
        - Так что никакой ты не герой, а самый обычный выскочка и соплежуй! Ату его, братва!
        - Стойте!
        Нет, это не я, это Климп, ну или Щербатый, как я его обычно называю. Парнишка выбрался из кустов, а за ним с видимой неохотой, с палками в руках, вышли оба его товарища, заняв позицию возле Андера. Вот идиоты! Эти ребята намного старше вас! Теперь Андеру придется еще и этих троих прикрывать. Сочувствую тебе, парень. Но зато, кажется, у тебя теперь есть поддержка. Правда, сугубо моральная.
        - Вы ничего не знаете о том дне! Вас там не было! А я был и все видел! - начал свою пылкую речь Климп, бесстрашно направляя на хулиганов свой «указующий перст».
        И ты туда же, приятель? О боги, как же я устал слушать все эти разборки на площади! Сколько ни закрывай окна, гвалт стоит такой, что совершенно невозможно заниматься! Теперь еще и дети на переменах начнут спорить и ругаться? Дурной, дурной пример подают вам родители! Прочитаю вам потом лекцию про «три запрещенные темы».
        - Когда взрослых не стало, Андер всех нас поддерживал, говорил, что за нами придут, что нам надо поесть и выспаться. А когда пришли волки, он выбежал вперед и… и… закрыл нас всех собой, пока госпожа Киара колдовала!
        Госпожа Киара? Маленький подхалим! Но да, чистая правда, Андер в тот момент на полном серьезе собирался жизнь за нас положить. А я, смешно вспомнить, зевал и удивлялся, почему же волков так мало.
        - Так что не смей обзываться! Сам ты соплежуй, и родители твои соплежуи, а господин Андер и его отец нас всегда защищали!
        Вот это он, конечно, зря… Стелешь ты гладко, дружище Климп, но дипломат из тебя никудышный. Впрочем, тут ведь все горят желанием набить друг другу морду? Вот, вот что делает с детьми дурной пример родителей! Я, пожалуй, даже готов оставить все как есть - пускай мамы с папами завтра полюбуются на последствия своего «воспитания».
        И сказал я: да будет махач! И стало так…
        Результат свалки был немного предсказуем. Мои детективы заведомо слабее старшеклассников, да и черенки топоров, которые я им оставил в качестве оружия, не слишком-то годились для драки. В итоге, получив по увесистому удару в живот или челюсть, они перешли в горизонталь уже спустя несколько секунд боя. У Андера было сразу трое врагов, и он даже исхитрился отправить одного из них в нокаут, но затем ситуация резко ухудшилась. Пятеро на одного - не самый приятный расклад, даже если ты намного сильнее каждого из них.
        Но и тут мой приятель проявил чудеса эквилибристики! Он метался между противниками, как ловкий мангуст, угодивший в змеиное кубло. Этот парень легко уклонялся и блокировал все выпады наших малолетних бандитов, включая и те, которые никак не мог видеть. С каких пор он стал так силен? Точный выпад учебным посохом - и еще один парень упал на траву, свернувшись калачиком. Правда, другой хулиган, лежавший на земле, уже успел прийти в себя, поднялся на ноги и, чуть прихрамывая, снова вернулся в общую свалку. Мои детективы тоже слегка оклемались и благоразумно подползли к ближайшему дереву.
        - Оставьте его, - робко подал голос Климп.
        Это он зря. Свен недобро улыбнулся и вышел из круга, направляясь к моим бедолагам-детективам явно с недобрыми намерениями.
        - Не смей! - выкрикнул Андер. Кажется, из-за этого он потерял свою концентрацию и тут же получил тяжелый удар в лопатку. А уже через несколько секунд лежал на траве, избитый и обезоруженный. Обидчики окружили его плотным кольцом и принялись отвешивать ему пинки, злорадно скалясь. Свен перехватил дубину покрепче и направился к своей жертве.
        - Хочу, чтобы ты хорошенько это запомнил, - процедил он сквозь зубы напоследок.
        Честное слово, я не хотел вмешиваться, но эти идиоты меня совсем выбесили. Придется устроить им взбучку. Ну не могу я спокойно на это смотреть!
        - Эй вы, придурки!
        Банда Свена развернулась в мою сторону.
        - Не стыдно бить лежачего? Может, вы еще и девочек бьете?
        - Киара? - удивленно выдохнул Андер. - Что ты здесь… Скорей беги в поселок, позови стражу!
        - А кто сказал, что мы дадим ей убежать? - угрожающе заявил Свен.
        Хулиганы стали медленно рассредотачиваться, явно готовясь меня загонять и ловить. Я хихикнул. Во-первых, поймать меня сейчас действительно СЛОЖНО. А во-вторых…
        - Кто сказал, что я собираюсь бежать? Может, это вам пора драпать?
        Я уже успел повысить свою Силу и Ловкость магией, а теперь по моей одежде начал растекаться металл, образуя тонкие чешуйки. «Железная кожа» - весьма полезное заклинание, в этом я успел убедиться еще во время боя с гоблином-магом. С такой броней и щитом от кулона Лунного света до меня вообще ни один удар не дойдет. Нечестно? Я знаю! Остатки металла собрались в моей правой руке тяжелым кастетом. Молодец, Немо, прямо мысли мои читаешь! Левая ладонь заискрилась коронными разрядами. Металла на ней не было - иначе заклинание «Электрошока» ударило бы меня самого. «И» - «имба», хе-хе. Правда, пока что только по меркам нашего маленького курятника.
        - Вам лучше ее послушать! Эта девочка - настоящее чудовище! - подал голос один из детективов. И тут же прикрыл рот ладошкой - кажется, до него дошло, что он сболтнул лишнего.
        - Даже не думай! Если мы придем домой с ожогами - тебе точно влетит! - пригрозил мне Свен. - И тогда ни тот старик, ни даже Аргус тебя не спасут!
        А кто сказал про ожоги? Я же говорю, одна извилина! Огонь от электричества отличить он явно не способен. Впрочем, не могу его винить. Молнии он видел разве что в грозу. А то, что я могу пользоваться такой же силой, в его картину мира попросту не укладывается. Вместо ответа я радостно оскалился.
        - Бегите, бегите, бегите! - в панике запричитали детективы, прижимаясь спинами к дереву. Кажется, у них началось дежавю.
        Рывок - главарь отлетел на несколько шагов назад и упал, оглушенный и парализованный. Больше твое мнение мы не услышим. Парни испуганно попятились.
        - Да вы чего, это ж просто девчонка! - недоумевающе воскликнул один из них. Кажется, его не было на первой «презентации».
        Он с силой замахнулся и - треск! С удивлением уставился на обломок палки в своих руках. Хе-хе, отдохни и ты немного, парень! Я легким касанием парализовал его с помощью «Электрошока». На этот раз остатки банды бросились врассыпную. Но увы, сбежать от меня все так же ТРУДНО. Несколько подсечек - и еще двое благополучно корчились на земле в судорогах. Последний просто получил по затылку моим кастетом. Не очень сильно, правда. Даже сознание не потерял. Ну вот, так-то лучше. Горе-революционеры!
        Я подошел к Андеру, протянул ему руку.
        - Идти можешь? Сейчас я тебя подлатаю.
        И использовал Магию исцеления.
        - Это же правда ты, Киара? Мне не мерещится? С каких это пор ты стала такой сильной?
        - Будешь смеяться, хотела спросить тебя о том же. Неплохо дерешься! И где только научился так уходить от ударов?
        Андер смущенно засмеялся и почесал затылок. Кажется, он не в первый раз тут тайком тренируется, жертвуя сном. Настолько сильно хочет стать авантюристом?
        Я отправился к детективам.
        - Живые? Спокойно, спокойно, я же не кусаюсь. Это просто Магия металла, вот, глядите. Я с ее помощью и куклами управляю. Давайте я вас тоже подлечу.
        Залечив все синяки и ушибы, мы направились в сторону поселка. Брошенные нами хулиганы тоже постепенно начали приходить в себя. Правда, им медицинская помощь не полагалось.
        - Мы все расскажем взрослым! - пригрозил кто-то из них. - И маме твоей все расскажем!
        - Ну да, конечно, раструбите по всей деревне, как вас, шестерых болванов, избила девчонка. Да еще и первоклашка! А маме жаловаться - это вообще отличная идея. Вы что, совсем не в курсе того, что случилось прошлой ночью? После МОЕЙ версии этой истории Илиана с вас шкуру сдерет. И заставит сожрать, без перца и соли. К Аргусу с повинной идти и то безопаснее. Так что держите языки за зубами, или я превращу вашу жизнь в кромешный ад!
        Я развернулся и направился в сторону деревни. Но немного подумав, обернулся и прибавил:
        - И вообще, может, перестанете уже повторять нытье своих стариков и начнете тренироваться? Серьезно, вас шестеро, а я даже не вспотела!
        Кажется, способность Илианы оказывать подавляющее влияние на окружающих каким-то образом досталась мне по наследству. Даже мои ни в чем не повинные спутники на некоторое время испуганно притихли. Первым пришел в себя Андер.
        - Лихо ты их уделала! Я уже думал, что все закончится грандиозным скандалом… Но что вы здесь вообще забыли? И почему с тобой эти трое?
        - Ну, ты не единственный, кто тренируется сверхурочно. Вот только мне для тренировок нужно топливо, то есть дрова. Много, очень много дров! А эти ребята любезно согласились мне помочь. Не задаром, конечно.
        Опустим тот момент, что за ними должок и платой за труд будет всего лишь мое молчание. Хотя сегодня они в моих глазах реабилитировались. Может, даже дам им несколько медяков, когда все закончится.
        - Ну а ты что в лесу потерял? Неужели дома негде тренироваться?
        - Да, знаешь, из-за всех этих разборок захотелось найти себе какое-нибудь тихое, спокойное место. Да и отец не в восторге, когда я слишком изнуряю себя тренировками.
        Первую часть я еще могу понять: Андер искал тайное место, где бы его не смогли подловить приятели Свена. Я и сам ожидал продолжения той «невинной беседы». Ну и на какое-то время их это задержало, понятное дело. А вот остальное… По словам того же Свена, Андер тут не в первый раз ошивается. Да и Аргус не похож на того, кто «не дает сыну развиваться». Скорее уж наоборот. Что-то ты, брат, темнишь… Ну да ладно, дело хозяйское. Я бы тоже не хотел, чтобы кто-то в мои секреты лез.
        - Я ничего не видела, ты ничего не видел. Ребята мои тоже, считай, слепые и глухие. Так ведь?
        Детективы послушно закивали головами. Один прикрыл руками рот, другой - глаза, третий - уши. Какие же вы сообразительные, обезьянки!
        - Теперь главное, чтобы этим твоим «революционерам» мозгов хватило не проболтаться. Бравада бравадой, но получить взбучку от Илианы… Да что тут говорить, вы и сами прекрасно знаете, как это бывает. Только для меня она еще и мама…
        - Извини, из-за меня эти придурки окончательно станут твоими врагами.
        Я хохотнул.
        - Врагами? До моих врагов им еще качаться и качаться. Мне кажется, ты и сам имел все шансы с ними справиться, если бы мы не вмешались.
        - Вот только это дорого обошлось бы моему отцу… Думаю, мне все же пришлось бы позволить себя избить. А теперь… Даже Свен не настолько туп, чтобы кому-то говорить о случившемся. Так что ты меня и правда очень выручила!
        - Да чего там, сочтемся!
        Остаток дороги мы провели в молчании. Вскоре детективы отправились по домам. А вот Андер явно не находил себе места, будто хотел что-то узнать. Я вопросительно глянул на него.
        - Ну что ты мнешься, говори уже!
        - Я понимаю, почему ты решила это скрыть, - задумчиво произнес он. - И пойму, если ты не захочешь отвечать. Но… Там, в лагере гоблинов, это ведь на самом деле была ты?
        Вот блин. Кажется, от этого парня мне действительно сложно будет скрыть правду. Похоже, что после такой явной демонстрации силы его подозрения вышли на новый уровень. Впрочем, он действительно из тех людей, которым можно доверять секреты. Во всяком случае некоторые.
        Я нехотя кивнул. Андер помрачнел, задумался.
        - Я скажу это от лица всех нас, - он сделал паузу. - Спасибо, - и слегка наклонил голову.
        А потом, опомнившись, поспешно добавил:
        - Я сохраню это в тайне, конечно же!
        Еще один кивок. Ну а что тут говорить?
        - Кто-нибудь об этом знает?
        - Только Бранд.
        Мы еще немного помолчали.
        - Сложно было? Ну… убивать? - неловко поинтересовался Андер.
        Я задумался, пытаясь подобрать подходящие слова. Поморщился от воспоминаний.
        - Отвратительно. Такое тяжелое чувство в животе… Как во сне, когда падаешь в бездну. Будто ты сам тоже вот-вот умрешь, - попытался я более-менее сносно описать пережитое.
        - Если когда-нибудь понадобится моя помощь… В бою или в жизни… Знай, что мой клинок на твоей стороне, - искренне пообещал он мне. И, помахав рукой, ушел в темноту.
        Да-а-а, такого я не ожидал! Никогда не знаешь, к каким последствиям могут привести твои случайные поступки и слова.
        Глава 26. Майн и крафт
        Прошло несколько дней. По утрам я ходил на занятия в школе, затем работал над новой марионеткой. А вечером мы с ребятами на несколько часов устраивали деревьям локальный экстерминатус. На обратном пути, мы с удивлением снова застали Андера в компании своих обидчиков. Правда, на этот раз он действительно помогал им тренироваться. Все-таки я их недооценил, парни действительно усвоили свой урок. Ну да, если твою бандитскую шайку зверски избила шестилетняя девочка, это серьезный повод задуматься о смысле жизни! И вообще, похоже, главная причина их нелепого поведения - в той шумихе, которую развели родители.
        Я отпустил детективов на волю, взяв с них обет молчания и даже щедро оплатил их труд. Наконец-то можно сосредоточиться на своем убежище! Трюку с движущимся порталом нашлось еще одно необычное применение. Оказалось, что с его помощью я могу запросто рыть тоннели или выравнивать стены. Просто передвигаю его сквозь толщу земли, и весь грунт высыпается с обратной стороны. Век живи - век учись! Вроде бы и очевидное решение, но почему-то пришло мне в голову только сейчас. Так что я слегка подровнял пол, стены, сделал удобную площадку для дров. Засыпал лишним грунтом вход в один из залов пещеры. Сделаю там углекислотный «холодильник». Никогда не знаешь, когда понадобятся продукты. Ночью порой очень хочется есть, особенно если много трудишься физически.
        Неожиданно получил «Магию земли». Вот так сюрприз! Значит и на эту несговорчивую магию можно было найти управу! Ну, если не считать, что для этого нужна супер редкая магия пространства. А я, как последний дурак, сидел, кирпичи лепил. Даже вспоминать стыдно! С магией земли наводить порядки стало еще проще. Верхняя часть пещеры теперь больше стала походить на обжитое место. А внизу я еще успею убраться. Оставим, так сказать, на вырост! Моя мана далеко не бесконечна, так что в первую очередь - печка!
        Я махнул рукой на скромную горку кирпичей, изготовление которых отняло так много сил и времени. Со своей новой магией я могу спокойно работать с камнем, придавая ему любую форму. Наконец, я сумел воплотить свою давнюю мечту - огромную, добротную печь, с широкой камерой сгорания и мощным «турбонаддувом». Отдельная полость с задвижками для горячего и холодного копчения мяса - привет, кабанчики! Снизу, откуда поступает воздух, я установил небольшой вентилятор из железа, добытого в пещере. Эта турбина нужна, чтобы нагнетать дополнительный воздух в камеру сгорания. Все из своих, честно добытых ресурсов. Приключение в стиле Майнкрафта начинается! Сейчас докопаемся до магмы и начнем собирать алмазы!
        Мои запасы энергии просели почти до абсолютного нуля. Но вскоре печка заработала, и я с удовольствием принялся вытягивать ману из стремительно сгорающих дров. Вот это другое дело! Не какой-то там хилый костерчик. Да и с камином это не сравнится: огромная топка, мощный поток воздуха - настоящий промышленный агрегат, мощностью, как минимум, в пол-мегаватта! Всего три часа - и накопитель полон. Щикарно! Я будто стипендию на карточку получил. Снова чувствуешь себя нормальным, обеспеченным человеком!
        От поленницы, которую мы с ребятами складывали несколько дней, осталось меньше половины. Я сжег почти целый кубометр дров! Надеюсь на какое-то время мне этого хватит. В подземелье стало очень душно - все-таки магия не поглощает энергию полностью, хоть я и напичкал печку рунами, превратив ее в огромный «тепловой насос». К тому же, мне пока самому приходится работать при ней кочегаром. Использовать для этого Немо - слишком затратно. Но ничего, скоро у нас появится супер-марионетка!
        Я отправился вниз по тесным коридорам пещеры. Так, тут где-то был родник. Ага, ну вот и он. Потрогал воду - теплая! Хоть бери и делай тут бассейн. Наверное, геотермальный источник. К сожалению, при такой низкой температуре я не смогу получить из него энергию. Очень жаль! Может и правда, попытаться добраться до лавы, или поискать действующий вулкан? Было бы круто! Если подумать, лава (а точнее, магма) находится не так уж глубоко под землей. Всего несколько десятков километров. Может, мне просто открыть туда портал? Учитывая, какое огромное давление может быть на такой глубине, получится настоящая лавовая пушка!
        Идея - бомба! Такое полюбому нужно попробовать! Я выбрался наружу и отыскал небольшой овраг. Хе-хе-хе, кажется, скоро тут будет целое озеро лавы! Немо, готовься, портал на максимальную глубину. И сделай его поменьше, мы же не хотим устроить тут настоящее извержение. Постой, сейчас, я только щит активирую. Все, готово! Раз, два, три, ХАДУ-У-КЕН!
        …
        Не понял. Немо, что за ерунда, где мой хадукен?
        - Простите, мастер. Кажется сработала система безопасности заклинания.
        Ну вот, облом. Кажется, разрабы уже пофиксили этот эксплойт. Да-а-а… А ведь круто было бы. Бесконечная мана и дыхание Годзиллы в одном флаконе! Эх… Ладно, нельзя же все время только веселиться, пошли работать!
        Маленькую куклу для конкурса мы уже собрали, теперь занимаемся чертежами ее «старшей сестры». Позвоночник - настоящее испытание. Нам ведь нужно, чтобы подвижным было все тело. Руки смастерить будет тоже весьма непросто, самая сложная задача - сделать пальцы достаточно сильными, ведь магия металла имеет свои ограничения. Еще, я планирую добавить и несколько складных инструментов - лезвия, которые могли бы выдвигаться из ладоней, и что-то вроде цепной пилы внутри предплечья. Сейчас дрова - один из самых полезных для нас ресурсов. Кукла будет собирать их быстрее, и тратить минимум маны. То, что надо!
        Во время заготовки леса нам удалось заполучить несколько свиных шкурок, и я попросил местного мастера обработать их для меня, сославшись на учителя Бранда. Я же рехнусь, если буду пытаться сделать все сам! Так что, да, куклу снаружи обтянем мягкой свиной кожей. Ну а лицо ей заменит магия иллюзий. Между каркасом и кожей будет мягкая набивка из растительного пуха, вроде той, что местные используют для подушек. Это на случай, если кто-то будет к ней прикасаться, руку пожмет, или не знаю, по заднице шлепнет… Не идеально, конечно, - но ничего лучше у меня пока нет. Надо и над подогревом подумать. Хотя бы для рук. Иначе она будет холодной на ощупь, как рыба. Как с людьми-то здороваться? Впрочем, я же не секс-робота делаю, а боевую машину, которая могла бы просто при случае притворяться человеком. Что? Боевой робот-гейша, говорите? Ну, может быть, может быть, потом, при случае, сделаю.
        Главная моя беда сейчас в том, что мне катастрофически не хватает опыта кустарного производства, поэтому я решил, что неплохо бы купить у Системы какую-нибудь ремесленную квалификацию. Только Искатели, вроде меня, могут получить от нее боевые способности, вроде «Рывка» или «Управления маной». А все что могут купить простые смертные - это квалификации, или попросту, наборы знаний и моторных навыков различных мастеров. Очищенные от личных воспоминаний и подготовленные для быстрой и безопасной «загрузки» прямо в мозг. По крайней мере, так утверждают учебники. Прямо магический киберпанк! Ну да, стоило ожидать чего-то подобного после трюка, который я провернул в детстве со своей собственной памятью.
        Думаю, для многих молодых людей это одна из основных причин вступать в ряды армии. Получить нормальное образование не так уж просто. Нужно немало денег, а порою и связей, чтобы какой-нибудь толковый ремесленник принял тебя в ученики. Еще и не факт, что из тебя действительно выйдет толк. А за пару лет работы в дозорных патрулях вполне можно наскрести достаточно Очков Развития, чтобы получить нормальную специальность, и жить ею безбедно до самой старости. Но палка о двух концах: такой «специалист» чаще всего не способен нормально учить других, потому что и сам смутно представляет, как именно у него это все получается. Порочный круг! Безусловно, есть что-то дьявольское во всех этих «благах Системы»…
        Листать каталог предлагаемых Богами «ускоренных курсов обучения» пришлось долго, но я все же сумел подобрать неплохой вариант. Квалификация «Сапожник». Не самый очевидный выбор. Да, тут есть и «Мастер марионеток», но он стоит гораздо дороже, включает бесполезный для меня навык управления куклами и требует освоения еще дюжины побочных дисциплин. А благодаря «Сапожнику» я научусь сносно обрабатывать дерево, металл, кость и кожу - с какими только материалами им не приходится работать! Еще и кое-какие представления о местной химии получу вдобавок. Смеси для выделки и пропитки, отбеливатели и великое множество клеящих составов. И все это за полторы сотни Очков. Смешно! Цена жизни дюжины волков. Я могу хоть сейчас отправить Немо на охоту - благо, батарейки свои мы зарядили до отказа.
        - Транзакция подтверждена. Начинаю процесс загрузки! - жизнерадостно сообщила мне Немо. Неплохо. Даже в храм идти не пришлось!
        Знакомое чувство. Что-то подобное я уже испытывал в детстве, во время переноса памяти. Будто под черепной коробкой копошатся тысячи крошечных муравьев. Хотя, может, так оно и есть на самом деле? Наверняка же существует разумное объяснение всей этой «магии». Какие-нибудь наномашины, которые перестраивают сейчас связи в моем мозгу. Или что-нибудь еще более экзотическое. Я взял в руки полоску необработанной кожи. И, хоть я этого никогда не учил, кажется, я понимаю, как придать ей нужную фактуру и мягкость, как сделать правильную выкройку и сшить все так, чтобы не было заметно швов. Похоже на вызубренные в раннем детстве стихи. Вроде бы, все они давно должны были выветриться из памяти. Но стоит вспомнить первую строчку, и откуда-то в голове возникает следующая, за ней еще одна, и так далее. Кажется, это называется «неосознанное знание».
        Неожиданным побочным эффектом стало то, что я стал обращать внимание на чужую обувь. Любое несовершенство конструкции, дефекты выделки, неаккуратные швы и изъяны причиняли мне почти физический дискомфорт. Руки так и чесались немедленно разуть бедолагу и быстренько все подлатать, или по крайней мере воскликнуть в сердцах, «да как же вы в этом ходите?». Не то, чтобы я не мог сдержать эти мимолетные порывы, но все равно, ощущение некоторой чуждости полученных знаний причиняло мне явный дискомфорт. Вот тебе и «профдеформация»! Да, вряд ли это так просто - отделить знания человека от его привычек и предпочтений. Особенно когда речь идет о неврологии. Нет, книги однозначно лучше!
        Думаю, для начала этого будет достаточно. Не хочется тратить Очки Развития, если вместо этого можно было просто почитать какой-нибудь учебник. К тому же, пока мне доступны лишь скромные знания аборигенов этого мира. Эта планета - явно не единственная в местной Вселенной, а учитывая невероятное количество проживающих здесь рас, наверняка есть и какие-то способы между ними путешествовать. К примеру, книги часто упоминают о Разломах, которые время от времени соединяют между собой случайные миры. Обидно будет за потраченные Очки, если я потом получу доступ к более продвинутой «базе данных». Вернуть их обратно уже не получится. Но, на то и нужен был эксперимент, чтобы уяснить все тонкости такой «учебы».
        Ну, с этим разобрались. Теперь, наш самый первый проект - сделать руку-манипулятор для Немо, чтобы она могла свободно работать в пещере без моего прямого контроля. Кое-какие наброски мы уже сделали, осталось только выточить нужные детали. Начнем с простого. Нам ведь даже не нужно, чтобы она в точности копировала человеческую анатомию.
        Еще одна важная задача - получить «супер-дерево», из которого я собираюсь делать куклу. Теоретически, это должно быть не слишком трудно даже в технически отсталом мире. К примеру, щелочь можно добыть из соляного раствора с помощью электричества. Самая большая сложность в том, что моя магия грома, хорошо подходит только для создания молний. Говоря языком науки, она создает огромный заряд, как в старой-доброй электрофорной машине из кабинета физики. Или, еще точнее, в генераторе Ван-дер-Граафа. Красиво? О, да. Эффектно? Еще бы! Но совершенно не годится для электролиза! Там, наоборот, нужно низкое напряжение и высокая мощность. Эх, придется снова вспоминать физику… Сделать что ли небольшой электрогенератор? Вращать его магией металла. Ну да, нормальный такой преобразователь!
        С графитом для электродов тоже возникли проблемы, и мне пришлось воспользоваться обычным активированным углем. Не самая хорошая замена, но ничего лучше у меня пока нет. Электро-химические опыты оказались очень утомительными и изрядно потрепали мой скудный бюджет, но в конце концов я наладил небольшой агрегат из доступных материалов. Пускай он и немного примитивный но, при круглосуточной работе, его мощности мне вполне хватит.
        Далее, древесину нужно будет прессовать при высокой температуре. А значит, мне потребуется еще больше металла. Поэтому, как только выдалось свободное время, я занялся рудой. Измельчил ее, перемешал с древесным углем из печи, и поместил в сыродутный горн. В нем, при высокой температуре, уголь восстанавливает окисленное железо из руды, которая, по сути, представляет собой обычную ржавчину. А большего мне и не надо. Потом, с помощью магии, достану нужное мне железо. Это еще не сталь, конечно, но для пресса подойдет даже такой ужасный чугун. Собрав все необходимые ресурсы, я выпросил у столяра несколько образцов особо прочной древесины, и приступил к экспериментам. Конечно, мелкие детали технологии пришлось выяснять опытным путем. Но уже через несколько дней непрерывных (благодаря Немо) экспериментов, я держал в руках тонкую белую пластину.
        - Вы создали новый материал, желаете задать имя?
        От очередного системного сообщения я только отмахнулся. Это так, первая проба, а не настоящий материал. Над ним еще работать и работать. Но и полученный результат меня порадовал - дерево действительно стало намного плотнее, да и ее прочность возросла в несколько раз. Подошва из него бы вышла просто замечательная! Чем-то он напоминал мне «бамбуковую» посуду из прежнего мира. Гладкая, приятная на ощупь, и абсолютно белая - щелочь разъедает все пигменты. Помню, когда мне впервые попалась в руки такая вещица я был ею совершенно очарован. Неужели это дерево? Оказалось - что нет. Обычный пластик вперемешку с бамбуковым волокном. А вот кстати, может в этом мире тоже есть бамбук? Насколько я знаю, он сам по себе очень прочный. Надо бы и его попробовать в качестве основы!
        Бамбука у столяра не нашлось, к моему великому разочарованию. Зато, проходя мимо соседской клумбы, я заметил старичка с мотыгой. В глаза бросился необычный черенок - он был сделан из до боли знакомого материала, явно пустого внутри, и с характерными узлами через каждые 10 - 20 сантиметров. Сосед удивился моим расспросам, и с трудом вспомнил, что эту ручку он вырезал давным-давно, на берегу озера. И был ей, надо сказать, вполне доволен. Правда, это озеро находится довольно далеко от деревни, но мне это не доставит проблем. Через несколько часов поисков я стал довольным обладателем целой плантации местной версии бамбука, абсолютно бесхозной и бесплатной, если не считать порталы.
        Мой старый метод работы с деревом для нового сырья подходил плохо, так что пришлось наладить агрегат для перемалывания древесины в волокно. Зато уже из него можно было прессовать изделия, практически, любой формы. Правда, такое волокно плохо «спекалось», поэтому мне пришлось перепробовать все доступные виды смолы, вроде битума и живицы. После множества проб и ошибок, я наконец получил желанный материал, в 6 раз более легкий, чем местное «железо», и втрое прочнее. По свойствам - как очень хорошая сталь или даже титан. Думаю, пластина из такого материала толщиной в полсантиметра вполне может остановить даже пулю.
        - Вы получили новый материал, желаете задать имя?
        - Вот теперь желаю. Назовем его… «Биополимер». Пускай местные учат заковыристые словечки из моего мира. Не только же мне язык ломать!
        - Получено достижение - «Мастер материалов». Вы создали материал с уникальными свойствами. Полезные качества ваших материалов возрастают на 10 %, если изделие используете вы.
        Совершенно не представляю, как вы собираетесь осуществить это в реальности, но все равно спасибо! Надо попробовать создать еще новых материалов, очень уж полезный бонус.
        Мой «компьютер» постепенно становится все более осязаемым. Зарядное устройство, процессор, батарея, экран, камера - все работает отлично. Теперь настала очередь корпуса. Компьютеру в мире меча и магии нужен прочный, боевой корпус!
        Глава 27. Конкурс кукол
        В заботах и экспериментах прошло немало времени. Пока я возился с биополимером, прочие детишки тоже не сидели, сложа руки, а занимались собственными куклами. Некоторые подходили ко мне советоваться или просили выточить на «станке» какую-то особо сложную деталь. Сколько миниатюрных ручек и ножек я сделал - не счесть. Усердным и талантливым ребятам я не отказывал, но и за всех работать, конечно же, не собираюсь.
        Взрослые, завидев меня, тихонько перешептывались. Если при этом где-то поблизости были мама с папой, то их исподтишка поздравляли, хлопали по плечу или просто одобрительно кивали. Надо бы немного сбавить обороты, а то скоро они начнут что-то подозревать. Конечно, тот факт, что Бранд взял меня в ученики - сам по себе снимает многие вопросы, но лучше мне не злоупотреблять доверчивостью старших. Если завтра я смастерю самолет, автомобиль и подводную лодку, одними косыми взглядами дело точно не ограничится.
        На перерыве какая-то девчонка, с виду тихая и неприметная, принесла мне странный набросок. Сложную, шестиногую куклу-паука. Надо же, какие у тебя вкусы! В моем мире часто делают таких роботов, потому что они очень устойчивы, но здесь, да еще и от ребенка - не ожидал! Детали были слишком мелкими и сложными для нее. Но управлять такой куклой даже легче чем обычной. Во всяком случае, она не будет постоянно падать. Для боя паучок не слишком подходит, а вот для разведки… Надо подумать, как оснастить его «камерой». Наверное, проще всего поместить внутрь маленький кристалл элтелиона, и сделать еще один мини-орб. Но смогу ли я использовать сразу оба?
        После занятий я обратился с этим вопросом к учителю.
        - Маг может одновременно управлять несколькими орбами, - ответил он. - Просто такую возможность нужно купить у Алтаря. Первая Стигма обойдется тебе в тысячу Очков Развития, вторая - в пять тысяч, третья - двадцать пять и так далее.
        Да, расценки как всегда невероятные, нечего и говорить! Не думаю, что кто-то в здравом уме станет покупать третью или четвертую Стигму. Нормальным магам такое совершенно ни к чему. А вот для меня - это серьезное ограничение на число кукол, которые могут работать одновременно. Хотя, его почти наверняка можно обойти. Например, использовать радиосвязь. Правда, тогда возникнут проблемы с качеством сигнала. И дальностью действия. И с возможностью взлома. Нет, орб однозначно лучше! А еще… пожалуй можно попробовать подключить к одному орбу сразу несколько кукол при помощи крошечных порталов. Если привязать заклинание портала к физическому носителю, то его спокойно можно будет носить с собой, как тот же пространственный кошелек, например. Вот только держать портал постоянно открытым - это большие расходы маны. Я пока к такому не готов. Так что придется искать компромисс.
        - Скажите, а может маг использовать свой орб на большом расстоянии? Например, оставить его в другом городе?
        Мастер задумался.
        - Может, конечно. Но тут есть свои сложности. Маг создает заклинания внутри орба, и может усилием воли его активировать. Но если ты не видишь своего противника, какой в этом смысл? Магию ты активируешь, но в совершенно случайном направлении. Можно, конечно его как бомбу использовать, но тогда орб окажется в эпицентре, и тоже будет разрушен. Кто на такое пойдет? Гораздо проще сделать артефакт с таймером.
        - Тогда, нельзя ли использовать орб для связи? Скажем, между двумя городами.
        Учитель улыбнулся.
        - А ты быстро соображаешь! Да, некоторые маги специализируются на передаче сообщений. Почти в каждом крупном отделении Гильдии Авантюристов такие есть. Но, как ты сама наверное понимаешь, это всего лишь жалкие неудачники, не сумевшие развить свой Дар, освоить все Стихии и получить нормальное образование. Даже те драгоценные кристаллы, с которыми они работают, принадлежат Гильдии. А сами операторы зарабатывают сущие копейки. Но зато - никакого риска. Многие здесь, знаю, даже мечтают о такой судьбе! Хотя бы для своих детей. Но ты-то не из их числа, правда?
        Я фыркнул.
        - Нет, конечно! Спасибо за разъяснения, мастер Бранд!
        Работать всю жизнь чьей-то телефонной линией? Так вот как выглядит «теплое местечко» с точки зрения местных обывателей? Не удивительно, что Бранд категорически отказывался здесь кого-либо учить. Даже вполне адекватного и подающего некоторые надежды Андера. Возьми хоть одного балбеса в подмастерья и завтра перед твоим домом выстроится очередь из возмущенных родителей.
        Получается, если бы не тот случай с пожаром, Бранд и меня бы ни за какие коврижки не взялся учить? А без магии - был бы я сейчас рабыней у того гоблина-садиста… Бр-р-р! Аж мурашки по коже! Выходит, что самое важное и судьбоносное решение в моей жизни, приняла трехлетняя Киара, храбро решив вызволить приятеля-огонька из плена злодейки решетки? Ну дела…

* * *
        Настало время проведения конкурса марионеток. Ох, простите, я уточню, а то вы не поймете всего ужаса моей ситуации. Настало время ДЕТСКОГО конкурса марионеток! Каких только уродцев я тут не видел! Если это искусство, то, наверное, абстракционизм. Или сюрреализм. Но скорее, криворукизм.
        А самое страшное, что голосуют дети не столько за сами игрушки, сколько за своих друзей и одноклассников. Помилуйте! Мне же потом этим уродцам еще движения придумывать придется, оживлять. Это же боевые куклы для кружка марионеток! Как вы потом этим сражаться собираетесь? Нет, я на такое не подписываюсь! Надо было ограничить конкурс старшими классами!
        Пораскинув мозгами, я объявил, что будет «кастинг». То есть, сначала мы с учителями отсеем совсем уж страшных и непрактичных кукол - маленьких, огромных, безруких и безногих, и так далее. А уже потом организуем всеобщее голосование. И чур, за друзей и родственников не голосовать!
        В итоге, более-менее адекватная пятерка лидеров определилась. Сам я, наверное, выбрал бы иначе, но не мне же с ними играть, в конце концов! Естественно, первой туда вошла моя «Алита», с аккуратной девичьей фигуркой. Гибкая и миниатюрная, со сложным позвоночником - настоящее произведение искусства! Управлять ею будет сложнее, чем остальными, зато гибкое туловище позволит ей выполнять разные финты и уклоны. Или даже сальто назад! У нее уже есть свой костюм и волосы - из пучка тонких ниток. Это все мама - она тоже загорелась нашей задумкой и любезно согласились помогать.
        Вторым в списке был слегка угловатый и похожий на робота «железный человек». Номер три - хорошо выполненная четырехрукая кукла, надо будет ей придумать свой стиль боя. И четвертый - странный, длиннорукий и длинноногий человек-богомол, с двумя «локтями» в каждой конечности. Как ему движения придумать, ума не приложу, вот будет задачка! И на закуску - кентаврик с лошадиным задом. Еще одна головная боль! Видно, не я один размышлял над проблемой устойчивости кукол.
        Тела всех кукол я укрепил рунами света, для прочности, смастерил им оружие, правда, совсем не острое. Все-таки дети, мало ли что они учудят? Своей Алите дал длинный меч, роботу-силачу - молот, кентавру - копье, богомолу - кинжалы, четырехрукому - кривые сабли. И, конечно же, у каждого будет свой собственный стиль боя. Мы с Немо несколько вечеров перебирали воспоминания из всех виденных мною фильмов и игр, подбирая мув-сет для этих уродцев. Ну, то есть набор боевых движений. Опыт у нас уже был, но теперь мы будем делать не только самые простые анимации, но и суператаки, финты, уклоны, и самое главное - фаталити!
        Игровой баланс - самая сложная часть работы. Если некоторые куклы окажутся слишком сильными, то все остальные очень скоро будут пылиться на полках, а соревнования станут скучными и предсказуемыми. Поэтому я решил не пожалеть нескольких ночей, чтобы освоить еще один полезный инструмент: нейросети. В институте у нас по ним был целый курс, и я с энтузиазмом принялся за дело, предвкушая, как сильно они облегчат мне отладку. Но на практике оказалось, что я довольно смутно представляю себе, как они устроены «внутри», так что пришлось изрядно повозиться.
        Конечно, можно было и не заморачиваться такими сложностями. Но я же планирую делать боевую марионетку! И главный ее недостаток в том, что магу в бою приходится отвлекаться на управление куклой. Конечно, я собираюсь использовать для этого Немо, но было бы наивно ожидать, что она справится с этим без каких-либо инструкций.
        У нас много элтелиона, так что мы можем позволить себе запустить сразу 32 процессора, общей мощностью в 3 «терафлопса». Но и это капля в море, когда занимаешься большими данными. По сути - как хорошая игровая видеокарта, не более того. Я поинтересовался у Немо, как же она делает сложные расчеты, когда показывает реалистичную трехмерную графику. Оказалось, что у нее есть несколько типов процессоров. Для операций с числами - как обычно, для операций с матрицами - как в игровых видеокартах, и даже, о ужас, для операций с тензорами! Вот это действительно хорошая новость. Иметь 32 «видеокарты» это гораздо, гораздо лучше с точки зрения производительности! Держу пари, Немо и сама активно использует что-то вроде нейросетей, но влезть в ее «исходный код» мы никак не можем, вот и приходится начинать с нуля, шаг за шагом, нащупывая общие точки соприкосновения.
        Передав управление каждой куклой отдельной нейросети, а точнее, целому каскаду разных сетей, я проводил между ними битвы в виртуальном симуляторе Немо, поощряя каждую победу. Когда уровень скорости обучения достиг своего предела, а куклы стали драться не хуже меня самого, сравнил рейтинг побед и поражений. Как и ожидалось, на вершине «пищевой цепочки» оказалась моя Алита, слишком уж много внимания я ей уделял. Достойную конкуренцию ей мог составить лишь Богомол - просто за счет своих непомерно длинных ручищ. Кентаврик волочил свои многочисленные копыта в самом хвосте списка. Чересчур неповоротливый.
        Вот тут и начались настоящие «танцы с бубном». Кому-то добавить полезных движений, кому-то сократить тайминги, или наоборот - растянуть движения. Затем заново провести обучение и оценку. И так по кругу. С горем пополам, добился некоторого баланса. И все равно, эффекта «камень, ножницы, бумага» избежать мне так и не удалось. Богомол хорош против Алиты, Алита - против Четырехрукого, тот неплохо бьет Железного человека, и так далее. Ну, для игр это даже хорошо. Я и так, можно сказать, заморочился сверх всякой меры. Одно успокаивает - весь этот опыт поможет мне потом с управлением моей будущей супер-марионеткой!
        Движений пришлось записывать много, гораздо больше чем у первых версий. Но я быстро понял, что необязательно пытаться протаскивать куклу через цепочку четко выверенных поз. Вместо этого можно просто приложить некоторую силу к ключевым точкам - рукам, ногам, туловищу. Конечно, векторы силы пришлось долго и муторно высчитывать, но зато количество ключевых точек сократилось в сотни раз, и драгоценной золотой фольги ушло гораздо меньше, чем в первый раз. Тем не менее, мы потратили почти все золото, что дал нам Бранд и все его накопители.
        Свое собственное золото и «батарейки» из первых марионеток я пока отложил - для более серьезного проекта. Памятуя о том, как кукол пытались украсть, я сделал и систему самоуничтожения, на случай, если кто-то попытается их насильно вскрыть. Она разрушит рунные дорожки на золотой фольге, а марионетка станет простой деревянной игрушкой. В общем, работой я остался доволен. По ходу дела, мы с Немо вносили некоторые корректировки и в наш главный проект. Например, «Богомол» натолкнул меня на мысль сделать дополнительные выдвижные сегменты, например для цепной пилы. Можно будет регулировать и длину ног, чтобы увеличивать скорость ходьбы-бега.
        Вскоре, мы устроили торжественное открытие игровой комнаты клуба. Дети были в полном восторге! Каждая кукла установлена на свой собственный пьедестал (спасибо, папа!), над которым висит подробная инструкция правил, и полный мув-сет куклы. В первых марионетках не было счетчика жизни, и мы просто считали пропущенные удары. Но теперь куклы могут посылать друг другу световые сигналы об уроне, а благодаря защитным рунам мы точно знаем, прошел удар, или нет. Когда счетчик здоровья проседает до нуля, кукла эпично падает на колени, и «погибает», переставая реагировать на команды. А выигравший совершает свое фирменное фаталити. В общем, у меня получился неплохой файтинг, пусть и не слишком разнообразный по геймплею. Ну, будет время и деньги, сделаем еще несколько кукол.
        Труднее всего мне далось равновесие. Двуногие куклы постоянно падали, и приходилось много времени тратить на анимацию подъема. Эти моменты можно было услышать издалека - по разочарованным возгласам болельщиков. Поначалу мы с Немо просто хитрили - поддерживая их магией, за шиворот, будто малых детей. Но это все полумеры. Пытаться встроить в крошечных кукол настоящие гироскопы - дурная затея, так что я обратился за помощью к Бранду. Старик перелопатил солидную часть своей библиотеки, и нашел-таки связку рун, которые реагировали на смену направления в пространстве. Так куклы получили свой «вестибулярный аппарат» и стали падать намного реже. Ну а я воспользовался возможностью заглянуть в недоступные мне прежде книги, пусть даже через плечо мастера. Двойная выгода!
        Теперь после школьных занятий в клубе всегда полно детишек. Кто-то болеет, кто-то играет. В комнате стоят два огромных стола-ринга, на которых проходят битвы в два потока. Правда, играть могут только те дети, у которых есть платный абонемент. Конечно, местным ребятам никто не дает денег на «карманные расходы», но родители вполне способны раз в месяц заплатить небольшой взнос за членство в клубе. Нормальная практика для любого кружка, в общем-то. При входе бросаешь свой номерок в общую «корзину». Последний победитель тянет жребий и определяет себе нового соперника. Но играть больше трех раундов подряд нельзя. Получилось довольно весело и азартно. У нас появились свои звезды-игроки и турниры. Приходили не только дети, но и взрослые, кто поглазеть, кто за детей своих поболеть, а кто вовсе - делать ставки. Иногда свободного места нет даже за окнами.
        Денег за вход с посторонних я не брал, но установил возле двери большую коробку для донатов, с лаконичной надписью, «хотите больше кукол - кидайте деньги». Судя по тому, как быстро там накапливаются монеты, скоро мне снова придется поработать… Ну и мой процент за работу тоже заранее оговорен. Все же, мне теперь каждый день приходится сидеть на судейском кресле и делать вид, что я внимательно управляю процессом. Хотя, на самом деле - вовсю вкалываю при помощи манипулятора Немо над большой марионеткой в пещере. Ну а что, для первого бизнеса в этом мире, вполне сносная затея. Супер-кукла потребует серьезных вложений, а своими «сказочными богатствами» я сейчас никак распоряжаться не могу.

* * *
        Мастер заявил, я делаю такие успехи в магии, что можно смело вручить мне мой первый орб. Это он о той горстке кристаллов, про которую я почти забыл? И снова нужно делать вид, будто я впервые активирую «глиф», удивляться и радоваться этому знаменательному событию и все в таком роде. Где мое достижение за актерское мастерство? Если бы существовал такой навык, я бы наверняка уже получил максимальный уровень!
        Мы собрали крошечный, около трех сантиметров, орб: сделали оправу из металла, и добавили накопители из браслета. Наверное, таким игрушечным «гримуаром» могла бы пользоваться, разве что, одна из моих кукол. Элтелиона - емкостью 600 единиц, и 400 накопителя. Довольно неплохо для начинающего мага, тем более ребенка. Если бы не посох гоблина я бы тоже, наверное, был «та-а-ак счастлив». А теперь… Ну, парочка мощных огненных шаров там поместится. Или несколько резервных порталов. В любом случае, это мои деньги на учебу, так что рано или поздно придется его продать.
        Пользуясь случаем, я подробно расспросил Бранда про характеристики и кристаллы.
        - Если у магов есть орбы и накопители, зачем им вообще развивать интеллект?
        - Это правда, что магия - удел богачей, - начал объяснять мастер Бранд, - но и без таланта в ней никак. Начнем с того, что без раннего развития интеллекта, ты не сможешь освоить разные Стихии. В старшем возрасте для этого придется проходить серьезные, а порой и опасные для жизни испытания, вроде многократных ударов молнии. Чем выше интеллект, тем легче магия тебе дается. Да и просто, надо быть сообразительным, не такое уж простое это дело - дураки в магах надолго не задерживаются.
        - А есть еще какие-то бонусы от интеллекта, кроме повышения резервуара маны?
        - Да. Кроме запаса маны твой интеллект влияет на эффективность ее использования. То есть, за ту же сотню маны, могущественный маг получит гораздо более мощное и разрушительное заклятие. Ну или наоборот, потратит меньше магии на нужный ему эффект. А богатому лентяю придется всюду возить с собой тележку с родоритом.
        - А зачем тогда вообще нужна Сила Воли?
        - Довольно непростой вопрос. Во-первых, она увеличивает предел маны, который ты можешь вложить в одно заклинание. Некоторые маги специально сосредотачивают свое развитие на Воле, чтобы создавать тяжелые, крупномасштабные заклинания, меняющую ход целых сражений. Но не менее важно и то, что Воля влияет на скорость течения маны. Скажем, ты хочешь зарядить мощный огненный шар, например, на двести единиц маны. Если твоя Воля на уровне 20 единиц, то ты потратишь на это десять секунд. Чем этот параметр выше, тем быстрее ты колдуешь, заряжаешь свои арефакты, поглощаешь ману из огня и так далее. Да и почти все тяжелые осадные заклинания, вроде «Грозовой Бури», или «Призыва Огненного Рыцаря» требуют постоянной подпитки энергией. Без высокой силы Воли такая магия будет тебе недоступна.
        - Почему-то мне кажется, что есть еще и другие, скрытые свойства. Например, вы можете притягивать металл на очень большом расстоянии, а я так не умею.
        Учитель удивленно приподнял бровь.
        - Ты права. У каждого типа магии свои особенности. Максимальная скорость, сила давления, объем материала, который ты можешь удержать и так далее. Каждый из них опирается на разные факторы. Среди них и Воля и Интеллект, и степень твоего мастерства для этой конкретной стихии. Кроме того есть достижения и навыки, которые могут эти параметры улучшить. Обычно такие тонкости преподают уже в Академии, но если тебе интересно, у меня есть справочник с точными формулами.
        Ого! Вот эту информацию нам нужно обязательно заполучить. Занудство, конечно, но она может оказаться жизненно важной!
        - А вот дальность воздействия - любой твоей магии, не только металла, действительно зависит от Воли. В дуэлях магов это очень важный показатель.
        - А как-то можно увеличить Волю? Тот раз, в лесу, она немного подросла, но у меня почти никогда не получается ее повышать специально. Может вы знаете хороший способ?
        - Ну а как человек может закалить свой характер? В трудных испытаниях, конечно же! И для каждого они свои. Например, какой-нибудь стеснительный ребенок может добиться роста Силы Воли, просто выступив с речью перед большой толпой. Но когда он привыкнет говорить на публику, этот способ перестанет для него работать. Иногда это происходит в рискованных для жизни ситуациях, в которые мало кто решится добровольно отправиться. Или после серьезных увечий. Некоторые даже специально наносят себе раны, чтобы ее развивать, но это, как ты правильно заметила «не всегда работает». Чаще всего, маги повышают ее с помощью Очков Развития, полученных за убийство монстров, и разумных.
        - Учитель, вы же помните, что я убила несколько, эм-м-м, «волков» во время нашего побега? Как мне лучше использовать полученные Очки?
        - Маги обычно сосредотачивают свое развитие на Интеллекте и Воле. Либо поровну, либо с преобладанием одной характеристики. Есть разные подходы. Но я не советую тебе сейчас тратить сразу все очки. Всегда есть критические ситуации, когда тебе срочно требуется стать чуточку сильнее, или резко прокачать какой-то побочный навык. Иногда, это может спасти тебе жизнь.
        Я уже потратил полторы тысячи из полученных ОР, немного «уравняв» свои характеристики. Еще тысяча ушла на способность управления «орбом». Думаю, будет не слишком опрометчиво вложить еще по тысяче в два самых важных для меня параметра, Интеллект и Волю, доведя их до 60-и. Именно так, ведь за каждый следующий уровень требуется на одно очко больше, арифметическая прогрессия - штука недешевая. Какой из параметров станет впоследствии главным, можно решить позже. Да и про навыки не следует забывать - на них тоже могут понадобиться ресурсы.
        Имя: КИАРА. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 8. Возраст: 6. Ранг: Искатель.
        Специальность: Изобретатель.
        ТЕЛ - 50 (40+10). Здоровье - 500.
        ИНТ - 81 (60+21). Мана - 972 (810+162).
        СИЛ - 45 (40+5). Насыщение - 450.
        ВОЛ - 70 (60+10). Внимание - 700.
        ЛВК - 45 (40+5). Выносливость - 450.
        Свободных Очков Развития - 699.
        Мастер Бранд поддержал мой выбор. Бесполезно скрывать от него цифры - он не дурак, и прекрасно понимает, что такое восьмой уровень. Решение ответственное и советами старших мне лучше не пренебрегать. Скорее всего, у меня еще очень долго не будет шанса разжиться таким большим количеством «опыта». Сам старик имел безумный 48-ой уровень, так что его уже почти можно было относить к мифриловому рангу по меркам Гильдии Авантюристов. По силе он лишь немного уступал тому гоблину-шаману, с которым я недавно столкнулся.
        Количество очков растет с каждым уровнем, так что чем ты сильнее, тем сложнее становится «качаться». По моим прикидкам, в среднем, нормальный человек, тренируясь целый день, то есть, 10 - 12 часов в сутки, прибавляет к своим параметрам что-то около одной единицы ОР, Очков Развития. Причем, свободно распоряжаться ей нельзя - она прибавится к той характеристике или навыку, которую вы «качаете». Каждый новый уровень требует одну единицу больше ОР, чем предыдущий, к примеру, повышение интеллекта на следующий уровень, обойдется мне в 60 ОР. Да и навыки, вроде «Рывка» или «Тихого шага» тоже можно развивать. Правда, стоимость роста тоже очень сильно разнится. Например, «Ассистент» качается ужасно медленно, по сравнению со всеми прочими.
        Спорт - это хорошо, но кроме тренировок местным жителям нужно еще работать, добывать пропитание, заботиться о бытовых удобствах. Не каждый сельский житель может позволить себе весь день усиленно «качаться». Приходится импровизировать. В этом смысле можно сказать, что Система откладывает свой отпечаток на все, чем люди занимаются в этом мире. Воду всегда приносят вручную, в огромных ведрах, несмотря на наличие лошадей и повозок. Землю обрабатывают тяжелыми, совершенно неподходящими для этого дела, инструментами, а некоторые еще и самостоятельно тянут плуг. Даже детские игры больше напоминают мне соревнования по легкой атлетике.
        Арифметическая прогрессия, в которой растут требования к уровням, предполагает, что способности лучше всего развивать равномерно. Уже сейчас мне проще потратить две недели на прокачку силы, чем пять - на интеллект. Но быть среднячком во всем - не самая лучшая затея, поэтому в книгах рекомендуется детям половину свободного времени развивать что-то одно, а остаток сил равномерно распределять между прочими тренировками. Так что Интеллект я качаю во сне, а тело - наяву. Для взрослых баланс чуть сложнее - они развивают еще второй параметр, делая его немного выше остальных, и некоторую часть времени посвящают развитию полезных системных навыков, если у них такие есть.
        Нормальный взрослый мужик, лет сорока, имеет одну характеристику, чаще всего силу или ловкость, около 90, вторую - 50, и прочие - в районе 30-и. Что соответствует примерно 10-му уровню в «Системе». Рядовые солдаты - покрепче, где-то 15-го уровня, с главной характеристикой до 130. Опытные авантюристы - еще немного сильнее. Правда, это «немного», по местным меркам, означает вдвое большее количество приложенных усилий. По понятным причинам, большинство жителей деревни - обычные работяги. Лишь некоторые из них - бывшие солдаты. Да и авантюристов - по пальцам одной руки пересчитать можно.
        Бранд показал мне таблицу опыта, которую я, в принципе, и сам давно уже составил. Оказалось, что предел развития для человека в Системе был ограничен сотым уровнем, и требовал миллиона очков. Нет, я не шучу, миллион! И если пытаться получить его исключительно мирным путем, то пришлось бы усердно тренироваться, изо дня в день, в течении нескольких тысяч лет! Так что остается лишь один путь - отнять недостающее время у кого-то другого. И это при том, что жадная Система отдает тебе всего один жалкий процент от энергии, накопленной в чужой душе!
        За убийство обычного солдата можно получить около сотни ОР, а за монстров - и того меньше. Так что даже Бранд, почти всю свою жизнь проведший в военных походах, едва накопил четверть от этой цифры. Убить десять тысяч солдат - это только на словах звучит просто. На деле же - это численность армии какого-нибудь крупного (по мерком этого мира) города. К тому же, никто из этих солдат будет просто «спать», а в любом отряде есть маги, с которыми тоже не стоит шутить. Каждая стычка - это прекрасная возможность самому лишиться головы! Даже если ты дьявольски силен, и все шансы на твоей стороне, где гарантия что однажды твою голову не отрубит порталом какая-нибудь малявка? Бросок за броском - и однажды кубики обратят на тебя свой змеиный взгляд[15 - Прим. Речь о самом неудачном раскладе при броске игральных кубиков, когда выпадает две единицы, такая комбинация называется «глаза змеи».].
        Что же случится потом, после достижения предела в 100 уровней? Поскольку человеческое тело уже не в состоянии вместить больше амальгамы, ему приходится стать чем-то иным, то есть эволюционировать. Сперва - в Нефилима, человекоподобное существо с невероятными, почти мифическими возможностями, а затем в Архонта - могущественного и бессмертного небожителя. Про них сложно что-то сказать наверняка, слишком отрывочны и разрозненны упоминания в местном фольклоре. Как и Ангелы в нашей мифологии, они зачастую представляются посланниками Богов, коих тут огромное множество. Но, по заверениям Бранда, и те и другие вполне реально существуют. Иногда даже являются народу - по каким-то великим праздникам или событиям.
        Что же касается могущества Архонтов, если судить по доступным мне текстам, они способны одним ударом уничтожать целые армии. Правда ли это? В конце-концов для этого не требуется даже владеть великой «силой». Если предположить, что кто-нибудь сумел создать что-то вроде ядерного оружия из моего мира, то рассказы о разрушенных в один миг городах перестают звучать как гротескное преувеличение. Да и то, что в мифах они порой называют друг друга «Игроками» тоже заставляет призадуматься. Вполне возможно, для них мы - лишь жалкие статисты, юниты. Не-игровые персонажи, в общем.
        Глава 28. Подземелье
        Я хотел протестировать возможности недавно полученного материала - сверхпрочной древесины. Следовало бы сделать из нее что-то простое, прежде чем приступать к полномасштабной кукле. И тут я вспомнил про рисунок паучка, который мне принесла одноклассница. Сделать его из обычного дерева - почти нереально, слишком хрупкая получится конструкция. Металлический корпус будет слишком тяжелым, а вот «Биополимер» должен подойти идеально. Правда, до сих пор я делал из него только плоские листы, что-то вроде фанеры, только гладкой и белой, как бумага. Пришлось вырезать детали для паучка из этих заготовок, в стиле картонных поделок из моего мира.
        Шести ног для ходьбы будет достаточно, поэтому две передние лапки я оборудовал острыми кинжалами-серпами. Можно будет попробовать достать для них яд, и получится вполне достойное оружие. А что? Сделаю миниатюрные «шприцы», как у настоящего паука. Яда у меня, правда, нет, но идея многообещающая.
        На месте брюшка прикреплю мой новый мини-орб, который легко устанавливается и снимается, это самая тяжелая часть робота. А в туловище будут спрятаны руны на «свитке» из золотой фольги и резервуар для отравы. На каждой лапке есть острые шипы-крючки, и по мягкому материалу, вроде дерева или ткани, паучок сможет карабкаться вертикально, и даже свисать головой вниз. К тому же, в любой момент можно использовать магию металла для левитации.
        В маленьком орбе у меня теперь тоже есть несколько видеокамер, так что через эту куклу я смогу «видеть». Есть даже одна камера с «рентгеновским зрением». Наверняка пригодится - это ведь скорее робот-шпион, чем боевая марионетка. С предыдущими куклами я такого еще не делал. Этой штукой я смогу управлять через виртуальную реальность, как реальным игровым персонажем! Ну разве не круто?
        Последний штрих - руны прочности. И вот мой робот-разведчик готов! Назову его Шираори, по-японски это значит «белый паук». Ну, или попросту, Широ[16 - прим. «Да я паук, и что с того?» - ранобэ авторства Окины Бабы, где главная героиня перерождается в теле белого паука. Впоследствии она получает имя - «Широ». Недавно вышло аниме, но оно слегка вырвиглазное, на любителя.]. Он совсем маленький, около десяти сантиметров, а в сложенном состоянии - и того меньше. Думаю, его даже можно будет спокойно всем показывать. Получится орб-марионетка. А что? Довольно оригинально, мне нравится!
        Обычно орб, в отличие от посоха, приходится левитировать, прикреплять к одежде, или попросту держать в руках. Но с таким небольшим запасом маны, летать он сможет, совсем недолго, как обычный квадрокоптер. Полет - вообще очень энергозатратная штука! А вот куклой-паучком можно хоть всю ночь бегать по дому и охотиться на тараканов. Иногда даже простенькие заклинания творить. Надо будет, кстати, попробовать, тоже ничего так развлечение! Если хорошенько замаскировать кристаллы, я вообще смогу носить ее на плече, как игрушку или «питомца».
        Я зевнул. Боже, как хочется спать! Засиделся я сегодня за этой куклой. Родители вообще думают, что я давно в постели. Но, блин, руки так и чешутся ее испытать! Ну хоть на пару минуточек поиграть! А потом можно и нормально выспаться. Пожалуй, даже без сновидений. Ладно, почему бы и нет? Немо, подключай меня. VR-игры[17 - прим. VR - виртуальная реальность. Игра с полным погружением, например, через специальные очки.], я иду!
        Воооу! Ну, ничего себе! Это, что, я!? Громадина!
        Паучок лежал у меня в ладони, и я вдруг увидел свое собственное тело его «зрением». Какой же я тут огромный! Вернее, огромная. Все забываю, что для всех я - девочка. Не оговориться бы как-то по привычке…
        Но вы только посмотрите на это! Я бережно поднес паучка к своему лицу. Какое огромное! Сразу вспоминаются мои первые дни в этом мире, только теперь я еще более крошечный. Ай! С непривычки, потерял равновесие и чуть не упал. Вестибулярный аппарат, что ты творишь?! Нет, так дело не пойдет. Я отключил VR и улегся на жесткую поленницу дров. Стоять очень неудобно, а на полу было бы слишком холодно, да и матрас я сюда так и не приволок - не было нужды.
        - Слушай Немо, мне всегда был привычнее вид от третьего лица, ты можешь смоделировать происходящее в трехмерном виде, и показать мне куклу сверху? Ну, помнишь, так же, как ты делала мне игры-догонялки в детстве.
        - Подтверждаю. Сканирую окружение. Внимание, некоторое время потребуется на калибровку. Ожидайте…
        Картинка исказилась, перед глазами все расплылось. А потом начала медленно восстанавливаться - уже с видом от третьего лица. Теперь это стало еще больше походить на игру, или даже мультфильм. Сперва качество графики оставляло желать лучшего, но постепенно картинка становилась все четче, и уже напоминала обычную игровую анимацию. Перед моим взором стоял, переминая лапками, маленький белый робот-паучок, со светящимся кристаллом на месте брюшка. А под ним мое огромное детское тело! Ха-ха, это что, я? Странно видеть свою «мультяшную» версию. Будто тебя отсканировали и поместили в игру твою 3D модель. Так, побегаем… Как тут вообще бегать? Ой, я уже бегу. Стой, стой, свалимся же!
        Управлять движениями без геймпада, одной только «силой мысли» как-то слишком необычно, к этому надо приспособиться. Хи-хи, щекотно! Главное не выпускать «когти» куклы, они довольно острые. Боги, я гуляю по себе самой, как по горе! Да еще и чувствую как эта штука по мне ползет. Как же это дико! А что, если помахать себе рукой? Девочка подо мной подняла свою гулливерскую руку и попыталась помахать себе-паучку. Здорово! Ну и непривычно, конечно, - что-то делать, когда видишь себя со стороны. Где тут лево и где право? С непривычки я зацепил рукой небольшое полено, и оно полетело вниз, чуть не раздавив меня-паука и ушибив меня-ребенка. Ай, больно же, блин! Лежи себе, и не дергайся, гора! Боже, я управляю ребенком, который управляет пауком! Какая-то безумная матрешка получается. Даже думать об этом как-то жутковато.
        Я попробовал забраться на упавшее полено. Если с силой вдавливать лапки в древесину, то можно зацепиться шипами, и лезть вверх. Хе-хе, я теперь могу ходить по стенам, как вам такое? Разобравшись с управлением, я попытался слезть с поленницы. Но не удержался и сорвался вниз. Левитация! Фух, в последний момент успел. Расход маны, тупица! Немо, покажи мне пожалуйста наш уровень заряда, и расчетное время до полной разрядки батарей. Ого, неплохо! Немного маны я растратил на недавнее «спасение», но еще осталось на 18 часов автономной работы. Марионетки - это нечто! Если бы я принялся тут летать, хватило бы на 18 минут, наверное. А вообще, падение с такой небольшой высоты ничем бы не навредило прочному паучку, можно было и не паниковать.
        Я стою на полу в огромной овальной пещере. За спиной стена из гигантских дров, на которой лежит мое не менее исполинское тело. Впереди высится пылающая крепость - моя любимая печка. Как же странно бродить по знакомым местам, когда все вокруг такое БОЛЬШОЕ. Лазить по рабочему столу, разглядывать инструменты, ставшие внезапно величиною с автомобиль. А что это за стимпанковский завод там впереди? Установка по производству щелочи? Ха-ха-ха! Мое VR-приключение в жанре «инди-фэнтези» начинается! Хочу все здесь облазить! И дома тоже! А уж какие возможности открываются в деревне…
        Я пробежался взад-вперед по комнате чтобы оценить свое новое тело. Довольно шустрый паучок, правда мана уходит немного быстрее, когда бегаешь. Поохотиться, что ли? Так, у нас тут где-то тараканы водятся? Моя пещера в основном, безжизненна, от ее естественных обитателей - волков я давно избавился… Есть только одна более-менее «живая» камера, где течет ручей, есть растения и светящиеся грибы. Может там найдется для меня какая-нибудь добыча? А еще, я там недавно сделал что-то вроде бассейна. Приятно расслабиться в теплой ванне после тяжелого дня! Решено! Пойду туда, а то на этих колючих поленьях лежать совсем уж неудобно.
        Я ненадолго отключил VR режим, и взял паучка с собой. Вниз по коридору - в нишу с горячим источником. Забрался в воду. Блаженство! Заслужил я отдых за все свои труды или нет? Немо, где мой шлем виртуальной реальности? Во-о-от, теперь это полноценный релакс. Да я и в прошлой своей жизни никогда так не кайфовал!
        Белый паучок среди леса трав и светящихся грибов. Я стал очень маленьким и попал в страну чудес? Наверное, если взять машину с радиоуправлением, пару видеокамер и VR-очки, можно добиться подобного эффекта. Только в отличие от машины, паучок может забраться куда угодно - да хоть бы и на потолок!
        Необъятное озеро в центре, где сейчас отмокает «наше высочество». Будто огромная статуя неведомого божества. Спи спокойно, моя богиня… Туман стелется по земле, вдалеке слышен шум небольшого водопада, по которому вода из источника течет в озеро. Я неторопливо прогуливаюсь среди травы и камней, завороженно озираясь по сторонам. Иногда попадаются небольшие насекомые, муравьи, жучки, но охотиться за ними уже не интересно, куда приятнее просто понаблюдать. Я тут на вершине пищевой цепочки, король всех насекомых! Аватар местного божества. Никаких врагов, никакого стресса, никакой опасности! Только одно сплошное блаженство. А какой здесь потолок!
        Ой. А почему стало темно? Немо, зажги свет в пещере.
        - Сделано.
        Все равно, блин, темно. Что происходит? Тут тихо и темно. Меня проглотили? Здесь есть животные? Змея? Нет, второй раз я на это не куплюсь! Немо, выход! Я вскочил и осмотрелся. Никого нет. Спрятаться тут особо негде, все на виду. Куда мой паучок запропастился? А потом я вспомнил про «это», и застонал. Небольшая трещина в скале, через которую утекали излишки воды из моего бассейна. Я все интересовался, куда она ведет, и кажется, теперь придется мне это выяснить. Не так я себе это представлял! Немо, «VR», быстро!
        Мы что, еще падаем? Катимся? «Левитация!» Паучок завис в воздухе. Но куда лететь? Далеко нас унесло? Немо, расстояние?
        - 300 метров.
        Вот блин, зазевался! «Свет свечи!». Я повис в воздухе, огляделся. Вокруг одни скалы, уцепиться не за что, а внизу только пропасть и темнота. Глубокая же эта расщелина! Вода бежит вниз. И моя мана утекает тоже быстро! Думай, скорее, думай!
        - Немо, мы успеваем вернуться на левитации?
        - Ответ отрицательный. Траектория полета неизвестна.
        Я посмотрел наверх. Проклятье! Да это настоящий лабиринт! Что же делать? Блин, голова совсем уже не варит! Короче, падаем дальше, потом подберу куклу порталом, главное чтобы мана не кончилась. Отмена левитации! «Световой щит!».
        - 350 метров, 400 метров, 450 метров, 500…
        Ну все, теперь зовите меня «Алиса». Надеюсь внизу есть матрасы, или хотя бы мягкие грибы…
        Паучок ударился обо что-то твердое, ярко вспыхнула кинетическая защита. Еще несколько раз нас кидало из стороны в сторону, пока не выбросило на мелкие камни, где-то на берегу реки. Ну, то есть это был всего лишь ручей, конечно же. Я огляделся по сторонам. Тоже какая-то пещера? Вокруг меня фиолетовая трава, а еще высокие диковинные деревья, сплошь поросшие иссиня черным мхом. Над головой шумит вода, ага, вот она, трещина, через которую я сюда упал. А еще там чья-то огромная зубастая голова! А-а-а! Караул! Это не деревья мохнатые, это лапы! Жесть! Что это вообще? Что-за страус-переросток? Нет, судя по морде, скорее, какой-то ящер. Так, спокойно, он меня еще не заметил. Все никак к своим размерам не привыкну. А может, он просто сам уйдет? Пей себе воду, не отвлекайся, родной!
        Он повернулся ко мне. Так, тихо, тихо, хороший мальчик! Меня тут нет, я просто камешек, деревяшка, я не вкусный! Надо лежать и не шевелиться. Побегу - и все, нет меня - разгрызут, как спелый орешек. Ящер наклонил ко мне огромную морду, обнюхал. Вас когда-нибудь обнюхивал тигр? Нет, дракон, тираннозавр! Огромная пасть, полная острых клыков, в которой ты можешь исчезнуть буквально за секунду. И твоя единственная надежда - а может он сам решит, что ты слишком костлявый, невкусный, недостаточно питательный в общем.
        Ящер покрутился вокруг меня, обнюхал, пару раз ткнул носом, и дал деру. Ну, слава Богам! Я уже думал попрощаться со «своей» жизнью. Ну, то есть с марионеткой. А заодно и дорогим орбом. Бранд же меня прибьет, если узнает, что я его потерял! И что мне теперь делать? Как вернуться домой? Надо за эти 18 часов как-то выбраться отсюда! Хотя нет, уже за 10 - заряда осталось не так много. Или даже за 8, потому что мне утром в школу… Кошмар! Немо мы хоть знаем координаты?
        - Подтверждаю.
        Давай, скорее открывай портал.
        - Простите, мастер. Кажется, снова сработала система безопасности заклинания.
        Что? Опять? Это из-за того, что мы слишком глубоко под землей? Дурацкие ограничения! Придется теперь неделями «докапываться» до этой пещеры, рыть норы, как в Майнкрафте или Террарии, а потом искать свой орб где-то внутри лабиринта ходов. Обратный портал, со стороны паучка тоже открываться не хочет. Куда ни кинь - всюду клин!
        Куклу здорово потрепало при падении, одну ногу оторвало совсем, ну ничего, у нее их шесть штук. Но во время ходьбы точек опоры не хватает, так что я теперь немного прихрамываю. Ладно, нужно осмотреться, поискать выход. Хотя какой тут может быть выход - на глубине в полкилометра? Надо хотя бы найти место, где можно спрятаться надолго. Ищем нору! И ориентиры. Объявляю начало спасательной операции!
        Да, я теперь паук! И что с того?!

* * *
        В пещере было достаточно светло. С потолка свисали какие-то светящиеся кристаллы, а еще кругом росли те самые флуоресцентные грибы, которые так удивили меня наверху. Видимо, их споры с воздухом попали туда именно отсюда. Света они дают немного, но достаточно, чтобы спокойно ориентироваться. Мы с Немо понемногу стали осваиваться и составлять карту этого места. По всей видимости, это большая сеть пещер, может даже настоящее подземелье. Временами, нам приходилось прятаться от пробегающих мимо крупных существ. Чаще всего это были высокие двуногие ящеры, но встречались еще большие крысы и разные насекомые-переростки. Кажется, с вершины пищевой цепочки я провалился в самый низ…
        То и дело приходилось искать укрытие среди грибов и листвы. Ящерам кукла была не интересна, если только она не двигалась. А вот от крыс я предпочел всерьез прятаться. Они такой находкой обязательно заинтересуются. Не выйдет у меня просто оставить своего паучка, свою «Широ», где-нибудь под кустом в траве. Найдут, утащат, и утащат далеко. Отыскать бы какую-то нору, на узнаваемом месте, да спрятаться там, заблокировав вход.
        Я заметил неподалеку подходящую норку, но она была уже занята. Страшнючая змея! Красивая, гадина, вся в узорах, будто бабушкин ковер, и огромная, как самосвал. По моим меркам, конечно же. Может, для кого-то она и «просто змея», но для меня - настоящий Бармаглот! И как прикажете такую громадину выселять? Предъявить ей счета за свет и газ? Я махнул лапкой и отправился искать другое жилье. Второй вариант был не лучше. Крысы. Много крыс. Очень много крыс! Брр! Ну уж нет - поищем еще! Но через полчаса бесплодных скитаний, мне все же пришлось, скрепя сердце, вернуться к змее. Лучше сосредоточусь на одном сильном противнике, чем на такой большой своре мелких.
        Свернувшись кольцами, она отдыхала возле норы. Я подкрался сзади - в ближнем бою мне с ней будет сложно, так что придется тратить ману. Понемножку. У меня ее осталось сущие мелочи, 120 единиц. Эх, была-не-была… Огненная стрела! Змея зашипела, в боку у нее образовалась серьезная рана, но помирать от этого она явно не собиралась. Ты бронированная, что ли? Огненная стрела! Я целился в голову, но змея уже заметила меня, и уклонилась. Теперь так просто мне в нее не попасть. 110 маны. Я отправил еще две стрелы целясь в туловище, которым она так быстро вертеть не может. Будем брать тебя на измор.
        Змея бросилась вперед, я почти увидел огромную распахнутую пасть, и клыки-копья, сочащиеся ядом. Изо всех сил прыгнул вверх, Огненная стрела! Теперь большая рана была уже возле самой головы, но подлая тварь не собиралась сдаваться. Живучая, гадина, небось будет извиваться, даже если ей голову отрезать. Ну, значит так и поступим! Я запрыгнул ей прямо на спину, и принялся рубить ее своими передними серпами. Голову с плеч! Змея, вертелась и извивалась, скручивалась кольцами, но я вцепился своими «когтями» в ее чешую, и методично отделял голову от «шеи». Хотя, у нее же все тело - шея! Вокруг меня стали быстро наворачиваться кольца ее огромного туловища. Ну же, давай, сдыхай скорее, скотина! Послышался хруст и скрип. Материал у куклы прочный, а вот соединения слабые. Это недочет. Надо будет переделать крепления. Или попробовать какой-то клей… Но не время отвлекаться!
        После нескольких секунд борьбы, тело змеи наконец затихло. Победа! Я выбрался из своей ловушки, и осмотрел трофейную «тушку». Славьте меня, победителя ужасной гидры! Ты вроде ядовитая была? Ну-ка, где там твой яд? В этом жестоком мире такое оружие мне точно не помешает! Я сделал несколько уколов чуть пониже змеиной пасти, и скоро нашел место, откуда вытекала не кровь, а желтоватые капельки яда. Так-с, заполним наш «шприц»! Интересно, тут вообще есть магия яда? Было бы удобно!
        Вскоре обнаружилась новая проблема. «Я» - не пролезаю в нору. Пришлось отделить орб от тела паука, и левитировать его внутрь гнезда. Там были яйца. И очень много. Да у нее тут кладка… Всех магией перебить - у меня маны не хватит. Паук со своими серпами в проход не протиснется, а что будет с орбом, если его оставить тут, в змеином кубле, даже не знаю. Может, расползутся и оставят, а может и уволокут невесть куда, проглотят…
        Ладно, это будет запасной вариант. А пока попробуем потихоньку вырезать крыс. Ну, как, «крыс» - они вообще-то ненамного больше меня. Наверное, это все же мыши, но называть их так у меня язык не поворачивается. Маны осталось немного, но теперь у нас есть яд, да и в ближнем бою все не так уж плохо, для местных крыс мои крохотные передние лапки - словно топоры.
        Первую жертву я выследил неподалеку от змеиной норы. Наверняка моя гадюка ими тут питалась. А вот детишкам без мамы теперь придется туго. Простите меня, мелкие змеючата! Я напал на крысу из засады, и ловко вколол ей дозу яда. Та начала судорожно метаться из стороны в сторону, но вскоре движения ее стали вялыми, и она упала на землю, подергивая лапками. Начало положено.
        В течение получаса я убил еще пять крыс, периодически набирая новую дозу яда из змеиных «запасов», и по возможности ускоряя процесс своими боевыми косами. Наконец, я приноровился к управлению, стал увереннее, и решил подобраться ближе к их логову. Но что-то пошло не так. То ли крысы обнаружили меня, то ли заметили, что их родичи стали куда-то пропадать. А может, я попал под раздачу совершенно случайно.
        На меня надвигалась армия… Настоящая крысиная армия, я не шучу! Тут их сразу несколько десятков. Я же столько не потяну, помилуйте! Спрятаться в норе? Найдут, догонят, еще и детишек змеиных перебьют. Я и так их без мамы оставил! Хотя, да что это со мной, кому какое дело до мелких змеенышей? Видно, я уже сонный и начинаю слишком сильно входить в роль. В любом случае, бежим!
        Но в этот момент путь к отступлению перекрыло еще несколько крыс. Меня окружили? Огненная стрела! Я судорожно отбивался от приближающихся врагов. Мана таяла на глазах. Яд закончился. Мне удалось уничтожить косами еще несколько тварей, но к этому времени я был уже полностью окружен. Куда они меня теперь утащат, и где потом орб искать? Эх, прости меня, моя «богиня»! Ой, ну реально, вхожу в роль уже. Так ладно, проснись, включи мозги! «Концентрация»!
        Время замедлилось. В глазах просветлело. Да что это со мной? Водка вместо воды в моем бассейне, так что ли? Или грибы эти действительно галлюциногенные… Вот что мне мешало магией земли сделать собственную нору? Или поджечь какой-нибудь куст, и пополнить свои запасы маны? Позорище! Что делать-то теперь, «гений»?
        Меня скрутили. Крысы яростно вцепились во все детали куклы, пытаясь ее разорвать. Материал прочный, но вот соединения скоро не выдержат. Сейчас разберут меня по запчастям. Портал домой я открыть не могу. Но может, удастся открыть его в пределах пещеры? А смысл? Нет, что-то не сходится. Если здесь есть такие подземелья, то люди должны иметь возможность в них как-то попадать. Как бы я исправил этот баг, будь я Админом? К примеру, они могут взять с собой переносной портал, или построить его прямо на месте… Точно, мне просто нужен надежный физический якорь - артефакт, а не заклинание!
        Крошечный светящийся кристалл отделился от тела куклы-паука и взлетел. Из-под земли с грохотом вынырнуло несколько каменных плит, они раздробились на части и снова сложились вместе, образуя огромную арку. Поверхность камня заискрилась от вложенной в него маны.
        Ловите, твари, «ульту» на прощание! Это вам за Щелкунчика!
        Deus ex machina[18 - Прим. Deus ex machina - лат. «Бог из машины» - означает неожиданную развязку ситуации, с привлечением сторонней силы. В античных театрах это были боги, спускающиеся «с небес» при помощи специальных механизмов - машин, и решающие все проблемы героев.]! Призыв богини пауков!
        Над полем боя открылся чудовищных размеров портал. Оттуда вышла босоногая «богиня» в мокрой одежде и с раскрасневшимся лицом. Земля вздрогнула под ее шагами. А потом мышиной «армии» резко стало плохо.
        Девочка осторожно собрала в ладошку разбросанные детали куклы.
        Спи спокойно, моя Широчка…
        Глава 29. Ариэль
        Прошло чуть больше месяца. Изготовление супер-марионетки оказалось непростой задачей. К тому же, мне постоянно не хватало ресурсов. Железо, медь, кожа, химикаты для обработки дерева, одежда - все это стоит денег. Я уже не говорю о «нервной системе» куклы, которая целиком должна состоять из чистого золота. А ведь кукла совсем не игрушечная, в полный рост! «Нужно больше золота, милорд»! Очень обидно - обладать огромным богатством, но не иметь возможности им воспользоваться! Конечно, я забрал у Бранда все золото, которое мне причиталось, сославшись на свое новое увлечение - клуб марионеток. Но и этого будет недостаточно. Решение пришло с неожиданной стороны - из «подземелья» Широ.
        Я всего лишь зашел к местному травнику, чтобы поинтересоваться ядами и их применением в этом мире. И тут оказалось, что это настоящая золотая жила! Змеиный яд (в сухом виде) почти в 20 раз дороже золота! Он используется и в качестве «смазки» для стрел, и для изготовления противоядий, а также некоторых лекарств, за что его очень ценят авантюристы. В тот же вечер в подземелье отправилась тяжелая артиллерия в виде моего беспилотника и управляемого им паучка-Широ. Только на этот раз вся местная живность «пряталась под кустом» уже от них самих. Что, уже не такие крутые, да?!
        Оказалось, что это обширная сеть пещер, хитросплетения которой мы тут же принялись тщательно исследовать. Сильные враги там почти не встречались, но я исследовал лишь крошечную часть этого места, ведь меня интересовал исключительно наглый грабеж. Своим порталом, будто ковшом экскаватора, я загребал целые куски дерна со всей живностью, и перебрасывал к себе в пещеру, в специальную камеру. Опыта в разведении змей у меня немного, так что пришлось переносить их вместе с родной средой обитания.
        Собирал я не только змей - светящиеся грибы и кристаллы для освещения пещеры, красивые минералы и вообще, все интересное. Обидно было отдавать такую красоту ползучим гадам, поэтому самые интересные находки я переносил в свою «комнату отдыха», создавая там собственную оранжерею. Так что теперь мой бассейн весь обложен флуоресцентными камнями и необычными кристаллами.
        Пока удалось найти чуть больше двадцати змей, но я все еще продолжаю поиски. «Доить» их можно примерно раз в неделю. Сейчас я оглушаю их электричеством и делаю все дистанционно, с помощью Широ и руки-манипулятора, но потом этим будет заниматься новая марионетка, которую мы с Немо делаем. Ей змеиные укусы вообще не страшны. У нас есть также специальный инкубатор для яиц и маленьких змеек, но вырастут они не скоро. Гнездо мышей, которое принесло мне столько бед, я перенес в террариум целиком. Поделом! Зерно я уже купил, так что жизнь теперь у них начнется сытая, но очень опасная. Так была решена проблема с кормом.
        Змеи устроились неплохо, у них в камере тепло, светло, есть вода, еда и есть где прятаться. Настоящий питомник! Одна беда - время от времени с них за это взимают «квартплату» в виде драгоценного яда. Полость надежно отгорожена двойным шлюзом каменных дверей, и выбраться в основную пещеру они никак не смогут, а отверстия для воздуха и воды закрыты мелкой железной сеткой. Не хочу чтобы какая-то из тварей пробралась в жилые помещения. К мышам это тоже относится, они - те еще землекопы.
        Дремучее темное логово, в котором когда-то жили волки, разительно преобразилось. Теперь - это многоуровневый подземный бункер, тщательно замаскированный снаружи и уютно обустроенный внутри. Хорошее освещение и вентиляция, широкие коридоры, удобные ступеньки и конечно же, просторные залы, в которых хранится все необходимое. Стены и пол выложены камнем, благо, с магией земли этот материал стал для меня весьма доступным и удобным.
        Верхний этаж - это котельная. Как можно ближе к поверхности и вентиляции, а иначе мощная печка быстро превратит мой уютный бункер в филиал ада. Чуть ниже по ступеням - моя лаборатория. Тут собраны все ресурсы, инструменты, тут урчит химлаборатория, токарные станки, и прочие полезные железки. Всем этим заправляет Немо своей «железной рукой». Ее манипулятор здорово облегчил мне жизнь - теперь нет никакой нужды каждый день мотаться в пещеру, хотя работа там кипит круглосуточно. Печкой и прочими мелкими поручениями занимается парочка безголовых «буратин» - примитивных кукол, собранных буквально из гвоздей да палок. Выглядят они жутковато, но зато экономят кучу времени и энергии.
        Дальше по коридору находится моя любимая комната отдыха - бассейн с теплой водой и небольшой сад из светящихся грибов, камней и некоторых декоративных растений, собранных в подземелье. Чуть в стороне от сауны - вход в серпентарий, наглухо отгороженный от прочих помещений. Остальные залы пока пустуют, кроме разве что, склада провизии.

* * *
        Наконец-то, я дождался! В деревню снова пришел гном, и я тихонько сплавил ему пузырек со змеиным ядом. Красота! Теперь у меня есть стабильный, проверенный источник дохода, приносящий почти два золотых в месяц! Школьный клуб тоже кое-что приносит, но сейчас это уже мелочи. А еще, теперь мне должно хватить материалов, чтобы закончить марионетку. Больше не придется хитрить, юлить и искать изощренные способы совершать самые простые действия. Например, торговать.
        Каркас куклы сделан из моего суперпрочного «Биополимера» и самой лучшей стали, которую я только сумел найти у кузнеца. У каждого материала свои преимущества, и вместе они друг друга дополняют. Шарниры, к примеру, целиком сделаны из стали - у нее трение гораздо ниже. Возможно, в будущем я найду более прочный фэнтези-металл, вроде мифрила или адамантита, но пока он мне не попадался. Кое-какие образцы есть у ювелира, но стоят они заоблачно дорого. Хорошо бы добыть титан, но для меня это пока слишком сложно.
        Графен и углеродные трубки - нет, все это тоже из области фантастики. Но есть очень простая и доступная замена - стекловолокно! Хорошее сырье можно купить у местного ремесленника, да и процесс изготовления не такой уж сложный. А ведь стеклоткань не уступает по прочности тому же кевлару! Всего-то нужен хороший «экструдер» - что-то вроде сита с очень тонкими отверстиями. Через них выдавливаются нити из жидкого стекла, которые потом охлаждаются и наматываются на катушку. Ткацкий станок - тоже не ахти какая сложная вундервафля, у нас в поселке таких не меньше десятка. К тому же, стекловолокном можно армировать Биополимер, так что теперь это настоящий композитный материал.
        Хоть я и называю каркас куклы скелетом, но по форме он скорее напоминает очень худощавую скульптуру. Что-то наподобие тела главной героини всем известного «Боевого ангела». Поверх всей этой красоты - кожа, армированная стекловолокном, а между ними - мягкая пуховая набивка, чтобы на ощупь кукла не казалась совсем уж «деревянной». Кожу пришлось покрасить в матовый черный цвет, чтобы магии иллюзий не мешали лишние блики, так что кукла получилась, можно сказать, негритянкой. Конечно же, лицо ей будет заменять магия иллюзий, ну а все остальное можно скрыть под одеждой.
        Подделать внешность человека непросто. Некоторые детали, вроде отражений и теней - вообще невозможно воспроизвести абсолютно точно, так что Немо приходится использовать разные трюки и фейки. Ну, что ж, поживем - увидим! Если лицо выйдет слишком искусственным, придется ей все-таки носить маску. На самый крайний случай, у нас есть и полная версия иллюзии для всего тела. Но показывать ее я никому решительно не собираюсь! Все же, я делаю куклу более-менее похожей на себя-взрослую. Впрочем, можно любой внешний вид задать при желании. Выйдет очень неплохой шпион. Что? Кибер-гейша-ассасин? Не понимаю, о чем вы!
        Была у меня шальная мысль - попробовать сидеть внутри куклы, на манер Железного Человека. Но я ее быстро отбросил. Места там совсем мало, у марионетки фигура юной девушки, почти подростка, и к тому же, я сейчас довольно быстро расту. Не буду же я каждые полгода новую куклу делать! Да и неудобно это, если честно. Марионетка - это не экзоскелет. Связь через орб - очень надежная, а сидеть внутри боевой машины самолично, рисковать жизнью, страдать от немыслимых перегрузок - зачем мне это? Ведь можно управлять ей, лежа на диване в надежном бункере. Ах да, ради драматизма! Уверен, что настоящий Тони Старк наплевал бы на мнение своих сценаристов и гораздо чаще выбирал второй вариант. А ведь изначально Железный Человек был смертельно болен и зависим от своего костюма… Это потом акцент сместился на «гений, миллиардер, филантроп, Марти Стью»[19 - прим. Мэри Сью (жен.) или Марти Стью (муж.) - так принято называть героев, которых автор наделяет нереалистичными и часто противоречивыми достоинствами, огромной силой, популярностью, везением и т. д.].
        Волосы куклы пришлось тоже сделать из стекловолокна. Иллюзия - это хорошо, но вдруг кто-то решит их потрогать? Да и вообще, лысая кукла выглядит жутко. С прической она сразу становится на порядок реалистичнее. У куклы короткая озорная стрижка - под «каре» и слегка ассиметричная. Мальчишки с ума посходят! Мужская версия стрижки у меня тоже есть, но сейчас этот скальп пылится на полке в лаборатории. Нет, я бы с удовольствием побегал в мужском теле, но вряд ли кто-то позволит неизвестному взрослому мужику вот так запросто общаться с маленькой Киарой. Но я не оставляю надежд попутешествовать где-нибудь еще, поэтому делаю фигуру куклы универсальной, чтобы ее можно было принять и за парня, и за девушку. Отсюда и ее юный возраст. У подростков разница в комплекции минимальная. К тому же, я сейчас очень сильно ограничен в ресурсах.
        Голос и слух куклы - обычные динамики и микрофон. Тоже ничего запредельно сложного. Тонкая металлическая пластина с катушкой и магнит. Немо будет синтезировать голос и передавать мне обратный сигнал с микрофона. Эксперименты с громкостью звука внезапно принесли мне «Ударную волну» и Магию воздуха. Уж не знаю, какое именно условие ставила перед нами Система, но я его, кажется, выполнил. Воодушевленный таким успехом я попытался сделать водяной резак с помощью гидравлической системы поршней и вскоре получил достижение «Водолей» и Магию воды.
        И последние штрихи - одежда. Крутой брони я еще не раздобыл, так что придется ей довольствоваться простым будничным нарядом, купленным по частям у разных торговцев. Такое у нас носят начинающие авантюристы. Не сельское платье, а вполне приличный женский костюм, из плотных брюк и короткой кожаной куртки. Защита - так себе, но для куклы это почти не важно. В качестве оружия - длинный изогнутый клинок, около 80 сантиметров, с небольшим утолщением в середине. Колюще-рубящее оружие. Кажется, называется «ксифос», в моем прежнем мире оно было популярно у древних греков. Материалы - сталь и биополимер. Фанерный меч! Пока не знаю, как он себя поведет в бою, надо будет попробовать.
        Внутри левого предплечья куклы спрятан «сюрприз». Кисть легко отсоединяется и ее можно вытянуть вперед, будто телескопический зонтик или удочку. А внутри… цепная пила для распиловки древесины! Вместе с ней выдвигается дополнительный шарнир, и получается что-то вроде «второго локтя». Эту замечательную идею я позаимствовал у одного третьеклассника, создателя великого и ужасного Богомола, которого побаивается даже моя Алита. Шутки шутками, но из всех вариантов, как дать кукле возможность пилить деревья, этот показался мне самым удобным. Рука-бензопила! Уже представляю шок врагов, если когда-нибудь придется пользоваться ей в бою.
        Забавный казус вышел с моей квалификацией сапожника. Почему-то все заготовки, которые я делал для куклы, определялись «Оценкой» как «деталь обуви». Честное слово, я надеюсь, когда все будет готово, она все же одумается и не будет считать, что моя кукла - это просто «очень длинные ботфорты».
        Наконец, все подключено, все работает, все нужные детали зачарованы. Осталось только установить «процессор». А заодно и основной орган зрения. Система зеркал и водяных линз, управляемых магией, проецирует «картинку» прямо на камеры орба. Понимаю, решение не идеальное, но ничего лучше я пока не могу сделать. Качество плохонькое, как у старых телефонов, так что придется дополнительно обрабатывать картинку, но это не беда. Как всегда, компенсируем недостатки техники своим цифровым превосходством.
        Орб плавно влетел внутрь черепа через крышку в затылке, и она с тихим щелчком захлопнулась. Несколько искр от нашего голографического проектора промелькнуло на лице, руках, волосах, и она окончательно преобразилась. Глаза ожили, кукла выпрямилась, грудная клетка начала двигаться, совершая дыхательные движения. Безжизненная марионетка превратилась во вполне реалистичную молодую брюнетку. Девушка рассматривала руки, разминала ноги, шею, будто привыкая к новому телу. Я поспешил надеть свои розовые очки.
        И чуть было не рот разинул от удивления. Ну, ничего себе! Как будто смотришь дорогую рекламу какой-нибудь сложной электроники. Все загорается и гаснет, сверкает и искрится. По едва заметным силуэтам золотых дорожек бегают сотни светлячков нервных импульсов. Это же импульсы энергии, бегущие внутри куклы! Чем-то даже похоже на живое существо. Правда человек через мои очки выглядит совершенно иначе, конечно же.
        - Все системы работают стабильно, мастер! - отчиталась Немо.
        - Внимание, вы создали артефакт эпического класса, желаете задать имя?
        О, а вот и системное сообщение подоспело!
        - Желаю. «Ариэль»[20 - прим. Нет, это не отсылка на диснеевскую русалочку. В ранобэ «Да, я паук», Ариэль - подруга Широ, богиня пауков-таратектов, родоначальница вида.]. Так, стоп, что? Эпический класс, серьезно? А это не перебор? Насколько я знаю, это третий подкласс после обычного и редкого. Выше только легендарный, мифический и божественный. Я сделал «фиолетовую шмотку»?
        - Внимание. Получено достижение «Грандмастер». Вы создали уникальный шедевр своего мира, превосходящий творения всех прочих мастеров. Доступна способность «Мистерия грандмастера». Вы можете полностью менять показания навыка «Оценка», примененного к вашим творениям эпического класса и выше. Никто не узнает ваших секретов.
        Ха-ха-ха! Кажется, я только что создал лучшую в мире «туфельку».
        Что за читерская способность!? Нет, по идее, она наверное создана для того, чтобы всякие там «великие мастера» могли сохранить свои секреты от жадных до власти богачей и правителей. Что-то наподобии авторского права на изобретение. Но мне кажется, что вот это уже немного слишком:
        Имя: АРИЭЛЬ. Раса: человек. Пол: женский.
        Уровень: 16. Возраст: 16.
        Специальность: Маг-мечник.
        ТЕЛ - 64. Здоровье - 640.
        ИНТ - 121. Мана - 1210.
        СИЛ - 91. Насыщение - 910.
        ВОЛ - 55. Внимание - 550.
        ЛВК - 155. Выносливость - 1550.
        Свободных очков развития - 0.
        Надеюсь, меня не забанят за злоупотребление полномочиями Грандмастера? Хотелось бы верить. Но теперь у меня есть марионетка, неотличимая от человека настолько, что самому страшно. Даже «Оценка» теперь показывает, что она человек! Мощно! Может, админы просто не подразумевали, что кто-то решит его ТАК использовать. Никто же в здравом уме не станет на рукавицах писать, что это сапоги, а на сапогах, что они - человек… Хотя кто их знает, этих безумных ученых? Или, подразумевалось, что так можно создать все, что угодно, например, новую расу? Хм-м-м… Даже не представляю, какими знаниями надо для этого обладать. Генная инженерия? Я уже молчу про потоки энергии внутри тел живых существ, в которых я сейчас вообще ничего не смыслю. Это технологии совершенно иного уровня!
        Что касается скрытности… Пожалуй, хороший целитель сможет понять, что перед ним не человек. Но только вблизи. Надо будет держаться подальше от нашего храмовника. Чувство металла и воды тоже можно обмануть, для этого достаточно использовать защитные руны. Точно так же обычно предохраняют от чужой ворожбы качественные доспехи. Пока металл находится под контролем одного мага (или артефакта), никто другой не имеет к нему доступа, и ощущает его очень смутно. Тоже самое можно сказать и про чувство маны.
        Конечно, управлять марионеткой сможет не только Немо. Я же управлял паучком! И благодаря его «нервной системе», мне не приходилось думать о чем-то вроде: «а сейчас я подниму вторую, четвертую и седьмую ногу, и перенесу их на сантиметр вперед». Я просто хотел двигаться - и двигался, хотел прыгать - и прыгал. Это как езда на велосипеде. После некоторой тренировки тело само знает, что делать. То же и с управлением моими марионетками. Словно оказаться в чужом, хорошо тренированном теле, со множеством рефлексов. Все благодаря тому, что Немо может считывать сигналы моего мозга и передавать мне данные от куклы.
        Я уселся поудобнее, и подключился к управлению куклой. Так, стоп, Немо, а почему все такое мультяшное?
        - Вы же сами просили меня улучшить изображения с камер, мастер!
        Ох, ну да. У Ариэль слишком плохое зрение. Всего две камеры. Даже в теле Широ картинка была реалистичнее. Но это уже больше смахивает на аниме, чем на игру! Ничего не поделаешь, придется привыкать! Но как же хитро ты выкрутилась! Дай угадаю, ты взяла за основу мультфильмы?
        - Да мастер. Надеюсь, вам понравилось!
        Ну да, такую картинку гораздо легче обрабатывать. И нагрузка минимальная и глаза не напрягает. Но, оказывается моя Ариэль живет в анимешном мире! Мне уже интересно посмотреть, как будут выглядеть в этом режиме Бранд и прочие знакомые из поселка. Ой, а как выгляжу я? Ха-ха-ха! Я теперь - миленькая лоли-тян в очечках! Но что это за взрыв макаронной фабрики у меня на голове? Немо! Ты серьезно? Ладно, уела, сегодня же приведу прическу в порядок! Ну, я же пацанка, мне плевать на такие мелочи.
        Так-с, попробуем побегать. Я рванул вперед, и чуть не врезался… нет, не в стену, в потолок! Эй, не так быстро, девочка! Нет, это тело слишком мощное! И легкое! По сравнению с моей детской оболочкой - просто небо и земля. Такое впечатление, что пересел со старого «Жигули» на «Феррари». Даже нет, на «Теслу» - тут ведь есть автопилот! Немного освоившись и привыкнув к собственной силе, смещенному центру тяжести и чрезвычайной легкости движений, я попробовал еще кое-что.
        Раз, два, три - сальто! И - не рассчитав силы, я впечатался лицом прямо в пол. Ну, не страшно, боли-то я не чувствую. Вообще ничего не чувствую, если честно. И это немного напрягает. Нужно хотя бы с чувством равновесия что-то сделать. Когда одно тело лежит, а другое стоит, бегает, прыгает - мозгу начинает казаться, что пора срочно опустошить желудок.
        С пятой попытки сальто у меня удалось. Ну, более-менее. Еще я «умел» делать всякие сложные движения. Удар с разворота, удар-волчок в воздухе, финты и уклоны, серии движений для меча. Ф-фух! Теперь я знаю кунг-фу! Странно запускать приемы не кнопками, а просто воображая, будто сам это делаешь. Но постепенно я освоился. Жить можно. Мув-сет мы с Немо так долго подбирали и настраивали, так что я знаю все движения, как свои пять пальцев. Осталось к нему привыкнуть, потому что ощущения такие, словно этих самых пальцев вдруг стало не меньше дюжины.
        Так, надо бы проверить и силу! Я взял охапку дров, сколько смог обхватить руками. Легкотня! Только центр тяжести сильно меняется. Ладно, а что насчет ладоней? У магии металла есть некоторые ограничения и боялся, что руки будут недостаточно цепкими. Поэтому к пальцам тянется сложная система сухожилий и подвижных блоков, для усиления хватки. Оружие должно лежать в руке очень крепко, иначе его выбьют! Взял толстую ветку-рогатину, сжал изо всех сил за разветвление. Дерево затрещало и хрустнуло, будто под прессом, остался даже заметный отпечаток пальцев. С этой дамочкой лучше не меняться силой рукопожатия! Но мне стоит поберечь новенькую кожу рук.
        И вообще, эту силушку богатырскую надо бы немного прикрутить, особенно в повседневной жизни. А то, одной только переломанной посудой дело не ограничится. Я будто сдуру в тело Супермена попал. Вернее, Супергерл. И совершенно не умею им пользоваться. Так, где мои лазеры из глаз? А, блин, я же их не сделал. Ничего, с магией света это, в общем-то, плевое дело!
        - Немо, новое задание, дай мне виртуального партнера для спарринга, я хочу потренироваться. Возьми за основу нашу обычную симуляцию боя.
        Передо мной появилась голограмма темноволосой девушки, точная копия Ариэль. Только, понятное дело, в анимешном стиле. А что, она довольно миленькая! Приятно любоваться творением собственных рук! Нет, конечно, всех недочетов заранее не предугадать, и мне уже хочется внести кое-какие правки, но для первой попытки - очень даже неплохо!
        Полный набор движений куклы тоже давно собран. Перепробовав разные варианты, мы решили, что усложним систему управления, и создадим гибкую память, в которую можно будет загружать и удалять разные движения. Ей ведь нужно уметь не только драться! Понадобится и обыденные навыки, вроде готовки, рубки дров и прочих мелочей. Иначе куклу придется переделывать много раз.
        Усилия по настройке кукольных боев окупились сторицей - тысячи сыгранных партий, реальных и виртуальных, дали нам достаточно данных для обучения мощных нейросетей. Затем, сталкивая между собой множество таких сетей, мы заставили их развиваться, обучаться на собственных ошибках, становясь, практически «гроссмейстерами» кукольных боев. Так что даже я, заядлый геймер и создатель игры, больше не мог их обыграть. А затем мы усложнили правила. Взяли тело Ариэль в качестве основы и все образцы боевых движений, которые Немо сумела откопать в моей памяти. Да здравствуют фильмы про кунг-фу!
        Несчастный кристалл элтелиона, полученный от шамана и служащий нам «процессорным блоком» работал без передышки почти целый месяц, а итогом этих усилий стал набор нейросетей-гроссмейстеров, каждая со своим уникальным стилем боя. Именно этот «совет мастеров» и должен будет управлять движениями куклы в бою. В теории. Если честно, я и сам не знаю на что они на самом деле способны. Выглядят их битвы зрелищно, конечно, но… мое мнение тут не слишком много стоит. Все же, дрались они только между собой, и непонятно, чего их навыки будут стоить в реальном сражении. Вполне возможно, что - почти ничего. Или наоборот, они фору дадут лучшим бойцам этого мира. Я бы сейчас многое отдал за встречу с нормальным инструктором. Надо будет хотя бы с местными солдатами хороший спарринг устроить.
        Но, конечно, эта кукла не всесильна, как и магия металла управляющая ею. Иначе я бы давно уже сделал с ее помощью автомат Калашникова и позабыл про все беды на свете. Но увы, такая игрушка будет скорее плеваться пулями, чем стрелять. Взять, да и левитировать целую тонну - тоже не выйдет. Так что возможности Ариэль далеко не безграничны.
        Тем не менее, она гораздо быстрее и сильнее меня. А главное - ее Сила и Ловкость будут расти пропорционально моему Интеллекту и Воле. Теперь у меня будет надежный защитник и «танк». А еще - дровосек! Я не удержался от искушения и вышел на воздух, чтобы спилить несколько деревьев. Странно видеть, как у твоей руки вместо кисти - «бензопила», а на конце этой штуковины болтается твоя ладонь, которой ты, плюс ко всему, можешь шевелить. Как-то это… крипово. Немо, отныне дрова пилить будешь ты. А еще я могу запросто взять, и унести целый ствол дерева. Чувствую себя былинным богатырем! Сломалось оружие? Не беда! Вырви из земли какое-нибудь деревце, и размахивай им, как дубиной!
        Кукла оказалась потрясающе экономичной. Раньше-то мне, страшно подумать, приходилось левитировать все эти бревна магией! А если бы мне сейчас снова пришлось разбираться с волками, то я потратил бы на бой всего пару десятков единиц маны. В последний раз я использовал двести, и считал это хорошим результатом. А огненные шары потребовали бы ужасающие две-три тысячи! И правда, в мире магии нужно думать головой, а не кошельком размахивать. В дуэли двух магов скорее выиграет тот, кто тратит свою энергию разумно!
        Но вот как раз с огненными шарами и прочей мощной магией у Ариэль есть серьезные проблемы. Да, я могу колдовать с помощью орба, который спрятан в черепе куклы, управлять металлом или землей в радиусе нескольких метров и прочие мелочи. А вот огонь, порталы и все остальное… Люди здесь колдуют руками, а не головой. И лазерами из глаз обычно не стреляют.
        Да, внутри ладоней Ариэль есть специальное устройство для создания рун, и к нему тянутся золотые провода, передающие ману. Но им попросту не хватает мощности! После недавнего повышения уровня Воли мое тело способно выдавать сумасшедшие 70 мегаватт энергии. И, понятное дело, нескольких жалких золотых монет, что пошли на создание куклы, недостаточно, чтобы выдержать такую сумасшедшую нагрузку. Я установил в руках несколько накопителей, но это полумера. Ничего, надеюсь, со временем, мы разрешим и эту проблему.
        Ну что же! Думаю, я уже достаточно приспособился. Подраться бы еще по-нормальному! Так, где мои гоблины? Я вернулся в пещеру с добычей и стал осматривать окрестности в поисках врагов. Заглянул в старый лагерь, где впервые сражался. Пусто. Поискал с высоты - тоже никого. Ладно, не буду попусту транжирить ману. Я зевнул, и обратился к своей бессменной помощнице.
        - Немо, дров у нас совсем мало осталось. Ариэль пора отрабатывать расходы на свое создание. Проследи. И пополни запасы маны до максимума. А я пока пойду спать.
        Вывеска. «Марионетки от Юлы. Вы спите - они работают!» Все, больше никакого рабского труда. Она может ровно все то же, что и я. А многое - даже лучше. Где мой паланкин? Немо, музыка, яства, зрелища! Изволю отдыхать. Желательно - всю дальнейшую жизнь!
        Счастливый и уставший, я телепортировался домой. Эх, надо будет завтра привести Ариэль в деревню, вот будет веселуха! - сквозь сон подумал я.
        Глава 30. Тест драйв
        Как же приятно снова почувствовать себя взрослым! Пусть даже в чужом теле. Едва закончились занятия, и можно было привычно расслабиться в клубе марионеток, я «переместился» в тело Ариэль, и отправился из пещеры прямиком в Теалос. Пешком, конечно же, никаких порталов! Будет странно, если девица вдруг свалится всем нам на голову из ниоткуда. Вот потому я и устроил небольшой марш-бросок по лесу к ближайшей дороге. Заодно проверим, насколько быстро это тело может бегать. На основании вчерашних тестов, Немо уже откалибровала наше общее чувство равновесия, так что, надеюсь, на этот раз мне не грозит разбить ей нос на первой же кочке.
        Изображение, которое я вижу через ее глаза, с прошлого раза тоже стало чуть получше. Даже у «лишенного фантазии ассистента», с которым я порой сравниваю Немо, иногда получается удивить своего заказчика. Мою расплывчатую просьбу упростить картинку, она восприняла буквально и, выудив из моей памяти огромный пласт просмотренных аниме-сериалов, обучила нейросеть по скудным данным с наших примитивных камер рисовать мультяшную геометрию. Ну что ж, на моей родине программисты и не таким балуются. Довольно остроумно с ее стороны, на самом деле. Мы выбросили из обучающей выборки мультики с совсем уж никудышной рисовкой, и вуаля! Мне даже понравился результат. Как будто и правда попал в виртуальную реальность с полным погружением. Хоть бери и беги на речку - ловить свою Паймон[21 - прим. Паймон - персонаж-компаньон Путешественника в популярной игре Genshin Impact]!
        Бегать по мультяшному лесу мне понравилось. Да и скорость бешенная - так и тянет руки за спину спрятать. Мне нужно время, чтобы обвыкнуться с управлением новым телом, прочувствовать, какую именно силу требуется вкладывать в каждое движение. В этом смысле бег по ужасному бездорожью, где на каждом шагу ты рискуешь сломать себе шею - довольно неплохая тренировка. Наконец, мы вышли к дороге и переключились на обычный бодрый шаг. Очень странно - столько пробежать и ничуть не запыхаться, но таково уж это тело. С его экономичностью и огромным запасом нашей «батареи», пожалуй, можно спокойно участвовать в марафоне! Или даже кругосветке? Правда, плавать Ариэль не сможет, скорее всего. К такому ее жизнь, в моем лице, пока не готовила.
        По дороге неспешно плелся мультяшный обоз. До Теалоса совсем недалеко, но почему бы и не попросить, чтобы меня подвезли? Если я приеду в компании кого-то из местных, вызову гораздо меньше подозрений… Ну вот, я уже настолько вжился в это тело, что даже думаю о нем в первом лице! Повозка притормозила, и я с интересом вгляделся в мускулистый профиль ее хозяина. Что это за качок? Я его знаю? Вроде и есть в нем что-то знакомое, но имени вспомнить не могу. Немо, ты же знаешь, кто это? Может, будешь сразу писать имена над головами людей? А то я все никак не привыкну к этому анимешному стилю.
        Вместо Немо мне ответил сам возница.
        - Направляетесь в поселок, барышня? Мое имя - Тамал, я местный кузнец. Не хотите ли прокатиться с ветерком?
        С ветерком - это он слегка загнул. Повозка едва тащится, лошадь чуть ли не язык по дороге волочит, нагрузился парень, по самое «немогу». Выходит, это он ко мне подкатывает, так что ли? Ну, главное чтобы руки не распускал, а то я ему их тут же поотрываю. Не смей мое дитя трогать, слышал, ты, увалень!? Знаю я твои замашки! Впрочем, все равно его ждет разочарование - в постели моя Ариэль не слишком сильно отличается от бревна…
        - Спасибо за предложение, но до поселка совсем недалеко, я и сама дойду, пожалуй. Вы и так тяжелый груз, наверное, везете.
        Но этот жеребец все никак не унимался.
        - Да вы не переживайте, моя кляча еще и не такое выдерживала. Садитесь! Если потребуется, я сам упряжку потяну, лишь бы вам было хорошо!
        И весело заржал. Ну, точно - подкатывает. Парень молодой, вдовец, и каких только слухов про него не ходит по деревне. Впрочем, я и без всяких слухов кое-чего повидал… О, Боги! Ничего не поделаешь, все равно я надеялся хоть кого-то встретить по дороге. А в качестве молодой подружки вдовца-кузнеца и вовсе буду выглядеть органично. В противном случае, придется битый час объяснять стражникам, кто ты, откуда, и с какой целью вообще пришла. А то еще и «обыскивать» полезут, поганцы!
        Так что я запрыгнул в обоз, и устроился поудобнее, ну, то есть, как можно дальше от хозяина. К счастью, Тамал вел себя вполне прилично. Руки, во всяком случае, держал при себе. Да и узнав, что я в Теалосе проездом, всего на пару дней, приуныл. Но балагурить не перестал, видимо короткая интрижка его тоже вполне устраивала. И не стыдно? Я же сейчас выгляжу от силы лет на шестнадцать! Ладно, в этом мире другие обычаи, и этот возраст вполне считается «зрелым». Теоретически. Во всяком случае, замуж вполне можно выйти и в четырнадцать. О, боги, не для того я делал себе взрослое тело, чтобы вместо проблем с детской дискриминацией получить проблемы с сексуальными домогательствами. Эх, переделать бы ее сейчас под парня! Но в мужском теле у меня не вышло бы «сблизиться» с самим собой… Так что придется терпеть!
        Но на пути нас ждала внезапная остановка. Ничего серьезного, просто дерево рухнуло, перегородив собою путь. Кажется, вчера ночью был сильный ветер. Тамал скривился, будто ему ногу отдавили. Да и я был недоволен. Это же надо - столько терпеть этого прилипалу, чтобы в итоге прийти в город в одиночку!
        - Погодите минутку, Ариэль, я с этой деревяшкой мигом разберусь! - виновато улыбнулся он и юркнул в повозку за топором.
        Я с сомнением глянул на толстый древесный ствол. Тамал - здоровый детина, кто бы спорил, но за «минутку» он тут явно не управится. А ждать не хочется, чего доброго, решит еще, что я ради него остался. И другого попутчика искать уже не получится, отсюда до поселка - рукой подать. Пилой, спрятанной внутри левой руки Ариэль, я бы действительно справился с этой задачкой за минуту. Вот только вся моя конспирация тут же полетела бы коту под хвост. Ха-ха, зато бедняга кузнец после такого представления точно перестанет липнуть. Или вовсе - убежит с криками в лес. Не думаю, что здесь кто-то здесь знаком с понятием «киборг» или «андроид». Ладно, сделаем все по-старинке.
        - Тамал, а вы не против, если я ненадолго одолжу у вас несколько железных слитков?
        - Ну, вообще, не против, если ненадолго, да только зачем они вам?
        Не вдаваясь в разъяснения, я взмахом руки расплавил несколько слитков, на ходу формируя из них широкий массивный диск с острыми зубьями. Хорошо, когда металла много! Кузнец в ужасе отшатнулся. Но лезвие плавно двинулось к стволу дерева и с пронзительным свистом стало набирать обороты. А через несколько секунд с преградой было покончено - на дороге лежала стопка аккуратно распиленных деревянных «блинов». Предприимчивый кузнец, не долго думая, принялся грузить их в свою многострадальную повозку. Она у тебя точно не развалится? Гляди, по-моему твоя лошадь уже что-то выбивает копытом на дороге, наверняка, лошадиную версию слова «помогите». Если бы у нее был свой профсоюз, ты бы уже сидел в их лошадиной тюрьме!
        - Так вы, леди, оказывается, еще и маг! Простите неотесанного чурбана, что так по-свойски с вами болтал, я парень простой…
        Покрасневшие щеки и слегка пришибленный вид моего попутчика ясно свидетельствовал, что все его надежды на короткое и бурное рандеву с незнакомкой развеялись, как дым. Не того поля ягодка! Могущественный маг и простолюдин, в этом мире - оксюморон.
        - Да ничего, - я пожал плечами, - было даже забавно.
        - И кстати, что прикажете делать с древесиной? Ежели хотите, то я мог бы выкупить ее у вас по хорошей цене. Вот только сейчас свободных денег у меня совсем не осталось, но если потрудитесь зайти ко мне через день или два…
        Я бы на самом деле не отказался, но тогда мой образ «сильной и независимой» серьезно пошатнется. Да и возиться с перевозкой не охота. Не светить же мне портальной магией посреди города! Так что…
        - Предлагаешь мне подзаработать на рубке дров? - хохотнул я.
        Силач совсем стушевался.
        - Нет, что вы! Просто знаю, что магам требуется топливо для их… занятий. Наш мастер Бранд иногда покупает, и довольно большими партиями.
        - Да нет, я пока не нуждаюсь. Можешь просто забрать себе.
        - Спасибо, госпожа. Если понадобится, заходите ко мне в лавку, сделаю вам хорошую скидку! - тут он задумчиво почесал затылок. - Только теперь даже и не знаю, чем бы я мог быть полезен. Как кузнец, я вам и в подметки не гожусь! Вот уж не думал, что маги теперь могут любое изделие вот так просто себе наколдовать.
        Силач смотрел на меня с восхищением и беспокойством. Наверное, переживает бедняга, не придет ли скоро конец его бизнесу?
        - Все - не могут, - поспешил я успокоить его. - А у меня просто воображение хорошее.
        Стражники пропустили нас почти без расспросов. Уж не знаю, что им там наплел Тамал, но у меня только спросили только имя и цель приезда. Ну, вот и славно! Мне большего, собственно, и не требовалось.
        - Куда желаете отправиться, госпожа? Подвезти вас до трактира?
        - В вашем городке есть какие-нибудь развлечения?
        Кузнец крепко задумался. Ну, да, какие могут быть развлечения в таком захолустье? И тут его осенило. Наконец-то!
        - А, точно, школа! Там дети устраивают бои деревянными куклами. - Он осекся - Но вы не подумайте, это прямо настоящие соревнования, туда чуть ли не вся деревня приходит, поглазеть или ставки делать. Говорят, это новая ученица нашего мастера Бранда затеяла. И еще, как-то это все с магией металла связано, так что вам наверное будет интересно!
        Кузнец с облегчением высадил меня возле школы, а я отправился в до боли знакомый мне классный кабинет. «Знакомиться».
        - Добрый день! Вы у нас впервые?
        У дверей меня приветливо встретил Андер. Сегодня его черед дежурить. У парня не так много свободного времени, но он старается не упускать возможность подзаработать. Копит деньги на учебу в столице. А наше скромное «игорное заведение» уже приносит довольно нескромный доход, так что я счел правильным платить небольшую зарплату персоналу.
        - Если хотите делать ставки, то вам следует пожертвовать небольшую сумму клубу. Столько, сколько сами сочтете нужным.
        А вот это - обязательная реплика. Правила клуба! Андер смотрел на гостью во все глаза и, кажется даже… слегка покраснел? Хе-хе, молодой человек, вам еще рано заглядываться на взрослых красоток! Впрочем, у них не такая уж и большая разница в возрасте.
        - Скажи пожалуйста, а нельзя ли мне, ну, тоже немного поиграть?
        Парень замялся. Никаких особых инструкций я ему, понятное дело, не давал. Взрослые обычно с нами не играли, наверное, попросту из гордости. Но очередность определяется жребием, а это значит, что даже если он сейчас выдаст девушке номерок, то вообще не факт, что ей сегодня удастся поиграть. А подкладывать юной красотке такую «свинью» ему очень уж не хотелось.
        - Секундочку.
        Андер подбежал к моему настоящему телу и тихонько спросил.
        - Ко мне тут одна знакомая пришла, новенькая, можно ей немного поиграть? Она у нас в первый раз, а попробовать очень хочется. Выручишь?
        Ха-ха-ха! «Знакомая»? «Выручишь»? Андер, вот от кого-кого, а от тебя не ожидал! Да что же такое сегодня, то кузнец, то ты! Что не так с этими парнями? Она ведь даже не живая! Вам настолько не терпится стать первооткрывателями новой сексуальной ориентации в этом мире? Ох, кажется, я все-таки сделал настоящую секс-бомбу! Честное слово, не специально!
        Я едва сдержал приступ хохота, но все же взял себя в руки и ответил:
        - Конечно, Андер, не вопрос. Правила тогда ей сам объяснишь?
        - Да, спасибо огромное!
        Кажется, я только что разжился еще одним благодарным должником. Причем, буквально, «на ровном месте», учитывая скромный размер груди Ариэль…
        - У нас сегодня новенькая, - заявил я во всеуслышание, когда закончился очередной бой за одним из столов. - Так что мы не будем жмотиться, и дадим девушке возможность немного поиграть!
        Уговаривать никого долго не пришлось. Более того, вокруг первого стола, где устроились Андер и Ариэль, собралась целая толпа зевак. Новички - это всегда развлечение. Особенно симпатичные и «глупенькие». Идеальная наживка!
        Ариэль усердно строила из себя нуба, переспрашивая едва ли не про каждый шаг. Ожидаемо, взяла себе фигурку Алиты. Это для нее, можно сказать, старшая сестра.
        Андер, конечно же, поддавался. И напрасно - мы разбили его в пух и прах. Отыгрывая при этом максимальную наивность. А потом еще раз. И еще. А ведь он - далеко не последний в рейтинге наших лучших игроков. Парня натурально разобрал азарт! Под предлогом того, чтобы показать гостье больше разных кукол, он взял «немезиду»[22 - Прим. Нимезида - греческая богиня возмездия. На игровом сленге означает наилучшее оружие против чего-либо.] нашей куклы - Богомола. И снова был жестоко раздавлен. Тут уже наши чемпионы, не вынеся такого позора, отогнали красного, как помидор, Андера и взялись за Ариэль, что называется, «всерьез». А я, тихонько хихикая, приказал Немо выставить самый высокий уровень сложности из нашего симулятора кукольных боев. Давно пора преподать этим ленивым гордецам хороший урок. Нельзя просто так эксплойтить[23 - Эксплойт - постоянное использование какой-то уязвимости в системе или игре.] пару-тройку комбинаций и при этом считать себя пупом земли!
        В итоге, Ариэль просидела за игровым столом больше часа, и с ней пытались играть уже все, кому не лень. Видимо, для ребят это стало делом чести - хоть разок победить не пойми откуда взявшуюся красотку-выскочку. Слухи уже расползлись по всей деревне, и в клубе стоял настоящий аншлаг - собрались все наши завсегдатаи, ну, или те из них, у кого не было срочных дел. Шутка ли, всех местных «чемпионов» разбили, будто детей малых. В конце-концов, кто-то заметил мою ехидную улыбку, и обвинения посыпались уже в мой собственный адрес. Судью на мыло! Нет вы только подумайте! Я ей, видите ли, подыгрываю! Ладно, мелюзга, сами напросились!
        Я уселся напротив собственной куклы. Чтобы поиграть с ней в свои собственные куклы… Сюр! Но, судя по стоящему шуму и горящим глазам болельщиков, сегодня мы, пожалуй, заработаем на ставках больше, чем за все время существования клуба. «Ставки на спорт»! Играть против Немо - то еще испытание, даже для меня самого. Но, в конце-концов, это всего лишь нейросети. Я прекрасно знаю слабые места использованной архитектуры, и даже могу точно назвать цепочки действий, при которых они гарантированно «фейлят», просто потому, что очень много таких боев разбирал пошагово. Но сегодня наша цель не в этом. Мы с Немо неимоверно много усилий приложили, чтобы сделать нашу игру сбалансированной и «глубокой», ну, то есть с большим потенциалом и неимоверным количеством комбинаций. Но если представить себе дерево всех возможных партий, то хорошо видно, что дети едва освоили крошечную часть всех возможностей игры. Грубо говоря, на огромной шахматной доске эти балбесы до сих пор режутся в крестики-нолики! А некоторые так и вовсе, в цу-е-фа! Я просто хочу показать им, как выглядит настоящая «партия». Изощренная и
по-взрослому запутанная.
        Мы бились минут пять. Дольше всех предыдущих боев, дольше любого боя, который когда-либо видели эти стены. Оглядываться по сторонам у меня не было времени, но в записи я еще с удовольствием понаблюдаю за разинутыми ртами и ошалевшими лицами всех, кто следил за этим боем. По крайней мере, тех из них, кто правда считает, что «разбирается в игре». Ничья. Кукольные воины почтительно поклонились друг другу и пожали руки - этого движения нет в стандартном наборе, я выполнил их вручную, обычной магией металла. Аплодисменты обрушились на нас, как теплый весенний дождь. Кажется, сразу после окончания боя, некоторые знатоки даже бросились искать карандаши и бумагу, чтобы успеть записать хоть что-то, пока партия не выветрилась у них из головы. Вот так-то, учитесь, салаги! Думаю, этот случай станет хорошим толчком для дальнейшего развития клуба. Может, даже напишу все наши ходы где-нибудь на стене, пускай разбирают!
        Давно хотел провернуть что-то подобное, но ждал, пока будет готова Ариэль. И, очевидно, не зря - тут ведь сейчас почти половина деревни собралась! За нее болеют, на нее делают ставки, ее имя у всех на устах. Без каких-либо осложнений, всего за пару часов она стала знаменитостью, «своей» в Теалосе и желанным гостем почти в любом доме. Но, конечно же, честь забрать ее к себе, я нагло присвоил себе. Мы не стали затягивать представление и, сославшись на мою усталость, объявили, что сегодня боев больше не будет. Я «официально» пригласил Ариэль в наш новый дом и пообещал показать поселок. Теперь ни у кого точно не возникнет лишних вопросов!
        Глава 31. Нападение
        До вечера еще оставалось немного времени, так что мы с Ариэль отправились регистрироваться в гильдии авантюристов. Местный управляющий устроил ей небольшой спарринг. Я уже порядком освоился в новом теле и даже попросил немного продлить бой, сославшись на долгое отсутствие тренировок. Тестировать на нем наши боевые «нейронки» я так и не решился, слишком непредсказуемым мог выйти результат. Лучше найду потом парочку гоблинов. К счастью, я и сам кое-что умею, все же, и мастер Гарм и мастер Олан периодически проводят с нами тренировки и я у них на очень хорошем счету.
        Убедившись в силе Ариэль, мастер выдал ей медное удостоверение приключенца. Ранги мастерства тут измеряются, как и монеты, качеством металлов. Железо, медь, серебро, золото, мифрил, орихалк и адамант. Конечно, на языке этого мира они звучат несколько иначе, но я для себя использую привычные фэнтезийные названия. Для нас важнее всего, что такой значок авантюриста вполне может служить заменой удостоверения личности, ведь гильдия при регистрации использует артефакты Оценки, и обмануть ее невозможно. Но только не для нас, ведь читерская способность «Мистерия Грандмастера», позволяет нам подделывать результаты.
        Управляющий гильдии пояснил, что, если судить по чистой силе, Ариэль могла бы получить и более высокий ранг, но, чтобы продвинуться выше, надо выполнять миссии и зарабатывать очки репутации. Ну, или отправиться в более крупное отделение гильдии. Ему для такого попросту не хватает полномочий. Так что мы набрали несколько заданий, которые будет легко выполнить. Особенно, учитывая тот факт, что у нас есть магия порталов, а совсем скоро появится и точная карта всего региона. Придется только выждать пару дней, прежде чем сдавать задания, чтобы не вызвать подозрений. Деньги тут дают неплохие, мы, собственно, за тем и регистрировались. Авантюристы высокого ранга могут прилично подзаработать.
        Я не удержался, и спросил, можно ли мне тоже стать авантюристом. Чем тут же вызвал добродушный смех управляющего гильдии. Который, впрочем, быстро затих, когда мой огненный шар спалил дотла один из его тренировочных манекенов. Мастер растерянно развел руками и пояснил, что наше отделение гильдии не имеет права принимать столь молодых кандидатов. Хотя минимальный возраст, в котором теоретически можно вступить в гильдию - шесть лет, но он опять же не обладает нужными для этого полномочиями. А значит - не раньше двенадцати. Так что с этим мне придется повременить. Ну и ладно! Я, собственно, для того и завел себе Ариэль.
        Остаток дня мы посвятили тренировочным боям «с арматурой» в зале гильдии, демонстративным прогулкам по городу и знакомству Ариэль с моей семьей. Родителям пришлись по душе манеры девушки, и они позволили ей остаться на пару ночей у нас дома. В общем, день выдался более чем насыщенным. Должен признать, управлять сразу двумя телами - та еще работенка. Даже несмотря на то, что Немо сильно облегчила мне работу, да и, практически, мысли мои читала. Но все равно, в конце дня я чувствовал себя, как выжатый лимон. Нужно было еще несколько дней покрутиться в пещере, обвыкнуться, а только потом приходить в Теалос. Я провел Ариэль в ее новую комнату (а на самом деле отправил к пещере, рубить дрова), и с облегчением рухнул на кровать. О-о-о, да, свобода! Как же это приятно! Моя проклятая, колючая, соломенная постель, я уже почти тебя люблю!

* * *
        Не успел я толком заснуть, как меня разбудил какой-то противный звук. Что это? Уже пора вставать? Вроде, я только лег, да и темно еще… Нет, кажется, это звон колоколов тревоги. Честное слово, если только на нас не напала армия какого-нибудь «короля демонов», я с места не сдвинусь! А даже если и напала - поставлю огромный щит, и буду спокойно дрыхнуть - воюйте себе на здоровье!
        На улице послышались крики, и лязг металла. Нет, это не к добру! Что-то тут совсем неладное происходит. Проклятье, неужели я накаркал? И правда, какая-то стычка прямо в городе. Боги, я слишком устал для этого всего! Можно я просто тут полежу? Вы же, небось, и без меня разберетесь… Хотя, можно конечно, перекинуть сюда Ариэль, тогда мне в общем-то и вставать не придется. Все равно я хотел как следует повоевать в «новом теле». Сейчас, вот только еще пару минуточек полежу…
        - Внимание поблизости зафиксированы пространственные колебания!
        Я вскочил, как ошпаренный. Чего!? Это как? Порталы что ли открываются? Да вы шутите! Нет, отсюда точно надо валить. Ну что ж вы так не вовремя! От моей прежней сонливости не осталось и следа.
        - Немо, бросай дрова и давай сюда Ариэль, а я… а что я? Приму пока расслабляющую ванну! Ха-ха, и снова встретились эти трое: я, виртуальная реальность, и ванная. Что может пойти не так?
        Я поменялся местами с марионеткой, влез в свой бассейн и принял управление телом Ариэль. Вот это - другой разговор! Сейчас устрою этим засланцам, которые мне спать не дают! Ну-ка, где вы там прячетесь?
        Я открыл портал высоко над поселком и посмотрел вниз. По улицам разбегались отряды людей. Или не людей? Может, опять гоблины? Местами уже полыхали огни разгоравшихся пожаров. Кое-где, прямо на улицах поселка, уже кипели сражения. Гарнизон стражи уже отреагировал, хоть и не сразу. Мирные жители под их прикрытием сбегаются к самым защищенным зданиям - школе и ратуше. Ох, чувствую, не обойдется без жертв! То тут, то там раздаются тревожные крики. Что происходит? Почему дозорные нас не предупредили, как вообще враги пробрались внутрь? Наш гарнизон уже разбит? Да быть такого не может! Вон, я вижу Бранд огнем швыряется… Аргус, Олан, Гарм, прочие ополченцы - все на месте! Значит, сражение только началось?
        - Зафиксированы пространственные колебания!
        - Ну да, точно, порталы. Немо, переключи на «рентген».
        И я сразу увидел место, где ярко сиял мощный источник маны. Да, очень похоже на то, как выглядят мои собственные порталы. К нам пожаловал чужой маг пространства? Это уже кое-что объясняет. Нам просто скинули армию прямо на голову! Ясненько. Вот эту лавочку нужно прикрывать в первую очередь… Куда смотрит Аргус? Все произошло слишком быстро, кажется, они еще просто не сориентировались. Эх, придется все делать самому!
        К счастью, врагов на улицах совсем не слишком много, с ними стражники справятся и без меня. Да и портал не настолько велик - большое войско через него не проведешь. Это не война, а скорее так, терроризм! А значит, жди взрывов.
        Будто в подтверждение моих мыслей, раздался грохот. А-а-а, это не гоблины, это мастер Бранд куражится. Ну, он дядька бывалый, гоблинами его не напугать. Надеюсь, родители уже успели спрятаться. Ну, за них переживать бесполезно, мама одной левой любого гоблина в лепешку размажет. Проклятье, я же сбежал из дома, они меня точно искать будут! Ладно, если что, скажу потом что меня прикрывала Ариэль. А пока надо посмотреть на этого портальщика. Только не слишком близко. Немо, маленькое окошко возле них открой. Та-а-ак, а увеличить картинку мы можем? Да хоть бы и магией воды!
        У вражеского портала стояла худощавая фигура в черном балахоне и капюшоне. Лица отсюда не видно. Судя по росту - еще один гоблин. В руках он держал тонкий посох с огромным кристаллом в навершии. Гоб, да ты богач! Ну да, порталы стоят не дешево, пробовали, знаем. Рядом с магом стоял огромный, почти двухметровый, дядька с двумя ятаганами. Телохранитель? Красная кожа, весь в татуировках, на лбу два изогнутых рога. Наверное, ближе всего по описанию японские «oни», то есть, что-то вроде полу-демона. Тифлинг! Круто, первый раз такого вижу! А вот из портала выбегают хорошо знакомые гоблины с мечами, щитами и топорами, и разбегались по городу. Тут же мирные жители, дети и старики! Вот гадина! Так, спокойно, гоблины-шаманы серьезные противники, спешить и горячиться не стоит. Хотя… я сейчас в теле куклы, смерть мне точно не угрожает. Но и ломать новенькую марионетку, которую только вчера доделал, я ему не позволю. Ей еще и двух дней от роду нет!
        Тут краснолицый телохранитель обернулся, и указал пальцем прямо на меня. Вот это чутье! Маг тоже повернулся. Стоп, так это не гоблин! Просто молодой паренек, весь в прыщах, прямо как наш «Щербатый». А я все гадал, почему он так слабенько светится внутри? Даже охранник, стоящий рядом, в рентгене выглядит намного внушительнее. По сравнению с мальчуганом, он будто главная елка страны против дешевой гирлянды. Тут, в посохе шамана активировалась какая-то магия. Немо, ты успела считать руны? Срочно закрывай портал, по нам стреляют! Что-то вспыхнуло в посохе, но портал уже закрылся. Меня не так-то легко застать врасплох!
        Ну вот, готово. Стоп, а почему в воздухе остался маячок? Когда портал закрывается, ничего не должно оставаться. Это что, пространственная метка? Ну да. Точь-в-точь. Так вот что это за магия, он так «отметил» мой портал!
        - Немо, ты смогла засечь в «рентгене» руны, которые он использовал?
        - Ответ положительный.
        Значит, и мы теперь так сможем. Ладно, это потом, сейчас на этом месте точно откроется новый портал, и тут станет «жарко». Впрочем, мне и так жарко, я ведь в бассейне. Вернуться в логово? Нет, туда порталы открывать сейчас точно нельзя, иначе я засвечу свое убежище. И вообще, лучшая защита - это нападение. Есть у меня одно преимущество перед другими магами пространства. Я тут все координаты знаю! Ну-ка, Немо без долгих раздумий, прямо на месте порталом его разрубим!
        Я попытался открыть портал, и… ничего не произошло. Он просто не открывается в этой точке! У этого парня есть какая-то защита? Ладно, а просто сверху на него прыгнуть мы можем?
        Немо передвинула координаты чуть выше. Я подпрыгнул вверх, распахнул портал прямо под своими ногами, и выпал из него над головой вражеского мага. «Концентрация»! Ну-ка попробуй это! Развернуться он не успел, но посох ярко вспыхнул. Даже интересно, что будет на этот раз? Мой меч уже почти над его головой! И тут мне стало не по себе. Что-то подобное бывает в фильмах ужасов, когда камера начинает отъезжать и менять глубину фокуса одновременно. Я продолжал двигаться вниз и вперед, но пространство между нами стало быстро растягиваться, расширяться, и в итоге, я просто разрезал воздух.
        Что это сейчас было? Растяжение пространства, как в тех мешках торговца-гнома? Проклятье, я до сих пор толком и не разобрался, как оно работает! Но это же не гравитация, ведь так? Иначе мою куклу бы уже на части разорвало приливными силами, как возле черной дыры! А значит, никакого реального растяжения здесь нет, это просто какой-то дешевый трюк!
        Мой противник взмахнул рукой, посылая в меня упругую воздушную волну. Немо, держись! Куклу оттолкнуло еще на полметра назад. Вот и минусы субтильного телосложения. Нас сдувает любым ветерком! Телохранитель мага вынул из-за спины свои ятаганы и с ревом бросился прямо на меня. Скучно. Я ответил ему старым-добрым «волчьим гамбитом» - перед Ариэль открылся портал, и краснокожий тифлинг внезапно для себя очутился где-то на высоте пяти-шести километров над землей. Ты мне не интересен, полетай пока. Если сумеешь выжить - поиграю потом и с тобой.
        Сегодня моя главная добыча - портальный маг. О, да, я уже мысленно прикидываю, насколько увеличатся мои запасы элтелиона! Вот только как с тобой драться? Ладно, начнем по-старинке, Немо, давай, наше лучшее оружие против магов - «Шаровая молния!». Искрящийся снаряд скользнул вперед, но так и не достиг цели - провалился в открывшийся перед шаманом портал, и через мгновение летел уже обратно - в меня. «Световой щит!» Как быстро! Наверное, это заклинание привязано к положению мага в пространстве, и ему не приходится каждый раз считать координаты. Да и портал необычный, зеркальный - из двух половин, замкнутых друг на друга. Что попадает в один - тут же вылетает в обратную сторону. А углы наклона подобраны так, чтобы вернуть «посылку» отправителю. Парень попятился назад, и принялся быстро вращать светящиеся кольца на правой руке - явно настраивал новый портал. А я заметил, что возле меня мечется еще один светлячок «маяка». Ну да, когда пытаешься открыть новый портал там появляется временный маячок. Как жаль, что через свои очки я все это вижу. А пока ты так занят, может, попробуешь еще одно угощение?
        На активацию портала нужно время. Совсем немного, но все же. Со скоростью света не сравнится. Мне теперь даже интересно, справится ли его автоматическая защита, с такой угрозой? Только для начала неплохо бы уберечь куклу от рикошета. «Железная кожа»! Специально на такой случай Ариэль носит на обеих руках стальные наручи. Металл растекся по телу и покрыл куклу тонким блестящим слоем. Теперь главное блюдо - «Световая пушка»!
        Силуэт мага дернулся и слегка «поплыл». Луч света обогнул его по кривой дуге и поджег стоящее вдалеке дерево. Опять какие-то трюки с пространством? Я уже боюсь идти на него врукопашную! Хотя… земля под его ногами не пострадала. Искажение пространства, в принципе, не должно быть опасно для тех, кто в нем находится, иначе он применил бы его в нашей первой атаке. Но против световой пушки такая защита даже лучше, чем железная кожа. Достаточно лишь немного изменить траекторию луча, чтобы он не попал в цель.
        Маг открыл новый портал, и из него повалили новые зеленокожие бойцы. Ты пытаешься меня отвлечь? И где теперь те страшные и ужасные гоблины, доставившие мне столько хлопот? В теле Ариэль разобраться с ними было не сложнее, чем рубить дрова. К тому же, через ее глаза, я вижу все в мультяшном стиле, так что и выглядит это не настолько ужасно, как в реальности. Я словно в очень реалистичный слэшер играю! Причем, на низком уровне сложности. Но, так или иначе, на дюжину врагов нужно время, и у мага выдалась передышка.
        - Получено 98 ОР. Получено 112 ОР. Получено 75 ОР - затараторила Немо в такт падающим на землю врагам. Как же это отвлекает! А давай ты просто будешь подводить общий итог в конце боя? Возле нас снова запрыгал «маячок». А-а-а, он все еще надеется меня поймать? Это что, его коронная фишка? Придумай что-нибудь получше, пацан!
        И он действительно придумал - маячок вдруг резко скользнул вниз. Ты что, против меня мои же приемы использовать пытаешься? Немо, в воздух, левитация!
        Под нами распахнулся огромный зев портала, а под ним - целое озеро раскаленной, бурлящей лавы! Да, из такой большой ловушки непросто вырваться, если только ты не умеешь летать. Несколько оставшихся в живых гоблинов с визгами утонули в огненном бульоне. Жестоко! Наверняка, это одна из самых мощных атак в его арсенале. Но моя Ариэль попросту зависла в воздухе, удерживая свой небольшой вес магией металла. Развела руками, мол, «спасибо что помог». Расход маны, конечно, большой, но его не сравнить с затратами на это исполинское «окно в бездну». Я даже примерные прикидки делать боюсь. Это как раз то, что мой мастер называет «бряцание кошельком».
        - Всего получено 718 ОР. - подытожила Немо.
        А пока парень пытался решить, что же делать дальше, у него самого «земля ушла из-под ног». Да, возле него самого порталы не работают, в очень небольшом радиусе. Но ничто не мешает мне сделать портал под землей, чтобы он провалился туда под собственным весом. Что там у нас сегодня по прогнозу? Переменная облачность, возможен небольшой дождь из мужиков. Идеально! Хе-хе, а ведь управлять полетом он, кажется, не умеет! Да и координаты пространства постоянно меняются, просчитать их очень сложно. Справишься ли ты с этой головоломкой за отведенные 10 секунд, если на кону стоит твоя жизнь? Я задрал голову, наблюдая за кувыркающейся высоко в небе фигурой. Кажется, я даже отсюда слышу его крики. Ага, он все-таки сумел открыть портал. Какой огромный! Что, промазать боишься? «Порыв ветра!» Я использовал магию воздуха, и сбил его с намеченного курса. Ну вот, теперь до земли осталось совсем немного. Не переживай, все закончится очень быстро!
        Подул ветер. Кажется, он понял, что открыть портал я ему не дам и принялся создавать восходящий поток воздуха, чтобы замедлить падение. Тут все зависит от уровня его Воли. Разбиться - не разобьется, скорее всего, но судя по скорости, приземление вряд ли будет приятным. Земля, нужно взять почву под свой контроль, чтобы он не мог сделать ее мягкой! Немо, вперед, может, получится достать его в падении!
        Но нам помешала еще одна воздушная волна. Маг на довольно приличной скорости врезался в землю недалеко от меня, и… пропал из виду. Впечатался, что ли? Настолько глубоко? Да быть того не может! В месте столкновения пропала вся трава, будто корова языком слизнула. Я подбежал поближе, чтобы все хорошенько рассмотреть. Вот маленький паразит, он опять использовал мой трюк! Сделал портал под землей, можно сказать, в нескольких сантиметрах от поверхности, чтобы я ничего не заметил. Больно, наверное, было пробивать эту «перегородку», но зато теперь он в безопасности, где-нибудь в стогу сена. Немо, собирай координаты всех порталов, какие только можешь, пока не остыли следы, нам нужно его поймать!
        Если мы его все-таки достанем, тебя ждет нехилый апгрейд!
        Глава 32. Мастер Солар
        Я принялся оглядываться по сторонам, в поисках новых угроз. Кстати, а где тот здоровяк-тифлинг, которого мы тоже закинули в…
        - Мастер, сверху!
        На одних рефлексах я сделал сальто и отскочил назад. Раздался грохот, во все стороны полетела пыль и грязь. Это приземлился наш краснолицый рогоносец. Причем, на собственные ноги, и кажется даже не слишком пострадал. Настоящее супергеройское приземление! Ох, силен… Еще и прицелиться в меня сумел в полете. Ничего-ничего, мы пока не проводили тестов, но моя Ариэль, скорее всего, тоже так может. Но если бы не Немо, которая постоянно следит за обстановкой через рентген, я бы точно пропустил удар, вполне возможно, фатальный для моей единственной куклы.
        Завязался бой на мечах. Тифлинг опытен и ловок - не чета слабакам гоблинам. И оружие у него в двух руках - я едва успеваю отбивать атаки! Мое сознание на полном ускорении от «Концентрации», а Немо в реальном времени собирает базу данных его движений, и рисует мне диаграммы возможных действий. Могу вас заверить - это гораздо, гораздо интереснее спарринга с куском железной арматуры! Даже расхотелось его взаправду убивать. Такой кайф! Давай еще хоть пару минут подеремся, уважаемый! Но тут мощный удар отправил меня в полет, и едва не выбил оружие из рук. Проклятье, все-таки эта кукла слишком легкая для такого противника! Ладно, сдаюсь, это явно не мой уровень. Немо, подключай наши супер-нейронки, посмотрим, на что они сгодятся. Только установи тренировочный режим. Нам хорошие данные нужны, как воздух! А этот дядька явно умеет драться.
        Я тут же потерял управление куклой и принялся наблюдать за боем уже «от третьего лица», заодно поглядывая на системные сообщения.
        Запуск сценария прошел успешно, заготовленные в орбе процессоры вышли на максимальную мощность. 2500 единиц маны - и это только на активацию. Нешуточный объем! Вот почему и приходится держать их в постоянной готовности, в спящем режиме. Фактически, мой орб сейчас целиком и полностью стал «процессорным блоком», а все остальные его функции заброшены. Несколько заготовок экстренных порталов и шаровая молния - не в счет. Надеюсь, это того стоило!
        Ариэль стояла спокойно и расслабленно, начисто игнорируя несущегося на нее краснолицего громилу с двумя тесаками. В последний момент, она сделала несколько непринужденных движений. Словно бы и не дралась вовсе, а так, по парку прогуливалась, уклоняясь от попавшихся на пути веток, что висят слишком низко. А вот тифлинг с шумом пронесся мимо, будто товарный состав и, кажется, получил ощутимый удар рукоятью меча в живот. Он на мгновение замер, оценивая полученную травму. Обернулся, скрестил свои клинки на уровне груди, и почтительно поклонился, не сводя, впрочем, глаз с противника. Кажется, у него в руках фалькаты - знаменитые серповидные мечи Александра Македонского. Тифлинг произнес низким, глубоким голосом, которому позавидовали бы многие земные дикторы:
        - Прошу прощения, уважаемая леди, я не сразу осознал, что имею дело с мастером. Вы довольно умело притворяетесь невеждой!
        Вот те раз! Даже не знаю, гордиться мне теперь или злиться. С одной стороны, кажется, навыки моих нейросетей-гроссмейстеров оценили очень высоко. С другой - меня самого признали неучем. Обидно! Ну да ладно, у меня сейчас почти нет реального боевого опыта, управлять куклами это одно, а самому махать мечом - совершенно другое. Такому учатся годами! Что толку сокрушаться?
        Тем временем, тифлинг продолжил:
        - Весьма благородно с вашей стороны не воспользоваться этой оплошностью. Мое имя Солар, я мастер школы Рассекающего Ветра. Седьмой дан. Для меня честь скрестить свои клинки с вашим, достойная…
        Кажется, это стандартная формула поединков между местными мастерами боевых искусств. А дан - это система уровней мастерства или попросту - спортивный разряд. Выходит, он признал меня равным? Ну, положим, не меня самого, а моих «гроссмейстеров», но все равно, это же здорово! Седьмой дан… Это же очень много! Этот дядька явно не прост. Наверняка какой-нибудь вельможа или вообще - один из генералов. Тифлингов в стране демонов очень мало, и почти все они - представители знатных родов: бароны, герцоги, графы. Убивать его - дурная затея, за мертвым генералом сюда явится не жалкая сотня гоблинов, а целая армия. И сравняет это место с землей… Охохо, что же делать? Может быть, его устроит обычный поединок? Эти ребята - настоящие самураи. Они помешаны на чести и долге. Может сработать! Так, ладно, надо тоже как-то круто представиться! Эм-м-м, что бы такое придумать…
        - Меня зовут Ариэль. Моим наставником был отшельник, поэтому я затрудняюсь назвать свою школу и дан. Но учитель называл свой стиль… «бесформенным». Прошу простить мою неуклюжесть - я впервые бьюсь с кем-то настолько сильным, помимо своего мастера. Сочту за честь сразиться с вами в поединке, мастер Солар! Могу я рассчитывать, что вы остановите вторжение в случае моей победы?
        Он кивнул.
        - Если нанесете еще хоть один удар подобный этому, я отзову своих бойцов. Если его нанесу я - вы пойдете со мной!
        Бой начался практически мгновенно. Солар, не сходя с места, взмахнул своим мечом, создавая плотную воздушную волну. Послышался хлопок. Это звуковой барьер? Круто! Ариэль мягко ушла с линии удара, а в стене за ее спиной образовался тонкий разрез. Кажется, это какая-то комбинация телесной техники и магии. Можно сказать, «Небесный удар», столь любимый всеми фанатами аниме. Тем временем, тифлинг начал очень быстро и ритмично дышать, не переставая осыпать марионетку воздушными клинками. На его лице и теле вздувались вены, а мышцы стали явственно набухать. Думаю, этой дыхательной техникой он приводит свой организм в некое подобие боевого транса. Его красная кожа потемнела, стала еще более грубой, и кажется даже покрылась чем-то наподобие мелкой чешуи.
        То, что произошло дальше, практически лишило меня дара речи. Я, конечно, знал, что Ариэль способна двигаться значительно быстрее обычного человека, и даже записи виртуальных боев обычно просматривал в замедленном режиме. Но реальный мир на паузу не поставишь, а уровня моего собственного «Восприятия» явно не хватало, чтобы уследить за этими двумя. Наверное, это заслуга анимешных фильтров, которые Немо накладывала на изображение, но такое впечатление, что посреди улицы включили гигантский блендер, готовый перемолоть в труху абсолютно все, что попадает в сферу его досягаемости. К тому же из него то и дело вылетали «воздушные клинки» постепенно превращая улицу в антураж постапокалиптического будущего. Проклятое мультяшное зрение! Я же хочу хоть что-нибудь увидеть, Немо! Отключи эти «спецэффекты», и дай мне хотя бы их контуры!
        Картинка дрогнула, и я увидел силуэты быстро двигающихся фигур - очень примитивных на вид. Так порой изображают людей в инди-играх: голова-сфера, руки-трубки да прямоугольное туловище. Вычислительных мощностей нам сейчас явно не хватает. Ну, спасибо, хоть не Майнкрафт! Кажется, тифлинг значительно превосходит Ариэль по силе и мощности атак, а та, в свою очередь обгоняет его по технике и скорости реакции. Хотя, насколько я понимаю, наметить новый смертельный удар вроде того толчка рукоятью в самом начале боя, она больше не смогла. Но я не сомневался, что моя «стальная леди» может продолжать в таком темпе еще очень и очень долго, а вот ее оппонент… ресурсы человеческого (ну или близкого к человеческому) тела не безграничны.
        И действительно, Солар вскоре притормозил и, переводя дух, произнес.
        - Давно не бился, (вдох-выдох), с таким удовольствием, (вдох-выдох). Ваш меч, (вдох-выдох), и правда не имеет формы!
        А затем танец их клинков закружился с новой силой. Уже от того факта, что они сражались, практически, на равных, я и сам едва ли не пританцовывал. Получилось! Это действительно работает! А данные, которые мы сейчас собираем - просто бесценны. Первое настоящее полевое испытание боевой программы Ариэль. Да не с кем попало, а с сильным и непредсказуемым соперником. На пределе возможностей! И тут мой восторг сменился раздражением. Противная красная точка - будущего портала - снова замаячила прямо перед лицом куклы. Ну, снайпер, ей-богу! Ты ведь уже знаешь, что это на меня не действует! Я послал Немо мысленную команду - уклоняться, и та послушно отступила назад. Но, вот беда, Солар решил этим воспользоваться и… оказался не в то время не в том месте.
        - Стой!
        Портал раскрылся почти мгновенно, и мы с Ариэль ничего не успели предпринять… Беднягу тифлинга разрубило пополам, с головы до ног, прямо во вдохновенной позе вертикального удара. Красивая смерть, ничего не попишешь! Но глупая, как ни крути… Обе половины мастера меча седьмого дана упали к ногам Ариэль. Жесть! Хорошо, что я смотрю на это через анимешные фильтры.
        Нет, я конечно почти не сомневался что мы победим. Но это как-то вообще не спортивно! Я думал, что Ариэль приставит меч к его шее, он примет поражение, заберет с собой юнца, и уберется восвояси. Насколько мне известно, в боях мастеров высокого ранга вообще не принято доводить дело до реального убийства. Такие учителя - на вес золота! Да я за каждую секунду спарринга с ним готов был платить по золотому! Хоть у меня их пока и нет. Боже мой, какая бессмысленная потеря, просто нет слов!
        Из портала вышел наш старый знакомый - мальчишка. Прямо в лужу растекающейся по земле крови. Поскользнулся и чуть не споткнулся о тело своего разрубленного товарища. Отшатнулся в сторону, пытаясь понять, что произошло. Весь покраснел, побледнел, глазки мечутся. Встретился взглядом с Ариэль и совсем стушевался.
        - Ты что творишь, придурок? - накинулся я на него. - Тебя что, в детстве не учили, что дружественный огонь - это дурной тон!
        - Что тут… да как же это… я ведь не…
        Ну точно, он вообще не целился. Просто очухался от падения, и открыл портал прямо сюда, даже не удосужившись проверить, куда именно попадет. Болван!
        - Ты что, даже местность не проверил, когда сюда шел? Ты хоть представляешь какого человека сгубил?
        - Он… не был человеком, - угрюмо уточнил парень.
        - Да мне без разницы!! Таких мастеров - один на миллион! Они даже между собой никогда насмерть не сражаются - ради будущих поколений!
        - Отец теперь точно меня убьет, - пробормотал маг.
        - Ты что, совсем тормоз? Или головой сильно ударился, когда падал? Так не говори ему, что это сделал ты! И вообще, у меня самой теперь руки чешутся тебя прибить. Ты хоть понимаешь, какую свинью мне подложил? Всем нам!
        Он потупился.
        - Ну так что? Ты чего вообще пришел? Появились дельные идеи как меня убить? Давай теперь, думай, а то получится, что твой приятель, Солар, совсем ни за что погиб! Хотя бы в его память мы должны устроить тут нормальный замес!
        Парень только хмурился и сверлил меня недобрым взглядом. Мы остались одни, а наш бой давно зашел в тупик. Ладно, Немо, слушай, быстро двигать портал мы не можем, а как насчет изменения формы? Раскрывается он обычно довольно быстро. Что, если сделать его шириной в сантиметр и длиной, например, 6 - 7 метров? Большего мы, пожалуй, не вытянем.
        - Ответ положительный. Время раскрытия составит - 200 миллисекунд.
        Неплохо. Сойдет для финальной атаки. Убить - не убьет, наверное, но хоть защиту его пробить сможем. Клин - клином! А малец точно заслужил получить в этом бою хотя бы шрам!
        - Ну, раз не хочешь драться, вот, лови на прощание.
        Ариэль вытянула вперед ладонь и в ней открылся крошечный портал. Парень нервно дернулся, перехватил покрепче посох. В тот же момент, портал резко изменил форму, став очень длинным. А ведь его край безумно острый, и режет любые материалы. Вышло что-то наподобие портального меча или, скорее даже, луча. Мальчишка активировал свои защитные заклинания - и «растяжение», и «искажение», но все они были бесполезны. Последним сработало «отражение» - портал, отводящий атаку назад противнику. И тут, наверное, у нас обоих сердце ушло в пятки. Портал внутри портала, который отражает этот портал обратно, на пересечение с самим собой! Ну да, что может пойти не так? Защита его, скорее всего, сработала автоматически, не думаю, что в здравом уме он решился бы на такое. Да и я, раздраженный прерванным поединком, не сразу вспомнил об этой его «фишке». Раздался ужасный скрежет. Пространство забурлило, распространяя во все стороны призрачные волны искажений.
        - Внимание, защитная оболочка повреждена!
        Ударная волна отбросила парня, и сбила меня с ног. А прямо между нами, в точке столкновения двух порталов, творилось настоящее безумие - мир трескался, крошился и рвался на лоскуты… Небо попеременно то темнело то светлело, словно кто-то принялся играть с «выключателем» дня и ночи. В эпицентре этой пространственной бури, сотни призрачных зеркал кружились в немыслимом кристаллическом танце - переплетались и дробились, изгибались и сминались. Там, за тусклыми зеркалами пространственных разломов, мелькали самые разные пейзажи. Моря и пустыни, зеленые степи и безжизненные скалы, города и села, сияние рассвета и темнота ночного неба.
        - Внимание, получено 4219 пространственных координат!
        А это что за безумие? Немо, будь она неладна, отправила туда сканирующее заклинание! Ты в своем уме? Ах, ну да, я же сам дал ей задание сканировать все порталы. А это, в какой-то мере, тоже портал, только огромный, нестабильный, и ведущий сразу «на все четыре тысячи сторон» … Брр, даже представлять такое путешествие страшно! Пространственный «кристалл» стал сжиматься и в итоге схлопнулся, создав яркую вспышку света, а затем новая, мощная волна пространственного искажения сбила нас с ног, и отбросила в сторону.
        - Получено достижение «Мастер магии пространства». Вы поставили новый мировой рекорд, открыв 2110 порталов одновременно. Все ограничения пространственной магии снижены на 10 %.
        Кажется наши порталы раздробились на множество «осколков», причем, поровну. Всего их было сколько, 4219? Хе-хе, выходит, в этой «лотерее» выиграл я. Прости, пацан. Рекорд может быть только один! А ты даже не узнаешь что принял участие в розыгрыше. Такова «Система»!
        - Получено достижение «Ходячая катастрофа». Ваши действия повлекли за собой магическую катастрофу. При создании заклинаний вы можете вкладывать в них на 20 % больше маны, чем позволяет ваша параметр Воли.
        А вот это достижение скорее всего дали нам обоим. И вообще, мы устроили тут неплохой фейерверк. Под стать погибшему мастеру меча. Говорят ведь, что даже отрубленная голова еще несколько минут способна все видеть и слышать. Бедняга Солар, надеюсь ты остался доволен таким финалом. Покойся с миром, почтенный!
        Я снова очутился в теле Ариэль, с трудом поднялся на ноги. Кажется, наша с ней связь ненадолго прервалась. Все содержимое орба начисто стерто. Мой противник тоже не в лучшем состоянии - парень держался за грудь, пытаясь остановить сильное кровотечение. Легкое точно пробито, а может, и сердечная аорта… но ничего, магия и не такое может вылечить, если действовать быстро. Вообще-то, я уже и сам не настроен драться. У юнца за спиной открылся новый портал, причем, явно не им созданный, и он шатаясь, рухнул в него.
        - Получены координаты.
        - Что там с повреждениями, мы еще можем сражаться?
        - Сквозное ранение грудной клетки. Незначительные повреждения кожи. Управляющие схемы не задеты.
        Значит все-таки отразилась обратно наша атака. В первый же день поцарапал мою куклу, паршивец! Как будто мало бед ты мне тут натворил!
        - Немо, а далеко он ушел? Мы дотянемся туда своим порталом? Надо хотя бы глянуть, откуда он взялся, такой шустрый.
        - Подтверждаю. Координаты получены. Расстояние 250 километров.
        Ого. А это - проблема. Чтобы открыть портал на такое расстояние, мне потребуется гораздо больше энергии, чем я способен вложить в одно заклинание. Даже с учетом «Ходячей катастрофы». Впрочем, решение достаточно простое - открываем портал на максимальную дистанцию, а вслед за ним еще один, всего в паре миллиметров от первого, и так далее, пока не достигнем точки назначения. Нужно только приготовить их заранее внутри орба, чтобы не тратить лишнюю энергию. Или просто загрузить все заклинания куда-нибудь в стену.
        Сказано - сделано: я отошел подальше от эпицентра недавней бури (мало ли?) и, убедившись что вокруг нет свидетелей, я стал заливать ману попросту в одну из стен, создавая небольшой статичный портал. Только нам придется открыть его на пару сотен метров выше полученных координат. Глянем с высоты, что там, а то как-то не хочется влипать в очередную ловушку.
        Я думал, что сегодня меня уже больше ничем не получится удивить, но заглянул в портал и ошалело захлопал глазами.

* * *
        Высокий серый замок с острым шпилем огромной башни, опоясанный по кругу кольцами толстых стен в форме восьмиконечной звезды. Небольшой городок возле него. А вокруг, насколько хватает глаз, раскинулся лагерь огромной армии. Гоблины, орки, огры, тролли, тифлинги, оборотни, всех не перечесть. Настоящий муравейник. Ни дать ни взять - Мордор, разве только, глаз Саурона не рыскает по сторонам своим палящим взором. А ведь это место находится где-то недалеко, в империи демонов. Это все - их войска? Плохо дело! Очевидно, что где-то здесь и скрывается мой малолетний враг, но отправляться на его поиски мне как-то резко расхотелось. Кажется, ребята, все мы с вами здорово влипли! Немо, ты можешь оценить через рентген, хотя бы примерно, сколько здесь войск?
        - Численность армии - около ста тысяч.
        А я-то думал, куда все гоблины девались, подраться не с кем…
        Глава 33. Новость
        От греха подальше, я поспешно закрыл свой портал в «Мордор». Точнее в Холмгаст - так называется эта крепость на карте империи Гензо. Надо будет потом туда Широ отправить на разведку.
        Так, ладно, где мастер Бранд? Надо помочь ему избавиться от оставшихся гоблинов. Тут я уже всех перебил. Жаль, конечно, что портальный паренек удрал. Немо, не видать тебе апгрейда. Богатый папенькин сынок! Ладно, соберем оставшиеся трофеи, пока никто не видит.
        А собирать и правда было что - оружие Солара смело можно было назвать реликвией. Лезвие выполнено из орихалка - смеси золота с тем самым мифрилом. Очень подозреваю, что это ни что иное, как легендарный сплав «Железного Человека», из титана и золота, в соотношении 3 к 1. Похоже, что мифрил - это и есть титан. А ведь в этом мире он - драгоценный металл, лишь немного уступающий по цене второму компоненту сплава. Рукоять выточена из неизвестной мне кости (а может, клыка или бивня), обернута кожей и украшена золотом и драгоценными кристаллами накопителей.
        Конструкция «фалькаты» не предусматривает гарды, но зато в рукояти установлен мощный магический щит. На лезвие наложено весьма сложное, по меркам этого мира, воздушное заклинание. Множество рун по всей длине клинка, одна за другой, активировали магию ударной волны, что в сочетании с точно выверенным замахом позволяло создавать своего рода воздушный «солитон» - мощную устойчивую волну, способную двигаться по прямой, почти не теряя энергии. Принцип тот же, что у колец дыма, которые любят пускать наши неугомонные курильщики и вейперы. А кумулятивный эффект множества заклинаний, запущенных с четко выверенным интервалом, позволял таким волнам разрубать все, что угодно, чему я и сам был свидетелем. Правда, и ману эта штука жрет немилосердно.
        Даже примерно не берусь оценить стоимость этого шедевра. Одна только цена чистого металла тянет на двести-триста золотых. А с учетом работы, зачарования, культурной и эстетической ценности… Тысяча, как минимум. Причем, на любом аукционе это была бы только стартовая цена. Наши несчастные дружинники с ума сойдут. Глотки друг другу грызть, из-за внезапно свалившегося на голову сокровища, положим, не станут, но суматоха точно поднимется нешуточная. Спрячу их пока, от греха подальше. Потом подумаю, что с ними делать. Хоть мы и сражались с Соларом, погиб он случайно, так что назвать эти трофеи своими, честно полученными в бою, я не могу. Переплавить эту красоту и заменить весь металл в кукле? Тоже не выйдет - здесь его слишком мало. Да и кощунство это… По-хорошему, вернуть бы их той самой «школе Рассекающего Ветра», или его прямым наследникам за солидное вознаграждение. Но в условиях грядущей войны это вряд ли вообще возможно. Оружие хорошее, правда, вряд ли Ариэль сможет внаглую носить их при себе. Но где-нибудь за пределами поселка - почему бы и нет?
        Я осмотрел Теалос с высоты птичьего полета. Наши ополченцы уже сумели отбиться от основных сил врага, и теперь преследовали оставшихся гоблинов, которые стремительно разбегались по улицам в направлении ограды. Да, ребята, возвращаться домой вам придется пешком. Это если повезет. Возле часовни выстроилась целая очередь - со всех сторон туда приносили раненых для оказания медицинской помощи. Храмовник, вроде, справляется. Да и вряд ли я смог бы ему чем-то серьезно помочь, с моим несчастным «исцелением малых ран». Чуть поодаль лежат несколько неподвижных тел в доспехах, с закрытыми темной тканью лицами. Кажется, некоторых защитников поселка мы все-таки потеряли. Надеюсь, среди мирных жителей жертв все-таки нет. Тут вообще сложно хоть кого-то назвать «мирным». Даже дети, из тех что повзрослее, вполне способны постоять за себя, если сильно припечет. А почти каждый взрослый мужчина старше двадцати пяти, хотя бы раз в жизни участвовал в военных действиях, которые здесь случаются с незавидной регулярностью.
        Кое-какие стычки сейчас наблюдалось только у самых ворот поселка. Кажется, там сражается мастер Бранд, добивая оставшихся гоблинов, которых сгоняют к нему наши ополченцы. Открыв портал в неприметном месте, я отправился помогать своему учителю. Гоблины, прежде доставившие мне столько хлопот, для Ариэль стали совсем «тряпочными». Наши удары мощнее, защита - лучше, скорость и ловкость на совершенно ином уровне. Все-таки это тоже доставляет удовольствие, когда ты можешь раскидывать врагов легко, не получив ни царапинки. Хотя, конечно, драться с тифлингом было гораздо интереснее. Мой учитель тоже сражался без особых усилий, что не удивительно для старого ветерана. Примитивное оружие гоблинов попросту переставало им подчиняться, вырывалось из рук, а потом разило их с большой дистанции, будто копье. Я мысленно присвистнул. У старика, должно быть, очень высокая Воля. Ну и огненными стрелами мастер не брезговал, останавливал ими тех, кто подбирался слишком близко.
        - Собрано 418 ОР, - отрапортовала Немо.
        - Спасибо вам, юная леди, вы очень мне помогли, - поклонился Бранд, когда стычка закончилась. - Кажется, у вас талант к сражениям!
        - Эти противники явно не выглядят теми, кто мог бы доставить Вам хлопот, господин маг, - с улыбкой парировал я. Да, не так я представлял нашу первую личную встречу. Все очень внезапно вышло… ну да ладно, сойдет.
        - Вы не могли бы помочь мне еще немного? Я беспокоюсь за свою ученицу, Киару. Зная ее характер, она скорее всего ринется в бой. Но при всем ее таланте, это опасно - тут слишком много врагов. Вы не поможете мне ее разыскать? Если мы разделимся…
        Как это мило с вашей стороны! До сих пор «найти себя» мне предлагали только рекламные баннеры в интернете.
        - Да, я знаю, кто это, - прервал я его поток объяснений. - Не беспокойтесь, девочка дома, в безопасности.
        - Вот как… Ах, да, меня зовут Бранд, а как ваше имя, милое дитя?
        - Меня зовут Ариэль, приятно познакомиться, мастер Бранд!
        Тут прогремел взрыв, и прикинув направление, я не без содрогания осознал, что где-то там находится и наш новый дом… Нет, только не это!
        Я пулей метнулся вперед, оставив позади удивленного Бранда. Повернул за угол, и передо мной открылась ужасная картина. Наш милый, уютный дом уже пылал, и выглядел как раненый гигант, один бок которого откусил огромный Годзилла-аллигатор. Внутри, будто хищные птицы, копошилось несколько гоблинов в поисках добычи. Хорошо хоть, что родители давно прячутся в школе, вместе с прочими жителями деревни.
        Эх, мой милый, бедный дом. Мы ведь только переехали! Как же так? Я столько хлопотал, чтобы ты у нас появился! Бедняга, ты пал смертью храбрых. Мама с папой будут безутешны. Покойся с миром, друг. Я совершу возмездие! И за тебя, и за всех остальных, кто стал жертвой проклятых гоблинов.
        Думаю, здесь наш портальный приятель постарался. Так что и вина лежит на мне. Нельзя было начинать разведку прямо из дома! Тогда он бы не получил его точные координаты. А теперь вокруг одни только руины да гоблины. Придется на них свою злость вымещать. Ох и попадись ты мне, мелюзга!
        Прости мам, кажется я немного взорвал дом…

* * *
        - Получено 539 ОР.
        Через несколько секунд все было кончено. Я тупо глядел на творящийся вокруг беспорядок, пытаясь решить, что же надо делать в первую очередь. Вскоре, тяжело дыша, к нам подоспел мастер Бранд.
        - Ариэль! Вы не видели Киару? Если она была тут… нам нужно срочно обыскать дом! Разве что, она снова не ввязалась в какие-то неприятности.
        О чем ты, дедушка? Да я тут - главное действующее лицо! Кто по-твоему портального мага прогнал? Неизвестно, сколько еще войск он бы сюда переправил, пока вы там с мелюзгой разбирались.
        - Я проходил мимо школы, госпожа Илиана места себе не находит! Нужно срочно найти девочку!
        Проклятье! Я же ничего не сказал родителям! Просто взял, и исчез из дома вместе с Ариэль. Ох, теперь мне точно крышка! Что я маме скажу? И ведь, разлегся тут, как барин, парюсь в сауне, пока она там с ума сходит! Немо принимай управление Ариэль! И будь начеку. Если где-то откроется портал - немедленно сбегаем обратно! Неизвестно, что еще этому парню в голову придет… Я вылез из воды и прыгнул порталом в одну из уцелевших комнат, а затем вышел навстречу учителю.
        - Все в порядке мастер Бранд! Я тут, я в норме. Эта милая девушка мне здорово помогла!
        - Во имя всех богов, Киара, что тут произошло? И почему ты вся мокрая?
        Упс. Ошибочка вышла. Я совсем забыл, что впопыхах выскочил из бассейна, как был, даже не высушив одежду. Хотя, с магией воды - это не проблема. Я поднял руку, и вся вода устремилась в нее, образуя небольшой шар, а потом просто вылил собранную жидкость в стоящую рядом полуразбитую раковину. Странно заботиться о чистоте, когда вокруг все разворочено, как после бомбежки, но привычка - великая сила!
        - Извините, мастер, это так, ничего, я просто намокла случайно.
        - Нет, Ариэль, вы посмотрите на нее! Она, видите ли, «случайно» намокла! Я так понимаю, ты уже научилась делать водяной щит? И когда только успела магию воды освоить? Разве я не предупреждал вас, юная леди, чтобы вы не экспериментировали с магией без моего присмотра?
        - В таком случае, мертвой была бы я, а не гоблины, - хладнокровно пожал плечами я, указав на разбросанные вокруг тела. - И не надо так смотреть. Я их в гости не звала!
        - Тебе с самого начала не следовало встревать в бой! Здесь достаточно защитников, а ты еще очень мала и неопытна! Хотя бы дом, я надеюсь, не ты разворотила? Ладно, лекцию о самоуверенности я тебе потом прочитаю, пойдем, твои родители волнуются! И ведь не зря!
        Тут мастер повернулся и обратился к марионетке.
        - Ариэль, вы не могли бы сохранить в тайне то, что случилось тут? Потому что лично я, на месте ее родителей, после такого точно запретил бы ей заниматься магией! Придется теперь нам с вами ее покрывать. И ты, Киара - рот на замок! Не вздумай хвастаться! О, боги, и почему с этими талантами всегда столько хлопот?
        - Вы тоже несправедливы, мастер, - вкрадчиво заметила моя «спасительница», - стоит ли ругать ребенка за то, что ему хватило сноровки пережить внезапное нападение? Помнится, меня вы в аналогичной ситуации хвалили, а не отчитывали.
        Мой мастер вздохнул, неодобрительно покачал головой, и направился в сторону школы. Вот он, успех! Вот что значит, когда те же самые, разумные слова говорит не ребенок, а взрослый! Только ради этого стоило обзавестись марионеткой, не говоря уже о прочих ее достоинствах. А что, так вполне можно жить!
        По пути я судорожно обдумывал план, как скрыть свое «внезапное появление». Пришлось устроить небольшой спектакль. Бранд и Ариэль помогли мне незаметно забраться на крышу школы, откуда я через форточку проник прямо на чердак. Потом оба моих «соучастника» зашли в здание. Мама набросилась на нас, как ураган:
        - Ариэль! Вы не видели нашу девочку, Киару? Мы думали, она убежала вместе с вами, но мастер Бранд сказал, что она дома. Я обыскала и дом и школу, ее нигде нет!
        - Простите, госпожа Илиана, девочка попросила отвести ее в школу, как только начались беспорядки. Киара очень хотела спать, и я спросила ее, нет ли здесь укромного места, где она может быть в безопасности, и она сказала, что будет прятаться на чердаке.
        - Но я ходила на чердак, искала ее, звала!
        - Может, девочка спряталась куда-то и крепко уснула? Я уверена, что она там. Нужно просто хорошо поискать.
        Через несколько минут, меня действительно обнаружили мирно «спящей» в куче ветоши. Такого обилия слез, объятий и бурных расспросов вперемешку с нравоучениями я, кажется, еще ни разу не испытывал на собственной шкуре. Ну и ну! Вы что, правда меня уже похоронить успели? Я тут, понимаешь, о судьбе деревни забочусь, с пространственным магом сражаюсь, а оказывается, самая большая головная боль - это мои собственные родители? Дожили! Нет, серьезно, домашний арест на неделю? За что!? Хе-хе-хе. Мама еще просто не знает, что дома у нас больше нет. А это значит, что мы снова вернемся в школу, и отбывать наказание придется тоже здесь. Ну, что ж, могло быть и хуже! Похоже, в следующий раз моим первым приоритетом должно быть именно спокойствие «предков». И даже если судьба всего мира будет висеть на волоске - нет, первым делом нужно успокоить госпожу Илиану! Пф-ф-ф, родители!
        Наконец, когда все страсти утихли, я отправил Ариэль к Бранду, послушать разговоры взрослых, и добавить свои «пять копеек» при возможности. И как бы мне так ненавязчиво ввернуть словечко… про огромную армию тьмы!!! Да еще и не спалить при этом свою межпространственную контору. Прикинуться гадалкой? Прорицателем? Ох не знаю, как они на это отреагируют. Такие новости сообщать нужно как минимум под личиной Гэндальфа, ни больше, ни меньше. Иначе тебя попросту засмеют. Это же взрослые! Можно голограмму сделать, но такое представление на скорую руку не состряпаешь. Да, задачка…
        Бранд познакомил Ариэль с Аргусом и остальными лидерами. Она представилась странствующей авантюристкой, начинающей, и скромно пряталась за плечом нашего наставника. Бранд фыркнул, и заверил всех, что она отличный боец и довольно талантливый маг, а также упомянул, что девушка помогала ему в бою.
        - Весьма о вас наслышан, - поприветствовал Аргус. - Дети вчера все уши прожужжали. Особенно Андер. У нас сейчас дефицит хороших бойцов, так что мы рады сильным воинам, и тем более, магам. Но вернемся к повестке дня. Кто-нибудь объяснит мне, что вообще произошло? Еще час назад это был тихий и мирный поселок, а через минуту он уже кишел гоблинами! Что говорит стража? Как они сумели незаметно проникнуть внутрь?
        - В том-то и дело - стражники никого не видели. Мимо них никто и не проходил. Похоже, что гоблины просто появились из ниоткуда, прямо внутри поселка, - ответил ему наш мастер-лучник, Олан.
        - Не могли же они просто из-под земли вылезти! Может, у них был маг земли, и он сделал подкоп? И зачем такие сложности? Ничего не понимаю!
        Я тихонько кашлянул, и поднял руку Ариэль. Аргус посмотрел на нее-меня и кивнул.
        - Говори, дитя.
        Господи, когда мне перестанут говорить «дитя»? Мне 16 лет! Ну, то есть «ей». В смысле, по легенде как бы… Короче, я так в ее «оценке» прописал. На самом-то деле, ей вообще пара дней от роду. Беда в том, что чем старше будет кукла, тем сильнее разница между мужской и женской фигурой а я бы не прочь сохранить оба варианта «маскировки».
        - Я видела мага, который открывал порталы.
        - Порталы, говоришь? Не то чтобы это было совсем невозможно… Но кому вообще могло понадобится открывать порталы в эту дыр… гм, в смысле, наш поселок не настолько важен, чтобы отправлять сюда пространственного мага. Где ты видела его? Я надеюсь, он тебя не заметил?
        - Заметил. Мы сражались, я ранила его, и он сбежал. А еще у него был помощник.
        - Ранила? А ты не робкого десятка! С магами пространства лучше не шутить. Без специальной защиты - моргнуть не успеешь, как останешься без головы! Ты же всерьез говоришь, не хвастаешь?
        Я в очередной раз закатил глаза. «Взрослые!».
        - Нет, конечно. На самом деле я чуть не погибла. Но он был совсем молод, подросток, вроде… вроде меня. Я разглядела его лицо. Могу нарисовать, если потребуется. Не думаю, что он был очень сильным. Но хлопот мне доставил немало.
        - Молодой, значит. Возможно, еще неопытный… Тогда мы обязаны тебе гораздо большим, чем кажется… Если бы он не был ранен, и продолжил перебрасывать войска… Тебе есть чем доказать свои слова?
        Ариэль кивнула.
        - За кузницей лежит несколько трупов гоблинов. Среди них есть краснокожий громила с рогами, тифлинг. Он случайно попал под удар того пространственного мага. Тело разрублено порталом поперек, сверху до низу… Такую идеальную рану ни с чем не спутаешь.
        Наступила тишина. Все переваривали новость. Тут высказался Олан:
        - Аргус, ты помнишь налет «гобов» два месяца назад? Мне все не давала покоя одна мысль. Мы так и не нашли голову шамана. Я еще удивлялся, умелый же мечник ему голову отсек, как будто бритвой. А вот сейчас до меня, наконец, дошло. Зуб даю, никакая это не бритва, это был портал!
        На сей раз, наступившая тишина стала гнетущей. Вот так, хорошо, думайте, чем все это дело пахнет. Может, мне даже не придется создавать призрак Гэндальфа! Ладно, шучу, это было бы слишком.
        Аргус прокашлялся.
        - Вы думаете о том же, что и я? Кто-то очень могущественный подминает под себя глав гоблинских племен, устраняет неугодных. А может, и не только гоблинов. Обычно они разрознены, и воюют между собой… Но, когда кто-то собирает их под общее знамя, они становятся грозной силой. Армией. Такое нельзя игнорировать. Мы сейчас видим только вершину айсберга, и нужна еще разведка, но вполне возможно что…
        Он сделал паузу, нагнетая и без того мрачную атмосферу.
        - Возможно, что появился новый Владыка Демонов.
        Э-э-э, что-о-о!?
        КОНЕЦ ПЕРВОГО ТОМА.

* * *
        Приложение (необязательное)
        НИФЕЛИТ - кристалл зачарователя, позволяет видеть потоки маны и магические схемы. Поляризационные свойства проявляются только с одной стороны. Прозрачный, цвет - розовый.
        ЭЛТЕЛИОН - кристалл для хранения готовых заклинаний. Является магическим сверхпроводником. Энергию в чистом виде не накапливает. Возврат заклинаний возможен, но с некоторыми потерями энергии. Полупрозрачный, цвет - белый. Перламутровый отблеск. Твердость - 6. Плотность - 2.5 г./см. куб. Емкость - 20 МДж (20 ед. маны) на грамм. Стоимость - в сто раз дороже золота того же веса.
        РОДОРИТ - кристалл накопитель, проявляет пьезо-магические свойства. Меняет кристаллическую решетку под воздействием маны. Прозрачный, цвет - бирюзовый. Плотность - 4.5 г./см. куб. Твердость - 8. Емкость - 30 МДж (30 маны) на грамм. Стоимость - в двадцать раз дороже золота того же веса.
        ЗОЛОТО - хороший проводник маны, позволяет плотно упаковывать руны. Одна золотая монета весит около 28 грамм, т. е. имеет вес в одну унцию. Стоимость в прежнем мире - около 1600 долларов. За одну золотую дают 100 серебряных, весом в 22 грамм. Хотя серебряная монета легче, размером она больше золотой из-за низкой плотности. За один серебряный можно получить 100 медных монет того же веса.
        ТИТАН (мифрил) - легкий и прочный металл. Титановые монеты весят 10,5 гр., и за четыре титановые монеты дают золотую. По весу титан в полтора раза дешевле золота, золото в 80 раз дороже серебра, серебро в 100 раз дороже меди.
        ЭНЕРГИЯ: одна единица маны соответствует 1 МДж энергии, или 0.28 кВт/ч, 240 кКал., емкость 1 кг. литий-ионных батарей. Ей можно довести до кипения 9 л. воды, или расплавить 540 гр. стали. Кубометр сухих дров (650 кг.) содержит в чистом виде 5700 единиц маны, литр бензина - 40 единиц. Но количество поглощенной энергии зависит от КПД преобразования данной энергии, то есть от уровня владения магией огня. Природная молния - 1000 Мдж, но большая часть рассеивается в гром.
        СТИХИИ МАГИИ: огонь, воздух, вода, земля, свет, холод, металл, электричество, гравитация, пространство, призыв (дух). Обычная магия не может создавать материю, разве что, воду можно конденсировать из воздуха.
        КПД ЗАКЛИНАНИЙ В ЗАВИСИМОСТИ ОТ УРОВНЯ: 1ур. - 33 %. Каждый следующий уровень добавляет 3,3 %. 10 ур. - 66 %. С «Изобретателем» - 80 %. С «Основателем» - 100 %. Сырая магия без использования рун - менее эффективна. Новичок будет использовать лишь 75 % доступной энергии. То есть на первом уровне эффективность упадет до 25 %.
        Коэффициент полезного действия в зависимости от интеллекта равен кубическому корню от уровня ИНТ деленного на 1000. Для новичка с ИНТ-50, это 37 %, а при ИНТ-100 уже 46 %, для ИНТ-1000, это 100 %. Выше тысячи этот бонус перестает расти. При расчетах КПД не умножается, а берется максимальное значение. Т. е. при интеллекте в 1000, любая магия действует на 100 %. С 10-м уровнем владения стихией и ИНТ-100, КПД все равно будет 66 %. Для повышения эффективности требуется рост ИНТ выше 300 (средний показатель для золотых авантюристов) Только со званием «Основателя», можно получить максимальные 100 %.
        Уровень главных характеристик для приключенцев:
        Адамант: .>1000,
        Орихалк: .>750,
        Мифрил: .>500,
        Золото: .>250,
        Серебро: .>150,
        Медь: .>100,
        Железо: .>50.
        Руны: магические символы, управляющие преобразованием маны. Новичок, потренировавшись несколько часов, рисует руну примерно за секунду. Чем больше опыта, тем быстрее это ему удается. Простые заклинания из двух-трех рун, тратят дополнительную секунду на произнесение.
        Глиф: магический узор, рисунок, гораздо более сложный, чем руна. Является аналогом подписи, или ярлыка, для сложной комбинации рун. Написание сложной схемы заклинания может отнять слишком много времени, так что для них создается глиф, который позволяет быстро создавать магию, и в то же время скрыть ее внутренне строение от непосвященных.
        Стигма: магический отпечаток, который позволяет привязывать к своему астральному телу различные устройства (например, орб).
        Расчеты полезного действия заклинаний на основе магии огня:
        «Сгусток огня». Сгусток маны, сгорающей, как жидкое топливо в воздухе. При поражении цели имеет эффект напалма, т. е. поджигает, наносит повреждения, ожоги. Имеет высокую вязкость, так что не разбрызгивается и плохо растекается. Температура от 1000 до 1500 градусов, зависит от уровня владения огнем. Для новичка, 10 маны эквивалент 60 гр. бензина. Энергия легко рассеивается при полете и горении, так что КПД от 30 до 50 %. Итоговый эффект для новичка (ИНТ-100) составит 7,5-12 %. Одна единица маны на кипячение литра воды, или чтобы расплавить 80 гр. железа. Скорость снаряда соответствует силе, с которой его метнул заклинатель. Размер снаряда - с горошину. Заряжается за секунду. Обычно ему придают немного большее ускорение за счет щелчка указательным пальцем. Наведения нет.
        «Огненный снаряд». Более мощная версия огненного сгустка, но с большим зарядом, максимум десятикратным. Сила заклинания зависит от того, как долго в него вливают ману. Меньше рассеяние энергии, из-за меньшей площади поверхности по сравнению с таким же количеством «сгустков». Плотность энергии маны выше чем у жидкого топлива, поэтому снаряд обычно свободно помещается в руке. Скорость метания ниже, чем у сгустка. Наведение отсутствует, поэтому следует быть уверенным, что не промахнешься, либо пользоваться «сгустками». КПД передачи энергии чуть выше - 40 - 60 %, урон высокий, скорость низкая. Заряжается до 10 секунд. Итоговая эффективность (ИНТ-100) составит около 13 - 21 %.
        «Огненная стрела». Состоит из трех рун - ускорения, заряда маны и преобразования огня. Часть энергии - до 10 % тратится на реактивное ускорение такого снаряда, поэтому его скорость выше, до 100 м/с. Но разгон не моментальный и напоминает фейерверк или ракету. Попасть таким снарядом в цель гораздо легче из-за его скорости. Мана преобразуется в пламя только при контакте с целью, и поэтому меньше энергии рассеивается во время движения. Коэффициент преобразования энергии с помощью рун повышается, и на первом уровне составит 50 %, в отличие от 25 % для «сырого огня» без их использования. Температура 1600 - 1800 градусов. Но передача тепла от открытого огня цели все так же неэффективна - 50 - 70 %. Итоговая эффективность за вычетом ускорения (для ИНТ-100) составит в среднем 27 %. Среднее время создания - 2 секунды. В остальном, заклинание аналогично «Огненному сгустку».
        «Огненный шар». Модификация с накоплением маны и руной «взрыва». Время создания - до 11 секунд. В момент контакта создается шар раскаленного пламени, радиус пропорционален количеству маны и рассчитывается по формуле, обратной объему шара. Температура до 1600 - 2000 градусов. На разогрев 1 кубометра воздуха до 1800 градусов уходит 2,1 единицы маны. 100 единиц маны (первый уровень, ИНТ-100) создадут огненный шар радиусом 2 метра. Затем шар расширяется и создает отталкивающий эффект. Но из-за низкой скорости преобразования энергии настоящего взрыва и ударной волны не получается. Реальный урон наносится, по сути, лишь внутри радиуса шара, плюс всех, кто стоит рядом, отбрасывают свободно расширяющиеся газы.
        Щит. (При заряде в 10 единиц). Площадь личного щита - 4 - 6 кв.м. Выдерживает максимальное давление - 100 МПа, способно выдержать среднюю пулю. Выдерживает десятикратный магический урон. Огненный шар до 100 единиц, при равных ИНТ и уровне владения стихией. Проницаем для света. Слаб к молнии.

* * *
        notes
        Примечания
        1
        ПРИМ.: речь о Максе Фрае, литературном персонаже, путешественнике между мирами
        2
        ПРИМ.: спид-ран - скоростное прохождение игры
        3
        ПРИМ.: бэкдор - букв. «задняя дверь». Лазейка в программе, намеренно оставленный дефект, позволяющий разработчику получить контроль над собственной системой или предоставить его кому-то
        4
        ПРИМ.: Dota - популярная видеоигра
        5
        ПРИМ.: Агент 47 - персонаж игровой вселенной «Хитман», специалист по скрытым убийствам. Отличительная черта - штрих-код на затылке.
        6
        ПРИМ.: Дункан Маклауд - персонаж киновселенной «Горец». Некоторые герои там бессмертны и гибнут, только если им отрубить голову. При этом убийца получает их силу в виде бьющих в него с неба молний. Лозунг бессмертных: «В конце останется только один».
        7
        ПРИМ. Лутать - собирать добычу с поверженных врагов.
        8
        прим.: речь идет об Эндере Виггине - главном герое научно-фантастического романа Орсона Скотта Карда «Игра Эндера», в котором подросток приносит землянам победу в войне против расы пришельцев - жукеров.
        9
        прим.: имя «Андер» созвучно английскому слову under - «снизу, под чем-то».
        10
        ПРИМ.: орб (от англ. оrb - шар, сфера) - магический инструмент местных волшебников. Что-то вроде гримуара или катализатора, в котором могут храниться заклинания и дополнительный резерв Маны
        11
        ПРИМ.: «Брение» - устаревшее слово, означает мокрую глину, грязь
        12
        ПРИМ.: AutoCAD - популярная система автоматизированного проектирования, предназначенная для создания чертежей и технической документации
        13
        ПРИМ. макрос - программа для автоматического повторения одних и тех же действий в игре.
        14
        ПРИМ. спасибо ИИС за хайку!
        15
        Прим. Речь о самом неудачном раскладе при броске игральных кубиков, когда выпадает две единицы, такая комбинация называется «глаза змеи».
        16
        прим. «Да я паук, и что с того?» - ранобэ авторства Окины Бабы, где главная героиня перерождается в теле белого паука. Впоследствии она получает имя - «Широ». Недавно вышло аниме, но оно слегка вырвиглазное, на любителя.
        17
        прим. VR - виртуальная реальность. Игра с полным погружением, например, через специальные очки.
        18
        Прим. Deus ex machina - лат. «Бог из машины» - означает неожиданную развязку ситуации, с привлечением сторонней силы. В античных театрах это были боги, спускающиеся «с небес» при помощи специальных механизмов - машин, и решающие все проблемы героев.
        19
        прим. Мэри Сью (жен.) или Марти Стью (муж.) - так принято называть героев, которых автор наделяет нереалистичными и часто противоречивыми достоинствами, огромной силой, популярностью, везением и т. д.
        20
        прим. Нет, это не отсылка на диснеевскую русалочку. В ранобэ «Да, я паук», Ариэль - подруга Широ, богиня пауков-таратектов, родоначальница вида.
        21
        прим. Паймон - персонаж-компаньон Путешественника в популярной игре Genshin Impact
        22
        Прим. Нимезида - греческая богиня возмездия. На игровом сленге означает наилучшее оружие против чего-либо.
        23
        Эксплойт - постоянное использование какой-то уязвимости в системе или игре.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к