Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Ёрш Ника: " Заноза Для Графа " - читать онлайн

Сохранить .
Заноза для графа Ника Ёрш
        Окончив учебу, Джейд не ждала от судьбы подарков, но надеялась на лучшее. Зря! Родной университет отправляет ее на обязательную отработку в Рагос - темный городок на окраине королевства, где расползается нечисть и пропадают люди.
        Теперь мисс Дэвис предстоит заслужить уважение новых знакомых, разобраться в видах нечисти, не поддаться общей панике и даже поучаствовать в фиктивной помолвке!
        Ерш Ника
        Заноза для графа
        Глава 1
        Дилижанс сильно трясло на разбитом участке дороги. Джейд сидела прикрыв глаза и старалась ровно дышать, пока его качало из стороны в сторону. Она ненавидела эту поездку и мечтала как можно скорее оказаться в том захолустье, куда послал ее родной университет.
        - Укачивает, детка? - с ноткой издевки проговорил Каспиан Вудс, сидящий напротив с самым довольным видом. - Иди ко мне на колени, будет удобней.
        Джейд приоткрыла один глаз и осуждающе посмотрела на парня.
        Зеленоглазый блондин крепкого телосложения, не знающий отказа у девчонок из университета, и сейчас, спустя три дня пути, выглядел прекрасно. Тогда как ее саму можно было смело сдавать в музей нечисти, словно непонятное лохматое измученное дорогой существо неопределенного пола.
        - Так плохо? - на этот раз в голосе Каспиана послышалось сочувствие. - Ну выпей что-то еще из своего... что у тебя там есть? Ты же лекарь.
        Он бросил красноречивый взгляд на саквояж, стоящий у бедра Джейд, и она с трудом удержалась от того, чтобы закатить глаза.
        “Ты же лекарь” - фраза, которую Джейд слышала слишком часто. Ее использовали во всех, даже самых нелепых случаях, как магическое заклинание, надеясь на чудо. “Ты же лекарь”,
        - сказал кузен Тим совсем недавно, затащив ее в укромный уголок сада, после чего бесстыже спустил штаны, показывая на сыпь ниже пояса. Романтика, да и только! А ведь много лет назад она была тайно, по-детски, в него влюблена! Но тогда еще не была лекарем...
        Осторожно переместившись правее, Джейд отодвинула занавеску и посмотрела в окно.
        Последний час дилижанс ехал мимо густого леса с высоченными кронами. На улице уже стемнело и в неясном свете луны казалось, будто это не деревья шевелятся на ветру, а чудовища напирают из темноты, грозя разорвать изнеженных столицей путников.
        От мельтешения перед глазами снова начало мутить, и Джейд быстро отпустила шторку, откинувшись на спинку сиденья.
        - Какая ты нелюдимая, Дэвис! - пожаловался Каспиан. - Я тут с ума схожу от скуки, а ты смотришь волком.
        - Я на тебя вообще не смотрю, - проговорила Джейд, устало вздыхая.
        - И я знаю почему...
        Она покосилась на приятеля.
        - Смущаешься, - заявил он. - Боишься проявить скрытые чувства. Понимаю.
        Каспиан заразительно улыбнулся, и уголок ее губ так же дернулся, но вместо того, чтобы продолжить в том же духе, она попросила:
        - Узнай, долго еще ехать?
        - Я спрашивал час назад, оставался час.
        - Вот именно. - Джейд раздраженно повела плечами. - Время вышло.
        Раньше, чем Каспиан что-то ответил, дилижанс дернулся в последний раз и остановился. Джейд счастливо вздохнула, радуясь передышке, и снова выглянула в окно. И - о чудо! - впереди показалась пропасть, через которую медленно, со скрежетом, опускался громоздкий мост.
        Каспиан приоткрыл дверцу, и в нос ударил запах стоячей воды. С южной стороны город под названием Рагос был “перекрыт” Серой рекой, и въезд оказался возможен лишь через подъемный мост, о чем их предупреждали заранее.
        - Ну и вонь! - Каспиан захлопнул дверь. - Здесь просто невозможно нормально дышать.
        Дилижанс снова тронулся в путь по опустившемуся мосту. Медленно, слегка покачиваясь и испытывая последние силы Джейд.
        - Отвратное местечко. - Каспиан смотрел в окно, пылал от злости и комментировал все, что видел: - Под мостом не река, а какое-то болото, Дэвис! Сточная яма! А вокруг только лесные дебри. И луна кроваво-красная, выпуклая, того и гляди свалится нам на голову. У меня плохое предчувствие и никакого счастья от такой практики. Это как надо нас ненавидеть, чтобы сюда распределить? Ну магистр Персиваль, ну.
        Дальше Каспиан принялся грязно ругаться, совершенно не стесняясь присутствия Джейд. Оно и понятно - с тех пор как она переступила порог университета, желая получить образование, титулы и манеры остались где-то там, в прошлой жизни. Теперь она - всего лишь лекарь, по крайней мере, до окончания обязательной отработки после учебы. А дальше. дальше кто знает?
        - О чем ты там размечталась, подруга? - Каспиан, как всегда не вовремя ворвался в мечты. - Рассматривала мой профиль, пока я отвернулся? Млеешь, детка?
        Джейд все же закатила глаза и села удобней, сообщая спутнику:
        - Я недостойна такого потрясающего мужчины, как ты, Вудс. Как бы ни мечтала о тебе - все зря. Признаю. И закроем уже эту тему раз и навсегда.
        - Ага, сейчас, - он оскалился, демонстрируя два ряда идеально ровных белых зубов. - Три года я ждал ответного проявления симпатии, а тут возьмем и закроем. Нет, Джейд, так не пойдет, мне нужно настоящее признание, с чувствами, чтоб я поверил. И кто знает...
        - Тогда придется еще подождать. - Она попыталась поправить остатки прически, но быстро поняла безнадежность затеи и опустила руки, бурча: - Сегодня я готова признаться только в ненависти к магистру Персивалю. И ладно он послал сюда меня, но ты-то чем насолил? Твой отец мог легко откупиться от этой дыры.
        - Я поехал, чтобы быть твоим рыцарем и защитником, Джейд, - с придыханием ответил он, чуть подавшись вперед. - Хотел доказать тебе серьезность своих чувств.
        - Поэтому зажимал в каждом гостевом дворе по девке? - усмехнулась она. - Говори как есть и хватит морочить мне голову.
        - Мачеха узнала, что я растратил годовое содержание в клубе, - пожаловался Каспиан, снова став самим собой. - Устроила такой разнос! Истеричка. Вынесла мозг отцу, и тот сказал мне катиться к ругху под хвост. Кто же знал, что так и случится?
        Каспиан выглянул в окно и снова поморщился.
        - Это ненадолго. - Джейд улыбнулась. - Скоро твой отец одумается, и ты вернешься в столицу, к картам, вечеринкам, клубам и девушкам.
        - Само собой, - не стал спорить единственный наследник графа Уоллеса, скрывающийся под именем рода почившей матери, Вудс. - Но до тех пор я здесь. Непонятно где. Говорят, у них три боевых мага за последние полгода погибли.
        - И два лекаря. - Джейд тоже была в курсе слухов, ходивших про городок с невзрачным названием Рагос.
        - Ничего, где наша не пропадала! - Каспиан хлопнул себя по коленкам, сверкнул зелеными глазами и совершенно серьезно добавил: - Будут обижать, иди прямо ко мне, Дэвис! Не стесняйся.
        - Спасибо, Каспиан. Только к тебе - это куда? - уточнила Джейд как раз раскрывая саквояж в поисках документов для стражи. Судя по тому, как замедлилось движение дилижанса - они въезжали в город.
        - Ладно, сам тебя найду, - подумав, ответил парень. - Больница здесь наверняка одна и у всех на виду, так что не потеряешься.
        - Благодетель ты мой, - ответила Джейд не скрывая сарказма. - Но да, лучше найди. Потому что та девица, которую ты зажимал в последней гостинице, не зря постоянно чесала грудь...
        - Что?! - Каспиан округлил глаза. - И ты говоришь это только сейчас?
        - Я бы сказала и тогда, если б ты не закрыл мне рот, обозвав строгой мамочкой и потребовав оставить вас в покое. - Джейд посмотрела на пышущего недовольством спутника с насмешкой и кинула ему в руки маленький стеклянный пузырек, инструктируя:
        - Пей по глотку перед сном и утром натощак. Как только зелье кончится, найдешь меня, выдам еще. Дня на три должно хватить.
        - Ну ты и.
        - Мы же договорились, Каспиан, сегодня никаких признаний, - прервала она его, подмигнув. - Скажешь мне все при новой встрече, защитничек.
        Дверь дилижанса открылась, в поле зрения возникли два заспанных стражника.
        - С прибытием в Рагос! - прохрипел один из них. - Джейд Дэвис, кто из вас?
        Каспиан подался вперед, показываясь из-за тени и грубо рявкнув:
        - Догадайтесь!
        Больница Рагоса потрясла Джейд с первого взгляда, жаль только, не в хорошем смысле. Серая и унылая, как большинство зданий в округе, она выделялась тремя отсутствующими окнами на первом этаже, забитыми простой фанерой.
        - Прибыли, мисс лекарка, - сказал возница, снимая с козел ее багаж.
        Джейд все никак не могла решиться освободить нанятый экипаж. Придерживая шляпку, она задрала голову, разглядывая два этажа, сооруженных из грубого камня и все еще надеясь на ошибку.
        - Это больница имени святого Магнуса? - спросила она с затаенной надеждой. Вдруг в Рагосе две больницы и возница привез ее не туда?
        - Святого Магнуса, да, - подтвердил он беспощадно. - Всего доброго вам.
        Джейд поняла, что выбора нет, и спустилась с экипажа, замерев рядом с собственным багажом.
        - Вы позвоните в дверь, мисс, - посоветовал возница перед тем как уехать. - Они на ночь запираются, еще добудиться нужно. Но, милые, пошли-пошли!
        Последние слова были адресованы лошадям. Раздался цокот копыт по брусчатке... И резкое “Тпру-у!”
        Джейд резко обернулась и увидела лошадей, вставших на дыбы. От них в сторону метнулась скрюченная фигура в черном плаще.
        - Чтоб тебя! Куда прешь, недоу... Ох, ругхий хвост! Чур меня!.. А ну, гони-гони! - возница выругался на проходящего мимо господина, но быстро прервался, явно признав в горожанине кого-то из знакомых и - отчего-то - сильно поразившись встрече. Настолько сильно, что стал стегать бедных лошадей, веля им увезти его как можно быстрей.
        А человек, едва не погибший под копытами, отбежал к стене на противоположной стороне дороги и двигался как-то бочком, что явно свидетельствовало о его нетрезвости.
        Понаблюдав всю эту картину, Джейд хотела было подойти к пострадавшему, чтобы узнать, не нужна ли ему помощь, но тут единственный фонарь на другой стороне дороги мелькнул и погас. Джейд моментально передумала проверять неизвестного в одиночку.
        Покачав головой, она быстро обошла собственные чемоданы, отодвинув ногой коробки со шляпками, после чего дернула за язык колокольчика, призывая кого-нибудь отозваться. Спустя полминуты, когда экипаж, привезший ее, уже скрылся вдали, ей пришлось повторить звонок, и только тогда где-то в глубине больницы раздался скрип двери.
        - Кого еще принесло? - услышала Джейд хриплый старческий голос. - И чего дома не сидится? И бродят, и бродят, тьфу! Погибель.
        С той стороны отодвинули засов, и Джейд поспешно согнала с лица растерянное выражение, постаравшись выглядеть уверенно и даже немного надменно.
        - Чего надо?! - рявкнули из-за двери раньше, чем она до конца отворилась. - Непохожа ты на раненую или обездоленную.
        - И на том спасибо, - ответила Джейд, удивленно разглядывая низкорослую коренастую женщину с гнездом каштановых волос вместо прически. - Меня прислали к вам из Лифоршира.
        - Зачем? - поразилась женщина. Она прищурила маленькие глазки и дернула крупным носом-картошкой. - Делать им, что ли, нечего?
        - По вашему запросу, - терпеливо ответила Джейд, подавая заранее приготовленный документ. - Я - новый лекарь.
        - Ты?! Лекарь? - нос женщины снова дернулся, а крупные пухлые губы слегка приоткрылись, что свидетельствовало о ее потрясении. - Чем докажешь?
        - Я только что вручила вам бумагу. - Джейд нетерпеливо повела плечом и проговорила строго: - Мы могли бы продолжить беседу позже? Дело в том, что на той стороне...
        Она обернулась, собираясь указать на пострадавшего человека, но тут же сбилась. Фонарь снова горел как ни в чем ни бывало, а вокруг не было ни единой живой души.
        - Ну? - поторопила ее женщина, чего там?
        Джейд непонимающе осмотрелась. Увы, ответа на ее молчаливый вопрос от мироздания не последовало, зато в лицо хлестнул холодный ветер, заставив поежиться и оставить мысль о пропавшем незнакомце.
        - Я хотела бы продолжить беседу в более располагающей обстановке, - наконец сказала она. - Три дня мне пришлось находиться в пути. Я очень устала и хотела бы привести себя в порядок перед тем, как увижу главного лекаря.
        - Так он только завтра после обеда будет, - прервала Джейд женщина, убирая письмо в карман широкого белого платья, так и не прочитав. - Но ты проходи, коль не шутишь. Меня Марта зовут, я заведующая здесь.
        - Мой багаж на улице, - намекнула Джейд, надеясь, что Марта кого-то позовет на помощь.
        - Так давай занесем, чего ты его там бросила? - Всплеснув полными руками, женщина, первой отправилась за чемоданами. - Ну и ну! Ты что, все приданое с собой привезла? Столько всего! А что в коробках?
        - Шляпки, - ответила Джейд, и сама понимая, насколько глупо это прозвучало. На улице города было темно, лишь редкие фонари да луна освещали серые здания рядом с больницей, но и этого было достаточно, чтобы понять: за модой здесь вряд ли кто-то следит.
        - Ладно, хватай оставшиеся вещи и иди за мной, покажу тебе твою комнату. - Марта снова вошла в здание, легко удерживая два крупных, набитых до отказа чемодана. Джейд ничего не оставалось, как захватить оставшийся скарб и последовать за женщиной.
        - Соль у порога не развороши ногами! Что бы ни говорили, а от нечистых лучше пока ничего не придумали! И двери на щеколду закрой! - услышала она, стоило войти в тускло освещенный холл. - Не то прибьют нас ночью, и шляпки свои выгулять не успеешь.
        Джейд послушно заперла дверь, поправила носком ботинка полоску соли и уже собралась найти свою провожатую, когда с улицы послышался звон битого стекла. Следом раздались крики и ругательства.
        - Не вздумай высовываться! - Марта выскочила из-за угла раньше, чем Джейд успела что-либо предпринять. - Это в харчевне Эстли снова кто-то разборки устроил, чтоб его перекосило, заразу. Ничего, стража прибудет, разберется. Тебе повезло приехать именно сейчас.
        - Правда? - Джейд с трудом удалось подавить нервный смешок.
        Свое нахождение в этом городе она могла назвать по-разному, но только не везением.
        - Да, у нас новый наместник уже дня три как объявился, свои порядки наводит. - За разговором, Марта отняла у гостьи последний небольшой чемодан и пару коробок. - Молодец он, конечно. Важный такой, обстоятельный, говорит уверенно и перемен не боится. Вчера, например, ввел комендантский час, запретив людям появляться на улице после захода солнца.
        Джейд вынула из кармана часы-медальон, откинула крышку и заметила не без иронии:
        - Сейчас почти полночь. Дорогу освещают редкие фонари, и мой экипаж на пути в больницу никто не останавливал.
        - Так я ж говорю: закон новый, - буднично пожала плечами Марта, - только вчера о запрете объявили. Тут время надо.
        - Не очень-то у вас уважают наместника, - поделилась мыслями Джейд, осторожно сворачивая за женщиной в узкий коридор с несколькими закрытыми дверьми.
        - Так он пока не заслужил, - хмыкнула Марта, толкая одну из них. - То, что родился графом, ничего не доказывает. Говорят, его сюда за провинность сослали, да и как иначе? У вас, в Лифоршире, небось, про всякую нечисть только в учебниках читают, а тут ее столько, что...
        - А бургомистр у вас есть? - прервала женщину Джейд.
        - Конечно, - Марта улыбнулась одними губами, - мистер Андрис Тафт. Тот еще... законодел!
        - Он тоже здесь недавно? - с усмешкой предположила Джейд.
        - Почему? Этот как раз давно, чтоб его глейстиг к себе утащила. Вот твоя комната. Тебя как звать-то?
        - Джейд Дэвис.
        - Необычное имя, будто мужское. И характер под стать, ага? А что натворила-то?
        - В каком смысле?
        - Сюда таких как ты еще не высылали, - ответила Марта. - Красивая же, при манерах. Есть у нас мистер Лианэм, тоже из Лифоршира, так тот сразу видно, сын портного. Рваные раны штопает хорошо, но нелюдимый - страх. Посмотрит - и хочется переехать, желательно на другую сторону королевства. Ты другая. Так за что тебя? Отказала кому в милостях?
        - Меня никто о милостях не просил, - тонко улыбнулась Джейд, чувствуя легкое раздражение от беседы, переходящей на личности. - А сюда послали, потому что вы отправили запрос. Это мой долг перед университетом - отработать положенный срок после учебы. Тут уж, куда распределили.
        - Училась плохо? - не унималась Марта. - Не умеешь ни ругха?
        - Снова мимо. - Джейд сверкнула глазами и слегка вздернула нос, чувствуя себя оскорбленной. - Я отличный специалист, и в моих рекомендациях об этом сказано.
        - А, вся гордая и независимая, значит, - усмехнулась Марта. - Сильно же ты задолжала своему университету. Ладно, отдыхай, обустраивайся. Душ и кухня в конце коридора. Вода только холодная, но ты ж магичка - нагрей себе в тазу, только не прожги! В хладнике есть немного сыра и вареного мяса, можешь есть. Только смотри на столе ничего съестного не оставляй - не хватало нам всякую мелкую нечисть привечать! От окон держись подальше и сама к двери не ходи. Неспокойно у нас, привыкнуть надо.
        - Благодарю.
        Джейд с долей иронии проследила за тем, как Марта внесла ее вещи в темную комнату и вышла, отправляясь куда-то через холл. С тяжелым вздохом она нашла на стене выключатель и щелкнула им, на миг зажмурившись от яркого света.
        - Не может быть все плохо, где-то должно начать везти, - прошептала Джейд, с надеждой открывая глаза.
        Надежда умерла в муках, придавленная жуткой реальностью.
        Это был чулан.
        Маленькая комнатка без окон, с узкой кроватью и кое-как втиснутым шкафом.
        Все остальное совсем крошечное свободное пространство занимали чемоданы и коробки со шляпками.
        - Может, и правда соблазниться на Каспиана? - подумала вслух Джейд, медленно расстегивая плащ. - Забеременеть от него и родить наследника графу Уоллесу. В самом деле, куда девать мою гордость в такой комнате? Она просто не поместится. Отчего я раньше не замечала, насколько Каспиан отличная партия?..
        Так, бормоча себе под нос всякие несуразности и кое-как вынув из чемодана умывальные принадлежности, Джейд все же приняла душ после долгого пути. Сыром она также не побрезговала, даже не смотря на легкий синюшный оттенок одной из его боковин. Остаток ночи прошел тихо и спокойно: в сравнении с дилижансом даже твердая низкая кровать в каморке стала для нее отдушиной.
        А вот пробуждение оказалось внезапным.
        - Проснись, мисс! Как тебя, забыла! - Джейд дернули за плечо. - Мистер Сандерс приехал и требует тебя к себе.
        - Кто такой мистер Сандерс? - перевернувшись в постели и еще не до конца понимая, где она, спросила Джейд.
        - Главный лекарь же, ругх тебя побери! Он только что приехал, злой, как вурдалак.
        Джейд мотнула головой, всмотрелась в лицо говорившей. Узнав наконец Марту, она пробормотала, потерпев лицо:
        - Вурдалак? Неожиданно.
        - Да, он сейчас как те ночные твари, что нападают на одиноких путников и высасывают кровь. До капли! - Марта нервно переступила с ноги на ногу.
        - Кровопийца, значит. И вам доброго утра... - Поморщившись, Джейд все же встала и принялась натягивать платье поверх сорочки.
        Заметив, что она справилась с одеждой, Марта выскочила в коридор, требуя:
        - Скорее пойдем, мисс. Там что-то срочное. Не хватало, чтоб мне за тебя влетело.
        Джейд как раз обулась и безуспешно принялась искать на стенах своей каморки зеркало. Увы, обнаружить его не удалось. Коса, заплетенная на ночь, растрепалась, но поправить ее не было никакой возможности.
        - Дайте мне время хотя бы умыться, - попросила Джейд, понимая, что в таком виде выходить просто неприлично.
        - Позже! Поверь, меньше всего его поразит твоя прическа, - ответила Марта, заставляя Джейд раздраженно поджать губы, но все же последовать на зов.
        - Что могло такого приключиться, если я так срочно понадобилась? - спросила она, догоняя заведующую хозяйственной частью.
        - Вот сама и спросишь. Мое дело - его слова передать.
        Они как раз оказались в холле, и Джейд обратила внимание, что за окнами едва занимался рассвет.
        - Я спала всего пару часов, - возмущенно заметила она. - Это немыслимо! У любой работы есть свой график и...
        - У нас графиков нет, мисс, - отмахнулась Марта, подтолкнув ее к широкой двустворчатой двери. - Ты не болтай, а беги. Ни то Хисам Сандерс нас обеих того... Он в третьей палате. Мой тебе совет: не смущайся перед ним, не робей. Иначе сразу станешь девочкой на побегушках. У нас тут мужики в почете, ни то что в ваших столицах.
        Джейд усмехнулась, кивнула, не найдя, что сказать на подобную откровенность, и вошла в широкий коридор в поисках нужной палаты.
        Номер три оказался вторым справа. Дверь была приоткрыта, внутри говорили двое.
        - Ещё пару дней и будешь как новенький, Барт, - сказал низкорослый коренастый мужчина в белом халате. Он стоял к Джейд спиной, уткнув руки в бока. - А пока кость не срослась, придется потерпеть.
        - Первый раз, что ли, мистер Сандерс, - насупился долговязый мужик, лежащий в кровати с перебинтованной рукой, - я и дома полежу.
        - Знаю я, как ты полежишь, - лекарь скрипуче рассмеялся, - нет уж. Мое дело подлатать, а там, как выпишу, делай что хочешь. У меня статистика, Барт! Если испортишь ее - пеняй на себя.
        Второй мужик ничего не ответил. Он заметил Джейд и не сводил с нее масленого взгляда. Его продолговатое простое лицо осветилось не самой красивой улыбкой, после чего он радостно проговорил:
        - Доброго утречка.
        Лекарь повернулся к Джейд и недоуменно свел густые седые брови. Сам он был лысым, лишь по бокам головы, над ушами, осталась редкая россыпь седых волос.
        Поправив на носу очки с толстыми стеклами, лекарь удивленно спросил:
        - Вы к кому?
        - К вам, полагаю, - безмятежно ответила Джейд. - Марта сказала, вы требуете меня немедленно.
        - Я?! - поразился лекарь. - У меня обход! Марта сошла с ума?
        - Она лишь исполняла ваше требование, - проговорила Джейд, стараясь никак не проявить негодование от подобного тона.
        Мужчина несколько раз моргнул, посмотрел на не менее обескураженного пациента, снова на нее... и вдруг нехорошо прищурился, уточняя:
        Джейд Дэвис?
        - К вашим услугам, - она сделала книксен.
        - Да не-ет, - протянул лекарь. - Не могли они со мной так...
        Он ринулся прочь, забыв про пациента и едва не снеся новую сотрудницу.
        Джейд не обиделась, но мысленную пометку отомстить сделала. Вообще она старательно верила в лучшее все то время, что шла за начальством. Он же, ни разу больше на нее не взглянув, вбежал в свой кабинет, открыл белую папку, найденную на массивном столе, и стал читать вслух:
        - Джейд Дэвис. Так. Так... Двадцать лет. Положительные стороны: трудоспособность, стрессоустойчивость, отличные теоретические знания, маг первой степени! Замечательно... Отрицательные стороны: упрямство, вспыльчивость, несдержанность... Ага, так. Ну и?! Где?!
        Мистер Сандерс схватил единственный имеющийся в папке листочек и потряс его перед носом Джейд.
        - Где хоть одно упоминание?! - От гнева у него сверкали глаза. - Хоть один намек, что это про женщину?!
        Джейд, поняв, наконец, в чем дело, раздраженно повела плечами, сообщив простую истину, о которой узнала еще на первом курсе университета:
        - У обучающихся лекарей, по мнению нашего декана, не может быть ни пола, ни титулов, мистер Сандерс. Мы все равны. Отличают нас лишь знания и успеваемость. Должно быть, в столице считали, что вы, как благоразумный человек, придерживаетесь того же мнения.
        - Как благоразумный?! Вот как? - просипел мистер Сандерс, у которого от возмущения слегка сел голос. - Значит, равны?
        Джейд невозмутимо кивнула.
        - Это вам в столице сказали?
        ^ - Да^.
        - Хор-рошо, - он с силой хлопнул по столу открытой ладонью. - Прекрасно! Вот как они решили мне помочь! Прислать сюда сопливую девчонку!
        - Полагаю, вас бы больше устроил сопливый мальчишка, - заметила Джейд, тонко улыбнувшись, - но все они отказались от прекрасной перспективы работать здесь.
        - А вы с радостью согласились? - Лекарь стянул с носа очки, дохнул на них и стал нервно тереть стекла краем халата.
        - Без радости, - призналась Джейд, - но училась я хорошо, от работы отлынивать не привыкла, а потому прошу относиться ко мне так же, как если бы перед вами стоял мужчина.
        Лекарь вернул очки на нос и какое-то время просто смотрел на нее, размышляя о чем-то своем. Пару раз он кривился, дважды грустно вздохнул, но в итоге сказал миролюбиво:
        - Что ж, не знаю, как вас мотивировали и что обещали, мисс Дэвис, но теперь уже и правда ничего не попишешь. Значит, просите не делать вам поблажек?
        - Именно так.
        - Так тому и быть. Тогда возвращаемся к тому, с чего началось мое утро. Мне пришел запрос от нашего многоуважаемого наместника, графа Баррингтона. Он, видите ли, внял мольбам жен пропавших в лесу охотников и собирается идти на их поиск. Вижу, вы не понимаете, к чему я клоню. Поясняю: по регламенту с графом должны отправиться два боевых мага и лекарь.
        - Куда?! В лес?
        - Да. На поиск пропавших охотников.
        - Я?!
        - Вы лекарь, мисс Дэвис? - в голосе мистера Сандерса послышалась издевка.
        - Да, но...
        - Но?
        Джейд упрямо вскинула подбородок:
        - Хорошо.
        Мистер Сандерс усмехнулся и все же пояснил более спокойно:
        - Да не бойтесь. Граф не дурак, вглубь леса не сунется. Думаю, он хочет выслужиться перед народом, показать, как печется о каждом из нас. Так что это будет показательное выступление, как раз и вы себя проявите.
        - Я и не боюсь, - ответила Джейд, украдкой вздыхая от облегчения и про себя благодаря главного лекаря за пояснения.
        - Вот и славно, - улыбнулся мистер Сандерс. - Тогда скажу Марте, чтоб наняла вам экипаж. Через час нужно быть в харчевне "Золотой фазан". Я предупрежу его сиятельство о вас.
        Джейд ничего не оставалось, как выполнить распоряжение главного лекаря.
        Предстоящая поездка представлялась ей серьезным испытанием, потому как лес, окружающий Рагос, пугал даже со стороны. Она бы и хотела убедить себя, что страх этот надуман, но, как маг первой степени дара, прекрасно понимала: там, среди могучих деревьев, действительно было нечто, от чего стоило держаться подальше.
        - Снова вляпалась, - сокрушалась Джейд, выбирая платье для первого знакомства с местной нечистью. - Нужно срочно искать молчаливого улыбчивого богача и идти замуж. Как говорится, специалистом побыла, пора и честь знать...
        Л Л Л
        Для поездки к лесу Джейд выбрала теплое дорожное платье, удобные полусапожки на низком каблуке и черный плащ с серебряной оторочкой. Волосы она собрала в простую прическу, уложив их наверх. Вяло улыбнувшись своему кривому отражению - чуть потресканное, почерневшее от времени зеркало нашлось в кухне - Джейд негодующе причмокнула губами.
        - Это никуда не годится, - пожаловалась она сама себе и, протянув руку вперед, шепнула заклинание восстановления.
        Увы, старому зеркалу ее старания не слишком помогли, оно было испорчено не только снаружи, но и внутри: слишком много негатива впитало. Расстроившись неудачей, Джейд запретила себе думать о приметах и начала повторять снова и снова: “Впереди удачный день”. Так она надеялась убедить саму судьбу внести коррективы в планы на ее жизненный путь.
        Последним штрихом перед выходом из больницы стали небольшая шляпка и черные, в тон плаща, перчатки. Подхватив саквояж с минимальным набором медикаментов и зелий, Джейд вошла в нанятый для нее экипаж, радуясь тому, что прибудет на место даже немного раньше намеченного.
        - Даже не позавтракала, - недовольно буркнула неизвестно откуда взявшаяся Марта, сунув ей в руки сверток, оказавшийся куском лепешки с ветчиной: - На-ка. Не дело это, голодной весь день бегать! Позже спасибо скажешь!
        Джейд собиралась ответить, что надеется прибыть к обеду, но Марта уже ушла, а экипаж тронулся с места, заставив ее дернуться вперед и вцепиться в ручку двери. Убрав подношение Марты в саквояж, она придвинулась ближе к окну, чтобы как следует рассмотреть Рагос и его жителей.
        Увы, с приходом нового дня серость, присущая городу, не развеялась: однотипные невысокие дома все так же жались друг другу, выбоины на старых дорогах стали видны еще лучше, а люди, спешащие по своим делам, выглядели злыми и уставшими с самого утра.
        У харчевни, где ждал граф Баррингтон, настроение Джейд и вовсе упало - все вокруг стал окутывать молочно-белый туман, принесший с собой запах сырости и ощущение тревоги.
        - Будьте осторожны, мисс, - вместо прощания сказал ей возница таким тоном, будто уже прощался. - Места у нас гиблые, а вы такая молодая. Эх..
        Посмотрев на нее с жалостью, мужик грустно усмехнулся, кивнул своим мыслям и крикнул гулкое: “Но!”
        Пока Джейд провожала его задумчиво-негодующим взглядом, рядом скрипнула, повернувшись от порыва ветра, проржавевшая табличка с названием харчевни. Ноги окутал холодный туман.
        - Брысь! - ругнулась на него Джейд, как на живого.
        Брезгливо отмахнувшись от тумана ногой, она удобней перехватила саквояж и ринулась на встречу с графом Баррингтоном. Сердце ее колотилось, как сумасшедшее. Джейд вдруг осознала еще одну простую вещь: если его светлость скажет, что не хочет идти на поиск с женщиной, то... это, пожалуй, хуже, чем погибнуть от зубов нечисти. Работать дальше тогда ей просто не дадут...
        - Добро пожаловать в наше заведение, - без энтузиазма сказала грудастая подавальщица, стоило Джейд войти в здание и замереть, испуганно осматриваясь.
        Здесь было немногим уютней, чем на улице, зато запах жареного мяса моментально пробудил аппетит.
        Повернув голову вправо, Джейд бегло посмотрела на высокого мужчину, протирающего высокие пивные бокалы. Слева обнаружился большой камин, огонь в котором только начинал разгораться. А вверх вела широкая лестница, - видимо в номера для желающих уединиться. Вокруг же нашлось около дюжины прямоугольных столов с лавками, за которыми сидело несколько клиентов.
        - Есть будете? - не скрывая раздражения, спросила грудастая, помахав перед собой засаленным листком, служащим меню. - Или посмотреть зашли?
        - Я бы не отказалась от легкого завтрака, - ответила Джейд, исследуя взглядом теперь уже гостей заведения и убедившись, что нужный человек сидит за столиком в углу, спиной к ней.
        - Так что принести? - подавальщица снова взмахнула меню.
        В нос ударил резкий кислый запах, и Джейд опасливо покачала головой, не желая принимать листок.
        - Мне то же самое, что тому господину, - указав на спину его светлости, она кивнула удивленной подавальщице, продолжив: - Это ведь граф Баррингтон?
        - Он самый.
        - Отлично, принесите заказ за его столик. Благодарю.
        - Как скажете, - грудастая пожала плечами и удалилась в сторону кухни.
        Проходя мимо двух занятых столов, Джейд почувствовала на себе заинтересованные липкие взгляды местных завсегдатаев. Благо у них хватило ума и воспитания никак не комментировать ее появление. Быстро приблизившись к его светлости, она вежливо поздоровалась, уточнив:
        - Могу я составить вам компанию?
        В следующий миг мужчина поднял голову, оторвавшись от чтения газеты, и Джейд максимально очаровательно улыбнулась, понимая - этот человек абсолютно точно тот, кто ей нужен.
        Четко очерченные губы статного широкоплечего брюнета с волевым квадратным подбородком и длинным прямым носом слегка перекосило влево. Так высокомерно полу-улыбаться умели все аристократы, знакомые Джейд. Они впитывали это умение через пуповину, пока сидели в животе благородной надменной матери, чтобы начать использовать сразу после рождения, призывая всех вокруг трепетать.
        - Почему бы и нет? - Его сиятельство слегка прищурил глаза и небрежным жестом указал ей на свободное место. Отложив газету, он вынул из кармашка пиджака часы с золотой цепочкой и, прикинув что-то в уме, заключил: - Пожалуй, время есть...
        Грегори Баррингтон "С радостью сообщаем о помолвке между герцогом Оливером Антуаном Иргеймом и леди Робин Стоунж", - прочел Грегори, после чего тонко усмехнулся.
        Пристроил-таки его величество свою ненаглядную протеже! А говорил, она настроена только на замужество с графом Баррингтоном. Итог: король лгал, используя отказ Грега жениться, как предлог, чтобы сослать его в Рагос и устроить охоту на ведьм. Теперь "безутешная" Робин станет герцогиней, о большем она и мечтать не могла, а он погряз в заботах об этом захолустье.
        Подняв взгляд выше, Грегори с недовольством заметил дату трехдневной давности. К сожалению, получать новости из столицы в Рагосе быстрее не выходило.
        - Знать бы, что так получится, женился бы из принципа. Все бы отдал, чтобы увидеть ее милое личико после моего предложения руки, сердца и свекрови, жаждущей пополнения,
        - процедил Грегори сквозь зубы и тут же зло усмехнулся, понимая: обманывает себя.
        Нет, под венец ему пока рано, и его величество точно знал, на какое место давить. Но почему именно Рагос?.. Хоть бы намекнул, чем здесь заниматься.
        Грегори быстро пролистал газету, выхватывая иные интересные события, и уже собрался отложить ее, чтобы наконец выпить порядком остывший кофе, когда случилось неожиданное: компанию ему предложила составить весьма симпатичная особа.
        - Граф Баррингтон? - приятным голосом уточнила девушка, присаживаясь напротив после его приглашения.
        - К вашим услугам, - кивнул он, гадая, кто перед ним и какую цель преследует.
        - А я к вашим, - сказала незнакомка, подарив ему многозначительный взгляд и добавив вкрадчиво: - Полагаю, вы ждали меня.
        - Я? Вас? - Грег задумался. Нет, эту девушку он определенно видел впервые и встреч ей не назначал.
        Девушка прикусила нижнюю губу. Совсем ненадолго - каких-то пару секунд - но он засмотрелся и не сразу понял смысл сказанного дальше:
        - Я от мистера Сандерса! - выпалила она, подавшись вперед. - Он передал, что вы нуждаетесь в моих услугах, и вот я здесь. Не отказывайтесь, ваше сиятельство! Вы ведь из столицы, а потому должны придерживаться более современных взглядов, чем многие в Рагосе.
        Она умолкла, глядя на обескураженного Грега глазами, полными надежды. Но, ругх ее побери, о каком отказе речь? Кто ее послал? Сандерс?!
        Граф нахмурился, вспоминая последнюю встречу с главным лекарем.
        Тогда матери стало плохо с сердцем. Во время их очередного спора о нежелании Грега жениться и дать потомство пришлось послать за лекарем. Ее сиятельство Марджери Баррингтон как всегда страдала, горько стенала и требовала прислушаться к мольбам. Грег же, в свою очередь, сказал, что в в таком гадюшнике, как Рагос, не станет обзаводиться даже любовницей, так что надеяться ей точно не на что!
        Мистер Сандерс, пытавшийся восстановить хрупкое здоровье вдовствующей графини и ставший невольным свидетелем некрасивой сцены, потом неожиданно высказался, попробовав своеобразно защитить родной город: “Вы неправы, ваше сиятельство, - поджимая и без того тонкие губы проговорил он, - в Рагосе много прекрасных женщин, способных увлечь мужчину и скрасить их досуг. Даже для вашего взыскательного вкуса непременно кто-то найдется! Вот увидите!”
        Тогда это показалось Грегу забавным, но не теперь. Граф внимательнее посмотрел на незнакомку, замершую перед ним в немом ожидании.
        “Серьезно?! - подумал он. - Сандерс прислал мне возможную содержанку?!”
        Настроение у Грегори было весьма скверным и больше всего хотелось посоветовать девице следовать куда подальше, но, чем дольше он смотрел в ее большие глаза, тем сильнее поддавался искушению. “Какого ругха? - подумал Грег в конце концов. - Почему нет?”.
        В отличие от большинства встречаемых им в этом жутком городишке женщин, незнакомка не вызвала резкого отторжения, что само собой показалось ему знаком свыше. Да и целеустремленность девицы неожиданно понравилась. Одежда у нее была простой, но хорошо подчеркивала ладную фигуру. Большие зеленые глаза искрили любопытством, а пухлые губки так и просили Грега снять стресс при помощи самого верного средства...
        - Что ж, - с ленцой заговорил он, - пожалуй, я не откажусь от ваших услуг.
        Девушка недоверчиво улыбнулась, и на ее щеках появились очаровательные ямочки. Грег заметил, как она тихонько вздохнула - опасалась его отказа.
        - Очень хорошо, что между нами не возникло недопонимания, - проговорила она. - Спасибо!
        На несколько мгновений их взгляды сцепились, и Грег определился: расслабиться с этой красоткой ему точно не помешает. Он уже собирался обсудить с ней условия будущих встреч, когда девица заерзала на лавке и уточнила первой:
        - Так... что дальше, ваше сиятельство? Отсюда мы поедем только вдвоем или дождемся кого-то еще? Простите, меня впервые отправили с такого рода поручением, толком не проинструктировав.
        Брови Грегори сами поползли вверх:
        - Впервые? - повторил он, чувствуя нарастающий азарт внутри.
        - Да. Но вы не переживайте, опыт у меня есть.
        - Не понял. Вы немного сбиваете меня с толку.
        - Ну, я все-таки специалист и практиковалась раньше, - гордо заявила она. - Даже анатомию изучала на телах умерших, чтобы потом не удивляться... сюрпризам разного рода! Теперь и это входит в обязательный перечень нужных знаний для таких, как я.
        Грег подавился кофе. Закашлявшись, промокнул губы салфеткой и поправил ее слегка усмехаясь:
        - У трупов все же нет кровообращения, так что сюрпризы все еще возможны. И очень большие.
        На щеках девушки выступил легкий румянец, когда она с негодованием проговорила:
        - Я понимаю, о чем вы. Но меня подобным не смутить! Да, невозможно предусмотреть сразу все, но ничего, я не из робкого десятка. Вы же не думаете, что меня просто подобрали с улицы и прислали к вам? Я - одна из лучших специалистов! - Помешкав, она тихо добавила: - Хотя знания и правда большей частью теоретические...
        Грегори откинулся на спинку стула, прижав кулак к губам и обдумывая услышанное. Его настроение стремительно поднималось, и желание немедленно пообщаться с незнакомкой поближе также росло.
        - Значит, кое-какие умения все-таки есть? - наконец спросил он, старательно пряча снисходительную улыбку.
        - Я много чего могу! - кивнула она. - Мне лишь нужен опытный наставник, готовый подсказать, направить...
        - Ну это мы устроим, - с готовностью отозвался Грег и, помешкав немного, признался:
        - Вы меня заинтриговали.
        Девушка как раз сняла шляпку и принялась расстегивать плащ, радостно улыбаясь. Услышав его высказывание, она тоже призналась:
        - Честно говоря, я очень боялась, что вы откажетесь брать меня, и теперь просто гора с плеч. Обещаю, вы не пожалеете, ваше сиятельство! Ныть про усталость я не стану и обузой не буду.
        Грег открыл рот. Закрыл его. Кивнул и решительно отпил еще кофе. Горький ледяной напиток немного привел его в чувства.
        - Что ж, я вам верю, - проговорил граф, стараясь выглядеть серьезным. - Особенно благодарен за обещание “не ныть”. Это... дорогого стоит.
        Девушка снова улыбнулась и высказала интересное предположение:
        - Знаете, мне кажется, мистер Сандерс втайне мечтал досадить вам, потому послал меня. Он ждал, что вы разгневаетесь и пошлете меня к ругху под хвост. Но, быть может, я слишком плохо о нем думаю.
        - Ну, риск такой развязки и правда имелся, - задумчиво проговорил Грегори. - Однако, даже если вы правы, мистер Сандерс сильно просчитался. Вы настолько очаровательны, что я ни за что не посмел бы высказаться в ваш адрес подобным образом.
        На ее щеках играли ямочки, а огромные зеленые глаза просто лучились довольством.
        Какое-то время они молча смотрели друг на друга, и вдруг девушка спохватилась, спросив:
        - Как считаете, я успею поесть? Ночь выдалась очень тяжелой, почти без сна. А подняли меня, как видите, с рассветом.
        - Нет, - Грег выставил вперед ладонь, останавливая ее словесный поток и объясняясь: - Я сочувствую вам, что бы там ни случилось ночью. Возможно, вы снова изучали анатомию или что там еще. Но впредь не хочу знать ничего, кроме того, что касается нашего. эмм... дела. На будущее хотел бы уточнить еще один существенный момент: как только мы с вами решимся на.
        Громкий смех одного из посетителей харчевни прервал графа на полуслове, заставив поморщиться и вспомнить, где они находится.
        Подавшись вперед, граф заговорил гораздо тише, стараясь не привлекать ничьего внимания кроме своей собеседницы:
        - Так вот, как только мы с вами начнем сотрудничать, то вы больше никого не будете обслуживать. Кроме меня. Понимаете? Я ужасный собственник и консерватор. С этим придется мириться, предупреждаю вас. Мне все равно, что было раньше и какие у вас были планы, но с момента нашего первого, так сказать, времяпровождения заниматься можно будет только мной.
        - Не уверена, что это понравится мистеру Сандерсу, - округлив глаза, проговорила девушка. - Все-таки он надеялся, что в будущем я и ему помогу.
        - Что? - теперь и у Грега едва глаза не выскочили. - Нет, с ним я договорюсь лично! Он не посмеет возразить. И да, вы успеете поесть. Ни в чем себе не отказывайте.
        - Благодарю вас! - с чувством отозвалась незнакомка.
        Какое-то время она смотрела на него почти с обожанием, но кто-то разбил тарелку, и девушка, вздрогнув, принялась озираться в поисках подавальщицы.
        Теперь, когда она сняла шляпку, Грег смог полюбоваться ярко-рыжими волосами, уложенными в замысловатую прическу. Несколько выбившихся прядей обрамляли ее бледное лицо, придавая особый шарм, а маленький, чуть вздернутый носик выдавал не самый спокойный характер хозяйки.
        Рассматривая ее, Грег ликовал, поражаясь тому, как удачно сложилось это утро. Девушка все больше нравилась ему и все сильнее распаляла неплохое воображение. Он уже предвкушал, с каким удовольствием начнет проверять на практике все ее теоретические знания, когда сбоку звякнуло.
        - Завтрак для мисс, - проговорила подавальщица, перекладывая с подноса на стол чашку кофе. - Как у его сиятельства. Ещё что-нибудь?
        Грегори испытал недоумение:
        - Это ваш завтрак?
        Рыжая недоуменно посмотрела на чашку, затем - со смесью злости и раздражения - на подавальщицу. Та пожала плечами и нагло усмехнулась, дожидаясь распоряжений.
        - Я запомню вашу услужливость и непременно постараюсь ответить тем же, - сквозь зубы проговорила незнакомка. - Больше ничего не нужно.
        - Приятного аппетита, мисс.
        Рыжая едва не заскрипела зубами, но все же принялась пить принесенный кофе, успев подарить Грегу мимолетную улыбку, скорее напоминающую гримасу. Однако буквально спустя три глотка она просияла, помянув некую Марту, как святую, и вынула из своей сумки... сильно помятый сэндвич.
        - Хорошо, что у меня все с собой, - пояснила она Грегу, принявшись жадно, и при этом удивительно аккуратно, есть.
        Граф откинулся на спинку сиденья и, не сводя с девушки пытливого взгляда, задумчиво постучал пальцами по столу. От его внимания не ускользнули слова подавальщицы - девица заказала себе то же, что и он, но - судя по ее реакции - о предпочтениях Грега не догадывалась. Бедняга давилась кофе, изо всех сил делая вид, что напиток ей не противен. Притворялась она плохо. Зато сэндвич явно был что надо.
        Покосившись на саквояж девушки, Грег невольно задумался, что еще она может носить с собой? Сменное белье? Запасное платье? Хорошее вино для романтического ужина?.. Книгу, чтобы почитать перед сном у любовника на плече? Любопытство и воображение так захлестнули его, что он даже собирался озвучить свой вопрос, только тогда вспомнив о манерах!
        Он ведь так и не удосужился узнать имя девушки! Открыв рот, Грег собирался наконец познакомиться с рыжей, когда в харчевню с шумом ввалились двое мужчин. По форменной одежде и манере поведения сразу стало ясно: прибыли боевые маги для сопровождения в поисках. Шумно о чем-то споря, они быстро нашли нужный столик взглядом и двинулись вперед.
        “Что ж, так даже лучше, - подумал Грег. - Вместо того, чтобы наспех утешиться в объятиях рыжей нимфы сегодня, найду ее позже. И уж тогда посмотрим, сможет ли она сдержать стоны от усталости ”.
        - Ваше сиятельство! - один из стражников, с которым граф уже был знаком, отвесил графу поклон.
        - Мистер Доу, - Грегори кивнул ему.
        - Так точно. А вот и наш новенький: Каспиан Вудс. Прибыл ночью из столицы по вашему вызову. Вместе с лекарем.
        Грегори перевел взгляд на крупного светловолосого парня с хорошей выправкой и смекалистым взглядом. Поднявшись, он пожал мужчинам руки, уточнив с нетерпением:
        - А лекарь?..
        - Ваше сиятельство, - Каспиан Вудс склонил голову и тут же с улыбкой посмотрел на рыжую девицу, допивающую кофе, - как вижу, с лекарем вы уже знакомы. Здравствуйте, мисс Дэвис. Очень рад новой встрече.
        Граф медленно обернулся, словно впервые взглянув на девушку, с которой беседовал последние четверть часа.
        - Доброе утро. - Лекарь - а по всему выходило, это была именно она - промокнула губы салфеткой, грациозно поднялась из-за столика и, легко улыбнувшись сначала мистеру Вудсу, а после мистеру Доу, представилась последнему: - Джейд Дэвис. Очень рада знакомству. По просьбе графа Баррингтона буду сопровождать вас во время поиска пропавших.
        “Джейд Дэвис, - повторил граф про себя, - присланная Сандерсом!!! Чтоб меня салезар покусал!”
        - Что ж, можем отправляться, если вы не против, - предложил сержант Доу, с неудовольствием посмотрев на графа. - До леса нас доставит служебный экипаж, а там уж мы сами. Не знаю правда, как мисс будет чувствовать себя среди коряг в юбке...
        - Мисс будет чувствовать себя прекрасно, - ответила рыжая, ни капли не смущаясь. - Не беспокойтесь обо мне и моей юбке. Ваша забота - пропавшие охотники.
        Грегори не сводил глаз с мисс Дэвис, гадая про себя, в какой момент упустил нить разговора и настолько промахнулся с определением ее рода деятельности. По всему выходило, что это случилось сразу.
        Он просто не ждал женщину! Да и кто вообще в здравом уме мог предположить, что ему в помощь пришлют девицу?!
        - Ваше сиятельство? - мисс Дэвис вопросительно посмотрела на него. - Что-то не так?
        - Нет.
        Все не так!
        Но вы будто побледнели.
        Она нахмурилась, сделала несколько шагов к нему и протянула к его лицу ладонь. Не касаясь кожи, но замерев очень близко:
        - Не чувствую никаких явных проблем, - проговорила девушка озадаченно.
        - Потому что их нет, - немного более резко, чем хотелось бы ответил Грегори. Поймав ее руку и слегка сжав холодные пальчики, отвел их от своего лица и отпустил, поясняя: - Я просто обдумывал, как нам лучше поступить.
        И нужен ли в сопровождении ТАКОЙ лекарь?! Ругх, что он там нес про обслуживание только его лично?! Она догадалась?!
        Грег снова посмотрел на девушку, та улыбнулась ему, мило и открыто.
        Не поняла ничего, сделал вывод он.
        Легким жестом руки Грегори отправил стражников на улицу, а сам помог Джейд надеть плащ, забрал ее саквояж и предложил опереться на его локоть. Мисс Дэвис, несмотря на возникшее недопонимание, продолжала нравиться графу. Всего минуту назад он представлял горячие прелюдии и, будто наяву, слышал жаркие стоны от рыжей красотки, а теперь вынужден был запретить себе грязные мысли, настроившись на работу. Это было сложно. И болезненно.
        - Вы чем-то озадачены, - заметила его замешательство Джейд.
        Грег взглянул на нее и слегка улыбнулся, задумавшись теперь о том, как заставить ее отказаться от поездки в место, полное нечисти?! И ведь сам согласился, сам позвал, салезар его побери!
        - Говорят, в местном лесу водятся даже ворлоки! - наконец сказал он.
        - О, так вот причина ваших волнений, - поняла Джейд. - Но разве их не всех перебили? Я слышала, что, их совсем не осталось.
        - Кое-где еще всплывают особи. Жуткие твари, скажу я вам.
        - Что ж, я понимаю ваше волнение, - кивнула мисс Дэвис. - Мистер Доу не внушает особого доверия. Но к счастью, я знакома с мистером Вудсом и могу вас заверить: он отличный боевой маг и справится с любой напастью в случае нападения, не сомневайтесь.
        Грегори - и сам маг с высшей степенью дара - закашлялся от возмущения.
        - Это все от кофе натощак, - поделилась новой догадкой мисс Дэвис, останавливаясь. - Завтрак должен быть более плотным.
        - Вы очень внимательны. - Граф раздраженно дернул уголком рта, решив быть предельно откровенным: - Но я беспокоюсь не столько о себе, сколько о вас. Возможно, регламент устарел, и вам не стоит...
        - Что? Вы ведь не хотите спровадить меня?! Ведь вы сами поддерживали идею моего сопровождения несколько минут назад! - Джейд сердито мотнула головой в сторону харчевни, едва не скинув шляпку. - Вы говорили, что с удовольствием воспользуетесь моими услугами и, больше того, требовали работать только с вами. Что изменилось теперь?
        Несколько секунд граф сомневался, стоит ли выдавать себя. Сказать этой зеленоглазой красавице, на которую он все еще возлагал интересные планы, что принял ее за распутную девку? Чувство самосохранения победило.
        - Похолодало, - как можно спокойней ответил он, обреченно вздыхая и предпринимая последнюю отчаянную попытку, - а вы так легко одеты.
        - Я крепче, чем кажусь, - гордо заявила мисс Дэвис, и Грегу ничего не оставалось, кроме как поверить ей.
        Глава 2. И встреча с темным лесом
        - Возница - наш человек. Он будет дожидаться здесь, - покидая экипаж, говорил мистер Доу, обращаясь к графу и демонстративно не глядя на Джейд. - У него есть несколько магических зарядов для самозащиты, а сами мы вооружены кинжалами и ружьями с серебряными пулями. Все, кроме... лекаря. Ее придется прикрывать. Надеюсь, оружие не пригодится, не то в отчетах погрязнем. Кажется, в лесу все тихо...
        - Это обманчивая тишина, - ответил Грегори Баррингтон, последовав за стражами, но не забыв помочь Джейд спуститься.
        Она благодарно улыбнулась ему, но наткнулась лишь на хмурый взгляд.
        За время, потраченное на дорогу к лесу, граф больше не говорил с ней. Он обсуждал со стражниками пропавших: двоих мужчин, напившихся в честь встречи и решивших немедленно отправляться на охоту в Темный лес.
        С его слов выходило, что охотники, знатно приняв на душу, немного посекретничали, после чего вышли из дома, сказав женам, что вернутся с несметными богатствами. Последний раз их видели входящими в лес около суток назад, на рассвете.
        Джейд так и подмывало спросить, что за невиданная нечисть может водиться в Рагосе, после убийства которой была вероятность разбогатеть? Ей, знавшей о тварях тьмы лишь по картинкам учебников, как и говорила Марта, было невероятно любопытно. Однако она благоразумно молчала, лишь прислушиваясь к разговору графа со стражниками и - изредка - переглядываясь с Каспианом. Тот хмурился, косился в окно, иногда отвечал на вопросы мистера Доу и явно нервничал не меньше самой Джейд.
        Чем ближе экипаж приближался к лесу, тем более собранными становились мужчины, а стоило доехать, как граф вызвал Джейд на разговор.
        - Мисс Дэвис, - начал он, глядя на нее исподлобья и явно готовясь “выстрелить” словом в упор. - Я вынужден еще раз попросить вас остаться здесь. В экипаже. Под присмотром возницы. Это - лучшее, что вы могли бы сделать для себя и для всех нас.
        - И нарушить городской регламент?
        - Пусть вас это не волнует.
        Джейд покачала головой, крепче сжимая ручку саквояжа и готовясь бороться за свое будущее в этом городишке до конца.
        - И тем не менее я волнуюсь, ваше сиятельство. Мистер Доу с огромным удовольствием доложит бургомистру о нарушении, и тогда моей работе придет конец. Я ведь обещала, что не стану обузой, граф! Можете мне поверить. Бежать впереди и геройствовать напрасно - это не для меня. Я знаю, что вы сильнее, а потому буду следовать по пятам и слушаться во всем.
        На его скулах заходили желваки, ноздри слегка раздулись.
        - Мистер Доу будет молчать, - сказал он наконец. - И мистер Вудс. Все мы. Просто останьтесь в карете.
        Джейд посмотрела на стражников, топчущихся в стороне. Пожалуй, граф действительно мог заставить их сохранить в секрете ее отсутствие в лесу. Больше того, судя по их лицам, они и сами готовы были принести обещание не выдавать секрет, лишь бы избавиться от нее.
        - Что ж, если так...
        Джейд почти согласилась пойти на уступку, но тут в разговор встрял возница.
        - И то верно, - сказал он, свесившись со своего места и щербато улыбаясь, - чего такой хорошенькой мисс делать в лесу? Вам бы замуж, детишек нарожать, за домом следить. А мужскую работу оставьте нормальным людям.
        Медленно повернув голову, Джейд смерила взглядом ухмыляющихся стражников, снова посмотрела на возницу и, сверкнув глазами от бешенства, уставилась на графа с самым упрямым видом, сообщая:
        - Вы, может, и готовы нарушать закон, а я нет! Нам пора отправляться на поиск несчастных охотников, не стоит задерживаться дольше.
        Граф не двинулся с места.
        Джейд даже на миг показалось, что перед ней статуя, а не человек, но тут он моргнул, развеяв наваждение.
        - Спасибо. как вас? - граф посмотрел на возницу. Лицо его сиятельства ничего не выражало, но Джейд заметила, как нервно дернулся уголок его губ.
        - Джо, - радостно ответил мужчина.
        - Джо, - медленно повторил граф. - Я запомню.
        И столько нехорошего обещания было в этой короткой фразе, что Джо моментально сдуло с поля видимости, и даже стражники перестали улыбаться.
        - И все же, мисс Дэвис, в лесу очень опасно. Я уже не говорю об элементарных неудобствах... - его сиятельство предпринял последнюю попытку воззвать к ее благоразумию.
        И оно отозвалось! Где-то в голове Джейд здравый смысл пытался достучаться до гордости, объясняя что-то свое, очень важное. Что-то о прелести жизни и о нехорошем предчувствии. Но...
        - Я - специалист своего дела, - сказала она, мотнув головой, - и докажу вам это. Не стоит за меня волноваться, все свои проблемы я способна решить сама.
        - Вот как? - граф шумно втянул воздух. - Хор-рошо. Тогда действительно не стоит больше задерживаться.
        - Давайте я возьму саквояж, - вмешался в разговор Каспиан.
        Джейд благодарно улыбнулась ему, но граф заслонил ее от Вудса, сказав ледяным тоном:
        - Вы разве не слышали? Мисс Дэвис - специалист, она сама со всем справится. Вперед! Нас ждут пропавшие.
        Каспиан виновато взглянул на Джейд, но спорить не стал. Да она бы и сама не позволила ему вступиться! Теперь, после произнесенного графом, внутри нее все кипело, желая вылиться или в скандал или в бурную деятельность. Так что, сжав покрепче ручку саквояжа, она последовала за мужчинами, твердо для себя решив: не проявит слабости перед ними ни за какие сокровища мира!
        Спустя пять минут ходьбы в лесу ее решимость слегка поугасла. Плащ то и дело цеплялся за сухие ветки деревьев, каблуки - хоть и были совсем небольшими - вязли в земле, к тому же, стоило им войти в это дикое царство сухостоя, как со всех сторон налетела прожорливая мошкара, желая съесть Джейд целиком!
        Защитных заклинаний от насекомых Джейд не помнила! В саквояже было лавандовое масло, которое могло помочь, но для этого нужно было попросить мужчин сделать перерыв...
        - Все хорошо, мисс Дэвис? - Будто почувствовав злобный взгляд, буравящий его затылок, граф Баррингтон обернулся.
        - Прекрасно! - ответила Джейд, сдув с лица прядь волос, выбившуюся из тщательно сделанной с утра прически. - Лучше всех.
        - Я очень рад. - Он кивнул и. тут же отвернулся, продолжив тихий разговор со стражниками
        - Так что за гадину они хотели убить? - озвучил Вудс вопрос, терзавший Джейд все это время. - Я никак в толк не возьму, за кого дают денег? Может, бургомистр назначил награду за чью-то поимку?
        - Увы, об этом история умалчивает, - ответил граф, поворачивая влево и замирая.
        Все время до этого он уверенно вел их, пуская вперед магические светлячки, заговоренные на поиск живых существ, коих в зловещем Темном лесу почти не осталось. Джейд сомневалась в успехе подобной затеи, но упорно молчала, надеясь, что скоро им самим надоест поиск иглы в стоге сена. Минутой раньше они набрели на чью-то мелкую нору, и вот теперь снова встали.
        Она не удержалась и саркастично фыркнула, выразив таким образом свое веское мнение по поводу происходящего.
        - Нет, здесь давно никого не было, - пробормотал граф. - Странно. Нам не сюда.
        Джейд передернуло от очередного укуса. Остервенело влепив самой себе пощечину, она снова сдула с лица прядь волос и переложила саквояж в другую руку.
        Стражники обернулись. Каспиан даже дернулся в ее направлении, явно собираясь все же предложить свою помощь, но Джейд так зыркнула на него, что парень передумал. Закрыв рот, он сделал пару шагов назад и неодобрительно покачал головой.
        - Направо, - постановил бездушный граф, единственный никак не прореагировавший на страдания спутницы. - И осторожней. Я могу ошибаться, но чутье подсказывает...
        - Ругхий хвост, - прошелестел мистер Доу.
        Вскинув голову, он смотрел на дерево неподалеку. Там, в футах в пятнадцати от земли, висела толстая зеленая паутина, судя по всему, сплетенная пауком немалых размеров...
        Джейд невольно попятилась. Шаг. Второй. Под ногой что-то хрустнуло. От неожиданности Джейд вздрогнула и выронила саквояж. В звенящей тишине леса ее: “Ох!” прозвучало, как набат колокола.
        Мужчины уставились на нее с явным негодованием.
        - Прошу прощения, - пробормотала она, не поднимая сумку и делая вид, что так и было задумано.
        - Дэвис, не переживай, держись за моей спиной, - попытался подбодрить ее Каспиан, позабыв при этом про этикет и вежливое обращение к незамужней девушке. - Мужчины для того и нужны, чтобы прикрывать слабых беззащитных... ругх всех вас побери!
        Решивший приблизиться к ней Каспиан не заметил небольшую корягу и едва не упал, зацепившись ногой.
        Ругаясь, он пробежал несколько футов вперед и наконец остановился, упершись в дерево. Лбом.
        Судя по звуку их встречи, и дерево и голова были пустыми...
        - Благодарю вас за проявленную самоотверженность. - Джейд неспешно подошла к парню и бесцеремонно схватила за подбородок. Покрутив голову влево и вправо, она постановила: - Жить будете, мистер Вудс. Но это при условии, что больше не допустите фамильярностей в мой адрес.
        - Тяжелая сумочка, - заметил мистер Доу, также подошедший к Джейд и поднявший с земли ее саквояж, - что вы там носите? Разве зеркальце и раствор зеленотрава могут столько весить?
        Джейд холодно улыбнулась и отняла свое добро, заявляя:
        - Ваша работа - управляться с оружием, и я не спрашиваю, чем оно заряжено, потому что доверяю вам. От вас прошу того же.
        - Доверия? Принять вас, мисс упрямица, за настоящего лекаря? - Мистер Доу веско задрал указательный палец вверх и постановил: - Да подо мной скорее земля содрогнется и...
        - Хайгир, - тихо сказал граф, стоя сбоку от них.
        - Да, именно! И хайгир от смеха сдохнет, - кивнул мистер Доу.
        Джейд возмущенно обернулась к графу Баррингтону, но спорить ни с кем больше не решилась. Она вообще забыла слова.
        Удерживая в руках заряженное ружье, его сиятельство слишком внимательно смотрел куда-то Джейд за голову. Настолько внимательно, что у нее от избытка плохого предчувствия начала медленно проплывать перед глазами прожитая жизнь. Очень, надо сказать, коротенькая!
        - Кто там? - прошептала она, даже не собираясь оглядываться.
        - Паучек, - ответил Каспиан, не спеша выпрямляясь. Осторожно вынув собственный кинжал, он продолжил говорить: - Ты ведь их не боишься, Дэвис. Так что стой спокойно, все будет...
        Что-то сзади зашипело, клацнуло. И звук был такой, будто паучок очень-очень много ел в гостях у бабушки и вырос большим-пребольшим!
        Затылок Джейд обдало теплом и в тот же миг раздался выстрел. И еще один...
        Стрелял граф. Следом среагировал мистер Доу.
        Дальше стоять на месте Джейд не смогла. Рванув вперед и испуганно вытаращив глаза, она собиралась остановиться только где-нибудь у границы с Лифорширом, и то, чтобы отдышаться и войти в столицу с достоинством. Но между ней и родным городом оказалось непреодолимое препятствие - граф.
        - Мисс Дэвис, встаньте, пожалуйста, за мной, - абсолютно спокойно попросил он, поймав ее и на несколько секунд заключив в свои объятия. - И, прошу, не делайте резких движений. Обморок, к примеру, можно перенести. Мы договорились?
        - Только ради вас, - прошептала Джейд, на ватных ногах перемещаясь куда сказали и даже не собираясь спорить.
        Мистер Доу в это же время встал слева от графа, а Каспиан справа. Оба держали в руках ружья и приняли боевые стойки.
        И Джейд наконец посмотрела туда, где стояла совсем недавно. Там скалилось оно. Чудовище.
        Монстр!
        Зеленое, склизкое существо с толстым брюхом, удерживаемым на восьми тонких длинных лапках. Красные бусинки глаз сияли, а изо рта торчали острые, загнутые кверху жвалы, с которых капало нечто прозрачное и густое.
        Существо медленно перебирало лапами, хрипело и пошатывалось. Из его боковины едва заметно текла оранжевая жидкость...
        - Оно ранено, - прошептала Джейд счастливо. - Стреляйте еще, пусть оно сдохнет.
        - Мисс Дэвис, вы же лекарь, - ей показалось, что граф усмехается. - Как насчет того, чтобы призвать нас сохранить живому существу жизнь?
        - Вы с ума сошли? - Джейд облизнула пересохшие от ужаса губы и повторила: - Стреляйте же!
        - Вы ее слышали, - проговорил граф уже совсем другим тоном, вновь вскинув ружье.
        Дальше Джейд пришлось зажмуриться, потому что зеленый паукообразный монстр с визгом... подпрыгнул, бросившись вперед. Раздались три новых выстрела.
        Клекот. Крик. Ругательства. Хрип. Человеческий стон...
        Джейд распахнула глаза.
        Паук корчился в конвульсиях, а рядом лежал мистер Доу, нога которого оказалась погребена под частью чудовищного тела. Со жвала паука капнула прозрачная жижа, попав прямо на бедро мистера Доу. Он взвыл от боли.
        И именно этот полный страдания звук привел Джейд в чувство.
        Схватив огромный сук у своих ног, она подбежала к монстру и, воткнув кусок дерева под него, принялась давить сверху, пытаясь использовать тот, как рычаг. Очень быстро ее оттеснил граф, рядом с ним встал Каспиан. Джейд же принялась тащить едва не плачущего мистер Доу на себя, прихватив под мышками.
        - Все будет хорошо, - говорила она, рассматривая ужасного вида рану и прикидывая, как поступить дальше.
        Яд, капнувший на ногу несчастного, продолжал разъедать и одежду и кожу, опасно расползаясь во все стороны.
        - Не троньте меня, - прошипел мистер Доу, дернувшись в сторону. - Я вас заражу. Оставьте!
        Джейд едва не выругалась, поняв, что пациент добровольно не дастся.
        - Тоже мне, герой! - рявкнула она, как только он оказался на свободе. Усевшись над его головой, она приложила руку к его глазам, призвав толику магии и приказав: - Спать!
        Мистер Доу обмяк.
        - Кинжал! - скомандовала Джейд, протянув руку не глядя. В ее пальцах оказалось холодное оружие. Подцепив штанину на травмированной ноге, она разрезала ткань до основания и осторожно развела в стороны, чтобы оценить степень повреждения.
        - Смотрите! Там еще одна паутина и коконы! - воскликнул где-то рядом Каспиан. - Кажется, это наша пропажа.
        Джейд быстро посмотрела на графа и кивнула, проговорив:
        - Занимайтесь ими, здесь вы мне все равно не поможете.
        Его светлость нахмурился, уточняя:
        - Ногу придется отрезать?
        - Нет, если вы отвяжетесь прямо сейчас! - выпалила Джейд, открывая свой саквояж и принимаясь искать нужные пузырьки.
        Счет шел на минуты, но она точно знала, что делать...
        - Похоже, хайгир нашел их еще вчера, - прикрывая нос рукавом, проговорил Каспиан Вудс, опасливо косясь при этом на два кокона, снятых им с паутины при помощи магии. - Не понимаю, чего они добивались? Какие могут быть деньги в этом лесу? Идиоты.
        - О мертвых принято говорить либо хорошо, либо никак, - заметил Грегори, про себя соглашаясь. Идиоты и есть.
        - Ладно, и что теперь делать? - Каспиан неловко переминался с ноги на ногу. - В Рагосе есть некроманты? Будут поднимать их?
        - Здесь простых специалистов не хватает, а вы хотите некромантов, - задумчиво проговорил Грегори. - К тому же, тут дело ясное - напились мужики и отправились искать приключений. Жаль, что нашли.
        - Так и бросим их здесь? - хмуро спросил Каспиан.
        - Боюсь, у нас нет выбора. Прикасаться к коконам небезопасно, всюду яд...
        Они оба, как по команде, оглянулись на уже пострадавшего мистера Доу, вокруг которого порхала мисс Дэвис. Стражник спал и потому больше не стонал, но граф подозревал худшее.
        - Нужно распылить хайгира, - пробормотал Вудс, обходя зеленого паука по широкой дуге.
        Грег думал о том же: от монстра следовало избавиться как можно скорее. Однако еще больше, чем хайгир, его волновала мисс Дэвис. Грегу хотелось приказать ей остановиться и отойти от пострадавшего на безопасное расстояние, ведь на мистера Доу попал яд. И хотя лекарей брали в Темный лес именно для подобных случаев, все существо графа противилось тому, чтобы эта хрупкая молодая девушка рисковала собой...
        Это было неправильно.
        - Мне все кажется, что он вот-вот откроет глаза, - пожаловался Каспиан, перекидывая кинжал из правой руки в левую и назад. Присев перед монстром на корточки, парень подался вперед и принюхался. - Ну и вонища от него!
        - Вы весьма чувствительны к запахам, мистер Вудс, - заметил Грег, растирая ладони и призывая энергию огня. - Предлагаю избавиться от причины смрада, чтоб больше не терзать ваше нежное обоняние.
        - Я только “за”! - Каспиан вскочил и улыбнулся. - Как?
        - Лучше всего сжечь. - Грег щелкнул пальцами, и с их кончиков соскочила сиреневая искра. - Вы умеете делать защитный круг, мистер Вудс? Нужно быть уверенными, что огонь не распространится дальше. В этой части леса слишком много сухостоя...
        - Так, может, мы и лес того?.. - Каспиан вскинул руки и надул щеки, медленно сдувая их и издавая громкое: - Пщ-щ!
        - Нельзя сжигать его только из-за того, что здесь поселилась кое-какая нечисть, - Грег осуждающе покачал головой, про себя вполне допуская крамольную мысль о том, что и в самом деле спалил бы и этот лес, и большую часть городских трущоб, где побывал вчера из-за пропавшей девушки, и огромный мрачный дом, в который его поселили вместе с матерью...
        - Ну да, вы правы, - кивнул Каспиан. - Как мы его сожжем, если сами здесь? Надо сначала выйти наружу.
        Он злорадно хмыкнул и, прихватив ветку с земли, принялся чертить непрерывную линию вокруг паука. Оказавшись у ног мистера Доу, Каспиан бросил взгляд на мисс Дэвис.
        - Ты как, Джейд? Помощь нужна?
        - Да, - отрывисто бросила она, не поворачиваясь к нему. - Помоги мне тем, что не будешь мешать. Я почти закончила. Впрочем. помоги его передвинуть.
        Каспиан осторожно выполнил приказ и тут же продолжил чертить линию.
        - Захватите в круг тела охотников, мистер Вудс, - велел Грегори. - Небезопасно оставлять их здесь в таком виде.
        Каспиан пробормотал что-то невразумительное, но послушно расширил территорию будущего костра.
        Сам же граф снова посмотрел на мисс Дэвис. Вокруг нее он навскидку насчитал дюжину мелких пузырьков из темного стекла. Какие-то оставались закрытыми, из других была вынута пробка и они просто лежали где попало. Решив подойти к ней ближе, пока Вудс занимался делом, Грег едва не наступил на ворох испачканных кровью тряпок.
        Поморщился, передернул плечами. Бороться с нечистью - одно, это он всегда пожалуйста, но видеть последствия - совсем другое.
        Грег, приготовившись к худшему, остановился позади мисс Дэвис и с удивлением заметил, что края раны стражника больше не расползаются в стороны, да и сама она перестала кровить.
        Джейд как раз зачерпнула плоской деревянной палочкой белую мазь и густо нанесла ее на всю поврежденную поверхность, щедро сдабривая лечение магической подпиткой. Она шептала заклинание, и с кончиков ее пальцев струился едва заметный серебристый туман.
        “Надо же, в этой глуши и маг первой степени дара, - безошибочно определил он, присвистнув про себя. - А девочка с сюрпризом, не из простых. Как ее занесло в Рагос?”.
        - Готово! - услышал граф голос мистера Вудса. - Активирую?
        - После моей команды, - отозвался Грег, и мисс Дэвис вздрогнула.
        Посмотрев на него с осуждением, она однако ничего не сказала, продолжая свое дело. Зато граф заметил светло-голубые круги под уставшими зелеными глазами и в который раз подумал, что этой девочке не место здесь. Не только в лесу. В Рагосе. В городе царили запустение и уныние, он загнивал, как охотники, найденные в паутине хайгира. Причем давно.
        Странно, ведь его величество так воспевал Грегу заслуги бывшего наместника, погибшего при пожаре...
        Паук горел нехотя, даже после смерти умудрившись выкачать из Грега уйму энергии. Когда граф закончил с ним, по вискам катились капли влаги, а плечи накренились вперед, будто сверху навалилась каменная плита.
        Прервав контакт с магическим огнем, он с трудом устоял на ногах. Где-то в затылке пульсировало, гудело. И сквозь этот гул едва различался въедливый женский голос. Недовольный. Нервный.
        - Вы должны были прекратить это раньше, - говорил этот голос назидательным тоном.
        - Или прикажете потом мне вас всех тащить на себе? Для этого на подобные вылазки берут лекаря?! Тогда лучше бы брали ишака!
        Грег потер лоб и не спеша развернулся всем корпусом, чтобы встретить хозяйку голоса лицом к лицу.
        Рыжее лохматое недоразумение смотрело враждебно, уперев руки в бока.
        Отчего то Грег сразу вспомнил мать. Только она позволяла себе так вести себя с ним. Да и то в детстве.
        - Мисс Дэвис, угомонитесь, - устало попросил он. - Мы взрослые, сильные, крепкие... Где-то рядом громко ухнуло.
        Грег прервался, не сразу поняв, что случилось. Но стоило ему посмотреть влево, где стоял все это время мистер Каспиан Вудс, питая защитный круг своей энергией, как ситуация прояснилась: бедолага упал. Пластом. Лицом вниз...
        - Продолжайте! - Джейд зло сопела, не собираясь отставать. Сдув с лица рыжую прядь, она почти закричала: - Вы взрослые, крепкие, сильные!.. Кто?! Ослы?
        - Я бы попросил, - Грег поморщился.
        Во-первых у него болела голова, во-вторых категорически не нравился тон лекарки, а в-третьих, очень раздражала ее правота.
        - Нет, это я вас просила! - взвилась мисс Дэвис. - Я стояла на этом самом месте. Вот здесь! И просила вас остановиться! Но вы, видимо, решили избавить себя и мистера Вудса от сомнительной чести рассказывать вдовам погибших, что они вдовы! Вам, видишь ли, интересней умереть от магического истощения. У меня на глазах. А что, прекрасная смерть, почти без мучений...
        Она говорила все тише, и Грег решил не мешать ей. Пусть выскажется, может, тогда станет легче? Всем им...
        Сам он, пошатнувшись, направился к мистеру Вудсу.
        Нагибаться сил не было, потому Грег ткнул Каспиана носком сапога. И еще раз.
        - Да жив он, - устало проговорила Джейд. - Я вижу, если человек умер. Этот еще всех нас переживет, гаденыш.
        Она всхлипнула.
        Грег быстро обернулся. Наплевав на кружащийся вокруг лес, сфокусировал взгляд на лекарке.
        - Только без слез! - выпалил он, испугавшись женской истерики больше, чем хайгира.
        - Умоляю!
        Мисс Дэвис в ответ закатила глаза и буркнула негромко:
        - Было бы по ком плакать.
        Однако сразу после сказанного она посмотрела на два кокона, оставшихся в стороне, и, скорбно поджав губы, отвернулась. Постояв так какое-то время, она направилась к своему саквояжу, принявшись что-то в нем искать.
        Проследив за ней, Грег увидел и мистера Доу. Живого и даже относительно здорового. Он сидел, опершись спиной на дерево, и смотрел на графа. Когда только успел в себя прийти?
        Как только их взгляды встретились, Стэн Доу попытался что-то сказать, но губы его не слушались.
        Грег подошел ближе, переступив через пробурчавшего что-то Каспиана.
        - Как вы? Сейчас отправимся к экипажу. Я помогу идти.
        - Сп...и...бо, - попытался ответить бедолага Стэн.
        - Конечно, поможете! - снова завелась злобная лекарка откуда-то из-за спины. - Вы же такой сильный! И мистера Вудса пора бы разбудить! Эй, ты...
        Она оказалась рядом с бедолагой Каспианом, плюхнув рядом свой несчастный саквояж и попытавшись повернуть парня на спину.
        - Да это медведь какой-то, - бурчала рыжая, - на диету, срочно! А ну, открой рот, быстро!
        Мистер Вудс застонал, перевернулся сам и попросил бросить его одного.
        Грег искренне сочувствовал парню и даже хотел помочь ему сесть. Но... предпочел малодушно стоять в стороне, чтобы не попадать под горячую руку взбешенной девушки.
        - Пей, сказала! - говорила мисс Дэвис, приподняв голову мага и вливая в рот скорчившегося парня что-то из очередной склянки. - Конечно, это тебе не виски со льдом! А ты как думал? В сказку попал? Не смей плеваться! А ну, что у тебя здесь? Смотри на меня, иначе так и поедешь потом в столицу с кривым носом!
        Грег отвернулся.
        Он передумал сближаться с мисс Дэвис.
        Да, она обладала очень милой внешностью и, судя по всему, неплохой фигурой, но характер портил всю картину, перебивая желание более тесного общения.
        Нет, ему нужна спокойная, кроткая девушка, безответная и покорная. Разве что глаза пусть будут такими же зелеными, и чтобы в них так же ярко полыхал огонь...
        Они выходили из леса совсем измотанными.
        Коконы с телами охотников так и не сгорели, как, впрочем, и паутина хайгира. На них просто не осталось сил. Граф планировал отправить в лес новую группу - уже для уничтожения последствий деяния паукообразной нечисти, а пока оставил все как есть, надеясь, что никто из животных не пострадает.
        Джейд едва переставляла ноги, хмуро глядя на мужчин. Его сиятельство, порядком растерявший свой первоначальный лоск, практически волок на себе мистера Доу, а Каспиан Вудс плелся где-то сзади, удерживая в руках ее саквояж, периодически спотыкаясь и громко, с выражением, поминая ругха.
        И даже когда наконец деревья расступились, выпуская кампанию, направленную на поиск пропавших, на свет, облегчение не наступило. Над Рагосом висели набухшие темно-серые тучи, грозящие вот-вот прорваться проливным дождем.
        - Потерпите еще немного, - сипло проговорил граф Баррингтон, подтягивая на свои плечи руку мистера Доу. - Мы почти пришли.
        - Ненавижу это место, - отозвался откуда-то сзади Каспиан. - Чтоб оно провалилось! Эй, Дэвис, в следующий раз не клади столько всего в свою сумку, у меня рука скоро отвалится.
        - Ничего страшного, у тебя останется вторая! - ответила Джейд, задирая юбку и плащ повыше, чтобы переступить очередные заросли.
        - Злая ты, - буркнул Вудс. - Лекари не должны быть такими.
        - Может и так, - не стала спорить Джейд. - Но переучиваться на кого-то еще уже поздно.
        - Зачем тебе вообще было учиться? - не унимался Вудс. - Замуж надо идти, и все дела. Красивая, родовитая...
        Джейд быстро обернулась и волком глянула на Каспина, тот сразу прикусил язык. Однако посмотрев на спину графа, она поняла, что волновалась зря - тому явно не было дела до чужих разговоров. Его сиятельство, подтягивая за собой раненого стражника, уже практически достиг экипажа и махал свободной рукой вознице.
        - Помоги! - прохрипел он. - Давай-ка занесем его внутрь.
        - Ох, что случилось, вашество?! - Джо вскочил со своего места и ринулся навстречу шальной компании. - Вы будто с войны!
        Джейд остановилась, переводя дыхание и наблюдая за тем, как неумело двое мужчин запихивали третьего в салон. “Придется делать перевязку прямо в дороге, - устало подумала она, - наверняка рана снова открылась”.
        - Задумалась над моими словами, детка? - раздалось над ее ухом вкрадчиво.
        Джейд испуганно дернулась и взмахнула руками, угодив Вудсу локтем прямо в солнечное сплетение.
        Парень охнул и согнулся, выпуская из рук ее сумку.
        - Ну ты и. - он шумно втянул воздух и помотал головой. - Нет, от тебя точно нужно держаться подальше, Дэвис!
        - Запомни свою последнюю мысль хорошенько! - рявкнула она, поднимая с земли свою сумку. Брезгливо посмотрев на прилипший кусок грязи, Джейд взялась за низ кителя Вудса и осторожно очистила саквояж.
        - Ты что, совсем? - Каспиан выдернул из ее рук свою одежду и, округлив глаза, зашипел:
        - Ополоумела, Джейд? Знаешь, какое у нас строгое отношение к форме?!
        - Примерно как у нас к лекарствам? - склонив голову спросила она, нежно поглаживая чистенький саквояж.
        - Да иди ты!..
        - Мистер Вудс! - строгий окрик графа даже Джейд заставил распрямиться и обернуться, как по команде. - Я бы попросил впредь не сквернословить в присутствии мисс Дэвис. Тем более в ее адрес!
        Только Джейд собиралась поблагодарить графа за проявленное благородство, как тот добавил:
        - Какие бы отношения ни связывали вас, выяснять их стоит наедине.
        Джейд захлопнула рот и шокированно моргнула. Это что еще за намеки?! Да она сейчас...
        - Ну какие отношения, ваше сиятельство, - проговорил Каспиан, обходя Джейд и глядя, как на врага, - с ней даже дружить невозможно, а уж романтические отношения представить страшно. Розами по лицу отходит, важных органов лишит, и все...
        - И тем не менее, надеюсь, вы меня услышали, - проговорил граф.
        Джо как раз поливал ему на руки водой из большого бутыля.
        Его сиятельство изволило умываться!
        Чистюля, чтоб его ругх побрал!
        Отвернувшись от мужчин, Джейд, кипя от гнева и обиды, подняла лицо к небу и улыбнулась первым каплям дождя. Их прохлада взбодрила и придала сил. Сразу перестало противно щипать в глазах после слов Каспиана. Ну и пусть с ней тяжело даже дружить, подумаешь! Зачем вообще друзья, если ей и одной неплохо?
        Внезапно кто-то сжал ручку ее саквояжа и забрал его себе, лишь слегка коснувшись.
        - Погодка в Рагосе под стать городу, - проговорил граф, также рассматривая небо цвета свинца и щурясь от дождя.
        В какой-то момент он повернулся, и их взгляды встретились. Джейд отчего-то смутилась. Легкая, едва заметная улыбка тронула губы графа, когда он тихо сказал:
        - Вы сегодня отлично себя проявили, мисс Дэвис. Я впечатлен.
        - Спасибо. - Джейд не нашла в себе сил улыбаться в ответ. Отчего-то ей показалось, что граф жалеет ее, поняв, что слова Каспиана задели за живое. А она ненавидела жалость к себе, потому и проговорила холодно: - Думаю, нам пора ехать.
        - Так и есть. - Граф подставил локоть, предлагая ей опереться на него, но Джейд лишь покачала головой.
        - Я вполне справлюсь сама, ваше сиятельство.
        Подхватив юбки, Джейд направилась к экипажу, чувствуя тяжелый взгляд графа и перебарывая желание оглянуться.
        Нет, она не могла позволить себе быть слабой в этом мире, где бал правили мужчины. Полагаться только на свои силы - лучшее, что Джейд собиралась сделать для себя, любимой.
        И так оно и будет. Всегда!
        Глава 3. И первая пациентка
        - Марта, перевяжи раны как следует. Сейчас проинструктирую вас, мистер Доу, как быть дальше. - Закончив осматривать стражника, главный лекарь обернулся к ожидавшей все это время Джейд и сурово добавил: - Вы еще здесь?
        - Да, - пожала плечами она.
        - Приведите себя в порядок, мисс Дэвис. Как только перестанете походить на умертвие, жду вас в своем кабинете. Поговорим.
        - Как скажете.
        Джейд только и успела, что кратко изложить события случившегося в лесу и перечислить манипуляции, предпринятые ею в отношении пострадавшего стражника. Мистер Сандерс тут же принялся осматривать его сам и, кажется, остался доволен увиденным, но на похвалу не расщедрился. Лишь дал временную передышку в качестве награды за успешно выполненную работу.
        Что ж, она была рада и этому. Вылазка в лес и правда далась ей тяжело, потому сохранять видимость спокойствия становилось все сложнее. Ей было жаль погибших охотников, жаль, что они не успели... А еще она никак не могла подавить в себе чувство гнетущей тоски - неожиданно, впервые за много лет, она снова ощутило желание побыть слабой девочкой и поплакаться, найдя сильное плечо. Просто выговориться и помолчать вместе, как бывало когда-то с отцом.
        Рагос плохо влиял на нее, обнажая раны, которые, казалось, давно зажили.
        Джейд приняла душ и переоделась в свежую сорочку, сразу почувствовав себя значительно лучше. Прилегла на минутку, прикрыла глаза, вспомнила породистое надменное лицо графа, а потом его жалостливый взгляд. Фыркнула в подушку: пусть не смеет ее жалеть! Лучше безразличие, чем сочувствие, честное слово! Так, вспоминая этого противного Баррингтона, она и сама не заметила, как провалилась в тяжелый сон, чтобы очнуться через несколько часов отдохнувшей и в гораздо более хорошем расположении духа.
        Одевшись, Джейд завязала волосы узлом на затылке, поела пресную похлебку, показавшуюся голодному желудку совершенством, и, будучи гораздо более уверенной в себе, пришла на выволочку к мистеру Сандерсу.
        По тону начальства Джейд понимала: хвалить ее он не собирается.
        - Итак, я отправил вас в лес, - начал главный лекарь едва они вошли в его кабинет.
        - Отправили, - безропотно согласилась Джейд.
        - И граф не отказал вам в сопровождении группы, - тут Сандерс остановился и вперился в нее обескураженным взглядом. - Почему?
        - Он - современный, умный, сильный, смелый мужчина, - ответила Джейд, с усмешкой вспоминая слова самого Баррингтона. - А вы надеялись на обратный эффект от нашей встречи?
        Мистер Сандерс отвернулся. Подошел к столу, постучал по нему костяшками пальцев и задумчиво проговорил, ни к кому конкретно не обращаясь:
        - Рана мистера Доу могла отправить его в могилу. Яд хайгира очень опасен...
        - Хорошо, что я была там, - поторопила лекаря Джейд. - Правда?
        Лекарь улыбнулся, не показывая зубов, и сел за свой стол, посмотрев на нее сквозь чуть приспущенные очки.
        - А знаете, что говорит сам мистер Доу?
        - Предполагаю, - Джейд поморщилась, вспоминая вечное ворчание стражника.
        - Он считает, не будь вас с ними, все бы обошлось, - мистер Сандерс не стал щадить ее чувств. - Мужчины справились бы отлично и без жертв - так он сказал. Но женщина все испортила.
        Джейд промолчала.
        Ей было что сказать, но в голове крутились такие крепкие выражения, что - произнеси она их - могла потерять работу.
        Не дождавшись реакции, мистер Сандерс продолжил говорить с плохо скрываемым сарказмом:
        - Граф Баррингтон вместе со вторым стражником отправились в городское управление, чтобы отчитаться о поиске пропавших, мисс Дэвис. И я понятия не имею, что они там скажут, но по тому, что услышал сам, советую вам готовиться к худшему.
        Джейд заломила правую бровь и все же не выдержала, спросила:
        А что скажете вы сами? У вас есть свое мнение?
        - Мнение есть, и я его озвучил, когда понял, кого ко мне прислали, - ответил он невозмутимо, после чего постучал указательным пальцем по папке на своем столе - личному делу Джейд.
        - Значит, вы не собираетесь мириться с тем, что к вам в помощь прислали женщину? Верно? И уровень моего дара, талант, возможности - все неважно? - поняла она.
        - Мисс Дэвис...
        - Это невероятно! - Джейд всплеснула руками. - Как вас задевает наличие у меня груди и возможности рожать!
        - Мисс Дэвис!
        Джейд не хотела больше слушать, не могла.
        Отмахнувшись от слов главного лекаря, как от надоевшего насекомого, она подошла к столу и ткнула пальцем в сторону двери, громко проговорив:
        - Я спасла жизнь этого человека! Хорошо, не жизнь, я спасла ему ногу! Без ноги он потерял бы должность, а потом долго искал бы себя и, конечно, винил бы меня! Потому что большинство мужчин - слабые люди, боящиеся взять на себя ответственность за собственные промахи! Не умеющие адаптироваться к новым условиям так, как умеют женщины! И, понимая все это, я влила в него ругхову тучу своих сил! Потратила огромное количество магии и спасла конечность! А в благодарность все равно должна готовиться к худшему?!
        Оглушительный хлопок открытой ладонью по столу заставил Джейд вздрогнуть и замолчать.
        Мистер Сандерс, медленно поднявшись из-за стола, смотрел на нее не мигая. В его глазах полыхал гнев, а губы были плотно сжаты в тонкую нить.
        - Никогда больше не позволяйте себе повышать на меня голос! - наконец сказал он. - Никогда. Ясно?
        - Да. - Джейд отвернулась, уставившись на полку с криво расставленными книгами. Внутри нее кипела обида, бурлила жажда справедливости, а вера в лучшее тихо лежала в обмороке.
        “Ругхий хвост! - подумала она про себя, - я сорвалась на собственного начальника в первый же рабочий день! Это конец...'^1^'’
        - Дальше. - заговорил снова мистер Сандерс. - К нам в больницу поступила женщина с многочисленными ссадинами и ушибами. Но она не дает ни мне, ни мистеру Лианэму себя осмотреть. Пришлось даже применить магию для успокоения, но все напрасно. Из лекарей остаетесь только вы. Палата номер пять.
        Джейд уставилась на главного лекаря, не веря в услышанное.
        - Пациентка? - переспросила она. - И вы поручаете ее мне?
        - Вот ее дело, - кивнул мистер Сандерс, подняв со стола желтую папку и подавая Джейд.
        - Там возраст, имя, жалобы. Она несет какую-то чушь, возможно, повредилась рассудком...
        - Замечательно! - Джейд радостно перехватила документы и тут же исправилась: - То есть ужасно, конечно. Надеюсь, все не так плохо. Я осмотрю ее и отчитаюсь.
        - Удачи.
        Мистер Сандерс сложил пухлые руки на груди и указал взглядом на дверь. Джейд понятливо кивнула, прижала к себе заветную папку и выскочила в коридор, едва не подпрыгивая от счастья.
        Вот он, ее первый настоящий пациент!
        Перед тем, как знакомиться, Джейд отдышалась, напустила на лицо спокойное, даже благостное выражение и, постучавшись, вошла в пятую палату.
        - Добрый день, миссис...
        Договорить она не смогла. Осеклась.
        Беглый взгляд по помещению закончился в углу слева - там и сидела, сжавшись, достаточно крупная женщина. Ее каштановые волосы оказались сильно растрепаны, на круглом лице, прямо под правым глазом, расплылся некрасивый багряный синяк, рот кривился в предвкушении истерики. Платье пациентки было испачкано с одной стороны, будто она упала в грязь.
        Джейд медленно закрыла за собой дверь и сделала шаг к больной. Та дернулась и начала тихонечко выть.
        - А я-то гадала, с чего бы мистер Сандерс расщедрился, - грустно пробормотала Джейд.
        - Что ж, посмотрим.
        Она открыла папку, быстро прочла содержимое дела и отложила листочки на стоящий рядом стул. Под бдительным взглядом женщины Джейд медленно присела на корточки и улыбнулась, показывая открытые ладони:
        - Миссис Дэквуд, я не причиню вам вреда. Посмотрите, я безоружна. Позволите задать вам пару вопросов?
        Женщина перестала выть, насторожилась.
        - Я лекарь и хочу вам помочь.
        Кивнула, всхлипнула.
        - Когда случилось происшествие, в котором вы пострадали? Расскажете?
        Алиша Дэквуд - так звали больную - молчала.
        - Сегодня в полдень? - помогла Джейд. - Ваш экипаж перевернулся?
        Да, - тихо ответила пациентка.
        - И вас обнаружили прихожане из церкви Преображения?
        ^ - Да^.
        - Они помогли вам выбраться и привезли сюда?
        - Так и есть, мисс, - женщина шмыгнула носом и испуганно посмотрела на входную дверь.
        - И вы сообщили... - Джейд сделала паузу, подбирая слова, но так и не придумала ничего лучше, чем озвучить запись из дела: - Там написано, что на экипаж напал огромный ворлок.
        - Да, - женщина снова всхлипнула. - Мы почти проехали мимо кладбища и вдруг экипаж качнуло! Он бросился на Патрика, мир дрогнул, перевернулся!.
        - Патрик? Кто это? Вы ехали вместе?
        - Нет, он. Это кучер. И на него напал ворлок! Огромный, с человеческими глазами и пастью с сотней острых, как игла, клыков! - Пациентка закрыла лицо руками и тихо заплакала.
        Ее плечи вздрагивали, с губ срывались стоны, полные боли и страха.
        Джейд негодовала!
        Перед ней сидела женщина, которая была по-настоящему напугана случившимся. Конечно, ворлоков не было в столице, но если один из них действительно напал на экипаж здесь, в Рагосе? Почему все решили, что Алиша тронулась головой?! Ох уж эти мужчины...
        - И еще, - миссис Дэквуд словно услышала мысленные вопросы Джейд, отняла руки от лица и прошептала, глядя на нее со смесью ужаса и мольбы: - Это был не совсем ворлок, а. скорее вервольф, мисс! Уже после того, как карета перевернулась, он сказал Патрику, что тот сам виноват. Таким страшным голосом, наполовину рычащим! Сказал, что тот слишком много говорит.
        Джейд откашлялась, уточнила:
        - Простите, я не расслышала, кто говорил с возницей?
        - Вервольф, - пациентка кивнула, - огроменный полуворлок-получеловек в черном плаще, с когтями, кончики которых источают яд! Я не видела его морды, только глаза - они совсем человеческие! И он сказал таким прокуренным каркающим голосом: “Ты слишком много говоришь, Патрик”. Мой покойный муж так говорил, и тоже много курил.
        - Ах, верво-ольф... - Теперь и Джейд покосилась на дверь, кляня про себя мистера Сандерса за такой подарок. - Тот, что много курит, в плаще-е. Вот оно что.
        - Вы мне не верите. - Мисс Дэквуд всхлипнула, обняла себя за плечи. Ее взгляд стал совсем стеклянным. - Но я клянусь, это правда. А потом вервольф увидел меня в окошко со стороны возницы! Его глаза засветились желтым, а изо рта показались ужасные клыки, и меня охватил такой ужас! Он выбил стекло, протянул ко мне свою лапищу... я отшатнулась, насколько позволял салон экипажа, и... он ранил меня! Я закричала. Громкогромко! Я кричала, но никто не приходил!..
        Тише-тише. - Джейд и сама не поняла, как оказалась рядом с плачущей женщиной. Погладив ее спутанные волосы, она незаметно призвала магию первой степени дара и пропустила ее сквозь свои пальцы. Серебристая дымка окутала голову пациентки, и та медленно закрыла глаза, успокаиваясь.
        - Вот так. Немного сна еще никому не вредило, - пробормотала Джейд, - я бы и себе его прописала, но.
        Она уже собиралась положить женщину на пол и позвать кого-то на помощь, чтобы переместить ее в постель, когда заметила странность. Темно-бордовое платье мисс Дэквуд было разодрано в области груди, расчерчено аккуратными тонкими полосками, пропитанными кровью.
        Джейд недоуменно вскинула брови.
        Все же уложив пациентку на пол, она расстегнула пять верхних пуговок, отвела ткань в сторону и тихо ахнула. Пусть женщина и несла чушь про говорящего вервольфа, но об одном она точно не солгала: на нее действительно напал крупный зверь, оставив ядовитую метку в виде четырех тонких линий. Скорее всего, ворлок.
        - Кто-нибудь! - закричала Джейд, рванув к двери и, резко распахнув ее, отпрянула.
        На пороге стоял рыжий лохматый здоровяк. На голову выше Джейд, а то и больше! Угрюмый, с широченными плечами, с густыми бровями, сурово нависшими над светлокоричневыми глазами. он смотрел на нее в упор.
        - Помогите, - тихо проговорила Джейд, глядя на некрасивый шрам, перечеркивающий крупные мясистые губы незнакомца.
        - Я не причиню вреда, - пробасил мужчина в ответ, совсем как она пару минут назад.
        - Это хорошо, - она кивнула, - спасибо, что сказали об этом. А теперь помогите.
        - Я? - удивился незнакомец.
        Джейд кивнула и отступила в палату, показывая на женщину, лежащую на полу. - Ее нужно срочно отнести в операционную. Заклинание левитации мне плохо дается, лучше не экспериментировать. Ну, что стоите?!
        Мужчина моргнул несколько раз и пошел исполнять просьбу.
        Он аккуратно поднял пациентку на руки и двинулся назад, неся ее так, будто она ничего не весит.
        - Операционная там, - говорила Джейд, выбегая перед ним и спеша в конец коридора. - Скорее. Она отравлена.
        - С чего вы взяли? - зычно спросил нежданный помощник.
        - Кожа вокруг раны синяя, с белым налетом по краям. Это... впрочем, неважно. Я - лекарь, вот откуда знаю! Несите ее сюда!
        Они ворвались в операционную, и Джейд бросилась к шкафам с многочисленными пузырьками и биксами, в которых хранились инструменты.
        - Положите ее туда, - не глядя на мужчину, она махнула в сторону одного из операционных столов. - Нужно найти Марту. Я не понимаю, где здесь что! Ругхий хвост, какая же здесь система? Почему все стоит вперемешку?!
        Позади раздался треск ткани.
        Джейд обернулась и с ужасом увидела, как в сторону отлетел кусок материи с платья пациентки.
        - Что вы вытворяете?! - Прихватив в руки пинцет, она подбежала к незнакомцу и остановилась наблюдая, как он разрывает сорочку, осторожно отделяя прилипшую ткань от тела, исполосованного зверем.
        Мужчина буквально на миг поднял взгляд на Джейд, бросив громкое:
        - Нужные инструменты на третьей полке слева от входа. В большом биксе. Не забудьте обезопасить руки и приготовьтесь ассистировать.
        - Мистер Оуэн Лианэм, - догадалась она, поняв, что встретила наконец нелюдимого лекаря, о котором говорили Марта и мистер Сандерс. - Сейчас все сделаю.
        Спорить было некогда, да и то, как уверенно действовал мужчина внушало Джейд доверие. Вместе они всяко лучше справятся!
        Меньше чем через минуту она уже стояла с другой стороны от мистера Лианэма и быстро раскладывала инструменты на специальном столике. Мистер Лианэм, закончив магией вытягивать яд, снова взглянул на нее и скомандовал, что в первую очередь нужно подать.
        Операция началась, чтобы продлиться чуть больше часа, в течение которого Джейд наблюдала за выверенными скупыми движениями нового знакомого, беспрекословно ассистировала и постоянно прокручивала в голове слова Алиши Дэквуд.
        Судя по характерным ранениям, найденным не только в области груди пациентки, на нее действительно напал ворлок! Самый настоящий огромный волк-людоед, как из учебника по удивительным видам нечисти. Но где, в таком случае, возница? Неужели он не пострадал от лап зверя? Или попытался сбежать и теперь лежит неподалеку от места происшествия, нуждаясь в помощи? Нужно было разобраться!
        - Значит, вы утверждаете, что это был яд ворлока, - задумчиво проговорил главный лекарь.
        Он сидел за своим столом, глядя на Джейд и Оуэна по очереди. Те стояли напротив, как школьники, вытянувшись в струнку, и кивали.
        - А пробу взяли?
        - Некогда было, - ответила Джейд.
        - Значит, нет, - покачал головой мистер Сандерс. - И теперь я должен поехать к бургомистру на поклон, утверждая, что знакомого нашей пациентки, возможно, покалечил ворлок. Он же поговорил с миссис Дэквуд, расцарапал ей грудь и живот, а потом сломал несколько ребер. Так?
        - Ребра, скорее всего, были сломаны во время происшествия! Экипаж перевернулся. И пациентка могла галлюцинировать, потому слышала голос... - отмахнулась Джейд: - От ужаса и боли не такое бывает. Легко! Но след на ее груди.
        - Я видел там след. Его мог оставить крупный эм-м-м. пес, - прервал ее мистер Сандерс.
        - А вот насчет галлюцинаций вы очень даже правы. Ворлок ей также мог привидеться. Вы вообще слышите себя? Нечисть такого рода в черте города! Посреди бела дня! И никто, кроме пациентки, ее не видел.
        Джейд от раздражения сжала руки в кулаки и посмотрела на Оуэна Лианэма, ожидая хоть какой-то поддержки. Но здоровяк молчал. Сутулился, смотрел в пол и не говорил ни слова, чтоб его ругх покусал!
        - Это он, - Джейд ткнула пальцем в плечо рыжего лекаря, - вытянул яд заклинанием “пропиату”, а после прочистил и зашил раны. Очень здорово сработал, но пробу взять не удосужился. Ну поймите, ни один обыкновенный пес не оставил бы таких жутких следов! Там поражение тканей...
        - Вы снова повышаете голос в моем кабинете, - заметил главный лекарь.
        - Вот и нет.
        - Да!
        - Но где-то там может быть человек, который.
        - Уходите! - мистер Сандерс вскочил с кресла. - К себе. Отдыхать! Вы явно перетрудились, мисс Дэвис! На сегодня с вас хватит.
        - Но.
        - Что еще?!
        Джейд поджала губы, прихватила юбки и быстро вышла, нарочно задев плечом руку мистера Лианэма.
        И ударилась об него. Больно. Это не человек, а скала какая-то!
        Едва не шипя от злости, Джейд выскочила в коридор и фурией помчалась в свою комнату, обдумывая на ходу, как поступить дальше. Город она знала плохо, но, если нанять экипаж, возница легко найдет церковь, возле которой перевернулась пациентка.
        Эй, Дэвис!
        Она уже почти проскочила через холл, когда услышала до боли знакомый голос и остановилась, удивленно воззрившись на Вудса.
        - Чего тебе, Каспиан? - спросила, откидывая в сторону непослушную прядь волос. - Пришел рассказать, как ездил жаловаться на меня бургомистру? Или снова читать лекцию о том, как плохо я умею дружить?
        - Ты не в духе, - понял он. - Оно и понятно, день был тяжелый.
        - Чего тебе?! - повторила Джейд с нажимом.
        - Не рычи, Дэвис, - Каспиан быстро подошел и тихо пробормотал, склонившись к ее уху:
        - Ты мне настойку обещала. Ну... понимаешь. Ту, от этого самого...
        Джейд усмехнулась:
        - Ясно. - Несколько секунд она смотрела на него, думая послать к ругху под хвост, но все же сдалась: - Так и быть, предатель. Пойдем со мной в мои хоромы. Бросить бы тебя на произвол болезни.
        - Не надо бросать. Я когда-нибудь тоже сделаю для тебя что-то хорошее.
        Она остановилась так внезапно, что Каспиан врезался в ее спину.
        - Точно! - Джейд потерла ладошки и радостно сообщила: - Ты пригодишься мне уже сегодня, дорогой друг. Сейчас.
        Он попятился.
        - Куда! - Джейд поманила Каспиана указательным пальцем. - Вернись. Я все прощу. Еще и настойку снова дам. С тебя только одна ма-аленькая услуга.
        - Какая? - Вудс прищурился. - Может, я лучше заразный буду ходить.
        - Не трусь!
        Джейд растянула губы в широкой улыбке, надеясь очаровать парня, но того аж перекосило от ее оскала.
        - Чего надо, Дэвис? Ну?
        - Чтобы ты отвез меня к бургомистру, представил ему и попросил вместе со мной организовать поиск одного человека. Как тут положено. Сейчас расскажу, слушай.
        Каспиан не перебивал.
        Слушал, смотрел почти не мигая, и молчал, как рыба, вывалившаяся на сушу. Иногда глаза “рыбы” начинали расширяться, будто она задыхалась вне своей стихии.
        - Вот такие дела, - закончила Джейд. - Нужно просто проверить церковь, кладбище и окрестности.
        - Всего-то? - Вудс потер подбородок и, переминаясь с ноги на ногу, выдал: - Джейд, я не хочу тебя расстраивать, но... к бургомистру запись за неделю. И, кроме того, граф Баррингтон рассказал о тебе сегодня, когда ему вручили еще одну жалобу на пропажу человека. Он лично просил не принуждать тебя участвовать в поисках, ведь ты. ну.
        - Что я? - внутри Джейд кажется что-то взорвалось. - Что?!
        - Ну, ты женщина, и тебе тяжело.
        Она задержала дыхание.
        Так было нужно, чтобы сдержать ужасные слова, о которых Джейд потом обязательно пожалеет! И руки пришлось сцепить за спиной, чтобы не задушить Каспиана в тот же миг. Ведь он ни в чем не виноват, это все жалостливый граф Баррингтон! Чтоб ему пусто было!
        - У тебя лицо перекосило, - пожаловался Вудс.
        Увы, лицо за спину Джейд убрать не могла.
        Выдохнув, она кивнула собственным мыслям, уже приняв решение, и сказала максимально спокойно:
        - Поедешь со мной, - голос все равно предательски звенел.
        - Куда? - во взгляде Каспиана читалась обреченность.
        - На кладбище, - не стала его обнадеживать Джейд. - Дай только шляпку захвачу и перчатки. А ты бери мой саквояж!
        - Слушай, Дэвис.
        - Откажешься помочь, значит, забирай лекарство и больше не приходи! Я справлюсь одна.
        - Она посмотрела на Вудса и замерла в ожидании. - Ну? Что решил?
        - Жду! - рявкнул он в ответ. - Давай сюда свою сумку, ненормальная!
        Джейд улыбнулась и толкнула дверь в кладовку, где ее приютили.
        - Вон, в углу, - она махнула рукой влево и подошла к шкафу, переступив через несколько еще не распакованных коробок. Вынула шляпку, перчатки. Подумав, решила не тратить времени на прическу. Кто на кладбище будет ею любоваться в самом деле?
        - Дэвис, это что, твоя комната? - Повернувшись, Джейд увидела растерянного Вудса.
        - Какого ругха? Здесь же не развернуться! Давай я поговорю с вашим главным лекарем!
        - Он пока не готов к беседам обо мне, - она печально вздохнула. - А позже я поговорю и сама, как только остынет после нашей последней встречи. Пойдем! Где-то там человек, который - возможно - нуждается в помощи. Не забудь саквояж!
        Каспиан слушал трескотню Джейд, отвернувшись к окну и сожалея, что вообще к ней пришел. И ругх с лекарством, которое ему требовалось - уж лучше б правда переболел, чем связываться с Дэвис.
        Проблема была в ее вечной жажде справедливости, в поиске правды во что бы то ни стало. В вечном стремлении сунуть нос всюду, куда он мог дотянуться!
        Вот дался ей этот возница? Говорят же, что пациентка припадочная, так почему не забыть о несуществующем пострадавшем? Зачем она все время лезет во все щели, еще и его тянет? И почему он постоянно соглашается?!
        Еще в университете Каспиан несколько раз вступался за эту неблагодарную девчонку так, что сам едва не вылетел... А чего стоила та ее выходка с проникновением в дом магистра Персиваля?! И ведь уговорила его и Байрона стоять на стреме! А Вирджиния сняла для нее всю магическую защиту, так что удалось порыться в письменном столе магистра и найти переписку интимного характера с кухаркой. И все ради того, чтобы этот гад потом позволил будущим лекарям проходить уроки анатомии на трупах! Сначала в бюджете денег на это не хватало, потом нашлись. Внезапно.
        Каспиан вспоминал и качал головой. Конечно, магистр Персиваль понял, кто его анонимно шантажирует, только доказать вину Джейд и компании не смог бы при всем желании. И вот теперь они здесь, в Рагосе, едут на кладбище искать мнимого пострадавшего.
        Хорошо хоть, Вирджинию и Байрона родня смогла укрыть от столь “завидной” участи...
        - Чего ты дуешься? - Джейд коснулась его плеча, но он одернул руку.
        - Не дуюсь, - буркнул, не поворачивая к ней головы. - Думаю, за что меня жизнь так наказывает. Я - молодой, красивый, богатый.
        - Добропорядочный, - заискивающе добавила Джейд, - отзывчивый, сильный.
        - Это тоже, - он кивнул, покосился на нее и продолжил: - И вот, еду с тобой непонятно куда, непонятно зачем.
        - Ты знаешь, куда и зачем, - сказала она упрямо.
        - Нам может прилететь, Джейд. - Он все-таки посмотрел на нее. - Ты понимаешь, что творишь? По распоряжению бывшего наместника и бургомистра, пропавших людей в случае вероятности малейшей опасности должны искать только команды, состоящие из мага первой или высшей степени дара, лекаря и двух боевых магов. Мы не тянем на такую команду, да и ордера на поиск не имеем.
        - Там не опасно, Вудс, не дрейфь. - Джейд снова коснулась его плеча, подмигнула: - И потом, можем мы просто поехать погулять? Как старые приятели.
        - Значит, все-таки приятели?
        Она кивнула.
        - Что ж, можем, конечно, но не кладбище же, Дэвис! - Он ткнул пальцем в окно: - Там нормальные люди не гуляют. Могут пойти слухи разного толка...
        - Когда это ты стал так заботиться о том, что про тебя скажут, Вудс? - насупилась Джейд.
        - Недавно, - ответил он, испытывая легкое раздражение от ее непонимания: - И тебе пора начать об этом заботиться. Сейчас увидят нас вместе, решат, что у нас роман, и припишут тебе всякое.
        - Я опровергну все слухи, - пожала она плечами. - Обо мне можешь не переживать.
        Он хотел продолжить нотацию, но... понял, что все зря.
        Она не прислушается. Упертая!
        - Ладно, кладбище так кладбище. Но, запомни, Дэвис, никто не поверит, что ты смогла передо мной устоять. - Улыбка сама расползлась по его губам. - Как отказать такому красавчику? Я вообще в шоке, что ты до сих пор не позарилась на это шикарное тело.
        Он развел руки в стороны, согнув их в локте и демонстрируя собственную мощь.
        - Это тело, многократно побывавшее в употреблении, - мигом отсекла Джейд его попытки наладить контакт. - Я слишком много знаю о твоих похождениях, Вудс. Ты для меня как.
        - Кто? - Он насупился, ожидая оскорбления.
        - Кот.
        - Чего?!
        - Блудный такой, хоть и породистый. Избалованный, холеный, иногда пропадающий на пару дней в загуле, но всегда прибегающий, чтоб ему за ушком почесали.
        - Ну знаешь, Дэвис! - Каспиан решил было обидеться, но подумал, примерил к себе ее сравнение и снова заулыбался: - А ведь реально, можешь почесать, если очень хочется.
        - Прибыли! - прервал их возница. - Мы на месте.
        - Будь внимателен, - моментально подобралась Джейд. - Следы на теле моей пациентки ясно говорят о том, что здесь есть кто-то опасный. И ядовитый.
        - Ты знаешь, как отвратить мужчину от свиданий с тобой, Дэвис, - вздохнул Каспиан. - Хорошо, давай сделаем это, и ты наконец отпустишь меня спать.
        Джейд кивнула и, приняв помощь Вудса, покинула экипаж.
        Он оплатил поездку и отпустил возницу. Проследив взглядом за удаляющимся транспортом, Каспиан стал внимательно осматриваться по сторонам.
        По правую руку обнаружились частные домики - маленькие, но явно обжитые, тесно прижимающиеся друг к другу и обнесенные заборами в человеческий рост. Прямо нашелся пустырь, а на нем - чуть поодаль, явно заброшенное здание. Двухэтажное, длинное, с полуразрушенной изгородью, оно некогда являлось заводом или чем-то подобным, а теперь щерилось острыми осколками стекол на прохожих и почти полностью поросло болотного цвета мхом.
        - Туда мы не пойдем, - проговорил Вудс, заметив заинтересованный взгляд Джейд. - Даже если предположить, что на возницу и правда напала нечисть, то только полный идиот побежит прятаться туда, Дэвис. Хоть режь, туда с тобой не сунусь.
        Она повернулась бросила на него хмурый взгляд и уставилась влево. На кладбище. А затем, прижав рукой шляпку, посмотрела куда-то дальше и выше. Вудс повторил ее действия.
        Примерно в полумиле от их места пребывания, освещаемая мрачным оранжево-красным заревом заходящего солнца, стояла церковь Преображения. Именно ее прихожане, со слов Алиши, впоследствии пришли на помощь пациентке.
        - Никаких следов случившегося, - заметил Каспиан, устав пялиться на шпили церкви и пнув мелкий камешек, оказавшийся у ног. - Может, твоя миссис место перепутала?
        - Наверное, все случилось немного дальше, посередине пути, - предположила Джейд. - Вон там.
        Каспиан посмотрел в указанном направлении и действительно заметил поодаль крупный мусор, отодвинутый к краю дороги.
        - Хорошо, предположим так и есть, - он мотнул головой, отгоняя накатившую сонливость. - Но если ты и права, то скорее, возница побежал к церкви. Я бы лучше помчался туда, за святой водицей, чем на кладбище.
        - Логично, но... случись все так, его увидели бы прихожане, - покачала головой Джейд,
        - и привезли бы в больницу вместе с миссис Дэквуд.
        - Только если он и правда пострадал, а не пьет сейчас чай у себя дома, - устало проговорил Каспиан и сразу был наказан гневным взглядом от Джейд.
        - Если ты не настроен помогать, то зачем приехал? - спросила она, сверкая глазищами. Сама не хуже нечисти!
        - Чтобы ты одна глупостей не наделала, - ответил Каспиан. - Будем делать их вместе. Ладно, давай попробую притвориться, что верю в глупость про ворлока. От места, где перевернулась карета, ближе всего бежать или в церковь, или на кладбище - там достаточно перемахнуть через низкий забор. - Он указал пальцем в сторону, прикидывая, насколько вообще это реально, и снова осматриваясь. - До домов, пожалуй, далековато, до пустыря - слава всему доброму и светлому - тоже. Значит.
        - Прогуляемся среди почивших, - радостно кивнула Джейд.
        - Твой бы энтузиазм, да в нужное русло, - буркнул Каспиан, подставляя Джейд локоть.
        - Предупреждаю, больше получаса я там не выдержу. Темнеет. И, как бы мне не было приятно твое бесценное общество, я предпочитаю ему теплую постель. Так что не засматривайся по сторонам, сделаем дело - и по домам.
        - Ты - прелесть, Вудс, - просияла Джейд.
        - Ох, сама Дэвис расщедрилась на комплимент! - хмыкнул он. - Значит, точно нужно ждать неприятностей на наши пятые точки...
        Глава 4. И решительные действия
        - Еще четверть часа, и стемнеет, - предупредил лейтер Скил, первым покидая экипаж. - А по вашему же указу, в темное время...
        - Значит, дольше не задержимся, - прервал его Грег, потирая переносицу и с подозрением поглядывая на кладбище, находящееся преступно близко к месту их прибытия. - Уверены, что происшествие случилось именно здесь?
        - Так точно! - мистер Куин - совсем молоденький боевой маг - ткнул пальцем куда-то за спину графа и пояснил: - Багажная часть перевернувшегося экипажа так и осталась здесь. Отвалилась во время падения. Я приезжал, когда это случилось, но ничего странного не обнаружил.
        Грегори посмотрел в указанном направлении и тяжело вздохнул, уточняя:
        - А вам не показалось странным, что возница исчез?
        - Нет, ваше сиятельство, - парень округлил глаза и явно занервничал, переживая, что может стать козлом отпущения. - Там была пострадавшая, но ее увезли в больницу раньше, чем я приехал. А кучера действительно на месте не нашлось, только я решил, что он скрылся, о чем и написал в отчете.
        Грег слушал молча, стараясь сосредоточиться на словах мистера Куина и быть хоть чем-то полезным. Хотя в его состоянии эта задача становилась все более сложновыполнимой.
        Еще час назад, когда он повторно вернулся из Темного леса, где руководил сожжением коконов и паутины, Грег только и мечтал, что упасть лицом на кровать, чтобы. не уснуть, а отрубиться. Моментально.
        Но не тут-то было!
        Снова пропал человек. Казалось бы, такой маленький городок, где практически все друг друга знают, не должен быть настолько загнивающим и угнетающим. Вот только Рагос не уставал удивлять, и все с поганой стороны, чтоб его бездна сожрала.
        Сообщение от мистера Сандерса о возможном пострадавшем перекликалось с запросом некоей миссис Мейси, муж которой работал кучером и не вернулся домой, бесследно исчезнув. И это помимо того, что днем в трущобах кто-то загрыз насмерть сторожевого пса.
        Грегори тряхнул головой, отгоняя тяжелые мысли.
        Итак, Патрик Мейси, пятидесяти пяти лет от роду. Любит выпить в компании работяг, но
        - по его словам жены - на днях с ним провели ритуал завязки у местной ведьмы, и мужчина не мог так быстро снова начать принимать на душу...
        - Ладно, куда дальше? - устало спросил Грег, прервав сбивчивую речь мистера Куина, продолжающего все это время оправдываться. - Кто-нибудь сверил номер перевернувшегося экипажа с тем, что водит мистер Мейси? Это точно его транспорт?
        Мысли в голове путались, а быстро опустошенный магический резерв пополнялся слишком неспешно, требуя от графа еды и отдыха.
        - Не было времени, - вяло ответил ему лейтер Скил - заместитель кэпира Рэдиса, начальника местной стражи. - Но, судя по описанию супруги, это он.
        Граф задумчиво посмотрел на говорившего.
        Магический потенциал лейтера Скила был практически равен первому уровню, что удивляло: очень уж непредставительно он выглядел, а ведь дар такой силы за редким исключением доставался лишь детям аристократических семей. Этот же, если и был наследником древнего рода, взял от родителей все то, чем обычно пренебрегают: низкий рост, худобу, граничащую с болезненностью, вытянутую форму лица и непропорционально длинные конечности. Двигался он, тем не менее, уверенно и действовал умело. Смуглый, черноволосый, с чуть раскосыми, глубоко посаженными глазами, лейтер Скил сам больше напоминал представителя паучьих, чем аристократа.
        Так, отвлекшись на размышления о заместителе кэпира, Грег совсем забыл о цели их визита. Благо было кому напомнить...
        - Если мистер Патрик Мейси действительно был здесь и правил этим экипажем, а после не вернулся домой, то есть вероятность, что он пострадал, - угрюмо пророкотал рыжий лекарь, приставленный вместо мисс Дэвис к группе поиска. - Нужно искать его.
        - Конечно, нужно, - недовольно отозвался Грег. - Предлагаю рассредоточиться. Двое пойдут в церковь и попробуют узнать, может, кто-то все-таки видел нашу пропажу. А другие двое... - Он с тоской посмотрел на кладбище и осекся.
        Прищурился, подался немного вперед.
        Нет, зрение его не подводило. В северной части кладбища прохаживался мужчина. Высокий, светловолосый. Высматривал что-то среди безымянных могил и зарослей.
        - Там кто-то есть! - мистер Куин также заметил человека. - Не наш ли кучер?
        - Больше похож на нашего вновь прибывшего, - ответил лейтер Скил со смесью удивления и злости. - Мистер Каспиан Вудс, если не ошибаюсь. Отпросился с дежурства вследствие сильного магического истощения. Устал до изнеможения - по его же словам!
        - Может, он думает, что кладбище - это место силы? - предположил мистер Куин и осекся под тремя недоброжелательными парами глаз.
        - Давайте узнаем. Я пойду прямо к нему, а вы - через главные ворота. Не забывайте про зверя, смотрите в оба, - приказал Грег, направляясь вперед и действительно все лучше узнавая черты стражника, с которым пришлось утром уничтожать хайгира.
        Кладбище в Рагосе не выбивалось из общей картины города. Серое, унылое, таинственнотихое, будто нахохлившееся, настороженное. Входить в него полагалось с южной - богатой - части, однако Грегори предпочел не терять времени и перепрыгнул через изгородь, приходящуюся ему чуть выше пояса.
        Граф никогда не любил подобные места.
        По его мнению, в них было слишком тихо и неуютно, ну и скорбные мысли одолевали. Какой уж тут покой и умиротворение, когда на все твои слова, на любые вопросы ответом служит лишь холодная тишина?
        Совсем недавно, после очередных увещеваний матери, он порядком набрался и... пытался выговориться у могилы отца. Просил помочь ему найти разумное решение, чтобы и вдовствующая графиня успокоилась, и ему не пришлось вынужденно жениться только лишь ради рождения пресловутого наследника. Такая глупость, надоедать покойнику своими проблемами даже после кончины... В итоге мало того, что решения не нашлось, так еще и король ополчился - загнал его в эту глушь. И мать приехала следом, продолжая его третировать!
        Граф усмехнулся своим мыслям, мотнул головой. Быстро осмотревшись, убедился, что неожиданностей не предвидится, и двинулся дальше.
        Даже после смерти почившие Рагоса оказывались в той же обстановке, к которой привыкли при жизни: беднота в своем “квартале”, а люди побогаче в своем. Ну и, конечно, оставалась часть кладбища, где хоронили воров, убийц, нищих. Туда он и держал путь.
        Под ногами что-то хрустнуло. Грег носком ботинка откинул в сторону сухую ветку и покосился на небольшой холм с погнутой ржавой табличкой, только тогда осознав, что прошел по чьей-то сильно заросшей могиле.
        Его передернуло.
        Каспиан Вудс бродил неподалеку, у низкорослых кривых деревьев и сильно разросшихся кустов, в части, находящейся в тени церкви.
        - Он нас увидел, - грянуло рядом с графом.
        Грегори резко обернулся и едва удержался, чтобы не выругаться.
        За ним следом шел рыжий громила Лианэм, присланный главным лекарем на помощь для поисков пропавшего.
        - Я не слышал, что вы идете за мной, - проговорил граф с осуждением. - Неожиданно, учитывая вашу комплекцию, Оуэн.
        Ему показалось, что верзила смутился. Виновато опустив голову, лекарь пожал широченными плечами:
        - Не хотел вас напугать.
        - Вы не напугали, - ответил Грег, снова уставившись на засеменившего куда-то Каспиана.
        Вот же зараза!
        Взмахнув рукой, граф, выкрикнул:
        - Эй! Мистер Вудс! Мистер Вудс!!! Да-да, вы!
        Парень остановился, потоптался к ним спиной, нехотя обернулся и наигранно-удивленно ткнул себя в грудь, словно задаваясь вопросом, точно это к нему обращаются?
        И правда, мало ли здесь еще людей с таким же именем?
        - Добрый вечер! Подождите нас, будьте так любезны! - продолжил Грегори, ускоряя шаг. Вудс дернулся в сторону зарослей диких кустов. Прикрыл руками губы и замер в ожидании.
        - Он с кем-то говорит, - снова вставил замечание мистер Лианэм.
        Граф нахмурился:
        - С кем бы ему говорить? Разве что с усопшими? Так парень приезжий и вряд ли кого-то здесь лично знал.
        Словно в ответ на его слова, из-за куста рядом с Вудсом показалось перо. А следом - кусочек шляпки. Глаза Грегори стали приобретать круглую форму, а руки сами потянулись к шейному платку, ослабляя узел.
        - Да быть не может, - выдохнул он. - Нет-нет-нет. Кажется, у меня галлюцинации, мистер Лианэм!
        - Тогда и у меня тоже, ваше сиятельство, - подтвердил худшие опасения графа лекарь.
        - Это мисс Дэвис.
        - Дэвис, - будто в бреду повторил Грег, наблюдая, как девушка поднимается в полный рост и отряхивает низ платья, бросая на них недовольные взгляды.
        Быстро посмотрев на Каспиана, она что-то тихо сказала и тот скривился, тихо ответив ей. Просто голубки, пожри их ругх!
        - Добрый вечер! - Грегори улыбнулся даме, чувствуя, как от усилий сводит скулы. - Какая неожиданная встреча, мисс Дэвис. Вы решили прогуляться... здесь?
        Ее рука метнулась к прическе, поправила волосы, проверила, на месте ли шляпка...
        - Знакомлюсь с достопримечательностями города, - ответила девушка наконец, покосившись в сторону кустов.
        Грегори почувствовал, как заворочалось внутри плохое предчувствие. Очень плохое. Каспиан кашлянул, потер рукой лоб и отчитался с виноватым видом:
        - Достопримечательности здесь с сюрпризом, ваше сиятельство.
        Грег посмотрел в глаза мисс Дэвис, и ее плечи немного поникли, но она тут же выпрямилась и задрала нос, сообщая:
        - Вам не в чем нас обвинить, милорд! Это просто прогулка двух приятелей!
        Граф заломил бровь, пытаясь понять, к чему она клонит?
        Неужели решила, будто ему есть дело до ее встреч с мистером Вудсом? Или полагает, что он их осудит?
        Что ж... признаться - внутри что-то кольнуло, не болезненно, но неприятно.
        Грег ощутил себя обманутым, ведь молодые люди еще утром строили из себя едва ли не врагов, а теперь он застиг их вдвоем на закате дня. Воркуют, прижимаются плечом к плечу, переглядываются, будто имеют одну важную тайну на двоих.
        Но ему до этого точно нет дела. Сам бы он вряд ли захотел настолько необычных ощущений, какие могу быть от свидания на кладбище. Однако осуждать и, тем более, распускать грязные слухи?! Увольте! Подобные предположения от мисс Дэвис показались Грегу оскорбительными.
        Ровно до следующих слов мистера Вудса.
        Увы, все оказалось гораздо банальней и хуже одновременно.
        - Вы только не нервничайте, ваше сиятельство, - с грустным, даже каким-то подавленным видом, попросил Каспиан. Ткнув носком ботинка в сухую ветку, он невнятно пробормотал: - Мы тут. нашли кое-что.
        Грег едва не застонал. Пожалуйста, нет. Нет! Только не.
        - Труп, - мрачно закончил мистер Вудс, убив последнюю надежду графа одним махом.
        - Значит, прогуливались и нашли труп? - хрипло уточнил Грегори, чувствуя, как дернулось правое веко.
        - Случайно! - с нажимом добавила мисс Дэвис, ткнув дружка локтем в бок и яростно сверкнув глазами.
        Грегори почувствовал, как сдавило изнутри горло.
        - Какой труп? - спросил он сипло. - Чей?
        - Возни. - начал было Каспиан Вудс, но мисс Дэвис вмешалась.
        - Мужской! - излишне громко сказала она. Заметив рядом с графом лекаря, мистера Лианэма, она добавила со злостью: - Сильно изуродованный. На груди, бедрах и лице шрамы от когтей некоего зверя. Предположительно, ядовитые. Но тут нужны пробы.
        - Покажите, - проговорил Грег одновременно с лекарем.
        Переглянувшись, они двинулись к кустам. Дальше граф резко притормозил и почувствовал, как холодок скользнул под одежду, легким касанием промчавшись по позвоночнику.
        - Мертв. Уже несколько часов, точнее скажу только после вскрытия. Причина - полученные телесные повреждения. Скорее всего от... ворлока, - пророкотал мистер Лианэм, присев рядом с телом убитого, лицо которого оказалось не только истерзано, но и перекошено от ужаса. - Я, конечно, возьму пробы, но тут очевидно - в ранах яд.
        - А раньше было не очевидно, - язвительно проговорила мисс Дэвис, встав рядом с графом.
        - Раньше? - уточнил граф, чувствуя раздражение и гнев от одного присутствия этой девушки на месте преступления.
        - В больницу доставили женщину, - мистер Лианэм говорил и одновременно копошился в собственном саквояже, - миссис Дэквуд. Она пострадала от лап неизвестного зверя.
        - А, та несчастная, о которой упоминал мистер Сандерс, - припомнил Грегори, - она еще утверждала, что это был не просто ворлок, но вервольф. И он говорил.
        - Так мистер Сандерс сообщил вам! - отчего-то завелась с новой силой мисс Дэвис.
        - Не мне, а бургомистру, - ответил Грегори, повернувшись к ней и посмотрев внимательней.
        Волосы растрепаны, глаза горят, щеки раскраснелись, губы. двигаются, говорят что-то.
        - . считаться со мной! Я ведь была права изначально и. эй, вы слышите меня?
        Она ткнула его в плечо.
        Грег моргнул.
        Посмотрев на Вудса, приказал:
        - Найдите там лейтера Скила и мистера Куина. Сообщите, где мы. И что нашли. Выполняйте, мистер Вудс! А вы. мисс Дэвис, нам нужно поговорить.
        - С удовольствием, - кивнула она, поднимая с земли свою постоянную спутницу - коричневую кожаную сумку-саквояж. - Передадите меня в руки вашего бургомистра?
        Грег проигнорировал ее вопрос. Посмотрев на мистера Лианэма, он уточнил:
        - Я могу чем-то помочь?
        - Нет, ваше сиятельство, - последовал ответ.
        - В таком случае, мы с мисс отойдем, но вы будете у меня на виду. В случае чего, зовите, я сразу.
        - Хорошо, милорд.
        Грегори кивнул. Проговорив заклинание, сформировал на руке небольшой сиреневый шар и подкинул его в небо, выжидая. Магическая связка, сотканная для обнаружения нечисти в радиусе ближайших ярдов, рассыпалась на тысячу пылинок, позволяя графу расслабиться.
        - Что ж, теперь вы. - Грег поманил за собой Джейд, внимательно рассматривая сильно заросшую тропинку перед собой. - Пройдемте.
        Они шли так до самой изгороди. В молчании. Каждый думал о своем.
        Граф, сопоставив в голове все ранее услышанное, сделал собственные выводы, которыми и решил поделиться с мисс Дэвис. Как только остановились, он посмотрел на нее в упор и спросил:
        - Вы знаете, какое наказание полагается тем, кто действует в обход распоряжений бургомистра и наместника?
        - Нет, - ответила Джейд, прижимая к себе дурацкий саквояж.
        Худая, большеглазая, со вздернутым подбородком, она напомнила ему нашкодившую девчонку, которую за очередную шалость привели на выволочку к строгому отцу. Только он не был ее отцом, и шалость была не маленькой.
        - В вашем случае это грозит занесением замечания в личное дело - на первый раз. После
        - выговор и, наконец, прощание.
        - Зачем вы мне это говорите? Я не собираюсь ничего нарушать, - упрямо ответила Джейд.
        - А вашему приятелю, - с нажимом продолжил Грегори, - для начала светит лишение месячного жалования и внушение. Следом выговор, как и у вас. Ну и дальше...
        - Мистер Вудс здесь ни при чем, - округлила глаза мисс Дэвис. Похоже, за друга она испугалась больше, чем за себя. - Он ничего не знал. Я просто уговорила его прогуляться. Сказала, что у меня здесь дело.
        - Значит, признаете, что отправились сюда на поиск пропавшего кучера?
        - Кто-то же должен был! - взвилась Джейд.
        - Да, должен. Поэтому мы здесь. Я, лейтер Скил, мистер Куин и мистер Лианэм.
        - Да, но я этого не знала! - Джейд переложила саквояж в другую руку, и граф с трудом подавил в себе желание отнять у нее эту тяжелую сумку. - Мне сказали, что слова пациентки - бред, и я решила.
        - Ехать на кладбище, - продолжил за нее Грегори. - Перед самым заходом солнца. Понимая, что, скорее всего, здесь был ворлок. Отличная идея. Еще и мистера Вудса подставили.
        Джейд фыркнула, отвела взгляд.
        Поодаль раздались голоса - подтягивались остальные члены группы поиска, решившие зайти на кладбище через парадные ворота с юга.
        Лейтер Скил махнул Грегу и задержал недоуменный взгляд на его собеседнице. Граф сделал пару шагов вперед, загородив Джейд и указав на кусты, где трудился над телом мистер Лианэм.
        - Что дальше? - тихо спросила его мисс Дэвис.
        - А вы как думаете? - Он обернулся.
        - Я рассчитываю на ваше благородство.
        Она вдруг затрепетала ресницами. Это выглядело настолько нелепо, что граф усмехнулся, а Джейд - видно, и сама не ожидавшая от себя подобной выходки - совсем раскраснелась.
        - Ладно, вносите ваши замечания, - махнула она рукой, снова становясь собой. - В любом случае, я опоздала, и теперь все равно.
        - Куда опоздали?
        - Я рассчитывала найти этого человека живым. Впрочем, если бы все прислушались к словам моей пациентки раньше - сразу - то...
        - Она бредила, мисс Дэвис, - прервал ее Грегори. - Здесь ее нашли без сознания, а возница исчез без следа. Все решили, что он сбежал. А после женщина говорила такое, что поверить - согласитесь - можно с большим трудом.
        - Но я ведь поверила, - ее зеленые глаза смотрели на него с тоской. - Только поздно.
        - Вам не в чем себя винить. - Сказав это, Грег нахмурился, понимая, что вновь попал под очарование этой девушки. Еще не хватало начать хвалить ее за нарушение указа! - Но то что вы приехали сюда в столь поздний час, пренебрегая собственной безопасностью, еще и мистера Вудса привлекли, - это плохо. Ужасно. Вы должны были доверить все мистеру Сандерсу и заниматься дальше своими прямыми обязанностями.
        - Он сказал, что мне все показалось!
        - Его право, - пожал плечами граф. - Он же не представлял, на что вы решитесь дальше.
        - И решусь снова, - заявила она, сжимая ручку саквояжа обеими руками. - Если от этого будет зависеть жизнь человека, то я готова!
        - Нет, не готовы, - он постарался вложить в слова максимальный напор.
        - Вот как?! Думаете, я должна сидеть и ждать, как вы, чтобы потом приезжать и находить всюду тела, которым уже все равно, нашли их или нет? Так?
        Волна гнева захлестнула Грегори с головой.
        Подавшись вперед, он тихо, но очень настойчиво порекомендовал:
        - Напротив, вы НЕ ДОЛЖНЫ приезжать! Никуда. Никогда. И, если еще раз попадетесь мне на глаза в ближайшие дни, лично прикажу внести выговор в ваше дело. Слышите меня?
        - Я... - Она чуть подалась назад.
        Но граф последовал за ней. Схватил за талию и приказал:
        - Поднимите юбку.
        - Что?! - ее глаза стали совершенно круглыми.
        - Я помогу вам перебраться через изгородь. Ну?!
        Она хотела сказать что-то против. Он видел, понимал. Но поджала губы и, слегка собрав юбку гармошкой, прошипела:
        - Ну и пожалуйста!
        Он не медлил ни единой секунды.
        Помог ей перебраться, перемахнул через преграду сам и лично довел до экипажа, где приказал кучеру отвезти мисс Дэвис в больницу, а после вернуться, заскочив предварительно в полисмагическое отделение и передав весть о найденном теле.
        Она смотрела на него в окно. Поджимала губы, яростно сверкала глазами.
        Надо же, такая красивая женщина, и такая ненормальная! Определенно ему стоило держаться от нее как можно дальше, как и ей от него, потому что еще никто раньше настолько не выводил его из себя.
        - Мисс Дэвис, я бы сыграл с вами в прятки навсегда, - вздохнув, проговорил главный лекарь.
        - Что это значит? - уточнила она, подозревая недоброе.
        - Я бы закрыл глаза и считал до десяти, а потом открыл бы их... и вас нет. Навсегда!
        - Ясно. Но я не могу играть в эту игру, пока не отработаю установленный университетом срок, - ответила Джейд, пожимая плечами. - Зато после - обещаю - обязательно попробуем! Мне, как и вам, нравятся такие условия.
        - Вы слишком много говорите, - покачал головой мистер Сандерс. - И слишком много своевольничаете.
        - Я больше не буду.
        Не верю.
        Джейд снова пожала плечами и показала на губы, демонстративно проведя по ним пальцем: мол, молчу, как и обещала. Мистер Сандерс закатил глаза, вынул из нагрудного кармана носовой платок и промокнул лысину.
        - Для чего, скажите на милость, вы вчера отправились на кладбище?
        Джейд и не думала лгать:
        - Кто-то должен был, - ответила она.
        Мистер Сандерс застонал. Отойдя от своего стола, он подошел к окну и, заложив руки за спину, проговорил:
        - Мистер Лианэм убедил меня вчера, и я отправил весточку бургомистру.
        - Мистер Лианэм? - Джейд не выдержала и злорадно уточнила: - Он все-таки умеет говорить?
        - Мисс Дэвис, ругх вас!.. - главный лекарь умолк. Уперся лбом в стекло, пробормотал что-то себе под нос.
        - Вам нехорошо? - забеспокоилась она.
        - А кому рядом с вами хорошо? - Лекарь снова подошел к столу, поправил очки и сурово посмотрел на Джейд. - Послушайте, вчера вы поступили опрометчиво и безрассудно...
        - Согласна.
        - Как, уже? - Мистер Сандерс нахмурился. - Так не годится. У меня заготовлена воспитательная речь! Очень, знаете ли, серьезная и со смыслом.
        - Простите, я подожду, пока вы закончите.
        Он снова тихо выругался, устало сел в кресло, махнул рукой в сторону, чтобы Джейд также не стояла на ногах.
        - Присядьте.
        Она послушалась.
        Спорить с мистером Сандерсом не хотелось, да и производить еще худшее впечатление - тем более.
        - Выпьем чаю, - мирно предложил мистер Сандерс. - Я безмерно устал.
        Джейд подалась вперед и лично наполнила его чашку, а после и свою. Они пили в молчании, глядя в разные стороны и размышляя о своем.
        О чем думал главный лекарь, Джейд не знала, ее же одолевало волнение и легкая тревога, оставшаяся после вчерашней прогулки.
        Она вернулась в больницу уже по темноте. Возница дождался, пока Марта открыла дверь, и только тогда уехал. Так велел ему граф Баррингтон...
        Джейд приняла к сведению негодование заведующей, помылась и отправилась в постель. А потом долго лежала, вслушиваясь в звуки вокруг. Скрипы, шуршание, мерное тиканье ее же карманных часов, лежащих у изголовья. Несмотря на усталость, она никак не могла провалиться в сон, то и дело вспоминая увиденное на кладбище.
        Сначала Джейд решила, что сможет помочь. Она бросилась к найденному человеку, принявшись осматривать его, искать пульс, всматриваясь в затянутые поволокой глаза, обращенные к небу. Но он был мертв, они не успели. Дальше - хуже.
        Пока рассматривала мужчину, Джейд узнала его. Это был тот самый кучер, что привез ее в первую ночь к больнице. Теперь его лицо было изуродовано, но она точно поняла - это он. И стало так жутко, что на миг ее замутило.
        А может, это просто оттого, что раньше, до Рагоса, ей не приходилось видеть смерть вот такой... обрушившейся, как снег на голову, не оставляющей шансов, заставляющей смиренно смотреть без возможности изменить хоть что-то, бьющей под дых раз за разом, не давая прийти в себя.
        Там, на кладбище, Джейд стало по-настоящему страшно. Пока Каспиан осматривал территорию вокруг, она очень старалась держать себя в руках, но раны на теле кучера заставляли ее пальцы дрожать. Жертву истязал ворлок, очень крупная особь. На этот раз Джейд взяла пробы яда, чтобы непременно доказать главному лекарю... Если ворлок не найдет их с Вудсом раньше. Подняв голову, она заметила, как быстро заходит за горизонт солнце, и уже собиралась сама сказать Каспиану, что пора уходить, но появился граф.
        Баррингтон смотрел на нее не хуже ворлока, готовый, кажется, растерзать, а она огрызалась по привычке и не могла избавиться от гнетущего чувства страха. а потом от чувства стыда за сказанное.
        Но гордость не позволила извиниться или поблагодарить за заботу.
        - Я принял решение, - сказал вдруг главный лекарь, оторвав Джейд от воспоминаний. - Вы получите еще одну мою...очень важную пациентку. И ее нужно осматривать на дому. Сразу скажу - если вы ей нахамите, то прощайтесь с местом.
        - Она так вам дорога? - удивилась Джейд, и тут же поправилась: - То есть с чего бы мне хамить? Я не собиралась...
        - Эта пациентка - вдовствующая графиня Баррингтон. Леди Марджери. И она очень дорога не мне, а нашему наместнику, как вы понимаете. Поэтому вам придется переступить через себя и проявить всю любезность, на какую способны. Если, разумеется, работа все еще интересна вам.
        - Ох, мистер Сандерс, - Джейд отставила чашку, едва не расплескав остатки напитка, - только не Баррингтоны. Прошу вас. Я буду паинькой. Обещаю! И на кладбище больше ни за что...
        - Это мое последнее слово, мисс Дэвис. - Г лавный лекарь взял со стола пухлую папку, набитую листами с записями, и протянул Джейд. - Ознакомьтесь с анамнезом и вперед, навстречу новым свершениям.
        - Сколько же она здесь живет? - поразилась Джейд, раскрыв дело вдовствующей графини.
        - Шесть чудесных дней, - не скрывая злорадства, ответил мистер Сандерс.
        - Она что, умирающая? - Джейд насчитала больше десяти листов, на каждом из которых стояли даты, иногда повторяющиеся.
        - Никак нет, - промурлыкал мистер Сандерс. - Но миледи - женщина весьма впечатлительная, и у нее слабое сердце.
        Джейд как раз читала записи лекаря, глаза ее становились все круглее.
        - Здесь столько жалоб, и все достаточно серьезные.
        - Вот-вот. Вам определенно будет чем заняться. Вы же любите спасать людей? Отправляйтесь, мисс Дэвис. Запрос от вдовствующей графини поступил больше часа назад, бедняжка ожидает... вас.
        - Так не пойдет. - Грегори поднялся с кресла и гневно посмотрел на бургомистра, в чьем кабинете они расположились для очередного экстренного собрания. - Мистер Тафт, почему я снова слышу о том, что ничего не было предпринято, когда распорядился еще вчера отправить в трущобы патрули!
        - Я передал ваше распоряжение. - Андрис Тафт - здоровяк с тщательно прилизанными темными волосами, мясистым носом и слишком полными, синюшного цвета губами, бросил недовольный взгляд на помощника, громко чиркающего карандашом в блокноте. Даже от малейшего поворота головы второй подбородок бургомистра слегка колыхнулся.
        - И? - поторопил его Грег.
        - Не моя вина, что кэпир Рэдис не нашел, кого выделить для столь важной миссии, - Тафт развел толстые руки в стороны.
        Грег перевел взгляд на кэпира, также присутствующего на экстренном заседании.
        Это был мужчина среднего роста, среднего телосложения, средней привлекательности. Выделял его разве что излишне колючий взгляд, цепкий, пристальный, как у пса, давно сидящего на привязи и привыкшего мгновенно разбирать, к кому ластиться, а от кого предпочтительней спрятаться в будку.
        - Почему? - спросил Грег, глядя на Рэдиса.
        - Людей не хватает, - буднично ответил тот.
        Итак, пес решил, что графа бояться не стоит.
        - От лап зверя погибла очередная женщина, и еще одна пропала, - напомнил Грегори, ткнув пальцем в отчеты стражи, лежащие на столе.
        - Все так, кивнул кэпир Рэдис. - Но ресурсы...
        Теперь и этот гаденыш пожал плечами.
        Граф сцепил руки за спиной и неспешно подошел к комоду. Открыв графин, он налил себе воды, но пить не стал, - задумался, не донеся стакан до рта, так и удерживая руку на весу.
        Выводы на ум приходили самые неутешительные.
        В Рагосе с мнением Грега не считались и не собирались этого делать. Бургомистр, начальник стражи, начальник полисмагического отделения, главный лекарь, остальные сошки помельче. все делали вид, будто слушают и слышат, но поступали по-своему.
        Слишком далеко от столицы. Там от его слова дрожали, спеша выполнить любой приказ, угодить, боясь попасть в немилость к самому Баррингтону. Здесь же на него смотрели с налетом скуки и иронии, будто говоря: успокойся уже, парень, расслабься, как это делаем мы.
        Плохо, когда имя перестает работать на тебя. Грегори привык пользоваться благами, заработанными для него предками, и теперь сам удивлялся, насколько его расслабило такое положение дел.
        В Рагосе это не работало. Что ж...
        - Ваше сиятельство, - бургомистр забарабанил пальцами по столу, - мы закончили?
        - Почти. - Грег отставил так и не выпитый стакан и обернулся. - Господа, я рад сообщить вам, что услышал каждого. Подведем итоги. В городе завелась нечисть высшего уровня, убивающая людей. Это зверь, оставляющий ядовитые раны. И никто его не может поймать. Да что там! видели - и то немногие. Комендантский час никем не соблюдается. В Темном лесу, не далее как вчера, я лично сжег самого настоящего хайгира, о котором в учебниках написано буквально следующее: “редкий вид нечисти, предположительно вымерший". Вам нравится? Мне тоже. Продолжим. Все мои указания выполняются через одно место, и каждый день мы по несколько раз собираем совещания, где обсуждаем, чего бы еще не делать.
        - Ваше сиятельство, - с усмешкой начал бургомистр, - мне кажется, вы.
        - Я не закончил!
        Грег сознательно позволил себе повысить голос, сознательно не стал контролировать сиреневые искры, слетевшие с кончиков пальцев, когда он взмахнул рукой.
        В кабинете моментально стало тяжелее дышать.
        Бургомистр закашлялся, потянулся за водой.
        Граф быстро приблизился к нему и несколько раз стукнул по широкой спине открытой ладонью. Затем обошел мистера Тафта, встал к нему лицом, опершись руками на подлокотники кресла, и, нависнув над тяжело дышащим мужчиной, вкрадчиво проговорил:
        - Осторожней, Андрис, вы нужны нам здоровым. Иначе кто защитит город и его жителей?
        Грег знал, что в этот момент его глаза светятся сиренево-алым, тем самым напоминая присутствующим о высшей степени дара стоящего перед ними человека. О его опасности и силе.
        - Б-благодарю, - просипел Андрис Тафт, оттягивая узел шейного платка полными пальцами и глядя на графа Баррингтона так, как тот и хотел: со смесью ненависти и страха.
        Да, Грегори понимал, что силой уважения не добиться. Но эти люди, сидящие вместе с ним в кабинете и спокойно обсуждающие погибших, и не должны были его уважать. К ругху их хорошее отношение.
        Они обязаны слушать его!
        - Продолжим разговор. - Оскалившись, Грег отстранился от бургомистра и лениво подошел к собственному креслу во главе стола, чтобы на этот раз пристально взглянуть на кэпира Рэдиса.
        Тот подобрался, хотел что-то сказать. Грег его опередил:
        - Дон Рэдис. Три года в должности кэпира. Это мало или много? Для вас много. Если не можете организовать работу среди собственных подчиненных, я вас отстраню.
        - Но у меня действительно нет людей! - Ноздри кэпира раздулись, руки сжались в кулаки.
        - Всего двадцать стражников на весь город!
        - А руководящий состав вы считаете? - уточнил Грег, немного склонив голову.
        - Что? В каком смысле?
        - Сколько человек служит у вас? Всего.
        - Двадцать шесть.
        - Я просил отправить на дежурство шестерых.
        - Да, но...
        - Сегодня вы лично посетите трущобы. - Грегори уперся ладонями в стол, чуть подавшись вперед и уточняя: - Можете идти один. Вы производите впечатление уверенного в себе человека. Можете взять сопровождение, если все же найдете свободных парней. Но предупреждаю, кэпир, если в ваше дежурство от лап зверя погибнет хоть один человек, вы ответите за его жизнь лично.
        - Вы!.. - Кэпир вскочил с кресла, но упал туда вновь, повинуясь темной силе.
        Грегу достаточно было взмахнуть рукой и сказать два слова. Тьма бесновалась в нем, требуя большего, пытаясь вырваться на волю, подчинить, поработить, заставить! Кончики пальцев жгло от желания отпустить силу. Глаза заволокло сиреневой пеленой.
        Пользоваться заклинаниями тьмы Грег не любил, но в этот момент одно из них было необходимо.
        Иногда люди нуждаются в том, чтобы увидеть большее зло, ощутить его на себе, испугаться до дрожи. Так нужно, чтобы позволить им встряхнуться, переоценить свои слова и поступки и сделать правильные выводы. Вдавливая тело кэпира в кресло, наблюдая за тем, как расширяются от ужаса его зрачки, как открывается в беззвучном крике рот, Грегори искренне надеялся, что мистер Рэдис выводы делать умеет.
        - Ва... ше... си...я... - прохрипел кэпир, закатывая глаза.
        Жизненные силы покидали кэпира.
        Пришлось отпустить.
        Тьма отступала нехотя, сворачивалась тугими кольцами в воздухе, разметала бумаги на столе, рассыпалась тысячей темно-фиолетовых искр.
        Мистер Рэдис кашлял, сипел, хватался за шею, тряс головой.
        Грегори тем временем снял с себя сюртук, аккуратно повесил его на спинку кресла и критически осмотрел остальных присутствующих, вкрадчиво попросив:
        - Друзья мои, давайте будем жить дружно? Сейчас я повторю еще раз все, что уже пытался до вас донести, а вы начнете выполнять свою работу как положено. Договорились?
        Глава 5. И новое действующее лицо
        Спустя час Грег покидал административное здание в нанятом экипаже, распорядившись отвезти его домой. Он собирался совсем немного перевести дух, переодеться и вернуться для нового, расширенного, заседания, о котором они с советом успели договориться.
        Рагос нуждался в радикальных переменах, и тянуть с ними Грег не мог - на кону ежедневно стояли жизни людей.
        Экипаж трясло по ухабам. Граф прикрыл глаза, задумчиво постукивая по переносице указательным пальцем и размышляя на тему того, что делать с пресловутым районом трущоб. Уж насколько серым и ущербным ему казался Рагос, но северная часть города, в которой ютилось несколько особо отвратных кварталов, переплюнула все самые смелые и жуткие представления.
        Низкие одно- и двухэтажные домики там покосились, опираясь друг на друга, как сильно выпившие приятели. Улочки трущоб настолько узкие, что трое человек с трудом могут разминуться. Всюду грязь, от канав разит испражнениями, а люди там живут из тех, кому терять уже нечего. Патрули захаживают в трущобы редко, по большей части приезжая лишь по заявлению о серьезных увечьях, погромах и убийствах.
        Но страшнее всего даже не это. Страшнее попустительство и безразличие власть имущих
        - всем плевать на тех, кто застрял в трущобах. Их оставили вариться в собственном соку, не забывая при этом облагать налогами в пользу его величества...
        Экипаж особенно сильно тряхнуло, и Грег витиевато выругался, вцепившись в ручку двери. Дорога даже в центре Рагоса поражала в плохом смысле этого слова. Графа качало из стороны в сторону, от чего он не мог сосредоточиться, а злость в нем лишь нарастала, грозя вот-вот выплеснуться на ни в чем не повинного кучера.
        Грегори отодвинул занавеску от окна, пытливо всматриваясь в строения, мимо которых несся экипаж. Двухэтажные многоквартирные дома, гостиный двор, несколько торговых лавок, проулок, ведущий к рынку, снова дома и ресторан “Золотая улитка”... Последний принадлежал бургомистру и выгодно отличался на фоне остальных зданий.
        Грег хмурился, с трудом понимая, как бывший наместник допустил подобное в своем городе? Уважаемый ведь был человек, магистр, маг первой степени дара! Роджер Браун, так его звали. Больше двадцати лет назад именно он преподавал нынешнему королю Вигороса теоретическую и практическую магию, став тому наставником и, в какой-то мере, другом. Его величество ценил магистра Брауна, восхищался талантом и, как только наставнику стало тяжело преподавать, сам определил того в Рагос - цветущий городок на севере страны.
        На какое-то время обзор Грегу загородил экипаж, проезжающий мимо. Взгляд графа лениво скользнул по транспорту, уловив нечто, заставившее отвлечься от мыслей о бывшем наместнике. Грегу показалось, что в окне мелькнуло знакомое до боли лицо. Именно до боли. Потому что даже мысль о Джейд Дэвис вызывало чувство оскомины на зубах. Эта девушка пугала его своим нездоровым энтузиазмом и колючим нравом. Хорошо, что он популярно ей объяснил, чтобы держалась подальше.
        Благо долго думать о лекарке не пришлось - кучер резво завернул к особняку, сбавил ход и вскоре остановился.
        Граф вылетел наружу, чувствуя, что как никогда нуждается в уединении. Он не хотел видеть ни души, не хотел слышать абсолютно никого. Ему нужен был покой хотя бы на четверть часа! Немедленно.
        - Ваше сият... - начал было спешащий навстречу дворецкий, как только Грегори ворвался в дом, переданный ему по наследству от бывшего наместника.
        - Не сейчас! - бросил граф, даже не посмотрев в сторону слуги. - Я буду у себя. Занят. Если мама захочет меня видеть, скажите, что я провалился сквозь землю.
        - Но ее сиятельство как раз хочет. Уже. - Бледный дворецкий, вытянулся по струнке и замер немым изваянием, стоило Грегу на него зыркнуть.
        - Что теперь? - уточнил граф. - Снова сердце?
        - Мигрень, - ответил слуга.
        - Так пусть прогуляется в... сад!
        Графа передернуло. Он любил мать. И любил бы ее еще больше, дай она возможность хоть иногда по ней скучать!
        - Лекарь - мисс Дэвис - сказала так же, но миледи оскорбилась и потребовала срочно разыскать вас, ваше сиятельство.
        - Стоп. - Грег уже почти дошел до лестницы, ведущей на второй этаж, где располагались его покои. - Что ты сказал?!
        Немолодой дворецкий, которого граф привез с собой из столицы, умолк, видимо, боясь произнести еще хоть одно неверное слово.
        Грегори как раз тянулся к перилам лестницы, но рука безвольно повисла. Как и настроение
        - оно тоже упало окночательно.
        - Поль, скажи-ка на милость, - граф медленно развернулся, крутанувшись на носках ботинок, склонил голову, - ты ничего не перепутал? Мою мать посетила лекарь-женщина?
        - Да, ваше сиятельство.
        - Не-ет, - протянул Грег, - это даже для нее слишком. Ты что-то перепутал.
        - Не думаю, милорд. Леди Баррингтон принимала мисс Дэвис в желтой гостиной. В той, что называет пыткой для глаз.
        - Допустим. - Грегори не шевелился. - И?
        - Мисс Дэвис велела мне покинуть комнату, как только начала осмотр. И какое-то время было тихо.
        - Какое-то время? - хрипло спросил граф, подозревая все самое плохое сразу.
        - А потом случился... небольшой скандал. - Дворецкий сделала паузу, явно подбирая тактичные формулировки для рассказа об общении дам. - Леди требовала пойти вон, а мисс Дэвис.
        - Говори, Поль, - граф сложил руки на груди, - как есть.
        - Мисс лекарка угрожала вашей матушке штрафами за ложные вызовы и.
        - Не томи, Поль!
        Дворецкий отвел взгляд и тихо закончил:
        - Мисс Дэвис долго убеждала леди Баррингтон в ее полном здравии, а потом высказала мнение, что на вашей матушке. она сказала, что на ней пахать можно.
        Грег понял, что во рту и в глазах пересохло. Моргнул. Поискал взглядом графин с водой. Дворецкий, поняв его без слов, кинулся к комоду у входа в столовую, быстро наполнив стакан. Граф осушил его одним махом.
        - Давно она уехала? - уточнил Грег, напившись.
        - За пять минут до вашего прибытия, - безошибочно понял о ком речь Поль.
        Граф кивнул. Значит, не показалось! Мисс Дэвис проезжала мимо. Эта наглая рыжая зеленоглазая Заноза пыталась спрятаться в последний момент, дабы не светиться, но он все равно заметил ее!
        - Где мама сейчас? - устало спросил Грег.
        - У себя. Мучается мигренью, милорд. Требовала немедленно известить вас о ее состоянии и привести, чтобы проститься перед тем, как она отойдет в мир иной.
        - Что ж, раз она все равно решила задержаться в этом мире, пока я не появлюсь, мне не стоит усугублять ее состояние. Может, если я приду поздно вечером, она и вовсе передумает прощаться. Как считаешь, Поль?
        - Не берусь предсказывать подобное, - осторожно ответил дворецкий.
        - Знаешь, пожалуй, я перекушу в ресторане, - принял окончательное решение граф, позорно сбегая из собственного дома. - Вернусь поздно, к ужину не ждите.
        Джейд подозревала, что скоро ей предстоит вернуться в столицу.
        Еще вчера это были смутные сомнения, но сегодня они обрели вполне себе человеческие черты. Женские. Вдовствующая графиня Баррингтон ясно дала понять, что не позволит Джейд оставаться в городе, где наместником является ее сын.
        Ее угрозы могли воплотиться в жизнь - это было очевидно. Как и то, что леди Марджери, несомненно, больна. Только болезнь ее таилась в голове и называлась излишней мнительностью. Или скукой. Джейд так и не определилась до конца с диагнозом.
        Графиня, видимо, не найдя в Рагосе других развлечений, решила добиваться внимания сына весьма действенным способом: стала придумывать себе самые разные недуги - от простого онемения конечностей до предсмертного состояния.
        Джейд видела пациенток, подобных леди Баррингтон, неоднократно. Во время коротких практик в Центральной больнице Лифоршира несколько коек обязательно занимали подобные дамы. Бросаться на каждую из них с упреками и обвинениями - глупость несусветная.
        Поэтому Джейд вполне могла бы оставаться вежливой с новой пациенткой. Собственно, таковым и был ее план - выслушать, подыграть женщине, оставить ей пузырек с высушенными и перемолотыми травами для заварки самого простого чая и рекомендовать постельный режим с минимумом волнений.
        Но все пошло не так.
        Дом, в который поселили Баррингтонов, был чем-то похож на самого милорда: красивый, внушительный и, в то же время, пугающе-мрачный. От него хотелось держаться подальше, но при этом он то и дело притягивал взгляд.
        Кованые шпили на крыше, вытянутые стрельчатые окна, множество декоративных элементов... Джейд рассматривала особняк недолго, но с огромным интересом, сразу подумав о несправедливости жизни: и она, и наместник приехали в город, чтобы помогать местным жителям, но графу выделили для проживания практически замок, а ей каморку, куда едва вместились кровать и шкаф.
        Вскинув на миг голову, Джейд перестала горько усмехаться, залюбовавшись необычным, почти мистическим зрелищем. На фасаде особняка, под самой крышей, притаились химеры. Каменные монстры смотрели вниз со смесью скуки и презрения и, казалось, вот-вот собирались сорваться вниз в стремлении защитить дом от вторжения любого, кто был им неугоден.
        Джейд насчитала двенадцать химер, когда дворецкий, вышедший ее встречать, нетерпеливо взмахнул рукой, приглашая лекарку поспешить.
        Он открыл перед ней массивные кованые двери вытянутой заостренной формы и попросил следовать за ним, уточняя, действительно ли она лекарь Джейд Дэвис? Мужчина не скрывал легкого недоумения, но больше никаких высказываний от него не последовало.
        Джейд старалась не отставать от дворецкого, но успела заметить и лепнину, и масверк, и потрясающей красоты нервюрный свод в огромном холле. Она даже рот открыла от удивления - совсем не ожидала, что в Рагосе есть такие шикарные дома. И вот, уже практически проникнувшись атмосферой таинственности и благородства, остановилась у приоткрытой двери одной из комнат, чтобы... поморщиться от запаха, сбивающего с ног.
        Нет, пахло не лекарствами, а очень дорогими духами марки “Вьют” - последний пик в Лифоршире.
        - Ваше сиятельство, - дворецкий вошел в спальню к графине первым, склонившись в подобострастном поклоне, - лекарь здесь. Только...
        - Пригласи! - раздался тихий, но уверенный голос откуда-то слева.
        Джейд видела лишь часть будуара графини. Ее занимали письменный стол, кресло, камин и трюмо со множеством пузырьков, в которых легко можно было опознать лекарственные настойки.
        - И забери поднос, Поль. Я не голодна, - добавила графиня.
        Джейд нахмурилась, подумав про себя, что отсутствие аппетита и слабый голос - это действительно плохо и, возможно, ее сиятельство действительно нуждается в помощи.
        Однако в ту же минуту рядом возник дворецкий, приглашая пройти к больной. Одной рукой Поль придерживал дверь для Джейд, а второй поднос с чашкой, чайником, соусницей и тремя практическими пустыми тарелками.
        - Вас ожидают, - поторопил дворецкий.
        Джейд кивнула и смело шагнула вперед.
        Вдовствующая графиня Баррингтон томно полулежала на кресле у окна. Прикрыв глаза, она слегка повернула голову в сторону входа, раскинула руки на подлокотники. На вид ей было не больше пятидесяти лет: худощавая, ухоженная, с идеальной прической, волосок к волоску, с тонкими чертами лица и сетью мелких морщин у глаз, совершенно ее не портящих.
        Джейд невольно припомнила его сиятельство, Грегори Баррингтона, сравнивая сына и мать и не находя схожих черт. Единственное, что их объединяло - «порода». Стоило лишь взглянуть на Баррингтонов, чтобы сразу понять: они весьма избирательны при выборе пар для будущего потомства...
        Около минуты Джейд рассматривала вдовствующую графиню и пришла к однозначному выводу: больной женщина не выглядела. Одетая в пыльно-розовый шелковый пеньюар, кокетливо выглядывающий из-под черного халата, ее сиятельство скорее смотрелась как дама, ожидающая поклонника для свидания.
        Джейд подавила улыбку, внезапно придумав новую причину столь частых вызовов лекаря для графини. Мистер Сандерс идеально подходил ей по возрасту, был учтив и респектабелен. со всеми, кроме самой Джейд. Он вполне мог приглянуться леди Марджери. Сегодня же к ее сиятельству прислали нового лекаря, специалиста помоложе.
        Вспомнив удивленное лицо дворецкого, Джейд осознала: снова вышел конфуз с ее именем, одинаково подходящим как мужчине, так и женщине.
        Ее сиятельство ожидала мистера Дэвиса. Чем не развлечение для скучающей одинокой женщины?
        Тем временем графиня, решив, видимо, что лекарь вдоволь налюбовался ею, распахнула ясные очи и. нахмурилась. Посмотрела на Джейд, по сторонам, снова на нее. Лоб графини тут же расчертили несколько глубоких полосок.
        - В чем дело? - недоуменно спросила она, усаживаясь в кресле и плотнее запахнув халат.
        - Где мистер Дэвис?
        - Мисс, - поправила ее Джейд. - Я уже здесь, ваше сиятельство. Меня прислал к вам мистер Сандерс, сообщив о крайней степени тяжести вашего состояния.
        - Вас?! - Графиня поелозила в кресле, плотнее запахивая полы халата. Все это время она так смотрела на Джейд, что та сразу поняла: легко не будет.
        Смена выражений на лице ее сиятельства производила неизгладимое впечатление. Сначала непонимание, потом неверие, шок и, наконец, недовольство с комментарием:
        - И давно в больнице Рагоса объявилась женщина-лекарь?
        - Нет, ваше сиятельство. Но я успела себя зарекомендовать как отличный специалист, потому мистер Сандерс решился доверить вас мне. Что ж, давайте приступим к осмотру, и заодно расскажите мне, что вас беспокоит.
        Графиня явно сомневалась в компетенции Джейд. Скепсис читался в ее глазах, слышался в разочарованном вздохе. И все же она согласилась.
        Позвала Джейд ближе, окинула придирчивым взглядом, задержавшись на выбившихся из прически прядях, на руках без перчаток, на туфлях со слишком маленьким каблуком. Закатила глаза, как бы говоря, что выводы о девице сделаны самые неутешительные, и протянула вперед руку со словами:
        - Покалывает кончики пальцев. Вы ведь знаете, что это - верный признак больного сердца?
        - Возможно, вы просто понервничали, миледи? - предположила Джейд, легко касаясь запястья графини и пытаясь “прощупать” ее состояние с помощью магии.
        Графиня еще раз тяжело вздохнула, посмотрела на Джейд с раздражением:
        - И это ваш диагноз? - уточнила с усмешкой, внезапно став невероятно похожей с сыном.
        - Конечно, я нервничаю, это неизбежно в моем положении. - Она картинно обвела рукой комнату, будто находилась в темнице, а не в шикарно обставленной спальне.
        - Прошу вас не шевелиться какое-то время, - попросила Джейд, прикрыв глаза.
        - Высшие, какие у вас ледяные пальцы! Вы, верно, решили меня заморозить! - капризно ответила графиня.
        - Простите. - Джейд открыла глаза. - Вот и все. Могу с радостью сообщить, что ваше сердце абсолютно здорово. Что касается пальцев...
        - Ха! - Леди Марджери поднялась на ноги, зло сверкнула глазами. - И это лучшее, что мог предложить мистер Сандерс? Вы?
        Джейд улыбнулась.
        Ругаться с графиней она не собиралась. Ни за что. Хватит и ее сына...
        - Позвольте мне закончить осмотр, - попросила она. - Необходимо, чтобы вы легли в кровать.
        - Кому необходимо? - Ее сиятельство поджала губы, покачала головой. - Не думаю, что мне стоит терять на это время.
        - Миледи, я настаиваю, - упрямо повторила Джейд, указывая на аккуратно заправленную постель. - И вообще, рекомендовала бы вам чаще бывать на свежем воздухе. У вас есть сад?
        - Сколько вам лет? - внезапно спросила ее сиятельство. - Двадцать? Как вы могли уже получить образование? И, что важнее, зачем вы его получали?! Неужели не нашлось достойного мужчины, способного отговорить вас от столь глупой затеи?
        Джейд улыбнулась шире. Это было необходимо для того, чтобы ничего не отвечать. А ответить очень сильно хотелось.
        - Так что вас подтолкнуло стать лекарем? - не унималась графиня. - Мисс Дэвис... Что-то такое припоминаю. У вас нет тетушки Хельги в Лефоршире?
        У Джейд свело скулы от улыбки.
        - Я наведу о вас справки! - прозвучало, как угроза. - Ни одна приличная, ничем не запятнавшая себя девушка, не стала бы заниматься подобным!
        В сторону Джейд презрительно фыркнули, и она не выдержала.
        - Мне слышится в вашем тоне обвинение, будто профессия лекаря сродни той, чем занимаются дамы полусвета, - негромко проговорила она.
        - Глупости! - графиня покачала головой, внимательно глядя в глаза Джейд. - Я ничего такого не сказала. Но то, что вы это сами додумали и озвучили - не случайно. Значит, внутренне признаете, что поступаете неверно. Но не мне вас судить.
        - Я. Прошу. Вас. Лечь. В постель, - с нажимом проговорила Джейд, чувствуя, как пылают от злости щеки. - Миледи Баррингтон, вы вызвали лекаря, сообщив о плохом самочувствии. Мне необходимо убедиться, что болезнь миновала.
        - Хватит с меня ваших осмотров, - объявила ее светлость непререкаемым тоном. Она демонстративно поправила рукав халата, закрывая запястье, которого недавно касалась Джейд. - Уходите!
        - В таком случае я вынуждена буду сообщить мистеру Сандерсу, что вами был осуществлен ложный вызов. - Джейд пожала плечами изо всех сил притворяясь равнодушной к такому отношению. Подхватив с пола свой саквояж, она добавила сквозь зубы: - Это грозит штрафом, как вы понимаете.
        - Что?! - Рот графини приоткрылся от неверия. - Вы смеете угрожать...мне?! Обвинять меня в симуляции?!
        Джейд знала, что нужно смолчать. Остановиться. Уйти! Но.
        - Я ничего такого не сказала. Но то, что вы сами додумали подобное - наверняка не случайно. Значит, сами понимаете, что притворяться немощной, отвлекая при этом не только сына, но и лекарей от их работы - верх лицемерия! Где-то могут быть люди, действительно нуждающиеся в помощи!
        Какое-то время они молчали. Обе.
        Схлестнулись взгляды. Джейд внутренне дрожала, зная, что уже перегнула палку, что нужно немедленно извиниться, исправить то, что натворила, пойти на попятную... Но если бы она так умела, не находилась бы теперь в Рагосе.
        - Итак, вы посмели обозвать меня лицемеркой, - негромко, но очень проникновенно проговорила графиня Баррингтон. Вскинув подбородок, она грациозно поправила и без того идеальную прическу и завершила монолог, указав на дверь: - Ноги больше вашей не должно быть в этом доме. Никогда. Ни при каких обстоятельствах.
        - Надеюсь, так и будет, - парировала Джейд, стараясь, чтобы голос не дрожал от раздирающих изнутри чувств. - Если вызовов с вашей стороны больше не последует, мне не придется приезжать.
        - Вон! - лицо графини исказила ярость. - И не только отсюда! Прощайтесь с местом, милочка. Поль! Немедленно проводи мисс Дэвис до ворот и убедись, что она покинула нас!
        - Да, ваше сиятельство. - Дворецкий услужливо распахнул дверь. - Мисс...
        - Сказать про меня такое! - не унималась графиня. - Ты слышал, Поль?! Эта девушка приехала, чтобы добить меня! Я умру сегодня, и это будет на ее совести!
        - Умрете, как же! Да на вас еще пахать можно!
        Только на обратном пути, оказавшись в экипаже, стала осознавать, какие слова бросила в лицо матери наместника. Прикрыв глаза, она с ужасом вспомнила свой визит в особняк графа
        - Пахать можно, - повторила Джейд, распахнув глаза и закрыв лицо ладонями.
        Что она наделала?!
        Ей вдруг перестало хватать воздуха и света. Отдернув занавеску, она хотела посмотреть в окно, но увидела лишь другой экипаж, движущийся параллельно. И графа Баррингтона, сидящего там.
        Это было сродни каре свыше за все дурные слова! Баррингтоны - ее личное наказание за нетерпимость и упрямство!
        Джейд отпрянула, вжалась в спинку сиденья, уставилась невидящим взглядом в потолок и прошептала:
        - Если судьба готовит мне еще сюрпризы, умоляю, попридержите их. Этого даже для меня много. Пожалуйста, дайте передышку, высшие...
        Никто не дал бы гарантий, что Джейд была услышана, однако судьба и правда смилостивилась! Оказалось, что мистер Сандерс уехал на сутки по приказу графа Баррингтона. Последний создал большую группу для отлова зверя, появившегося в Рагосе, и теперь всюду готовились облавы на нечисть.
        - Похоже, его светлость всерьез решил взяться за дело, - говорила Марта, сверкая глазами. - Весь город на уши поднял, штрафы за нарушение комендантского часа взвинтил, кэпира Рэдиса - начальника стражи - обязал лично в дозоры ходить!
        - Откуда вы знаете? - поразилась Джейд, вытирая только что вымытые руки о полотенце.
        - Может, это ложь и домыслы.
        - Как же, домыслы, - хмыкнула женщина, вынимая из хладника казан с супом и выставляя на стол. - Хисам говорил! Ругался страшно! Рвал и метал. Где, говорит, это видано, чтоб так себя на новом месте вести! Мол, порядки наши, годами сложившиеся, не уважает, себя выше всех ставит.
        - Так он и есть выше всех по положению, - пожала плечами Джейд. Вынув железную миску с полки, она с удовольствием зачерпнула из казана сразу четыре половника.
        - Ну посмотрим, чего добьется, - тем временем бормотала Марта. - Вот загрызут Сандерса нашего ночью, кто тогда больницей будет руководить? Совсем загнемся!
        - Он ведь будет не один в патруле, - Джейд улыбнулась Марте. - И потом, не забывайте, что мистер Сандерс и сам маг первой степени дара. Он сможет за себя постоять в случае беды, в отличие от простых жителей, которые и правда подвергаются огромной опасности. Ворлок - это жутко.
        - Ага, постоит он, как же! - Марта убрала казан с остатком супа и обернулась, нервно теребя передник. - Был у нас уже такой деловой. Весь из себя маг! Приехал ровнехонько до тебя, мисс, и что?
        - Что? - Джейд обернулась.
        - Погиб. Отправился вечером на срочный вызов к мистеру Тафту и...все.
        - Тафт? Что-то знакомое...
        - Бывший наместник! - всплеснула руками Марта. - На его место и приехал граф Баррингтон. Теперь живет в его доме, как король, порядки свои устанавливает.
        - Погодите, а от чего погиб наместник и куда делся лекарь, который был до меня? - У Джейд даже аппетит пропал от нехорошего предчувствия.
        - Лекарь пропал. Ждали его, ждали, и не дождались. А жаль. Хороший был парень. Улыбался больно много, но и дураком не значился. Хари его звали. Уже месяц как пропал. А через неделю в восточном крыле особняка мистера Тафта случился пожар, и он сам погиб. Люди видели его стучащим в окно, а потом огонь все поглотил. Комната выгорела начисто
        - только косточки и остались.
        Джейд медленно присела на стул, сложила руки на коленях. Нахмурилась, припоминая дом, в котором довелось побывать буквально час назад.
        - Но Марта, я не видела выбитых окон или обгорелых стен, - поделилась она впечатлениями.
        - Так то сзади надо смотреть. Стекла там вставили, только уже не такие красивые как раньше, не расписанные разными цветами.
        - Были витражи? - поняла Джейд.
        - Да, они самые. А теперь обычные там. Ну и магией все почистили, чтоб, значит, Баррингтон не побрезговал. Или его матушка. Как она тебе кстати, мисс? Приехала и не рассказываешь ничего?
        - Все хорошо. - Джейд быстро отвернулась и принялась жадно есть так толком и не подогретый суп.
        - Вон оно как. - Марта подошла и погладила Джейд по спине. - Вижу, как хорошо. Ну ничего, глядишь - обойдется. Ты ешь, ешь, а то кожа да кости одни, так и хочется мелочи в карманы подсыпать, чтоб ветром не унесло.
        Она вышла из кухни, продолжая бормотать что-то себе под нос.
        А Джейд перестала есть. Глядя в одну точку перед собой, она прокручивала в голове только что услышанное. И от плохого предчувствия мурашки побежали по ее телу, заставив передернуть плечами.
        - Что же здесь происходит? - спросила она наконец у супа.
        Кверху медленно всплыл лавровый лист. Если верить суевериям, найти такую приправу в своей тарелке - к неожиданному посланию. Но Джейд не верила, да и посланий ей было ждать неоткуда...
        - Закончила, мисс? - спросила Марта, заглянув на кухню и недоуменно посмотрев на практически полную тарелку. - Что, не понравилось?
        - Вкусно, - ответила Джейд, встряхнувшись, - просто задумалась.
        - Так ты ночью думай, мисс, а днем некогда, - Марта усмехнулась и кивнула куда-то себе за спину: - Там к тебе пришли.
        - Ко мне? - У Джейд все упало. - Г-граф?
        - Ничего себе, самомнение, - хохотнула заведующая хозяйственной частью больницы.
        - Не помрешь от скромности, честное слово.
        - Не он? - Джейд тихонько вздохнула и поднялась. - Тогда хоть сам ругх - не страшно. Рот Марты приоткрылся от любопытства.
        - Не спрашивайте, - попросила Джейд, хмурясь.
        Женщина скуксилась, круглый кончик ее носа дернулся, но вопросов и правда задавать не стала. Лишь выдвинула предположение:
        - Так сильно повздорила с ее сиятельством? Не расстраивайся, обойдется. Работать совсем некому, так что Хисам сразу не погонит. Хотя и по головке не погладит - не любит нежничать. Ну иди, мисс. Он во второй палате.
        - Кто?
        - Гость твой. Сказал, что к тебе пришел. Слово еще такое ляпнул, как же его. по прозекции, кажется. Серьезно, наверное, болен. Жалко даже. Я на всякий случай сказала ему ничего не трогать и в палату идти, чтоб остальных не заражать.
        - Спасибо. - Джейд сдержанно улыбнулась и направилась в западную часть здания, где находились палаты с пациентами.
        Всю дорогу она гадала, кто же мог явиться к ней в Рагосе, еще и по протекции?
        От любопытства она даже шаг ускорила.
        За дверью второй палаты ее и правда ждали. И кто! Крепкий симпатичный мужчина в форме стража, удивительно ему шедшей. На вид ему было не больше двадцати пяти лет. Он стоял прямо перед ней: с хорошей выправкой, с надеждой во взгляде и с коробкой в руках, на которой виднелась крупная надпись “Пекарня Жоли”.
        Просто потрясающий набор, Джейд оценила.
        Она недоверчиво улыбнулась парню и, прикрыв дверь, уточнила:
        - Это вы хотели меня видеть?
        - Мисс Дэвис? - вопросом ответил он.
        В его взгляде было легкое недоверие и что-то еще. Джейд плохо умела считывать эмоции, гаданиям она предпочитала слова.
        - Вы не ошиблись.
        Парень кивнул, помял в руках коробку со сладостями и, переложив их в одну руку, второй полез в карман, отчитываясь при этом:
        - Меня зовут Рон. Рондон Айсит. Я служу в Рагосе... и... вот! - В протянутой к Джейд руке лежала записка. - Прочтите, пожалуйста, мисс Дэвис. Там все сказано.
        “Признание? - мелькнула шальная мысль в голове Джейд. - Неужели он где-то меня приметил и теперь пришел знакомиться? Вот тебе и не верь в приметы!”
        Она забрала записку, успев заметить, как дрогнули пальцы молодого человека. Рондон точно волновался. Ей это льстило.
        Джейд уже и забыла, как приятно кому-то нравиться. Записку она разворачивала не торопясь, с предвкушением. “Что там? - думала, поглядывая на визитера. - Стихи? Проза? Адрес ресторана и время?”
        Улыбка невольно растеклась по ее губам. Но почти сразу пропала, стоило начать читать послание, написанное очень знакомым почерком.
        “ Уважаемая мисс Дэвис!
        Премного благодарен вам за оказанные мне услуги по вопросам лечения очень важных для меня органов. Счастливо сообщаю, что болезнь больше меня не беспокоит, и я готов покорять новые вершины и вершинки. Чего не скажешь о некоторых моих сослуживцах. Молодец, пришедший к вам - это от меня. Я знаю, насколько вы тактичны и молчаливы во всем, что касается тайн пациентов, потому дал рекомендацию Рондону. Он в ужасном положении и пришел к вам с надеждой на помощь.
        Еще раз благодарю от себя лично и желаю всех благ.
        Со всем уважением, К.Вудс.”
        Стоило дочитать послание, как бумага начала сворачиваться и таять на глазах. Через несколько секунд на ладони Джейд осталось лишь несколько сиротливых пылинок. Она безжалостно стряхнула их на пол.
        Прежде чем посмотреть на Рондона Айсита, Джейд не спеша поправила манжеты на рукавах платья. Эта пауза помогла запихнуть дикое разочарование подальше в себя, чтобы - не дай высшие - что-нибудь не отразилось в глазах.
        - Значит, вы ко мне по тому же вопросу, что и мистер Вудс? - Внутри Джейд натянулась тонкая струна. Потяни сильнее - лопнет.
        - Да. Я его сослуживец.
        - А почему не пошли к другим лекарям? Мужского пола? - не смогла устоять Джейд. - Нас в больнице трое.
        - Знаю. - На щеках парня появился нездоровый румянец, глаза забегали. - Но моя девушка дружит с племянницей мистера Сандерса. Это не очень этично, понимаете? А за молчание мистера Лианэма тоже никто не ручается.
        “Не очень этично”, - повторила про себя Джейд, разглядывая посетителя по-новому, со смесью презрения и недовольства.
        - Вот оно что, - понятливо кивнув, она равнодушно проговорила заклинание защиты для рук, после чего пробормотала скорее для себя: - А за меня, значит, поручились и даже рекомендации дали.
        “Ну, Вудс, встречу - прибью/”
        - Да, Касп очень вас ценит как специалиста. Хотя вы знаете, я представлял вас другой.
        - Какой? - Она знала, что услышит.
        - Менее... ну... Старше, что ли, - путано принялся объяснять мистер Айсит. - Опытнее как-то.
        - И вообще, желательно мужчиной? - помогла ему Джейд, усмехнувшись.
        Парень совсем смутился.
        - Я, наверное, лучше пойду.
        - Начинается! - Джейд позволила себе закатить глаза. - Вы ведь боевой маг! Надежда и опора всех страждущих. Сильный и смелый. Так?
        - Это-то да.
        - Но? Что мешает такому замечательному вам истово нести службу? Он снова принялся мять коробку.
        Джейд пришлось подойти и отнять сладости, уточнив:
        Это мне?
        - Вам.
        - Тогда заберу, пока оно не превратилось в кашу. Что бы там ни было. А теперь рассказывайте, Рондон, раз уж осмелились прийти.
        - Касп дал слово, что вы не из тех, кто сплетничает, - хмуро заметил мужчина.
        Хотела бы Джейд сказать, на каком месте Каспиана она вертела его слово, но мамочка много раз объясняла, что леди даже думать о таком не должны.
        - Обещаю, что ваша проблема останется между нами, мистер Айсит, - подбодрила она пациента. - Итак?
        - Итак... мне больно ходить в туалет. Ну и... кое-что покраснело.
        - Покажите.
        - Что?!
        - Покажите ваше красное кое-что, - без тени смущения повторила Джейд. - Смелее, мистер Айсит! Иначе я уйду, а вы останетесь со своей проблемой наедине.
        Как он страдал!
        Все муки мира изнанки проскочили на несчастном лице Рона, пока он стаскивал с себя брюки, а затем кальсоны. Пока стоял перед Джейд оголенным, стараясь смотреть в сторону. Пока сжимал и разжимал кулаки и кусал губы в кровь.
        Ну просто девочка на выданье, впервые представшая перед престарелым нелюбимым мужем!
        Джейд сдерживала себя от язвительных замечаний, стараясь призвать все равнодушие, на какое была способна. Абстрагироваться от собственных эмоций, неоправданных обещаний и обид за весь женский пол в целом. Она лекарь, а он - просто мужчина, просто пациент.
        Ей хватило беглого осмотра для понимания проблемы Рондона, после чего он оделся со скоростью молнии и уставился на нее с мольбой во взгляде.
        - Я так понимаю, этот “подарок” у вас не от подруги племянницы мистера Сандерса, - сказала Джейд, ожидая, пока он оденется. - Или?
        - Нет-нет, она. мы не. У нас свадьба через две недели. А это у меня от. другой дамы, более легкого поведения.
        - И много вас у той дамы отметилось? - уточнила Джейд. - Имею в виду стражников.
        - Есть пара человек, - уклончиво ответил он. - Вы понимаете, отмечали повышение одного из парней, ну и.
        - Ясно. Напишите мне адрес места, где вы отдыхали. Или где я смогу найти дам, что помогали вам расслабляться тем вечером. Не смотрите так и не вздумайте падать в обморок!
        - прикрикнула Джейд, заметив, как побледнел Рондон. - Я не собираюсь никому о вас рассказывать. Выдам лекарство. На всех. Пилюли и мазь. Распишу прием. Можете сказать им, что лечение получили от мужчины, если станет легче. У вас до свадьбы как раз хватит времени на восстановление. Если снова не захотите развлечься в объятиях более доступных особ.
        - Не захочу, мисс Дэвис! Я люблю Эмму! А тут... ругх попутал!
        - Знаю. Вы-то, само собой, ни при чем, - с самым серьезным видом кивнула Джейд. - Во всем виновата нечистая сила и женщины. Пройдите за мной и не забудьте написать адрес той, что вас, бедняжку, совратила.
        Глава 6. И противоречивые чувства
        - Грегори! Как я рада все-таки встретить тебя спустя два дня ожидания!
        Граф Баррингтон не позволил себе ни малейшего проявления недовольства. Отложив приборы, с самой доброжелательной улыбкой он поднялся навстречу матери, приветствуя ее:
        - Доброе утро, превосходно выглядишь.
        - Даже на смертном одре я буду идеальной. - Ее сиятельство легко повела плечами и позволила сыну поцеловать себя в щеку, почему-то пахнущую мятой.
        - Значит, тебе все еще нездоровится? - понял намек Грег. - Мигрень не отступает?
        - Какая разница? Тебе все равно некогда обсуждать со мной такие пустяки, как мое здоровье, - ответила та, скорбно поджимая губы. - Но спасибо за заботу, мой единственный дорогой сын.
        Слово единственный она выделила особо, дабы подчеркнуть все то, что осталось невысказанным. Много-много невысказанного.
        - Я действительно волнуюсь за тебя. - Грегори лично отодвинул для леди Марджери стул. - Расскажи мне, как ты?
        Ее сиятельство недоверчиво прищурилась, помешкала, но, не обнаружив подвоха, смилостивилась.
        Присев за стол, она сразу уточнила:
        - Сколько у тебя времени, сын? Ты почти не появлялся в доме эти два дня.
        - Время. оно играет против нас. Этот город не позволяет отдыхать, мама. - Грег вернулся на свое место, кивнул собственным мыслям и осторожно начал заготовленную заранее речь: - Я бы хотел, чтобы ты была в безопасности. А Рагос и безопасность -
        совершенно разные понятия. Здесь слишком распоясалась нечисть. Не такая, какой мы привыкли видеть ее в столице. Там это лишь заголовки в газетах, здесь - реальность.
        - Леди Майлз заезжала вчера, - кивнула ее сиятельство, - она рассказала о звере.
        - Вот как... - Этого Грегори не ожидал. Меньше всего он хотел пугать и без того впечатлительную мать. - Ну, слухи о звере слишком преувеличены. Люди привыкли раздувать из мухи слона.
        - Только не в Рагосе, - леди Марджери покачала головой. - Я уже знаю, что местные, напротив, предпочитают относиться ко всему спокойно, сын. Поэтому слухи скорее преуменьшены.
        Грег недовольно поджал губы.
        - Это не имеет значения, - проговорил он с нажимом, - потому что лучшие специалисты города сейчас заняты поимкой нечисти. На улицах за эти два дня уже стало намного чище.
        - Ты тоже за это время осунулся, - заметила ее сиятельство.
        - Отосплюсь позже, и все вернется на круги своя, - улыбнулся Грег. - Что же касается тебя, мама, я понимаю, насколько Рагос... скучное место для вдовствующей графини. Этот особняк слишком мрачный для тебя, да и город слишком тесный. Поэтому, для твоего же блага.
        Леди Марджери хлопнула в ладоши, перебив сына.
        Ее лицо осветила совершенно счастливая улыбка, глаза просияли.
        - Дорогой! Ты так хорошо меня понимаешь! - проговорила она таким тоном, что в душу Грега закралось невольное сомнение в ее правоте. - Это прекрасно! И я рада, что ты сам решил предложить такой вариант развития событий.
        Граф не придумал ничего лучшего, чем кивнуть.
        - Бал! - вбила мать первый гвоздь в крышку гроба, в котором суетливо сбились в кучу надежды Грегори на лучшее. - Я устрою праздник! Соберу лучших людей Рагоса, и мы достойно отпразднуем не только твое назначение, но и победу над зверем! Ты ведь сказал, вы уже почти его поймали?
        - Угу.
        - Это прекрасно! А еще.
        Бам! Бам! - новые гвозди вколачиваются в крышку.
        - Леди Майлз рассказала мне о традиционном празднике наступления осени: Райвисте. С ее слов, будет чудесно! Немного дико, конечно, но - с другой стороны - где еще знакомиться с прекрасными традициями севера, как не на севере, правда, дорогой?!
        - Танцы у огня! Огромный стол с угощениями на площади Святого Игара! Раздача традиционных сладостей, гадания и гуляния до самого утра. Я просто мечтаю увидеть все своими глазами, сын!
        - Ты?! - Грегори прищурился. - Мама, мне кажется, ты никогда не увлекалась ничем подобным.
        - Ох, милый, годы берут свое, и скоро я стану совсем никому не нужной, - леди Марджери грустно вздохнула. - Муж, с которым я могла бы достойно встретить старость, умер, ты продолжишь заниматься чем угодно, кроме семьи, внуков у меня так и не случится, и...
        - А когда праздник? - перебил ее Грегори, почувствовав небывалый энтузиазм. - Звучит и правда неплохо. Развеешься.
        - Через неделю! - глаза леди Марджери снова засияли. - И я вызвалась помогать с его организацией! В то же время подготовлю все для бала, проведем его после Райвиста. Пригласим сливки общества! Нужно обживаться здесь, сын, хватит сидеть сложа руки и жалеть себя. И спасибо, что ты поддержал меня во всем этом!
        Бах!!!
        Последний гвоздь.
        А ведь у Грега был совсем-совсем другой план.
        Попрощавшись с матерью спустя четверть часа, он отправился на оговоренное заранее место встречи. В западную часть города, где его должны были ждать несколько парней-боевиков. Они собирались прочесать несколько районов, опросив местных жителей и устроив обыск в зданиях, помеченных на карте как “подозрительные” и “имеющие не лучшую репутацию”.
        На поимку вервольфа за последние дни были брошены почти все силы города. От жителей Грегори также требовал ответственности, которую они отказывались проявлять добровольно. В итоге граф вынужден был повысить штраф за нарушение комендантского часа и ужесточить меры наказания для особо злостных нарушителей.
        Рагос и его население приходилось брать силой, иначе он отказывался сдаваться, предпочитая гнить в свое удовольствие.
        Следуя к западной части города, Грегори снова поймал себя на мысли о том, что дороги тоже нуждаются в ремонте. Как и многие административные здания. И целые районы.
        Он тихо застонал, потер глаза большим и безымянным пальцами, отгоняя тоску. В столице его ждал роскошный особняк, а в ее пригороде - шикарное поместье. Любой там слушал каждое слово Грега широко открыв рот и боясь перечить хоть в чем-то. Дела шли неплохо, знакомства семьи открывали любые двери, а женщины выстраивались в очередь, чтобы предложить себя. Хорошая сытная жизнь нравилась Грегу, манила легкостью и вседозволенностью.
        В Рагосе мир открывался ему с другой стороны.
        Люди здесь всегда настороже, и если кого и почитают, то только старых богов. Приезжих встречают без пиетета, сразу показывая, что хорошее отношение для начала нужно заслужить. Так случается с каждым, Грег наводил справки.
        И сразу подумал о мисс Дэвис. Рыжая лекарка вообще часто прокрадывалась в его голову, вызывая совершенно неуместные, отвлекающие от важных дел мысли и продолжая страшно его этим раздражать. Вот и теперь ее образ возник в голове Грегори, не желая уходить. Он видел ее, как наяву. Огромные зеленые глаза смотрели испуганно, волосы растрепались, рот удивленно приоткрылся. Такой она покидала особняк после встречи с графиней Баррингтон, такой предстала перед ним всего на пару мгновений в окне экипажа. Мелькнула там и пропала.
        Графиня Баррингтон жаловалась Грегори на мисс Дэвис. Уделила на это целых пять минут своего времени, в красках расписывая их встречу и сказав, что никогда в жизни не видела еще столь нахальной выскочки. А потом она вдруг умолкла, и Грегори понял, что продолжает задумчиво кивать и... улыбаться. Это случилось как-то само собой. Он представил сцену, расписанную матерью столь живо, будто и сам присутствовал там. Будто видел наяву яростно сияющие глаза Джейд Дэвис.
        Одним словом, поняв, что улыбается, он извинился перед матерью и заверил ее, что обязательно со всем разберется, как всегда. А потом все-таки сбежал по делам, провожаемый озадаченным взглядом леди Баррингтон.
        - Прибыли, вашество! - пророкотал Джо, свешиваясь со своего места и заглядывая в смотровое окошко экипажа. - Справа кузня, а чуть дальше - таверна “Кривая улица”. Стражи должны ждать там.
        - А это что? - спросил Грегори, выйдя из экипажа и уставившись на ухоженное двухэтажное здание с узкими занавешенными изнутри окнами, подсвеченными магическими огоньками. - Красиво.
        Поежившись от утренней прохлады, он поправил ворот плаща и с негодованием махнул рукой, пытаясь разогнать белесый туман, стелящийся по улице и мешающий нормально рассмотреть окрестности.
        - Красиво, ага, - кивнул Джо, улыбаясь во все пятнадцать зубов, - это ж лучший бордель на весь город.
        Графа перекосило.
        - Это?! Бордель?
        - Ага. “Самые длинные ножки”.
        - Джо, ты вроде женат, - поморщился Грегори. - И я не то чтобы поборник союзов без измен, но давай без подробностей о личных предпочтениях.
        - Так это название, - хрипло расхохотался кучер. - Его придумала мисс Билли - хозяйка заведения. Ух, какая женщина!
        - Ясно. - Грегори отвернулся, направившись к таверне. - Отъедь куда-то недалеко. Через два часа заберешь нас отсюда же.
        - Как скажете, вашество, сделаем! - отозвался слишком словоохотливый кучер, понукая лошадей.
        Граф, впервые оказавшийся в районе, называемом местными Красным, не спешил покидать улицу. Проводив взглядом экипаж, он немного прошел вперед, действительно заметив над входом в понравившийся ему дом того самого красного цвета железную табличку с выжженными на ней женскими ногами, закинутыми друг на дружку и задранными вверх. На ступнях красовались туфли с нереально длинными тонкими каблуками.
        Рядом стояли не столь уютные, но явно обжитые домики. Жались друг к другу. забор к забору. Грегори насчитал семь зданий, а восьмым оказался мужской клуб “Турин”, где, как он вспомнил, часто обретались стражники и полисмаги. Каспиан Вудс буквально вчера хвалился о том, что выиграл там у кого-то в покер солидную сумму.
        - Хорошо устроились, - усмехнулся Грег, снова не спеша направляясь к борделю. - Интересно, кто помогает мисс Билли сохранить за ней столь хлебное место?
        Запрокинув голову, он посмотрел на единственное открытое настежь окно и заметил там миниатюрную девушку с распущенными волосами. Она причесывалась. Но, встретившись с ним взглядом, отложила гребень и помахала графу, изящно перебирая длинными пальцами. Подавшись вперед, облокотилась на подоконник, выставляя напоказ слишком открытое декольте.
        Грег усмехнулся. Остановившись, он оперся на трость и слегка отклонил голову, продолжая рассматривать девицу.
        Та, почувствовав интерес, открыла рот, но не успела ничего сказать. За нее это сделал кто-то другой.
        - Карина! - раздался зычный женский голос. - А ну иди сюда! Мисс Билли вызывает!
        Девица кокетливо передернула плечиками и, послав Грегу воздушный поцелуй, сбежала.
        Граф усмехнулся, вынул из кармана часы и, подкинув в руке трость, бодро пошел к таверне, чтобы начать очередную проверку в сопровождении стражи.
        В таверне они провели чуть больше четверти часа.
        На этот раз Грегу достались в сопровождение лейтер Скил и мистер Айсит. Оба были настроены покончить с делами как можно быстрей, а потому предложили разделить Красный квартал на три участка. При этом лейтер с особым усердием уговаривал оставить ему ту самую треть, где они находились.
        - Здесь, конечно, два подозрительных здания, а на остальных всего по одному, но я согласен взять это на себя. Участок тоже осмотрю, переживать не стоит. А позже встретимся прямо в штабе.
        - Я сам возьмусь за эту треть, - безапелляционно заявил Грегори. - Вы, говорят, только вчера жаловались кэпиру на быструю утомляемость, потому берите таверну “Рохния” и осмотритесь там. Опросите людей, не только хозяина. Потом встретьте мистера Айсита на его участке и возвращайтесь сюда. Через полтора часа нас заберет Джо. Всех.
        - Ясно, - лейтер Скил недовольно дернул подбородком и поднялся. - Будет сделано, ваше сиятельство.
        - Выполним! - подтвердил Рондон Айсит, вскакивая вслед за лейтером. - Я тогда пройдусь до отеля “Финикия”. Это там зверь напугал охранника?
        - Именно, - кивнул граф. - Нам нужны любые детали. Не спешите, господа. Мы должны работать на результат..
        - Удачи, ваше сиятельство, - ответил лейтер Скил, позволив себе легкую ухмылку. - Сегодня она точно на вашей стороне.
        Грегори посмотрел на него, и стражник сразу посерьезнел. Собрав документы со столика, он быстро вышел, бросив:
        - Жду тебя на улице, Рон.
        Через минуту Грегори остался один. Тогда и позволил себе довольную улыбку. Небольшая польза от его положения тоже была: урвал посещение борделя себе. Разумеется, сегодня его туда вели лишь дела, но недавняя встреча с пышногрудой Кариной напомнила о том, что жизнь - это не только допросы и облавы.
        Однако сначала он больше четверти часа посвятил таверне “Кривая улица”, успев познакомиться с ее хозяином и тремя милыми подавальщицами. Все они много слышали о звере, но сами его не видели и вообще считали большую часть слухов домыслами. Грегори не стал их разубеждать, но об осторожности напомнил.
        После таверны он несколько раз прошелся по узкой улочке, дабы лично поговорить с прохожими. Те смотрели на него с подозрением и скорее пугались, чем испытывали благодарность. Последняя допрошенная старушка и вовсе не скрывала своего отношения к новой власти. Стоило Грегу отвернуться от нее, закончив разговор, она трижды плюнула вслед. Спасибо, что не в лицо.
        Когда наконец пришла очередь борделя, граф ускорил шаг, предвкушая хоть что-то интересное.
        В столице он в последние годы брезговал подобными заведениями, предпочитая дамам полусвета более изысканных женщин, обладающих не только красивым телом, но и изысканными манерами. Однако и в этом Рагос подставил Грега. Единственная женщина, понравившаяся ему с первого взгляда, оказалась лекаркой с длинным языком и неуемной энергией.
        Ругхова мисс Дэвис! Никак не желала покинуть его голову...
        Но граф знал, как избавиться от наваждения. Он криво улыбнулся, быстро поднялся по каменным ступенькам и позвонил в колокольчик, замирая в ожидании.
        По ту сторону двери раздались тяжелые шаги, и вскоре на пороге появился здоровенный темнокожий громила в классическом костюме, едва не трещащем по швам. Высоченный, с сильно покрасневшими белками глаз, с почти лысой головой и идеальной выправкой.
        - Вам кого, мистер? - хрипло спросил мужчина, бросив взгляд ему за спину, словно высматривая, с кем он прибыл.
        - Я к мисс Билли, - ответил Грег, в свою очередь замечая множество шрамов на открытых участках темной кожи оппонента и огрызок татуировки на шее, выглядывающий из-под ворота идеально накрахмаленной рубашки. У человека, стоящего перед ним, явно имелось незабываемое прошлое.
        - Вам назначено? - на лице мужчины не отразилось ни единой эмоции. - Заведение начинает работу после семи. Я могу передать мисс Билли, что вы хотели ее видеть.
        Грегори покачал головой:
        - Я должен поговорить с ней сейчас. Передайте, что прибыл граф Баррингтон.
        Несколько секунд громила молчал, а его взгляд блуждал по Грегу, будто расставляя ценники на предметах одежды и аксессуарах. Граф все так же стоял, не выказывая раздражения и ожидая приглашения.
        Наконец мужчина убедился в платежеспособности гостя и отошел с прохода, расщедрившись даже на легкий поклон.
        - Мое имя Гийом, - проговорил он, пропуская Грега в бордель. - Я доложу о вашем визите мисс Билли. Оставайтесь здесь, я быстро вернусь.
        Граф кивнул.
        Гийом закрыл дверь, провернув несколько раз ключ в замке, и не торопясь направился вверх по лестнице, устланной красной ковровой дорожкой. Грегори с интересом смотрел ему вслед, пока тот не свернул влево, пропав из поля зрения. Тогда граф с переместил внимание на обстановку вокруг.
        Овальный холл был отделан в красных тонах и уставлен множеством мягких кожаных пуфиков. На стенах висели позолоченные подсвечники и овальные зеркала. В другие помещения вели три двустворчатые двери, украшенные резными фигурами голых женщин, а на полу кто-то очень-очень талантливый и столь же испорченный нарисовал настолько откровенную сцену, что Грегори мысленно стал прикидывать, когда он вообще в последний раз был с женщиной.
        На то, конечно, и был расчет, однако с Грегом случилась осечка. Столь вызывающая атмосфера привела к обратному эффекту. Не сделав еще ничего предосудительного, не прикоснувшись в этом заведении ни к одной женщине, он внезапно ощутил себя испачканным. Ну и... было еще кое-что важное - ему сразу не понравился запах. Пахло в доме чем-то приторно сладким. Будто розовое масло смешали с лавандой и щедро пролили на пол, оставив впитываться.
        Или это и есть запах, свойственный всем борделям?
        Грегори поморщился, понимая, что теперь и он сам будет источником столь “очаровательного” аромата.
        Все в борделе казалось ему слишком развратным и навязчивым, а потому отталкивающим.
        - Вот так и подкрадывается старость, - проговорил Грег, поражаясь самому себе.
        Устав стоять на одном месте, он медленно прошелся вправо и открыл одну из двустворчатых дверей. За ней оказалась большая комната в синих тонах, предназначенная для развлечения дорогих гостей. Несколько диванов и кресел, стоящих по центру помещения, были закиданы декоративными подушками, у большого камина слева стояла софа, рядом лежала шкура медведя, чуть дальше расположились столики для игры в покер или кости. У стены стоял рояль и несколько напольных ваз с букетами живых цветов. На широких подоконниках также были раскиданы подушки, а справа от входа, в углу, нашлась вполне себе приличная барная стойка с хорошим выбором напитков на любой, даже самый притязательный вкус.
        - Вот вам и Рагос. - Грег уважительно хмыкнул, покрутив в руках дорогущую бутылку известной марки. - Кто-то здесь несомненно хорошо устроился.
        - Я рада, что вам у нас нравится, - раздался мелодичный женский голос из-за его спины.
        - Могу я вас угостить?
        Грег обернулся.
        Позади него стояла высокая изящная женщина. Навскидку граф дал бы ей лет сорок, хотя он допускал, что мог ошибиться как в большую, так и в меньшую сторону лет на пять...
        Ее темные волосы были аккуратно уложены в высокую прическу, из всех украшений Грег заметил лишь серьги в ушах - неброские, но запоминающиеся пауки с зеленым брюхом. Такого же цвета облегающее платье наилучшим образом подчеркивало все ее достоинства: красивую форму груди, тонкую талию, округлые бедра, длину ног.
        Миндалевидные черные глаза смотрели на графа оценивающе. Тонкие губы плотно обнимали полую трубку из янтаря.
        Между указательным и большим пальцем она крутила тонкий бумажный цилиндр, наполненный табаком.
        - Мисс Билли? - уточнил Грегори скорее из вежливости. Ответ был очевиден.
        Она вынула изо рта мундштук и тонко улыбнулась:
        - К вашим услугам, ваше сиятельство. Надеюсь, я смогу быть полезной.
        - Сможете, - убежденно ответил он, не сводя с нее взгляда.
        Эта женщина, беззвучно подкравшаяся со спины, заставила его подобраться.
        - Граф Баррингтон, - представился Грег, слегка поклонившись. - Мне необходимо задать вам несколько вопросов.
        - В таком случае предлагаю пройти в мой кабинет, - отозвалась мисс Билли, грациозно указывая дорогу: - Следуйте за мной, ваше сиятельство. Бутылку можете прихватить с собой. Если. есть желание.
        Граф покачал головой.
        Желания нет. Не сегодня.
        В кабинете мисс Билли царила атмосфера под стать хозяйке: строго, но уютно; дорого и вычурно. Единственное, что портило вид - плотные красные гардины. Они - словно черный флаг на пиратском корабле - служили символом борделя, не позволяя забыть ни на минуту о том, где именно находишься.
        Заслужив несколькими комплиментами предложение выпить чашечку кофе, Грегори некоторое время расслабленно поддерживал светскую беседу о первых впечатлениях от Рагоса. Он старался не сгущать краски и больше слушать, чем говорить, но мисс Билли была крайне осторожна в словах, потому граф вскоре решил переходить к делу.
        Для начала он ненавязчиво пояснил ей, чем вызван интерес к ее заведению, заверив при этом, что не собирается препятствовать делу, тем самым заработав видимость доверия от хозяйки борделя. Затем Грег приступил к аккуратным расспросам о девочках, трудящихся на мисс Билли. Его интересовало, каким образом они попадают в дом терпимости, где и в каких условиях проживают и с кем поддерживают связь. На этом этапе женщина слегка занервничала и почему-то несколько раз посмотрела на входную дверь, будто ждала кого-то или, напротив, опасалась визита.
        Со слов мисс Билли выяснилось, что девушки приезжают к ней сами, по рекомендациям. Проживают они в борделе, имея свой рабочий график... Некоторым разрешено отказывать клиентам, другим права голоса не дано.
        Дальше речь пошла о самом важном:
        - Этой ночью в трех домах отсюда пострадал мужчина, - заговорил Грегори, внимательно глядя на мисс Билли. - Он нарушил комендантский час и едва сумел скрыться от зверя, получив серьезные увечья. По его словам, нападающим был ворлок.
        Знала ли о случившемся хозяйка борделя? Да. Слухи в Рагосе расползались неумолимо быстро. Имела ли какие-то дополнительные сведения по этому поводу? Нет.
        - Ясно, что ж. Еще один вопрос. - Грег двумя глотками осушил вторую чашку кофе и заговорил вновь: - У нас появились сведения о девушке, предположительно работающей в вашем заведении. Она распространяет слухи о том, что несколько раз видела ворлока. При этом впервые происшествие случилось больше двух недель назад. Я не располагаю точными сведениями, но мне сообщили, что у нее имя, созвучное мужскому. Возможно, это лишь домыслы или злые языки. Девушка рассказывала, что волкоподобное существо преследовало ее, но не нападало.
        Мисс Билли неожиданно выругалась. Затем извинилась и пояснила:
        - Эдина. Это действительно одна из моих девочек. Она работает у меня чуть больше полугода. Очень глупая и очень красивая. Последнее ее и спасает.
        - Красота спасает от зверя? - удивился Грег.
        - От моего гнева, - улыбнулась одними губами мисс Билли. - Зверь появился недавно, а глупой она была всегда... У Эдди было не так много клиентов, ваше сиятельство, но она приносит неплохой доход. Очень неплохой. Она из тех, за кого умирают, понимаете? Воздушное нежное создание с огромными синими глазами, тонким голоском и телом, таящим в себе нечто, пробуждающее в мужчинах все грани порока. Ее выбирают весьма интересные клиенты, не желая ни с кем делить. Волшебная Эдди. И. - Мисс Билли многозначительно посмотрела на Грега, делая небольшую паузу, после чего договорила томным полушепотом: - Теперь девочка снова свободна.
        - Отчего же? - Грег слегка усмехнулся. - Кто-то наигрался?
        - Ее любовник больше не появляется, а ночи, оплаченные им, заканчиваются, - кивнула мисс Билли. - Через три дня девочка снова сможет вернуться к прежнему образу жизни.
        - И кто был ее последним клиентом?
        - Боюсь, этого я сказать не могу. У нас есть свое понятие этики, ваше сиятельство. Если завтра вы сами придете ко мне и захотите Эдди, уверяю...
        - Завтра у меня другие планы. Я хочу сегодня. - Грег усмехнулся, заметив растерянность на лице мисс Билли, и смилостивился, пояснив: - Мне нужно расспросить девушку. Насчет ворлока.
        - О, сегодня она не может!
        Грегори слегка склонил голову набок, вскинул брови. Всем своим видом он спрашивал, действительно ли получает отказ?
        - Вернее, не может именно сейчас, - исправилась мисс Билли. - У нее. гости.
        - Гости? Бывший клиент?
        - Нет. Если бы! - Мисс Билли тоже поднялась, потерла виски кончиками пальцев. - Это все так некстати! Эдди - золотое дно, но и неприятностей от нее не меньше, честное слово.
        - Где ее комната? - спросил Грег, подхватывая трость и шляпу.
        - Нет, вы не понимаете...
        - Где?!
        - Комнаты девочек на этом же этаже. Прямо по коридору, за дверью еще один холл, там найдете комнату номер три. Ярко-розовая дверь. - Мисс Билли сделала несколько шагов навстречу, обходя стол. - Я проведу вас.
        - Ни к чему. Я вернусь к вам позже.
        Он быстро вышел из кабинета и направился вперед. Коридор закончился черной дверью. Повернув ручку и с силой толкнув ее, Грег шагнул вперед и только тогда понял, что почувствовал легкое сопротивление. Тихое удивленное "Ох!" стало подтверждением его догадки. В следующий миг перед глазами Грега предстала неловко оседающая на пол девушка.
        Не успев толком задуматься, он шагнул вперед и подхватил девушку за талию, пытаясь спасти ее от падения. И тут она вскинула голову...
        - Вы! - обвинительно выдал Грег, совершенно опешивший от такой встречи. Секундное замешательство сыграло с ним роковую шутку. Девушка дернулась в его руках, комната снова накренилась и... они все же упали!
        - Ругхий хвост! - прохрипела под ним мисс Дэвис, суетливо елозя и вскидывая взгляд, полный возмущения. - Как вы меня нашли?
        Как нашел?! Как ОН ее нашел?!
        Грег, уже поднявшийся на локтях, посмотрел в зеленые глаза лекарки и запретил себе отвечать. Она не заслужила того, что он мог сказать. Никто не заслужил. Это все усталость последних дней, и только!..
        Граф все же оттолкнулся и поднялся на ноги.
        Ему хотелось рвать и метать, рычать и требовать объяснений, но вместо этого он склонился вперед и протянул несносной лекарке руку.
        - Простите, - проговорил Грегори, стараясь ничем не выдать внутренней злости, - не ожидал встретить вас здесь. Вышло. нехорошо.
        Мисс Дэвис, теперь также приподнявшись на локтях, смотрела исподлобья.
        Грегу даже показалось, что она вот-вот оттолкнет его руку и встанет сама, не забыв сказать что-то колкое, в своем стиле. И тогда он вряд ли сможет удержаться от гадости в ответ. Выйдет отвратительно.
        Но лекарка внезапно подалась вперед.
        - Благодарю, - ответила она, вкладывая свою холодную ладошку в его руку. Тонкие длинные пальцы слегка подрагивали, и Грегу захотелось удержать их дольше необходимого. Просто чтобы согреть и дать время успокоиться. Но он одернул себя, напоминая, кто перед ним. Хрупкость этой девушки была обманчивой, фразы, слетающие с ее губ, могли взбесить даже праведника, а зелень глаз. Граф не раз вспоминал ее с момента их последней встречи, сравнивая с самым опасным омутом. Нырять в такой очень нерационально и опрометчиво.
        Он отпустил ее и замер в ожидании, крепко сжимая рукоять трости.
        Тем временем мисс Дэвис отряхнула юбку и, снова посмотрев на Грега, быстро отвела взгляд. На миг ему даже показалось, что она испугана. Или. поранилась?!
        - Вы ушиблись, - проговорил Грегори, хмурясь. - Мне очень неловко, мисс Дэвис, за этот инцидент с дверью. Может, вам следует присесть? Как вы себя чувствуете?
        - Я? - Она посмотрела недоверчиво и сразу прищурилась, добавила ядовито: - Не стоит переживать, ваше сиятельство! Нет ничего, с чем бы я не справилась сама. Я ведь лекарь.
        - Как скажете. - Грегори с огромным трудом подавил в себе новую волну раздражения.
        - Действительно, вы ведь великолепный специалист из столицы. Как только я мог забыть?
        - Это не удивительно в таком месте, - она демонстративно посмотрела по сторонам. - Мужчина в борделе и не должен помнить о чем-то, кроме цели визита.
        Грег ощутил новый прилив бешенства.
        Как же ему хотелось укоротить язык этой девушке!
        - Раз вы уже разгадали цель моего визита и не нуждаетесь в помощи, то вам не составит труда спуститься вниз, нанять экипаж и уехать отсюда как можно скорей, - ледяным тоном проговорил он.
        - Я так и собиралась поступить, но вы навалились на меня, а теперь преградили путь, - бросила она с негодованием.
        Граф стиснул зубы и сделал шаг в сторону, пропуская лекарку к выходу и наблюдая за тем, как она растерянно осматривается в поисках своего ругхова саквояжа.
        Грег уже ненавидел эту кожаную сумку.
        Он первым увидел ее, поднял и подал хозяйке.
        Тусклый свет, до этого плохо освещавший лицо мисс Дэвис, в новом ракурсе подарил ему возможность полюбоваться повлажневшими зелеными глазами.
        Гордая Заноза изо всех сил старалась сделать вид, что ей все равно, но теперь граф ясно видел, что зацепил ее. Не то словом, не то во время падения...
        Чувство вины захлестнуло его с головой, заставив забыть о прежних разногласиях и схватить мисс Дэвис за локоть.
        - Я передумал, - проговорил Грег, удерживая ее рядом. - Поедете со мной. Как только я закончу здесь.
        - Что?! - в ее взгляде было что угодно, но только не благодарность за заботу.
        - Я сказал, что вам следует подождать меня, - спокойно повторил Грегори. - Как только я закончу здесь, поедем в вашу больницу.
        Он обязан был убедиться, что с лекаркой все в порядке, а потом. пусть делает что захочет!
        - Ах вот оно что, - мисс Джейд яростно сверкнула глазищами. - Значит, мне нужно просто сесть на стул и подождать? Вы серьезно?
        - Абсолютно!
        Собираетесь убить сразу трех зайцев?
        - Что вы имеете ввиду?
        - Получить удовольствие, нажаловаться на меня начальству и избавиться от последствий пребывания в борделе, разумеется!
        Грегори услышал, как скрипят от злости его собственные зубы.
        Убить зайцев, вот оно что... Да! Ему хотелось прибить, но не беззащитного ушастого зверя...
        - Я действительно собираюсь избавиться, - медленно кивнул граф, - но не от последствий борделя, а от вас, мисс Дэвис. Вы слишком часто попадаетесь мне на глаза, а ведь я предупреждал.
        - Да я вообще не ищу с вами встреч! - возмутилась она.
        - И тем не менее, мы снова столкнулись.
        - Не по моей вине.
        - Не имеет значения!
        Она прижала к груди саквояж и со злостью выдала:
        - Теперь ясно, какому важному гостю так радовалась мисс Билли. Сам граф Баррингтон изволил посетить ее заведение! Так, может, не стоит задерживать ни меня, ни себя? Позвольте мне просто уйти, вы всегда найдете меня в больнице. После. ваших важных занятий.
        Граф сильнее сжал в руках рукоять трости, изобразил поклон и учтиво заметил:
        - Премного благодарен вам за то, как бережете мое время. Однако я не могу уйти, пока вы не раскроете мне свой секрет.
        - Какой еще секрет?
        Он склонил голову вправо, рассматривая лекарку. Такая красивая и беззащитная на первый взгляд, именно она - одна из многих тысяч других - бесила его до невозможности, до умопомрачения.
        - Зачем вы здесь? - наконец спросил Грег. - Зачем приехали в бордель среди бела дня?
        - А как вы сами считаете? - Ее скулы проявились четче. - Впрочем, не отвечайте, я представляю, что вы можете себе вообразить, ваше сиятельство! - Глаза мисс Дэвис зло сверкнули. - Пока одни думают лишь об удовольствиях, другим приходится помнить об исполнении прямых обязанностей!
        - Вы лечили кого-то из девушек, - кивнул граф, старательно пропуская ее язвительные замечания мимо ушей.
        - Именно так. Но кого именно - сказать не могу, лекарская тайна! - мисс Дэвис гордо вздернула подбородок. - Надеюсь, вы азартный человек, граф Баррингтон, потому как сегодня вам с одинаковой долей вероятности может как повезти, так и...
        - Я не азартен.
        Грегори сделал стремительный шаг вперед и замер, нависая над рыжей занозой. Чувствуя ее напряжение, он протянул руку вперед и осторожно поправил слегка съехавшую в сторону шляпку.
        Джейд Дэвис несколько раз моргнула, в ее глазах снова мелькнул испуг.
        Граф оскалился, больше не стараясь быть милым.
        Специально помолчав несколько секунд, он еще немного приблизил свое лицо к ее и вкрадчиво сообщил о принятом решении:
        - Вы дождетесь меня и отчитаетесь о каждом своем шаге за те два дня, что мы не встречались.
        - Я? Как это понимать? - Джейд сделала шаг назад.
        И Грегори обрадовался этому расстоянию, потому как неожиданно поймал себя на новом желании, недопустимом по отношению к упрямой лекарке... Только не к ней.
        - Я не стану вам отчитываться, - тихо сказала мисс Дэвис. - Если хотите меня допросить, то придется вменить какие-то разумные обвинения.
        - Разумные обвинения? - Грегори рассмеялся. - Вы вечно влипаете в неприятности! - Он слегка повысил голос и сразу разозлился на себя за нетерпимость. Смягчившись, добавил спокойней: - Здесь видели зверя. Совсем рядом, мисс Дэвис.
        - Ясно. Но каким образом это касается меня? Я приехала сюда совершенно по другому поводу. Поэтому...
        - Хватит! - Грег остановил ее, выставив вперед раскрытую ладонь. - Помолчите, мисс Дэвис! Я начинаю склоняться к тому, что мистер Доу, пострадавший от яда хайгира в лесу, был прав на ваш счет!
        - В том, что я во всем виновата? - Ее щеки вспыхнули красным.
        - В том, что вы слишком много на себя берете! И в том, что притягиваете нечисть. Сначала лес, потом кладбище, - Грегори принялся загибать пальцы. - И всюду трупы! Дальше мой дом - там, слава древним, обошлось, но мама до сих пор слабеет и бледнеет при одном упоминании о вас! И вот, бордель... Никто пока не знает, чем обернется этот визит, но лучшего ждать не приходится! Что дальше?
        Она обиженно поджала губы, передернула плечами.
        Ни капли вины в глазах, одно упрямство. Дерзкая девчонка!
        Грегори задушил остатки чувства сострадания и постановил:
        - Ждите меня у мисс Билли! Я закончу дела и отправимся в больницу. Сначала отчитаетесь сами, а затем мне предстоитсерьезный разговор с мистером Сандерсом.
        - Да пожалуйста! - Джейд отвернулась от него. - Надеюсь, вы не станете специально тянуть время, чтобы доказать нам с мисс Били вашу мужскую состоятельность.
        Поняв, на что она намекает, Грег едва успел опустить руку, протянувшуюся к тонкой шее. Хотя пальцы так и продолжили медленно сжиматься.
        - Я добьюсь вашего перевода как можно дальше от Рагоса, мисс Дэвис, - граф с трудом узнавал собственный голос: слишком низкий, хриплый. - Раз вы не умеете следить за словами, не можете гарантировать собственную безопасность и обретаетесь ровно там, где не место одинокой беззащитной девушке, придется мне самому разобраться с этим!
        - Надо же, все ради моего блага. Вот уж не знаю, как благодарить... - уголки ее губ опустились, подбородок дрогнул.
        Грегори поднял глаза к потолку и молча указал Джейд на дверь. Та вышла, так же не сказав больше ни слова.
        Глава 7. И предложение, от которого нельзя отказаться
        Злость и упрямство напитали Джейд силой, позволив на одном дыхании дойти до самой лестницы, ведущей в холл. А вот спускаться пришлось стиснув зубы - ушибленное бедро дало о себе знать. Лишь на последних ступеньках Джейд облегченно вздохнула, понимая, что почти справилась.
        Быстро, словно воришка, осмотревшись, она прошла в темный будуар для приема богатых клиентов и, прислонившись к стене, принялась закатывать юбку.
        Спустя минуту ей открылся “шикарный” вид: синяк на ноге уже налился багрянцем. Надо же было столь неудачно упасть, еще и под графа Баррингтона, одно самомнение которого тянуло фунтов на двести!
        При мыслях о его сиятельстве покраснели еще и щеки: сразу перед глазами понеслись образы-воспоминания.
        - Что я натворила...
        Джейд прикусила губу, пытаясь воссоздать в памяти их с графом разговор, и почти сразу стыдливо мотнула головой. В который раз она проявила себя отнюдь не лучшим образом. Могла промолчать, могла ответить мягче, сдержаться, не нагнетать! Но снова наговорила того, о чем приходится жалеть. Почему? Ответа у нее не было. Зато была гематома размером с кулак.
        - Ругхий хвост! - Джейд осторожно вытянула ногу вперед и присела. Подтянув к себе саквояж, вынула оттуда мазь и бинт. Следующие несколько минут она посвятила самолечению. Для обезболивания пришлось добавить заклинание, потратив остаток тщательно сберегаемых магических сил.
        Тут же закружилась голова.
        День только начался, а она уже исчерпала себя практически до дна...
        Девушки в борделе оказались совсем не похожими на остальных жителей Рагоса. Предубеждение они променяли на чувство самосохранения и узнав, что к ним добровольно пришла лекарка - плевать, что женщина, - тут же выстроились в очередь.
        Пришлось лечить не одну, а тринадцать дам, что совершенно не входило в планы Джейд. Ее саквояж изрядно похудел, а за лекарства нужно было отчитаться перед мистером Сандерсом, отдав при этом собственные монеты! Благо с мисс Билли удалось стрясти обещание на выплату за половину расходного материала, да и то сдалась женщина не сразу.
        - Сначала хочу увидеть результат! - упрямо заявила она. - Я вас впервые вижу! Кто может поручиться за вашу работу?
        Никто не мог поручиться.
        Джейд была новенькой в Рагосе, и ее начальник здесь скорее дал бы рекомендацию держаться от лекарки подальше. Пришлось соглашаться на половину, надеясь на будущее сотрудничество. Тогда Джейд еще не знала, сколько сил уйдет на лечение, и теперь была полна решимости продолжить спор с учетом новых обстоятельств.
        Настроение от такой вылазки портилось с каждой минутой.
        Закончив о своей ногой, Джейд медленно поднялась, придерживаясь стены и прислушиваясь к собственным ощущениям. Совсем неплохо вышло: боль в ноге практически утихла.
        Главным сейчас казалось лишь одно: не проявить слабость перед графом Баррингтоном. Видеть жалость в его глазах было сродни наказанию. Пусть лучше рычит и угрожает, чем смотрит, как на побитую собачонку. Так спокойней и привычней.
        - Справлюсь, - Джейд улыбнулась сумраку комнаты, подбадривая себя.
        Опустив юбку, она собиралась выйти в холл, но ее остановил хриплый кашель.
        Мужской.
        Вскинув взгляд в направлении звука и прищурившись, Джейд разглядела смутную тень у противоположной стены.
        - Кто здесь?! - спросила она, готовясь бежать.
        - Это его сиятельство вас так? - все так же хрипло спросила “тень”, выходя на сумрачный свет.
        Джейд тихонько вздохнула от облегчения.
        - Вы что, все это время были здесь, Гийом? - вопросом ответила она, узнав охранника борделя.
        Да.
        Джейд осуждающе покачала головой:
        - И даже не предложили помощь.
        - Я? - лицо громилы вытянулось от удивления. - Вы бы приняли мою помощь в этой ситуации?
        - Теперь вы никогда об этом не узнаете, - пожала плечами Джейд, - но возможно хотя бы испытаете угрызения совести.
        Гийом встал неподалеку и белозубо улыбнулся. Совесть если и грызла его, то слишком вяло, без энтузиазма.
        - Так кто вас так, мисс? - повторил он свой вопрос.
        - Упала, - призналась Джейд, вспоминая, как получила синяк.
        Сказал бы ей кто с утра, что скоро она окажется в борделе, лежа под Грегори Баррингтоном, засмеяла бы! А теперь смешно не было.
        Опомнившись, Джейд добавила:
        - Но не хотела бы, чтоб кто-то знал об увиденном вами.
        - У нас в заведении многие падают, - криво усмехнулся Гийом. - Я умею держать язык за зубами, мисс, иначе не работал бы здесь.
        - Я боюсь, вы неправильно меня поняли. - Джейд, осознав, что громила остался при своем мнении и по-прежнему считал графа виноватым в рукоприкладстве, испытала раздражение. - Если бы меня кто-то ударил, боюсь он бы не выжил. Или не выжила бы я. Один из нас точно покинул бы этот прекрасный мир в неравной битве.
        Гийом рассмеялся:
        - Да, я заметил, что вы - не промах, мисс.
        - Попробую считать это комплиментом.
        - Значит, и правда упали? Тогда почему просите скрыть это и прячетесь здесь?
        - Разве это не очевидно? - поразилась Джейд. - Я не люблю, когда меня жалеют из-за подобных глупостей. На моей ноге небольшой синяк, он не заслуживает столько чужого внимания. Женщин и без того все считают слабыми и безрассудными...
        Гийом громко фыркнул, покачал головой.
        - Что?
        - Я понял, - загадочно ответил он. - Вы одна из этих дамочек?
        “Этих”?
        - Сейчас их много в столице, - кивнул громила. - Сильные и независимые, требующие для себя равенства с мужчинами. Живущие за счет богатых отцов, не поднимающие в жизни ничего тяжелее собственной шляпки...
        Джейд насупилась, осторожно подняла свой саквояж и собиралась гордо выйти, но громила не позволил.
        - Я не хотел вас обидеть, мисс лекарка. Это ваша жизнь, не моя, и вам самой решать, как поступать.
        - Мне не нужно ваше понимание, Гийом, - холодно проговорила Джейд, - но я действительно одна из “этих”. У меня есть голова на плечах, есть сила, которую я хочу применять во благо. Есть образование, право на которое пришлось выгрызать. Я не стремлюсь работать стражником, не требую пустить меня в мужские клубы по интересам, не кричу, что способна заменить собой мужчину в любом деле. Единственное, чего я прошу
        - уважения к работе, которую я делаю хорошо.
        Гийом слушал Джейд не перебивая, а стоило ей замолчать, забрал из ее рук саквояж и сказал как бы между прочем:
        - Все хорошо, мисс, но иногда сила женщины проявляется как раз в ее слабости. Вам бы понять это, и тогда сможете горы сворачивать у себя на пути. Впрочем, я хотел спросить не об этом. Расскажите мне, как девочки? Вы подлечили их?
        - Да, - коротко ответила Джейд. Подумав, решила не обижаться на громилу и спокойней добавила: - И Эдди тоже посмотрела. Вы ведь о ней волнуетесь?
        Гийом пожал плечами, продолжая разглядывать ее своими черными глазищами.
        - Она сказала, что приехала сюда с вами. Вы помогли ей избежать многих сложностей, а она устроила вас сюда. Странная у вас дружба.
        - Какая есть, - громила одарил ее оскалом. - Так что с ней? Она из комнаты не выходит, на себя не похожа, ест плохо. Вы что-то обнаружили, мисс?
        - Да. Но мисс Билли я об этом не скажу.
        Гийом нахмурился, подался вперед:
        - Она заразилась чем-то?
        - Можно сказать и так, - Джейд усмехнулась. - Любовь многие называют болезнью.
        - Не понял.
        - Ваша Эдди влюблена и грустит. Вот и все.
        - Нет, мисс, это не про нее. - Громила покачал головой, протер ладонью лысину. - Я знаю ее, она хоть и выглядит, как кукла, но знает, что в этой жизни нельзя давать слабину. Никакой гребаной романтики, мисс.
        - У нее дверь выкрашена в розовый, - усмехнулась Джейд. - И все платья белого или голубого цвета.
        - И что?
        - Духи сладкие-сладкие, заколки с бабочками, а на шее кулон с фотографией пропавшего клиента.
        - И что?
        - Вы что, идиот? - Джейд сначала сказала, а потом подумала. Опомнившись, быстро добавила: - Простите, Гийом, я не хотела... У меня тяжело начался день, пора уходить.
        Громила не дал ей пройти.
        - Она любит все эти побрякушки, - согласился он, даже не думая обижаться на грубость.
        - Давно. Я и сам ей их покупал. Почему нет, раз нравится? Но работу свою Эдди всегда отделяет от личного.
        - Вы ее любите? - решилась спросить Джейд. - Так ведь?
        Гийом не отвечал.
        - Послушайте, раз уж мы с вами откровенничаем, то и от вас требуется правда, - разозлилась Джейд. - Я тут вам душу наизнанку вывернула случайно, ноги вот выставляла напоказ...
        - Было плохо видно, - покачал головой наглец. - Это не считается.
        - Что ж, тогда и говорить больше не о чем, - вздохнула Джейд. - В конце концов, мне нет дела до ваших чувств, если вы сами не хотите о них говорить.
        - Как сестру, - сказал внезапно Гийом. - Эдди мне важна, как близкий человек, но не как женщина, мисс. Она молодая совсем, но много перенесла, и я берегу ее по мере сил. Просил мисс Билли вызвать ей врача, потому что она есть перестала нормально и синяки под глазами огромные...
        - Страдает ваша Эдди, - Джейд тепло улыбнулась. - Бывает такое, что даже сильные, совсем не романтичные девушки влюбляются. Вот и она, стоило принять тонизирующее средство, сразу принялась твердить про Аарона Хари - пропавшего до меня лекаря. Но настораживает меня другое: девушка утверждает, что несколько раз получала от него послания уже после пропажи, и сама писала ему. В больнице мне говорили, что он исчез около месяца назад, а Эдди последний раз получала от него послание в прошлый вторник.
        - Она так сказала?
        - Да. Но его записок у нее не осталось - он просил их уничтожить.
        - Обещал золотые горы? - на лице Гийома отразилось зверское выражение. - Грозился забрать и увезти в собственный дом?
        - Не знаю, - Джейд устало повела плечами. - Она подавлена и больше говорила о том, как скучает. Но я выписала ей хорошее лекарство. Такой темный пузырек. Хорошо было бы вам лично проследить, чтобы Эдди принимала пилюли три раза в день, это снимет тревожность и немного успокоит ее. Хоть ненадолго.
        - Сделаю, мисс. Спасибо вам.
        - Не стоит благодарить меня, я делала это не бескорыстно. Выставлю счет вашей мисс Билли на полную сумму. Она зарабатывает на девочках и обязана более ответственно подходить к делу.
        Гийом снова показал два ряда белых зубов.
        - Я слышал, как вы спорили с ней, - с улыбкой сказал он, - и здорово разозлили мисс Билли. С ней редко кто позволяет себе такой тон.
        - Я многих злю, - пожала плечами Джейд. - Не впервой.
        - Не знаю даже, почему, - хмыкнул громила.
        - Иронизируете? - Она остановилась и уперла руки в бока. - А меж тем ничего смешного в сложившейся ситуации нет. Я осмотрела всех девочек и, в отличие от Эдди, три из них нуждаются в серьезном лечении. Одними сегодняшними заклинаниями и приемом прихваченных с собой пилюль там дело не кончится. Но они сказали, что лекарь, лечивший их раньше, пропал, а новых мисс Билли ни разу не нанимала. Выходит, последний раз ими занимался только мистер Хари?
        - Это правда, - кивнул Гийом. - А в больницу девушкам идти стыдно. Город маленький, все знают, кто они и откуда.
        - Стыдно - мучительно умереть молодыми! - гневно бросила Джейд. - К сожалению, я не могу гарантировать, что останусь здесь работать в дальнейшем, потому хочу взять с вас обещание, что вы доведете мое дело до конца и отвезете девушек в больницу. Там есть лекарь - мистер Лианэм. Он страшный на вид, но добрый внутри. Не откажет.
        - Вы уже собираетесь покинуть Рагос? - громила нахмурился.
        - Не собираюсь, но... это возможно. - Джейд вспомнила о графе и поспешила к выходу, грубо подтолкнув туда же Гийома. - Как вы верно заметили, я плохо нахожу общий язык с людьми.
        - Вы не стараетесь, - покачал головой он. - Но это ведь поправимо, мисс. Вам бы немного мягкости и терпения. Куда так спешим?
        - Навстречу к тому, перед кем нужно проявить ту самую мягкость, - ответила Джейд понуро. - И терпение, ругх его побери.
        - Вы ели, мисс Дэвис? - это был первый вопрос, который задал Грег лекарке, едва спустился в холл борделя.
        До этого он прокрутил в голове несколько десятков возможных вопросов, один раз даже мысленно на нее накричал.
        Не обнаружив Джейд в кабинете мисс Билли, Грегори решил, что девица сбежала, игнорируя его требование. Потом подумал, что так даже лучше - пусть держится подальше! Затем снова разозлился на нее за самовольство и собирался найти и отчитать. После... после он ее увидел: девушка стояла внизу и переговаривалась о чем-то с громилой-охранником.
        Тот улыбался лекарке и держал в руках ее саквояж.
        Граф мигом испытал раздражение: с ним рыжая вела себя как с кровным врагом, а верзиле Гийому достался мелодичный смех. Грег даже остановился на пару секунд - заслушался. Оказывается, заноза действительно умела смеяться! Тихо, заразительно и без малейшего кокетства. Искренне.
        Однако стоило ей заметить графа, она тут же посерьезнела, даже насупилась.
        Грег крепче сжал трость в руках, злясь в большей степени на собственную реакцию. Какая ему, в сущности, разница, с кем хохочет эта странная девушка? Она и без того занимает слишком много места в его голове, и с этим пора что-то делать. Например, завести наконец любовницу. Рыжую, зеленоглазую и послушную. Чтобы смотрела в пол и боялась открыть рот в его присутствии! Это было бы чудесно. Наверное.
        - Вы ели, мисс Дэвис? - слова сами сорвались с его губ, когда он отметил ее неестественную бледность и круги под глазами.
        - Не успела, - если ее и удивил его вопрос, она ничем этого не проявила.
        - Тогда позавтракаем в таверне напротив. Через четверть часа нас заберут.
        - Как скажете, ваше сиятельство. - Лекарка обернулась к громиле, стоящему с ней рядом, забрала саквояж и попрощалась, тепло улыбнувшись: - Всего доброго, Гийом.
        - До свидания, мисс, - поклонился тот, все так же широко улыбаясь.
        Грегу внезапно захотелось посчитать тростью его позвонки, но вместо этого он прошел мимо, бросив через плечо:
        - Передайте мисс Билли, что я здесь не закончил. И счет мисс Дэвис она должна оплатить полностью.
        На улице стало заметно светлее: небо прояснилось, туман рассеялся и даже воздух слегка прогрелся. Погода неожиданно решила порадовать горожан, и Грегу это показалось хорошим знаком. Он улыбнулся.
        - У вас счастливый вид, - заметила мисс Дэвис, встав рядом с ним на крыльце борделя.
        - Расскажите, кто из девушек поспособствовал этой улыбке?
        - Эдди, - пожал плечами граф, поборов неуместное желание оправдаться перед.
        - Она очень красивая, - кивнула лекарка. - У вас отличный вкус.
        - Благодарю.
        Грегори посмотрел на Джейд, и она, перестав криво улыбаться, спросила:
        - Откуда вы узнали про мои дела с мисс Билли? Прос спор насчет счета за лекарства.
        - От девушки, разумеется.
        - За это время вы еще и поговорить успели? - поразилась мисс Дэвис.
        - Вы ведь сами велели не затягивать. Я постарался оправдать ожидания всех дам.
        И тут, впервые на памяти графа, Джейд Дэвис покраснела. На бледных щеках появился самый настоящий румянец, а сама она поспешила отвернуться и быстро проговорила:
        - Вы сказали, у нас всего четверть часа на то, чтобы поесть.
        Грег кивнул и предложил ей опереться на его локоть. Помешкав, девушка согласилась. Избегая смотреть на него, она первой двинулась вперед и больше не произнесла ни слова, пока того не потребовала ситуация: принесли меню.
        И если поначалу граф забавлялся увиденным и удивлялся тому, что и лекарку можно смутить, то в таверне настроение снова его покинуло. Девушка едва заметно хромала. Он заметил это, сопоставил факты и понял, кого следует винить. Спрашивать о ее самочувствии Грег не стал - колючка явно не умела признавать собственные слабости и все, что он получил бы в ответ - ее язвительные замечания.
        Но граф чувствовал вину. Она разъедала его мысли, не позволяя думать о действительно важных делах. Чем больше он старался прогнать из головы мисс Дэвис, тем прочнее она там устраивалась.
        Заказав себе лишь кофе, Грегори не без облегчения услышал, как лекарка перечисляет минимум пять пунктов из меню. Аппетит у мисс Дэвис был хороший, даже завидный.
        - Омлет и тосты заказала вам, - неожиданно сказала рыжая, как только подавальщица удалилась. Зеленые глаза смотрели строго, с вызовом. - Нельзя питаться одним кофе.
        Грег удивился. Он собирался ответить, что весьма плотно позавтракал, что не нуждается в ее заботе или просто посоветовать не лезть не в свои дела. Он много чего мог бы сказать. Но вышло так, что произнес другое:
        - Спасибо. Это и правда не повредит.
        Джейд округлила глаза, несколько раз быстро моргнула и уставилась в сторону окна. Она явно готовилась отражать его протесты, достойно парировать и победить! А не получить простое “спасибо”, подразумевающее безоговорочное с ней согласие. Такой подлости мисс Дэвис от Грега не ждала.
        Улыбнувшись, Грегори развернул принесенную для него газету и уточнил:
        - Вы не против, если я?..
        - Нет-нет, прошу! Читайте, - на ее лице мелькнуло облегчение. - Я совершенно не настроена на беседу.
        Граф кивнул и принялся читать новости Рагоса, дав своей спутнице время на то, чтобы прийти в себя и вернуть присутствие духа.
        Сам завтрак также прошел в молчании, если не считать пары ничего не значащих фраз. Грегори даже показалось, что мисс Дэвис теряется в его присутствии, хотя раньше он ничего подобного не замечал. И лишь когда в таверну вошли лейтер Скил и мистер Айсит, Джейд встрепенулась. Ее лицо приняло обычное свое настороженное выражение, глаза сверкнули зеленью, а подбородок слегка вздернулся. Приветствия между парнями и лекаркой вышли обыденными, если не считать странной реакции Рондона Айсита: он, кажется, слегка побледнел, как только понял, с кем за столиком соседствует граф.
        От дальнейших посиделок все дружно отказались, а на улице их уже ждал Джо, быстро домчавший экипаж до больницы.
        - Увидимся позже, - проговорил Грегори, выходя первым и подавая руку мисс Дэвис. - Подготовьте подробные отчеты о проделанной работе и передайте бургомистру, чтобы ждал меня через...эм-м... час.
        - Как скажете, ваше сиятельство, - ответил лейтер Скил, глядя при этом на лекарку. - Будет исполнено.
        Экипаж отбыл, а Джейд Дэвис снова нахмурилась, уточняя:
        - Куда теперь? Сразу в кабинет к мистеру Сандерсу или позволите мне несколько минут передышки с дороги?
        Граф великодушно разрешил Джейд отлучиться.
        Глядя на нее с легкой полуулыбкой, его сиятельство сообщил, что собирается для начала поговорить с главным лекарем наедине, а потому она может не спешить.
        Джейд смиренно кивнула и отбыла в направлении своей комнаты, лишь там, за закрытой дверью, позволив себе сжать кулаки, прорычать нечто невразумительное и топнуть ногой. А после стонать от боли, вспомнив об ушибленном бедре.
        - Чтоб их всех салезар покусал, ругховы мужланы! - рявкнула она, сдув прядь волос с лица и отбросив практически пустой саквояж на кровать.
        Как же ее злила сложившаяся ситуация! И как тяжело было стараться держать себя в руках, изображая паиньку перед графом и стражниками! Но надежда остаться в Рагосе еще оставалась, а потому Джейд пыталась внять совету Гийома и проявить себя с лучшей стороны. Она сильная, она сможет не сорваться! Наверное...
        Развернувшись, Джейд решительно прихватила с крючка привезенное из столицы полотенце и собралась пройти в душевую, дабы умыться. Ей просто необходимо было смыть с себя это ужасное утро, полное обид, непонимания и общества графа Баррингтона!
        Открыв дверь, она шагнула вперед и... попятилась.
        - Это вы! - проговорил его сиятельство, увидев ее. Он явно спешил мимо, но теперь передумал. - Отлично!
        - Кхм, - высказалась Джейд, не сумев подобрать достойного ответа.
        - Будьте добры, подвиньтесь! И побыстрей, - не переставал ее удивлять граф. - Ну же, мисс Дэвис.
        - В каком смысле?! Вы...
        Джейд не успела сформулировать ни одного вопроса, а он уже обнял ее за талию и втиснул вглубь каморки-спальни, шагнув следом и закрыв за собой дверь.
        - Да что вы себе?.. - начала она, гневно глядя в невозмутимое лицо совсем потерявшего стыд аристократа.
        - Тс-с, - шепнул он, совершенно обнаглев и даже прикрыв ее рот ладонью. - Ни слова.
        - Да я вас. - промычала Джейд, уронив полотенце от растерянности.
        - Там моя мать, - соизволил объясниться граф, мотнув головой в сторону, - и она настроена на долгий обстоятельный разговор о вас. Ей все равно с кем, мисс Дэвис. У нее расположение духа такое, когда ссоры не избежать, как ни крути; она уже настроилась, понимаете? Мистер Сандерс свою порцию ее внимания получил, дальше кто попадется - тот и враг. А вам она и вовсе дико обрадуется.
        Слова его сиятельства прозвучали словно заклинание.
        Джейд расхотела спорить или объясняться. Подавшись вперед, она теснее прижалась к графу, нащупала за его спиной ключ и быстро повернула его в замке.
        Следом действительно раздался звук шагов.
        Грегори Баррингтон положил руку на талию Джейд, не позволяя той шевельнуться.
        - Тс-с, - шепнул он, чуть склонившись, так, что губами едва не касался ее уха. - Она никого не найдет и сдастся. Минута тишины спасет нас обоих.
        Джейд тихонько вздохнула, пытаясь расслабиться в объятиях его сиятельства. Выходило плохо...
        Звук шагов максимально приблизился. В дверь уверенно постучали.
        Джейд, одна рука которой теперь покоилась на каменной от напряжения груди графа, а вторая болталась за его спиной, подумала о том, что никогда еще не была в более нелепой ситуации. Она стояла едва дыша, только теперь понимая, насколько неправильно поступила, вообще пустив Грегори Баррингтона в комнату. Впрочем, он и выбора-то ей не оставил!
        В дверь снова постучали. Устав держать руку в воздухе, Джейд решительно положила ее на спину графа.
        Тот слегка шевельнулся и, кажется, стал еще более напряжен, чем раньше. Вскинув голову, она посмотрела в глаза его сиятельства и, приподнявшись на цыпочках, прошептала едва слышно:
        - Это не объятия. И не приставания. И не намеки...
        - Что тогда? - так же тихо ответил он.
        Карие глаза чуть прищурились, а сердце Джейд ускорило бег.
        - Руку некуда деть, - прошипела она гневно.
        Кончики губ графа Баррингтона дрогнули.
        - Так и быть, можете на меня положиться, - прошептал он, склонившись еще ближе.
        Джейд округлила глаза и собиралась призвать его сиятельство оставить при себе двусмысленные намеки, когда в дверь стукнули сильнее.
        Кажется, ногой.
        - Я знаю, там кто-то есть! - донесся до них голос вдовствующей графини. - Откройте! Я пришла с миром!
        Джейд ухмыльнулась и вопросительно посмотрела на своего нежданного гостя. Тот отрицательно мотнул головой и, отняв руку от ее талии, поднес себе к шее, проведя пальцем.
        - Ни в коем разе, - одними губами проговорил он.
        За дверью раздалось злобное пыхтение, несколько раз дернулась ручка.
        - Мы ведь обе умные, спокойные, благоразумные женщины! - донеслось оттуда. - Ну же, мисс Дэвис...
        Джейд почувствовала, как Грегори Баррингтон вернул руку на ее спину и нагло погладил, определяясь, где лучше пристроить свою ладонь. Она попыталась взглядом поставить его на место, но этот беспардонный сиятельный тип лишь пожал плечами, при этом изображая на лице полное недоумение от ее возмущения.
        Негодование и протест взбунтовались внутри Джейд. Они собирались затопить собой остатки хорошего отношения к графу, но тут из коридора послышался новый голос.
        - Что вы здесь делаете, ваше сиятельство? - пораженно спросил мистер Сандерс. Судя по звукам, он так же приближался к двери.
        - Ищу вашу лекарку! - с вызовом ответила вдовствующая графиня.
        - Но я ведь сказал, что она уехала на вызов.
        - А некая Марта сказала, что мисс Дэвис прибыла на место и отправилась к себе! Насколько поняла из ее объяснений, это та самая комната.
        - Вы стучали?
        - Конечно!
        - И никто не открыл?
        - Пока нет.
        - Леди Баррингтон, возможно, там просто никого нет, - резонно заметил главный лекарь. Джейд с Грегори переглянулись и синхронно кивнули, соглашаясь с логикой мужчины.
        - Я уверена, девушка там! - упрямо заявила сиятельная мать графа.
        Он приуныл, закатил глаза к потолку.
        Джейд, глядя на него, едва не засмеялась. Благо вовремя вспомнила, кто он, где они и что вообще происходит!
        - Вот как... - Мистер Сандерс громко вздохнул, сделал паузу и продолжил более тихо:
        - Я бы не хотел вас огорчать, леди Марджери, но в некоторые двери сколько не стучи, они останутся закрытыми. Понимаете, о чем я? Это как раз про мисс Дэвис.
        - Нет, не понимаю! У меня с утра раскалывается голова, попрошу прекратить говорить загадками.
        - Какие уж тут загадки? - поразился мистер Сандерс. - Просто говорю, что заперто, а значит, внутрь не попасть. Вообще, мне казалось, мы с вами все обсудили, ваше сиятельство. Мисс Дэвис отлично справляется со своей работой, хоть и ведет себя порой несколько... эм-м... необычно.
        - Она поставила мне неверный диагноз и нахамила!
        - Я пообещал, что разберусь с этим лично.
        - Все мужчины что-то мне обещают, но так редко выполняют это, - неожиданно капризно ответила ее сиятельство. - Не далее как позавчера вы также давали слово навестить меня и лично справиться о моем самочувствии. Сбылось? Нет. Прислали ко мне эту взбалмошную девицу.
        - Специалиста! - назидательно заметил мистер Сандерс.
        - Я вас умоляю! - графиня фыркнула. - И в чем ее специализация? Умело строить глаза всем окружающим? Заморочила голову и вам, и моему сыну! Она едва меня не погубила! Впрочем, если вы действительно обещаете взяться за это дело... и за мое здоровье...
        Мистер Сандерс закашлялся.
        - Вам нужно выпить воды, - забеспокоилась миледи. - Где в этой богадельне вода?!
        Звук удаляющихся шагов стал музыкой для слуха Джейд. А затем настала благостная тишина.
        Все это время она смотрела в плечо графа, стараясь не шевелиться. И вдруг поняла, что тело того несколько раз вздрогнуло. Отступив, она обеспокоенно посмотрела вверх и едва не зарычала, увидев, как этот бессовестный тип беззвучно смеется.
        - Вам, как погляжу, весело?! - уперев руки в бока спросила Джейд.
        - Простите, это нервное, - ответил его сиятельство.
        Сделав шаг вперед, он снова настиг ее, но на этот раз не для того, чтобы прижаться.
        - Позволите? - Не дожидаясь ответа, граф сел на край ее постели и, откинув голову назад, громко сказал глубокомысленное: - Да-а, дела-а-а.
        Джейд собиралась отругать его, возмутиться или хотя бы выставить из своей комнаты, как порядочная девушка, но неожиданно для себя присела рядом и удивленно заметила:
        - Вы боитесь собственную мать.
        - Опасаюсь, - поправил ее граф Баррингтон, продолжая упираться руками в постель и смотреть в плохо побеленный потолок. Уголки его губ были приподняты, на подбородке едва заметно виднелась легкая щетина.
        - Признаться, я тоже ее опасаюсь, - проговорила Джейд, не сводя глаз с его сиятельства.
        - И вообще. Если вы и мистер Сандерс оставите меня в покое и позволите здесь работать, обещаю не показываться в вашем доме. Никогда. Честное слово.
        Грегори Баррингтон не спеша выпрямился, очень внимательно посмотрел на Джейд и, оскалившись, неожиданно сообщил:
        - А вот с такими заявлениями спешить не стоит, мисс Дэвис. Не надо бросаться обещаниями, которых не сможете выполнить.
        - Поясните, пожалуйста, - предчувствуя нечто нехорошее, попросила Джейд.
        Граф в ответ в худшей своей манере промолчал.
        Встав с кровати, он не спеша приподнял руку, и Джейд на мгновение показалось, что Грегори Баррингтон собирается коснуться ее лица. Она даже дыхание задержала, готовясь не то ругаться, не то. Что именно она бы предприняла, осталось загадкой, потому как граф, бросив на нее быстрый взгляд, отвернулся и дотронулся до стены. Провел по шершавому покрытию пальцами. Его губы искривила пренебрежительная усмешка.
        Джейд напряженно следила за каждым движением сиятельного гостя, ожидая худшего.
        - Условия проживания, прямо скажем, так себе, - наконец выдал Грегори Баррингтон, посмотрев на нее с долей снисхождения, однако Джейд заметила в его глазах и явную работу мысли. - Может, оттого у вас и настроение так шалит?
        - У меня шалит? - Джейд, устав смотреть на него снизу, поднялась и сразу же об этом пожалела: в ее крохотной каморке невозможно было держаться от этого заносчивого графа подальше. Чтобы хоть как-то от него отгородиться, она сложила руки на груди. - Говорите прямо, что задумали, ваше сиятельство, и прекращайте этот спектакль одного актера. Я слишком устала, чтобы проникнуться.
        - С чего бы мне что-то задумывать? - неправдоподобно удивился граф. - Хотя... Действительно, есть одна идея.
        - Поделитесь? - Джейд нетерпеливо покосилась на дверь.
        Граф улыбнулся. Его будто забавляли ее нетерпение и раздражительность.
        Потирая подбородок, он смотрел на Джейд так, что интуитивно хотелось оказаться подальше. Хоть самой уходи...
        - Давно вы были в ресторане? - лениво спросил его сиятельство.
        “Да он издевается!” - подумала она.
        - Не далее, как вчера, - усмехнулась Джейд. - Обожаю после смены посещать респектабельные заведения этого прекрасного города.
        - Бордель вы к ним, надеюсь, не относите?
        Она могла промолчать. Но не стала.
        - Нет. В отличие от вас!
        Их взгляды схлестнулись.
        На пару мгновений Джейд показалось, что перемирие закончилось и граф наконец уйдет. Но тут этот непробиваемый тип улыбнулся шире и, нагло схватив ее руку, поцеловал тыльную сторону ладони, после чего ошеломил заявлением:
        - Заеду за вами завтра в полдень. Пообедаем вместе в «Золотой улитке». Я закажу столик на двоих.
        - Мое согласие не хотите получить?
        - Хочу. И не только на обед. Мне понадобится от вас нечто большее, мисс Дэвис.
        Его взгляд скользнул по ее лицу, задержавшись на губах, опустился к пуговкам платья, застегнутым до самой шеи. Послышалось тихое задумчивое: “Хм”.
        Джейд разом утратила желание пытаться поддеть его снова.
        Вся эта ситуация выглядела теперь исключительно неловкой, а близость графа - слишком интимной. Она уже вся пропахла его одеколоном!
        - Думаю, что не смогу вам помочь. Что бы там ни было, - процедила Джейд, вскидывая подбородок.
        Силой воли она заставила себя оставаться на месте и смотреть в глаза графу, дабы не показать, насколько смущена его заявлением.
        - В любом случае, обед остается в силе, - бодро заявил граф, ничуть не расстроенный ее словами. - Я сделаю вам одно предложение, выгодное для нас обоих. Хоть и несколько сомнительное... Оденьтесь поприличней и не заставляйте меня ждать.
        - Какое еще сомнительное предложение? Вы!.. - Джейд вспылила и почувствовала, что все же краснеет. - Напрасно вы думаете, что ваши титул, связи и надменный профиль, или серебряные вензеля на камзоле заставят меня одарить вас своей благосклонностью!
        - Я рад, что вы оценили мои вензеля и профиль, мисс Дэвис, но, мне кажется, мы недопоняли друг друга, - резко ответил он. - Вашу... хм... благосклонность приберегите для кого-то другого. Надеюсь, желающий все же найдется.
        - Подите к ругху!
        - Пойду, - согласился вдруг граф и, вздохнув, посмотрел на дверь. - К матушке. Но, повторяю, обед остается в силе.
        - Не со мной!
        - Разве вам не интересно, что я хочу предложить? - Он иронично изогнул бровь, и Джейд внутренне признала, что любопытство ее так и гложет.
        Поджав губы, она выдернула свою руку из ладони графа, который, оказывается, все это время продолжал удерживать ее и даже поглаживать горящую кожу большим пальцем!
        - Мне нужны подробности, - потребовала Джейд, поборов гордость.
        - Узнаете завтра.
        - Сегодня!
        - Нет.
        - Вы собирались отправить меня как можно дальше от Рагоса, - напомнила Джейд, уже и сама подумывая, что это не такая уж и плохая идея. Начнет все с чистого листа, постарается больше молчать, не лезть в неприятности...
        - Я передумал, - отрезал Грегори Баррингтон. - Здесь вам самое место.
        Снова бегло осмотрев ее комнату, он демонстративно поморщился и повернулся к выходу, задев широкими плечами шкаф. - Если вас не будет на месте, мисс Дэвис, я приму меры. Не стоит играть со мной.
        Щелкнул замок двери.
        Граф вышел, оставив за собой последнее слово.
        Джейд зачем-то потянулась к стене, повторяя его недавний жест. Камень холодил, неровные края сильно выдавались наружу. На подушечках пальцев остался едва заметный серый след.
        - Условия и правда никуда не годятся, - пришлось согласиться ей, - но вам-то какое дело, милорд?
        Не придумав разумных объяснений странному поведению его сиятельства, она устало вздохнула и все же направилась в душевую, где провела немало времени, стоя под струями теплой воды.
        Пока Марта не перекрыла вентиль, громко крикнув:
        - Все на себя извела, мисс! Ничего, что нас еще много? Ох уж мне эти столичные со своими закидонами...
        Марта ушла, продолжая бубнить на ходу и унося с собой чувства подавленности и растерянности.
        - И точно! Столичные! Аарон Хари! - опомнилась Джейд, принимаясь промокать полотенцем влажную кожу. Опасное любопытство и азарт захлестнули ее с головой. - Нужно срочно поговорить с мистером Сандерсом насчет пропавшего лекаря!
        Глава 8. И события начинают сгущаться
        Главный лекарь нашелся в кабинете.
        Хмурясь, он смотрел в документы на своем столе. На Джейд взглянул нехотя.
        - Чего вам? - спросил мужчина, едва позволил ей войти.
        - Я по делу.
        - Какие у вас могут быть дела, мисс Дэвис? - спросил мистер Сандерс устало. - Что теперь? Разрешить вам отправиться в трущобы, лечить обездоленных и нищих?
        - Нет. То есть это тоже нужно, но сейчас я не о том.
        - Загрызи меня ругх... - пробормотал он, закрывая папку с документами, которую изучал до ее прихода, и недружелюбно посмотрел на Джейд. - Что? Г оворите.
        - Для начала вам стоит знать, что я, как и говорила, посетила сегодня заведение мисс Билли.
        - Бордель, - кивнул главный лекарь.
        - И многие девочки нуждаются в более тщательном лечении.
        - Как это удивительно! - хмыкнул он.
        - Я выставлю мисс Билли счет, и прошу вас позволить наведаться к девушкам снова.
        - Вам нужно мое позволение посетить бордель?
        - С лекарствами из больницы, - пояснила Джейд, стараясь не замечать его издевательского тона. Так и не дождавшись приглашения присесть, она сама заняла кресло напротив главного врача.
        - Пусть сначала оплатит полученное сегодня.
        - Разумеется, - кивнула Джейд. - А после...
        - Вот после и поговорим.
        - На самом деле есть еще кое-что. - Джейд улыбнулась мистеру Сандерсу, но тот лишь сильнее нахмурился. Тогда, прекратив изображать милую девушку, она принялась пояснять цель визита: - Я бы хотела расспросить вас о своем предшественнике. Мистере Хари. Мне сказали, что он пропал.
        - Пропал, - согласился мистер Сандерс. - Все верно сказали.
        Вздохнув, он стащил с носа очки, подышал на них и принялся усердно протирать стеклышки белым платком.
        Джейд терпеливо ждала продолжения разговора, всем своим видом показывая, что не собирается покидать кабинет.
        - Хорошо. Что конкретно вам интересно? - наконец раздраженно спросил мистер Сандерс.
        Джейд растерялась. Пожав плечами, она уточнила:
        - А вы много о нем знаете?
        - Нет. Так же, как и о вас, мисс Дэвис. К слову, вы с ним похожи. - Мистер Сандерс вдруг прищурился и подался вперед, спрашивая с подозрением: - Вы сюда часом не родственника прибыли искать?
        - Я? Нет, конечно. У меня нет родни с именем Аарон Хари.
        - Может, он был вашим другом? Любимым человеком? - упорствовал главный лекарь.
        - Нет. Почему вы так решили?
        Мистер Сандерс откинулся на спинку кресла, потер подбородок, продолжая задумчиво смотреть на Джейд. Ей показалось, что дальнейшего разговора не получится, но тут он кивнул и произнес:
        - Решил так потому что вы оба себе на уме. Как два редких странных плода с одного дерева. Очень симпатичные внешне, а начнешь жевать - окажется, что кислые до отвращения. Мерзость на вкус, понимаете? Но полезные, а потому никуда от вас не денешься.
        Джейд ошарашенно моргнула.
        - Плоды, значит? - переспросила она.
        - Кислые. С побочным эффектом, - кивнул главный лекарь. - Никогда не знаешь, чего ждать после употребления.
        - Но полезные, - Джейд улыбнулась.
        Мистер Сандерс снова вздохнул, поправил на себе сюртук, сел удобней и заговорил:
        - Мистер Арон Хари приехал к нам из столицы, как и вы. Но заканчивал другой университет. Дорлеес, кажется. Потом почти год отработал в Лифоршире по распределению и неплохо себя проявил, насколько я понял. Вот только у мистера Хари была удивительная способность наживать себе врагов. Везде и всюду. Вам ли не знать, как это бывает? Он очень вежливо, в лицо, говорил всем правду. Патологически не умел лгать и не любил, когда лгали ему. Внешне ничего такой, уверенный в себе, улыбчивый. Если бы не его манера говорить все что думает, многого смог бы достичь.
        - Его отправили сюда за провинность? - догадалась Джейд.
        - Не угодил кому-то из власть имущих, - кивнул мистер Сандерс. - Ну ничего, здесь мы ему были рады. Парень рукастый, со способностями.
        - Я тоже рукастая и со способностями.
        - Мы и вам рады, - оскалился мистер Сандерс.
        Джейд усмехнулась.
        - Допустим. И что дальше? Куда он делся?
        - Никто не знает, - развел руками главный лекарь. - Уехал к бывшему наместнику по вызову и не вернулся. Наверное, что-то случилось в дороге. Сами видите, город у нас не самый безопасный.
        - И что же вы, не искали его? - поразилась Джейд.
        - Искали. Но не нашли, мисс Дэвис.
        - А кто занимается его делом?
        Каким делом?
        В полисмагии.
        - Шутите? - главный лекарь покачал головой: - Никаких дел. Организовали отряд поиска. Сам наместник возглавлял группу. Но ничего не нашли.
        - Что?! Быть не может.
        - Еще как может.
        - Человек пропал!
        - Не он первый, - пожал плечами главный лекарь, не сводя с Джейд задумчивого взгляда.
        - Какие действия предприняли полисмаги? - Джейд всплеснула руками, вскочила и принялась ходить по кабинету, размышляя: - Как это возможно, чтобы все просто смирились? Лекарь пропал среди бела дня! Это же был день? И что, никто ничего не видел? Уму непостижимо! А как же родственники мистера Хари? Они не волновались? Не обращались к вам?!
        - Я потому и спросил, не родня ли вы, - хмыкнул главный лекарь. - Интересно получается: за прошедший месяц только два человека заинтересовались пропавшим парнем. И оба сегодня. Что происходит, мисс Дэвис?
        - Два человека? - Джейд посмотрела на мистера Сандерса. - А кто второй?
        - Ну ладно, довольно. - Главный лекарь поднялся, взял со стола папку и указал ею на дверь: - У вас много дел, мисс Дэвис, как и у меня. И не забудьте выставить счет мисс Билли, иначе придется вам работать за “спасибо” следующие пару месяцев.
        - Но...
        - Да, и вот еще что. - Мистер Сандерс пристально посмотрел на Джейд и проговорил неожиданно строго: - Думайте, что делаете, мисс Дэвис. Взвешивайте каждый свой поступок, каждое слово. Вас слишком много для этого маленького серого города.
        - Звучит как угроза, - заметила Джейд холодно.
        - Зря вы так, - покачал головой главный лекарь. - Это не угроза. Напротив. Я устал искать достойных лекарей, устал их терять. Просто займитесь тем, на что учились, раз уж выбрали такую профессию. Не лезьте туда, куда не лезут другие. Граф Баррингтон в этом точно не лучший пример.
        - При чем здесь его сиятельство? - нахмурилась Джейд. - Это он интересовался пропавшим?
        Мистер Сандерс тонко улыбнулся:
        - Вы красивая девушка. И, кажется, неглупая. Но мой вам совет, как от человека с большим жизненным опытом: определитесь, мисс Дэвис. Вы или лекарь, относиться к которому нужно с уважением, или милая барышня, способная очаровать даже самого графа. Второе вполне себе правда, но что вам от такой связи? Уважения после нее точно не дождетесь.
        - Мне сейчас чудится, будто вы намекаете на мою связь с его сиятельством, - у Джейд даже голос дрогнул от гнева, а пальцы сами сжались в кулаки.
        - Ну что вы... Я просто даю вам совет. Не больше. А с кем вы прячетесь от вдовствующей графини в вашей комнате, меня не касается. К слову, забытую графом трость я ему вернул, как только он вышел от вас.
        Джейд почувствовала, как краска стыда заливает ее лицо. Трость! Грегори Баррингтон действительно приходил без нее! Вот же.
        - У меня много работы, - тихо проговорила она, отводя взгляд.
        - Понимаю, - невозмутимо кивнул мистер Сандерс. - Пора на обход. Займитесь палатами номер пять и три. Остальные на мне. Отчитаетесь через час, что там у кого. Пойдемте.
        День пронесся настолько стремительно, что Джейд так и не успела надолго задуматься о Грегори Баррингтоне и его предложении.
        Мистер Сандерс, как только она отчиталась об осмотре порученных ей пациентов, вызвал ее в комнату приема и поручил прибывающих с жалобами. По первости он наблюдал за ее общением с больными и внимательно слушал назначение лечения, но вскоре исчез, оставляя Джейд за старшую. Вернее сказать - за единственного лекаря в больнице.
        Сам он отбыл на вызовы, а Оуэн Лианэм нес дежурство в группе по поиску очередных пропавших в лесу за Рагосом. Джейд, узнав об этом, вспомнила свой собственный опыт патрулирования и поморщилась, внезапно понимая, что в некоторой степени благодарна графу Баррингтону за то, что отлучил ее от подобного времяпровождения. Лес ей не понравился, а паук до сих пор вызывал неприятную дрожь в руках.
        Лишь поздним вечером, наскоро вымывшись, Джейд устало легла на твердую кровать в своей каморке и безучастно уставилась в потолок. Только тогда она вспомнила, что так и не поужинала, но сил на то, чтобы идти в кухню и добывать пропитание, не осталось.
        Все мысли выветрились из ее головы от усталости. Веки потяжелели, сомкнулись, дыхание выровнялось.
        Когда в дверь каморки громко постучали, она и не поняла сразу, что это происходит наяву. Пришедшему пришлось изрядно попотеть, чтобы разбудить Джейд.
        - Кто там? - спросила она, подкрадываясь к двери, едва не слетевшей с петель от очередного стука. - Что вы хотите?!
        Мысли в ее голове путались, а в глазах от резкого подъема плясали мошки.
        - Откройте, мисс! - услышала Джейд. - Вы нужны главному лекарю!
        Повернув ключ в замке, она с каким-то тупым безразличием смотрела, как кто-то дернул дверь на себя и подался вперед, ей навстречу. Несколько секунд Джейд привыкала к свету, не понимая, кто перед ней и чего хочет.
        - Быстрее, мисс Дэвис, - знакомый мужской голос пытался пробудить ее сонное сознание. В нем слышалась неподдельная тревога. - Вы нужны в операционной. Мне велели вас разбудить.
        Она наконец смогла увидеть лицо пришедшего. Лейтер Скил - низкий, худой до болезненности, с бледным как полотно лицом. Он смотрел на нее глазами, полными ужаса.
        Джейд быстро отвернулась, нашла обувь, схватила из шкафа самое простое платье, не требующее долгих манипуляций при одевании, и тут же натянула поверх плотной сорочки. Все это время лейтер продолжал стоять в дверях ее комнаты как вкопанный и не произносил ни звука. Он вообще выглядел очень странно. Теперь, когда Джейд привыкла к освещению и смогла посмотреть на мужчину более внимательно, разглядела глубокие ссадины на его лбу и подбородке, воспаленный порез на шее и кровь на некогда белом воротнике-стойке...
        - Что случилось? - выходя из комнаты, спросила она.
        - Нечисть разбушевалась, - скупо ответил лейтер Скил, перегоняя ее и указывая дорогу.
        - Есть раненые?
        ^ - Да^.
        - Мне вытягивать из вас информацию по крупицам?! - возмутилась Джейд.
        - Сами увидете.
        В холле больницы оказалось многолюдно. Несколько боевиков осторожно вносили человека на носилках, другие двое стояли с совершенно очумелым видом у входа в лечебное крыло. Их одежда выглядела сильно потрепанной, местами она была грязной, кое-где порванной. Пробежав взглядом по искаженным от страха лицам парней, Джейд с облегчением поняла, что не видит среди них Каспиана Вудса. Возможно, другу повезло и это не его смена.
        Мысли неслись в ее голове отстраненно, не рождая никаких особенных эмоций. Сонливое состояние никак не желало покидать ее.
        Лейтер Скил остановился рядом с боевиками и угрюмо посмотрел на Джейд, тихо повелев:
        - Идите дальше сами. Если что, мы здесь.
        Она озадаченно кивнула, снова мазнув взглядом по воспалившимся порезам на его шее, и прошла в коридор. В нос ударил запах лекарств, столь сильный, что Джейд даже поморщилась. Из палаты справа раздался стон и громкое наставление Марты:
        - Лежи спокойно, парень! А не то так огрею - мало не покажется. Вот тогда впору будет выть.
        Джейд ускорила шаг. В открытую дверь операционной она практически вбежала.
        - Сюда! - едва увидев ее, бросил мистер Сандерс, указав рукой в сторону второго стола.
        - Займитесь Оуэном. Он. плох. А вы, Ботэм, ступайте в пятую палату. Не можете идти
        - крикните коллегам, они помогут.
        Джейд перевела взгляд на сидящего прямо на полу молодого парня, того самого Ботэма. Рыжего, с огромным свежим шрамом на лице, качающего собственную руку, как младенца. Сам главный лекарь магичил над крупным, сильно истерзанным мужчиной, которого она видела впервые.
        - Проснитесь, мисс Дэвис! - рявкнул мистер Сандерс, вырывая Джейд из несвойственного ей оцепенения. - Лианэм может умереть!
        Она бы не смогла вспомнить, как оказалась у стола. Кажется, лишь моргнула и вот смотрит на него, нервно проводит по собственным волосам, закрывает вспотевшей ладошкой приоткрывшийся от ужаса рот. На пару мгновений сильно пожалела о том, что решила когда-то идти в лекари, а теперь вынуждена видеть такое... А потом Лианэм застонал, и Джейд встрепенулась.
        Страх и тяжелое, навалившееся словно глыба, сострадание были безжалостно изгнаны из ее головы, а в руках оказались ножницы. Разрезав остатки одежды, пропитанной кровью, Джейд бесстрастно вытерла тыльной стороной руки выступившие на глазах слезы и, проморгавшись, приступила к тщательному осмотру.
        Лианэм был плох.
        Даже спустя час ее усилий он висел на волоске между жизнью и смертью. Джейд влила в него все свои силы, восстанавливая повреждения внутренних органов. Остановив кровотечение и устранив его причину, она долго и тщательно сращивала три сломанных ребра, а затем поставила сразу две капельницы с невероятно дорогим миковином - аналогом человеческой крови, искусственно созданной алхимиками и щедро сдобренной магией. Под конец, сшив несколько порванных мышц, Джейд едва стояла на ногах.
        Когда поделать больше ничего не могла, она вдруг поддалась минутному отчаянию и прошептала над Оуэном молитву. Очень тихо, чтобы слышали только Лианэм и святая Кьяра-чудотворица, ведь у лекарей не принято обращаться к мифическим высшим силам, они должны верить лишь в себя и в силу скальпеля.
        - Как он? - неожиданно спросил мистер Сандерс, подойдя сзади и заставив Джейд вздрогнуть. - Руку удалось сохранить?
        - Кажется, - прошептала она в ответ. От усталости Джейд повело в сторону, и она схватилась за столик, стоящий рядом, сделав вид, что решила опереться просто так.
        Тем временем, проведя рукой над могучим телом лекаря, мистер Сандерс, удовлетворенно кивнул:
        - Вы хорошо поработали, мисс Дэвис.
        - Но могла упустить что-то. - Она заторможенно посмотрела на главного лекаря, затем в сторону пациента, лежащего на втором операционном столе, и поделилась тревожными мыслями: - Было бы здорово, если б вы занялись Оуэном сами. Я боюсь, что сделала что-то не так.
        - Это хорошо, - кивнул мистер Сандерс, - в нашем деле страх - это стимул становиться лучше. Когда перестанете бояться, считайте, все...
        - Кто это? - Джейд кивнула на толстого мужчину-пациента со второго стола. - Кого вы оперировали?
        - Вы не узнали его? - удивился главный лекарь. - Это наш бургомистр, Андрис Тафт.
        У нее округлились глаза:
        - Но как он пострадал? Сам бургомистр! Настолько...
        - Решил лично возглавить одну из групп поиска пропавших. Давно этим не занимался, но тут клюнул петух в.
        - Он точно нас не слышит? - прервала лекаря Джейд.
        - А ругх его знает, - устало вздохнул мистер Сандерс. - Но думаю, они оба еще долго будут. вне себя.
        Джейд кивнула и, посмотрев на свои руки, развеяла защиту, действующую как перчатки. Магия рассыпалась серебряными искорками, а кровь, застывшая на незримой преграде, осыпалась мельчайшим песком.
        - Мистера Лианэма истязал ворлок, - не поднимая глаз на главного лекаря, проговорила Джейд. Она больше не спрашивала и не собиралась что-то доказывать. - Весь яд убрать не удалось, потому.
        - Будем верить, что он переборет болезнь.
        - И вы не станете оспаривать то, что я сказала? - Джейд уставилась на мистера Сандерса, с трудом веря в услышанное.
        - Нет, не стану, - спокойно, даже как-то смиренно ответил он. - Могу только добавить, что тварь очень живучая и до сих пор не поймана. Кому-то даже показалось, что она была не одна. Потому необходимо быть крайне осторожными. Всем. И еще. нужно оказать помощь остальным боевикам, доставивившим пострадавших сюда. Они отбили группу, спугнув нечисть. У многих есть порезы и мелкие раны, требующие нашего внимания.
        Джейд бросила взгляд на капельницы, прикинув, сколько у нее есть времени на то, чтобы отлучиться, и безразлично проговорила:
        - Сделаю.
        - Поделим их, - вздохнул главный лекарь. Кажется, он устал не меньше нее и сам едва стоял на ногах. - Своих гоните в палату номер четыре. Обработаете раны и, если опасности нет, отправляйте работать. Город нуждается в присмотре.
        Лианэм тихо застонал и слегка повернул голову, открыв затуманенные болью глаза:
        - Верф. - прошептал он сухими губами.
        - Спите, Оуэн, все хорошо, - поспешил заверить его главный лекарь. - Набирайтесь сил. Вы в безопасности.
        Лианэм промычал что-то невразумительное и попытался привстать.
        Мистер Сандерс с негодованием уложил его на место и попытался призвать магию. Увы, с пальцев главного лекаря соскользнуло несколько едва заметных серебристых искорок, чтобы тут же развеяться. Он был пуст.
        Лианэм тем временем открыл потрескавшиеся пересохшие губы и прохрипел:
        - Надо предупре... - он закашлялся.
        Джейд, отодвинув плечом главного лекаря, смочила губы Оуэна водой, погладила лоб, покрытый испариной, и тихонько шепнула заклинание, чувствуя дикое физическое и эмоциональное измождение.
        - Вервольф, - успел прошептать Оуэн Лианэм, встретившись с Джейд глазами. - Человек. и волк...
        Тихонько вздохнув, он попытался отогнать магически навеянный сон, но его веки тяжело сомкнулись, а прерывистое дыхание быстро стало спокойным.
        Джейд и мистер Сандерс переглянулись.
        - Чушь, - уверенно сказал главный лекарь. - Что только не привидится в таком состоянии. Надо же, придумал!
        - Он вне себя, - неожиданно согласилась Джейд. - Пусть проспится, тогда и расскажет, как все было на самом деле.
        На нее навалились голод, опустошение и отрешенность одновременно. Дикая всепоглощающая усталость поселилась в голове, превращая мысли в вату, а тело налилось невыносимой тяжестью.
        Страхи и сомнения отступили - им не нашлось места в измученном сознании Джейд. Она отказалась от слов Оуэна, лишь мотнув головой. Будто это не он говорил, и будто не с ней. Не настоящее. Иначе можно сойти с ума...
        Джейд с мистером Сандерсом, не сговариваясь, двинулись к выходу из операционной, чтобы дальше выполнять свой долг перед больными, и чтобы спустя несколько часов все же забыться в мятежном сне прямо на стульях рядом с кроватями пациентов.
        - У вас бровь рассечена, - проговорил Каспиан Вудс, глядя на графа Баррингтона. - Вот здесь. Зашить бы.
        Грегори нахмурился, тронул рукой лицо и отмахнулся:
        - Ерунда. Следите за проулком, Каспиан. Видите мистера Айсита?
        - Нет. Ни души. Да и как вообще в этой темноте...
        - Тихо! - Грег ткнул Каспиана локтем. - Просто смотрите вперед.
        Они стояли на перекрестке, где, по словам местных жителей, получасом раньше был замечен ворлок, успевший до этого покалечить бургомистра с командой...
        Грегори, лично руководивший спасением пострадавших и опустошивший на месте происшествия весь магический резерв, все же принял решение отправиться в ночь на поиски зверя, дабы изловить-таки злобное порождение тьмы.
        И вот уже больше четверти часа он вынужден вглядываться в сумрак, стоя у основания узкой улицы, ведущей к южной части Рагоса. “Свеженького”, только что заступившего на службу Вудса он поставил следить за западным ответветвлением. Еще двое вояк должны были вот-вот прийти к ним на помощь.
        - Есть хочется, - пожаловался Каспиан. - Если бы знал, что вызовут среди ночи, набил бы брюхо впрок.
        - Вас предупреждали, что вы можете понадобиться, - отмахнулся Грег.
        - Угу, - грустно согласился тот. Пару минут парень молчал, но на большее его не хватило.
        - Послушайте, ваше сиятельство, а что, если так называемые очевидцы солгали про ворлока? У страха глаза велики, это все знают. Ну, пробежала собачка.
        - Ворлок.
        - Да откуда ему здесь взяться?! В Рагосе.
        - Я лично видел его, Вудс! - ответил Грегори, не оборачиваясь. - Мне вы верите?
        - Так и у вас кровь с брови на глаз могла набежать.
        Граф молча взглянул в черное небо над головой. Даже луна спряталась, не желая быть свидетелем этой глупой беседы. Один лишь тусклый фонарь старательно освещал перекресток, бросая угловатые тени на старую, изъеденную мхом, мостовую.
        Вудс снова вздохнул, явно собираясь продолжить ныть, и Грегори обернулся, собираясь встряхнуть его парой неласковых определений, тем самым заставив относиться к задаче серьезней. Но их так и не начавшийся диалог прервал тихий вскрик и звук захлопнувшейся двери.
        - Мам-ма!
        Грегори успел сделать несколько шагов и встать рядом с Вудсом, когда из тьмы появились две яркие алые точки. Граф обмер, сразу поняв: цель его вылазки достигнута. Рука крепче сжала рукоять кинжала с серебряным клинком. На магию ему надеяться в эту ночь не приходилось.
        Секунда - и алые точки обрели силуэт вокруг. Сухопарый здоровенный волчара текучемедленно вышел навстречу. В желтом неясном свете одинокого магического фонаря зверь выглядел пугающе. Мягко переставляя тонкие длинные лапы, он остановился и не мигая уставился на Грега. Шерсть его лезла клочьями, на голове и боку зияли уже практически затянувшиеся раны, из надорванной пасти вырвался наружу тихий рык.
        - Салезар меня побери, - прошептал рядом с графом Каспиан Вудс. - Это... это...
        - Его чувствительные места - нос, глаза и затылок, - тихо ответил Грегори. - Невероятно опасен и силен. Сжигать только в крайнем случае. Нам нужно тело этой...
        Задрав верхнюю губу, ворлок недовольно ощерился, прижал уши и слегка присел, готовясь напасть. Грегори умолк, отставил левую ногу назад и успел сделать упор на правую, когда зверь рванул вперед.
        Все происходило так быстро! Хватило бы нескольких ударов сердца, чтобы успеть запечатлеть их новую стычку со стороны. Мелькнули красные огоньки глаз, острые, как ножи, когти полоснули воздух в дюйме от лица графа. Сам он рванул вниз и в сторону, приседая и делая выпад кинжалом. Резко вверх и на себя! Попал?! Не ясно.
        Грег откатился от места прыжка, больно ударившись плечом и головой о каменную стену, и сразу вскочив.
        - Ругхий хвост! - услышал он сзади. Мотнув головой, обернулся и, сфокусировав взгляд, рассмотрел два тела. Ворлок стоял на задних лапах и пытался дотянуться челюстью до лица Вудса. Когтями зверь пригвоздил парня к стене, но тот не сдавался. С рычанием Каспиан упирался в шею нечисти, плюясь и задыхаясь от натуги.
        Клацнула могучая челюсть, Грег рванул вперед снова, крикнув:
        - Магия, Вудс!
        На этот раз он успел всадить кинжал в шею ворлока и получил удар могучей лапищей наотмашь. Согнулся пополам, отлетев к стене. Удар пришелся на спину, затем приложило о мостовую.
        На этот раз Грег не смог быстро подняться. Голова трещала, грозя расколоться, вокруг все двоилось и плыло. В мертвецкой тишине раздался вскрик Вудса, молния разрезала тьму. Еще одна. Рык твари указал на то, что ее задели. Грег мстительно улыбнулся и стал подниматься.
        Две тени метнулись к нему как раз тогда, когда он встал на четвереньки. Грег уперся руками в стену, оттолкнулся, попытался встать, но не смог, с удивлением посмотрев на непослушную ногу.
        Рядом упало тело.
        Граф лихорадочно провел рукой по поясу, запоздало вспоминая, что кинжал остался в шее ворлока. Сунул руку в карман, нашел там связку ключей от кабинета, сжал их в кулаке и собрался навалиться на стремительно приближающегося нападающего.
        Шаг.
        Второй.
        Лишь в последний момент перед прыжком фонарь осветил искаженную страхом и злостью рожу Каспиана Вудса.
        - Сдохни, сдохни! - закричал парень, навалившись на тело нежити, лежащее у ног Грега. Он несколько раз ударил его кулаком, а после воткнул свой собственный кинжал. Раз. Еще. И снова.
        - Хватит! - прохрипел Грегори. - Нам нужно, чтоб в нем можно было опознать ворлока.
        Вудс остановился. Посидев какое-то время над телом, покачался из стороны в сторону, забрал свой кинжал и откатился в сторону. Лег звездой прямо на мостовой и попросил:
        - Отправьте меня домой, ваше сиятельство. Я устал служить королевству здесь.
        - Еще пару лет - и свободен, - ответил граф, рассматривая ворлока у своих ног. - Разберемся с тем, что происходит в Рагосе, и все поедем по домам.
        - А что происходит? - пробормотал Вудс. - Нечисть здесь распоясалась, вот и все.
        - Вот видите, вы и сами понимаете ситуацию. Каждый боевой маг на счету. Так что разлучит нас с вами в ближайшее время только смерть. Она - единственная уважительная причина, по которой вы будете отстранены от службы, - заключил Грегори, осторожно подвигаясь к ворлоку и проверяя на всякий случай, действительно ли тот покинул их навсегда.
        Вудс грустно вздохнул и с кряхтением уселся. Посмотрев на манипуляции графа, сначала щупающего пульс зверя, а после вынимающего кинжал и вытирающего о шкуру ворлока серебряный клинок, он поморщился и уточнил:
        - А без смерти никак? Может, обойдемся понижением звания? Для меня это дико унизительно, просто как удар под дых, честное слово.
        - Если не замолчите, Каспиан, удар вам тоже обеспечу, - отозвался Грегори, убирая кинжал в ножны, притороченные к поясу. Вы поняли?
        - Понял. Вы злой и бессердечный человек, - пробормотал Вудс, хватаясь за свое плечо и уточняя: - А можно перед тем, как ехать дальше по делам, заскочить в больницу? У меня, кажется, сейчас оторвется рука. Конечно, есть вторая, но хотелось бы оставить себе обе. Они мне дороги с рождения.
        - Если вы говорите “кажется”, значит, не так уж и больно и рука останется при вас, - безжалостно заключил Грегори. - Так что сначала к судмедэксперту с трупом ворлока. Он нас и подлатает. В больнице и без нас с вами сегодня аншлаг.
        - Ну хорошо, но кто эту тварь потащит? - забеспокоился Каспиан.
        - Эй! - тут же раздалось откуда-то из соседнего проулка. - Есть кто?! Ваше сиятельство?! Касп!
        - Вот и Айсит! - обрадовался Вудс, поднимаясь. - Как вовремя, родной ты мой! Иди сюда, друг! Мы здесь!
        - Прекратите кричать, это ведь тайная операция, - устало проговорил Грегори, вставая и придерживаясь рукой за стену.
        Мир вокруг плыл, пошатываясь и раскачивая самого графа. Вудс, кивнув графу, ринулся навстречу двум воинам, бравируя своей храбростью. Послышались удивленные возгласы, поздравления.
        Граф же, глядя в так и не закрывшиеся, но сильно померкшие красные точки, мрачно ждал, пока закончится головокружение и отступит тошнота. Вот уже несколько часов его терзали смутные сомнения, делиться которыми вслух он пока не собирался, дабы не приняли за совершеннейшего психа. Чувства удовлетворения от победы над ворлоком он тоже не ощущал.
        Потому что проверив тело, лежащее у его ног, граф не нашел раны, лично оставленной им во время боя за бургомистра. Затянуться так быстро после серебряного клинка она не могла, показаться ему - тоже. Да, там было темнее даже, чем теперь в проулке, но Грегори помнил точно, куда и как всадил и провернул кинжал.
        Вывод напрашивался один, и он был очень-очень неутешительный.
        Джейд разбудили, тронув за плечо. Вернее, сначала плеча кто-то коснулся и принялся говорить, но сон не желал отпускать ее настолько быстро, потому неизвестному мужчине пришлось слегка потрясти спящую.
        - Мисс Дэвис, вы в порядке? - голос показался ей обеспокоенным.
        Она медленно повернула голову и с недоумением уставилась в болотного цвета глаза, обрамленные рыжими ресницами.
        - Доброе утро, - проговорил хозяин глаз, - как ваше самочувствие?
        - В порядке, - ответила Джейд, после чего пристальней всмотрелась в лицо незнакомца. Так был обнаружен среднего размера нос, полные губы и квадратный подбородок - просто близнец подбородка графа Баррингтона.
        Джейд нахмурилась, прогоняя мысли о его сиятельстве, а незнакомец, напротив, улыбнулся:
        - Добрый день, мисс Дэвис. Прошу простить за неудобство, но мне понадобится ваша помощь.
        Джейд кивнула и только тогда поняла, что лежит на кровати в одной из палат больницы. Кто-то переместил сюда ее со стула, на котором она уснула...
        Осторожно усевшись, Джейд тронула голову и сразу запуталась в собственных волосах. В ее воображении мигом появилась картинка того, насколько ужасающе она выглядит. Надо же было так уснуть!
        - А вы?.. - Она посмотрела на отстранившегося мужчину и осеклась, разглядев теперь не только его высокий рост и широкий разворот плеч, но и удивительно идущую ему форму.
        - Ричард Лэбелл, старший следователь полисмагического отделения Рагоса, - представился мужчина.
        Джейд кивнула и снова коснулась своей головы. Там наверняка теперь воронье гнездо.
        - Кто я, по всей видимости, вы знаете, - угрюмо кивнула она, стараясь не показывать, насколько неуютно себя чувствует. - Чем я могу быть вам полезна?
        - Я прибыл для того, чтобы допросить пострадавших. Но дело в том, что мистер Ботэм ведет себя крайне агрессивно, а боевую магию или физическую силу к нему применять мне запретили. Рекомендовали обратиться к вам. Вы могли бы повлиять на него, чтобы он стал спокойней?
        - Могла бы, - ответила Джейд, вспоминая, откуда знает озвученную фамилию. Парень на полу операционной качал свою руку на перевязи... Именно его мистер Сандерс лечил перед тем, как взяться за бургомистра.
        - В таком случае, когда мы могли бы приступить к допросу свидетеля? - уточнил мистер Лэбелл.
        Бегло осмотрев ее фигуру, он скупо улыбнулся.
        - Дайте мне десять минут, - попросила Джейд, поднимаясь и безуспешно разглаживая мятое платье. - В какой палате мистер Ботэм?
        - Седьмая.
        - Отлично, я подойду.
        Джейд вышла в непривычно людный коридор больницы, кивнула Марте и быстро отвернулась, чувствуя на себе любопытные взгляды двух незнакомцев в форме. С трудом подавив желание тут же начать приглаживать стоящие дыбом волосы, она вскинула подбородок и слегка ускорила шаг, чтобы вскоре оказаться в своей каморке. За следующие десять минут Джейд успела обтереться водой, убрать непослушные волосы в тугой пучок на затылке и переодеться в свежее платье, после чего вернулась в больничное крыло.
        - Вы удивительная женщина! - поразился ей мистер Лэбелл, вынимая из кармана часы и сверяясь с медленно передвигающимися стрелками. - Я, признаться, думал, придется ждать не меньше четверти часа!
        - Я настолько плохо выглядела? - уточнила Джейд между делом.
        - Ну что вы! - Мистер Лэбелл широко улыбнулся, демонстрируя весьма дружеский настрой. - Вы невероятно красивы, мисс Дэвис, и бессонная ночь этому не стала помехой. Слышал, вам здесь нелегко пришлось.
        - Пострадавших доставили в ужасающем виде, это им пришлось нелегко, - проговорила Джейд холоднее, чем собиралась, ощущая себя немного неловко.
        Она настолько отвыкла от откровенных комплиментов в свой адрес, что теперь решительно не понимала, как реагировать. А привычнее всего было защищаться и нападать.
        - Вы правы, - легко согласился с ней мистер Лэбелл. - Пора все-таки разобраться, что же послужило виной их страданиям.
        - Я готова, - кивнула Джейд.
        Его лицо тут же преобразилось, посуровело, из глаз исчезли лукавые смешинки:
        - Замечательно, мисс Дэвис, - проговорил он тихо. - Но до того, как мы приступим к допросу, вы должны дать мне слово, скрепленное магией: все, что услышите - это следственная тайна, и разглашению она не подлежит.
        - Да, конечно, я обещаю что...
        - Нет. Не так. Дайте руку.
        Джейд удивилась. Помешкав немного, она все же протянула следователю ладонь, и уже через несколько секунд та оказалась сжата сильными пальцами.
        Мистер Лэбелл требовательно попросил:
        - Произнесите слова еще раз. Четко и ясно.
        Джейд хотела было привычно заупрямиться, но быстро поборола собственный порыв.
        - Даю слово, что все услышанное останется между нами, - четко проговорила она. - Я никому не расскажу.
        Следователь пошевелил губами, не сводя глаз с ее ладони. Полупрозрачная серебристая нить обвила их руки, никак не ощущаясь на коже и быстро растаяв в воздухе.
        - Вот и все. - Мистер Лэбелл посмотрел в глаза Джейд и, слегка сжав ее ладонь напоследок, отпустил со словами: - Теперь постарайтесь утихомирить этого парня, чтобы я смог с ним поговорить.
        - Сделаю все, что в моих силах.
        Джейд первой вошла в палату мистера Ботэма, чувствуя затылком пристальный взгляд следователя. Прислушавшись к собственным ощущениям, она с удивлением поняла, что опасается его. В мистере Лэбелле чувствовались внутренняя сила и напор, подавляющие осторожно, будто невзначай.
        Однако все мысли о новом знакомом вылетели из ее головы, когда Джейд увидела пациента.
        Мистер Ботэм сидел на кровати, согнув ноги в коленях и обнимая их одной здоровой рукой, вторая по-прежнему была перевязана. Но встряхнуться ее заставила не его поза, а взгляд: испуганный, очень напоминающий самую первую пациентку Джейд.
        - Вы не закрыли дверь! - обвинительно проговорил мистер Ботэм. - Закройте! И не подходите ко мне близко. Не надо! Чего вы хотите?!
        - Тш-ш, я лишь хочу справиться о вашем самочувствии, - ответила Джейд, мягко улыбаясь испуганному молодому человеку. Приблизившись к нему, она осторожно призвала магию и протянула вперед руку, раскрытой ладонью вверх. - Позвольте я проверю, как вы?
        - Со мной все в порядке. я бы хотел, чтобы меня отпустили домой, - проговорил мистер Ботэм, с опаской глядя на ее приближение, а затем на следователя. - Я же сказал, что мне нечего добавить. На нас напал ворлок, вот и все!
        Джейд все же коснулась его руки, тут же пуская в ход магию. Сил у нее по-прежнему было катастрофически мало, потому, слегка успокоив мистера Ботэма, она прекратила магическое воздействие и, заглянув в глаза пациенту, заверила:
        - Все хорошо. Я просто осмотрю вас, а мистер Лэбелл задаст несколько вопросов.
        - Но он уже задавал, - заупрямился мистер Ботэм.
        Джейд посмотрела на следователя с осуждением, но тот оставался невозмутим. Заложив руки за спину, он сделала пару шагов вперед и спросил:
        - Вы по-прежнему утверждаете, что на старых складах был лишь ворлок?
        - Да, - прошептал парень, втягивая плечи.
        - Тогда почему ваша мать, навестившая вас на рассвете, теперь утверждает во всеуслышание, что всему виной был вервольф? - Вынув из кармана блокнот, он перелистнул несколько страниц и зачитал: “Это был прямоходящий волчара с человеческими глазами и силой, способной уничтожить в одиночку пятерых взрослых мужчин”. Так миссис Дрина Ботэм изволила выразиться.
        Джейд посмотрела на бледного словно полотно пациента. Его подбородок дрожал, зрачки расширились. Не дожидаясь приступа истерики, она послала новую волну успокаивающей магии и обернулась к следователю, собираясь просить того оставить ее пациента. Но не успела.
        - Отвечайте! - рявкнул мистер Лэбелл. - Что значат слова вашей матери?! Вы хоть представляете себе, чем может обернуться подобная выходка?
        - Но это правда, - прошептал мистер Ботэм. - Я видел его.
        - Что?! Я не слышу вас. - Следователь подошел ближе. - Что вы там блеете, Ботэм?!
        - Прекратите повышать голос! - вступилась за парня Джейд. - Он сказал, что это правда! Что видел... Что вы видели, мистер Ботэм?
        - Волка. Огромного. Он двигался то на задних лапах, то на четырех. У него такая пасть! И силища. Это он напал на бургомистра. Вышел из-за угла и схватил того за грудки, поднимая над землей. Мы бросились на помощь, но куда там!
        - Вы не смогли справиться с одним ворлоком? - спросил мистер Лэбелл.
        - Это не ворлок. Не он. Сначала был вервольф. Он посмотрел на меня, когда я был близко, и у меня душа ушла из тела от ужаса. Я клянусь вам. Это лицо... оно не принадлежит животному! А потом Джонсон выбежал из здания и закричал, позвал помощь. И вервольф завыл, тогда и появился ворлок. Уже тогда, не сразу.
        - Раньше вы говорили иначе.
        - Кто мне поверит? - Мистер Ботэм испуганно посмотрел на Джейд. - Кто мне поверит, мисс? Я сказал только лишь матери.
        - А она - половине города! - снова рявкнул следователь. - Какой же вы идиот, Ботэм!
        Джейд устало вздохнула и послала последние крупицы едва успевшей накопиться магии пациенту. Он зевнул и, отклонившись к стене, прикрыл глаза, тихо повторив: “Кто в такое поверит?”
        - Зачем вы его усыпили? - взвился мистер Лэбелл. - Я еще не закончил.
        - Зато он закончил! - Джейд обернулась к следователю. - Парень напуган не на шутку, а вы решили его доконать.
        - Он находится на службе его величества!
        - А вы находитесь в больнице, а не в своей полисмагии, и я - не одна из ваших подчиненных, так что не смейте на меня кричать!
        Следователь моргнул, выпрямился сильнее прежнего, так что разворот плеч стал еще шире, и выдал уже гораздо спокойнее:
        - Простите, мисс Дэвис. Вы безусловно правы. Не смею вас больше задерживать. У палаты этого. молодого человека выставлю патруль, нам придется позже допросить его снова. Все остальные парни, набранные в группу бургомистра, пострадали настолько сильно, что. говорить не с кем.
        Джейд нахмурилась:
        - Четыре человека, из которых минимум двое - маги первой степени дара, оказались бессильны перед одним ворлоком?
        Следователь тонко улыбнулся:
        - На самом деле в команде бургомистра было пять человек, но выбранные им боевые маги оказались очень молоды и нерадивы. Они просто не знали что делать, вот и все. Пусть эти глупости не забивают вашу головку, мисс Дэвис, - мягко сказал он.
        - Так вышло, что я теперь живу в этом городе, - напомнила ему Джейд, - а потому услышанное не может оставить меня и мою головку равнодушными. Один ворлок не смог бы сделать того, что сделали с этими людьми. Этих ребят обучали бороться с нечистью, и как бы молоды они ни были, я знаю, что...
        - Мисс Дэвис! - Следователь подошел ближе и замер в футе от нее. - Прекратите. Правильно было сказано немногим раньше: я не в полисмагическом отделении, а вы - не моя подчиненная. С вами обсуждать нечисть или что-то связанное с происшествиями я не намерен! И если на этом все...
        - Нет, не все, - Джейд тоже позволила себе улыбку. - Раз уж о нечисти вы со мной говорить не желаете, так расскажите о поисках моего кузена.
        Выпалила и внутренне обмерла.
        - Не понял, - на бесстрастном лице мистера Лэбелла отразилось недоумение.
        - Я хотела бы узнать у вас, как продвигаются поиски Аарона Хари. Моего родственника. Из-за него я и приехала сюда работать.
        Джейд и сама была в шоке от лжи, слетевшей с ее губ.
        - Аарон Хари? Лекарь? - на лице следователя отразилось понимание.
        - Да. Мой бедный кузен. - Джейд отчаянно старалась побороть внутренний страх. Она заломила руки. Подумав, кокетливо склонила голову к плечу и грустно вздохнула. Так делают девушки, пытаясь добиться расположения кавалеров. Когда-то она тоже применяла все этии приемы, и теперь они удивительно легко всплывали в ее голове.
        - Я думал, у парня никого нет, - осторожно заметил мистер Лэбелл.
        - Есть. У него есть я! - Джейд подалась вперед и прижала руку к груди, после чего нагнала на лицо тоску. - Мы мало общались в последнее время. Это я виновата. Он пропал больше месяца назад, а я не придала значения. Ни письма, ни весточки - думала, это из-за нашей глупой ссоры. И вот я здесь, но все молчат! Я собиралась лично приехать в ваше отделение, чтобы узнать, как продвигаются поиски, но эти ужасные происшествия сбили мне планы. Скажите, кто занимается делом бедняжки Аарона?
        - Делом? - мистер Лэбелл, все это время следивший за рукой Джейд, прижатой к груди, нахмурился. - Ах, ну да, занимается кто-то из парней. Разумеется. Я приеду в отдел и уточню.
        - Безмерно вам благодарна! - Джейд восхищенно уставилась на мужчину, при этом молитвенно сложила ладони перед собой и уточнила: - Вы ведь расскажете мне лично, как продвигается следствие? Когда приедете в следующий раз. Я места себе не нахожу...
        - Понимаю, - мистер Лэбелл снова заулыбался.
        - Тогда я буду ждать от вас новостей, - искренне обрадовалась Джейд. - Уверена, вы меня порадуете!
        Следователь хмыкнул, откланялся и быстро вышел.
        А Джейд, посмотрев на лежащего в кровати пациента, вновь посерьезнела, вспоминая услышанное. За несколько дней, проведенных в Рагосе, она уже несколько раз слышала упоминание о вервольфе. И если в первый раз все можно было списать на бурное женское воображение, то что говорить теперь?
        Нет, что-то здесь определенно было не так! Лианэм - могучий лекарь, которого она спасала от смерти этой ночью - легко победил бы ворлока сам. Но кто-то исполосовал беднягу, едва не вывернув наизнанку.
        Мистер Ботэм вскрикнул во сне, беспокойно мотнул головой, и Джейд подошла ближе, шепнув ему: “Все хорошо. Вам больше ничего не грозит”. На самом деле она не была уверена в своих словах. И поблизости был только один человек, который мог бы выслушать все ее опасения и помочь что-то разузнать...
        Глава 9. И в омут с головой
        Джейд успела наведаться с осмотром в несколько палат и навестить все еще не пришедшего в себя мистера Лианэма, когда ее нашел главный лекарь.
        - Сегодня у вас выходной, - строго сказал он, хотя сам с трудом стоял на ногах. - Мы с Мартой справимся. Сейчас у меня операция, позже осмотр. А завтра на смену придется заступить вам.
        - Но.
        - Никаких “но”, мисс Дэвис. Отдыхайте и набирайтесь сил. Завтра они вам понадобятся.
        - Как скажете, - с нескрываемым удовольствием согласилась Джейд. Она и сама понимала, что магически опустошена, а потому нуждалась в отдыхе от работы. От работы, но не от поиска истины. - Тогда я могу быть свободна?
        - Можете.
        Джейд отправилась к себе и некоторое время потратила на составление записки для единственного друга в этом богами забытом месте. Каспиан, конечно, никогда не был любителем совать нос не в свое дело, но она искренне надеялась, что он не откажет ей во встрече, коротком мозговом штурме и кое-какой информации, что легко может раздобыть.
        Сложив записку вчетверо, она спрятала ее в сумочку и распустила волосы, собираясь наконец привести их в порядок перед тем, как покинет больницу. Именно в тот момент, когда Джейд приступила к собственному преображению, и раздался странный шум откуда-то извне. Сначала громкий стук, затем скрежет, давящий на и без того расшатанные нервы, звук битого стекла, крики и, наконец, топот ног.
        Джейд осторожно отворила дверь в свою комнату, и звуки стали более громкими, отчетливыми. Послышались ругательства мужчин, к ним присоединилась Марта. Что-то с треском разбилось.
        Беспокойство повело Джейд вперед, заставив выглянуть в холл и с ужасом увидеть происходящее. У ее ног лежала ножка от разбитого стола, а чуть дальше, прямо на полу, стояли стражники, оставленные для охраны мистера Ботэма. Они связывали нескольких мужчин, кричащих непотребства и пытающихся вырваться из захвата. Один из них, ловко вывернувшись, попытался дотянуться до ржавого ножа.
        Джейд поспешила вперед и оттолкнула холодное оружие ногой.
        - Ругхова девка! - завопил мужик, занося кулак в ее сторону и почти сразу падая кулем на пол.
        - Вам лучше побыть у себя, мисс, - сказал один из стражников - молодой веснушчатый парень, кажется, Мэтт. В то же время он подошел к оглушенному им человеку и проверил его пульс. - Жив, но очнется не раньше, чем через пару часов.
        - Что происходит? - Джейд заметила еще несколько тел у стены и осколки стекла, лежащие у закрытой на засов входной двери. - Где Марта? Я слышала ее голос.
        - Другая женщина заперлась в больничном крыле, пока мы разбираемся здесь, - ответил второй стражник. Высокий шатен с испуганными карими глазами и аккуратным, чуть вздернутым носом.
        - А они? - Джейд указала на работягу, лежащего у ее ног, затем на остальных.
        - Люди требуют отдать им пострадавших, - пояснил рыжий, выпрямляясь. - Кто-то пустил слух, будто бургомистра и лекаря покусал вервольф, и теперь они станут нечистью. Народ хочет избавиться от них, пока те не набрались сил.
        - Что за глупость?! - поразилась Джейд. - И в каком смысле избавиться? Даже если предположить, что на бургомистра действительно напал вервольф, то от его укуса подобными не становятся!
        - Это знаете вы, - мягко улыбнулся Мэтт, - а большинство местных и школу-то не закончили, они растут на бабкиных сказках и...
        Кто-то забарабанил в дверь с такой силой, что Джейд со стражниками подскочили на месте.
        - Откройте! - закричали с той стороны разными голосами. - Не то вам же хуже будет! Отдайте нам нечистых! Дайте войти!
        - Уходите, мисс! - велел шатен.
        Засучив рукава, он перешагнул через усыпленного ранее мужчину и, вызвав на руке огненный шар. застыл напротив двери.
        Джейд нахмурилась, изучая испуганное лицо слишком молодого для подобной переделки парня.
        - Вам и правда здесь не место, мисс - тронув ее за плечо и мотнув головой в сторону правого крыла больницы, проговорил Мэтт.
        Глубоко вздохнув, он подошел к двери и отодвинул засов, выставляя вперед огненный шар, зависший над открытой ладонью. Послышался неодобрительный ропот и громкий призыв стражника:
        - Уходите! Иначе пострадаете! Я приказываю вам разойтись!
        Грянул небольшой взрыв - предупреждающий магический огонь выстрелил в небо. Шатен рванул к товарищу на помощь.
        Оба они оказались на крыльце и продолжали уговаривать народ разойтись, “стреляя” огненными вспышками вверх. Люди слегка отступили, но не сдавались. Слышались угрозы, призывы избежать бОльшего зла малой кровью...
        Джейд попятилась и наткнулась на ножку от разбитого стола. Схватив ее в руки, взвесила, перекинув слева направо и назад, поморщилась - тяжеловата, но иного оружия у нее не было. Бросив взгляд на ржавый нож, она тут же отмела идею взять и его. Таким скорее сама поранится.
        - Прекратите беспорядки! - скорее упрашивал, чем приказывал Мэтт. - Мы наделены правом наказывать бунтовщиков по своему усмотрению!
        Джейд слышала голос парня все дальше.
        Выскочив на крыльцо, она хотела всего лишь позвать стражников назад, вернуть их в лоно больницы, чтобы переждать безумие толпы, но - увы - увидела совершенно неправильную картину. Горе-боевиков оттеснили вправо от крыльца и окружили со всех сторон. Парни пока еще умудрялись сохранять дистанцию с горожанами и угрожающе выставляли вперед ладони с огненными шарами.
        Глаза шатена были расширены и полны непонимания. Рыжий стоял к Джейд спиной.
        - Вот и лекарка! - послышалось слева от нее.
        Джейд обернулась и увидела троих здоровенных мужиков в одежде простых работяг. У одного в руках были вилы, остальные красноречиво сжимали кулаки. Еще несколько недовольных топтались чуть поодаль...
        - Отойди, мы не боимся твоей магии, женщина! Нам нужны только раненые! - рявкнул тот, что был ниже всех.
        - Вы с ума сошли! - громко ответила она, стараясь, чтобы голос не сильно дрожал от страха. - Разойдитесь и отпустите стражников!
        - У нас другие планы! - прокричал длинный тощий мужчина. - Мы заберем нечистых! Хватит гадить в нашем городе!
        - Вот именно!
        - Хватит!
        - Долой бургомистра!
        Со всех сторон неслись крики разгоряченной толпы.
        - Вас всех казнят за устроенный беспредел! - пыталась достучаться до них Джейд.
        - Всех не посмеют, мисс, - зло усмехнулся тот, что пришел с вилами. - Это что же им, весь город на виселицу пустить?
        - Может, и весь город! - не сдавалась Джейд. - Если вы утратили рассудок и с оружием идете в больницу!
        - Чего с ней говорить?! - возмутился здоровяк, подоспевший с другой стороны. - А ну пшла!
        Он бросился прямо на Джейд. Рванул к лестнице, перепрыгнул сразу несколько ступенек, протянул к ней здоровенную лапу...
        Руки Джейд сами сжались на ножке стола сильнее. Взмах вышел знатным. Мужик едва успел отшатнуться в самый последний момент, но не устоял на краю ступени и упал бы. Дружки поймали его, заулюлюкали, громко и со вкусом поражаясь несговорчивости лекарки.
        - Вы все ошибаетесь! - Джейд услышала, как надломился от ужаса ее голос, но поделать с собой ничего не могла. - Пострадавшие не опасны! Они не заражены и ничем не могут вам навредить! Это просто раненые люди!
        Толпа заревела сильней. Мужик с вилами двинулся на Джейд, а за ним следом еще двое.
        - Да мы тебя!.. - пророкотал предводитель.
        - Ненормальные! - Она вложила во взмах всю оставшуюся силу, но мужчина поймал ножку стола свободной рукой, дернув ее на себя. Джейд взвизгнула и, не выпуская единственное оружие, ударила наотмашь ногой. Точнее, каблуком. Куда уж дотянулась, но от всей души!
        Мужик согнулся пополам и тонко завыл.
        Словно в бреду, Джейд оттолкнула его прямо на дружков и снова вцепилась обеими руками в деревяшку, ставшую внезапно неимоверно тяжелой.
        Краем глаза она заметила огненную вспышку, взлетевшую в небо справа. Люди там закричали громче и сузили кольцо, окружающее горе-вояк, так и не посмевших применить боевую магию против горожан.
        Еще двое двинулись в направлении Джейд.
        Ей нужно было бежать! Закрыться в своей комнате и молиться, чтобы до нее не добрались...
        Сомнения жалили, желание жить толкало в сторону мнимой безопасности. Но пальцы, подчиняясь инстинктам, сильнее сжимались вокруг ножки стола, а губы упрямо сходились в тонкую линию. Она понимала, что должна снова попытаться объяснить, достучаться до неразумной толпы!
        - Послушайте же, - заговорила Джейд громко, пытаясь перекричать гомон, глядя в совершенно пустые озлобленные глаза здоровяка, шагнувшего навстречу. - Послушайте.
        - Сейчас я тебя послушаю, милая, - оскалился мужик, двинувшись вперед и. упав к ногам едва успевшей отскочить Джейд.
        В повисшей следом тишине было слышно, как звонко ударилась о крыльцо голова второго нападавшего - тоже отключившегося лишь при попытке приблизиться к лекарке.
        “Наверняка сотрясение, - успела подумать Джейд, - если там вообще есть мозги”.
        - Ведьма! - выкрикнула женщина, стоящая через дорогу. - Она применила к Дилану магию! Чего вы с ней возитесь?! Разве может женщина магичить?!
        - Убирайтесь! - рявкнула Джейд, на всякий случай делая маленький шаг назад. - Как вы не понимаете, что творите?! Это единственная в городе больница! Здесь лечат людей, а не калечат!
        - И скрывают зараженных вервольфом! - никак не могла умолкнуть женщина. Высокая, хорошо одетая, в красивой черной шляпке и с перекошенным от злости лицом, она дрожала от негодования: - И моего сына не отпускают, ругховы дети, потому что он знает правду! Потому что не боится сказать!
        Джейд прищурилась, стараясь разглядеть леди лучше, но тут в ее сторону полетел маленький камешек, больно ударивший в плечо. Джейд ахнула, прикусила губу, попятилась. Народ, воодушевленный показанным примером, вновь загомонил десятками разных голосов. Но среди них послышался один, который Джейд никак не ожидала услышать, и от которого у нее чаще забилось сердце.
        - Вы что, не слышите?! Леди просит дать ей слово!
        В небо поднялась ярко-сиреневая вспышка, рассыпаясь искрами и медленно оседая, порождая белесый туман с едким запахом, от которого захотелось чихать.
        Джейд моргнула, пытаясь убрать пелену в глазах, повернулась в сторону звука, пытаясь найти знакомые очертания статной фигуры. Мужчины, столпившиеся напротив и собравшиеся подняться на крыльцо, замерли, глядя на быстро образовавшийся справа проход.
        Толпа расступилась, пропуская графа Баррингтона.
        Он шел не торопясь, опираясь на свою неизменную трость. На сиятельном лице застыла самая настоящая скука. Подумаешь, народ взбунтовался и едва не разнес по кусочкам больницу вместе с двумя молодыми боевиками и одной глупой лекаркой?! Ему все это явно видеть не впервой и поразительного в зрелище слишком мало.
        Один из обозленных мужчин протянул к графу вилы, тоже, видимо, возмутившись его фееричным спокойствием, и тут же сам завизжал, как девчонка. Черенок превратился в его руках в крупного ужа, а сами вилы со звоном упали на мостовую. Люди взволнованно кричали и толкались между собой.
        Грегори Баррингтон, в свою очередь, не удостоил их даже взглядом. Все его внимание было обращено сначала к впереди стоящим, но, стоило им разойтись, как граф уставился на Джейд. Тронув свободной рукой кончик шляпы, он слегка поклонился прямо на ходу и, поднявшись по ступеням, неизменно нравоучительным тоном проговорил:
        - Мисс Дэвис, признаюсь честно, каждый раз ваше желание быть самостоятельной и самодостаточной порождает все большие неудобства.
        - Мои желания?! - поразилась Джейд.
        - Я закрыл глаза на кладбище, - невозмутимо продолжил Грегори Баррингтон, - затем старательно забыл о борделе. И что теперь? Вы стоите у больницы в центре народных волнений!
        - Толпа сама пришла! И это не я их взволновала! - решительно заявила Джейд, понимая, что благодарность, закипевшая в душе минутой раньше, стремительно остывает, превращаясь в глыбу льда.
        - Но раньше они сюда с вилами не ходили, - заметил Грегори Баррингтон, ткнув тростью куда-то назад и попав в пузо очередному смельчаку, решившему полезть на рожон. Тот крякнул и позорно сбежал.
        - Как понимать ваши слова? - вскинув подбородок, спросила Джейд. - Хотите сказать, этих людей сюда привела я?!
        - Нет. Хочу спросить, что вы делаете здесь в таком виде?
        Джейд собиралась уточнить, что не так, но вспомнила о растрепанных волосах, так и не собранных в прическу, и о ножке от стола в своих руках...
        - Я вышла попросить их разойтись! - воспротивилась она его обвинительному взгляду из последних сил. - Кто-то должен был.
        - И снова этот “кто-то” - вы! - заключил граф, качая головой. - Хорошо, пусть так, предположим, больше некому! И предположим, что вы совершенно ни при чем. Скажите же мне, мисс Дэвис, что тогда здесь происходит?
        Джейд пришлось немного помолчать, чтобы не сказать рвущиеся наружу ругательства. Ей не нравился тон графа, его взгляд и намеки, которыми он сыпал. И тем не менее, поборов внутреннее смятение, она холодно ответила:
        - Эти люди требуют отдать им раненых, ваше сиятельство. Кто-то пустил слух, будто пострадавших покусал вервольф и теперь бургомистр обернется.
        - Забавно. Разве эти люди не знают, что вервольфами от укусов не становятся?! - излишне громко поразился Грегори Баррингтон, продолжая смотреть на Джейд.
        - Боюсь, что нет, ваше сиятельство, - тем же тоном ответила Джейд, понимая, что на улице стало неимоверно тихо. - Я пыталась объяснить, но все напрасно.
        - Вижу. У вас при себе очень... весомые аргументы, - Грегори Баррингтон красноречиво взглянул на ножку стола, трепетно прижимаемую Джейд к груди.
        - Иные доводы были исчерпаны раньше! - парировала она, чувствуя, что вот-вот приложит деревяшкой самого графа.
        - Разве в больнице не оставили боевых магов для защиты и решения подобных. неприятностей? - уточнил он предельно учтиво.
        - Оставили. И они пытались все уладить, но увы! - Джейд мило улыбнулась, взмахнув ножкой от стола в сторону пропавших из виду парней. - Ищите их в толпе.
        - Вот как? - Граф обернулся, посмотрев в том направлении.
        Люди поспешно расступились, показывая двух измятых молодых мужчин, сидящих на мостовой в порванной форме с кляпами во рту.
        Грегори Баррингтон откашлялся и поманил их к себе. Парни переглянулись и, со стонами поднявшись, медленно двинулись к крыльцу.
        - Живы и даже почти не пострадали, - тихо заключила Джейд, с облегчением вздохнув.
        Граф же, покосившись на нее, вынул из кармана часы и, откинув крышку, недовольно цыкнул языком:
        - Все плохо, - проговорил он, качая головой.
        - Да, не очень хорошо, - согласилась с ним Джейд.
        - Опаздываем на обед, - огорошил ее он. - А у меня еще планы сегодня. Так что, если вы закончили массовое обучение населения Рагоса, то нам нужно поторопиться.
        - Обед?! - у Джейд едва не отпала челюсть.
        Несколькими минутами раньше ей приходила в голову мысль, что жизнь кончена, и вдруг вот так просто...
        - Вы разве не голодны? - Граф поднял на нее глаза и, прищурившись, напомнил: - У нас был уговор. Вы обещали лучшее платье, а не вот это все.
        Он снова ткнул тростью куда-то в сторону, на этот раз попав в подоспевшего Мэтта. Тот согнулся пополам, но не произнес ни слова осуждения.
        Джейд, посмотрев на парня, на притихшую, медленно расползающуюся в стороны толпу, внезапно подумала, что и правда голодна.
        - И все же, виновных следует наказать, - напомнила она. - Не хотелось бы вернуться из ресторана и обнаружить, что у меня больше нет работы.
        - Позвольте мне заняться виновными и наказанием. А вас я попрошу исполнить обещание.
        Граф Баррингтон выразительно посмотрел на платье Джейд, после чего шагнул ближе и. осторожно забрал из ее ослабевших рук деревянное орудие. С удивлением осмотрев ножку стола, он сжал ее крепче и взмахнул чуть в стороне, да так, что воздух вокруг засвистел от напряжения, а бедняга Мэт едва успел отклонить голову.
        - Неплохо, - хищно оскалился Грегори Баррингтон. - Вижу, что вы и без моего вмешательства прекрасно справлялись, мисс Дэвис, но, раз уж я все-таки приехал. оставьте хоть что-то мужчинам?
        - Так и быть, - ответила Джейд, разглядывая крупную, уже почти затянувшуюся ссадину на скуле графа. Однако, поняв, что слишком долго смотрит на него, отвернулась и улыбнулась горе-воякам, стоящим на крыльце. Кляпы они теперь мяли в руках, а в глазах у
        обоих застыло выражение дикой обиды и злости. У Мэтта даже синие искорки с кончиков дрожащих пальцев осыпались.
        - Я рада, что вы целы, - сказала Джейд искренне.
        - И мы рады, что вы не пострадали, мисс, - пробубнил шатен, посмотрев на нее и тут же пристыженно опустив взгляд.
        Она кивнула и наконец вернулась в больницу.
        Стукнув в дверь левого крыла, Джейд сообщила Марте о прибывшей помощи в лице графа Баррингтона, после чего ушла к себе в комнату. Там прислонилась к холодной шершавой стене лбом и ладонями, приходя в себя и переводя дыхание. Закрыв глаза, Джейд вспомнила лицо бугая с вилами... Кому она пыталась что-то донести?! Зачем вышла вслед за стражниками?! Если бы не появление графа Баррингтона, не стоять бы ей теперь в каморке. “Интересно, - подумала вдруг Джейд, - как скоро мама принялась бы меня искать? И как злорадствовал бы отчим! Достойная смерть для отщепенки...”
        Отпрянув от стены, Джейд мотнула головой, запустив пальцы в волосы, проговорила громко, стараясь таким нехитрым образом взбодрить себя:
        - Хватит хандрить, мисс Дэвис! Обошлось ведь, значит, и жалеть не о чем. Пора собираться в ресторан. После хорошего обеда тоске внутри места не останется.
        Спустя некоторое время Джейд снова появилась в холле больницы в лучшем своем платье, сшитом из репса, выкрашенного в оливковый цвет. Она увидела его чуть больше месяца назад в новомодном магазине готовой одежды и влюбилась. Конечно, пришлось раскошелиться и позже немного переделать под фигуру, но о покупке Джейд не жалела.
        Теперь, в легком платье с завышенной талией и свободной юбкой со складками, она чувствовала себя уверенно и спокойно: в таком точно можно появиться в ресторане и спокойно поесть. Да и прическу удалось привести в порядок достаточно быстро. Жаль только, зеркало по-прежнему было лишь одно, и то выполняло свою функцию из ряда вон отвратительно.
        В холле уже успели прибраться, и теперь о нашествии толпы свидетельствовала лишь ножка от сломанного ранее столика, приставленная кем-то в угол рядом с вешалкой, да трое мужчин, выясняющих отношения посреди помещения.
        Это были мистер Сандерс, граф и - неожиданно - лейтер Скил. Когда только последний успел прибыть?
        - Меня это не устраивает! - грозно заявил главный лекарь. - Или приведите сюда больше стражи, или.
        - Что? - поморщился лейтер. - Отдадите бургомистра и мистера Лианэма толпе?
        - Лианэма не отдам, - быстро ответил главный лекарь, умолчав, однако, о втором пациенте.
        - Мистер Сандерс прав, - вступился за ее начальство граф Баррингтон. Голос его был холоден и бесстрастен, сам он стоял спиной к Джейд, опираясь на неизменную трость. - Сегодняшняя ситуация не должна повториться. Это просто уму непостижимо. Выделите еще троих крепких ребят. Минимум один из них должен быть не только сильным магом, но и с мозгами. Это ясно?
        - Но, ваше...
        - Вы слышали меня, лейтер Скил! - Граф повернул голову к стражнику. - И, поверьте, я ничего не забываю. На вечернем собрании спрошу с каждого, как вышло так, что хрупкой девушке пришлось единолично защищать вход в больницу.
        - Хрупкой? У двоих мужчин после стычки с ней сотрясение, - хмыкнул лейтер и тут же поперхнулся, встретившись взглядом с графом.
        - Девушка потратила всю магию на спасение пострадавших вчера, - проговорил мистер Сандерс, слегка повысив тон, - она была полностью опустошена, когда вышла на улицу. Огромная глупость - так рисковать собой!
        - Вот именно! - поддержал его лейтер Скил.
        - Вы так считаете? - спросил граф Баррингтон с легким удивлением. - Глупость?
        - Ваши стражники точно этого не стоили, - уверенно заявил мистер Сандерс. - Защитники из них, мягко скажем, отвратительные, а в больнице осталось всего два работоспособных лекаря. Так почему я должен терять специалиста из-за вашего неумения обучать боевиков?
        - Какого специалиста? - потерял мысль лейтер.
        - Мисс Дэвис, - пояснил недотепе главный лекарь. - Она вечно влипает из-за ваших недоработок.
        Джейд округлила глаза, в груди потеплело. Надо же, кто-то решил ее защитить!
        - Так кто же виноват, что ваш специалист вечно лезет куда.
        Лейтер Скил сбился, заметив наконец стоящую в стороне Джейд. Моргнул, заискивающе улыбнулся и, скользнув по ее фигуре любопытным взглядом, заявил:
        - Мисс Дэвис, вы обворожительны. Рад вас снова видеть.
        Все мужчины слаженно повернулись. Граф Баррингтон, увидев Джейд, сменил гневное выражение лица на непроницаемую учтивость, а мистер Сандерс по-прежнему хмурился.
        - Куда это вы снова собрались, скажите на милость? - спросил главный лекарь с недовольством. - У вас выходной для того, чтобы выспаться.
        - У нас с мисс Дэвис планы, - встрял граф Баррингтон прежде, чем она сама успела ответить. - Не волнуйтесь, я прослежу, чтобы она вернулась в больницу в целости и сохранности.
        - Угу, - буркнул мистер Сандерс. - А вы в курсе, что незамужним девушкам не пристало находиться наедине с мужчинами?
        Граф Баррингтон посмотрел на главного лекаря и невозмутимо уточнил:
        - Вы хотите поучить нас манерам?
        - Я забочусь о репутации своих работников, - проявлял удивительную несговорчивость тот.
        - Его сиятельство пригласил меня на дружеский обед, - все-таки вмешалась Джейд, прекрасно понимая, что в словах мистера Сандерса есть доля истины.
        - Во время которого я буду настоятельно рекомендовать мисс Дэвис если не сменить род деятельности, то хотя бы потребовать от вас более человеческих условий проживания, - холодно закончил граф Баррингтон.
        Они с главным лекарем посверлили друг друга глазами, и главный лекарь отвернулся, быстро направившись в больничное крыло и даже не взглянув на Джейд.
        Лейтер Скил в свою очередь также поклонился и, пожелав им приятного аппетита, скрылся, проследовав за мистером Сандерсом с глумливой усмешкой на губах.
        - Что вы делаете? - зашипела Джейд, едва они с графом остались в холле наедине. - Для чего все это?!
        - Обед? Хочу вас накормить.
        - Да я уже сыта вами по...
        - Мисс Дэвис, время! - перебил его сиятельство. - Для нас забронирован столик, ругаться за которым будет гораздо удобней.
        Джейд фыркнула, сжала кулаки и тут же разжала их. С одной стороны ей очень хотелось отказать графу и гордо уйти, послав его подальше. Вежливо, но категорично. С другой. она уже принарядилась и настроилась на вкусный обед. Пусть даже в компании этого напыщенного аристократа. Ну и. он обещал предложить нечто интересное.
        “Золотая улитка” - лучший ресторан города, о котором не знал только ленивый - действительно удивил Джейд своей помпезностью и дороговизной отделки. Он ничем не уступал тем заведениям, что она успела посетить в столице, а столик, зарезервированный графом, находился в самом центре овального помещения, отделанного золотом и шелком.
        Ругаться в таких обстоятельствах просто не представлялось возможным, а говорить приходилось на полтона ниже обычного, потому как все внимание пришедших в ресторан посетителей оказалось приковано Джейд.
        - Вы что, давно не появляетесь в обществе дам? - прячась за меню и косясь на леди справа, не сводящую с нее глаз, ехидно поинтересовалась Джейд. - Или у вас есть постоянная спутница, но сегодня вы изменили традициям и пригласили меня?
        - Первое, - спокойно ответил Грегори Баррингтон. - Работа отнимает слишком много времени, не оставляя времени на личное.
        - Сочувствую, - без тени жалости бросила Джейд. Сердито сопя, осторожно взглянула влево. Брюнетка, до этого открыто ее рассматривающая, быстро отвернулась.
        - Вас что-то смущает, - прозорливо заметил граф.
        Лицо его оставалось непроницаемым, зато глаза лучились смехом. Джейд снова уставилась в меню, перелистнула страницу и деловито уточнила:
        - Вы ведь осознаете, что все эти люди вокруг могут решить, будто у нас здесь самое настоящее свидание?
        - Осознаю.
        - Рагос - маленький город, и сплетни здесь расползаются очень быстро.
        - Порой даже слишком, - снова согласился гад.
        Джейд закрыла меню и отложила в сторону, взглянув прямо в бесстыжие темно-карие глаза.
        - Моя репутация, насколько понимаю, вас не слишком волнует, - сказала она тихо, - но смею надеяться, что в дальнейшем мы будем видеться настолько редко, насколько этого требуют приличия. И людям быстро наскучит полоскать мое имя. Что же касается этого обеда, вы обещали сделать мне предложение, которое должно меня заинтересовать. Прекратите томить ожиданием, ваше сиятельство, давайте перейдем к делу.
        Вместо ответа Грегори Баррингтон широко улыбнулся, от чего лицо его стало еще более привлекательным. Лениво приподняв руку, он шевельнул пальцами, и к их столику подошел ожидающий в сторонке официант.
        - Готовы сделать заказ, ваше сиятельство? - с поклоном спросил он.
        Граф посмотрел на Джейд, давая ей право первой озвучить свой выбор. Она нехотя кивнула, поняв, что торопить графа бесполезно. Сразу после Джейд его сиятельство также сделал заказ и откинулся на спинку стула, провожая взглядом официанта.
        Секунды тянулись удивительно долго, превращаясь в минуты, а он все молчал. Порядком устав ждать, Джейд подалась вперед и хотела вновь повторить свой вопрос, когда Грегори Баррингтон все-таки заговорил.
        - Мне тридцать два года, - тихо сказал он своим бархатным низким голосом. - И как вы, возможно, знаете, я - единственный наследник титула и всего состояния рода
        Граф выжидающе посмотрел на Джейд, та вздохнула и поделилась впечатлениями от услышанного:
        - Похоже на начало исповеди, ваше сиятельство, но я - не проповедник и вообще не слишком отличаюсь терпением.
        - Знаю. И это очень прискорбно, - парировал он. - Терпение - есть главнейшая из добродетелей, мисс Дэвис.
        - Помню, - кивнула Джейд, - где-то рядом должны стоять скромность и умение помалкивать, если дело тебя не касается.
        - Какая вы умница, так хорошо подкованы теорией, - улыбнулся граф. В карих глазах снова появились смешинки. - Жаль только, на практике ничего не применяете.
        Джейд, устав смотреть в отвратительно довольное лицо сиятельного спутника, подняла взгляд к потрясающе красивому потолку, идеально белому, с лепниной в виде цветов и пухлых ангелочков. И ей показалось, что последние взирали с укоризной.
        - Так вот, - продолжил граф, слегка передвинув приборы, стоящие перед ним, - в силу возраста и положения, как человек рациональный и благоразумный, я должен задуматься о продолжении рода...
        Он не сводил с нее взгляда. Пристального, немигающего, недоброго какого-то.
        - Вы молодец, - похвалила его Джейд, поняв, что пока граф не выговорится обо всем что накипело, к делу не перейдет. - А я здесь при чем? Дать вам благословение?
        Грегори Баррингтон вместо того, чтобы оскорбиться, оскалился так, что нехорошее предчувствие, уже приподнявшее голову немногим раньше, восстало в Джейд окончательно.
        - Вы женщина, - очень точно заметил он.
        - А вы - потрясающе наблюдательный мужчина, - ворчливо пробормотала она.
        - Притом весьма красивая и обладающая неплохими манерами, - продолжил его сиятельство, не обращая внимания на ее слова.
        - Б...благодарю, - слегка заикаясь Джейд напряженно кивнула. - Вы тоже ничего, но...
        - И, как я говорил раньше, - перебил граф, делая паузу в знак важности следующей фразы, - у меня есть к вам предложение. Весьма интересное для нас обоих.
        Ее реакция осталась невысказанной по той простой причине, что рядом вновь появился официант, принесший заказ.
        Пока молодой человек выставлял на столик блюда, Джейд бросала опасливые взгляды по сторонам. Окружающие уже слегка расслабились, пообвыкшись с мыслью ее присутствия в ресторане да еще и за одним столиком с Грегори Баррингтоном. Интерес к ней поутих, от чего на душе стало немного спокойней.
        На самого Грегори Баррингтона Джейд предпочитала не смотреть, дабы окончательно не накрутить себя и не испортить аппетит мыслями о его невообразимых намеках.
        - Мисс Дэвис, - позвал ее граф, стоило официанту удалиться, - мне кажется, вы побледнели.
        - Это от голода, - бросила она излишне резко.
        - В таком случае предлагаю продолжить разговор после первого блюда. Приятного аппетита, - улыбнулся он.
        Джейд благодарно кивнула, занесла ложку над божественно пахнущим супом и... не выдержала:
        - Ладно, я хочу знать. К чему весь этот разговор? Просто скажите мне.
        - Вы разве еще не поняли? - Граф усмехнулся. - Я собираюсь предложить вам обручиться, мисс Дэвис.
        Она не пошевелилась, даже не моргнула. Так и сидела с ложкой в руках, неотрывно глядя на его сиятельство.
        - Что скажете? - поторопил он
        - Скажу, что лучше бы я сначала поела, - тихо ответила она, откладывая ложку. - Ваше предложение - шутка?
        - Вовсе нет. Вернее, не совсем. Оно должно выглядеть серьезным для всех, кроме нас с вами.
        - Объяснитесь как следует. - Джейд сложила руки на коленях, выпрямила спину до хруста в позвоночнике.
        - Что ж, извольте. - Он также отложил приборы и, слегка подавшись вперед, заговорил:
        - Моя мать настаивает на продолжении рода. Она - единственный человек, которого я настолько люблю и ценю, что не смею откровенно перечить. Я не хочу расстраивать ее излишне резкими высказываниями и становиться причиной сильного расстройства. Но жениться, при всем при этом, не намерен. Не сейчас.
        - А когда? - зачем-то спросила Джейд.
        - Не знаю. Однажды. Может быть...
        - И вы делаете мне предложение, - напомнила Джейд.
        - Делаю, - кивнул он. - Потому что вы кажетесь мне идеальной кандидатурой, мисс Дэвис.
        - Идеальной для чего? - Внутри нее что-то нарастало. Не злость и уж точно не радость. Это было нечто иного рода. холодное, противное, воскрешающее самые болезненные воспоминания.
        Ей внезапно захотелось встать и уйти без объяснений. Сбежать. Закрыться в маленькой комнате, замкнуться в себе...
        - Для того, чтобы объявить вас своей невестой, - услышала она будто издалека.
        Джейд смотрела на графа и гадала: знает ли он, что делает с ней? Это новая форма издевательства или случайное совпадение? Неужели судьбе было угодно, чтобы выбор его сиятельства пал на нее таким образом? Если да, то чем она заслужила?..
        - Мисс Дэвис, - позвал Грегори, обеспокоенно нахмурившись. - Что с вами? Вам плохо?
        Она моргнула, прогоняя оторопь. Глубоко вздохнула и, призывая все оставшееся здравомыслие, поделилась с его сиятельством своими размышлениями:
        - Несколько дней назад вы утверждали, что больше не хотите меня видеть. Но после визита вашей матери в больницу предложили вместе пообедать в единственном приличном ресторане города.
        - Я понял, что не смогу с вами расстаться, - ответил граф в излюбленной ироничной манере. - Что буду тосковать по вашей прелестной компании, если вам придется покинуть город.
        - Вот как? - Джейд холодно улыбнулась. - И, насколько понимаю, вспыхнувшие в вас чувства так же временны, как и предложение? А позже, когда придет время, они потухнут с последующим разрывом помолвки?
        - Правильно. - Он смотрел в упор, теперь без всякого выражения.
        Джейд вздохнула снова. Ей не хватало воздуха.
        - Мисс Дэвис... - внимательно за ней наблюдавший граф хотел спросить о чем-то, но на этот раз она перебила его.
        - Совсем недавно вы говорили, что мое поведение оставляет желать лучшего, что я - ходячая катастрофа. Вы советовали бургомистру не пользоваться моими услугами для поиска людей, потому что я - всего лишь слабая женщина. Ваша матушка едва не выломала дверь в мою комнату, желая мирно что-то обсудить. А теперь называете мою компанию прелестной и предлагаете обручиться, пусть и временно. И у меня к вам единственный вопрос, ваше сиятельство: почему я?
        Он слегка поморщился, отвечая:
        - Ну во-первых, мисс Дэвис, не стоит так отчаянно цепляться за события прошлых дней, а во-вторых, не нужно так на меня смотреть.
        - Дело ведь в вашей матери, так? - не сдавалась она.
        Он молчал.
        - Она готова женить вас на ком угодно, лишь бы девица родила ей внука, - усмехнулась Джейд. - Но у нас с леди Марджери Баррингтон отношения сразу не сложились. Так?
        - Хорошо, вы меня раскусили, - вздохнул граф, - она действительно стремится меня женить, переходя некоторые границы. А вы...
        - Я ей не понравилась с первой встречи.
        - Именно.
        - Сильно не понравилась. Она будет в гневе от подобных новостей.
        - Вполне допускаю такое, - кивнул он.
        - Вы плохой сын, - заметила Джейд осуждающе.
        - В некотором роде, - не стал спорить граф. - Но, согласись вы мне подыграть, я мог бы стать хорошим женихом. И добрые дела вновь встанут вровень с плохими, а равновесие будет восстановлено. Как считаете?
        - Считаю, вы ненормальный, если предлагаете мне такое и думаете, что я соглашусь.
        - Отчего же? Чем вам претит мысль побыть невестой графа?
        - Тем, что меня в итоге бросят. И при каких бы обстоятельствах это ни произошло, жалкой буду выглядеть именно я.
        Граф медленно покачал головой, заявив:
        - Вас можно назвать наглой и навязчивой, мисс Дэвис, колючей и даже ядовитой, но ни у кого из тех, кто с вами хоть немного знаком, язык не повернется назвать вас жалкой. И знаете, что еще? Не думал, что вы настолько переживаете о том, как выглядите в глазах общества, - в голосе графа появилось искреннее удивление. - Иначе с чего бы вам становиться лекаркой? На то были какие-то особые причины?
        Джейд смяла в руках салфетку, прикусила нижнюю губу. Она размышляла, стараясь отогнать рвущие сердце эмоции. Призывая разум.
        В словах Грегори Баррингтона она услышала правду. Неприятную, даже болезненную, но все же....
        Возможно, пришла пора забыть нанесенные ранее обиды, и Рагос был дан ей как раз для этого. Что было - давно прошло. Она стала другой, выбрав свой путь и следуя ему. Вряд ли ее вообще кто-то возьмет замуж - с этим тоже стоило смириться. Подумаешь, фиктивная помолвка? Чем плохо, если все вокруг будут думать, что сам граф Баррингтон потерял от нее голову? Пожалуй, при должном раскладе она сможет выиграть от такой сделки даже больше, чем проиграет...
        - Выпейте, - неожиданно сказал граф, налив в бокал воды и поставив его перед Джейд.
        - Мне не нравится ваш вид. Возможно, нам действительно стоило перенести обед и дать вам отдохнуть, чтобы...
        - Вы ведь понимаете, что ваша матушка не смирится с нашим обручением и будет искать способ опорочить меня? - спросила Джейд гораздо спокойней, чем прежде. Она приняла бокал из рук графа, отпила воды и мягко улыбнулась.
        Грегори Баррингтон прищурился, склонил голову к плечу.
        - Порочить - не в ее стиле, поверьте, - тихо ответил он. - Если уж я объявлю, что остановил выбор на вас, мама никогда не скажет обществу, что я ошибся. Напротив, будет стараться придать вам бОльшую значимость, чем есть на самом деле. Но наедине кровь попить она попытается. Это правда. И вам, и мне.
        Джейд кивнула, расправила смятую до этого салфетку и снова посмотрела на графа.
        - Мне нужно точно понимать, чего вы хотите, - сказала она. - К чему меня обяжет наш договор. Условия.
        - Ничего особенного. Разве что... не слишком показывайте, насколько нелестного вы обо мне мнения. - Он тонко улыбнулся, хотя глаза графа оставались серьезными. - Ну и вам придется посещать поместье, в котором мы с матерью обосновались. Редкие обеды, может быть, даже ужины. Праздник, который помогает организовать мама, и бал...
        - Минуточку, какой праздник? Что за бал?
        - Какая-то ерунда, - беззаботно отмахнулся граф. - Женские штучки, в которых я не смыслю. Вы разберетесь, я уверен.
        Джейд прищурилась, глядя на его сиятельство, но не понимая, что конкретно в его словах ей не нравится. Подумав немного, она медленно кивнула, сообщив:
        - У меня тоже будет ряд условий.
        - У вас? - Граф сел удобней. - Что ж, я - весь внимание.
        - Ну во-первых, ваша невеста не может жить в тех условиях, в которых живу я сейчас. Вы сами об этом говорили.
        Он заломил одну бровь, понимающе кивнул:
        - Я оплачу аренду квартиры неподалеку от места вашей работы.
        - Квартира - это хорошо, - широко улыбнулась Джейд, - но дом лучше. Есть очень неплохой вариант в конце улицы. Маленький и уютный голубой домик. Он обойдется вам почти в ту же сумму, что и квартира. Я совсем недавно говорила с Мартой - это работница нашей больницы - и она сказала, что тот сдается на длительный срок.
        - Значит, дом, - хмыкнул Грегори Баррингтон.
        - И кухарка.
        - Та-ак, что еще?
        - Если я должна буду посетить бал в вашем поместье, то мне понадобится новый наряд. Достойный невесты графа.
        - Разумеется. Расходы я возьму на себя.
        - Из вас действительно выходит неплохой жених, - признала Джейд, входя во вкус. - Ну и, раз уж мы обсуждаем детали... Мне нужно официальное предложение. При свидетелях. С красивым кольцом.
        Граф вздохнул и поперхнулся воздухом. Прокашлявшись в кулак, схватил предложенный ей бокал с водой и выпил залпом, после чего уточнил:
        - Это все?
        - Почти. Последнее, и самое важное. Пока мы будем женихом и невестой, вы должны будете проявлять интерес только ко мне. То есть я не хочу слышать смешки в спину и обсуждения вроде: “Ах, это та глупышка, от которой гуляет граф”. Пусть думают, что у нас все по-настоящему.
        - С чего вы взяли, что я собирался поступить как-то иначе? - удивил ее Грегори Баррингтон.
        - Я видела вас в борделе, - напомнила Джейд.
        - Ах, это. - Его сиятельство широко улыбнулся, неожиданно протянул руку и поймал ее пальцы, слегка сжав их и поясняя: - Поверьте, мисс Дэвис, единственной женщиной, побывавшей подо мной в том борделе, были вы.
        - Джейд округлила глаза, отняла свою руку, быстро спрятав ее под столом для надежности, и прошипела:
        - Что вы такое говорите и делаете?
        - Говорю правду, делаю то, что делают безнадежно влюбленные мужчины, - с готовностью пояснил он. - Да, и. мисс Дэвис, очевидно, что после обручения вам также придется более тщательно думать о том, с кем и где прогуливаться в свой выходной.
        - Не понимаю.
        - Я о кладбище и мистере Вудсе.
        - О, прошу вас! Сколько можно вспоминать.
        - Надеюсь, мы поняли друг друга.
        ^ - Да^.
        - Тогда. будет вам кольцо и предложение. Насчет домика также узнаю, вскоре вы сможете переехать. Кухарку вам придется искать самой, но расходы по ее содержанию я возьму на себя. Вы снова улыбаетесь, мисс Дэвис. Могу ли я надеяться, что это хороший знак?
        - Определенно, - заверила она, вновь берясь за ложку и чувствуя, как возвращается к ней хорошее настроение. - И такую хорошую сделку непременно нужно отметить. Для начала обедом. Приятного аппетита, ваше сиятельство.
        - Зовите меня Грегори, мисс Дэвис, - попросил он своим невозможным бархатным голосом. - К слову, какого рода ювелирные украшения вы предпочитаете? Я не слишком сведущ в вопросах выбора обручальных колец.
        - Здесь все просто... Грегори. Берите такое, чтобы мне все завидовали, а вашей расточительности поражались, - ответила Джейд, принимаясь за суп и чувствуя, как азарт закипает в крови.
        Глава 10. И новые обстоятельства
        В больницу Джейд вернулась в самом приподнятом настроении.
        Граф, вышедший из экипажа, дабы проводить ее до двери, пообещал вскоре наведаться снова и на прощание так улыбнулся, будто уже начал входить в роль влюбленного жениха. Однако это перестало казаться забавным, как только Джейд увидела мистера Сандерса, хмуро наблюдавшего сцену чуть поодаль. Он обсуждал что-то с некой неизвестной леди и, не скрывая осуждения, смотрел на свою горе-работницу.
        Быстро отвернувшись, Джейд сбежала в больницу, где тут же была настигнута Мартой:
        - Ишь, с кем катаешься, мисс, - с ходу заявила та, даже не думая скрывать факт своей осведомленности. - И как егошество на тебя зыркал! Того и гляди съест, такой голодный.
        - Сытый, - покачала головой Джейд. - Мы только из ресторана.
        - Будто не понимаешь, о чем я, мисс, - нахмурилась Марта.
        - Не понимаю, - пожала плечами Джейд.
        Беспечно улыбнувшись, она сняла с головы шляпку и, услышав звук отворенной двери, направилась к своей комнате. Однако голос главного лекаря вынудил ее остановиться.
        - Вернулись, значит, мисс Дэвис, - проскрипел он, приближаясь. - Как поели?
        - Вкусно, благодарю. А как вы? Справляетесь?
        - Вашими молитвами, - хмыкнул мистер Сандерс и тут же добавил: - Что же касается графа, я искренне советую вам оставить всякие надежды и чаяния в его отношении.
        - Советуете, значит?
        - Да!
        - А по тону кажется, будто настаиваете. Но ведь на это вы просто не имеете права. Мистер Сандерс поправил очки на носу, нахмурился:
        - Не придумывайте себе лишнего, мисс Дэвис. Я лишь даю добрый совет ради вашего же блага.
        - И в чем же еще заключается мое благо? - спросила Джейд, чувствуя, как закипает внутри.
        Какого ругха все вокруг считают нужным давать ей советы?! Тем более в том, что касается личных дел...
        - В разумных поступках! - не унимался главный лекарь. - Я видел женщин с разбитым сердцем. Они плохие работники.
        - Это точно, - поддакнула Марта, встав рядом с начальством.
        - И если уж вам приспичило влюбляться, то лучше выбрать иной объект воздыхания! - завершил свою речь мистер Сандерс.
        - У вас, может, и такой найдется? - заломила бровь Джейд. - Правильный объект - это прекрасно.
        - Найдется, - кивнул он как ни в чем не бывало. - У меня есть племянник. Замечательный молодой человек тридцати шести лет отроду. Порядочный, добрый и ответственный.
        - А внешность у него как? - Джейд очень старалась не расхохотаться в лицо главному лекарю, но выходило с трудом.
        - Внешность в мужчинах - далеко не главное, - парировал мистер Сандерс.
        - Значит, не очень, - усмехнулась Джейд. - Что еще не так? Признавайтесь.
        - В нем нет недостатков! - патетично заявил главный лекарь.
        - Поэтому никто не позарился на него до тридцати шести лет?
        - Мисс Дэвис, вы забываетесь!
        - Ох, простите, мистер Сандерс, сама не знаю, с чего мне пришло в голову обсуждать вашего племянника. Дайте-ка подумать. Вспомнила! Это ведь вы начали.
        - Ради блага! - грозно вперив в нее злой взгляд, напомнил главный лекарь.
        - Какая трогательная забота! - восхитилась Джейд, прижимая к груди шляпку. - Никак не могу подобрать слов благодарности! Крутится что-то на языке, да боюсь, вы не оцените...
        - Я гожусь вам в отцы, мисс Дэвис! - грозно заметил главный лекарь. - И кое-что понимаю в этой жизни. Так что прекратите паясничать и прислушайтесь к моим словам. Вы ведь умная девушка, а мой племянник хоть и не граф, но и обманывать ожиданий не станет!
        Джейд посмотрела на мистера Сандерса, на вставшую рядом с ним Марту и внезапно перестала злиться. Напротив, прежний азарт, захлестнувший ее с головой во время обеда с графом Баррингтоном, проявился с удвоенной силой. Ей захотелось шалить...
        - Хорошо, я подумаю о ваших словах, - внезапно заявила она. - И смею вас заверить, что не собираюсь поддаваться очарованию его сиятельства. Хоть он и признался мне в чувствах.
        - Признался?! - ахнула Марта, хлопнув себя ладонями по бокам. - Прямо вот так?!
        - Словами, да, - гордо кивнула Джейд. - Сказал, что жить без меня не может, и что с первого взгляда я его поразила в самый важный орган!
        - Так и сказал?! - у Марты едва глаза на лоб не лезли.
        - Ну, он выражался красивее, - самозабвенно лгала Джейд. Вспоминая высокомерное лицо Грегори Баррингтона, она в красках представляла, как бы он выглядел, будь по-настоящему влюблен. - Он назвал меня своей путеводной звездой, умолял сказать, что у него есть шанс на мою благосклонность, восторгался моими глазами, губами, носом...
        - Носом? - почему-то удивился главный лекарь.
        - А что, вам не нравится? - обиделась Джейд.
        - Да нет, нормальный такой нос.
        - Кому нормальный, а кому восхитительный! - брякнула Джейд, после чего решила их добить: - Граф грозился сделать меня своей женой!
        - Женой! - Марта пошатнулась.
        Мистер Сандерс схватил ее за локоть и, тряхнув, повернулся к Джейд. На его лице отражалось сомнение:
        - Может, он пошутил?
        - Думаете, граф способен на столь жестокие шутки? - притворно ужаснулась Джейд. - Значит, я глупая дурочка, поверившая ему?
        - Совсем не глупая, - покачала головой Марта. - Может, только немножко.
        - Дело ведь не в вас! - вклинился мистер Сандерс. - А в нем. Люди его положения не хозяева себе. Они не могут так просто жениться, вы ведь знаете это не хуже моего!
        - Грег тоже так сказал, что он больше не хозяин своему сердцу. Сказал, теперь я его владелица, - кивнула Джейд. - Что? Он сам просил его так называть.
        - Значит, он все же вскружил вам голову! - сделал свои выводы главный лекарь.
        - Вы неправы. Я сказала ему, что серьезно отношусь к своей работе и не собираюсь заводить глупых интрижек на стороне, - гордо проговорила Джейд. - Ведь если нет предложения руки, то о чем вообще можно говорить.
        - Вот это вы молодец! - обрадовался мистер Сандерс! - Это очень правильно!
        - А он что? - прошептала более впечатлительная Марта.
        - Сказал, что не в его правилах сдаваться. Что жить без меня не может, - Джейд устало вздохнула. - Как верно заметил мистер Сандерс, влюбленные люди могут вести себя очень странно. И это касается не только девушек.
        - Вот уж правда, - пораженно вздохнула Марта.
        - Надо же, - продолжал качать головой главный лекарь, - ситуация. Еще не хватало, чтобы о таком узнала вдовствующая графиня! Нет, вам определенно нужно алиби.
        - Какое алиби? - не поняла Джейд.
        - От леди Марджери Баррингтон. И мой племянник, Эвирос, идеально подходит на роль вашего щита. Пожалуй, нам и правда стоит поспешить с вашим знакомством.
        - А может, не надо? - растерялась Джейд.
        - Оставьте это мне, - ухмыльнулся главный лекарь, - я все устрою.
        Джейд, уже решившая наконец уйти к себе, внезапно передумала. Заметив отрешенность во взгляде мистера Сандерса и вспомнив о мыслях, посетивших ее с утра, она подалась вперед и, добавив грусти в голос, попросила:
        - Мы все о личном, но ведь есть еще и работа. Я очень ответственно к ней подхожу, и знаете ли... переживаю о своей первой пациентке. О миссис Алише Дэквуд. Мне хотелось бы встретиться с ней и убедиться, что у бедняжки все хорошо.
        - Что? - главный лекарь не сразу понял, чего от него хотят.
        - Алиша Дэквуд, - повторила Джейд. - женщина, приехавшая после аварии у кладбища. Я волнуюсь за нее.
        - У нее все хорошо, - задумчиво ответил мистер Сандерс. - Она дома, под присмотром супруга.
        - И все же, могли бы вы дать мне ее адрес? У меня выходной и именно сегодня есть время для того, чтобы повидать ее...
        - Адрес? Вы отправитесь к ней на дом?
        - Хотелось бы.
        - Не думаю, что это уместно.
        - Прошу вас, - Джейд сделала жалобное лицо. - Я не буду слишком ее беспокоить, просто осведомлюсь о самочувствии, и с моей души упадет тяжелый камень сомнений.
        - Молодежь! - закатил глаза главный лекарь. - Хорошо. Пройдемте в мой кабинет, я найду карту пациентки.
        Мистер Сандерс первым направился к двери, а Джейд замешкалась, успев передать все еще шокированной Марте записку для Каспиана Вудса. Попросив отправить зачарованное послание вместе с кем-то из сменяющихся стражников, она подмигнула растерянной женщине, после чего последовала за главным лекарем.
        И все бы ничего, но, стоило ей посмотреть в сторону больничного крыла, как улыбка слетела с губ.
        Там стояли трое стражников. Все с выражениями лиц, подобными Марте. Несомненно, они слышали рассказ Джейд о том, как безумно влюблен в нее граф Баррингтон. Каждое придуманное ею слово...
        Проходя мимо них, она чувствовала на себе пораженные до глубины души взгляды и внутренне цепенела, понимая, что очень скоро весь Рагос будет гудеть, пересказывая друг другу разные версии сказанного сегодня. Ведь если есть в этом мире бОльшие сплетники, чем женщины, то это мужчины.
        Миссис Алиша Дэквуд проживала в трех кварталах от больницы. Возница без труда нашел указанный адрес и остановился неподалеку от изгороди, заросшей вьюнком. Попросив его подождать десять минут, Джейд решительно толкнула от себя кованую калитку.
        Дворик у дома миссис Дэквуд выглядел очень опрятным, даже уютным. По обе стороны от тропинки, выложенной желтым плоским камнем, раскинулись шикарные кусты с пышными белыми розами, а чуть дальше, среди фруктовых деревьев, виднелась милая беседка. В такой, должно быть, невероятно приятно проводить вечера в кругу близких...
        - Кто здесь?! - неожиданно раздалось сбоку дома.
        Джейд резко обернулась и собралась откликнуться, когда женский крик, полный страха, повторился:
        - Не-е-ет! Помогите! Помогите!!! Войс!!!
        Прежде чем Джейд поняла, как реагировать дальше, стукнула входная дверь. На пороге дома появился высокий, слегка сутулый мужчина в длинном халате и с полотенцем в руках. Уставившись на нежданную гостью, он нахмурился и двинулся к лестнице.
        Джейд, сделав шаг назад, покачала головой и ткнула пальцем в сторону, откуда слышался крик. В ту же секунду из-за угла дома выбежала растрепанная женщина. Ее рот был широко открыт, но с губ не сорвалось ни звука. С плеч плавно слетел теплый платок. Красиво развеваясь, он осел на. морду здоровенного страшного зверя, показавшегося следом.
        - Войс!!! - прокричала Алиша Дэквуд, впиваясь руками в широкие плечи остолбеневшего на ступеньках мужа. - Эта тварь вернулась за мной!
        Нечисть тем временем справилась с тканью, накрывшей ее морду, и двинулась дальше на жертву. Не спеша.
        Пасть тощего ворлока, напоминавшего внешне волка-переростка, была приоткрыта, сбоку зияла едва затянувшаяся рана, часть шерсти отсутствовала, порванное ухо неправильно свисало настрону... Жизнь явно потрепала гадину, причем совсем недавно. Жаль, не добила...
        - Войс! - снова подала голос миссис Дэквуд, дергая остолбеневшего мужа за руки. От неловкого движения полотенце выпало из его рук.
        Ворлок что-то прохрипел и, чуть расставив передние лапы, припал к земле, ощерившись.
        - Беги в дом, Алиша, - донеслось до Джейд. - Я задержу его...
        - Нет, нет, нет, - замотала головой миссис Дэквуд. Глаза ее сделались огромными от ужаса. Темные, чуть вьющиеся волосы упали на лицо. Она тихо заплакала, а тварь снова хрипло зарычала.
        И Джейд дернулась, выходя из страшного оцепенения.
        Никогда в жизни она еще не видела ворлока. Тем более вот так. вблизи. Ветка под ее ногой треснула, зверь повернул голову и качнулся вперед, будто задаваясь вопросом, с кого начать.
        Несколько секунд, показавшихся вечностью, ничего не происходило. А потом все словно с цепи сорвались. Миссис Дэквуд истошно завопила; муж все же толкнул ее к двери, пытаясь затолкать в дом. А ворлок... бросился на Джейд.
        Перед глазами жутким образом смешались три картинки: красный горизонт, кусты с белыми розами и открытая пасть, полная острых клыков.
        Джейд и сама не поняла, как сумела вспомнить заклинание, всегда дающееся с огромным трудом. Она просто вскинула руки и прокаркала не своим голосом три заветных слова, призывая всю успевшую скопиться за прошедшие несколько часов магию и превращая ее в огненный сгусток.
        Оранжевый вихрь сорвался с пальцев. Отдача толкнула Джейд назад, спиной в калитку. Новый вопль разорвал тишину у дома миссис Дэквуд.
        Нечеловеческий. Полный боли и страдания.
        К ногам Джейд упало нечто, поглощенное огнем. Мерзкий запах паленой шерсти и гниения ударил в нос. Зверь визжал, дергался, но при этом продолжал смотреть на Джейд. Не отрываясь, с ненавистью.
        Она безуспешно шарила по калитке, пытаясь найти затвор.
        Ворлок взвыл снова и...принялся медленно подниматься.
        Огонь стал медленно затухать.
        Джейд едва заставляя себя стоять, на подгибающихся от слабости ногах, смотрела на чудовищную картину. В руках у нее не осталось даже сумочки, чтобы попытаться выставить ее перед собой в качестве защиты. Магии в себе Джейд также не ощущала.
        - Б. брысь, - пробормотала она, глядя в скалящююся полусгоревшую волчью морду и понимая, что пришел конец. - Чтоб ты подавился, салезар тебя побери.
        Она уже собиралась зажмуриться, не в силах смотреть в глаза собственной смерти, когда раздался хлопок.
        Джейд дернулась вместе с ворлоком.
        Хлопок повторился.
        Тварь моргнула, и на миг Джейд показалось, будто на морде проскользнуло удивление. А потом практически сожженный ворлок упал замертво, глядя в одну точку перед собой. В его правой бочине помимо жуткого ожога виднелись две дырки, из которых шел легкий белый дымок.
        - Как вы, мисс? - услышала Джейд откуда-то издали. - Живы? Он вас не успел?.. Джейд не дослушала. Ее поглотила благословенная тьма.
        - Мисс, мисс, - кто-то бестактно хлопнул Джейд по щеке. - Придите в себя. Все хорошо, вы в безопасности.
        - Ох, Войс, кто же так будит женщину после обморока! - вклинился в голову новый голос. - Простите, мисс лекарка. Вот, выпейте это.
        Джейд приподняли голову, заставили приоткрыть губы.
        В рот полилось что-то сладкое, приятное на вкус. Но стоило сделать первый глоток, как Джейд закашлялась, широко распахнув глаза.
        - Это что такое?! - хрипло спросила она.
        - Настойка на десяти видах ягод по рецепту моей бабушки, мисс. Очень хорошо бодрит.
        - Да уж! Лучше не скажешь. - Джейд покачала головой, затем вздохнула и, отняв у миссис Дэквуд стакан, выпила до дна.
        - Как оно? - участливо спросил мужчина, склонившийся над Джейд. Теперь он был одет в брюки и рубашку. - Полегче?
        - Немного, - кивнула она.
        - Хорошо. - Мистер Дэквуд улыбнулся, показывая щербинку между зубами. Вокруг серых, глубоко посаженных глаз появилась сеть морщинок. - Мы послали вашего возницу за полисмагами и стражей, мисс. В больницу не посылали - убедились, что ран на вас нет. Скоро все приедут, чтобы взять с нас показания и забрать то, что осталось от ворлока. Вы очень смелая, мисс.
        - Да? - удивилась Джейд.
        Сама она помнила лишь то, как стояла и не могла заставить себя пошевелиться от ужаса. Вряд ли это можно было назвать смелостью.
        - Да. Вы отвлекли зверя и практически добили его своей магией. Ворлок был весь изранен, так что вы бы справились и сами. В вас много силы.
        - Боюсь, вы меня переоцениваете.
        - Скорее недооцениваю.
        Джейд кивнула, не желая дальше спорить.
        - А кто стрелял? Мне ведь не показалось? Кто-то применил ружье? - вспомнила она.
        - Да. Это был я. - Мужчина снова улыбнулся, но на этот раз его лицо не стало выглядеть мягче. - Я - охотник, мисс. А после того, как на мою жену напали и никто не поверил в существование... нечисти такого рода, мне пришлось добиться разрешения на хранение оружия в доме.
        - Разве такое допускается?
        - Да, но только в случае, если охотник действительно опытный. И разрешение стрелять дается в строго определенный вид нечисти. Кэпир Рэдис хохотал, выписывая бумагу, в соответствии с которой я могу убивать только ворлока или вервольфа, но я получил то что надо.
        - Вы молодец, - кивнула Джейд, усаживаясь. Она посмотрела на миссис Дэквуд, кутавшуюся в новый платок, и проговорила тихо: - А я хотела узнать, как вы себя чувствуете после того происшествия. За этим и приехала.
        - И спасли нам жизнь, - кивнула миссис Дэквуд. - Я знала, что это существо придет за мной. Я говорила Войсу.
        Она всхлипнула.
        Муж прижал ее к себе, погладил по спине, уговаривая:
        - Все будет хорошо. Зверь мертв.
        - Да, но ты же видел, это не тот. это не тот.
        Джейд почувствовала, как паника бывшей пациентки плавно передается и ей самой. И чтобы не заразиться страхом окончательно, ей пришлось проявить жесткость и призвать все оставшееся внутри хладнокровие.
        - Я считаю, все будет хорошо, миссис Дэквуд. Почему вы думаете, что убитый зверь - не тот? Кто напал на вас у кладбища? - спросила она.
        - У того были глаза человека, мисс.
        - Алиша, - мистер Дэквуд прокашлялся в кулак.
        - Но это правда. Мне никто не верит, вот только эти глаза снятся мне. Ты знаешь, Войс. Он снова и снова является мне в кошмарах и смотрит. Огромный человек, покрытый шерстью, с волчьими лапами, но пальцами как у людей.
        - Сейчас я принесу лекарство, выписанное мистером Сандерсом, - хмуро обронил мистер Дэквуд. - Присмотрите за ней?
        - Да, конечно.
        - Мне никто не верит. Знакомые отвернулись от нас... - Алиша грустно вздохнула, глядя в спину мужа.
        Джейд незамедлительно подсела к ней ближе и, взяв за руку, погладила по запястью. Меньше всего женщина походила на сумасшедшую. Да и в обморок при виде ворлока не упала, в отличие от самой Джейд.
        - Значит, вы считаете, что на вас напал полуволк, - уточнила она тихо, косясь на дверь, за которой скрылся мистер Дэквуд.
        ^ - Да^.
        - И видите его глаза в кошмарах.
        - Да, вижу, мисс. Человеческие.
        - Скажите, а они вам никого не напоминают?
        - Что? - миссис Дэквуд недоуменно уставилась на Джейд.
        - Скажем. пропавшего лекаря, - быстро, пока не передумала, выдала та. - Мистера Аарона Хари.
        Алиша Дэквуд какое-то время смотрела на Джейд не мигая и вдруг, придвинувшись совсем близко, шепнула:
        - Вы верите мне?
        - Возможно...
        - Не лекаря, мисс, - с горечью заговорила женщина. - А другого исчезнувшего. Войс не хочет, чтобы я говорила про это кому-то. Потому что. Я сказала недавно в хлебной лавке, а после начала слышать шорохи всюду. Теперь он преследует меня.
        - Кто? - уточнила ничего не понимающая Джейд.
        - А вот и снадобье! - В комнату вошел мистер Дэквуд и, заметив, как отпрянули друг от друга женщины, приостановился. - Что-то не так?
        - Все хорошо. - Джейд вскочила с дивана. - А что за лекарство принимает ваша жена?
        Приблизившись, она забрала из его рук пузырек и прочла название. Это было сильнейшее успокоительное, которое может вызывать спутанность сознания в качестве побочного эффекта... “ Что ж, дело ясное, что дело темное, - подумала Джейд устало. - Хватит с меня, пожалуй, приключений, пора с ними заканчивать...”
        Однако приключения так не думали.
        За дверью дома Дэквудов послышались многочисленные голоса, шум сапог, и вскоре народ начал входить, даже не удосужившись постучать.
        Муж Алиши бросился в холл встречать полисмагов и стражников, чтобы позвать их в гостиную, где, собственно, и расселись пострадавшие в ожидании сильно опоздавшей защиты. И - увы - на этом плохой вечер для Джейд не закончился.
        - Где мисс Дэвис? - услышала она до боли знакомый и очень, просто очень злой голос.
        - Прошу. Сюда, - отозвался мистер Войс Дэквуд.
        Обернувшись, Джейд увидела Грегори Баррингтона во всей его красе. Высокого, статного и пышущего негодованием.
        Он встал в дверях полубоком, пропуская перед собой стражников с полисмагами, и уставился на нее не моргая. Джейд попятилась, но была остановлена его приглушенным:
        - Куда же вы, дорогая? Не в ту сторону.
        - Я? - На всякий случай Джейд посмотрела на миссис Дэквуд. Та вскинула брови и покачала головой, открещиваясь таким образом от сомнительной чести быть для графа дорогой.
        Несколько полисмагов принялись здороваться с хозяйкой дома и бросать на Джейд угрюмые взгляды. Стражники, среди которых она увидела и Рондона Айсита, недавно лечившего важные органы от свидетельства измены, обходили ее стороной, стараясь лишний раз даже не встречаться взглядами.
        - Мисс Дэвис! - снова позвал его сиятельство, двинувшись вперед. - Джейд.
        Она громко втянула воздух носом.
        - Джейд? - повторила тихо, вытаращив глаза.
        - К чему формальности, когда весь город знает о моих чувствах? - граф оскалился.
        Стражники и полисмаги окончательно рассыпались вдоль стеночки. Как только места столько нашли в маленькой комнате?!
        - О чувствах? - Джейд тронула пуговку на вороте платья, ей стало тяжело дышать.
        - Да, - кивнул граф, останавливаясь прямо перед ней. - С тех пор как я вас встретил, схожу с ума. Я ведь уже говорил сегодня. Забыли? Это сущая правда.
        Он улыбнулся шире, и ей показалось, будто кожа на его щеках вот-вот треснет от натуги.
        Джейд нервно забормотала:
        - Но сейчас вы вполне в себе. Здоровый, здравомыслящий...
        - Это все видимость, - заверил он, не стесняясь ни Дэквудов, ни стражей порядка, бессовестно подслушивающих разговор. - На самом деле я едва себя, контролирую, мисс... Джейд. От обуявших меня эмоций так и хочется совершать самые необдуманные поступки.
        Он сжал челюсть, на ней появились желваки.
        Джейд, уши которой горели от стыда, с тоской посмотрела на выход и предложила:
        - Возможно, нам стоит объясниться где-то в другом месте и без свидетелей?
        - Ну что вы, пусть все знают, что это с... сокровище, - он вскинул руку и провел подушечками пальцев по ее побледневшему лицу, - теперь только мое. Вы ведь не откажетесь принять предложение руки, дорогая?
        - Разве стоит нам спешить?
        Глаза графа блеснули сиреневым.
        Он медленно кивнул, как бы намекая, что не надо отказываться. Ради своего же блага. Что лучше достойно принять окольцовку, потому как сам он и правда сходил с ума, жаль только
        - не от любви...
        И пока Джейд, прикусив губу, растерянно думала над его словами, Грегори Баррингтон снял с мизинца перстень с большим красным рубином и взял её за руку, быстро нацепив на безымянный палец кольцо.
        - Вот так. Теперь вы - моя невеста, дорогая!
        - Как, уже?!
        - А чего тянуть?
        - Я бы немножко потянула.
        - Не скромничайте, драгоценная моя! Завтра нас поздравит местный еженедельник и - возможно - моя матушка! - низким злым голосом проговорил граф. - Вы рады, ненаглядная моя?
        - Я... Никогда еще не была в таком шоке... - тоскливо ответила Джейд. - Даже не знаю, заслужила ли подобное счастье?
        - О, еще как!!! - заверил Грегори Баррингтон, на этот раз сжав ее плечи. - Вы, милая моя, заслужили гораздо больше, но я не смею вываливать на вас все эмоции, что сейчас живут во мне. Буду радовать вас постепенно.
        - Это очень-очень благородно, - немедленно согласилась Джейд, покосившись на замершую вокруг публику.
        Казалось, все забыли о нападении ворлока и цели визита в этот дом.
        Даже Дэквуды не сводили зачарованных взглядов с потрясающей пары, стоящей в центре их гостиной.
        Теперь самой важной новостью была не какая-то поверженная нечисть из справочника вымирающих видов, а живые люди: граф и лекарка, получившая от него предложение руки и сердца...
        Джейд зло посмотрела на кольцо, принявшее размер ее пальца. Затем уставилась на скалящегося в жуткой улыбке жениха и тоже улыбнулась. Столь же приветливо и мило.
        И ведь обстряпал все, как она и заказывала! Не подкопаешься. Свидетели, торжественная речь, кольцо... Добро пожаловать в статус невесты Грегори Баррингтона, ругх его побери!
        - Я хотел бы поговорить с вами, мисс Дэвис. И сделаем мы это по дороге в больницу, - добавил граф столь холодным тоном, что у Джейд мурашки побежали по коже, будто от натурального сквозняка. - Не будем мешать стражам порядка заниматься делом.
        Он протянул Джейд руку, приглашая следовать за ним.
        - Но мисс Дэвис также свидетель, - запротестовал высокий крепкий шатен в полисмагической форме. Отделившись от стены, он приблизился к ним. - Мне хотелось бы.
        - Вам будет достаточно слов четы Дэквуд, - отчеканил граф. - Чуть позже я дополню ваш отчет показаниями мисс Дэвис.
        - А сейчас?
        - Как видите, на моей бедной невесте нет лица от пережитого кошмара.
        - И все же.
        - Спасибо за понимание. Джейд?
        Глаза графа вновь полыхнули сиреневым. Уловив самое скверное настроение его сиятельства и просто устав быть центром событий, Джейд быстро вложила свою руку в его и ответила полисмагу:
        - Я действительно не располагаю никакой важной информацией, поверьте. Все случилось на глазах хозяев дома. И сейчас я мечтаю лишь о том, чтобы добраться до кровати, наглотаться успокоительной настойки и забыться самым глубоким сном.
        - Многие из нас мечтают выспаться, - пробубнил полисмаг недовольно.
        - Да, но я, в отличие от вас, всего лишь слабая женщина, - заметила Джейд, стараясь изобразить кокетство. Вышло отвратительно, она и сама это понимала. Вздохнув, добавила искренне: - Сегодня у меня больше нет сил на разговоры.
        Ей показалось, что полисмаг хотел ответить, но, посмотрев за ее плечо, отвернулся. Лишь самого порога их с графом вновь остановил оклик. На сей раз это была миссис Дэквуд.
        Женщина подала Джейд потерянные во дворе сумку и шляпку:
        - Вы обронили во время нападения, Войс поднял их и принес в дом, - улыбаясь, сообщила она. - Мы так благодарны вам за все! И... поздравляю вас с новым статусом.
        - Спасибо, - пролепетала Джейд, - берегите себя.
        - И вы, мисс. Пусть все у вас будет хорошо, а делам сопутствует лишь удача!
        Однако удача если и сопутствовала Джейд, то в тот день явно отвернулась. А вместо нее, стоило им выйти из дома и спуститься с лестницы, повернулся рыжеволосый тип в форме полисмага.
        Прищурившись, Джейд с трудом рассмотрела в наступивших сумерках еще одного старшего следователя, с которым познакомилась утром в больнице.
        - Вы? - неприятно поразилась она.
        - Добрый вечер, мисс, - кивнул тот слегка усмехнувшись. Переведя взгляд на графа, Ричард Лэбелл сразу отчитался по делу: - Ворлок мертв, милорд. Окончательно и бесповоротно. Не был бы он нечистью, я бы его даже пожалел.
        - Пожалели бы?
        Мистер Лэбелл кивнул, поясняя:
        - В тварь дважды стреляли. До этого резали серебром, о чем свидетельствуют плохо затянувшиеся раны. Также к ней применяли огонь. Ожоги есть как свежие, так и слегка зажившие. Поэтому я хотел бы услышать версию мисс Дэвис о случившемся.
        - Вы знакомы? - граф недоуменно посмотрел на Джейд.
        - Да, - нехотя ответила она. - С утра мне довелось помогать в допросе пациента. Что же касается ворлока: я не успела зайти, как услышала крики миссис Дэквуд. Она выбежала из-за дома, с того угла. Следом появился зверь. Так вышло, что я привлекла его внимание. Он бросился на меня. Ну и. инстинкты сработали. - Джейд пожала плечами, покосившись в сторону мертвого теперь ворлока. Поморщилась, чувствуя, как страх снова прокрадывается под кожу, заставляя волоски на руках вставать дыбом.
        Вот уж кого ей точно не было жалко, так это мертвую гадину.
        Над телом нечисти склонился старичок в синем казенном костюме, тщательно изучая останки и тихонько что-то бубня себе под нос.
        - У вас отличные инстинкты, мисс Дэвис! - похвалил ее рыжий следователь, вернув к себе внимание.
        При этом он многозначительно посмотрел на ладонь Джейд, все еще пребывающую в захвате у графа. Складывалось ощущение, будто следователь ждал пояснений и на этот счет. Джейд вздернула бровь, всем видом демонстрируя, что не станет ничего объяснять. И без ее комментариев слухи очень быстро расползутся по Рагосу...
        - Допросите чету Дэквудов, - отрывисто бросил Грегори Баррингтон, чуть крепче сжав ладонь новоиспеченной невесты и даже погладив ее кожу большим пальцем, словно провоцируя старшего следователя на новые домыслы. - А я отвезу Джейд в больницу и буду ждать вашего отчета через пару часов.
        - Увезете мисс Дэвис? - на этот раз мистер Лэбелл не скрывал негодования. - Она - важный свидетель, ваше сиятельство.
        - И уже все вам рассказала, - кивнул Грегори Баррингтон.
        - Простите, но это далеко не все! Я понимаю, что девушке необходимы отдых и... забота...
        - взвился старший следователь, снова бросив красноречиво-осуждающий взгляд на их сплетенные руки. Намек на связь графа и Джейд был настолько откровенным, что ей захотелось сказать гадость. - Но случилось нападение ворлока среди бела дня! Что за заклинание вы применили к зверю, мисс Дэвис? Как оказались здесь? Для чего приехали?
        - Моя НЕВЕСТА напугана и измотана, - категорично заявил граф, делая особый акцент на одном очень важном слове и слегка поворачивая ладонь Джейд кольцом кверху. - На сегодня с нее довольно потрясений, мистер Лэбелл. А вот вас я буду ждать и попрошу доложить каждую мелочь, что сумеете подметить.
        Следователь удивился.
        Какое-то время он пялился на перстень, затем, отступив, пропустил их на тропинку к калитке. Однако стоило Джейд пройти мимо, как мистер Лэбелл неожиданно заявил:
        - Что касается вашего кузена, мисс Дэвис..
        Она прикусила губу, задержала дыхание и бросила быстрый взгляд на графа. Тот посмотрел на нее, чуть склонив голову.
        - Я не нашел никакого подтверждения вашего родства, - продолжил следователь. - Вы могли бы предоставить мне хоть какие-то документы?
        Граф стоял рядом с ней, не отступая ни на шаг.
        Следователь смотрел не моргая.
        В воздухе разлилось напряжение, а в теле Джейд - слабость.
        “Как же все не вовремя! Как неприятно и изматывающе...” - подумала она перед тем, как четко проговорить:
        - Лучше бы вы искали самого мистера Хари, а не подтверждение нашего родства, мистер Лэбелл. Но, я так понимаю, в Рагосе заведено находить лишь трупы, бросать на произвол судьбы живых и приезжать, когда все неприятности уже кончены. Приму ваше нежелание выполнять свою работу к сведению. До свидания.
        Она сделала шаг прочь, изо всех сил надеясь, что Ричард Лэбелл не остановит ее новыми вопросами или замечаниями, но тот и не думал молчать.
        - Так вы не родня пропавшему? Зачем тогда пытались выудить у меня сведения о нем? Мисс.
        - Мистер Лэбелл! - встрял в разговор Грегори Баррингтон, по прежнему крепко сжимающий руку Джейд в своей. Его голос стал ниже и тише, в нем появились новые интонации, пробирающие до костей... - Наверное, я неясно выразился раньше, поэтому сейчас повторюсь более четко. Итак, важно: мисс Джейд Дэвис больше не должна вас интересовать. Никоим образом. Если у вас есть к ней вопросы, обратитесь ко мне, я буду рад ответить на них.
        - Вот как? - следователь смотрел исключительно на Джейд.
        - Только так. И, к слову, напомните мне, кто такой этот мистер Хари. Не тот ли пропавший лекарь, что лично занимался бывшим наместником?
        - Он самый, - ответил мистер Лэбелл, усмехнувшись.
        Джейд внутренне напряглась, ожидая неприятностей.
        - Отлично, - кивнул Грегори. - В таком случае, его дело также привезите вечером, когда приедете отчитываться о сегодняшнем нападении.
        - Дело пропавшего? Вам!
        - Мне. И побыстрее.
        Ричард Лэбелл замялся, но все же ответил:
        - Будет исполнено, ваше сиятельство.
        Грегори растянул губы в тонкой улыбке:
        - Не задерживайтесь здесь.
        Потянув за собой Джейд, граф направился прочь от дома Дэквудов. Неподалеку от калитки, на дороге, стоял экипаж, к которому и устремился Грегори Баррингтон. Первой он пропустил Джейд, затем разместился сам, сообщив вознице адрес больницы.
        Какое-то время они ехали молча, но, стоило Джейд расслабиться, как Грегори проговорил:
        - Мисс Дэвис, у меня есть к вам просьба обязательного характера.
        - Слушаю вас. - Джейд понимала, что за этим последует форменный допрос, и старалась держать себя с достоинством, хоть и чувствовала, что сил осталось совсем немного.
        Они сидели напротив друг друга. Джейд - растрепанная и грязная после падения, а граф, как всегда, идеален. Жених. Ей вдруг стало смешно.
        - Вы улыбаетесь, - заметил он, и в сумраке экипажа его глаза блеснули сиреневым.
        - Радуюсь новому статусу и привилегиям, - ответила Джейд. - Даже не думала, что мне хоть чем-то понравится быть невестой графа Баррингтона.
        - Звучит обидно.
        - В свое оправдание повторю: теперь я считаю иначе. Спасибо за то, что увезли меня. Что бы за этим ни последовало...
        Грегори усмехнулся. Резко подавшись вперед, он проговорил:
        - К этому и относится моя просьба, мисс Дэвис. Которую вы должны пообещать исполнить. - Он дождался ее кивка и продолжил: - Сейчас мы приедем к больнице, и вы отправитесь к себе. Примите душ, переоденьтесь, выпейте снотворного...
        Джейд прищурилась и спросила недоверчиво:
        - И в чем подвох?
        - Ложитесь в вашу ужасно неудобную кровать, - с улыбкой продолжал граф.
        - Откуда бы вам знать, что она неудобная? - возразила Джейд из чистого упрямства.
        - И крепко засыпайте, - не сдавался Грегори Баррингтон. - А завтра мы встретимся вновь.
        - Надеюсь, не в моей комнате?
        - Нет, в это недоразумение, которое ошибочно названо комнатой, я больше не сунусь, - поморщился граф.
        - Должна сказать, я не слишком огорчена. Так зачем нам вообще встречаться?
        Граф покрутил в воздухе ладонью:
        - Поговорим. О том, о сем.
        - О ворлоке?
        - Обо всем. Включая это. - Он сунул руку в карман и, вынув оттуда бумагу, сложенную вчетверо, передал ее Джейд.
        Их пальцы снова встретились, как и взгляды. Она быстро отпрянула к спинке сиденья, особенно остро ощутив, насколько близко пришлось находиться к графу. Покрутив в руках письмо, Джейд снова посмотрела на Грегори Баррингтона.
        - Смелей, - подначивал ее он.
        Джейд пожала плечами и развернула бумагу, пораженно узнавая свой почерк. Прошло несколько десятков секунд, прежде чем она выдавила из себя главный вопрос:
        - Откуда это у вас?
        Граф медлил с ответом.
        Смотрел на нее с неким порицанием, а потом все же расщедрился на пояснение:
        - Стражник, услышавший о моей неземной любви к вам, Джейд, решил сообщить о факте вашей переписки с Каспианом Вудсом. Его возмутило ваше поведение, дорогая невеста. Или он просто хотел выслужиться? Думаю, все сразу... Открыть послание парень не смог
        - благо вы догадались хотя бы зачаровать бумагу.
        - А вы? Вы читали?
        - Разумеется, дорогая.
        Последняя краска отлила от лица Джейд. Она прикрыла глаза, устало спрашивая:
        - И что теперь?
        - Я ведь сказал - теперь вы выспитесь. Хватит с вас на сегодня, - спокойно ответил граф Баррингтон.
        - А завтра?
        - Завтра придет вызов. Лакей привезет записку о болезненном состоянии моей матери. Она попросит явиться вас лично и понаблюдать за ее пошатнувшимся здоровьем. Ужинать будем у меня.
        - Для чего все это? Я могу рассказать сейчас. Ответить на ваши вопросы.
        - Их больше, чем вы думаете. А ваших сил - меньше.
        - С чего бы такая забота?
        - Теперь вы моя невеста, Джейд. Я буду защищать вас, вашу репутацию и искать разумные объяснения всем вашим действиям. Ведь я не мог обручиться с недостойной девушкой. Честно говоря, после ресторана я засомневался в том, насколько нам с вами нужна эта афера. Но вы не оставили мне выбора.
        - Выбор есть всегда. А я всего лишь пошутила насчет вашей любви.
        - При свидетелях, - напомнил граф. - Пойди я на попятную, мы стали бы предметом сплетен и насмешек.
        - Скорее, стала бы я, - кивнула Джейд. - Вышло ужасно глупо. Потому. еще раз благодарю вас за предложение руки. Но насчет завтрашнего дня - я не уверена в правильности вашего решения. Для чего мне ехать в ваш дом?
        - Там мы сможем спокойно поговорить - это первое. Если матушке станет совсем плохо и вам придется остаться, чтобы присмотреть за ней, то в доме удобные кровати - второе. Ну и третье. В связи с новыми обстоятельствами, вынудившими нас столь скоропалительно прокричать о чувствах на весь Рагос, матушка в любом случае захочет вновь с вами встретиться, Джейд. Лучше не откладывать неизбежное.
        Глава 11. И странные дела
        Во время учебы на лекаря Джейд часто случалось уставать настолько, что сновидения обходили ее стороной. И она была рада этому. Не потому что ей снились кошмары - наоборот. Там, в грезах, она снова становилась влюбленной и наивной, но потом непременно приходилось возвращаться в реальность, где все изменилось.
        Жизнь во время учебы была пресной и однообразной, но это ей и нравилось: с утра до позднего вечера Джейд изо всех сил занималась, стараясь не оставить в своем расписании ни одной свободной минутки. Она посещала лекции, дополнительные факультативы, изучала литературу в огромной библиотеке университета, готовила доклады и сдавала зачеты, напрашивалась на дополнительную практику. Никаких знакомств или, тем более, дружеских отношений Джейд не допускала. Ей нравилось быть среди толпы, но отдельно ото всех.
        И все же иногда, перед тем как уснуть, она ненадолго становилась собой прежней и с тоской задумывалась, ту ли дорогу выбрала? Был ли ее порыв учиться поступком, доказывающим силу, или напротив, проявлением трусости, побегом от проблем? Возможно, имело место и то, и другое. А потом ей, как любой девушке, неожиданно приходили в голову мысли об отношениях, семейности, детях... о том, от чего она отказалась из-за Пола Буэлье...
        Особенно часто она вспоминала бывшего жениха в первые полгода обучения. Его длинные белые волосы, заплетенные в аккуратную косичку, синие глаза, длинные ресницы, мягкие губы и нежные прикосновения никак не выходили из головы, заставляя Джейд тихонько вздыхать, отвернувшись к стене. Иногда она винила его в разрыве помолвки и называла про себя предателем и трусом, иногда говорила себе, что виновата сама. Часто нехорошо думала про отца.
        Но потом, с приходом зимы и первого снега, кое-что изменилось. Мир погружался в сон, накрывшись белым покрывалом, и обиды Джейд медленно притупились, переставая причинять острую боль. А однажды, возвращаясь вечером из библиотеки в общежитие, она увидела, как из окна второго этажа спрыгнул боевой маг. В голове сразу всплыло имя: Каспиан Вудс. Только ленивый не знал этого балагура и красавчика, вечно шатающегося по девчонкам и меняющего их, как перчатки.
        “Вот уж кто умудряется получать удовольствие от жизни’", - усмехнувшись, подумала Джейд. И когда заверещала магическая сирена, а из здания выбежал заспанный комендант, она, заметив, где спрятался молодой человек, неожиданно солгала представителю администрации университета, сказав, что никого и ничего не видела, хотя стояла внизу уже несколько минут, дышала свежим воздухом.
        Ей поверили.
        А на следующий день обнаглевший Каспин нашел ее и сказал, что понимает, почему она его не сдала: решила таким образом обратить на себя внимание. Ведь он потрясающе хорош, а она, хоть и заторможенная, тоже ничего. Джейд послала его к ругху, велев держаться подальше. Позже она поняла, что совершила роковую ошибку, ведь чем дальше шлешь Вудса, тем сильнее ему хочется стать ближе! Тем же вечером этот тип влез к ней в окно, притащив с собой настойку на пятнадцати ягодах, вяленое мясо, вкуснейшие пирожные и двоих своих закадычных друзей: близнецов Вирджинию и Байрона Рапье.
        - Это - всезнайка Дэвис, ребята, - сказал он, пока Джейд рассматривала их в онемении.
        - Красивая, но вздорная и печальная. Ей бы согреться в моих объятиях, может, оттает слегка. А это Вирджиния, будущий специалист по магической обороне, и ее брат Байрон - биомаг, лучший на своем курсе. Ты, наверное, видела его в вашем клубе ботаников.
        Ботаников?!
        - Ну а где вы там, умники, встречаетесь, чтобы обсудить, какие вы потрясающие?
        - Я - будущий лекарь, а мистер Рапье - биомаг! - ответила Джейд, сверкая глазами от ярости. - Есть разница между теми, кто изучает жизнь растений, и теми, кто лечит людей!
        - Он знает, - мягко улыбнулся Байрон, откидывая в сторону длинную черную челку и поправляя очки с толстыми линзами, - но всю информацию, что считает ненужной, просто отсеивает. Каспиан думает тем, что у него в штанах, мисс Дэвис.
        - Зато у меня мускулы и улыбка шикарная. Зацени, - кивнул Вудс, ни капли не обидевшись и растянув губы так, что стали видны все тридцать два зуба. - А где у тебя фужеры, Дэвис? Или из чего вы, ботаники, пьете?
        Она их не выгнала.
        Больше того, тем вечером Джейд впервые за долгое время снова искренне смеялась, шутила сама и даже приняла приглашение всем вместе сходить на выходных в кафе. Это знакомство со временем переросло в дружбу и совместные каверзы, хотя Джейд и раздражали непрекращающиеся попытки Вудса стать ближе к телу... Каспиан умудрялся встречаться с другими девушками, но постоянно повторял, что он открыт для отношений с ней, хоть она и редкая заноза.
        А дальше случилось и вовсе невероятное - как-то раз, проснувшись, она поняла, что давным-давно ей перестал сниться Пол Буэлье. Бывшего жениха вытеснили красочные сны о прогулках с друзьями, об учебе, появились и кошмары о несданных экзаменах. Учиться изо всех сил Джейд не переставала, обнаружив, что и в этом получает истинное удовольствие, зато прекратила искать виноватых в прошлых ошибках, отпустила обиды и приняла выбранную однажды дорогу, как единственно верную.
        Лекарь - вот ее путь. Она полюбила свое дело и часто доставала профессоров энтузиазмом, требуя давать больше практических знаний. Чтобы мужчины уважали ее мнение, пришлось прорезаться новым чертам характера, так что в редкие встречи с родными те все меньше узнавали в ней прежнюю милую Джейд и неприятно поражались остротам, срывающимся с ее губ.
        Мисс Дэвис изменилась, больше не стараясь стать идеальной для всех, и ее все устраивало в новой жизни, пока она не столкнулась с Рагосом. Страшный серый город, тонущий в густом белесом тумане, полный опасностей и обнажающий все, что скрыто.
        В эту ночь Джейд все же открылась собственным страхам.
        Слишком много навалилось на нее, и теперь. она бежала.
        Плотный туман бросался ей под ноги, пытаясь догнать и поглотить в себя. Где-то совсем близко выли ворлоки, кричала ее первая пациентка, кто-то застонал справа, протянув к ней прокушенную зверем руку.
        Джейд от испуга вильнула в сторону. Увы, это было ошибкой. Она наткнулась на препятствие и упала. Туман стал рассеиваться, а на земле Джейд увидела красивое бледное лицо бывшего жениха. Прикрытые глаза в обрамлении густых ресниц, пухлые губы, упрямый подбородок и ссадина на идеально побритой щеке. Белая косичка Пола разметалась вокруг головы...
        - Без сознания, - заключил граф Баррингтон из-за спины Джейд. Она не испугалась и не удивилась, будто так и должно быть, будто он всегда там был и в его появлении нет ничего удивительного.
        - Испугался, наверное, - кивнула Джейд. - Он всегда был очень...
        - Трусливым?
        - Впечатлительным!
        - Славно, что вы пояснили, а то я дальше собирался назвать его жалким и слабаком, - усмехнулся граф. - Немощным зябликом, который...
        - Как хорошо, что ваше воспитание не позволит вывалить все эти нелицеприятные эпитеты на Пола, - Джейд многозначительно посмотрела на Грегори Баррингтона.
        Он фыркнул, отложил трость в сторону и присел рядом с парнем, неожиданно принявшись деловито осматривать карманы Пола Буэлье. В одном из них он нашел кольцо и протянул его Джейд:
        - А вот и оно. Ваше?
        Она замотала головой, пряча руки за спину.
        - Но вы же хотели, - настаивал граф. - Столько рыдали из-за него. Берите.
        - Это было давно, - прошептала Джейд. - И вообще, нехорошо обкрадывать немощных зябликов.
        - О, вам, значит, воспитание позволяет выражаться, - усмехнулся Грегори, а потом добавил строго: - Не хотите его кольцо, Джейд, а в свои кошмары притащили. Здесь же туман, нечисть и до столицы далеко! Посмотрите, до чего парня довели! У него же хрупкая душевная организация, а вы такая безжалостная.
        Джейд глупо хихикнула и пожала плечами:
        - Беда со мной.
        - Наконец вы это признали.
        Глядя на графа, она улыбалась. Не могла иначе. С ним рядом было тепло даже в морозную ночь в Рагосе. И туман отступал. И страхи таяли, как первый робкий снег.
        Грегори Баррингтон совершенно не был похож на Пола Буэлье, хотя оба они были аристократами до мозга костей. Во взгляде графа всегда сквозили ирония и любопытство, а левый уголок его губ даже в покое был слегка приподнят - будто саркастическая усмешка приклеилась к нему навсегда. Щеки Грега покрывала щетина, а костяшки пальцев на правой руке оказались сбитыми - снова лично участвовал в чьем-то поиске или успокаивал обезумевшую от страха толпу...
        - Если не хотите кольцо этого бедолаги, тогда берите мой перстень, - неожиданно заявил граф. Подавшись вперед, он взял ее за руку. По телу Джейд прошлась волна удовольствия
        - ей нравились его прикосновения, во сне она с легкостью это признала.
        - Только не потеряйте, это семейная реликвия, - проговорил граф низким голосом. - Мне эту реликвию еще детям передавать нужно.
        - А если детей не будет? - Джейд уже рассматривала кольцо на своем пальце. Ей нравилось, как оно на ней сидит. Возвращать его она не планировала.
        - Если не будет детей, мама сделает так, что мы с вами пожалеем об этом.
        - Мама? - Джейд нахмурилась и подняла взгляд на графа, собираясь спросить, о ком он говорит.
        Но Грегори Баррингтона не оказалось рядом.
        Теперь Джейд стояла напротив особняка, в котором жил наместник, но не с лицевой стороны, а на заднем дворе, среди многочисленных яблонь. Ее внимание привлекли три окна второго этажа, сильно выбивающиеся среди остальных совершенно обычными стеклами, в то время как вокруг были лишь витражи.
        - Нужно нормально есть, чтобы не быть такой худой! - веско заявила Марта, с хрустом откусив от одного из опавших яблок. - И чего только на тебя ворлоки охотятся? Кости же одни, мисс. Может, им не еда нужна?
        На этом Джейд проснулась.
        Распахнув глаза, она с радостью увидела жуткий потолок своей каморки в больнице. Это был лишь сон, рожденный страхами и усталостью. Яркий, странный и оставляющий после себя жуткое чувство реальности происходящего.
        Всего лишь игра воображения... хотя...
        Джейд подняла руку и уставилась на перстень графа, украшающий безымянный палец. Усевшись в постели, она сжала пальцами виски и слегка их помассировала, прокручивая в голове картинки и фразы из сна. Кажется, подсознание все же решило кое-что подсказать ей, и этим непременно стоило воспользоваться!
        К полудню, когда у Джейд наконец выдались свободные пять минут, она потратила их на тишину. Заперлась в одной из пустых палат, присела на стул и, прикрыв глаза, попыталась отрешиться от дикого сумасшествия. Работа, которую Джейд так любила, сегодня любила ее в отместку со страшной силой, взрывая мозг и заставляя нервно хихикать!
        Мистер Сандерс не шутил, когда днем раньше предупредил ее о дежурстве в одиночестве. Сам он с утра отбыл по вызовам, а мистер Лианэм по-прежнему был очень плох и в основном спал, потому все дела больницы свалились на плечи Марты и совершенно неподготовленной к такому Джейд.
        Сразу пять новых пациентов прибыло с утра. И все участники пьяной поножовщины, устроенной в честь одной из пышногрудых подавальщиц. Мужчины дрались не на жизнь, а на смерть, но когда их доставили в больницу, едва могли ворочать языками и передвигались с трудом. Во время их осмотра Джейд выслушала море едва понятных сальных шуточек, а позже почувствовала легкую степень опьянения - так сильно надышалась перегаром от “жертв”.
        Дальше был обход и осмотр “старичков”, затем каждодневные процедуры для них...
        Потом новый пациент - маленький мальчик, упавший с крыши сарая и сломавший себе руку, а матери психику. Бедная женщина кричала и стонала громче парнишки, так что сначала пришлось усыпить ее, а потом уже заниматься пострадавшим.
        Стоило Джейд закончить с ними и выдохнуть, как пришла новая пациентка.
        - Очень важная персона! - успела шепнуть Марта. - Дальняя родня нашего Хисама Сандерса. Ты с ней того, поласковей.
        В синей шляпке с широкими полями и с глазами, полными нескрываемого любопытства, дальняя родня главного врача вплыла в приемную.
        - Леди Мелинда Майлз, - представилась она, жадно изучая Джейд с ног до головы. - У меня зуд. Вот здесь.
        Она сняла с правой кисти идеально белую перчатку и пошевелила длинными пальцами с идеальными розовыми ноготками. Между средним и безымянным Джейд с трудом разглядела небольшую розовую точку. Укус комара, не иначе.
        - Значит, зуд, - повторила Джейд, едва не застонав от злости.
        - Поможете мне? - с тонкой улыбкой уточнила леди. - Говорят, вы - просто волшебница и настоящий талант.
        - Кто говорит?
        - Моя хорошая подруга, вдовствующая графиня Баррингтон, - последовал ответ. - Сегодня с утра я была у нее по общим делам и - так уж вышло - у нас зашел разговор о вас. При мне случайно была газета с объявлением о вашей помолвке с графом, ну мы и разговорились.
        - Понимаю, - Джейд оскалилась. - Я тоже часто хожу в гости с газетами. Вдруг темы для разговоров будут исчерпаны? Неудобно получится. Газеты в таком случае очень выручают. Хорошо хоть, в больнице не нужно думать, как поддержать беседу, ведь вы здесь для лечения.
        Тонко выщипанные брови леди Майлз поползли вверх, а рот слегка приоткрылся.
        - Вы знаете, кто я? - холодно спросила она.
        - Конечно, - кивнула Джейд. - Вы ведь представились, когда вошли. Неужели забыли?
        - У меня идеальная память!
        - Что ж, значит, вас волнует лишь зуд. - Джейд бросила взгляд на руку высокопоставленной пациентки. - Я выдам вам мазь. Будете применять ее наружно, строго на место укуса, три раза в день, и ваше беспокойство быстро пройдет.
        - Вы так быстро нашли, чем меня излечить, - усмехнулась леди Майлз. - Так просто решили мою проблему.
        Джейд достала с полки маленькую склянку и протянула ее женщине.
        - Если у вас все...
        - Мисс Дэвис, вы и правда думаете, что он женится на вас? - выпалила Мелинда Майлз холодно. - Действительно не понимаете, что Грегори Баррингтон - один из тех мальчиков, что любят поиграть?
        Джейд промолчала.
        Глядя на пациентку, она гадала об одном: кто ее прислал? Леди Марджери Баррингтон? Главный лекарь? А может быть, ее привело собственное любопытство?
        - Молчите? - продолжила леди Майлз, не дождавшись ответа. - Думаете, что я хочу оговорить любимого вами мужчину? Понимаю, он галантен, умен, хорош собой. Сводил вас в ресторан, напел о любви, наобещал всего.
        Если бы! Ни любви, ни обещаний. Джейд улыбнулась, вспоминая, как с трудом выторговала у этого скупердяя домик с кухаркой.
        - .но он обманет ваши ожидания, мисс Дэвис! Считаете, я пытаюсь расстроить ваши едва сложившиеся отношения из-за собственной злобы или зависти?
        Джейд пожала плечами и устало посмотрела на настенные часы. Ей хотелось есть, спать и уволиться.
        - Грегори Баррингтон славится на всю столицу своим холостяцким образом жизни, - не унималась леди Майлз. - У него всегда есть и будут любовницы, с которыми он утешается месяцами, а потом бросает их. Всегда бросает, понимаете?
        - Вы настолько хорошо знаете графа? - наконец спросила Джейд и уточнила из чистого упрямства: - Тогда скажите, много ли раз он с кем-то обручался?
        - Что?
        - Сколько невест у него было до меня?
        - Вы - первая. Но это ничего не значит, это лишь новый уровень игры для него!
        - Игры? Почему вы так думаете?
        - Я слежу за событиями в столице. Всегда держу руку на пульсе. И потому достаточно хорошо знаю повадки вашего... жениха. И все бы ничего, мисс Дэвис, но мне жаль вас! Жаль вашу репутацию, которая может пострадать после его решения расстаться.
        - Что вам до моей репутации? - устав ходить вокруг да около, спросила Джейд. - Переживаете за меня, будто я вам как минимум племянница, а меж тем я вас впервые вижу.
        - Эвирос, - тихо сказала леди Мелинда.
        - Что?
        - Это мой племянник. Замечательный, спокойный, милый молодой человек.
        - Где-то я уже слышала это имя...
        - Моя сестра замужем за братом мистера Сандерса, и Эвирос - их единственный сын, - тут же внесла ясность мисс Майлз. - Мы решили, что пора бы ему остепениться и самому обзавестись семьей. И вы - прекрасная кандидатура, мисс Дэвис.
        - Я?! Вы ведь абсолютно меня не знаете.
        - Хисам Сандерс очень хорошего мнения о вас, и он сказал мне, что вы уже согласились познакомиться с нашим Эви. Но тут эта газета, как гром среди ясного неба! - леди Мелинда округлила глаза. - Как вы могли?!
        - Что могла?
        - Так обмануть наши ожидания!
        - Да я вас впервые вижу, а про Эвироса второй раз слышу. Какие могут быть ожидания?!
        - Самые перспективные, - спокойно ответила леди Мелинда. - У вас будет хороший дом, счет в банке, прислуга.
        - Звучит неплохо.
        - Преуспевающий муж.
        ^ - Н^у^-^у^-^у...
        - Дети.
        - Откуда уже дети?!
        - Не мне вам объяснять, милая, откуда они.
        Джейд еще несколько секунд смотрела на посетительницу в полном ступоре и вдруг расхохоталась. До слез.
        - Вам нужно время, чтобы осмыслить услышанное, - ничуть не смутившись, заявила леди Мелинда Майлз, отнимая у Джейд пузырек с мазью. - И, как девушка умная, вы поймете, что обязаны согласиться с нашим предложением.
        - Это потрясающе, - сквозь смех проговорила Джейд. - Замечательно.
        - Но пока вы еще в шоке, - кивнула леди Мелинда, недовольно поджав губы. - Увидимся с вами в другой раз, когда вы немного придете в себе, мисс Дэвис. Я организовываю праздник осени, Райвист, там мы и познакомим вас с нашим мальчиком. Всего доброго.
        Джейд даже не смогла ответить.
        Так и стояла еще какое-то время, глядя на закрывшуюся дверь с глупой улыбкой на лице. А потом рванула в пустую палату, успев крикнуть Марте, что объявляет перерыв и убьет каждого, кто ее потревожит.
        Однако уже через несколько минут тишины Джейд открыла глаза и, сунув руку в карман, вынула сложенный вчетверо лист: ее письмо Вудсу, прочитанное графом... То, за что еще предстояло оправдываться!
        - Нестрашно, - пробормотала Джейд, пытаясь успокоить себя. - Там лишь размышления глупой женщины и надуманные страхи. Он не поверит. Не должен...
        Осторожно развернув бумагу, она провела по ней рукой, снимая сильное заклинание защиты, и перечитала написанное другу:
        “Мистеру Каспиану Вудсу. Лично в руки.
        Каспиан, мне снова кое-что от тебя нужно. Это важно! Не показывай письмо никому.
        У тебя, как у человека намного более общительного, чем я, наверняка уже завязались знакомства среди горожан, а потому я хочу попросить тебя о помощи.
        Пропал человек - лекарь, работавший здесь до меня. Его звали Аарон Хари, и он лично лечил бывшего наместника, который также пропал. Месяц назад Аарон уехал на вызов к наместнику, и больше его никто не видел.
        Я выяснила, что мистер Хари также лечил девушек из борделя мисс Ванессы Билли, и одна из них в него влюблена. Так вот, Касп, она утверждает, что он писал ей письма уже после исчезновения, обещая забрать с собой и уехать далеко-далеко.
        А тем временем в город прибывает все больше нечисти, они словно слетаются на пир, который вот-вот должен состояться. И кто?! Ворлоки, хайгир - они ведь считались вымершими, помнишь? Хуже того, есть несколько свидетелей, поговаривающих о чем-то еще более скверном. О вервольфе! Я представляю, как ты закатываешь глаза, читая эту фразу, но склонна верить слухам.
        Ты должен помнить о кладбище и о теле, что мы там обнаружили. Позже я припомнила, что погибший кучер привез меня в больницу в ночь нашего прибытия в Рагос. Он ужасно испугался тогда, заметив кого-то в темноте и уехав прочь, едва высадив меня на пороге. А позже моя первая пациентка утверждала, что этот самый кучер перед смертью говорил с полуволком. Говорил с нечистью, Каспиан! И нечисть укоряла его в излишней болтливости. Могло ли подобное быть на самом деле? Ты скажешь - нет, но молодой человек по имени мистер Ботэм, присутствовавший при облаве на ворлоков, клянется, что на бургомистра напал вервольф.
        Я запуталась. Так много вопросов в голове.
        Мне нужно поговорить с тобой, рассказать что знаю и проанализировать все. Мы должны понять что происходит и вмешаться в это раньше, чем случится страшное. Можешь не верить мне, но найди время для визита, Вудс!
        Джейд Д."
        - Не страшно, - повторила Джейд, сминая письмо в руке и призывая магию. Бумага коротко вспыхнула и распалась серым пеплом.
        Обманывать себя было сложно. На самом деле она не представляла, что говорить Грегори Баррингтону и как объяснить прочитанное им. Вспомнилось, как он обнаружил их с Каспианом на кладбище. Позже - встреча в борделе. А потом граф приехал за ней к чете Дэквудов... Не значило ли это, что они идут по одному и тому же следу?
        Джейд вскочила на ноги и прошлась по палате, стряхивая пепел на пол. Она была в смятении, не понимая, что говорить и делать дальше. Какие мысли на самом деле терзали разум графа? Что было в его голове? Почему он не устроил допрос еще вчера?!
        И как вообще этот обнаглевший заносчивый тип смог обойти защиту на письме, разработанную Вирджинией Рапье, считающейся лучшей заклинательницей на курсе?!
        Всю первую половину дня Джейд не позволяла себе думать о проблеме, поглощенная работой, но теперь. проблема по имени Грегори Баррингтон поглотила ее с головой.
        Замерев у окна, Джейд вспоминала его взгляд, когда он ворвался в дом Дэквудов: пронзительный, испытывающий, цепкий.. Ругх его побери! Она ведь еще и про влюбленность графа столько глупостей наплела. А он, вместо того, чтобы уличить ее во лжи и урезонить, дал объявление в газету и поехал спасать от допроса. Почему?
        Джейд посмотрела на перстень Баррингтона, покрутила его на своем пальце и неожиданно усмехнулась. Вспомнилось, как граф делал предложение. Он был великолепен и весьма неплохо скрывал гнев, рвущийся изнутри. А она наверняка выглядела ужасно: испуганная, растрепанная, в шоке от его напора. Такого эффекта негодяй и добивался! Поставил ее в тупик, показывая, кто из них король положения. А потом еще и записку показал, чтобы приструнить.
        Мстительный какой! И это аристократ в ругх знает каком поколении! Невоспитанный, безнравственный, бесчувственный разоблачитель!
        Жених. Джейд рассмеялась, припоминая вытянувшиеся лица полисмагов и стражников. Вот уж кому теперь будет что обсудить на досуге! И перестала смеяться, стоило вспомнить, как уходила с графом. Как он крепко сжимал ее руку в своей. Как приказал решать все вопросы, связанные с ней, через него. Вжился в роль, не иначе!
        А после пришел в ее сон, принося с собой чувство защищенности и покоя. Подсознание сыграло с ней в игру, намекая, что она тоже не прочь побыть невестой. Плохо. Джейд мотнула головой, заставляя себя отбросить романтический бред в сторону. Никаких чувств. Даже симпатии она не допустит.
        А вот выгоду для себя получать уже начала.
        - Значит, любите быть в курсе всего, граф Баррингтон? - неожиданно спросила она у своего отражения в стекле окна. Склонив голову набок, Джейд пожала плечами: - А почему бы и нет?! Мне нужно выговориться, а вы жаждете слушать. Так кому довериться бедной девушке, если не жениху? Пожалуй, вы - даже лучший союзник, чем Вудс.
        Стоило проговорить мысли вслух, как Джейд ощутила облегчение - словно гора свалилась с плеч. Почему, в конце-концов, она должна тянуть на себе эту ношу в одиночестве? Если уж письмо не попало к Каспиану, будучи перехваченным назойливой липучкой-графом, то пусть он и разбирается в проблеме, заменив ей друга!
        Джейд широко улыбнулась, предвкушая счастье Грегори Баррингтона после того, как он услышит все, что творится в голове его невесты. Сунул нос в чужую переписку, презрев правила хорошего тона? Так будь готов к последствиям!
        Из палаты Джейд вышла гораздо спокойней прежнего, а когда Марта ее еще и накормила, жизнь вообще наладилась.
        Следующие несколько часов прошли в рутинной работе, и на душе Джейд царило удивительное спокойствие. “Грянуло” ближе к вечеру: пришло обещанное письмо из особняка Баррингтонов, в котором леди Марджери приглашала мисс Дэвис в качестве лекаря.
        “Прошу вас захватить с собой спальные принадлежности, - было дописано в конце, - ибо состояние мое таково, что вам, возможно, придется задержаться у моей постели до рассвета”.
        - Ох, мисс, беда так беда, - проговорила Марта, присутствуя при чтении записки от леди Марджери. - Она теперь с тебя живой не слезет, и никто ей не указ.
        - К мнению сына графиня все же прислушивается, - предположила Джейд.
        - Да, сын еще этот. И чего тебе с графом влюбляться приспичило?
        - Ничего, наша с ним любовь все преодолеет, - ответила Джейд, скупо улыбаясь и чувствуя, как предательски заходится сердце. Даже странно, но больше боялась она не вдовствующую графиню, а Грегори Баррингтона - чрезмерно любопытного наглеца, мотивы поступков которого еще предстояло понять.
        - Ох, бросит он тебя, мисс, и будешь плакать у меня на груди, - не унималась Марта.
        - Благо грудь у вас - что надо, так что мне будет удобно.
        - Нехорошие у тебя шутки, мисс.
        - Зато предчувствие хорошее, - Джейд подмигнула ей. - А вы всегда во всем видите ужасную сторону.
        - Потому что мне много лет и опыта больше, чем надежд на лучшее.
        - Но ведь так жить скучно, - посетовала Джейд. - Без надежды человек вянет. Давайте и вам жениха найдем, Марта? Влюбим, замуж выдадим.
        - Я обстирываю и кормлю всю больницу, а ты предлагаешь мне взять на поруки еще одного мужчину, мисс. Черствая ты, бессердечная. Сама в этот хомут лезешь, так хоть другим быть счастливыми и одинокими не мешай.
        Джейд рассмеялась:
        - Тогда я пойду собираться. Мистер Сандерс должен скоро приехать, а мне негоже заставлять будущую свекровь ждать.
        - За тобой прислали экипаж, мисс. Ждут уже, - кивнула Марта. - На-ка вот, возьми с собой. И если спать там останешься, положи это под подушку.
        Она вынула из кармана небольшой холщовый мешочек и протянула его Джейд.
        - Что это?
        - Соль, перетертая бурса и сушеная вербена. От нечисти и негативного воздействия помогает.
        - Я же к графине еду, а не в лес на поиски пропавших.
        - В лесу порой безопасней, чем рядом с матерями единственных сыновей, свобода которых под угрозой.
        - Марта, вы склонны к преувеличениям.
        - Я?! Это вы, мисс, верите, что граф Баррингтон на вас женится, а его матушка примет с распростертыми объятиями, - пожала плечами женщина. - А я всего лишь ношу с собой пару мешочков с сухой травой. Кто из нас более несерьезен - еще посмотреть надо.
        - Хорошо, - устав спорить, Джейд кивнула и забрала подарок. - Спасибо.
        Тепло улыбнувшись, она прихватила саквояж с лекарствами для выезда в особняк к “больной” графине и, накинув плащ, отправилась в путь.
        Разговор с Мартой все же посеял зерно сомнений в благодатную почву. Всю дорогу Джейд терзали противоречивые чувства и сомнения. Настолько ли она сильная, чтобы слушать нападки леди Марджери до рассвета? И ведь признаться в фиктивности помолвки нельзя...
        И вроде бы можно рассчитывать на покровительство Грегори Баррингтона, обещавшего поддержать, но тут же возникает новый вопрос: чем закончится разговор с ним?
        Что ждет ее завтра, после визита к этой семейке?!
        Невольно нащупав в кармане плаща мешочек с бурсой, солью и вербеной, Джейд вынула его и перепрятала в лиф, засунув поглубже.
        На улице начало смеркаться, когда экипаж въехал в открытые ворота и, прокатившись до парадного входа, остановился.
        - Добро пожаловать, мисс Дэвис! - расплылся в подобострастной улыбке дворецкий. - Леди Марджери уже ожидает вас.
        А граф?
        - Его сиятельство пока не вернулся, - вежливо ответил дворецкий, и Джейд почудилось на миг сочувствие в его глазах. - Он передал сообщение о том, что вынужден задержаться.
        - Вот как...
        - Прошу за мной, я провожу вас к ее сиятельству. Она. в нетерпении.
        Нетерпение графини выражалось неожиданным образом: сидя на веранде и укутавшись в уютный плед, она читала любовный роман с кричащим названием “Страсть и пепел”. Стоило дворецкому появиться и объявить о прибытии гостьи, леди Марджери подняла задумчивый взгляд на Джейд и изящным движением руки указала на плетеное кресло подле себя.
        - Велите подать нам чай, Поль, - проговорила она голосом, от которого у Джейд появилось плохое предчувствие: слишком он был ровным, без тени эмоций. А ведь вдовствующая графиня наверняка и сама была отменным магом. Возможно даже настолько же хороша, как ее сын. Сильных магов с детства обучали сдержанности и спокойствию, умению управлять эмоциями ради блага других. Но сейчас, глядя в широко открытые глаза леди Баррингтон, Джейд подумала, что графиню могли плохо учить, и эти мысли сильно ее обеспокоили.
        - Ну же, присаживайтесь, мисс Дэвис, - напомнила о себе леди Марджери, - нам с вами есть о чем поговорить.
        Она улыбнулась.
        Наверное, если бы ворлоки могли улыбаться, вышло бы примерно так же.
        - Благодарю. - Джейд заняла предложенное кресло и отрешенно уставилась перед собой, сделав вид, что глубоко задумалась о чем-то. Так она собиралась просидеть до появления графа Баррингтона, но увы, хитрость не удалась.
        - Любите романы о любви? - снова заговорила графиня, показав книгу, что читала до появления гостьи.
        Джейд посмотрела на обложку. Под названием красовались он и она. Рыжая девушка обвивала руками голый торс брюнета. Тот запустил одну руку в копну ее волос, второй держался за девичьи ягодицы. Герои страстно целовались в тени ветвистого дерева.
        До этого визита Джейд надеялась, что Грегори Баррингтон встретит ее в своем доме и мягко направит, подсказывая, какую тактику следует избрать в общении с его матушкой.
        Но план провалился, а графиня проваливаться не желала.
        - Леди не положено любить такое, - кротко ответила Джейд, бросив стыдливый взгляд на порочную картинку и решив изобразить перед хозяйкой дома наивное влюбленное создание.
        Так это леди, а я спрашиваю у вас.
        Графиня, сказав гадость, улыбнулась шире.
        Она не сводила глаз с лица будущей невестки, будто надеясь услышать или рассмотреть что-то очень для нее важное.
        Джейд открыла рот и... задержала дыхание. Остановилась.
        Нет, она не могла позволить себе ругаться с матерью Грегори Баррингтона. Хотела! Внутри все просто кипело от желания отплатить той же монетой! Но... не имела права. Все же у них с Баррингтоном сделка, и он обещал снять ей тот милый дом на углу улицы.
        - Мне нравятся эти романы, - Джейд смущенно хихикнула, - вы меня раскусили. Но обещаю, когда я выйду замуж за нашего Грега, умерю свой пыл. Ведь тогда точно стану леди и негоже будет ставить вас в неловкое положение. Правда?
        Лицо графини вытянулось, а взгляд метнулся к животу Джейд.
        - Вы ведь только-только обручились, мисс Дэвис, не рановато ли строить столь. далеко идущие планы? - с нажимом проговорила она.
        - А чего нам ждать, когда любовь пульсирует в каждом члене. наших тел? - с придыханием проговорила Джейд. Заметив, что фраза попала точно в цель и понимая, что больше всего волнует матушку “жениха”, она решила не останавливаться на достигнутом. Томно вздохнув и положив ладонь на талию, Джейд капризно добавила: - Хорошо, что теперь не нужно носить те ужасно тугие корсеты, правда? Дышать легче. Хотя это платье тоже не самое удобное. Вы не против, если я немного пройдусь?
        - Я не смела бы вам возразить, даже если бы вы встали и тотчас уехали на юг страны, - ответила леди Баррингтон высокомерно.
        Схватив со столика веер, она открыла его и принялась с яростью обмахивать себя.
        - А скоро Грег приедет? - дойдя до противоположной стороны веранды, спросила Джейд.
        - Хотела бы и я это знать! - сердито выпалила графиня, тем самым выдавая себя: она также ждала сына для прояснения ситуации.
        “Неужели бедняжка узнала о помолвке из газет?!” - мысленно ужаснулась Джейд. Как бы прохладно она ни относилась к графине, женская солидарность дала о себе знать. Впрочем, она быстро убедила себя, что это дела семьи Грега, а не ее, и на том успокоилась. Отвернувшись, Джейд принялась рассматривать весьма неплохой сад, смутно узнавая его, будто уже бывала здесь когда-то...
        Однако как следует обдумать увиденное ей не удалось - за спиной раздался звон колокольчика, после чего Марджери Баррингтон рявкнула совсем не как леди:
        - Поль! Какого ругха?! Где наш чай?
        Джейд обернулась и удивленно посмотрела на графиню, теперь принявшуюся остервенело массировать виски.
        - Вам плохо? - вопрос сорвался с губ сам собой.
        - Хорошо! - рыкнула графиня, неожиданно вскакивая с кресла и направляясь к Джейд с таким видом, будто собралась придушить будущую невестку собственными руками. Замерев напротив, она опустила взгляд и холодно спросила: - Скажите мне одно, дорогуша, это все из-за беременности?
        - Что “это”? - Джейд округлила глаза, изображая непонимание.
        - Мисс Дэвис, я могу подыгрывать сыну в его стремлении наказать меня за излишнее давление, могу даже притворно раскаяться и пообещать проявить понимание... Но если вы сейчас не уступите, то наживете себе такого врага, которого никто вам не пожелал бы. Это не преувеличение. А теперь я повторяю свой вопрос: ваше с Грегом обручение состоялось из-за предполагаемой беременности?
        Джейд задумалась.
        Врага в виде вдовствующей графини она не хотела, а вот отдельный дом - очень. И кухарку. И успеть попользоваться привилегиями невесты графа.
        - Ну?! - леди Марджери сжала кулаки.
        - Чай! - очень вовремя раздалось сбоку.
        Они обе, как по команде, обернулись к Полю. Тот невозмутимо внес сервированный на двоих поднос и поставил его на стол, уточняя с самым бесстрастным видом:
        - Я могу быть полезен чем-то еще?
        - Нет, благодарю, - леди Марджери изящно взмахнула рукой, - дальше я сама.
        Слуга откланялся и ретировался.
        Время, отведенное на передышку, закончилось.
        Джейд медленно опустила руки с живота и, обойдя графиню, вернулась в предложенное ей ранее кресло, после чего выдала, мило улыбаясь:
        - Я понятия не имею, о каких играх вы говорили и чему именно вы готовы потакать, миледи, но ваши предположения о моей беременности меня оскорбили. Поясню. Во-первых, потому что ваш сын, при всей его привлекательности, все же не настолько сногсшибательно хорош, чтобы я отдалась ему, потеряв голову, при первой же встрече. Ну и во-вторых... И я, и вы понимаем, что для определения у меня беременности, даже если связь приключилась бы, мы с Грегом слишком мало знакомы. А это значит, вы пытались обвинить меня в том, что я убедила вашего сына обручиться со мной обманным путем.
        - И? - графиня нисколько не смутилась от обвинений. - Это так?
        - Нет, разумеется! Если уж на то пошло, думаю, и ваш сын не настолько глуп, чтобы поверить в подобное мое заявление!
        - Если бы вы знали, дорогуша, сколько браков было заключено в столице как раз таким образом, сейчас не делали бы столь оскорбленный вид, - усмехнулась графиня. -
        Впрочем, не исключено, что вы действительно знаете. Кто знает, каким образом вы заманили беднягу в это все...
        Джейд поджала губы, собираясь промолчать. Но не смогла.
        - Заманила? - Она усмехнулась. - Ну нет. Надеюсь, вы помните, миледи, ваши же слова о притворном раскаянии по поводу излишнего давления на Грега? Так вот, не стоит каяться! Потому что именно ваши слова и поступки подтолкнули моего любимого мужчину к столь скоропалительному обручению. Вы буквально молили его жениться и остепениться. Вам я обязана нашим счастьем... мама!
        - Вы забываетесь!
        - Хорошо, не буду торопить события, - смиренно согласилась Джейд. - Вот когда мы с Грегом поженимся, тогда и вернемся к этому вопросу.
        - Вы никогда не поженитесь! - Графиня стремительно приблизилась и нависла над Джейд. В ее карих глазах появился очень нехороший фиолетовый оттенок. - Он добьется своего и бросит вас, мисс Дэвис.
        - Своего?
        - Не знаю, чего именно, - леди Марджери поморщилась, мотнула головой, размышляя вслух: - Это может быть ваше тело, выигрыш в споре, признание мною вины. Что угодно! Но потом вас бросят, дорогуша!
        - Вы так. неромантичны... - Джейд покачала головой и, подхватив в руки “Страсть и пепел”, пролистала ее, размышляя вслух: - Никогда бы не подумала, что женщина, читающая такие книги, не верит в любовь с первого взгляда. Кто знает, может, меня сразу покорил квадратный подбородок Грега с этой его ямочкой посередине. И его кривая улыбка
        - есть в ней что-то соблазнительное. А еще его сильные руки. такие горячие и крепкие...
        - Джейд задумчиво закрыла книгу и посмотрела на обложку, обрисовав пальцем силуэт героя. - Хорош, гад!
        - Но не настолько, чтобы отдаться ему при первой же встрече, - неожиданно спокойно, даже с нотками веселья, проговорила графиня.
        Джейд посмотрела на нее, желая лучше понять новое настроение собеседницы, но та уже отвернулась.
        Проследовав к своему креслу, она грациозно присела и потянулась за одной из кружек, уточняя:
        - К книгами и романтикой прояснили, а с чем вы предпочитаете пить чай, Джейд? Вы ведь не против, если я стану называть вас по имени? По-домашнему. Это поможет нам стать ближе. Так что, сливки? Сахар?
        - Главное, чтобы не было яда, - пробормотала Джейд, теряясь в догадках, отчего в поведении леди Марджери случились столь разительные перемены.
        - Вы так неприхотливы, - засмеялась графиня. - Возможно, это - одна из тех черт, за которые Грег вас полюбил. Хотелось бы узнать и остальные. Расскажите о себе, Джейд, я
        - вся внимание.
        - Даже не знаю, что...
        - Начните с семьи. Кто ваши родители? Что побудило вас заняться лекарской деятельностью? Мне интересно все!
        “Помогите кто-нибудь!” - мысленно прокричала Джейд, напряженно глядя в лицо улыбающейся графини.
        - А вот и я! - раздался ответ на ее молитву, и на лоджию быстро вошел Грегори Баррингтон. Растрепанный, в грязной обуви и весьма замученный на вид.. Вперив в Джейд обеспокоенный взгляд, он улыбнулся ей будто бы даже виновато и уточнил: - Надеюсь, не слишком опоздал?
        Глава 12. И вервольф в клетке
        - Не знай я, что на сыне оберег, решила бы, что вы его приворожили, Джейд, - взглянув на Грега, заявила графиня, - и вот они, последствия. Что с тобой, дорогой?
        - Работа, - просто ответил он, взъерошив собственные волосы пятерней и быстро тронув правое плечо. При этом лицо его на миг перекосилось от боли.
        - Ужасное слово. - Графиня поморщилась и поднялась навстречу сыну, подставляя щеку для поцелуя. Затем, отступив, сообщила: - Мы побеседовали с твоей невестой. И. остались довольны друг другом.
        Грегори удивленно вскинул брови и перевел настороженный взгляд на Джейд. Та быстро пожала плечами, давая понять, что сама не понимает, чем обернется это общение.
        - Раз уж ты наконец пришел, велю Полю накрывать на стол, - продолжила удивлять графиня. Обернувшись к Джейд, она улыбнулась ей и добавила: - А вы тут пока немного пообщайтесь. Недолго.
        И ушла, провожаемая двумя пораженными взглядами.
        - Что вы сделали с моей матерью? - спросил Грег, как только та скрылась из виду. - Это какое-то колдовство?
        - Понятия не имею, - честно призналась Джейд. - Только что она готова была задушить меня. и вот.
        - Что вы ей сказали?
        - Ничего особенного. - Джейд припомнила, как восхищалась перед графиней подбородком ее сына, и округлила глаза, предположив: - Кажется, я заставила ее поверить в реальность наших чувств! Чему вы так удивляетесь? Я, оказывается, очень хорошо притворяюсь влюбленной.
        - Хотел бы я на это посмотреть, - усмехнулся граф, демонстрируя тот самый кривой изгиб губ, о котором недавно было рассказано его матери. - Повторите для меня?
        - Как-нибудь в другой раз, когда не опоздаете на вами же назначенную встречу! - Джейд хотела уже отвернуться, но тут заметила как Грегори Баррингтон вновь шевельнул правым плечом и едва заметно поморщился. - Что с вами?
        - В каком смысле?
        - Что с плечом?
        Он проследил за ее взглядом и попробовал отделаться так же, как от матери минутой раньше:
        - Работа.
        - Покажите.
        - Смотрите, я не прячусь. - Он широко улыбнулся, развел руки в стороны и сразу посерьезнел, медленно опуская правую руку.
        - Снимайте одежду! - велела Джейд.
        - Не сегодня, дорогая. - Граф глумливо хмыкнул и устало потер глаза большим и средним пальцами, после чего решил сменить тему: - К слову, о моем опоздании: прошу прощения. Я действительно старался успеть, но этот город - настоящее испытание! А теперь... Что вы делаете?!
        Он попытался отойти от Джейд, но она вцепилась в пуговицы на плаще мертвой хваткой.
        - Раздеваю вас, - пояснила спокойно. - Раз вам самому неудобно, дорогой мой. Можете продолжать говорить, я слушаю.
        - Мисс Дэвис. Джейд! Мы не в больнице! И я - не ваш пациент! - Он положил руку на ее пальцы, пытаясь остановить.
        - Знаю. Но сюда я приглашена в качестве лекаря, - напомнила Джейд, избавляясь от помехи и все же справившись с последней пуговицей, - а вы и правда выглядите так, будто медленно превращаетесь в умертвие. Давайте так: взгляну на плечо, а потом продолжим изображать приличных молодых людей и даже поговорим о погоде, если будете настаивать.
        Граф закатил глаза, от чего красноватые мешки под ними стали еще более заметны.
        - Мне помогать вам? Или.
        - Я сам!
        Пока он снимал одежду, косясь то на дверь, ведущую в дом, то на саму Джейд, она слегка подтянула к локтю рукава платья и пошевелила пальцами в предвкушении будущего осмотра.
        - Вы меня пугаете, - пожаловался граф, глядя на это действо.
        - А должна пугать ваша рана, - хмурясь ответила Джейд. Плечо Грегори Баррингтона было обмотано бинтами, которые пропитались кровью. - Это что еще такое?
        - Царапина. Я легко справился сам.
        - Вижу. - Джейд взялась за его предплечье и заставила поднять руку вверх. Граф глухо застонал, отнимая конечность и прижимая к голому торсу.
        Надо сказать, тело у Грегори Баррингтона было что надо, и на него хотелось любоваться дольше, но... внимание Джейд больше привлекали многочисленные ссадины: красные, воспаленные и шелушащиеся по краям.
        - Присядьте и снимите бинты, пока я буду готовить мазь! - попросила она излишне прохладным тоном. Указав на кресло, отвела взгляд от жениха и осмотрелась в поисках своего саквояжа.
        - Смущаетесь, Джейд? - самодовольно выдал он.
        Она как раз взяла свою сумку и подошла к нему. Посмотрев в глаза графу, кивнула:
        - Стараюсь сдерживать свои чувства, Грегори. Ведь вы у мамы один.
        - Не понял про маму.
        - Говорю, убивать вас за столь наплевательское отношение к своему здоровью не стану, хотя очень хочется! - рявкнула Джейд, сверкнув глазами. - У вас царапины, пропитанные ядом, по всему телу, и плечо не заживает даже при бешеной регенерации мага высшей степени дара! Это вас не настораживает?
        - Нужно время. - Г раф посмотрел на свое плечо и свел брови на переносице.
        - Да, думаю, еще несколько суток, - кивнула Джейд. - Этого хватит, чтобы воспаление стало необратимым. А потом я снова стану свободной. И кто тогда, спрашивается, снимет мне дом?!
        - Вы преувеличиваете, - неуверенно проговорил Грег. - Будет вам дом. И кухарка. Я помню все...
        - Замолчите! - велела Джейд, призывая магию к кончикам пальцев и бурча: - В кои-то веки думала, приеду вкусно поесть. Красивый дом, красивое платье. Но нет, во всем есть подвох! Прекратите дергаться!
        - Больно!
        - Позвать мамочку, чтобы подула?!
        - Вы - бессердечная женщина, Джейд. - Грегори закрыл глаза и откинул голову на изголовье кресла. Кровь полностью отлила от его лица, даже губы побледнели. Зубы он сжал так крепко, что на скулах обрисовались желваки.
        Обрабатывая в первую очередь рану на его плече, Джейд все же влила немного собственных сил, снимая часть болевых ощущений от лечения, а еще, подумав, коснулась его щеки и, когда он слегка дернулся, распахнув глаза, попросила:
        - Расслабьтесь, Грег, я пошлю вам легкий сон. Ненадолго.
        Он смотрел на нее несколько долгих секунд, а потом кивнул, повторив за ней глухо:
        - Ненадолго.
        Вскоре его дыхание стало ровным и сердечный ритм восстановился, а Джейд осторожно продолжила свою работу, мысленно ругая графа за скрытность.
        - Куда? - шикнула графиня на дворецкого. - Стоять.
        Поль испуганно дернулся, но, поняв, кто перед ним, послушно замер и тихо осведомился:
        - Ужин состоится, ваше сиятельство?
        - Вряд ли, - ответила Марджери, выходя из своего укрытия и прижимая к груди легкое одеяло. - Мы передумали. Грегори слишком утомился на работе и уснул на веранде. Велите его не беспокоить, а мисс Дэвис разместите в розовой спальне. Ужин подайте ей туда же.
        - Мисс Дэвис?
        - Я что, невнятно говорю, Поль? - Марджери позволила себе слегка повысить голос.
        - Простите, ваше сиятельство, будет исполнено.
        - Да, и отправьте записку в больницу. Предупредите мистера Сандерса, что у меня разыгралась мигрень и я решила оставить мисс Дэвис при себе на ночь. Ступайте.
        Дворецкий поклонился и ушел.
        Марджери проводила его задумчивым взглядом и, развернувшись, решительно вошла на веранду.
        Лекарка, услышав шаги, выпрямилась, отстраняясь от Грега, и посмотрела на графиню так, будто собиралась отбивать крепость от врагов.
        А сама бледная, худощавая, глаза зеленые на пол-лица и волосы растрепаны совершенно неподобающе. Будущая графиня...
        - Как вы тут? - Марджери обошла Джейд и встала напротив сына. Голый торс того теперь был весь в марлевых повязках, пропитавшихся желтой мазью. Плечо также оказалось перемотанным. - Кажется, вы слегка утомили бедняжку разговором.
        - Ваш сын почувствовал легкое недомогание, - выдала лекарка, убирая с лица упрямую прядь тыльной стороной руки.
        Марджери кивнула:
        - Неудивительно, он столько работает...
        ^ - Да^.
        Они переглянулись.
        Джейд будто ждала от нее нападок. Стояла прямая как палка, поджимала пересохшие губы
        - готовилась отбиваться и, возможно, не только на словах.
        Графиня поняла, что дальше медлить не стоит, протянула ей одеяло:
        - Принесла для себя, - пояснила она, - озябла. Но раз такое дело... Прикройте моего мальчика, а я создам здесь погодный кокон. Не хотелось бы, чтобы сын так глупо простыл.
        - Вы умеете?.. - Джейд осеклась. Приняла одеяло и отвернулась.
        - У меня были замечательные гувернеры, - решила ответить на невысказанный вопрос графиня. - С магией моего уровня иначе нельзя. Чревато.
        Мисс Дэвис посмотрела на кончики ее пальцев, где уже теплились сиреневые искорки, и понимающе кивнула, больше не выказывая любопытства по этому поводу.
        Некоторое время Марджери колдовала, затем, почувствовав легкий упадок сил, решила, что хорошего понемногу, и собралась уйти.
        - Вам приготовили комнату, мисс Дэвис, - сказала она, следуя к выходу.
        - Для чего? - удивилась та.
        - Вы останетесь у нас, разве это не очевидно? - Графиня посмотрела на стоящую возле сына лекарку и пояснила, как маленькой: - Понаблюдаете за его состоянием. Кроме того, у меня и самой голова разболелась.
        - Я могу дать вам снотворное, - усмехнулась Джейд.
        - Вам мало полуголого Грега, спящего на веранде? - поразилась графиня. - Хотите и меня уложить рядом, дабы слуги к утру стесали себе языки?
        - Нет, ваше сиятельство.
        Марджери видела, как тяжело дается девчонке сдержанность. Вся она была открытой книгой, которую мог прочесть любой желающий. Слишком привыкла к свободе мнения в своем университете? Или всегда была такой?
        - В любом случае, вы остаетесь с нами, - миролюбиво закончила графиня. - Будете нашей дорогой гостьей.
        - Невероятная честь, - с прохладой ответила Джейд.
        Марджери с трудом подавила улыбку - ей было смешно наблюдать за попытками лекарки унять собственный гнев.
        - Ужинать будем каждая у себя, - добавила графиня снисходительно, - радость общения с вами, дорогая Джейд, необходимо дозировать. Не хочу кончить, как мой сын.
        Она посмотрела на мирно спящего Грега, тот улыбнулся во сне.
        - Как скажете, ваше сиятельство. - Лекарка едва не хлопала в ладоши от счастья. - А что с ним, кстати? Он останется здесь?
        - Думаю, не стоит его сейчас будить, раз уж для игры в лекаря вы из всего огромного дома выбрали именно веранду. Пусть это станет для него незапланированным отдыхом, он заслужил.
        Джейд кивнула.
        Ее глаза, несмотря на усталость, сверкали от злости. Отвернувшись, она принялась складывать в кожаную сумку пузырьки с мазью.
        Графиня усмехнулась и отправилась к себе в самом прекрасном расположении духа.
        В кои-то веки ее душа была спокойна за Грега: лекарка хорошо обработала его, заставив принять ее помощь. Марджери достаточно долго наблюдала за ними из-за скрытого окна, с интересом слушала перепалку и вместе с Джейд была шокирована ужасающим отношением сына к здоровью. Весь в отца, упрямец! И тот тоже слушал только жену...
        Марджери кивнула служанке, принесшей ужин. Указав той на стол, встала перед зеркалом и задумчиво покрутила перстень рода Баррингтонов, вспоминая, что заметила точно такой же на пальце Джейд.
        Глупые детишки затеяли собственную игру против бедной матери!
        Как только не стыдно?
        Марджери улыбнулась своему отражению. Она давно знала сына и прекрасно понимала теперь, что руководило им, когда он сделал столь поспешное предложение лекарке. Однако если о первой причине своего поступка сын знал, то о второй, возможно, только догадывался. Сделал он это несомненно назло Марджери. Поняв, как не нравится ей мисс Дэвис, Грег просто обязан был проявить интерес...
        Но вторая причина крылась куда глубже. Марджери и сама обнаружила ее лишь этим вечером. Схожесть характеров. Мисс Дэвис вовсе не была глупой дурочкой, какой показалась графине изначально. И это наверняка подтвердят письма-ответы от знающих людей из столицы, запросы которым Марджери разослала после первой же их встречи. Тогда она надеялась узнать нечто порочное и гадкое, дабы осторожно досадить дерзкой девчонке, но теперь. Теперь графиня почти не сомневалась - Джейд Дэвис не так проста, и именно этим она зацепила Грега. Но что ей нужно от него? Каковы условия ее согласия на эту фикцию?..
        - Полин, - Марджери обернулась к служанке, закончившей раскладывать приборы на столе, - у меня будет к тебе одна просьба. Насколько знаю, твоя матушка дружит с той женщиной, работающей в больнице...
        - Мартой, - кивнула девушка.
        - С ней. Так вот, мне нужно кое-что узнать. Как можно скорее.
        Грег проснулся от боли - затекла шея.
        Открыв глаза, он тихо застонал и выпрямился, разминая тело. Однако очень быстро замер, пытаясь понять, где находится. Веранда. Полупрозрачный магический купол с едва заметными сиреневыми разводами на окнах. Сам он этого не делал, значит, мама постаралась.
        Воспоминания пришли быстро, накрыли холодной волной. Грег посмотрел на свое плечо, пошевелил рукой и одобрительно усмехнулся. Впервые за несколько дней боль притупилась. Но как он позволил себя усыпить?
        Поднявшись, граф подхватил с пола легкое одеяло, забрал с соседнего кресла свою рубашку и пошел в дом, гадая про себя, где теперь мисс Дэвис и матушка? Состоялся ли ужин и не произошло ли смертоубийства?
        Поднявшись наверх, Грег прежде всего зашел к графине. Укутавшись в теплый халат, она полулежала на диване, что-то читая. Волосы матери были заплетены в косу, а на лице красовалась какая-то бурда красного цвета - очередная омолаживающая кожу смесь.
        - Дорогой мой, ты проснулся! - Матушка поднялась ему навстречу, отложив в сторону книгу. - И даже рубашку решил накинуть.
        - Да, решил. Удивлен, что ты еще не в постели, - быстро перевел тему он.
        - Я как раз собиралась прилечь, - кивнула графиня, - но зачиталась.
        Грег мельком посмотрел на книгу и удивленно недоверчиво уточнил:
        - Любовный роман?
        - Почему бы и нет? - Она тихо рассмеялась, поясняя: - Решила вспомнить молодость. Герои весьма забавные - страстные, пылкие, совершают глупые поступки, а потом от души страдают, спрашивая у богов, за что? Занятно, правда?
        Грег усмехнулся в ответ, прекрасно понимая намек матери на его спешное решение обручиться с мисс Дэвис.
        - Очень занятно, - кивнул он. - А где Джейд? Ты отправила ее в больницу?
        - Нет, она в розовой спальне, - беспечно отозвалась матушка. - Я решила, что тебе может еще что-нибудь понадобиться, когда проснешься. Вдруг рана откроется? Хотя если так произойдет, наверное, лучше вызвать настоящего лекаря...
        - Это просто царапина, - отмахнулся Грег.
        - Тогда я зря велела ей задержаться, - на лице графини отразилось недовольство. - Но теперь уже ничего не попишешь, пусть спит у нас, а утром...
        - Сразу после завтрака я сам отвезу ее на работу. Мне по пути.
        - Как скажешь, дорогой. - Матушка слегка поджала губы, и Грег понял, как не нравится ей идея оставаться с Джейд под одной крышей. - Что ж, я, пожалуй, буду ложиться. И тебе нужно выспаться как следует, ты совсем измотался.
        - Этим я и собираюсь заняться. - Грег хотел было поцеловать мать в щеку, но отшатнулся, опомнившись.
        - Измельченные клубни буревики, - ответила она на невысказанный им вопрос, принявшись массировать лицо, - очень помогают от ощущения стянутости кожи. Тебе тоже не помешало бы.
        - Добрых снов, мама. - Грег вышел, тихо притворив за собой дверь и мысленно уже следуя в другую спальню. Не свою.
        Ему хотелось удостовериться, что лекарка в порядке. И извиниться за опоздание - повторное знакомство с графиней в итоге вышло совсем не таким, как он планировал. Разумеется, разговоры могли подождать до утра, но кто знает, что случится тогда? Ноги сами несли его вперед, в гостевое крыло, считавшееся раньше главным.
        Таиться Грег и не думал, но ковровые дорожки смягчали его шаги, потому вышло, будто он подкрался к спальне, у которой стояла лекарка, беседуя с одной из служанок.
        - А где, говоришь, эти комнаты? - спрашивала Джейд.
        Звук ее голоса заставил Грега сбавить шаг и слегка успокоиться. Оказывается, он и впрямь волновался о том, как устроилась их вспыльчивая гостья.
        - Дальше по коридору, мисс, и в конце сразу налево. Только свечи там все время гаснут, а дверь закрыта чарами.
        - Для чего?
        - Так велели полисмаги после пожара, - последовал ответ. - Хотя туда и так никто не ходил бы по доброй воле.
        - Почему это?
        - Страшно, мисс, - с придыханием ответила служанка. - Там так тоскливо и холодно. А еще... бывший хозяин дома строго запрещал входить в его покои без дозволения. Мог и выпороть за непослушание.
        - Как это - выпороть?! Вы серьезно? Были инциденты?
        - Да, мисс. Но после пары показательных наказаний все поняли приказ хозяина.
        - И никто не пожаловался бургомистру или полисмагам?!
        - Люди не хотели терять работу, - ответила служанка, - а он не так много просил. Я сама не работала тогда, но здесь служил мой брат, Китан. От него и знаю о мистере Брауне.
        - Ясно. Спасибо, вы можете быть свободны на сегодня.
        - Доброй ночи, мисс.
        - И вам, Полин.
        Грег прижался к стене, призывая магию и отвлекая от себя внимание проходящей мимо служанки. Та быстро вышла из коридора, свернув к центральной лестнице.
        - Ругх ему в печень! - громко выругалась Джейд, кажется, и не думавшая возвращаться в спальню. - Пороть слуг за непослушание! Да кем он себя возомнил?!
        Ее голос стал удаляться, и Грег понял, куда последовала лекарка. В покои бывшего наместника Рагоса, Роджера Брауна. Выждав немного, он вышел пошел за ней, с улыбкой слушая ее бурчание на заносчивого надменного старика.
        Грег не прятался, но Джейд была настолько увлечена собственными эмоциями, что не обращала внимания на преследователя. Миновав весь коридор, она даже не заметила, как зашипела и погасла одна из напитанных магией свечей. Грег махнул рукой, возвращая свет и продолжая с любопытством наблюдать за своей гостьей.
        Она уже переоделась ко сну, так что теперь рыжие волосы были распущены и спускались мягкой волной на белый тонкий халат, отороченный кружевами. Но что-то заставило ее выйти из комнаты в таком виде...
        Остановившись у нужной двери, Джейд умолкла и приложила ухо к деревянному полотну, дернула за ручку двери - та не поддалась.
        - Мистер Браун за такое порол, - не выдержав, сказал Грег.
        Джейд тихо вскрикнула и обернулась, испуганно округлив глаза. Поняв, кто перед ней, она облегченно выдохнула, но тут же накинулась с обвинениями:
        - Вы что, следили за мной?
        - Просто прогуливался по своему дому, - ответил Грег, широко улыбаясь и бросив взгляд под распахнувшиеся полы халата, где виднелась шелковая бежевая сорочка с очень красивым v-образным вырезом. - А вы как здесь оказались?
        - Тоже! - выпалила Джейд, плотнее запахнув халат и грозно сверкнув зелеными глазищами. - Решила пройтись по вашему дому. Мой вы пока для меня не арендовали.
        Грег засмеялся:
        - Обещаю завтра же уладить этот вопрос. В знак моей признательности за вашу помощь,
        - он взглядом указал на свое плечо.
        - Такую помощь вам мог оказать любой лекарь, - фыркнула Джейд, - для этого нужно лишь обратиться в больницу, а не молча терпеть боль. Но! За сегодняшнее опоздание вы мне и правда должны.
        - За это тоже прошу прощения, - покладисто согласился Грег. - Виновен.
        Лекарка моргнула несколько раз, удивленно глядя на него, не нашлась что сказать и быстро отвернулась к запертой двери.
        - Так что вам здесь понадобилось? - Грег не смог подавить желание оказаться ближе и сделал еще пару шагов, встав почти вплотную к лекарке. Слегка склонившись вперед, он шепнул ей на ухо страшным голосом: - Хотите посмотреть на покои тирана?
        Если бы кто-то спросил графа, что с ним, он не смог бы ответить. Признал бы лишь одно
        - рыжая нравилась ему настолько, насколько может нравиться красивая девушка одинокому мужчине.
        - Он порол слуг, вы знали? - тут же вскинулась Джейд. Теперь они стояли слишком близко, и ей пришлось запрокинуть голову, чтобы смотреть ему в глаза. Они едва не стукнулись лбами. - Это уму непостижимо!
        Зеленые глаза, освещаемые лишь тусклыми магическими свечами, установленными на стенах коридора, горели от праведного гнева и... завораживали. Одна из свечей принялась мигать, будто от сквозняка, и тени заплясали по стенам коридора. Но Грег продолжал смотреть на Джейд Дэвис. Не хотел видеть никого и ничего другого, только ее.
        - Как странно, - прошептала она, - свечи.
        - Мистика, - тонко улыбнулся Грег, посмотрев теперь на ее розовые губы. - Возможно, за нами следит призрак мистера Брауна.
        - Или кто-то специально зачаровал здесь все, - улыбнулась Джейд. Ее взгляд тоже скользнул к его губам.
        Свеча фыркнула в последний раз и погасла, оставляя их в конце коридора почти в кромешной темноте. Джейд резко отпрянула от Грега и, отвернувшись, сообщила:
        - Нам нужно открыть эту дверь!
        - Зачем? - Он был разочарован собой. Упустить такой момент!
        - В комнатах мистера Брауна может быть что-то важное, - она ткнула пальцем на дверь.
        - Вот бы посмотреть, что там к чему.
        - Вы ведь знаете, что он там погиб? - заломив бровь, уточнил Грег. Он вернул погасшей свече огонь и заметил, что Джейд по-прежнему не смотрит на него, а на ее щеках появился нежный румянец. - Вам не будет там страшно?
        - Бояться нужно живых, ваше сиятельство, - бросила она, теперь глядя на собственные пальцы. - Но наместник был весьма интригующей личностью, и он тщательно скрывал что-то в своих покоях.
        Грег снова заулыбался.
        - Хорошо, - кивнул он, - мы войдем в комнаты мистера Брауна, но знаете что? Я не настолько бесстрашен, как вы, Джейд Дэвис, так что будьте готовы меня успокаивать. Крепкие объятия в этом очень помогают.
        - Вам бы только шутки шутить. - Лекарка закатила глаза и нетерпеливо притопнула ножкой. - Лучше скажите, действительно сможете проникнуть внутрь, несмотря на защитную магию?
        - Смогу, - уверенно ответил Грег, - но после этого между нами состоится тот самый разговор, который я вам уже обещал. В экипаже, помните?
        Она все же стрельнула в него взглядом.
        - Мне очень интересно, откуда у вас сведения, описанные в записке для Каспиана Вудса,
        - продолжил граф. - И для чего вам понадобилось вникать во все это.
        Джейд тихо вздохнула и согласилась:
        - Хорошо, я расскажу. Здесь, в общем-то, и нет никаких секретов, просто цепь нелепых случайностей...
        - О, в этом я не сомневался. - Грег взял ее за плечи, почувствовал, как она вздрогнула, и отодвинул немного дальше от двери, приговаривая: - Вы, мисс Дэвис, сами как одна грандиозная случайность, свалившаяся на этот город и на меня лично. Посторонитесь. Давненько я не взламывал магических печатей.
        Он и правда сделал это.
        Что-то пробормотал, поругался, закатал рукава рубашки и взломал надежнейшую магическую печать. Отступив на шаг, бросил на нее внимательный взгляд, неожиданно подмигнул, вызвав новую волну неуместного смущения, и открыл дверь.
        Из комнаты потянуло сыростью и гарью.
        Джейд поморщилась, успев подумать о том, что следует поговорить с графом на тему его заигрываний. Напомнить ему, что у них фиктивная сделка, без премий в виде поцелуев и тому подобного! И руки стоит оставить при себе, как и все остальные части тела...
        - Я первый, - проговорил Грег, снимая со стены магическую свечу и ступая в помещение.
        Джейд заметила как замигала вторая свеча, оставшаяся на стене за ее спиной, и незамедлительно последовала за графом. Почти сразу она поняла: бродить по сгоревшим дотла комнатам ночью - не самая лучшая идея. Вокруг было темно, разило паленым, что-то хрустело под ногами... Покосившись на безмятежного Грегори Баррингтона, Джейд решила придержать разговор о его возмутительном поведении на потом, стараясь держаться ближе, и с опаской осматривалась в пустом помещении.
        - Воняет здесь так же ужасно, как в день моего прибытия, - неожиданно поделился мыслями граф, следуя в смежную комнату и удерживая свечу перед собой.
        - Так вы здесь уже побывали? - поразилась она, догоняя его.
        - Конечно. В день прибытия в Рагос. Тогда полисмаги вынесли все, что уцелело. Одна труха осталась.
        - И не сказали!
        - Мои слова о том, что здесь нет ничего интересного, удовлетворили бы ваше неуемное любопытство?
        Он посмотрел на нее, и Джейд пожала плечами:
        - Может быть.
        - Но скорее нет, - со смехом добавил граф.
        - Хорошо, здесь ничего нет, но зачем тогда на дверь поставили печать? - не сдавалась Джейд.
        - Печать ставил старший следователь по моей просьбе, - ошарашил ее граф. - Для спокойствия моей матери. Все-таки нам с ней предстояло здесь жить, а слуги боялись этого места. Кроме того, как вы можете знать, идет расследование возможного покушения. - Грегори остановился напротив большого, сильно обгоревшего камина, и повернулся к ней лицом. - Мистер Браун был магом первой степени дара, как и вы, мисс Дэвис. Но почему-то не смог погасить начавшийся пожар. Это удивляет. К слову, о нем. Вам-то что, Джейд?
        Она остановилась рядом с графом, прислушиваясь к скрипнувшей входной двери, и тихо ответила:
        - Меня мало волнует мистер Браун, если честно. Но мне рассказывали о его загадочной смерти, а тут я оказалась рядом.
        - Как не зайти, - хмыкнул Грег, кивая.
        - Больше я переживаю за Аарона Хари - мужчину, что работал до меня, - продолжила Джейд, не обращая внимания на слова его сиятельства. - Он часто бывал в этом доме, а однажды пропал по пути отсюда. И никто его не ищет.
        - Вот оно что.
        Грегори немного помолчал и направился к ничем не занавешенному окну. Поставив свечу, граф развернулся, опершись на подоконник задом и сложив руки на груди, ожидая Джейд. Луна слабо освещала силуэт его сиятельства, создавая вокруг него ореол мистической таинственности.
        - Я хочу от вас большего, мисс Дэвис, - проговорил Грегори вкрадчиво, как только она подошла.
        - О чем вы? - Глядя на графа и не видя выражения его лица, Джейд чувствовала себя неловко и оттого раздражалась.
        - Детали, - проговорил он. - Поясните мне, зачем вам все это? Труп на кладбище, бордель, ворлоки, пропавший Аарон Хари. Он ведь не кузен вам?
        - Нет.
        - Еще и старшему следователю солгали, - Грегори поцокал языком. - Вы ведь лекарь, мисс Дэвис, а не следователь! Или я что-то путаю?
        - Лекарь, - кивнула она, - но не могу оставаться в стороне, когда происходит такое! Тем более что все началось с первой же ночи моего прибытия. И в этом я точно не виновата.
        Грег подался вперед:
        - Подробней, пожалуйста. Помните, что теперь для всех я - ваш жених. Вы носите мой родовой перстень, а это многое значит в глазах общественности. Как минимум это уже спасло вас от допроса обманутого следователя. Я могу помочь вам и прикрыть, но за это нужно быть откровенной, мисс Дэвис! Хватит с меня сюрпризов. Мы понимаем друг друга?
        Джейд глубоко вздохнула. Она и сама устала думать обо всем, что узнала, в одиночку.
        Подойдя к нему, встала рядом, едва не прижавшись плечом к плечу и также опершись на подоконник, после чего принялась рассказывать.
        Джейд старалась говорить лишь о важных событиях, опуская мелкие ненужные подробности. Перечисляя случившееся с ней, загибала пальцы и, стремительно развернувшись к окну, завершила речь собственными выводами:
        - Я попала во всю эту историю абсолютно случайно! Но теперь, раз уж оказалась замешана во все это, не могу просто смотреть. Почему никто не ищет пропавшего лекаря? А еще нечисть! Ее будто что-то притягивает в этот город. Причем не мелкую, а именно высшую. Удивительно, что из столицы еще не прислали сильных магов для расследования всех этих происшествий! Ворлоки в городе - это же ужас. Ну и... мне кажется, слухи о вервольфе оправданы.
        Сказав последнюю фразу, Джейд умолкла и наконец посмотрела на молчавшего все это время графа. Его глаза слегка светились сиреневым, что могло означать лишь одно - Грегори Баррингтон очень зол.
        - Потрясающе! - выдал он и даже от подоконника отстранился, принявшись хлопать в ладоши. Хлопок. Второй. Третий.
        Джейд нахмурилась и сместилась чуть дальше, к краю окна.
        Граф пошел на нее.
        - Вы хоть немного понимаете, какой угрозе подвергли собственную жизнь?! - нависнув над ней, спросил он. - Осознаете, насколько глупо было тащиться на кладбище самой?!
        - С Вудсом, - напомнила Джейд, упираясь спиной в стену. Отступать больше было некуда.
        - Еще и с Вудсом! - совсем разъярился граф. - С этим... разгильдяем!
        - Он сильный маг.
        - И совершенно не соображает, что творит. За ним самим нужен глаз да глаз. Знаете, не удивительно, что вы сдружились! У парня, как и у вас, удивительная способность влипать в неприятности!
        - Прекратите напирать на меня! - возмутилась Джейд, запрокинув голову, чтобы смотреть в глаза графу. Упрямо вздернув подбородок, она потребовала: - Отойдите от меня! А лучше.
        Что лучше, граф так и не узнал. Шикнув и заставив замолчать, он прижал палец к ее губам, в то же время уставившись куда-то вправо. Джейд последовала его примеру, с ужасом наблюдая, как здоровенный камин плавно, почти беззвучно отъезжает в сторону, обнажая дыру в стене! Тайный ход, в проеме которого появился силуэт здоровяка.
        Грегори среагировал мгновенно.
        Схватив подсвечник с подоконника, он задул свечу, после чего раздался оглушительный звук, от которого у Джейд едва не остановилось сердце.
        - Ругхий. - сдавленно прохрипел мужской голос откуда-то спереди. Нежданный гость ввалился назад, в проход. По полу покатился переносной фонарь, рвано освещая обгоревшие стены, пол и потолок.
        Джейд замерла, боясь даже дышать.
        - Грегори? - позвала она шепотом.
        - Вудс! - выкрикнули издалека, и эхо унесло брошенное имя под потолок пустой комнаты. - Что за?.. - Далее последовало несколько отборных ругательств и скрежет стали по стене.
        Джейд нащупала за собой стену и прижалась к ней, несмотря на ужасный холод. Ей нужна была опора.
        - Кэпир Рэдис?! - наконец она узнала голос графа. - Салезара вам в...
        Джейд не стала прислушиваться дольше. Рванув вперед, она подняла с пола переносной фонарь и направила его на открывшийся в стене проем. Свет, исходящий из фонаря, дрожал, плохо освещая непонятную суету на месте, где недавно находился камин.
        - Грегори, - снова позвала Джейд. - Что там?
        - Все в порядке, - ответил он, и одна из смазанных фигур махнула рукой, показываясь ближе. - Это свои.
        - Своих так не встречают, - ворчливо ответил до боли знакомый голос. - У меня сотрясение мозга, ваше сиятельство! Я того...
        - “Того” вы, похоже, с рождения! - без тени сожаления ответил граф, наконец полностью показываясь в проеме. - И не смешите меня своими предположениями, было бы что сотрясать! Вставайте.
        - Что происходит? - Джейд сама не знала, почему перешла на шепот. Шагнув к графу, она призналась: - Мне почудилось, что вы говорите с Каспианом Вудсом.
        - Увы, не почудилось, - невозмутимо ответил граф, забирая из холодных дрожащих рук Джейд фонарь.
        - Но, позвольте, где мы? - Из проема вышел еще один мужчина, лицо которого не было видно.
        - В моем доме, - ответил Грег.
        - Это невозможно!
        - И тем не менее.
        - Моя бедная голова. - Вудс - а это несомненно был он - появился в комнате последним. Он держался за виски, морщился, и хныкал не хуже ребенка: - Мало того, что нечисть прибить пытается, так еще и вы, ваше сиятельство...
        - Это просто дурной сон, - пробормотала Джейд, осторожно ущипнув себя за запястье и тут же зашипев от боли.
        - А вы здесь откуда? - кэпир Рэдис услышал ее и попытался заглянуть за спину графа, подсвечивая себе вторым переносным фонарем.
        - Оставьте девушку в покое! - рявкнул Грегори, вновь загородив Джейд собой. - Лучше объяснитесь! Какого ругха вламываетесь в мой дом, если вам велено патрулировать кладбище у заброшенного завода?! Вы проверили показания свидетеля?!
        - Мы как раз оттуда, ваше сиятельство, - отрапортовал кэпир Рэдис, - и у нас есть для вас две новости. Обе хорошие. Наверное.
        Ну?!
        - Вервольф в клетке! - радостно выдал Вудс.
        Сердце Джейд пропустило удар. Она нервно вцепилась в пояс брюк его сиятельства и затаила дыхание.
        Грегори резко обернулся. Луна светила в окно, выдавая недовольство графа: складку на лбу, прищуренные глаза, желваки на скулах...
        Джейд выдавила из себя самую простодушную улыбку:
        - Я не слушаю, - сказала она, делая честные глаза. - И вообще, я - могила.
        - Дэвис? - Свет фонаря прошелся по полу, скользнул по халату Джейд и остановился на ее лице, заставив зажмуриться.
        - Мистер Вудс! - голос Грегори Баррингтона был подобен холодному душу. - Немедленно прекратите пытаться сделать из моей невесты слепую! Так! Сейчас вы остаетесь здесь и не двигаетесь с места! Ясно? Я провожу мисс Дэвис и вернусь, чтобы внимательно выслушать ваш отчет!
        - Но он ранен! - Джейд бросила взгляд на Каспиана, толком не разглядев, в каком состоянии пребывает его голова. - Дайте мне хотя бы осмотреть мистера Вудса.
        - Позже.
        - А я бы не отказался от лекарской помощи.
        - Вот! Он бы не отказался.
        - На выход, дорогая моя! - Грегори подхватил Джейд под локоть и повел вон из комнаты, закрывая собой пришедших через тайный ход стражников. Стоило им оказаться в коридоре, как граф остановился и велел непреклонным тоном: - Отправляйтесь к себе. Не смейте пытаться подслушивать или подглядывать! Не покидайте своей комнаты!
        - Да, но.
        - Немедленно!
        - Как будет приказано! - зло ответила Джейд.
        Граф молча указал ей дорогу.
        Она подхватила со стены одну из мигающих магических свечек и удалилась, гордо вскинув подбородок. Лишь услышав звук притворившейся двери, обернулась и, не увидев графа, припустила к своей комнате что есть сил.
        Около минуты Джейд искала в своем саквояже успокоительные, а затем, приняв сразу три пилюли вместо одной положенной, забралась в постель и укуталась в теплое одеяло. Ее трясло - не то от холода, не то от пережитого страха. А еще в голове то и дело всплывала всего одна фраза, повергающая в ужас: “Вервольф в клетке”. Так сказал Вудс.
        Глава 13. И затишье перед бурей
        Джейд не могла сказать, сколько прошло времени прежде чем она взяла себя в руки. Может быть, четверть часа, но, скорее всего, больше.
        Закрыв глаза, она лежала в кровати и с тоской думала обо всем случившемся. Благодаря успокоительным пилюлям страх ушел, но волнение не улеглось до конца, заставляя плотнее кутаться в одеяло и в красках представлять ужасного монстра, пойманного в клетку.
        Несколько раз она слышала голоса из коридора за своими покоями, топот ног. Джейд честно пыталась не обращать на них внимания и в кои-то веки поступить разумно: быть хорошей девочкой, которая не лезет в чужие дела. Уснуть. Вот только голова продолжала работать, а мозг - рождать самые нездоровые идеи, буквально подначивая ее и намекая, что дела вовсе не чужие!
        В конце-концов, после очередного топота за дверью, сила воли покинула ее вместе с благоразумием.
        - Да что же это?! - Джейд откинула одеяло и села в кровати. Спать расхотелось окончательно. Больше того, она отчетливо понимала, что не сможет сомкнуть глаз, пока не поймет, что случилось, и кто виноват. Ей было необходимо знать, кого следовало опасаться, и убедиться, что опасность позади.
        Поднявшись, Джейд решительно подошла к шкафу и принялась одеваться. Она осознавала: тихо сидеть в спальне - самое лучшее, что можно сделать, но ее натура просто не позволяла оставаться в неведении, сводя с ума и заставляя терзаться самыми безумными догадками. Пусть граф снова рычит, но иначе Джейд просто свихнется!
        - Я просто спрошу у него... - бормотала она, закончив с одеждой и быстро закручивая косу на затылке. - Ничего особенного. Получу ответы и тогда смогу спокойно спать. Разве это так сложно?
        Сложно. Очень.
        Граф вряд ли решит дать ей ответы. Джейд посмотрела в окно, потопала мыском туфли и задумчиво пробормотала:
        - Разве что.
        Ее сиятельство! Графиня Марджери Баррингтон явно была женщиной, так же не лишенной любопытства и очень переживающей за единственное чадо. Если убедить ее, что Грегори подвергает себя опасности, она согласится пойти и посмотреть, что происходит в покоях пропавшего наместника. Всего одним глазком. Разумеется, в сопровождении почти невестки!
        Джейд коварно улыбнулась своим мыслям и, подхватив саквояж с лекарствами и сменной одеждой, ринулась искать помощи у хозяйки дома. Однако далеко уйти не удалось.
        - Так и думал! - голос графа Баррингтона заставил ее подпрыгнуть, едва она распахнула дверь.
        Он стоял напротив, занеся руку вверх, будто собирался постучать.
        - Вы меня напугали! - заявила Джейд, вспомнив о том, что лучшая защита - нападение.
        - Так, может, мне прощения попросить?
        - Не помешало бы, - кивнула она, бросая быстрый взгляд по сторонам. Коридор был пуст.
        - За что мне это наказание? - спросил граф, подняв голову к потолку. Затем уточнил уже у Джейд: - Куда вы, позвольте узнать?
        - Решила проведать вашу матушку, - не стала лукавить Джейд. - Ей нездоровилось вечером, а теперь, в связи с новыми событиями, думаю, ее состояние могло ухудшиться.
        - Она не знает о новых событиях, - холодно заметил граф. Осмотрев Джейд с ног до головы, он саркастически усмехнулся и добавил: - Но, по всей видимости, скоро узнала бы. Вашими стараниями.
        - В доме такие страсти! Ваша матушка, как хозяйка, просто обязана быть в курсе. - Джейд развела руками: - Кто же знал, что вы все храните в тайне даже от нее. К слову, что вы здесь делаете? У моей двери, среди ночи.
        - Я решил проведать вас, моя дорогая невеста, - процедил Грегори Баррингтон сквозь зубы. - Подумал, может, вам, как всем нормальным людям, страшно.
        - А я беру пример с вас, мой дорогой жених, - язвительно ответила Джейд. - Не слишком похоже, чтобы вы боялись. Хочу вам соответствовать.
        Грег устало вздохнул. Где-то в конце коридора открылась дверь и раздались мужские голоса. Тогда граф просто задвинул Джейд назад в комнату и вошел сам.
        - Тихо, - сурово глянув на ее приоткрытый рот, попросил он. - Давайте не будем давать поводов для лишних слухов. Мы и без того... Поговорим здесь.
        Граф отнял у нее саквояж, тихо прикрыл дверь и, круто развернувшись, начал двигаться прямо на Джейд, вынуждая ее пятиться назад.
        - Значит, вы направлялись к моей матери? - переспросил Грегори тихо.
        - Только чтобы удостовериться, что с ней все в порядке, - лучезарно улыбнулась Джейд.
        - Вы такая заботливая, - Грегори умиленно покачал голово. - Подумать только, как ее сиятельство запала вам в душу.
        - Я лекарь, а она болеет. Вся моя суть.
        - Вся ваша суть у меня в печенках! - прервал ее граф.
        Джейд умолкла, гадая, что будет дальше. Сиреневые искорки, мелькавшие в глубине глаз графа, заставили ее всерьез насторожиться. Нехорошо это, когда маг его степени дара так злится. Подумав, Джейд даже решила пойти ему навстречу. Вот предложит снова сидеть на месте и никуда не ходить - она согласится. Железно!
        Но граф медлил. Он замер в полушаге от нее и внимательно следил за тем, как Джейд нервно поправляет пуговки на платье. После его взгляд метнулся к ее шее, к губам и, наконец, их взгляды встретились. А он все молчал.
        - Вы убедились, что я не напугана. - не выдержав гнетущей тишины, выпалила Джейд.
        - Что дальше?
        - А вы как считаете?
        - Есть только два варианта: или вы уйдете теперь, или останетесь, чтобы рассказать, что же там случилось, - на последних словах она слегка подалась вперед. - Я имею в виду слова Вудса. Кстати, о нем. Как там этот бедолага?
        - В порядке.
        - Но вы знатно ударили его по голове.
        - Его голова в том же состоянии, в каком была всегда. Не могу сказать, что мозги на месте, но, кажется, он таким родился. Так что волноваться поздно, - усмехнулся граф. Неожиданно делая маленький шаг вперед и оказываясь непозволительно близко, он протянул руку и осторожно убрал поправил рыжий локон, выбившийся из наспех сделанной Джейд прически.
        Джейд не шевелилась. Ее кожа в месте прикосновения горела огнем.
        - Вы ведете себя... - Джейд нахмурилась и сбилась, не сумев вспомнить нужное слово.
        - Непристойно? - подсказал граф, поставив ее саквояж у кровати.
        - Именно! Да.
        - Веду себя так, будто мы обручены, - продолжил граф как ни в чем не бывало, на этот раз покрутив верхнюю пуговку платья Джейд. - Будто влюбился как мальчишка и на все готов ради своей строптивой невесты. Попустительствую во всем, разрешаю рисковать собой. Так мне сказал мистер Лэбелл.
        Джейд не выдержала и сделала еще шаг назад, упершись ногами в край кровати.
        - Мне не нравится этот ваш тон, - проговорила она недовольно. - Не понимаю, к чему подобные разговоры и поведение?!
        - К тому, что вам не следует лезть в мужские дела! - рявкнул он.
        - Мужские дела?! - вспылила Джейд. - Я ничего такого и не собиралась...
        - Ворлоки, вервольфы, пропавшие люди - это все не ваша забота, мисс Дэвис! - перебил ее граф. - Для поисков, поимки и вынесения наказаний есть полисмаги и стражники. И все они мужчины. Понимаете? А вы...
        - А я лекарь. И делаю свою работу! - теперь и Джейд повысила тон. - Я никогда не стала мешать бы или напрасно рисковать собой или другими! И вообще, помнится, когда-то именно вы приняли меня всерьез и только благодаря вам я смогла остаться в этом городе, дорогой мой Грегори! Вы поверили в меня и разрешили сопровождать в лес! Вы воодушевили меня!
        - Я что?! - Грегори закашлялся, ударил себя кулаком в грудь и, крутанувшись на месте, недолго стоял к Джейд задом, сжимая виски. Затем он громко вздохнул, будто вся тяжесть мира легла на его плечи, вновь обернулся, присел на кровать, закрыл лицо ладонью и тщательно его растер, приговаривая: - Значит, это я воодушевил... Что ж, справедливо... Когда только вся эта беготня кончится и появится время на спокойный ужин? Ты не знаешь?
        Он посмотрел на Джейд, и та сперва оторопела от столь вольного обращения. Но уже спустя пару секунд заняла место рядом с графом и тихо ответила:
        - Если вервольф действительно был и его поймали, то скоро.
        Граф усмехнулся, вытянул ногу, осторожно тронул саквояж Джейд мыском и внезапно выдал:
        - При нашей первой встрече я не понял, что ты врач. Тогда я ждал мужчину, мистера Джейда Дэвиса. И когда ты напросилась на завтрак, все гадал, кто передо мной и зачем тебе эта огромная сумка.
        Джейд удивленно посмотрела на саквояж, затем с подозрением - на графа:
        - Но если не врач, то кто? - Она попыталась припомнить их первый разговор. - Я ведь сразу сказала, что прибыла от мистера Сандерса.
        - Да. - Граф уперся обеими руками в кровать, откинул голову назад, уставившись на розовый балдахин. - Мистер Сандерс как раз накануне обещал мне, что я обязательно встречу в этом городе девицу, от которой потеряю голову.
        - И вы решили, что он подослал меня в качестве. в качестве кого?! - Кровь прилила к лицу Джейд. - Скажите, что я неправильно поняла!
        - Соврать?
        - Это отвратительно!
        - Такова правда. А ты говоришь - вдохновил...
        - Зачем вы мне это рассказали?! - В порыве гнева Джейд схватила графа за рубашку и дернула в сторону, вспоминая тот самый разговор: - Вы! Ох. Вы предложили мне стать личным специалистом! Обслуживать только вас!
        - А ты говорила, что мистер Сандерс хотел бы, чтобы твои услуги распространялись на всех, в том числе на самого старика, - судя по голосу, Грегори улыбался. - Я был поражен такими откровениями.
        Джейд почувствовала, как округляются ее глаза, отпустила его рубашку, вскочила и принялась ходить по комнате, заламывая руки.
        - Значит, это не было актом веры! Вы приняли меня за девку, присланную главным лекарем. - Она остановилась и сжала талию ладонями, ей было тяжело дышать. - А я распиналась, говорила о том, что мы оба - современные люди...
        - Современные, - согласился Грегори, посмотрев на нее.
        Она сжала горящие щеки ледяными руками, приблизилась и шепнула, отбросив последние капли официоза:
        - И ты даже согласился воспользоваться моими услугами. Я так гордилась, что смогла убедить самого графа! А ты в тот момент думал о.
        Его сиятельство Грегори Баррингтон кивнул:
        - Если бы ты знала, Джейд, о чем я тогда думал, сама уехала бы из города на первом же дилижансе.
        - Но почему не сказал потом? - возмутилась Джейд. - Когда пришли стражники?! Грегори медленно поднялся и, сложив руки на груди, ответил равнодушно:
        - Не смог признать такого рода ошибку. Твои глаза лучились довольством. вся такая решительная лекарка. Правда в том, Джейд, что при нормальных обстоятельствах я бы никогда не потащил тебя в лес на поиски пропавших. Но из-за глупого стечения событий и моего малодушия ты все-таки оказалась там.
        Джейд смотрела на графа, мечтая стать на миг Каспианом Вудсом или хотя бы обладательницей его кулаков. Ей отчего-то показалось, что Грегори Баррингтону очень не помешало бы поправить нос. Крепким ударом справа.
        - Так и будешь стоять столбом? - подбодрил ее граф, вряд ли догадываясь, какие мысли терзают фиктивную невесту. - Ничего не скажешь?
        - Что ж, - Джейд, выдавила из себя кислую улыбку, - слава твоему малодушию.
        Грегори поморщился, как от зубной боли. Потерев подбородок, он сообщил безапелляционно:
        - В любом случае я рад, что рассказал тебе правду. Не люблю лгать. А недомолвки - это та же ложь, только в профиль. - Он бросил на нее пронзительный взгляд. - Теперь мы обручены, хотя я удивительно мало знаю о своей невесте.
        - Это и не нужно, ведь помолвка липовая, - напомнила Джейд, испытывая невнятное смущение.
        Ей показалось ненадолго, будто граф что-то знает о событиях из прошлого и просит быть честной взамен. Такая глупость!
        - Действительно, я здесь не для того, чтобы копаться в прошлом, - удивительно легко согласился Грегори, - и ты права в том, что пыталась покинуть эту комнату. В доме найден тайный ход, ведущий к заброшенному заводу, а это значит, что подобные “лазы” могут быть обнаружены где угодно. Кроме моих покоев и покоев матери - их я проверял лично. Поэтому... будешь спать в моей спальне.
        - Что?! Никогда.
        - Сегодня, - кивнул Грег, протягивая ей руку. - Я провожу. Сам, разумеется, ночевать там не стану. Сегодня просто нет времени на отдых. Ну? Джейд Дэвис!
        Она затаила дыхание, в сомнениях покосилась на протянутую ладонь и все же подалась вперед. Грегори Баррингтон усмехнулся. Глаза его при этом остались серьезными.
        Вновь прихватив ее саквояж, он двинулся к выходу, добавляя:
        - Сейчас, поразмыслив и поговорив с тобой, я понял, что ты не станешь сидеть сложа руки. Не знаю, что именно гонит тебя в самую гущу событий, Джейд, но остановить этот процесс мне, кажется, не под силу. Потому я решил дать тебе то, чего ты так жаждешь. Информацию. Поделюсь с тобой теми знаниями, что имею сам. Но.
        Она разочарованно вздохнула:
        - Всегда есть “но”!
        Граф выглянул в коридор и, никого не заметив, повел ее к центральной лестнице.
        - У меня будет одно условие, - сказал он спустя несколько шагов. - Всего одно. Но ты пообещаешь выполнить его беспрекословно. Согласна?
        - Как насчет озвучить его для начала? - хмуро спросила Джейд.
        - Конечно. - Грегори провел ее мимо центральной лестницы к противоположному крылу дома. - Звучит оно так: прежде чем рвануть на выручку очередным бедолагам или на проверку собственных догадок, ты сначала свяжешься со мной и дождешься моего ответа.
        - На выручку? Но разве вервольфа не пойма?..
        - Чш-ш, - Грегори осуждающе зыркнул на Джейд и добавил наставительно: - Сначала обещание. Потом ответы.
        - Слишком пространная просьба, - покачала головой Джейд. - Может, мне еще перед каждым вызовом на дом бросать тебе сообщения? Чушь.
        - В таком случае ответов не будет.
        - Это нечестно.
        - О, прошу прощения, я разочаровал тебя? - Грегори громко вздохнул и, обернувшись, сказал с самым несчастным видом: - Просто не представляю, как это пережить. Но попробую.
        Джейд шла за графом, смотрела на его идеально прямую спину, на искаженный злой усмешкой профиль - когда он оборачивался к ней, и понимала: на этот раз он не уступит.
        - Хорошо! - ответила она излишне громко, за что получила еще один осуждающий взгляд.
        - Четче сформулируйте обещание, - нудно потребовал его сиятельство.
        - Обещаю, что в случае обнаружения чего-то подозрительного или при намерении ехать куда-то на поиски пропавших, сначала я сообщу об этом тебе.
        - И?
        - И дождусь подтверждения в ответ.
        Пальцы графа немного крепче сжали ее ладонь. Сначала Джейд решила, что это своеобразный акт поддержки или одобрения, но тут кожу слегка закололо, а по запястью пробежал ряд сиреневых искорок.
        - Это... - выдохнула она.
        - Магически закрепленное обещание, - кивнул Грег, открывая одну из дверей и становясь так, чтобы Джейд вошла первой. - Прошу, дорогая.
        - Ты!.. - Она пошла на него с намерением все таки подправить гаду нос, даже если после этого придется лечить перелом собственных пальцев.
        - Тише, Джейд, разбудишь маму, - пожурил ее граф, кивнув на следующую дверь. - Или ты все еще полна решимости проверить, как ее мигрень? Она будет рада.
        Сжав кулаки, Джейд фурией влетела внутрь открытого помещения, останавливаясь только при виде огромной кровати, застеленной темно-бежевым покрывалом. Это зрелище слегка остудило ее пыл.
        - Свет! - приказал граф, закрыв дверь и щелкнув пальцами.
        На стенах комнаты зажглись магические свечи.
        Тогда Джейд обнаружила, что стоит на красивом ковре нежно-персикового оттенка. Напротив кровати она увидела два пузатых деревянных шкафа, а по центру - камин с двумя креслами подле него. У окна обнаружился письменный стол с многочисленными ящиками. Всюду царил идеальный порядок: ни соринки, ни пылинки.
        - Как тебе? - спросил граф из-за ее спины.
        - Пусто, - честно призналась Джейд, поежившись от внезапно появившегося ощущения прохлады. - Будто здесь никто не живет.
        - Практически так и есть, - как ни в чем не бывало проговорил Грегори. Он подошел к камину и, присев на корточки, призвал огонь. - Сейчас станет теплее.
        - Мне не холодно, - гордо заявила Джейд.
        - Нужно было требовать с тебя два обещания, - поднявшись и усевшись теперь в одно из кресел, пробормотал Грегори. - Во втором взял бы с тебя обещание не лгать.
        - Всем-то я плоха! - усмехнулась Джейд, принявшись загибать пальцы: - Не слушаюсь мнимого жениха, не говорю ему правду, если не считаю нужным, распоряжаюсь собственным временем и силами по своему усмотрению... Что еще?
        - Пререкаешься со всеми, лезешь, куда не просят, - “помог” ей граф.
        - Зато вешать на человека магически закрепленное обещание - это просто верх благородства! - Джейд подошла к нему и протянула руку. - Сними. Если я пообещала, то выполню и без этого.
        - Нет, еще не время, - пожал плечами Грег. Закинув ногу на ногу, он положил руки на подлокотники и добавил: - Но если ты готова слушать, у меня еще осталось немного времени рассказать то, что тебя интересует.
        Джейд хотелось послать его к ругху и гордо удалиться. Но. удаляться можно было только к нему же в кровать, да и послушать графа хотелось со страшной силой. Пришлось вновь идти на уступки этому надменному гаду.
        Грегори смотрел на нее без тени эмоций, и Джейд также постаралась выглядеть безразличной. Но, стоило ей устроиться напротив, а ему начать говорить, как любопытство подтолкнуло ее податься навстречу, а глаза зажглись азартным блеском.
        - Верфольф действительно в клетке, - проговорил Грегори задумчиво, - но я не уверен, что все настолько радужно, как считает кэпир Рэдис. Он уверен, что мы поймали негодяя, и уже готов вешать медаль себе на грудь.
        - А ты? - подбодрила Джейд.
        - Я. - Граф медленно покачал головой. - Если я чему-то и научился за недолгое время в Рагосе, так это осторожности. Мы хотели вервольфа и получили его, но в каком состоянии.
        - В каком? - Джейд придвинулась к краю кресла и почему-то зашептала.
        - Он болен, - припечатал Грег. - Не может нормально говорить, только мычит и корчится в муках.
        - Оу.
        - Да, - Грег кивнул, вынул из кармана брюк часы и, взглянув на них, нахмурился. - Нужно спешить. Я обещал рассказ, так вот...
        Оказалось, что с первых дней своего пребывания в Рагос граф понял - в городе творится нечто очень опасное, потому как самая мерзкая сильная нечисть собирается и ползет именно сюда, как к эпицентру тьмы. Однако что именно служит катализатором, Грегори понять не мог, слишком огромен был разброс мест с происшествиями. Особенно досталось трущобам, на проблемы которых местная власть предпочитала закрывать глаза. После опросов и осмотров тамошних улочек у графа волосы встали дыбом - едва ли не каждый день пропадали люди, но заявки на их розыск чаще всего было некому подать. Нищие, попрошайки, мелкие карманники.
        Грег заставил патрулировать трущобы в ночное время, рассчитывая припугнуть мерзость, нападавшую на людей, но вышло иначе: тьма поползла по городу, еще больше распоясавшись. Будто некто принял вызов и теперь хотел показать, что в Рагосе уже есть хозяин. И если Джейд знала лишь о ворлоках и о хайгире, то граф участвовал в поимке еще трех темных сущностей, занесенных в книги как “вымершая магическая нечисть”. Тогда Грег нанял попрошаек, чтобы они разнесли весть по городу: он пообещал вознаграждение за правдивую информацию о высшей нечисти.
        И вот ему стали приносить вести о подозрительной активности в здании рядом с кладбищем, на котором совсем недавно Джейд обнаружила труп кучера. И да, люди говорили о вервольфе. Полушепотом, опасаясь за последствия, но с ужасом в глазах.
        - Я хотел отправиться туда лично, - продолжал Грег, - о чем и доложил бургомистру. Мне нужна была хорошая крепкая команда. И пока я ее собирал, что сделал это идиот?
        - Сам отправился туда, - прошептала Джейд, вспоминая истерзанное тело на столе мистера Сандерса. - И мистера Лианэма с собой потащил.
        - Именно. Он собрал людей и направился к заброшенному зданию. Может быть, хотел победить всех сам...
        - Может быть? - Джейд вскинула брови.
        Грег усмехнулся:
        - Ты видела мистера Андриса Тафта? Он тучен и неповоротлив, как боров! Двигается с трудом, так что я не вполне представляю, на что он рассчитывал.
        - На набранную им команду? - высказала предположение Джейд.
        - Он взял лекаря и двоих парней из молодняка, - покачал головой Грег. - Один сбежал почти сразу, как запахло жареным, а второй едва унес ноги, пока Лианэм сражался с полуволком. Вы видели его, это мистер Ботэм.
        - Он утверждал, что видел вервольфа, - кивнула Джейд. - Его допрашивал старший следователь Лэбелл.
        - Именно так. - Грегори откинулся на спинку кресла и, умолкнув, задумчиво потер подбородок.
        - А дальше? - жадно спросила Джейд. - Как вы их нашли?
        - Я набрал команду, как и планировал, и пришел на место бойни, - тихо ответил граф. - Едва сумели отбить то, что осталось от бургомистра и лекаря.
        - У вервольфа?
        - Нет. - Грегори посмотрел на нее, его глаза сверкнули сиреневым. - Там был лишь ворлок. И я искромсал его лично, но ему все равно удалось уйти. Позже, той же ночью, мы шли по следу и опрашивали свидетелей, пока не обнаружили зверя. И убили его в переулке.
        - Тогда ты и получил свои раны, - недовольно выпалила Джейд, ткнув пальцем в направлении плеча графа. - Кстати, необходимо избегать нагрузок и сменить повязку утром.
        - Обязательно, - согласился Грегори таким тоном, что сразу стало ясно - придется его вылавливать, чтобы лечить. - Но пока есть дела поважнее.
        - Погоди! - Джейд подскочила на месте, осененная новым воспоминанием. - Но если ворлока убили, то как он напал на меня в доме Алиши Дэквуд?
        - В том-то и дело. Мне кажется, это была та самая тварь, что встретилась мне в заброшенном здании. - Грегори растер лицо руками и тоже сел ближе к краю кресла. - Выходит, этих зверей минимум два. И... кто-то направлял их действия, потому что сами они практически неразумны. Ворлоков ведет голод или бОльшая сила, и никак иначе.
        - Вервольф мог ими командовать, - согласилась Джейд.
        - Только не тот, которого обнаружили ребята этой ночью. - Грег поморщился. - Он лишь скулит и таращится на всех. А еще корчится от боли. Мистер Сандерс предположил, что парень сошел с ума, не выдержав переворотов.
        - Мистер Сандерс?! - Джейд вскочила на ноги. - Но почему его позвали, а мне нельзя?
        - Потому что он - главный лекарь, - пожал плечами Грегори.
        - Но я уже была здесь! Логичнее было бы. Стоп. Ты сказал “парень”? Вы опознали того, кто находится в состоянии полупереворота?
        - Да. Он находился рядом с открытой клеткой, где, по всей видимости, до этого держал ворлоков. Лежал практически без сознания.
        - И? Не томи! Кто?!
        Грегори тоже поднялся, вновь став на голову выше Джейд и заставив ее смотреть на него снизу вверх.
        - Это пропавший лекарь, - тихо ответил он. - Тот, кого ты так упорно искала. Аарон Хари.
        Джейд замерла, онемев от столь невероятного известия. Грегори обошел ее и, указав на кровать, сказал:
        - Спи. Утром я отвезу тебя в больницу, а к полудню решу вопрос с домом.
        - И все? - Джейд развернулась на каблуках, в несколько шагов догнала его и схватила за руку. - Так нельзя. Пусти меня осмотреть его! Аарона Хари.
        - Нет.
        Но.
        - О нем запрещено говорить. Слышишь? - Грегори запустил руку в волосы, растрепав и без того плохо уложенные пряди. - Все, кто видел вервольфа, принесли клятву о неразглашении.
        - Я понимаю.
        - Нет, не понимаешь! Ругхий хвост, Джейд Дэвис, это не шутки! Оставь эту тему в покое и никому не рассказывай об услышанном. Ясно? Нам только паники среди населения не хватало от случайно оброненного слова. Вспомни, как недавно пыталась утихомирить толпу, собравшуюся у больницы! Скоро в твое распоряжение поступит дом, а через день в Рагосе будет праздник, и люди станут веселиться на площади святого Игора. Райвист здесь очень любят, так что...
        - Какое мне дело до праздника?! Как вообще можно допускать веселье, когда происходит такое? - Джейд схватилась за голову. - Никто ведь не представляет, сколько нечисти мог притянуть в город вервольф! Ты сам сказал, что сначала убил ворлока, считая, что он единственный, но потом на меня напал второй... И хайгир в лесу!
        - Джейд! - Грегори повысил голос, сжал ее плечи руками. - Прекрати. Я посвятил тебя во все это, чтобы тебе стало спокойней. Вижу, что ты не находишь себе места и от этого попадаешь в неприятности. Но ты не полисмаг и не сыщик. Есть много людей, понимающих опасность, но лишить город Райвиста - все равно что крикнуть на торговой площади о приходе неизлечимой болезни. В ответ получим лишь страх и озлобленность. Люди здесь устали и напуганы, большинство из них очень бедны. В Райвист раздают еду и сладкие угощения, устраивают игры, выступления и тому подобное. Им это нужно. А мы в свою очередь усилим патрули и будем проявлять максимальную бдительность. Ты, если придешь на праздник, сможешь помочь в этом. Так ведь?
        - Да, - Джейд кивнула. - Конечно. Хорошо.
        Грегори продолжал смотреть на нее, будто ожидая чего-то.
        - Что? - нахмурилась она.
        - Ты слишком быстро согласилась, - признался он. - Только что рвала и метала, и вдруг такое категоричное “конечно”. Мне стоит переживать?
        - Нет, - Джейд вымученно улыбнулась. - Я тебя услышала, Грегори. Кроме того, и сама устала, честно говоря. Я могу понять, почему людям требуется праздник. Но.
        - Все-таки есть “но”. Слушаю.
        - Я бы очень хотела осмотреть Аарона Хари.
        - Нет.
        - Дай взглянуть хоть одним глазком.
        - Салезар тебя побери! Зачем?
        Джейд не сразу нашлась с ответом. Честно говоря, она и сама не могла сказать точно, для чего ей это. Любопытство? Инстинкты?
        - Интуиция, - выпалила Джейд в итоге. - Представляю, как смешно звучит, но чувствую, что должна это сделать.
        - Значит, должна. - Он закатил глаза и громко вздохнул.
        - Может быть, это такое странное чувство долга, - продолжила Джейд. - Я столько слышала о нем, хотела узнать, как и почему он пропал. Люди говорят, что мистер Хари был ответственным и прямолинейным, а еще отличным специалистом, и...
        - Я знаю, что он попал в Рагос после того, как оскорбил графа Ворта в столице, - перебил ее Грег. - Что он был вспыльчив, беден и сам себе на уме. Если уж вбил себе в голову что-то, то никто не мог заставить его передумать. Похоже, у нас разные источники, Джейд. Не делай из этого парня мученика, он что-то сотворил с собой, выбрав участь получеловека. И нам еще предстоит разгребать последствия и выяснять, для чего это было. Надеюсь, на этом все.
        - Эдди! - вспомнила Джейд. - Девушка из публичного дома.
        - А с ней что? - устало спросил Грегори.
        - Она получала от него письма, в которых он обещал вскоре забрать ее и увезти далеко. И это было уже после того, как Хари объявили пропавшим. В письмах лекарь говорил, что они будут счастливы или что-то вроде этого. У них была любовная связь.
        - И я узнаю это только сейчас.
        - Она просила никому не говорить.
        Грегори тихо зарычал и приблизил свое лицо к ее, буквально нависнув сверху:
        - Скажи мне, - почти ласково заговорил он, - кто-то еще делился с тобой секретиками, которые могли бы помочь мне в расследовании?
        - Нет. Кажется, нет.
        - Обещаю, я буду максимально корректен и не стану напрасно пытать людей. Ну же, подумай. Ты можешь знать нечто важное, что кажется тебе ерундой, но по факту сыграет первостепенную роль.
        Джейд задумалась.
        - Вообще-то, есть кое-что еще, - ответила она, опустив взгляд на пуговицы рубашки графа. Поправив одну из них, пробормотала: - Алиша Дэквуд. Это моя первая пациентка.
        - У ее дома на тебя напал ворлок. Я помню, кто она, - раздраженно перебил Грегори.
        - Да, конечно, помнишь. Так вот, она все твердила, что видела напавшего на них с кучером зверя. Я говорю о нападении у кладбища.
        - Да, там ты нашла труп. И? Что именно она успела рассмотреть?
        Джейд нервно покрутила пуговицу его рубашки.
        - Она утверждает, будто видела глаза нападавшего. Настолько близко, что ей даже показалось, будто она узнала его.
        - Лекаря? - спросил граф, не дождавшись продолжения. - Она видела Аарона Хари? Джейд сглотнула и посмотрела на графа, задрав голову.
        - Нет. Она сказала, что это был... другой пропавший.
        Грегори нахмурился. Джейд, поняв, что все еще держится за его пуговицу, спрятала руки за спину.
        - И ты считаешь, что ей можно доверять в этом вопросе? - наконец спросил граф.
        - Я. - Джейд пожала плечами. - Не знаю. Она принимает сильные лекарства и очень напугана. Но говорит с такой убежденностью, что.
        - Поговорю с ней, - кивнул Грегори. - Еще что-то?
        - Нет.
        - Уверена?
        - Кажется, это все.
        - Тогда спокойной ночи, Джейд Дэвис. - Граф криво улыбнулся в своей излюбленной манере и, понизив тон, попросил: - Умоляю, больше никаких путешествий по дому. Здесь полно стражников и полисмагов, тайный проход охраняется, а вервольфа увезли. Ты лишь напрасно потратишь время и вызовешь новый повод для слухов.
        Он сделал шаг назад.
        - Я хочу осмотреть его, - упрямо повторила Джейд.
        - Сладких снов.
        Больше не мешкая, он развернулся и вышел, всем своим видом показывая, что считает тему исчерпанной.
        Джейд еще какое-то время смотрела на закрывшуюся дверь, а потом перевела взгляд на свое запястье, где при солнечном свете наверняка можно было разглядеть бледную метку в виде молнии - след от магического обещания. Ухмыльнувшись не хуже самого графа, она прошептала:
        - Что ж, Грегори, я предупредила о своих намерениях, как и обещала. И ты в курсе моих планов, как и хотел.
        Пробуждение в чужой постели многие посчитали бы плохим началом дня и вообще дурным тоном. Но не Джейд.
        Впервые за долгое время она расположилась столь удобно, что, проснувшись, решила немного понежиться в кровати. Мягко, уютно и пахнет приятно - это ли не счастье? Пусть и временное.
        И даже завтрак в присутствии леди Марджери ничуть не смутил ее. Графиня, спустившаяся раньше своей гостьи, была удивительно молчалива и задумчива, а Джейд старалась не смотреть на хозяйку дома лишний раз, лишь бы не вызвать случайное желание обсудить новости.
        С появлением Грегори леди Марджери слегка оживилась и посоветовала сыну лучше питаться, а затем начала вслух сокрушаться о его вопиющем пренебрежении здоровьем. Тот, однако, придерживался тактики Джейд: на вопросы и советы отвечал скупо, на грустные вздохи и вовсе не реагировал. Быстро проглотив кашу и пару сэндвичей, он запил все чашкой крепкого чая и с немым укором уставился на напольные часы, пробившие восемь раз.
        - Благодарю за ваше гостеприимство и за чудесный завтрак, - мило улыбнувшись, проговорила Джейд, прекрасно поняв намек Грега. - Все было невероятно вкусно, но, боюсь, мне пора.
        - Надеюсь, ты крепко спала, дорогая? - тут же отреагировала леди Марджери.
        - Как младенец.
        - Они бывают очень беспокойными, - усмехнулась графиня, - иногда и вовсе глаз не смыкают.
        Она так пристально смотрела на Джейд, что той стало неловко. Неужели мать Грегори знает, где спала ее горе-невестка?!
        - Ну да откуда тебе знать, моя дорогая? - беспечно продолжила леди Марджери, прерывая их зрительный контакт. - Вот появятся у вас с Грегори свои дети...
        - Я тоже наелся. - Граф Баррингтон поднялся со стула, быстро подошел к матери, чмокнул ту в щеку и попросил: - Отправляйся сегодня в гости к леди Майлз, развейся. Я заеду немного позже, и мы поговорим. Договорились?
        - Да, дорогой мой.
        - Джейд? - граф вопросительно посмотрел на нее.
        - Я готова.
        - Прекрасно, прошу, - он вытянул руку, указывая ей направление. - Как и обещал, сначала доставим тебя в больницу.
        - Береги себя, Грег, - задержав его, попросила леди Марджери. - Ты так плохо выглядишь.
        - А ты береги себя, мама.
        - Буду ждать тебя к обеду. И подробных пояснений...
        Джейд и сама надеялась расспросить графа о происходящем. Случилось ли за ночь что-то еще? Вдруг появились новые свидетели, события или улики? Но увы, вместе с ними в дорогу напросились двое стражников, потому разговор по душам не заладился.
        Граф провел ее до самой больницы, и там она планировала задержать его для перевязки, но, стоило им войти, как все прежние мысли выветрились из ее головы.
        - Вот и вы, мисс Дэвис! - обрадовался мистер Сандерс, стоящий в холле вместе с Мартой.
        - Как раз собирался послать за вами. Вы нужны в операционной.
        - Очередная поножовщина в забегаловке неподалеку, - проворчала Марта, снимая плащ.
        - Две палаты заняты. Троих нужно оперировать.
        Джейд даже не заметила, куда делся граф.
        Лишь к полудню у нее появилось время на перерыв. Тогда, быстро перекусив, она заглянула в охраняемую палату к Оуэну Лианэму и бургомистру. Под предлогом осмотра вошла и ужаснулась от увиденного. Мужчины лежали на соседних койках и все еще не приходили в себя. Оба сильно похудели, выглядели осунувшимися, а под глазами появились желтозеленые синяки.
        Джейд опустилась рядом с Оуэном, осторожно взяла за руку. Она практически не знала его, но отчего-то прониклась и искренне переживала за состояние молодого человека. Недолго посидев рядом, она рассказала что бояться больше нечего, ведь напавших на них ворлоков убили, а еще поведала про готовящийся в городе праздник и посоветовала лекарю поторопиться с выздоровлением, дабы не пропустить веселье. Пообещав, что зайдет еще, собиралась уже идти к мистеру Сандерсу за новыми распоряжениями, но столкнулась в коридоре с графом Баррингтоном.
        - Джейд! - он сурово сдвинул брови. - Что ты делала в этой палате?
        От нее не укрылись удивленные взгляды дежуривших стражников. Теперь все будут говорить о том, что Грегори Баррингтон и мисс Дэвис обращаются друг к другу исключительно по имени. Даже в обществе.
        - Рядовой осмотр, - Джейд продемонстрировала лекарский набор для оказания первой помощи. На самом деле он был взят для отвода глаз, но теперь пригодился как нельзя лучше. - Я ведь лекарь, ваше сиятельство, и здесь работаю.
        - Да... лекарь, - кивнул он, позволив себе привычную усмешку. Стражники вторили ему. Джейд начала закипать.
        - Пойдем, поговорим где-то в более уединенном месте, дорогая, - решил добить ее граф.
        - Наедине. У меня совсем мало времени.
        Один из стражников тихо фыркнул. Джейд крепче сжала лекарский набор.
        - Сюда, - она указала на палату напротив, пройдя туда первой. - Здесь свободно. дорогой.
        Оставив на столик набор для оказания первой помощи, она обернулась, сложив руки на груди и всем своим видом демонстрируя злость.
        - Что все это значит? - спросила Джейд, стоило ему закрыть за собой дверь. - Для кого ты столь яро демонстрируешь нашу близость? И, главное, зачем?
        - Я лишь поддерживаю распространенные тобой слухи, - миролюбиво ответил граф. - Не больше. Дорогая.
        Какое-то время они прожигали друг друга взглядами. Наконец Джейд уточнила:
        - Так какого ругха тебя сюда принесло, Грегори Баррингтон?
        - Дом, - напомнил он, искренне рассмеявшись. Похоже, злость Джейд лишь забавляла этого гада. Подойдя, он взял ее руку в свою и вложил в ладонь несколько ключей, насаженных на общее колечко. - Аренда оплачена на полгода, любовь моя.
        Джейд раздраженно отняла руку и все же не смогла скрыть удивления:
        - Не думала, что ты действительно справишься так скоро. Дом действительно оплачен?
        - Я ведь обещал. Только с кухаркой сложнее, - поморщился граф. - Выбери сама кого-то. Я оплачу все расходы, само собой. Во сколько заканчивается твоя смена сегодня?
        - В восемь. Хочешь пригласить меня на свидание, дорогой?
        - Хочу прислать кого-нибудь, чтобы помогли тебе с багажом. Все-таки ты теперь не просто лекарка Джейд, а невеста его сиятельства. - Он оскалился, но тут же вынул из нагрудного кармана часы и недовольно цокнул.
        - Вижу, ты снова опаздываешь, милый, - усмехнулась она, тем не менее удерживая жениха за предплечья и разворачивая к кровати, - но я не отпущу тебя вот так.
        - Не понял.
        Внутри Джейд все клокотало от бешенства. Она понимала, что сама затеяла тот слух о безумной любви графа, но ведь и он не постеснялся предложить ей сделку с обручением! А теперь выставляет ее на посмешище, лишая возможности заработать уважение окружающих...
        - На самом деле я по-настоящему благодарна тебе, Грег, - слегка опустив ресницы, тихо проговорила она. - Но никак не могу подобрать слов, чтобы выразить, насколько.
        - Джейд.
        Она положила указательный палец ему на губы и покачала головой и продолжила:
        - Твоя забота обо мне. Ты прикрываешь меня, понимаешь. Снял для меня дом. Грегори, никто и никогда не делал для меня столько.
        Уголки его губ чуть дрогнули, на лице отразилось удовольствие от услышанного.
        - И знаешь, что я подумала?
        - Нет, - пробормотал он.
        - Если я не могу выразить свою благодарность словами, то за меня скажут поступки. Поэтому... Грегори, я не отпущу тебя, пока мы не сделаем кое-что.
        - О чем ты?
        - Это. - Джейд прикусила губу, отвела взгляд, томно вздохнула и прошептала: - увидев подобное, твоя мама пришла бы в ужас, - пробормотала она, надавив на плечи растерявшегося графа и усаживая его на край кровати. - Леди Марджери такая правильная, и наверняка осудила бы меня...
        Граф открыл рот, мотнул головой, попытался встать, но передумал и сел удобней. Джейд стеснительно улыбнулась.
        - Продолжай, - прищурившись, проговорил он. - Пожалуй, я смогу выкроить пять. пятнадцать минут.
        - Спасибо! - обрадовалась Джейд, погладив его плечи еще раз. Она сама развязала его шейный платок и добавила с придыханием: - Помоги мне, Грег, раздевайся.
        Он нахмурился, в глазах отразилось неверие, но руки графа словно жили своей жизнью: они принялись быстро расстегивать пуговки сюртука.
        Джейд не сводила с них глаз, а сама, схватившись за подол платья, принялась медленно его приподнимать. Взгляд графа метнулся вниз. Джейд проследила за упавшей на сюртук рубашкой и попросила:
        - Брюки не снимай, дорогой. Это ни к чему.
        - Но...
        - А вот бинты можешь снять, пока я приготовлю все для перевязки. - Она широко улыбнулась, глядя на вытянувшееся лицо графа. - Я обработаю твою рану даже быстрее, чем ты рассчитывал. любимый мой. Пятнадцать минут не потребуется.
        - Не-ет, - застонал Грегори с мученическим видом, прежде чем она отвернулась. Джейд расхохоталась, открывая нужные лекарства, а граф продолжал разоряться за ее спиной: - Ты. просто монстр! Заставила меня поверить в то, что хочешь. Джейд Дэвис, ты определенно бестия! За что?
        - За стражников, что стоят под дверью, - ничуть не смутившись, ответила она. - Ты выставляешь меня на посмешище, демонстрируя им, что не уважаешь меня как специалиста.
        - Ох. - Позади раздался скрип. Джейд обернулась и увидела графа, лежащего поперек кровати с раскинутыми в сторону руками. Заметив, что она смотрит на него, Грегори неожиданно рассмеялся и снова сел, приговаривая: - Да-а, выбрал себе невесту. Чтоб меня ругх сожрал. Милое создание, ничего не скажешь. Ладно, как снимать эти бинты?
        Все оставшееся время перевязки его сиятельство по большей части молчал, лишь изредка бросая на Джейд задумчивые взгляды и скупо отвечая на ее вопросы о ране. “Нет, не тянет, не болит. Неприятных ощущений нет”...
        Перед тем, как выйти из палаты, он тщательно застегнул каждую пуговку и поправил одежду, прокомментировав это с неожиданно мягкой улыбкой:
        - Не хочу тебя компрометировать, леди лекарь. Ну-ка, глянь, порядок?
        Джейд удивленно заломила бровь и, приблизившись, поправила шейный платок, сообщая:
        - Теперь порядок.
        Она быстро отвернулась, почувствовав неуместное смущение от пристального взгляда Грегори Баррингтона, и первой вышла из палаты, бросив перед этим:
        - Не буду тебя провожать, много работы. Всего доброго.
        - И тебе, - услышала Джейд, уже удаляясь в сторону кабинета мистера Сандерса.
        Глава 14. И время переезда
        - Вы уверены, что справитесь? - снова спросила Джейд, повернувшись к главному лекарю. - Праздники всегда травмоопасны...
        - Это точно, мисс Дэвис, но в течение дня я разберусь с покалеченными сам, а вы посмотрите, как в Рагосе умеют веселиться. Наш город - это не только ужасы и травмы. Но вечером будьте добры, приезжайте, - ответил он. - Ночное дежурство после Райвиста будет сложным.
        Джейд благодарно улыбнулась и, распрощавшись с главным лекарем, прошла в холл, где уже ждал присланный графом Баррингтоном стражник - мистер Рондон Айсит. Молодой человек помог перенести ее багаж в экипаж, стоящий у входа в больницу, и лишь в салоне осмелился заговорить о чем-то, кроме переезда Джейд.
        - Завтра большой праздник, - неожиданно проговорил он, сняв шляпу и неловко прокручивая ее в руках. - Будет много людей.
        - Здорово, - поддержала беседу Джейд, бросив взгляд в окно, за которым уже царила тьма.
        - И семья моей будущей невесты там тоже будет, - выдавил мистер Айсит. - Вас наверняка представят друг другу.
        - С чего бы это? - удивилась Джейд.
        - Вы ведь невеста графа Баррингтона! - напомнил стражник. - А моя Эмма из очень приличной семьи...
        И?
        - И я надеюсь на то, что лекарская тайна останется тайной, - наконец выпалил молодой человек, красноречиво прикрыв шляпой ширинку брюк.
        Джейд проследила за его последним действием, с трудом скрывая смех. Так вот оно что! Бедняга до смерти боится, что невеста узнает о болячке, подхваченной им до свадьбы...
        - Мистер Айсит, - Джейд слегка придвинулась к краю сиденья и склонилась к стражнику,
        - вы правда считаете, что единственной темой, на которую я захочу поговорить с вашей невестой, если нас представят друг другу, будет ваше достоинство?
        Даже в сумраке салона экипажа стало заметно, что на щеках Рондона Айсита выступили розовые пятна смущения. Он дернулся назад, нервно засмеялся, покачал головой и наконец ответил:
        - Разумеется, нет!
        - Я тоже так думаю, - кивнула Джейд, вновь отворачиваясь к окну и уже думая о своем.
        Новый дом, арендованный для нее, и больницу, где она работала теперь, разделяло совсем небольшое расстояние, но граф все равно выделил помощь. Вспомнив об этом, Джейд улыбнулась. Конечно, она понимала, что обручение - это всего лишь временная сделка, но ей нравились преимущества невесты его сиятельства.
        Кроме того, Джейд не могла не сравнивать действия Грега и другого мужчины. Пола Буэлье. Ведь она уже была невестой, и тогда всерьез рассчитывала выйти замуж за любимого, не требуя ничего взамен. Тогда милой наивной девочке Джейд хватало пылких обещаний и крепких объятий, чтобы быть счастливой. Теперь, по прошествии нескольких лет, ей требовалось гораздо больше, чем мог дать Буэлье.
        И это осознание удивило ее.
        Прикрыв глаза, Джейд на миг сделала то, чего боялась долгие годы: представила себя рядом с Полом. Сейчас. И содрогнулась.
        Экипаж дернулся, замирая на месте, а кучер равнодушно возвестил, свесившись с козел:
        - Здесь еще три экипажа разгружаются, мне никак не подъехать. Отсюда дойдете, мисс?
        - Что?
        Джейд потянулась к дверце, но Рондон Айсит опередил ее.
        - Я сам! - грозно сказал он. - Сейчас выясню, что к чему, и вернусь. Оставайтесь на месте, мисс Дэвис. Граф велел глаз с вас не спускать и беречь, как самого себя.
        Джейд усмехнулась, повела плечами и села удобней, давая понять, что согласна. Хотят мужчины заботиться о ней, - пусть. Ей не жалко.
        Однако спустя пять минут мистер Айсит вернулся отнюдь не с радостными новостями:
        - Все прекрасно! - сказал он, улыбаясь и подавая ей руку, чтобы помочь выйти. - Это леди Марджери с прислугой размещается.
        - Не поняла... - Джейд отсела немного дальше. - Какая леди Марджери?
        - Матушка графа, - охотно пояснил Рондон, - вашего жениха. Она поживет с вами какое-то время. Так сказала ее горничная.
        Джейд не ответила.
        Она молча выбралась из экипажа, отодвинув в сторону протянутую руку Рондона, и, прищурившись, уставилась на снующие туда-сюда фигуры. Из двух экипажей, стоящих напротив раскрытой настежь калитки, выносили коробки и сумки. У входа в дом, под включенным фонарем, стояла, по всей видимости, горничная, руководившая процессом переезда.
        - Это сразу на второй этаж! - услышала Джейд. - И осторожней, там фарфор ее сиятельства!
        Дальше девушка заговорила тише, а Джейд услышала тихое шипение. Как выяснилось несколькими секундами позже, шипела она сама, не в силах сдержать восторга от столь потрясающего соседства!
        - Это уже ни в какие ворота! - рявкнула она, следуя к дому и останавливая одного из носильщиков. - Прекратите тащить в мой дом чужие вещи! Все назад! Немедленно!
        - Мисс Дэвис! - Девушка, стоящая у двери, отшатнулась. - Вы уже прибыли. Какая... радость.
        - Где ее сиятельство? - без лишних расшаркиваний накинулась на нее Джейд.
        - Наверху, - пробормотала горничная. - Обустраивается.
        Сцепив зубы Джейд ринулась вперед и почти сразу споткнулась о коробку, оставленную перед лестницей. От падения ее спасла реакция: пальцы вцепились в перила, а дыхание окончательно сбилось. Не так она представляла себе переезд в новое жилище! Ох, не так.
        - Миледи-и, - позвала Джейд, стремительно поднимаясь. - Где вы?
        Из небольшого холла второго этажа можно было попасть всего в три спальни, в одну из них дверь оказалась открыта.
        - Леди Марджери, - снова проговорила Джейд, - я иду к вам.
        Внизу послышалась возня. Она обернулась и увидела мужчин, продолжавших вносить вещи графини, несмотря на запрет! В глазах Джейд от злости появились серебристые мошки, а кончики пальцев закололо. Магия рвалась наружу, желая выплеснуть часть энергии.
        - Джейд, милая, это ты! - Они столкнулись на пороге спальни. Леди Марджери, облаченная в потрясающе красивое зеленое платье, улыбнулась и поманила ее к себе, заговорщицки шепча: - Это мой тебе сюрприз, дорогая!
        Что именно?
        - Я прибыла к тебе на выручку! - как само собой разумеющееся проговорила графиня.
        - Проходи скорей, смотри. Я выбрала эту спальню, ты же не против?
        - Не против чего? - сквозь зубы проговорила Джейд. - Я еще не видела ни одной комнаты.
        - Знаю, вы с Грегом так безрассудны! Арендовать дом лишь по его фасаду - в этом вся молодежь! - всплеснула руками графиня, проходя в просторную светлую комнату со скудным мебельным гарнитуром.
        Шкаф, комод, кровать и пара кресел со столиком - вот и все убранство. Окна были открыты нараспашку, гардин не наблюдалось...
        - Я все здесь преображу! - пообещала графиня. - Будет чудесно.
        - Чудесно в вашем особняке, - поправила ее Джейд. - Там уже все сделано под вас. Зачем вы здесь?!
        - Ох, милая, - на лице графини отразилась жалость, - несчастная моя детка! Присядь. Ты, наверное, очень устала на работе?
        - Нет.
        - Тогда постой, - легко согласилась графиня, тут же рыкнув на мужчину, внесшего в комнату огромную коробку: - Поаккуратней! За каждый поврежденный предмет я вычту из вашего гонорара! Так о чем мы говорили, дорогая?
        Джейд почувствовала, как дернулось левое веко. Однако пары минут с графиней ей хватило, чтобы понять - леди Марджери, что бы она ни задумала, настроена решительно, а потому наскоком здесь ничего не изменить. Вздохнув, Джейд прошла, присела на предложенное кресло и утомленно спросила:
        - Чего вы хотите?
        - Создать здесь уют, - невинно улыбнулась ее сиятельство. - Разве не очевидно? Вокруг пыльно, грязно и бедно, а у тебя совсем нет времени на быт. Ты же. специалист. Лекарка! Ох, как было бы хорошо теперь выпить чашечку чая, правда? Сейчас все вещи перенесут, и спустимся в столовую. Думаю, Дарида уже приготовила ужин.
        - Дарида?
        - Моя кухарка. Я привезла ее с собой. И горничную. Грегори превратил наш дом в проходной двор, чем поверг меня в настоящее недоумение! Я была шокирована его словами о том, что стражникам придется у нас задержаться, и не представляла, как быть, но решение пришло, откуда не ждала! Спасибо тебе, моя милая!
        Джейд едва не застонала, уже понимая, куда клонит ее сиятельство. Но надежда еще теплилась в ее душе, пока графиня не припечатала:
        - Будем жить вместе! Какое-то время.
        - Я не рассчитывала на соседство, - проговорила Джейд, понимая, что призрачный шанс отвоевать свое жилище в единоличное пользование практически растаял. - И дом совсем крохотный. Вам не по статусу...
        - Не по статусу жить со стражниками под одной крышей! - перебила леди Марджери. - Как в казарме! Стыд и срам. Так что Грегори очень удачно решил снять это милое жилище.
        - Значит, это он предложил вам переехать? - Джейд вскочила с кресла.
        - Не совсем. На самом деле, мальчику и в голову не пришло, что мы можем съехаться здесь. Мужчины! Что с них взять? Конечно, он не предполагал, что мне также понадобится сменить место жительства, потому и выбрал. это, - графиня удрученно обвела руками обстановку. - Места безумно мало - это правда, но мы сотворим чудо и станет настолько уютно, что не захочется уезжать! А теперь выбери себе спальню, дорогая, освежись, и давай встретимся в столовой. Четверти часа хватит? Я пока приму остатки вещей. К слову, где твой багаж?
        - Мой экипаж не смог подъехать к дому, - Джейд услышала в собственном голосе нотки отчаяния.
        - Ах, пустяки, - улыбнулась графиня, покидая комнату и бросая через плечо: - Я распоряжусь, чтобы твой багаж принесли наверх. Располагайся, дорогая. Вот теперь заживем!
        После разговора Джейд какое-то время смотрела перед собой, понимая лишь одно: пока она грезила о лучшей жизни, Грегори Баррингтон ее получил! Теперь граф официально помолвлен, виртуозно избавился от матушки, поймал вервольфа и может по-настоящему насладиться уединением!
        Джейд сама не поняла, как вновь оказалась в холле и услышала голос графини, выговаривающей Рондону Айситу за небрежное отношение к шляпкам. Молодой человек оправдывался и лебезил, слегка заикаясь.
        - Все хотят угодить графу и его матушке, - со злой усмешкой проговорила Джейд. Размышляя, она прошла в одну из комнат напротив той, что выбрала ее сиятельство, и оказалась внутри спальни - точной копии соседской, но оформленной в темных тонах. - Под стать настроению, - заключила Джейд, снимая шляпку и отбрасывая ее на широкую кровать.
        Очень широкую. Невероятно широкую по сравнению с той, на которой приходилось спать последние дни в больнице. Джейд подошла и присела на матрас. Затем слегка подпрыгнула и пробормотала:
        - Что ж. Посмотрим. Пусть граф сам решает эту проблему, не маленький уже.
        Поднявшись, она выглянула из комнаты и поманила к себе Рондона Айсита, нагруженного чемоданом и коробками, растерянно застывшего посреди холла.
        - Оставьте это здесь, - попросила Джейд, вернувшись в выбранную спальню. - И отправляйтесь к графу Баррингтону. Срочно.
        Я? Для чего?
        - У меня есть для него сверхважное послание. Он должен приехать как можно быстрей и лично услышать его от меня.
        - Но...
        - Передайте Грегори, что если он не прибудет сюда в течение часа, я найду его сама. И верну ему кольцо.
        Рондон сгрузил коробки у шкафа, отряхнул собственный плащ и посмотрел на Джейд, уточняя:
        - Что за кольцо?
        - Обручальное, - Джейд мило улыбнулась, - разве непонятно?
        Грегори злился.
        В его душе бурлила ярость, а пальцы то и дело сжимались на набалдашнике трости, заставляя скрипеть тонкую кожу перчаток.
        Рондон Айсит нашел его ровно в тот момент, когда он заканчил читать письмо от матушки. Бумага загорелась в его руках, и это все, что стоило знать об отношении Грега к прочитанному. Послание от Джейд он выслушал молча, затем попросил кэпира Рэдиса проконтролировать смену поста у вервольфа и вышел из здания, с удовольствием подставляя лицо холодному воздуху Рагоса.
        - Куда изволите ехать? - заметив его, спросил кучер.
        Грегори назвал адрес и сел в экипаж, задумчиво поглядывая в окно. Он переваривал прочитанное и услышанное, размышлял над дальнейшими действиями.
        Итак, мать созналась, что навела справки о Джейд через своих столичных знакомых. Еще после первой их встречи она так разозлилась на лекарку, что решила выяснить о ней всю подноготную. Ответные письма прибыли сегодня после обеда. Тогда-то леди Марджери и “поняла”, что у Грега с Джейд все серьезно, а потому решила помочь им.
        “Поначалу, - писала мать, - я решила, что ты захотел разыграть меня этой помолвкой. Позлить. Пусть так, хоть и не понимаю, чем заслужила подобное, сын. Позже, узнав мисс Дэвис чуть лучше, понаблюдав за ней, я заметила, что она совсем не так плоха, хоть и не имеет реальных шансов стать твоей женой в силу своей профессии. Жена графа - лекарка? Смешно. Но все же я решила дать тебе время понять это, потому как видела явные признаки вашей заинтересованности друг другом. И вот сегодня, получив письмо от леди Талии Ройз, я прозрела.
        Ты должен знать о своей невесте нечто важное! Отец Джейд был прямым наследником графа Чейза! Возможно, ты вспомнишь Руперта Чейза? Он долго служил в западных землях, был постоянно в разъездах, предпочитая войну появлениям в свете, а потом получил серьезное ранение и опустился. Много играл, ославил семью огромными долгами, которые пытался скрыть. Но его дочь рассказала все своему жениху, а тот разнес весть о разорившемся семействе всем и расторг помолвку, бросив Джейд перед самой свадьбой.
        Чуть позже Руперт Чейз погиб в пьяной драке, он так и не смог вернуть себе уважение и состояние. Право наследования перешло к Дэниэлу - его двоюродному брату, а вдова Руперта вскоре вновь вышла замуж за выскочку-торгаша. Сама же Джейд взяла имя рода матери и поступила в университет, чтобы выучиться на лекаря. Конечно, эта блажь стукнула ей в голову после пережитого. Бедная девочка не знала, где спрятаться от насмешек и нашла утешение в учебе. Но теперь, когда мы все знаем, а ты сделал ей предложение, я решила вам помочь! Грегори! Я лично прослежу за тем, чтобы Джейд вернулась к нормальной жизни и...”
        - К нормальной жизни, - повторил про себя Г рег и, выругавшись, закрыл лицо ладонью, затянутой в перчатку.
        Марджери Баррингтон получила наконец невестку! И теперь была полна решимости довести их с Джейд до алтаря, при этом полностью изменив жизнь обоих. Что может быть хуже?!
        Да, еще совсем недавно Грег и сам считал, что женщина не может быть лекарем, что это лишь блажь в голове Джейд, но она раз за разом убеждала его в обратном. На работе Джейд буквально горела, и всегда шла туда, где нужна была помощь. Возможно когда-то она и пыталась спрятаться от пересудов, но не сейчас.
        И то, что характер у девицы не сахар, тоже легко объяснимо.
        Прочитав письмо матери, Грег понял, что именно побудило девушку стать боевой, гордой, жестко отстаивающей мнение и неприемлющей жалости к себе. Жених бросил Джейд, узнав о разорении семьи. Еще и распространил о ней сплетни... Затем погиб отец, не выдержавший позора. Интересно, пыталась ли мать отговорить Джейд от учебы? И как относится к этой деятельности теперь?..
        Удивило Грега еще и то, что сам он не догадался узнать о мисс Дэвис больше. Настолько привык думать о ней, как о симпатичной своенравной лекарке, что ему в голову не пришло заглянуть в прошлое, копнуть глубже. В отличие от его любопытной матери, привыкшей делать все, что посчитает благом!
        Самые страшные деяния так и свершаются, под маской добродетели и с жалостливым видом. Но сегодня матушка перешла черту. Одно дело раздобыть информацию, и совсем другое - изображать из себя вершительницу судеб, вмешиваясь в их с Джейд договоренности. Никогда раньше Грег настолько не злился на леди Марджери. Теперь ему предстояло терпеть справедливое недовольство Джейд, оправдываться, словно мальчишке, и снова доказывать что его слово чего-то стоит. В то время как есть гораздо более важные дела, касающиеся безопасности города!
        - Прибыли, вашество! - Экипаж резко качнулся и замер.
        Граф малодушно не спешил выходить. Отодвинув занавеску, он хмуро взглянул в окно и поморщился, как от зубной боли. Если Грег и боялся чего-то в этой жизни, так это слез и упреков от женщин. Особенно матери. Но сегодня ему предстояло увидеть и услышать и то и другое, при этом отстояв собственное мнение до конца.
        Открыв дверь, Грег вышел в ночную прохладу и, приказав кучеру ждать его возвращения, ринулся вперед, напустив на лицо маску полного отчуждения.
        - Дорогой мой! - матушка обрадовалась ему так, будто и не подозревала, что могла вызвать гнев сына. - Проходи. Я велю поставить на стол дополнительные приборы, мы вот-вот сядем ужинать.
        - Я не голоден, - перебил ее граф, хмуро осматривая гостиную, куда его провела прислуга.
        Джейд нигде не было, зато леди Марджери по-хозяйски устроилась в одном из кресел и читала очередную романтическую историю. Закрыв книгу, она подалась навстречу и раскинула руки в ожидании объятий. Грегори демонстративно замер, так и не дойдя до нее нескольких шагов.
        - Что ты здесь делаешь? - без предисловий начал он.
        - Милый? - матушка непонимающе вскинула брови.
        - Этот дом снят на имя мисс Джейд Дэвис, но саму ее я не замечаю. Зато ты, как вижу, чувствуешь себя вполне комфортно. - Безмятежность матери возмущала его все сильней.
        - Она пригласила тебя?
        - А тебя? - парировала леди Марджери, поднимаясь с кресла.
        На несколько секунд они схлестнулись взглядами, не желая уступать друг другу. Наконец граф усмехнулся и, отставив в сторону трость, принялся снимать плащ.
        - Я здесь, чтобы обсудить твое письмо, - заговорил он, не позволяя себе смягчить интонации. - А потом отвезти домой.
        - Сейчас мой дом здесь! - вскинулась леди Марджери.
        - По документам это не так, - заметил Грег. - И я очень сомневаюсь, что Джейд прыгала от счастья, узнав о твоем желании погостить у нее.
        - Не прыгала, разумеется, - улыбнулась матушка, - потому что знает, что подобное - неприлично. Мы поговорили весьма сдержанно, и мисс Дэвис не выказала неприятия, дорогой. В отличие от тебя.
        - Ты говорила ей о том, что узнала о ее прошлом?
        - Пока нет.
        - Хорошо, - Грегори кивнул. - Этого делать не стоит. Никому не нравится, когда копаются в их грязном белье.
        - Если она хочет стать женой графа, стоит привыкать носить лишь чистое, - пожала плечами леди Марджери. - Ты и сам знаешь, что нас не обсуждает лишь ленивый.
        - Джейд не из тех, кто привыкает и смиряется.
        - Согласна, - улыбнулась графиня, - потому я здесь. Чтобы помочь ей вспомнить, кем она была рождена.
        - Это неприемлемо, - Грег покачал головой. - Услышь меня, мама.
        - У меня прекрасный слух, сын, но ты пока ничего не сказал, только кривишься беспрестанно.
        Грег закатил глаза, подошел к графину и налил себе стакан воды.
        Матушка в это время дернула за колькольчик, вызывая свою горничную. Та появилась незамедлительно.
        - Прими у его сиятельства плащ, - велела леди Марджери, - и передай на кухне, что граф будет ужинать с нами.
        - Сию секунду, миледи! - отозвалась девушка, потянувшись за верхней одеждой Грега.
        - Не стоит! - резче, чем следовало бы, рявкнул он.
        Служанка испуганно глянула сначала на него, а затем на графиню, и, получив от той дозволение выйти, быстро покинула комнату.
        - Сейчас подкрепишься, дорогой, и сразу вспомнишь, что я - твоя мать, а не враг, - как ни в чем не бывало заявила леди Марджери. - А потом поговорим о том, что тебя так взволновало. Я и сама, признаться, огорчена тем, что репутация твоей невесты вовсе не так безупречна, как хотелось бы. С другой стороны, у нее весьма неплохое происхождение, а потому...
        - Где Джейд? - Грег обернулся на дверь, игнорируя слова матери. - Наверху?
        - Насколько я знаю, она решила прогуляться в саду, - пожала плечами графиня.
        - Отлично. Я к ней присоединюсь. А позже вернусь за тобой. Вели прислуге паковать твои вещи.
        - Грег! - Матушка нахмурилась. - Что происходит?! Чем именно я заслужила подобное отношение сына?!
        - Отношение? - Он обернулся и быстро подошел к ней, чувствуя, как кипит от злости. С трудом взяв себя в руки, заговорил холодно: - Хочешь знать, что не так? Действительно хочешь?
        ^ - Да^.
        - Тогда я повторюсь: тебя не должно быть в этом доме, мама. Услышь меня. Ты не имела права рыться в прошлом мисс Дэвис, не имела права приезжать сюда, привозить свои вещи и обживаться здесь, не спросив разрешения у его хозяйки.
        - Но...
        И теперь ты соберешься и уедешь отсюда. Сегодня же.
        - Куда?! - выпалила графиня. - Наш дом осквернили десятком ног в грязных ботинках! Стражники снуют туда-сюда, всюду суют свои носы и ведут себя омерзительно! Глумливые шутки, громкий смех, масленые взгляды...
        - Они позволяли себе нечто подобное в отношении тебя?! - поразился Грег.
        - Нет. Но как они смотрят на прислугу!
        - Мама! Прошу тебя.
        - Я не могу находиться с ними под одной крышей! Это моветон! Надо мной смеется вся местная аристократия! И все почему?
        - Потому что ты приехала в Рагос, мама! - рявкнул Грег. - По своей воле! И с самого начала была недовольна всем: жилищем, окружением, погодой. Всем! И теперь, когда тебя так много не устраивает здесь, ты можешь. нет! Ты должна уехать. Столица с радостью встретит тебя балами и сплетнями.
        - Грегори! Ты гонишь меня?!
        - Ставлю перед выбором, - поправил он. - Ты можешь вернуться в мой дом здесь, в Рагосе. Или поезжай в столицу, в наш особняк. Но тут оставаться не имеешь права.
        - Что я слышу?!
        - Надеюсь, и правда слышишь! - он вновь повысил голос, одновременно почувствовав, как с пальцев рук срываются сиреневые искры. Недовольно посмотрев на собственные конечности, граф мотнул головой и вновь направился к выходу, сообщая: - Сейчас я найду Джейд и поблагодарю ее за гостеприимство, но предупрежу, что ты не можешь задержаться на более долгий срок. Затем вернусь за тобой.
        - Никогда еще меня так не унижали! - услышал он.
        - Если ты выберешь местом жительства столицу, - ответил Грег, замерев у двери, - то быстро забудешь этот инцидент и вернешься к привычному образу жизни. Рагос и правда не для тебя, мама.
        - Это уж я решу сама! - ответила леди Марджери.
        Грегори поморщился, понимая, что мать покидать город не собирается из принципа. Промолчав, он вышел, на ходу надевая плащ и на сей раз направляясь в сад. Предстоял еще один разговор, предугадать ход которого было практически невозможно.
        Вновь оказавшись на улице, граф поморщился от скрипа двери и задумчиво осмотрелся, гадая, кто придумал называть пяток деревьев и несколько кустов чахлых роз, посаженных вокруг деревянной беседки, садом? Кроме того, задний двор арендованного им дома оказался завален опавшей листвой и явно нуждался в уборке. Попробовал бы кто-то в столице сдать дом в столь неряшливом состоянии!..
        Однако мысли графа сбились, стоило заметить причину своего появления в этом месте. Джейд стояла у беседки полубоком и, кутаясь в теплый шерстяной платок, смотрела в небо.
        Ее ноги обволакивал густой белесый туман, из слегка приоткрывшегося рта вырвалась небольшая струйка пара.
        Грег быстро снял с себя плащ и накинул ей на плечи.
        - Добрый вечер, - вежливо проговорил он.
        - Ничего подобного, - ответила Джейд, поправляя на себе его плащ. - Отвратительный вечер. И погода ему под стать.
        - Где же твой природный оптимизм? - делано поразился граф.
        - Твоя матушка его почти добила. - Она наконец посмотрела на Грега своими невозможно зелеными глазами.
        Прическа Джейд растрепалась, и теперь несколько рыжих локонов в красивом беспорядке ниспадали на бледное лицо. Губы искривились от недовольства, когда она выпалила: - Ты опоздал!
        - Приехал как раз во время, - покачал головой он.
        - Это мне решать. Ты нарушил сделку.
        - Вовсе нет. Это непредвиденные обстоятельства. В любом договоре прописывают подобное: стихийное бедствие, тайфун, магический разлом...
        - Твоя мать - не магический разлом.
        - Согласен.
        - Она хуже! - Джейд зло сверкнула глазами и упрямо вскинула подбородок, ожидая опровержения.
        - Согласен, - с улыбкой кивнул Грег.
        - Что? - на миг губы Джейд превратились в букву “о”, но тут же плотно сжались. Девушка нахмурилась и заговорила вновь: - Не знаю, что ты задумал, но она должна уехать. Или уеду я.
        - Уедет мама, - кивнул граф.
        - Я имею в виду, не когда-нибудь, - добавила она быстро, - а сегодня.
        - Понимаю.
        - Понимаешь? - Она подтянула выше плащ, кутаясь в него, и скептически усмехнулась:
        - Я так не думаю. Сейчас объясню: ты сам должен сказать леди Марджери о необходимости немедленно покинуть этот дом. Не я.
        Граф устало вздохнул. Посмотрев на беседку, он предложил:
        - Может, присядем?
        Джейд раздраженно отмахнулась:
        - Не думаю, что мне стоит здесь задерживаться. Марта скоро закроет больницу на ночь, и тогда придется ночевать на улице.
        - Не придется, Джейд. - Он не выдержал и все же заправил непослушные локоны за розовое ушко лекарки. - Тебе теперь есть, где коротать ночи.
        - Я тоже так думала, пока не узнала, что дом придется делить с ее сиятельством. - Она сделала шаг назад, с опаской посмотрев на его руку. Облизнув губы, повторила жест Грега, поправляя прическу.
        - Мама уедет вместе со мной. Сегодня, - проговорил граф твердо.
        - Не верю.
        - Зря. Я всегда держу слово.
        - Думаешь, она послушает тебя?
        - Знаю. Как раз сейчас мама собирает вещи первой необходимости.
        Джейд распахнула глаза шире:
        - Ты убедил ее?! - спросила она. - Правда?
        - Абсолютная. - Снова вздохнув, он пояснил: - Джейд, я действительно не люблю перечить матери, но вовсе не потому, что боюсь вызвать ее гнев или попасть в немилость. Дело в другом. После смерти отца из всех прежних радостей у нее осталось всего три, приносящих наслаждение и придающих красок жизни. Это сплетни, вкусная еда и попытки меня женить. Признаюсь, я хочу видеть ее бодрой и активной еще долгие годы, потому не препятствую выходкам матери, лишь изредка напоминая о том, что во всем нужна мера. Сегодня пришлось напомнить снова.
        - Вы поругались?
        - Нет.
        Джейд отвела взгляд и посмотрела на окна гостиной, в которых горел свет.
        - Признаться, я думала, ты примешь иное решение... - Она замешкалась, но все же договорила: - В пользу матери. Даже речь заготовила. И кольцо собиралась вернуть.
        - Вот как? - граф с трудом изобразил легкое удивление, делая вид, будто сразу не понял, что его фиктивная супруга настроена ругаться.
        Джейд пожевала нижнюю губу, снова бросила взгляд на окно и наконец сообщила:
        - Что ж, если все так, как ты говоришь, значит, наша сделка по-прежнему действительна. И... все будет по-прежнему.
        Граф кивнул, подавляя рвущуюся наружу победную улыбку. Некоторое время они молчали, глядя друг на друга, будто заново примеряясь. Грег не знал, о чем думала Джейд, но сам он тихо, про себя, праздновал маленькую победу. Впервые за весь этот долгий утомительный вечер у него даже повысилось настроение.
        Заговорить вновь его заставил очередной порыв холодного, пронизывающего до костей ветра, хлестнувшего по лицу и рукам. Джейд также передернула плечами и с участием посмотреть на Грега.
        - Холодно, - признался он.
        - Да, - кивнула она, - нужно возвращаться.
        Грегори подставил локоть, предлагая опереться, и вскоре ладошка Джейд легла на его руку.
        - Что ж, так как ты все еще моя невеста, - продолжил граф, следуя к дому, - завтра я заеду за тобой, чтобы сопроводить на праздник.
        - За мной? - Она посмотрела недовольно. - Думаю, это лишнее.
        - Мы обручены, Джейд, - напомнил Грег, - и это накладывает некоторые обязательства. Нужно изредка появляться на людях вместе.
        - Изредка - очень точное слово! - хмыкнула она. - И мы в него точно не вписываемся. Кажется, нас видят вдвоем даже чаще, чем положено.
        - И все же я не могу игнорировать Райвист, - заупрямился Грег. - А появляться там одному - странно. Тем более твоими стараниями все знают о моей глубокой привязанности к невесте.
        Граф открыл дверь в дом, и та неприятно скрипнула. Грегори замер, пропуская Джейд и дожидаясь ее ответа. Он вдруг поймал себя на мысли, что раздражен нежеланием девушки идти с ним.
        - Так во сколько мне заехать? - спросил граф, сдвигаясь к проходу, дабы услышать ответ раньше, чем Джейд сбежит.
        - Ну хорошо... Может быть, в полдень? - спросила она, не горя энтузиазмом.
        - Лучше пораньше. Думаю, мама с самого утра пришлет кого-то в дом за вещами. Это неудобство придется потерпеть.
        Джейд закатила глаза и согласилась:
        - Тогда в десять. Я буду готова к этому времени.
        - Прекрасно. - Грегори улыбнулся ей и отступил, впуская в дом. - А теперь отдай мне, пожалуйста, плащ. Я ненадолго вернусь в сад. Хочу поставить защиту на твои новые владения.
        Джейд посмотрела удивленно:
        - Вы ведь поймали главную нечисть, - прищурившись проговорила она.
        - Помимо нечисти в Рагосе полно всякой гадости, - невозмутимо ответил граф, - а я не могу позволить, чтобы с моей невестой что-то случилось. Это стало бы огромным пятном на моей репутации.
        - О, только не это! - притворно ужаснулась Джейд, снимая плащ и с улыбкой передавая ему. - Грегори Баррингтон и пятна - понятия совершенно несовместимые, а репутация
        - и вовсе святое. Не смею препятствовать, дорогой.
        Глава 15. И сладко, и горько
        Утром Джейд встала необычайно рано. Даже несмотря на мягкую постель и тишину вокруг, а может, как раз поэтому... За короткий промежуток времени, проведенный в Рагосе, она слишком привыкла спать на твердой кушетке и прислушиваться к шагам в коридоре больницы.
        За окнами едва забрезжил рассвет, а Джейд уже осматривалась в отлично прибранной кухне. Открыв хладник, она с неожиданной благодарностью вспомнила графиню Баррингтон, кухарка которой загодя приготовила столько вкусной еды! Где-то в глубине души мисс Дэвис тихо, словно бы нехотя, заворочалась совесть, пробужденная запахом вареного мяса с пряными травами. Воспоминания о том, как она настроила Грега против леди Марджери, стали ярче и отчетливей, от чего у Джейд едва не испортился аппетит.
        “С другой стороны, - подумала она, - был ли у меня выход? Определенно нет. Жить с привередливой графиней, считающей себя правой во всем и пытающейся во что бы то ни стало женить единственного сына - это испытание не для слабонервных девушек, мечтающих о карьере!”
        Радостно улыбнувшись собственным мыслям, Джейд расставила на столе пышные оладьи, пирог с мясом и ветчину. Поразмыслив, добавила еще сыр, масло и фрукты. Жалела она теперь лишь об одном - что не может разделить трапезу с вечно хмурой Мартой. Кто знает, может, той тоже для повышения настроения только вкусной еды и не хватает?
        В итоге, неторопливо позавтракав, Джейд совершенно разомлела и, прибрав за собой, взглянула на стены арендованного для нее дома с блаженной улыбкой.
        - И чего там графиня плела про скудность обстановки и плохой выбор? Глупости! Все здесь как надо. Осталось нанять собственную кухарку, и тогда заживем! - поделилась она соображениями с картиной, висящей в холле.
        Сверху некогда позолоченную раму “украшал” толстый слой пыли, а дама, изображенная на полотне вполоборота, взирала на Джейд с сомнением, заставив ее добавить нехотя:
        - Ну может быть, нелишним будет поблагодарить графиню за заботу и стать более любезной в обращении с ней. Не так она плоха, как...
        Однако речь Джейд, как и благие намерения, была прервана громким стуком в дверь. Как выяснилось, это явились люди ее сиятельства, дабы забрать вещи леди Марджери.
        - Простите за столь ранний визит, - потупилась горничная, прибывшая в числе остальной прислуги, - но ее светлость приказала нам как можно скорей привезти оставленный здесь багаж.
        - А который час? - с подозрением уточнила Джейд.
        - Восемь утра, мисс! - ответила горничная еще тише, чем раньше. - Но ее сиятельство встала очень рано, чтобы помочь в подготовке к празднику. Сегодня ведь Райвист...
        - Нет уж, любезности она не заслужила, - пробормотала Джейд, покосившись на картину и вспоминая свои прежние планы в отношении графини. Отступив от двери, дабы пропустить прислугу в дом, девушка приветливо взмахнула рукой: - Прошу. Забирайте все необходимое и сообщите, когда закончите.
        - Как скажете, мисс! - донеслось уже в спину Джейд.
        Сама она отправилась в ванную комнату - приводить себя в порядок перед посещением праздника. Грегори Баррингтон обещал заехать за ней и сопроводить на Райвист лично, и напоминание об этом отчего-то взволновало Джейд.
        Конечно, она понимала, что вся их помолвка - фарс, и часто напоминала себе об этом, но порой у нее появлялось ощущение, будто между ними и впрямь что-то происходит. С ее стороны это выражалось в притяжении, волнующем кровь и заставляющем доверять графу, несмотря на его многочисленные промахи. С его стороны... Все чаще она замечала особенный взгляд: слегка насмешливый, пытливый, будто бы провоцирующий на бОльшее. А еще были прикосновения. Иногда он касался ее просто так, игнорируя приличия, будто бы для собственного удовольствия, а не необходимости ради.
        Но подтвердить или опровергнуть все эти догадки мог лишь сам граф, а Джейд никогда не решилась бы спросить его о подобном. Хотя с удовольствием выслушала бы признание, будь оно высказано по его инициативе...
        О нет, Джейд вовсе не мечталось о великой любви с его сиятельством, о замужестве и, тем более, материнстве! Но иногда - в редкие минуты уединения - она страстно хотела... заботы. Не вожделения и страсти, но проявления искреннего интереса. Чтобы кто-то сжал ее руку в своей, пригласил пройтись вместе, узнал, чем она живет, искренне за нее волнуясь, а потом подарил пустяковый знак внимания.
        Опустившись в набранную ванну, Джейд грустно улыбнулась собственным мыслям и подняла к лицу руку, посмотрев на перстень, врученный графом. Назвать это украшение пустяком язык не поворачивался. Впрочем, это и не подарок. Стоит им расторгнуть помолвку, как колечко придется вернуть, чтобы оно оказалось на пальце более достойной леди. Той, кто сможет стать по-настоящему достойной парой его сиятельства.
        Прикрыв глаза, Джейд нахмурилась, поражаясь эмоциям, переворачивающим все внутри: надо же, спустя годы в ней вновь просыпалась частичка себя прежней, способной на слабости и жаждущей мужского внимания! Это откровение стало неожиданным и немного напугало. Все же быть циничной и закрытой гораздо проще, чем пытаться контактировать с миром, способным сломать человека раз и навсегда.
        Нет, никакая забота не стоила того, чтобы так рисковать.
        Чуть позже, выбирая наряд для праздника, Джейд решительно потянула на себя темносиний закрытый костюм. Он покупался в салоне готовой одежды и выглядел соответственно ее теперешнему положению: женщины-лекаря, у которой хоть и есть вкус, но заработок совсем невелик.
        - Просто и элегантно, - улыбаясь своему отражению, проговорила Джейд.
        Наконец у нее появилось зеркало в полный рост, перед которым можно вдоволь крутиться, рассматривая себя любимую со всех сторон.
        - Вот так и учишься радоваться мелочам, - заметила Джейд, подмигнув отражению и потянувшись за шпильками, дабы закончить прическу. - Удобная кровать, вкусная еда на завтрак, большое зеркало - это ли не чудо? И кому, спрашивается, нужно мужское внимание?
        В этот момент в ее дверь постучали и, не дождавшись позволения, кто-то из слуг, занимавшихся сбором вещей графини, вошел в комнату. Джейд раздраженно закатила глаза и развернулась, собираясь отчитать незваного гостя и попросить поторопиться со сбором, но прикусила язык, оторопело моргая.
        - Привет, Дэвис! - проговорил Вудс, быстро приблизившись и вставая напротив. - Это я. Ты не против? Вот и хорошо. В общем, у меня к тебе дело.
        Джейд опустила руки, поднятые, чтобы закрепить очередную шпильку в прическе, но так и не донесенные до волос. Устало вздохнув, она окинула друга вопросительным взглядом и уточнила:
        - Что теперь? Снова прихватил интересный сюрприз от очередной пассии?
        - Какой еще?... Фу, обижаешь! - поморщился он. - Ну и мысли у тебя, Дэвис.
        - Тогда чего тебе?
        - Я что, не могу обратиться к тебе с чем-то другим?
        - Вылечить кого-то из твоих сослуживцев? - усмехнулась Джейд.
        - Нет же! - он обиженно скривил губы. - Знаешь, Дэвис, ты совершенно испорчена этой своей профессией. А я, между тем, пришел тебя спасать!
        - Вот как? - Джейд указала ему на одно из кресел и заинтересованно склонила голову набок: - Рассказывай.
        - Что?
        - От чего спасать будешь. Где, когда и как?
        - Какая ты!.. Неженственная, - проворчал Каспиан. - Мешаешь сосредоточиться. Ладно, погоди.
        Он внезапно подтянул брючины чуть выше и... упал на одно колено, при этом запустив руку в карман плаща. Вскоре рука явилась на свет вновь, но не одна, а в сопровождении бархатной коробочки. Ее-то Вудс и протянул совершенно ошарашенной Джейд:
        - Выходи за меня! - выпалил он, оскалившись.
        - Чего? - Джейд сделала шаг назад. - Ты заболел, что ли, Каспиан? Или это шутка такая?
        - Здоров! И как никогда серьезен! - Он открыл коробочку и показал Джейд кольцо с большим зеленым камнем, прятавшееся внутри. - Иди сюда, дай примерю.
        - Себе примерь, - огрызнулась она. - И встань с пола, испачкаешься. Каспиан, что за дурость?!
        Вудс нахмурился, посмотрел на кольцо, на Джейд, закрыл коробочку и все же встал, уточняя:
        - Камень маловат или замуж не хочешь?
        - Каспиан, - терпеливо ответила Джейд, - если ты не знаешь, я уже обручена. С графом Баррингтоном.
        В доказательство она оттопырила тот самый палец, что венчал перстень его сиятельства, вскользь замечая, что камешек так и правда солидней...
        - Знаю, - кивнул Вудс, отмахиваясь от ее жеста, - потому и пришел. Ужасно, что ты пошла на эту странность. С другой стороны - я сам виноват, что тянул так долго! И вот поразмыслил и понял, что хватит нам ходить вокруг да около. Знаешь, Дэвис, я ведь нагулялся и готов к семейным отношениям. Ну, более-менее готов. В общем, мы могли бы заключить сделку.
        - Сделку? - повторила Джейд. Нащупав край кровати, она осторожно присела и предложила: - Ну, излагай, спаситель.
        - Мы заключим брак по расчету! - гордо заявил Вудс.
        Джейд слегка вздрогнула, но он не заметил этого, поглощенный собственной речью.
        - Ты станешь богатой женщиной, сможешь себе позволить все то, - он небрежно ткнул пальцем в ее костюм, - чего была лишена долгое время из-за отца, а я... я буду гулять аккуратней и не стану изменять открыто!
        - Звучит многообещающе, - с серьезным видом кивнула Джейд.
        - Да! Я рад, что ты понимаешь, Дэвис!
        - Понимаю, конечно. Но, Каспиан, чем ты лучше Грегори? - уточнила Джейд, с любопытством глядя на друга. - С чего вдруг ты решил, что я откажусь от брака с ним, чтобы выйти за тебя?
        - Брак! - громко повторил Вудс, после чего презрительно фыркнул. - Да он никогда не женится, Джейд! Я навел о нем справки: твой Грегори - прирожденный холостяк, обожающий свободу. Не надейся! Его даже король пытался женить, но граф отказался, за что и был сослан сюда. Понимаешь? Он не станет жениться, Дэвис. Я не знаю, что ты там испытываешь к нему и что между вами было, но в этом и суть! Мне все равно. Я приму тебя любой. Даже после двух расторгнутых помолвок.
        - Это очень... великодушно, - кивнула Джейд.
        На этот раз Вудс заподозрил что-то и посмотрел на нее с легким прищуром:
        - Что не так? - спросил он.
        - Все прекрасно, - ответила она. - Ты продолжай. Наверняка ведь будут какие-то условия?
        - Ну. - Вудс слегка смутился. - Это и условиями-то не назвать. Просто естественная необходимость всех женщин.
        - А у нас с мужчинами разные естественные необходимости? - поразилась Джейд.
        Вудс раздраженно повел плечами:
        - Ну что ты как маленькая, Дэвис! - воскликнул он. - Сначала тебе нужно будет родить наследника. От меня. А то отец с нас живьем не слезет. Ну а потом можно расслабиться и жить в свое удовольствие.
        Джейд рвано вздохнула, сжала кулаки, но Вудс не дал ей сказать. Подойдя ближе, он добавил запальчиво:
        - Дэвис, никто лучше тебя не знает, что любовь - любовью, а брак заключается лишь с нужными людьми. И кандидат лучше меня у тебя вряд ли появится. Я красивый, богатый, неприхотливый и опытный. Не смей смеяться! Ты, может, потому и злая такая вечно, что у тебя самой опыта маловато! Ладно-ладно, оставим тему на время. Ну и с лекарской деятельностью все равно придется проститься, ты ведь уже поняла, как это тяжело. Посмотри правде в глаза.
        - Смотрю, - кивнула Джейд. - Это ты, значит, правда?
        - Дэвис, мне не нравится твой тон. - Вудс отступил. - Ты же разумная девушка.
        Она кивнула:
        - Разумная, красивая, неприхотливая и злая из-за небогатого опыта.
        Каспиан закатил глаза:
        - Характерец у тебя мерзкий, - пожаловался он, - но я терпеливый и отходчивый. Это тоже нам в плюс, между прочим. Слушай, я ведь все взвесил и понял, что наш союз будет идеальным расчетом и, кроме того, он спасет тебя от неминуемого позора, когда граф разорвет помолвку. Просто подумай об этом, хорошо?
        Джейд поднялась с кровати, а Вудс сделал еще шаг назад. Мучительно скривившись, он вдруг схватился за голову и предусмотрительно принялся давить на жалость:
        - Только не бить, Дэвис. На мне и без того живого места скоро не останется.
        Джейд не успела ответить, потому как в этот момент к их разговору присоединился новый участник. Сначала в комнату вступила трость, затем - сам Грегори Баррингтон.
        - Недобрый день, - проговорил он, осмотрев их тяжелым взглядом. - Вы не против, мистер Вудс, если я присоединюсь к столь интересной дискуссии? Как заинтересованная сторона, так сказать...
        Грег так и не дождался от остолбеневшего Каспиана продолжения. Пробормотав нечто неразборчивое, парень неожиданно спохватился, вспомнив об очень важном деле, и предпочел уйти, буркнув напоследок:
        - У меня же служба! Пост... Мне же нельзя...
        Покидая спальню, Каспиан попытался оглянуться на Джейд и врезался в дверной косяк. Вышло шумно и комично. Вот только смеяться отчего-то никто не стал.
        Грегори, все это время пристально следивший за Вудсом, перевел взгляд на Джейд, и та, вместо ожидаемых им оправданий, капризно пожаловалась:
        - Сегодня у меня столько гостей, дорогой... - Она устало вздохнула. - Оказывается, иметь свой дом не только радостно, но и обременительно. В него все время норовит кто-нибудь ворваться, чтобы остаться здесь жить или предложить замужество. Это так утомительно...
        - Сочувствую, дорогая, - не преминул подыграть Грег, чувствуя при этом, как клокочет внутри ярость. - Возможно, нужно было выбирать жилье поскромнее? Или - как вариант
        - научиться закрывать дверь на замок? Это делается поворотом ключа в замочной скважине. Чик-чик.
        - От твоей матушки “чик-чик” меня не спас, - напомнила Джейд.
        - Потому ты решила вовсе не закрываться? - напирал Грегори, не в силах сдержать раздражение. - Даже любопытно, кто придет следующим.
        - Тебе тоже? - Джейд невинно улыбнулась. - Предлагаю не ходить на праздник. Останемся здесь и подождем. В хладнике полно еды, в самом доме тепло, а на площади наверняка ветрено и сыро... Как ты на это смотришь?
        - Крайне отрицательно, - ответил Грег, вынимая часы из нагрудного кармана и добавляя недовольно: - Боюсь, у нас совсем не осталось времени для приема новых женихов. Но, как говорится, кто не успел, тот не успел.
        - В таком случае позволь мне закончить с прической и, будь добр, проводи слуг леди Марджери, - попросила Джейд, отворачиваясь к зеркалу и принимаясь за волосы. - Мне нужно еще несколько минут, а потом я хотела бы воспользоваться твоим советом и запереть дверь своего дома, не оставляя здесь посторонних.
        С языка графа так и рвалась очередная язвительная реплика, но он мужественно сдержался и покинул комнату, чтобы исполнить просьбу своей невыносимой невесты.
        Почти сразу он встретил горничную матушки и лично помог ей вынести последние коробки с вещами. Вскоре экипаж, нагруженный багажом и слугами, умчался прочь, а сам Грег, провожая его взглядом, так и остался стоять на пороге дома, не спеша входить внутрь.
        Его терзали странные непривычные чувства. Грызла изнутри совершенно детская обида на Джейд. Ведь она не прогнала Вудса, не оскорбилась на его предложение и ни капли не смутилась при появлении графа, хотя он ясно дал понять, что слышал достаточно! Да, конечно, их помолвка была фиктивной, и сам Грег совсем недавно сделал мисс Дэвис практически такое же предложение, но... Тут-то логика и давала сбой, подсказывая графу, что вины девушки во всем этом фарсе нет, что виноваты скорее сами мужчины, чем она, но... обида от этого становилась лишь сильней!
        Он чувствовал себя огорченным! Оскорбленным! Непонятым и злым.
        Подняв воротник плаща, Грег сунул руки в карманы и недовольно посмотрел на пасмурное небо Рагоса.
        - Чувствую, праздник будет что надо, - пробормотал он уныло, после чего сложил губы буквой “О” и выпустил облачко пара.
        - Грег! - услышал граф голос Джейд из глубины дома.
        Слегка обернувшись, граф поморщился и передернул плечами.
        - Где ты? - снова позвала она.
        - Внизу, - отозвался Грег, все же поворачиваясь к двери и дожидаясь фиктивную невесту с напускным безразличием на лице.
        Она появилась почти сразу, и граф неожиданно для себя вспомнил утро, когда увидел Джейд впервые. Тогда ее взгляд моментально выдал живой ум, а маленький, чуть вздернутый нос - скверность характера. Потом она улыбнулась, точно как сейчас, и на ее щеках появились задорные ямочки. Он сразу захотел ею обладать, заполучить в безраздельное пользование, но позже, узнав ее капельку лучше, испугался кипучей энергии и отступил.
        А недоумок Вудс трусить не стал, и приехал делать ей предложение! Грег сжал набалдашник трости, представляя на ее месте шею Каспиана.
        - Ты задумал ссору? - прозорливо заметила Джейд, стоя на пороге дома и глядя на него с насмешкой.
        - Еще не отошел от случайно услышанного, - признался Грегори.
        Глупо, но он все еще надеялся услышать от нее хоть что-то для личного облегчения. Пусть бы высмеяла Вудса или показала как злится на него за то, что посмел явиться к ней с кольцом и нелепыми предложениями!
        Но Джейд отвернулась, закрыла дверь и подняла ключи на уровень глаз Грега, чтобы потрясти ими, уведомляя:
        - Все меры предосторожности соблюдены, дорогой. Теперь если ко мне кто-то и пристанет с новым предложением фиктивного брака, то уже при тебе. Пойдем?
        Грег схватил ее за локоть, остановил и потянул на себя, привлекая внимание.
        - Этот Вудс - настоящий идиот, - сказал он, глядя в яркие зеленые глаза.
        - Почему идиот? - перебила она.
        - Так вышло, что я услышал часть вашего разговора, - пожал плечами граф. - И знаю, какую чушь Каспиан нес.
        - Чушь? - Она заломила бровь. - Но он предложил все то же самое, что и ты, только на более длительный срок.
        - На всю жизнь? - Грег усмехнулся: - Это нелепо и бесчестно, предлагать тебе забыть о чувствах и заключить союз ради богатства. Ты достойна большего, Джейд. И, хочу напомнить, что я не предлагал бросить профессию.
        - Именно так. Ты предложил побыть твоей невестой, пока тебе это удобно, - согласилась Джейд. - А с невест спрос не такой серьезный, как с жен, потому тебе и неважно, кем я работаю. Скажи, как отреагировала твоя матушка, как только узнала о нашей помолвке? Она рада невестке-лекарю?
        Грегори промолчал. Продолжая с силой сжимать набалдашник трости, он хотел оспорить услышанное, но не мог подобрать нужных слов. И Джейд отвернулась, первой направившись к экипажу.
        - Прекратим этот бессмысленный разговор, - попросила она не оборачиваясь. - Ты говорил, что мы опаздываем, так давай поторопимся.
        Грегори сорвался с места и быстро догнал ее. Следуя рядом, все же сообщил:
        - Хочу, чтоб ты знала: услышав его сегодня, я пожалел о том, что предложил тебе эту сделку.
        - Вот как? - ее голос звучал ровно, лицо ничего не выражало.
        Граф остановил Джейд. Не дав дойти до экипажа несколько шагов, развернул к себе, удерживая за плечи.
        - Оказывается, ты уже была в ситуации, когда пришлось расторгнуть помолвку, - заговорил он. - До меня.
        - Долго же тебе пришлось “случайно” подслушивать! - в ее взгляде появилось презрение.
        - Я и сам от себя не в восторге, но стоило услышать мужской голос в твоей спальне, как... Прости, мое поведение недостойно, и ты вправе злиться. - Грег отпустил ее и заговорил
        более сдержанно: - Я лишь хотел сказать, что ты заслужила большего, чем фиктивные предложения от меня или Вудса. Мы оба с ним недоумки.
        Джейд пару секунд стояла не шевелясь, затем закатила глаза и рассмеялась:
        - Грегори, я прошу тебя! Умоляю! Прекрати это, - попросила она, хватаясь за его запястье. - Я не знаю, что на тебя нашло, но остановись. Если ты боишься, что я ни с того ни с сего начну драматизировать и истерить, то напрасно. Мне очевидно, что из себя представляют мужчины, и я не питаю лишних надежд ни по поводу тебя, ни в отношении Каспиана.
        - Звучит отвратительно. Ты сейчас сильно уязвила мою гордость, - покачал головой Грег.
        - Честно говоря, я надеялся на что-то вроде: “Ты гораздо лучше Вудса, как вообще вас можно сравнивать?”.
        - Мы заключили сделку, - напомнила Джейд. - Так будем ее придерживаться, хорошо? Не стоит усложнять.
        - Что ж, как скажешь, - граф пожал плечами. - Просто мне показалось, что ты расстроена случившимся...
        - Нет. Мне смешно, не больше, - Джейд улыбнулась ему вполне искренне.
        - Вот оно что, - холодно ответил Грег. - Позволишь узнать, что именно тебя так веселит?
        - Вы с Вудсом, - ответила она без запинки. - На самом деле, Грегори, ты ошибаешься, утверждая, что вас нельзя сравнивать. Вы оба так страшитесь брака, будто после обмена кольцами при священнослужителе окажетесь в настоящей западне. Оба дрожите и убегаете прочь от женщин, готовые даже на ссылку в Рагос. Охотитесь на нечисть, боретесь с приставучей родней и ищете любой способ отсрочить “заключение под стражу”. Это потрясающе.
        - Находишь?
        - Да.
        - Но ты считаешь, что бояться нечего, - догадался Грег, с раздражением глядя в сияющие глаза Джейд. - Подумаешь, свадьба! Обязательства, семья, новая жизнь...
        - Обязательства?! - Грег понял, что умудрился сказать что-то, сильно задевшее Джейд за живое. Вместо того, чтобы успокоить ее, он разбудил фурию, которая распалялась все сильней: - Я видела много союзов, Грегори Баррингтон! Видела молодых, вступающих в брак с самыми серьезными намерениями! И знаешь что?
        - Что?
        - Больше всего от брака достается именно женщинам! Как ты там сказал? Обязательства? Еще бы! Семья, новая жизнь, перемены! Все это в бОльшей степени касается именно женщин! Они превращаются в марионеток, старающихся всеми силами угодить супругу и его многочисленной родне. Матушкам, тетушкам, троюродным бабушкам. Вчерашняя умница и красавица, сказавшая “да” у алтаря, назавтра превращается в закомплексованную несчастную женщину, вечно переживающую, сможет ли она угодить своему благоверному? Не посмотрит ли он на сторону? Не станет ли пренебрегать ею? А если станет, то как ей быть? Ведь общество обвинит именно ее в неумении удержать мужчину. Если у кого-то жизнь и меняется безвозвратно после брака, то только не у вас, Грегори! Подобные тебе и Вудсу преподносят союз с вами как высшее благо, но это - величайший обман! И мне непонятно только одно: что я делаю не так, раз ни ты, ни Каспиан не понимаете очевидного: да я костьми лягу, но не пойду замуж за таких как вы. Никогда. Ни за что!
        Она умолкла, поджав губы и топнув ногой для острастки.
        От столь запальчивой речи щеки Джейд раскраснелись, а глаза засияли еще ярче. И Грегори вдруг невероятно, нестерпимо захотелось ее поцеловать. Совершенно иррациональное чувство, учитывая все то, что он услышал...
        Он даже сделал шаг назад, чтобы не поддаться искушению и еще больше не разозлить свою прекрасную невесту. Свою. Не Вудса. Пусть только попробует этот мерзкий хлыщ приблизиться к ней еще хоть раз, и больше никогда ни с кем не заговорит о женитьбе. Станет незачем!
        - Я разочаровала тебя? - из молчания графа Джейд сделала в корне неверные выводы.
        - Вовсе нет, - поспешил признаться он. - Напротив, ты говоришь невероятные вещи, Джейд Дэвис. Невероятно восхитительные, я бы сказал.
        Она удивленно вскинула брови, явно предвкушая совсем иную реакцию, но Грег лишь улыбнулся, подал ей руку, подводя к ожидавшему экипажу, и уточнил:
        - Значит, костьми ляжешь, так боишься брака?
        Она закатила глаза и буркнула:
        - Если попадется нормальный терпеливый здравомыслящий мужчина, то, может, и пересмотрю свои взгляды. Но я таких еще не встречала.
        - Звучит как вызов, - ответил он, ухмыляясь.
        ***
        Глядя на Рагос из окна экипажа, Джейд удивленно улыбалась. Редкие прохожие, одетые в яркие одежды, спешили к площади святого Игора, возбужденно переговариваясь между собой. Туда вели даже малышей, подпрыгивающих от нетерпения.
        Праздник в сером городе с промозглой погодой казался Джейд чем-то невозможноскучным, но коренные жители Рагоса явно были иного мнения.
        Взрослые, старики, дети; богачи и бедняки - все в этот день отмели прежние страхи и обиды, собравшись на огромной площади и трепеща от радостного предвкушения.
        Стоило Джейд выйти из экипажа, как мимо с громким хохотом промчалась стайка мальчишек, спеша к импровизированной сцене, где местный зазывало как раз объявлял конкурс:
        - Нужно всего лишь забраться на вершину столба и снять флажок! Кто сможет? Кто из вас самый смелый и отчаянный? Ну же! Отзовись, герой!
        - Я! Я!!! - кричали мальчишки, пихаясь локтями.
        Грегори взял Джейд за руку и мягко увлек в противоположную сторону, объясняя:
        - Через пять минут мы должны быть у главной сцены. У меня сегодня почетная миссия - разжечь Легкий костер.
        - Здесь его еще зажигают? - поразилась Джейд. - Потрясающе! Я о таком только в учебниках по истории королевства читала. Значит, и Нечистая ночь будет?
        - В Рагосе чтят старые традиции, - кивнул Грег. - После праздника все разберут огонь по лампадам и унесут домой, где будут поддерживать его всю ночь, отгоняя беды от себя и семьи. Плохо то, что молодежь будет гадать до утра, а лучшие места для этого - кладбище и заброшенные дома. Стража замучается гонять весельчаков...
        - Ох! - Джейд налетела на Грега, прервав его монолог - ее толкнула очередная стая ребятишек, на этот раз следовавшая к бесчисленному числу шатров, растянувшихся по южной части площади. Там продавали сладости и недорогие игрушки: свистульки, магических светляков, воздушных змеев, деревянных кукол, миниатюрных солдатиков и многое другое.
        - Простите, мисс! - не оборачиваясь, прокричал парнишка, едва не снесший ее с ног.
        - Проверь карманы, - нахмурившись посоветовал Грегори, осторожно придерживая ее за плечи, - все на месте?
        Джейд тут же последовала его совету и засмеялась:
        - Все хорошо. Но как же здесь... шумно! Совсем непривычно, согласись?
        - Праздник, - грустно вздохнул Грег, указывая ей на театральные подмостки, размещенные по центру площади. - Нам туда. Пробраться бы еще без потерь. Держись поближе.
        С этими словами он приобнял ее за талию, увлекая вперед. А Джейд, доверившись графу, шла за ним, только и успевая с любопытством смотреть по сторонам. Давно она не видела столько разномастной публики, поддающейся атмосфере всеобщего веселья.
        Гремела заводная музыка, поднимались вверх магические пузыри, светясь изнутри всеми цветами радуги, слышался крик зазывал, обещавших лучшие призы для самых смелых. На сцене, куда они шли, заканчивали выступление принявшие вид нечисти артисты. Они рычали, скалились, и их неумело ловили собратья, переодетые в пузатых неповоротливых стражников, постоянно промахивающихся и падавших на сцену. Детишки и взрослые, собравшиеся вокруг сцены, звонко смеялись, подначивая артистов.
        - Здорово, - поделилась Джейд, обернувшись к Грегу. - Здесь столько всего!
        - Спасибо леди Мелинде Майлз, - кивнул он. - Это она практически все организовала.
        - Леди Майлз? - Джейд нахмурилась, проговаривая про себя названную фамилию, как нечто знакомое, но так и не вспомнила, доводилось ли им встречаться.
        - Местная энтузиастка, - хмыкнул Грег. - Странно, что ты еще не знаешь ее. Ну, вот мы и пришли.
        Посмотрев в указанном направлении, Джейд последовала за графом. Они обогнули огромную сцену, на которой артисты как раз вышли на поклон. Зрители разразились аплодисментами, кто-то громко свистел, кто-то требовал “Еще” и “На бис!”.
        - Здесь так оживленно, и почти нет стражи, - проговорила Джейд, вновь ощутив тычок от кого-то из толпы.
        - Парней расставили вокруг площади! - прокричал Грегори, чтобы она услышала его ответ сквозь рев окружающих. - Их слишком мало. Но сегодня на смене все полисмаги, и даже кэпир Рэдис с лейтером Скилом! Все под контролем! А здесь нас ждут организаторы!
        Они приблизились к боковой части сцены, где стоял большой голубой шатер. Грег одной рукой слегка подтолкнул Джейд внутрь, а второй отодвинул полог, пропуская ее вперед.
        - Ваше сиятельство! Мисс Дэвис! - обрадовался кто-то из дам раньше, чем Джейд успела разглядеть хоть что-то. - Наконец-то! Как мы вам рады! Признаться, я уже начала волноваться.
        Полог шатра закрылся за их спинами, и шум праздника сразу стих. Тишина вокруг показалась оглушительной. Магический заслон и расширенное пространство действовали великолепно: оказывается, в помещении разместилось огромное количество
        высокопоставленных гостей, пожелавших скрыться от толпы. Среди них Джейд мельком заметила несколько знакомых лиц.
        - А вот и леди Мелинда Майлз, - с вежливой улыбкой проговорил граф, привлекая внимание невесты к женщине, замершей напротив. - Похоже, вы все-таки знакомы.
        Джейд кивнула с плохо скрываемой досадой. Теперь она вспомнила недавнюю гостью, приходившую в больницу сватать племянника главного лекаря! И тогда их разговор вовсе не был приятным.
        - Как праздник? Нравится? - Леди Майлз, лучась благосклонностью, зачем-то сжала руку Джейд в своей, да так и задержала ее, словно не желая отпускать. Посмотрев на Грега, она добавила в голос немного осуждения и сообщила: - Милорд, а вам пора на сцену.
        - Мы только что приехали, - ответил граф, - и сразу сюда. Но...
        - Понимаю! У вас так много забот! - прервала его леди Майлз. - И веселье не входило в планы, но люди ждут, так ведь? Что ж, мисс Теона проводит вас на сцену. Вы помните, что нужно сделать? Недолгая речь и магия огня. Я верю в вас!
        - Безгранично рад, - с легким поклоном и любимой кривой ухмылкой ответил Грег. - А моя невеста...
        - Останется здесь, - поспешила успокоить леди Майлз. - Ни о чем не волнуйтесь, дорогой. Не гнать же мисс Дэвис на холод, в толпу? Я лично составлю девушке компанию, пока вы не исполните свой долг наместника Рагоса.
        - Угу, - задумчиво кивнул Грегори, посмотрев на удивленную Джейд. - Если только она не захочет меня сопроводить.
        - На сцену? - поразилась леди Майлз.
        - Почему нет? Мисс Дэвис - моя невеста, - твердо заявил граф, - будущая жена наместника. Ей пора привыкать к подобного рода действам. Так ведь?
        - Не думаю, что это уместно, - отозвалась Джейд, отчего-то злясь на Грега.
        Она точно знала, что его женой ей не стать, и привыкать к подобного рода действам не собиралась.
        - В таком случае жди меня здесь, дорогая. Я постараюсь не задерживаться, - усмехнулся граф. Отняв руку Джейд у леди Майлз, он быстро прижался губами к тыльной стороне ладони, проницательно посмотрел в глаза и вышел вслед за мисс Теоной.
        - Милорд так галантен, - отчего-то недовольно заметила леди Майлз. - Вот только сразу заметно, что именно работа для него на первом месте. Сочувствую вам, мисс Дэвис. Но не будем терять время.
        - Терять время? - непонимающе уточнила Джейд, с подозрением поглядывая на свою собеседницу.
        - Хочу познакомить вас с прекрасным молодым человеком, - кивнув, пропела женщина,
        - он так скучает в моем обществе. Эвирос, дорогой, подойди!
        Леди Майлз обернулась и поманила к себе пухлого хорошо одетого мужчину среднего роста, стоящего чуть поодаль. Джейд едва заметно скривилась, понимая, что женщина так и не сдалась, а теперь воплощает задуманное - сватовство продолжается!
        Пухляш - а именно так моментально окрестила племянника лекаря Джейд - смущенно улыбнулся и с готовностью ринулся им навстречу.
        - Так рад! Безмерно! - заявил мужчина, посмотрев на нее светло-голубыми глазами, лучащимися детской наивностью и надеждой. - Мисс Дэвис, вы очаровательны!
        Леди Майлз одобрительно крякнула и поощрительно погладила Пухляша по плечу.
        - Простите, нас не представили, - слегка опешив от напора, ответила Джейд.
        - Эвирос. Просто. Без всякого пафоса! - выпалил мужчина. Его полные красные губы растянулись в широкой улыбке, обнажая ровные белые зубы. - Вы даже красивей, чем тетя рассказывала.
        Джейд посмотрела на леди Майлз. Та нарочито медленно кивнула, слегка прикрыв глаза. Для пущей ясности она шепнула, выделив второе слово особенной интонацией:
        Это Он!
        - Мистер Эвирос - Он? - переспросила Джейд, часто хлопая ресничками. - Какое необычное имя.
        Несколько секунд в воздухе висела напряженная тишина, которую, однако, постаралась разрядить леди Майлз:
        - А-ха-ха, - рассмеялась она, картинно запрокинув голову, - вы такая шутница. Потрясающее чувство юмора. Мистер Сандерс предупреждал нас, правда, Эвирос?
        - Д-да, - неуверенно кивнул мужчина. Уголки его губ слегка дрогнули, будто не понимая, нужно ли смеяться? Во взгляде появилась настороженность.
        Джейд уже собралась продолжить “шутить”, лишь бы отвязаться от столь странной парочки, когда к их компании поспешила присоединиться еще одна дама.
        - Мисс Дэвис! - голос графини Баррингтон заставил Джейд выругаться про себя. - Как я рада видеть вас, дорогая моя. Мелинда, что же ты не позвала меня поздороваться с невесткой?
        - Она только что пришла, - неохотно отозвалась леди Майлз.
        - Я так и подумала! - Графиня встала между Джейд и Эвиросом и, похлопав первую по плечу, уточнила: - Грегори уже на сцене, не так ли? Какие у вас планы в дальнейшем?
        Три пары глаз с интересом вперились в лицо Джейд в ожидании ответа.
        - Мы хотели немного прогуляться, - ответила она, чувствуя себя лотом на аукционе.
        - Вот и правильно! - закивала леди Майлз. - Чего молодым скучать? А пока Грегори занят, вас мог бы сопроводить Эвирос. Правда? Он прекрасно знает город и его обычаи. Покажет вам, где здесь что и как. Сейчас будет выступление приезжих артистов, а в западной части установлены шатры, где принимают самые настоящие шептуньи. Представляете? Нам удалось уговорить их сегодня! Идите взгляните, а милорд присоединится к вам, как только...
        - Как только сможет отыскать в этой толпе? - вмешалась леди Марджери, скупо рассмеявшись. - А знаешь, Мелинда, дорогая, если кто-то и хочет познакомиться с Рагосом поближе, то это я! Засиделась в четырех стенах, а ты сейчас так интересно описала перспективы прогулки, что просто нет сил устоять на месте.
        Круглое лицо Эвироса резко вытянулось, а глаза забегали от одной леди к другой. В итоге остановившись на леди Майлз, он тихо проговорил:
        - Я немного устал.
        Джейд, глядя на эту сцену, едва не расхохоталась в голос. И хотя ее сильно злила собственная роль переходящего приза, она не могла не отдать должное графине Баррингтон. Все же ее сиятельство хоть и точила на Джейд зуб, но за своего сына и его интересы готова была порвать кого угодно. И делала это виртуозно, сразу виден опыт.
        - Ах, Марджери, - отмахнулась леди Майлз, явно не собираясь так просто сдаваться, - тебя я проведу всюду лично! Все же мы подруги, а это дорогого стоит.
        - Но у тебя столько дел! - ахнула графиня. - Как можно отвлекаться на меня?
        Дамы приступили к словесной дуэли, а Джейд, услышав грустный вздох Пухляша, неожиданно пригляделась к нему повнимательней.
        Бедняга стоял ни жив ни мертв, ожидая вердикта. Одетый аккуратно, с иголочки. Прическа волосок к волоску. Цвет лица - здоровый, глаза сияют, с аппетитом тоже явный порядок. Высказывать собственное мнение он явно не привык. С посторонними женщинами тоже наверняка встречался редко и по благословению родни... Пожалуй, такого мужа даже можно было бы рассмотреть. В перспективе. Он не стал бы мешаться под ногами, встречал бы с обожанием и не смел бы говорить даже слова против. Только одно смущало Джейд, перечеркивая все вышеупомянутые плюсы огромным минусом: выбери она Эвироса в мужья, пришлось бы всю жизнь мириться с родней, которая также, несомненно, привыкла направлять “хорошего мальчика”. Управление Пухляшом не отдадут без боя...
        От размышлений ее отвлекла рука. Наглая и очень знакомая. Она легла на ее живот, а сам хозяин руки прижался сзади, окутывая Джейд терпким мужским ароматом уже привычного парфюма. И мысли о Пухляше выветрились из головы сами собой, уступая место веселому предвкушению.
        Граф хоть и не настоящий ее жених, но собственник, каких мало, а значит, быстро отвадит чудо-сваху и ее подопечного! На радостях Джейд даже сама теснее прижалась к Грегу спиной, помогая ему изображать их жгучую любовь и тоску друг по другу. Все, разумеется, лишь показное!
        - Я вижу, вы не давали моей дражайшей невесте скучать, - проговорил граф, и его дыхание опалило ее щеку.
        - Сын, наконец ты с нами! - улыбнулась ему леди Маржери и сразу сдала “подругу”: - А Мелинда как раз предложила, чтобы Эвирос показал Джейд, что за развлечения ждут на площади сегодня. Он большой знаток Райвиста и знает здесь все от и до! Представляешь, какая трогательная забота о нашей девочке? Но раз уж ты пришел, можешь присоединиться к ним.
        - Вот как? - ничего в интонации Грега не изменилось, но бедняжка Эвирос совсем сник. Поморщившись, он передернул полными плечами:
        - Я не уверен теперь, что смогу быть вам полезным! - выпалил мужчина, капризно кривя полные губы. - Погода ухудшилась, а я, знаете ли, очень подвержен ее влиянию...
        - Какая жалость! - граф добавил в голос сочувствия и протянул руку Пухляшу: - Но все равно спасибо за заботу.
        Несчастный Эвирос подал свою ладонь, и по его лицу было видно: он готовится как минимум лишиться конечности.
        - Поезжайте домой, как и планировали, - с нажимом проговорил Грег, обхватив его руку своей и глядя в светло-голубые глаза бедняги. - Вы действительно выглядите уставшим. Погода и ее воздействие - это не шутки.
        - Д-да, - слегка заикаясь, кивнул Эвирос. Потянув на себя ладонь, он все же вытащил ее из захвата графа, чему страшно обрадовался. - Так и поступлю.
        - Тогда нам придется справляться самим, - постановил Грегори и, встав рядом с Джейд, вопросительно посмотрел на нее.
        - Я готова, - быстро отозвалась она, мечтая лишь о том, чтобы покинуть шатер раньше, чем граф доведет Пухляша до нервного срыва. - И не откажусь от кружки горячего чая.
        - Боюсь, я не столь осведомлен, как твой новый знакомый, - сокрушенно проговорил его светлость, - и не знаю, где его продают. Но мы можем попробовать разыскать это место практическим путем, исследуя всю площадь. Выйдет небольшое приключение.
        - Так романтично! - Джейд сложила ладошки, прижав их к груди и выпалила восхищенно: - Ты такой затейник!
        - Приходится им быть, дорогая, чтобы ты не скучала, - кривя губы в усмешке, проговорил Грегори, после чего, кивнув остальным собеседникам, наконец увлек ее прочь из шатра, бросив на прощание: - Увидимся позже и спасибо за вашу заботу.
        Стоило им оказаться за пологом, как Джейд рвано выдохнула и расхохоталась. Грегори не был настроен столь же благодушно. Увлекая ее прочь, он громко проговорил, снова пытаясь перекричать толпу:
        - Дом ты закрыла, но женихи все равно напирают. Намазано им, что ли?!. Прямо не знаю, что и думать, Джейд Дэвис. Это настоящая провокация! И по здравому размышлению я понял, что есть только один выход, способный прекратить безжалостный наплыв конкурентов. Свадьба!
        - Чья? - опешила Джейд, едва не упав оттого, что перестала смотреть себе под ноги. Зацепившись за камень, она выругалась. Грег удержал ее от падения, прижав к себе и задержав в объятиях дольше положенного.
        - Посторонись! - звонко крикнули сзади.
        Их обошли пятеро не совсем трезвых жителей Рагоса, направляясь в сторону нескольких длинных столов, за которыми уже образовалась небольшая толчея. Там же, чуть поодаль, стоял огромный чан с сочивкой - традиционной кашей из пшеницы и ячменя с добавлением меда и орехов. Именно такое блюдо положено было есть в день перед Нечистой ночью.
        Грегори осторожно отпустил Джейд и ответил на ее вопрос, прижав губы к уху:
        - Я говорил о нашей свадьбе. Может быть, тогда мужчины поймут, что ты несвободна.
        - Не неси чепуху! - Джейд отпрянула и погрозила графу пальцем: - Прекращай это.
        - Не могу. Меня злят Вудсы, Эвиросы и подобные им. Честное слово, они сговорились! Может быть, их послало само мироздание...
        - ...чтобы ты скорее женился? - губы Джейд дрогнули от плохо сдерживаемого смеха. - Может, и так, Грегори. Это ответ на молитвы твоей несчастной матери! Но жениться придется не на мне. Я не давала и не дам согласия! И потом... свадьба может не помочь! Поклонники, знаешь ли, и за замужними дамами ухлестывают...
        - Беременность! - постановил он. - Тебе придется часто рожать. Пока им не надоест напирать.
        Джейд посмотрела на Грегори с осуждением.
        - Не благодари, - нагло отозвался тот. - Я ведь просто готовлю план ТВОЕГО спасения от этих наглецов. Какой неприятный тип этот Эвирос, нужно навести о нем справки. Видела этот дикий взгляд?
        - Ты хотел сказать - восхищенный, - поправила его Джейд, останавливаясь, чтобы застегнуть плащ.
        - Я сказал ровно то, что хотел, - отмахнулся Грег и, схватив ее за локоть, оттянул немного в сторону, дабы спрятать от усиливающегося ветра за очередным шатром, в котором продавались какие-то сувениры.
        Граф пристально рассматривал проходящих мимо людей. В какой-то момент он встрепенулся, слегка подавшись вперед и прищурившись. Но тут же успокоился, обернувшись к Джейд. И она вдруг поняла, что за показным весельем и ревностью прячется что-то еще.
        - Ты ищешь кого-то? - уточнила она. - Что случилось?
        - Вовсе нет, - слишком быстро ответил тот.
        Джейд обиженно фыркнула:
        - Хорошо бы взять с тебя такое же магическое обещание, как с меня, - проговорила она, застегнув последнюю пуговку. - Чтобы ты не мог лгать. Честное слово, лучше промолчи, чем...
        - Та девушка из борделя, Эдди. она пропала, - признался Грегори неожиданно. - И охранник вместе с ней. Верзила, может, ты помнишь? Я хотел допросить девицу, но когда приехал, ее и охранника уже след простыл. Подал запрос на посты, охраняющие въезды в город. Они не покидали Рагос.
        Джейд прижала ладони к щекам:
        - Но как же это?! - поразилась она. - Куда они могли деться? Думаешь, сбежали? Если бы она сама исчезла, я бы предположила худшее, но вдвоем. Скорее всего, они скрылись вместе. Охранник дружил с Эдди.
        - Ты и об этом знаешь? Чудесно. - Грегори недовольно поджал губы.
        - А что с Алишей Дэквуд? - вспомнила Джейд. - Ты хотел допросить ее.
        - Ничего, - граф смотрел на Джейд с прищуром. - Она отказалась давать показания. Не помнит, как все было. Не понимает, о чем речь. Только твои слова связывают ее с происшествием.
        - Хм, - Джейд задумчиво прикусила губу, - как это странно.
        Граф кивнул и вдруг коснулся ее лица, медленно обрисовав кончиками пальцев скулу. Растерявшись, Джейд замерла, не зная, что предпринять: оттолкнуть его или?.. Его лицо будто стало ближе, как и губы... Сердце забилось быстрей, ноги ослабели.
        Вторая его рука легла ей на талию, притягивая.
        - Тили-тили тесто! - закричал какой-то мальчишка, выскочивший неизвестно откуда. Джейд отпрянула от графа, а тот в свою очередь так зыркнул на пацана, что наверняка оставил беднягу заикой. Очень-очень быстро бегающим заикой.
        Его сиятельство медленно обернулся к Джейд, заложил руки за спину и уставился на ее губы. Нагло и показательно!
        - Грег! - выпалила она, от растерянности повышая голос больше, чем требовалось. - Не смей на меня так смотреть!
        - Как? - Он снова прищурился, в глазах появился оттенок сиреневого...
        - Будто собираешься меня поцеловать.
        - Но я и правда собирался, пока ты не закричала, - тихо ответил он. - Теперь пелена очарования спала с глаз. Это снова ты, а не та прекрасная нимфа, к которой тянулось мое бедное сердце...
        - Не сердце, Грег, - покачала головой Джейд. - Тянулись губы и наглые руки! А у нас с тобой деловой договор. Мне нравится все так как есть.
        - Но ты стала дышать чаще.
        - Это от злости.
        - Ладно.
        - Ты слишком быстро согласился, - заметила она. - Что бы это значило?
        - Что я хочу тебе угодить? - улыбнулся граф, добавляя тише: - Ну и вывод сделал. В следующий раз сразу буду целовать, а не смотреть, как идиот.
        - Грегори Баррингтон!
        - Джейд, - поморщился он, - перестань так реагировать. Речь идет всего лишь о поцелуе. И, ругх меня побери, ты сама явно была не против. Совместное удовольствие - это хорошо, разве нет?
        - Нет. - Она отступила - Хорошо - это когда тебя слышат, ваше сиятельство. Я помню, что между нами лишь временная договоренность, а вот вы, кажется, это забыли!
        Он некоторое время молчал, глядя на нее в упор, а потом принял совершенно непринужденный вид, очаровательно улыбнулся и сообщил:
        - Я все понял. И услышал вас, Джейд Дэвис. Забудем этот инцидент. Пойдем, займем место за столом и отведаем праздничную сочивку. Что скажешь?
        Она хотела согласиться. Ругаться и спорить дальше не было никакого желания, но... Мелькнувшее в толпе лицо, совсем недалеко от них, заставило Джейд замереть и быстро, пока не успела передумать, проговорить совсем иное:
        - Принеси тарелки сюда! Пожалуйста. У меня нет желания сидеть за общим столом.
        - Нет желания? - он вздернул брови.
        - Никакого, - ровно ответила Джейд.
        - Что ж. конечно. Почему нет? Ты подождешь?
        - Я буду здесь, - соврала она, отводя взгляд.
        И граф, поверив, ушел.
        Глава 16. И ужасные открытия
        Гийом отвел Джейд на окраину площади, туда, где начинался район с маленькими аккуратными домиками. Встав рядом с одним из них, бывший охранник борделя отрывисто свистнул и. из-за угла к ним вышла Эдди.
        Красивая, как и прежде, но измученная и похудевшая.
        - Я побуду на стреме, а вы поговорите, мисс, - сказал Гийом, быстро двигаясь назад, к площади.
        Джейд проводила его взглядом и опасливо посмотрела по сторонам. Ее все еще терзали смутные сомнения в отношении правильности принятого решения, но...
        - Мне больше некому доверять, мисс, - тут же начала Эдди, молитвенно сложив руки перед собой. - Помогите, умоляю. Я знаю, вы не такая, как остальные.
        - Говорите, - ответила Джейд, пытаясь подавить жгучее чувство вины за обман. Грегори наверняка будет искать ее и может подумать что угодно. Ох, не зря он взял с нее магическое обещание...
        - Меня преследует чудовище, - заговорила Эдди, моментально отвлекая Джейд от мыслей о графе. - Не человек, а. полузверь! Мисс, клянусь вам, я не лгу. Оно стояло под окнами борделя ночами, а недавно попыталось влезть ко мне через окно. Но я поменялась комнатами с Джилли. Как она кричала! Все прибежали к ней в комнату, но она от ужаса до сих пор не может говорить ни слова, а на ее лице шрамы от когтей. Они распухли...
        - Когда это случилось? - опешила Джейд.
        - Позавчера вечером.
        - Вы рассказали об этом стражникам?
        - Нет! А кому доверять? - покачала головой Эдди. - Мисс Билли, правда, сообщила своему старому другу. Он работает в полисмагии. Но больше ничего не случилось. Джилли спрятали и велели молчать, чтобы не пугать клиентов. А я...
        - Сбежала, - кивнула Джейд.
        - Гийом предложил скрыться, - зашептала Эдди, нервно теребя сумочку в руках. - У него есть несколько мест в городе, но все они стали небезопасны, мисс. Сегодня утром он нашел под нашими окнами следы. Нечеловеческие, мисс! Это чудовище. Я ужасно боюсь. Зачем я ему?!
        - Есть у меня несколько мыслей, - пробормотала Джейд. - Скажи, а письма от твоего лекаря приходили снова?
        - Нет, мисс, уже давно ни слова. Он. пропал. - Эдди всхлипнула и прикусила губу. Глядя на нее, Джейд задумчиво кивнула.
        - Поступим так, - проговорила она, вынимая из сумочки ключи от недавно арендованного дома и передавая их девушке. - Вы отправитесь ко мне, в новое жилье. Там никто не станет искать вас с Гийомом. А я приеду несколько позже и тогда решим, как поступить дальше. Хорошо?
        - Только не выдавайте нас, мисс, - взмолилась Эдди, принимая ключи и прижимая их к груди.
        Джейд кивнула и продиктовала адрес. Она собиралась добавить, что знает кое-что про Аарона Хари, но ее прервал Гийом, сбивчиво сообщив:
        - Граф. Идет сюда. Скорей!
        Он схватил Эдди за руку и оттянул в сторону крохотной ниши. Они оказались в тени небольшого дома, но Джейд прекрасно понимала - один взгляд в их сторону, и парочка будет замечена.
        - Вот ты где! - из-за деревьев действительно показался Грег. - Что происходит, Джейд?! Ты прячешься от меня?
        Он смотрел с беспокойством, глаза пылали сиреневым. Еще несколько шагов, и граф оказался бы в месте, из которого прекрасно видно Эдди. А Джейд обещала не выдавать их.
        И девушку посетила отчаянная идея.
        Стараясь не особенно задумываться над тем, что делает, она сама преодолела оставшиеся между ними два шага и. встав на носочки, обняла его сиятельство за шею.
        - Грег, - шепнула Джейд, осторожно разворачивая его спиной к скрывающейся парочке,
        - я и правда пряталась. Потому что... мне нужно было подумать над твоими словами. Про совместное удовольствие. Они что-то всколыхнули в моей душе. И знаешь что?
        Он смотрел на нее не шевелясь и не произнося ни слова, вызывая волну смущения и тревоги. Верит? Скорее нет, чем да... И ей бы оттолкнуть этого негодяя, даже не реагирующего на ее объятия, но тогда он может раскрыть бедняжку Эдди и схватить их с Гийомом... Плюнув на гордость, Джейд облизнула пересохшие губы, приподнялась на цыпочках и потянулась к губам Грега, пробормотав:
        - Я решила, что ты прав! Мы и правда можем совместить приятное с полезным.
        И поцеловала его. Прижалась губами к губам, глядя в слегка прищуренные глаза, запустила пальчики в его волосы, замирая от догадки: он все понял и сейчас оттолкнет ее.
        Зажмурившись, она слышала биение своего сердца в висках. Раз. Два...
        Неожиданно руки Грега ожили: одна легла на ее талию, вторая на затылок. Губы приоткрылись, а поцелуй из скромного, почти детского, превратился в настоящий, волнующий! Он стал глубже и настойчивей. Ноги Джейд ослабели, так что пришлось крепче вцепиться в широкие плечи ласкающего ее мужчины. Сильного, красивого, притягательного...
        Она и сама не поняла, как расслабилась и забылась, растворившись в ощущениях и отдаваясь на волю давно забытых чувств. Тревога, злость, волнение - все осталось где-то в стороне, далеко. Теперь имели значение лишь его руки, губы, дыхание, до боли знакомый запах его парфюма. В душе Джейд впервые в жизни разгорелся самый настоящий пожар желания: хотелось стать еще ближе, слиться в одно с ее вечным кошмаром, с ее испытанием, с ее мучителем, что так нежно касался ее лица, гладил спину, зарывался пальцами в волосы на затылке, безнадежно портя прическу.
        - Ваше сиятельство! О, простите!..
        Джейд ошалело распахнула глаза и отшатнулась, совершенно не понимая, что произошло. Слева от них кто-то прокашлялся, и ее щеки опалила краска стыда! Что. Она. Делала?!
        Граф - негодяй - не выпускал ее из крепких объятий, лишь зло посмотрел на стражника, истуканом замершего рядом.
        - В чем дело, Филт? - рявкнул Грег на парня.
        - Простите, ваше сиятельство, но вы сказали бежать за вами, если. Одним словом, пришло срочное донесение от группы, патрулирующей трущобы, и от. ну.
        - Что там? - Грегори на миг сжал Джейд немного крепче и все же отпустил ее, попросив:
        - Подожди минутку.
        - Конечно.
        Она быстро отвернулась и глубоко вздохнула, приходя в себя. Затуманенный взгляд безучастно скользнул по стене, и только тогда девушка вспомнила, ради чего, собственно, бросилась на шею Грега! Досадливо стукнув себя по ноге, Джейд еще пару секунд предавалась самоедству, но быстро отринула все глупые мысли. Главное, что Эмма и Гийом ушли, пока она отвлекала графа. Да, именно отвлекала, взяв огонь на себя! И что это был за огонь...
        Отведя слегка подрагивающей рукой упавшую на лицо прядь, Джейд поправила съехавшую набекрень шляпку и покосилась на жениха. Он что-то обсуждал со стражником, держа наверняка только что прочитанную записку. Сильный, собранный, расчетливый и сдержанный. Будто и не было ничего минуту назад!
        Словно почувствовав ее взгляд, Грег посмотрел на Джейд и, бросив стражнику: “Собирайте людей и исполняйте немедленно!”, вновь подошел к ней.
        - Я.
        - Мне.
        Начали они одновременно, и оба сбились.
        Джейд нервно рассмеялась:
        - Что ж, говори.
        Грегори чуть склонил голову и погладил скулу Джейд тыльной стороной ладони. Нежно, ласково. А потом спросил тоном, совсем не вяжущимся с движениями:
        - Куда они отправились, Джейд? В твой дом?
        Это было словно ушат ледяной воды.
        - Кто? - пробормотала она, уже догадываясь, какой ответ ее ждет.
        - Эдди и ее друг.
        Джейд задержала дыхание и попыталась отойти от графа, но он не дал. Удержал ее за талию.
        - Ты! - выпалила Джейд со злостью и покосилась на место, где пряталась парочка. - Ты видел их!
        Грег молчал и смотрел на нее не мигая.
        - Но тогда. Зачем ты позволил им уйти? - поразилась она.
        - Это не очевидно? Я увлекся чем-то гораздо более приятным, - признался граф, и по его губам расползлась злая ироничная улыбка. - Обсуждением того, что там колыхалось в твоей мятежной душе, дорогая.
        Джейд рвано вздохнула. Ругх его побери! Он знал...
        - Так куда они направились? Где вы договорились встретиться? - напирал граф.
        - Ничего я тебе. Ай. - Джейд зашипела от боли, посмотрев на собственное запястье. Там проступила метка.
        - Обещание, - напомнил Грег спокойно. - Ты дала его мне, помнишь?
        - Помню, что ты взял его обманом! - рявкнула Джейд. - Пусти меня.
        Он разжал объятия.
        - Куда ты их отправила?
        - В дом. - Ее распирало от злости. Она не могла солгать ему! Не могла утаить правду, как бы этого ни хотела. И этот мерзавец, зная все, позволил ей отвлекать его поцелуем!
        - Прекрати сверкать глазами, - попросил Грег спокойно. - Это все ради твоего же блага.
        - Твой язык проникал в мой рот тоже ради блага?!
        Граф вздернул брови и вдруг... расхохотался. Откинув голову, он ржал как мерин, дико ее зля. И Джейд, не утерпев, ударила его кулаком. В плечо. С силой, с размаху!
        И сразу сама испугалась. Он лишь тихо втянул воздух, а она уже оказалась рядом, причитая:
        - Прости, прости! Я забыла. я.
        Она отвела в сторону его плащ, затем пиджак и приложила ладонь к рубашке. Прикрыв глаза, призвала магию и. поняла, что его рана практически затянулась.
        - Все хорошо! - обвинительно выдала Джейд, распахнув глаза и уставившись на нагло улыбающегося графа. - На тебе все заживает, как на собаке! И чего я только...
        - ...разволновалась, - помог он подобрать нужное слово.
        - Пф-ф! - метко ответила Джейд, не найдя других формулировок. - Вот еще!
        - Что ж, раз ты передумала меня раздевать и отвлекать новыми поцелуями, предлагаю отправиться к тебе.
        Граф поправил на себе пиджак, затем плащ.
        - Я тебя не приглашала! - Джейд сложила руки на груди, упрямо вскинув подбородок.
        - Хорошо, - легко согласился граф, отворачиваясь и медленно шагая в сторону площади,
        - в таком случае я лишь заеду в твой дом и приглашу с собой мисс Эдди. Если ты не хочешь навестить с нами ее дорогого лекаря, оставайся.
        - Что?! - Джейд бросилась за ним. Догнала, пошла рядом, уточняя: - Ты предложишь ей отправиться к мистеру Аарону Хари?
        - Угу.
        - Ты хочешь сказать, что согласен отвезти нас к нему?!
        - Отвезти мисс Эдди, - исправил он. - Тебя не приглашали.
        Джейд возмущенно всплеснула руками, собираясь ругаться, и оступилась, едва не упав. Граф удержал ее, отреагировал так быстро, словно не сводил с нее глаз все это время.
        - Ну что? - спросил он, прижимая ее к себе. - Будем дружить? Или продолжим ссору?
        - Дружить, - буркнула Джейд.
        - И... я смею надеяться на приглашение в твой дом?
        - Да, - она закатила глаза, - разумеется.
        - Благодарю. - Он отпустил ее, осторожно поправив безнадежно съехавшую набок шляпку и подставив свой локоть в качестве опоры: - Тогда поехали прямо сейчас, дорогая. Насколько помню, тебе сегодня еще в больницу на ночную смену заступать.
        ***
        - Рука болит, - пожаловалась Джейд, разрывая тяжелое молчание, повисшее в движущемся экипаже.
        - Сочувствую, - откровенно насмешливым голосом ответил граф.
        - Сними с меня магическое обещание! - возмутилась Джейд.
        - Нет. Ты навредишь себе и другим.
        - Вот и нет!
        - Вот и да.
        Джейд вспыхнула:
        - Пусть так! Не твое дело! Я - не твоя собственность и не обязана отчитываться. Тем более не обязана доносить на других.
        - Подай на меня жалобу в полисмагию.
        - Салезар тебя побери, Грегори Баррингтон!
        - Все сказала?
        - Нет!
        - Жаль, но мне все равно придется тебя прервать. Праведную речь оставь на потом, я обязательно выслушаю. Обещаю.
        - Когда? - уточнила она по-деловому.
        - Завтра, - устало вздохнул он, беря ее руку в свою и проводя над ней открытой ладонью. Сиреневое сияние сорвалось с кончиков его пальцев, полу-прозрачными кольцами обнимая запястье Джейд и тут же тая.
        - Боль прошла, - кивнула она, не желая благодарить графа. Это он обязан был извиниться за решение навязать ей свою опеку! - Ты снял с меня обязательство?
        - Нет, - ответил этот невозможный гад. - В случае новой лжи все повторится. Боль будет нарастать постепенно, и я почувствую, что ты снова пустилась во все тяжкие. Так это работает.
        - Беспредел!
        - Забота.
        - Знаешь, куда можешь идти со своей заботой? Погоди, так сегодня ты нашел меня именно так?
        Он не удостоил ее ответом.
        - Ты сразу понял, что я соврала?! И ушел, чтобы следить за мной?
        - Не смотри так, будто тебя несправедливо обманули, Джейд Дэвис, - повел плечами Грег, - я просто принял правила твоей игры и действую в соответствии с ними.
        - Моя жизнь - не игра!
        - Именно. Но ты, похоже, не отдаешь себе в этом отчета, потому вытворяешь очень странные вещи, еще и других подставляешь. Вот, скажем, Эдди. Если бы ты сразу сказала, кто ищет с тобой встречи, я бы уже помог ей. Она была бы в безопасности.
        - Она даже говорить бы с тобой не стала, - нахмурилась Джейд. - Гийом не отвел бы тебя к ней. За ней охотится зверь! Она ужасно боится. Понятия не имею, с чего они решили довериться именно мне, но я отправила их в арендованный тобой дом лишь потому, что ты поставил там защиту. Не нужно думать, что я настолько безответственная...
        - Что за зверь? - прервал ее Грег. - Еще один ворлок?
        Джейд медленно покачала головой. В последний раз обиженно посмотрев на свою руку, она временно отпустила обиду за взятое им магическое обещание и рассказала то, что узнала от Эдди. Все же в одном граф был прав - его помощь Эдди точно не помешает.
        - Так что есть еще девушка в публичном доме, - закончила монолог Джейд, - и, судя по всему, о ней так никто и не позаботился. Если ее ранил ворлок, то помощь нужна как можно быстрей. Ведь присутствие в городе вервольфа невозможно, так?
        Грегори молчал. Глядя в пол кареты, он задумчиво сжимал рукоять трости и хмурился.
        - Мистер Сандерс сам не пойдет в бордель ради спасения их работницы, - с нажимом проговорила Джейд, - но если ты пошлешь ему письмо с требованием.
        Она тронула его за плечо, и Грег резко обернулся. Быстро кивнув, он согласился:
        - Отправлю экипаж за ним в лекарню и прикажу ехать туда. Если ей еще можно помочь. Но ты сказала, что мисс Билли сообщила о происшествии кому-то из полисмагов.
        - Кому?
        - Понятия не имею.
        - Угу. - Грегори выпрямился и отодвинул шторку, выглядывая в окно. - Подъезжаем. Ты войдешь в дом первой и подготовишь своих гостей к моему визиту. Угомони их, Джейд. Скажи Эдди, что я отведу ее к мистеру Хари, но чтоб никаких выкрутасов. Я пока поговорю с кучером и дам ему несколько поручений. Нужно снова проверить заброшенный склад, где нашли лекаря. Ну и начальника полисмагического отделения пригласить на разговор.
        Джейд обеспокоенно уточнила:
        - Ты считаешь, кто-то из полисмагов замял скандал по своей инициативе? Думаю, мисс Билли просто посоветовалась со знакомым, чтобы понять, как лучше поступить...
        - Возможно, - кивнул Грег. - Не забивай себе голову, я лишь размышлял вслух.
        Карета остановилась и он посмотрел на Джейд. Серьезный, собранный, обеспокоенный.
        - Никаких сюрпризов! - сказал железным тоном. - Сейчас важно не ошибиться, Джейд. Жизненно важно. Эдди должна отправиться с нами к своему ненаглядному. Он очень плох и не реагирует ни на кого. Есть шанс, что она сможет его растормошить. Понимаешь?
        - Он. не может совершить оборот? - спросила Джейд, после чего зажала рот ладонью.
        - Он в пограничном состоянии, - кивнул Грег. - В редкие минуты сознания разум затуманен, и зверь рвется наружу. Мистер Сандерс его списал...
        Джейд вздрогнула, подавила любопытство, рождавшее все больше вопросов, и покинула экипаж, чувствуя, как ворочается в груди дикое беспокойство. И только одна мысль никак не могла оставить ее в покое: “Мог ли Аарон Хари управлять ворлоками и другой нечистью, если даже с ядом в крови не справляется?”
        Эдди и Гийом не разделяли энтузиазма Джейд.
        За те пять минут, что у нее были на их уговоры, она попробовала убедить их в лояльности графа, но ни девушка, ни ее спутник не были в восторге от идеи встретиться с милордом.
        - И все же, - продолжала Джейд, чувствуя, что время уходит, - подумайте. Реальную помощь я не смогу оказать, а он - да.
        - Вы хотя бы попытаетесь, мисс, - покачала головой Эдди, - а зачем это графу?
        - Затем, что он хочет навести в этом городе порядок, - убежденно заявила она. - И, кроме того, как я уже сказала, его сиятельство готов отвезти тебя к мистеру Хари. Тот болен и нуждается в близких людях.
        - Что за болезнь с ним приключилась? - хмыкнул Гийом. - Мистера Хари не было видно очень давно. Интересно, где он был, когда она искала его и нуждалась?
        - Аарон бросил меня, - прошептала Эдди, смотря на Гийома и кивая. - Вычеркнул из своей жизни.
        - Не бросил, - покачала головой Джейд. - Он не мог с вами связаться, но теперь лекаря нашли. И граф покажет, где его держат.
        Эдди снова неуверенно взглянула на своего спутника. Гийом пожал плечами:
        - Похоже, выбора нам все равно не оставили, так мисс? - спросил он, глядя Джейд за спину.
        - Так, - раздался голос Грегори Баррингтона.
        На плечи Джейд, сидящей на диване, легли руки графа. Уверенно и по-свойски. Видимо, так он хотел показать гостям, что сама хозяйка дома ему доверяет безоговорочно. Иначе для чего подобные жесты?
        - Вам придется пойти со мной. Хотите вы того или нет, - заявил Грегори. Его пальцы чуть сжались, заставляя Джейд оставаться на месте. - Собирайтесь.
        Эдди всхлипнула, прижимая руки к груди.
        “Надо же быть настолько чувствительной при ее профессии”, - мысленно поразилась Джейд, а потом все же поднялась с дивана и красноречиво посмотрела на графа, давая понять, что думает о столь быстром его появлении, возмутительном рукоприкладстве и о его тоне.
        - Ты также можешь ехать, - спокойно проговорил он, - но лучше останься здесь. В безопасности.
        - Нет.
        - Так я и думал. - Грегори поманил Эдди к себе и сказал: - Раз мы все выяснили, не будем заставлять мистера Хари ждать. Если в ваших словах была правда, то Аарон привязан к вам и, возможно, вы сможете ему помочь.
        - Но какого рода помощь ему нужна? Я ведь не лекарь! - Она вскочила и шагнула к графу, но была схвачена за локоть охранником борделя.
        Гийом встал с ней рядом, огромный, как скала, и холодно повторил вопрос девушки:
        - Какого рода помощь вам нужна, милорд?
        - Мне? - Грегори усмехнулся. - Я говорю здесь с вами только потому, что моей невесте втемяшилось в голову, будто она обязана помогать всем, кто к ней обратился. И Джейд не простит мне, если мы не попытаемся вытащить мистера Хари с того света. Или простит?
        Их взгляды встретились, и Джейд мотнула головой.
        - Я так и думал, - он криво усмехнулся. - Но время уходит, а мы все еще здесь, тогда как господину лекарю становится хуже с каждой минутой.
        - Я поеду! - Эдди выдернула локоть из захвата своего спутника и проследовала к Грегу.
        Гийом исподлобья посмотрел на Джейд, затем на графа и, тихо выругавшись, направился к выходу, бормоча:
        - Как бы не пришлось пожалеть об этом.
        - Нам нужен экипаж, - сказал ему в спину граф. - Вот вы его и наймете. Джейд, так ты с нами?
        Она опомнилась и, кивнув, поспешила покинуть дом, при этом успокаивая совершенно растерянную Эдди:
        - Ничего не бойтесь. Вы не сделали ничего противозаконного. Напротив, граф как никто сможет защитить нас в случае беды.
        - Благодарю за столь высокую оценку моих скромных сил, - тут же отозвался Грег. - Прошу вас.
        Он открыл для них дверь и, дождавшись, пока Джейд запрет замок, сопроводил дам к дороге, где всю компанию уже ждал нанятый Гийомом экипаж.
        - К заброшенной лекарне, - бросил Грег вознице. - К северному крылу.
        - Вы держите мистера Хари в таких условиях? - поразилась Джейд, сурово уставившись на усевшегося рядом графа. - Как там можно оказать человеку достойную лекарскую помощь?!
        - Он уже не совсем человек, - ровным тоном проговорил Грег. - И помощь ему нужна другого характера.
        Эдди, до этого смотревшая в окно, резко обернулась.
        - Что вы хотите этим сказать? - удивилась она. Граф промолчал, и тогда девушка посмотрела на Джейд: - Мисс, что с Аароном? Скажите мне.
        - Он... он...
        Джейд прикусила губу, обдумывая каждое слово. Ей не хотелось пугать Эдди, но в то же время необходимо было подготовить девушку к зрелищу. Хотя Джейд и сама толком не представляла, что именно они увидят. Потому что граф не давал ей попасть к лекарю раньше!
        - Он ввязался в очень дурную историю, - все же вмешался Грег, - и теперь борется за жизнь.
        - Не морочьте нам голову! - вспылил Гийом. Слегка подавшись вперед, он мрачно добавил: - Вы сказали, что Аарон Хари не человек больше. Что это значит?!
        Грегори кивнул:
        - Так и сказал. А значит это, что вы сильно удивитесь, увидев его. Поймете, насколько я был прав в своем мнении.
        Эдди беспомощно наблюдала за перепалкой, явно вообразив себе самое худшее. Впрочем, можно ли было придумать что-то хуже настоящего - еще вопрос!
        И все же Джейд решила прекратить ее муки:
        - Он в стадии полуоборота, - вымолвила она.
        - Полу... чего?
        - Ваш лекарь - вервольф, - снова “помог” Грег. - Его нашли рядом с клеткой, в которой держали ворлоков, нападавших ночами на горожан. Он чудовище.
        В экипаже повисло тягостное молчание.
        Эдди всхлипнула. зажала рот рукой и. громко разрыдалась.
        - Умеешь ты преподносить новости! Кто тебя просил! - шокированно выпалила Джейд, зло посмотрев на Грега.
        - Пусть лучше узнает сейчас, - пожал плечами он.
        - Конечно пусть, но не вот так же! Как пыльным мешком по затылку!
        - Ты еще меня поучи! - повысил голос граф. - Знаешь, как я узнавал самые паршивые новости? На месте событий! Приезжаю на кладбище поискать следы преступления, а там уже ты. С трупом!
        - Сказал бы спасибо! Я не виновата, что соображаю быстрее ваших полисмагов.
        - У них масса работы! - не остался в долгу Г рег. - И в отличие от тебя, они не могут реагировать на любую неадекватную женщину, ударившуюся головой и посчитавшую, что говорила с нечистью высшего порядка!
        - Ха! Однако же она была права.
        - А могла ошибаться! И напрасно потратить время стражников!
        - Какое дорогое у них время! - зло хохотнула Джейд. - Как по борделям ходить - так находится, а как на заявление горожан реагировать.
        - Ты и сама не прочь посетить бордели! - рявкнул Грег. - Помнится, именно там мы в очередной раз и встретились.
        - Это была работа!
        - По твоей собственной инициативе! Мистер Сандерс не посылал тебя!
        - Да. По моей! Потому что кто-то должен был осмотреть этих девушек, - она ткнула пальцем в Эдди, - а не пускать все на самотек! Как получать удовольствие и расслабляться с ними, так мужчины первые, а как расплачиваться и решать проблемы, так в кусты! Мистеру чистоплюю-Сандерсу не к лицу заниматься девушками из борделя!
        - Потому что они не подавали заявок, Джейд! - глаза графа блеснули сиреневым. - В этом городе есть свои законы и обычаи. Нарушая их, ты нагнетаешь обстановку и вскоре попадаешь в беду!
        - Но ведь и ты сам приезжал на кладбище, отреагировав на заявку так называемой сумасшедшей, - припомнила Джейд, - а потом был в борделе. И толпу с вилами тоже пришел разгонять ты! Нарушаете, милорд!
        - И знаю, к каким последствиям нужно быть готовым, - он с яростью всплеснул руками. - Я - наместник Рагоса, Джейд! В моих руках сила и власть, но даже мне приходится считаться с теми, кто здесь давно! А ты - простая лекарка против сотни зажравшихся мужиков, прикормленных у власти! Чувствуешь разницу?! И ты не отдаешь себе отчет, куда впутываешься! Тебя сожрут!
        - Подавятся! - рявкнула она.
        - Ругх тебя побери, Джейд Дэвис! Я сейчас задушу тебя своими руками! Неужели так тяжело услышать меня и прекратить вести себя, как всесильная властительница мира?! Допустим ты действительно узнала что-то раньше полисмагов... Я сказал, допустим! - Он взметнул вверх указательный палец, не давая ей вставить ни слова. - Так вот, следующим твоим шагом должно быть письмо мне. Это сложно?
        - Нет.
        - Нет! - повторил он. - Я тоже так думал, но ты обманула меня даже сегодня на площади, сбежав с этими двумя, - он небрежно махнул рукой в сторону, - хотя клятвенно обещала вести себя разумно, Джейд!
        - Клятву ты с меня взял силой!
        - И возьму еще, если потребуется! А потом заключу под домашний арест, раз у тебя горит в одном месте!
        - Да кто ты такой, чтобы так со мной разговаривать?! - окончательно вспылила она.
        - Благожелатель!! - рявкнул он. - Который не позволит тебе умереть из-за слишком любопытного носа и сердобольного сердца. Стала лекаркой - лечи, но не лезь в мужские дела!
        - Ты мне никто!
        - Мы обручены, дорогая, забыла?! - теперь его глаза просто пылали фиолетовым.
        Джейд вытянула вперед руку и вцепилась в перстень Баррингтонов, чтобы швырнуть его в лицо графу, но тот поймал ее ладонь, прижал к груди и зашипел:
        - Ты ведь осознаешь,что я прав, но гордость не дает признать это, Колючка!
        - Как ты меня назвал?! - Джейд подалась вперед, упрямо глядя на него сверху вниз. - Да кем ты себя...
        - Кхм-кхм!!!
        Они с Грегори обернулись одновременно.
        Оба раздраженные, злые, как ругхово отродье и. совершенно забывшие о присутствии рядом свидетелей.
        Эдди больше не плакала. Смотрела на них во все глаза и ошалело моргала. А Гийом снова кашлянул, проговорив насмешливо:
        - Не хотелось бы вам мешать, милорд... мисс Джейд... но карета остановилась. Кажется, мы прибыли к месту назначения.
        - Вот как... - Грег чинно кивнул и поправил шейный платок. Посмотрев на Джейд, он буднично предложил: - Отложим нашу беседу до лучших времен, мисс Дэвис?
        - Почему бы и нет? - как можно спокойней ответила она, отводя взгляд от своих спутников и чувствуя себя ужасно неловко.
        Однако все душевные метания остались в стороне, стоило им покинуть экипаж.
        Одноэтажное здание бывшей лекарни было построено в виде буквы “Г” и выглядело ужасно: темно-серое, с выщербленным камнем и перекошенной, местами проваленной крышей, оно скорее пугало, чем манило войти. Мрачный сумрак смотрел на посетителей сквозь мутные окна, а двустворчатые деревянные двери, ведущие в западное крыло, были приоткрыты, приглашая войти, поднявшись по трем битым ступеням.
        - И здесь вы держите больного? - снова нахмурилась Джейд.
        - В его случае жаловаться не приходится, - бросил Грегори, первым ступая вперед. - Или такая жизнь, или ничего. Он слишком опасен.
        Джейд обернулась к бледной Эдди и ободряюще ей улыбнулась:
        - Не слушайте его, - сказала она, - граф склонен все преувеличивать и нагнетать. Но если испугаетесь и побоитесь идти дальше - никто вас не осудит.
        - Спасибо, но я не брошу Аарона, если действительно нужна ему. - Девушка неожиданно расправила плечи и решительно пошла за Грегом.
        - Молодость, - неодобрительно констатировал Гийом, - весь мир крутится вокруг любви. Глупо.
        - И тем не менее, вы ее не отговариваете, - заметила Джейд.
        - Каждый сам должен пройти через это, - пожал он плечами. - Обжечься, набить свои шишки. Только так и взрослеют, мисс. Что ж, пройдем?
        Да.
        Джейд вошла в отсыревшее здание, ощутив запах плесени и покосившись на единственную магическую лампу, неровно освещающую часть короткого коридора. Сам Грег вместе с Эдди как раз подошли к крайней двери справа. При этом граф жестом попросил девушку задержаться.
        По коже пробежался мороз, заставляя Джейд нервно повести плечами. Что-то было не так, плохое предчувствие тугой пружиной скрутилось в животе.
        - Где стража? - услышала она подтверждение своих догадок. - Ричард?!
        - Вам лучше уйти, - первым сориентировался Гийом. Схватив Джейд за локоть, он подтолкнул ее назад, к двери.
        Она успела сделать шаг, прежде чем тень закрыла дверной проем, загораживая свободу от темного коридора, враз превратившегося в смертельно опасную темницу.
        Это было чудовище.
        Первое, что заметила Джейд, - его желтые клыки. Огромные, острые, торчащие из скалящейся в презрительной усмешке пасти. В человеческой усмешке! Оно уверенно стояло на задних лапах. Огромное, мощное, жуткое.
        Густая шерсть покрывала тело зверя, острые длинные когти впились в дверной косяк, оставляя глубокие борозды в старом дереве.
        От сковавшего ее страха Джейд не могла шевельнуться и сказать хоть слово. Она смотрела на тварь, сухо называемую в учебниках вервольфом, и не верила собственным глазам.
        - Ж-жейт, - раздалось из пасти зверя хрипло, протяжно, будто ей и без того было мало! Оно говорило с ней! Знало ее...
        - М-м-м, - ответила Джейд, сама не понимая, что именно пыталась сказать. В ее голове просто не было разумных мыслей, а тело будто вросло в землю и одеревенело. Его сковала паника.
        Время замерло. Все происходящее дальше Джейд видела словно со стороны, замедленно и безэмоционально.
        Опомнился рядом Гийом, и это он потянул ее на себя, что-то крича в самое ухо. Зверь подался вперед, оскалился и зарычал так, что сердце Джейд сделало кульбит, видимо, пытаясь трусливо бежать из грудной клетки. Ноги подкосились, выставленные вперед ладони уткнулись в холодную влажную стену, оттолкнулись...
        Едва не упав, Джейд, помчалась к распахнутой двери. Сердце будто раздвоилось: теперь оно судорожно билось в висках и о ребра! Ноги сами вели ее к палате, в тупик, зато дальше от чудовища!
        Граф Баррингтон - напротив - несся на помощь Гийому. На ходу он вырвал из ножен серебряный клинок. Молча. Быстро. Не глядя на Джейд, он промчался мимо и остался теперь позади нее, а в памяти навсегда застыло его лицо в момент их встречи: острые скулы, широко раздутые ноздри, искривленный рот и полыхающие сиреневым глаза. Совсем не тот Грегори, которого она привыкла видеть ночами, в своих снах...
        Джейд слышала рев за спиной, когда оказалась у двери в палату зверя. Затолкнув туда истошно вопящую Эдди, она замерла, кажется, на целую вечность, чтобы оценить обстановку и увидеть небольшое помещение с клеткой в центре. Внутри клетки бесновалось существо, удивительно похожее на то, с которым теперь боролись в коридоре. Слева, у дальней стены, скрючившись, лежал старший следователь полисмагического отделения, Ричард Лэбелл, а у ног девушек, не подавая признаков жизни, удивленно смотрел в потолок мужчина в форме стражника Рагоса.
        - Аарон! - прохрипела Эдди сквозь рыдания. - Это он!
        - Прячься за его клетку, но не подходи близко! - приказала Джейд, кидаясь к раненому следователю и отмечая на ходу еще и наличие стола с разными медикаментами. Упав на колени, она обхватила лицо следователя и. в ужасе отдернула руки.
        Но Лэбелл сам схватил ее за плащ, притянул к себе и зашипел в лицо, кривясь от боли:
        - Помоги мне, лекарка!
        Его лихорадило, под глазами залегли четкие синие круги, из носа тонко струилась кровь, а на скулах топорщилась пока еще совсем короткая рыжая шерсть, похожая на пушок. Такая же шерсть покрывала пальцы следователя, вцепившиеся в одежду Джейд.
        - Я не хочу так... - продолжил он, а потом хрипло закашлялся, выпустил ее и противоестественно выгнулся назад, откинув голову. Лэбелл закричал так, что в венах Джейд застыла кровь. Нечеловеческая боль отразилась от стен, взвилась к потолку эхом и стихла.
        И именно в этой дикой тишине раздался скрип открываемой двери.
        Джейд обернулась к клетке, вскочила на ноги, но было поздно. Эдди вошла внутрь, протягивая руки и тихо уговаривая:
        - Аарон, это я, видишь? Это я, родной мой.
        Джейд, оглушенная количеством свалившихся на нее неприятностей, прижалась спиной к холодной шершавой стене и, до крови прикусив губу, приняла решение. Она метнулась к покойному стражнику у двери на секунду раньше, чем опомнился следователь Лэбелл. Его рука схватила воздух вместо ее ноги.
        Выдернув кинжал из ножен убитого, Джейд обернулась и увидела то, чего боялась больше всего: в дверном проеме возникло чудище из коридора.
        - Грег, - шепнула она, крепче сжимая оружие и понимая лишь одно: граф побежден!
        Вервольф стоял слегка пошатываясь. На груди его зияли множественные порезы, а одна из рук, обросших шерстью, болталась плетью. Тварь хрипло дышала, а смотрела исключительно на Джейд. И в этом взгляде читалось одно: живой из заброшенной лекарни ее не отпустят.
        Джейд сделала шаг назад, и вервольф медленно покачал головой. Подавшись вперед, он открыл клыкастую пасть и сипло выдал: - Ф-фсе, конес-с, Ж-жейт...
        Тогда-то вновь заскрипела железная дверь. Вервольф, уже готовый налететь на нее, перевел взгляд на вышедшего из клетки сородича. Здоровенного зверя, не уступающего ему в силе, а возможно, и превосходящего. Аарон Хари все же совершил оборот...
        Рыжая густая шерсть плотно покрывала его тело, а глаза светились яростью.
        Однако оставалось то единственное, что подарило Джейд надежду, не позволив скатиться в истерику: Эдди. Она стояла посреди клетки, живая и невредимая. А это могло означать, что.
        - Ты. - прохрипел Хари, скалясь и глядя на замершего в проходе вервольфа, - с-сюда! Дальше все снова смешалось в ее сознании.
        Завыл из своего угла старший следователь Лэбелл, вервольф из прохода бросился на Джейд, и она, метнувшись назад, оступилась. Панически размахивая серебряным клинком, Джейд падала на спину. Ей показалось, что лезвие встретило на своем пути препятствие, и по запястью, под плащ, потекло что-то горячее, заставляющее дрожать не то от холода, не то от страха.
        Ударившись о пол, Джейд, как и стражник рядом с ней, какое-то время оставалась недвижимой и даже сумела оценить белый, почти не облупившийся от времени потолок. Ей даже показалось, что она отключилась ненадолго, но кто бы дал отоспаться в столь нервной обстановке?
        Стоило Джейд открыть глаза, и она как-то спокойно приняла: ничего не изменилось в лучшую сторону. Рядом дрожали стены, сотрясаясь от ударов и от оглушительного нечеловеческого рева. Завизжала Эдди. Снова завыл ругхов Лэбелл - он почему-то раздражал Джейд больше всех. А потом она вдруг вспомнила про графа. Он не вернулся за ней, хотя обещал всегда приходить на помощь! Нужно было взять с него магический обет! Ругхов обманщик...
        Сесть с первой попытки у Джейд не вышло - от резкого движения голова заболела так, что захотелось посоревноваться в истерических воплях со следователем. Зато со второй попытки все получилось. Тогда-то Джейд и разглядела Грега. Слегка пригнувшись, он шел от прохода к стоящему у клетки чудищу. Второй вервольф - рыжий - лежал неподалеку, совершая обратный оборот. Его выгибало во все стороны, шерстяной покров испарялся, оставляя после себя запах паленого. Медленно проявлялось осунувшееся лицо. Рядом с лекарем рыдала Эдди.
        - Бедняга Аарон, - пробормотала Джейд. Подняв руку, она хотела помассировать висок, но вовремя остановилась - ее пальцы, перепачканные уже запекшейся кровью, продолжали намертво стискивать рукоять клинка. Джейд нервно сглотнула, выпуская на волю оружие, и, чувствуя головокружение, осторожно поднялась.
        - Ты жива, - констатировал Грегори едва слышно, продолжая смотреть только на вервольфа.
        - Ты тоже, - отозвалась она, заметив, что старший следователь подозрительно затих в своем углу.
        - Уходите, - бросил граф, махнув рукой в сторону тихонько воющей Эдди. - Забери ее.
        Джейд хотела кивнуть, но затылок пронзило, словно иголками. Решив покинуть место событий молча, она просто двинулась за девушкой, собираясь забрать ее и увести как можно быстрее. Впервые в жизни Джейд четко поняла и признала: некоторые вещи она и правда готова оставить лишь за мужчинами! Например, кровавые бойни и разборки с нечистью...
        Грегори в это время раскинул руки в стороны, и по его пальцам заструилась сила высшего порядка. Пол в помещении загудел, Джейд вцепилась в плечи Эдди, пытаясь оттащить ту от тела сильно изменившегося Аарона Хари, и тут вервольф развернулся и прыгнул.
        Молча и ужасающе быстро.
        Джейд видела, как приближаются к ней когти, торчащие из вытянутых вперед лап. А затем полыхнула фиолетовая вспышка, и старую лекарню огласил дикий, полный боли крик твари. Зверь впечатался в стену, откатился в сторону и затих.
        Грегори, чье боевое заклинание и поразило нечисть, пошатнулся, но устоял. Повесив голову на грудь, он шумно дышал. Эдди всхлипнула, схватила Джейд за руку, и тут вервольф дернулся несколько раз, снова собирая лапы в кучу, чтобы подняться.
        Живучая мерзкая гадина!
        Подтолкнув Эдди к выходу, Джейд приказала:
        - Приведи помощь! Слышишь?
        Девушка смотрела на нее широко открытыми глазами, все еще тихонько поскуливая.
        - Пожалуйста, помощь, - попросила Джейд. - Ну же!
        Кивнув, девушка бросила испуганный взгляд на вполне себе человеческое голое израненное тело лекаря, развернулась и бросилась бежать прочь.
        Вервольф зарычал у стены.
        Опершись на нее, он медленно поднимался.
        - Беги, Джейд! - послышался голос графа, вновь вскинувшего голову.
        - Но...
        - Пошла вон отсюда! - Грегори содрогнулся всем телом, упал на колени, сцепил зубы так, что на скулах появились острые углы...
        Джейд видела: еще немного, и сил у него не останется. Ни капли... Но он сосредоточенно собирал последнее, чтобы направить на нечисть.
        Ради того, чтобы дать ей время. Дать шанс на спасение.
        А она просто стоит, снова игнорируя его приказ. Он будет очень зол. Потом. Зато жив...
        Она посмотрела на обручальное кольцо рода Баррингтон и, отринув последние сомнения, приблизилась к Грегу. Встав за его спиной, вцепилась в напряженные каменные плечи, а затем быстро переместила ледяные, перепачканные кровью пальцы к оголенной шее, кожа к коже, и прошептала:
        - Прими мою силу.
        Слова сорвались с губ уверенно.
        Закрыв глаза и взывая к собственной магии, Джейд раскрылась для графа полностью. Когда-то она мечтала сделать это, стоя у венчального алтаря рядом с Полом Буэлье, а потом, после его предательства, клялась себе, что никогда не сделает подобной глупости. Именно так граф мог бы раскрыться перед своей будущей супругой, совершая обряд в кругу самых близких людей, страшно обрадовав свою мать...
        Но вышло все иначе.
        Грег прохрипел что-то, несогласно мотнул головой.
        Вервольф встал на четыре лапы. Оскалился.
        - Прими, - прошептала Джейд упрямо.
        И он, помедлив еще мгновение, открылся ей тоже. Поток чистой энергии рванул сквозь кончики ее пальцев к нему. Серебро смешалось с фиолетовым сиянием, а в следующий миг с рук графа сорвалась сиреневая вспышка, и зверя отнесло к стене, ударив с такой силой, что с потолка посыпалась штукатурка.
        Секунды превратились в вечность.
        Первая.
        Вторая.
        Третья...
        Вервольф больше не шевелился.
        Грегори тягуче-медленно поднял руку и положил ее поверх ладони Джейд, слегка сжимая ее и бормоча едва разборчиво:
        - Разберемся.
        Она не успела ответить - граф завалился в сторону, теряя сознание.
        Глава 17. И последние загадки
        Иногда менять свои взгляды настолько тяжело, что помочь в этом может только опасность смерти. Смерти человека, ставшего тебе дороже всех других. Только в минуты страха его потери глаза открываются на правду, которую гораздо раньше приняло сердце...
        Когда Джейд сидела у тела Грегори, разглядывая многочисленные раны и не имея возможности оказать немедленную помощь, она чувствовала все что угодно, только не равнодушие. Ее душила злость на него - за то, что находится в таком состоянии. Ужас - оттого, что граф может умереть, не дотерпев до лекарни. Джейд изводилась от бессилия, прижимая к коленям голову Грега и осторожно поглаживая его плечи. Она лепетала совершенно бессмысленные слова: то просьбы потерпеть, то угрозы прибить лично, если он умрет вот так, у нее на руках. Она пропала в водовороте времени, запуталась в мыслях.
        Затем, вспомнив о столе с лекарствами, Джейд пошатываясь добралась до него и обнаружила остатки заживляющей мази. Трясущимися руками она расстегнула на Греге запачканную кровью одежду и принялась смазывать воспаленные вздутые борозды на его груди, по-прежнему не переставая молоть всякую чепуху.
        Про Рагос, его жителей, погоду и дурной туман, вечно бросающийся под ноги. А еще она советовала ему уволить к ругховой матери всех полисмагов из-за их непригодности. Да и стражей выпороть.
        Последние оказались легки на помине. Помощь все же подоспела вовремя!
        Никогда в жизни Джейд не чувствовала себя настолько слабой и потерянной, как в те минуты, проведенные рядом с безвольным, истерзанным телом графа Баррингтона. Позже, когда ее спрашивали о событиях этого ужасного дня, она не могла с точностью ответить, каким образом оказалась в действующей лекарне. Джейд помнила, как послышались многочисленные голоса, топот ног. Как над ней навис мужчина, представившийся кэпиром Рэдисом и задавший совершенно идиотский вопрос:
        - Вы живы? Все в порядке, мисс?
        Она расхохоталась в ответ.
        Дальнейшие воспоминания обрывались, проявляясь лишь точечными вспышками. Суета вокруг Грега. Удивленные восклицания стражников. Вудс, сдувающий с открытой ладони порошок прямо ей в лицо. Экипаж. Коридор действующей лекарни и бледная Марта. Мистер Сандерс, кричащий что-то. Белый потолок. Попытка встать и боль в правом предплечье, запах лекарств. Рука Марты, гладящая по голове. И блаженная темнота без мыслей, переживаний и суеты.
        Жаль только, ненадолго.
        - Миледи, нам нужно поговорить, - вторгся в ее сон незнакомый мужской голос. - Простите, но боюсь, придется вас потревожить.
        Глаза открылись с трудом. Тяжело повернув голову, Джейд прищурилась, чтобы силуэт незнакомца перестал плыть перед ее взором. Он сидел на стуле слева от ее изголовья, закинув ногу на ногу. Одетый с иголочки по последней столичной моде. Красавец брюнет с идеальным породистым лицом. И даже шрам, наискось пересекающий левый глаз, не портил его лощеный вид.
        Бросив взгляд на стены, окно и тумбу, Джейд поняла, что лежит в одной из палат больницы мистера Сандерса.
        - Надеюсь, вам уже лучше, миледи, - глубоким низким голосом проговорил мужчина.
        - Как ей может стать легче, если вы не дали девочке отдохнуть после всего! - В поле зрения Джейд появилась Марта и, приблизившись, подала ей кружку с каким-то напитком, приговаривая: - Пей, деточка. Лицо-то какое! Ни кровиночки. Осунулась вся, похудела...
        - Как - похудела? - хрипло спросонья пробормотала Джейд. - Сколько я здесь нахожусь?
        Незнакомец хмыкнул, вынул из кармана часы на цепочке и ответил:
        - Четырнадцать часов.
        - Разве много надо времени, чтобы сгореть фитильком?! - еще больше разозлилась Марта. Склонившись над Джейд, она помогла той привстать на локтях и напиться.
        Теплый отвар, пахнущий разнотравьем и имеющий отвратительный привкус, согрел и прогнал ужасную сухость во рту. Джейд благодарно улыбнулась Марте, но тут же встрепенулась, уточняя:
        - Подождите, как четырнадцать часов?! А. все остальные? Где они?
        - Ну-ну, не нервничай, мисс, - поморщилась Марта.
        - Должно быть, миледи волнуется за супруга, - вставил свои пять монет незваный гость.
        Слово “супруга” заставило сердце Джейд екнуть в груди, а глаза - распахнуться шире. Она вспомнила, как вынудила Грега совершить обряд единения, доступный лишь магам с сильным даром. По сути, бракосочетание по древним законам.
        Значит, незнакомец уже в курсе случившегося. Джейд послышался в его голосе сарказм, но ей было не до его отношения к произошедшему в старой лекарне.
        - Как его светлость? - спросила она, посмотрев в черные непроницаемые глаза мужчины.
        - Жив, - коротко ответил тот, - но все еще слаб. Его здорово потрепало.
        - А Эдди? И мистер Хари? И.
        - Минутку! - незнакомец выставил вперед ладонь, останавливая ее, - давайте-ка по порядку. Я готов отвечать на вопросы, но и вы уж постарайтесь мне помочь... миледи.
        Последнее слово он выделил особо, старательно подчеркнув интонацией свое негативное отношение. Губы незнакомца презрительно скривились.
        - Вы друг Грегори Баррингтона? - предположила Джейд.
        - Можно сказать и так, - не стал отрицать он.
        - И уже говорили с ним?
        - ^Да^.
        Джейд нахмурилась. Выходило, что Грегори подробно рассказал про совершенный обряд, в котором его вынудили участвовать. Неудивительно, что его приятель теперь буравил ее злым взглядом.
        Она осторожно села, чувствуя себя развалиной, но не собираясь показывать этому напыщенному гаду слабину. На ней все еще был костюм, в котором она отправилась на Райвист, только пятна крови кто-то заботливо замыл.
        - Аккуратней, мисс, - заохала Марта, вновь оказавшись рядом и помогая принять самое удобное положение.
        - Девушка больше не мисс, - надменно поправил ее незнакомец, - вас разве не учили, как стоит обращаться к... графине?
        У Джейд от его ехидной интонации холодок прошелся от шеи по позвонкам, заставив передернуть плечами.
        - Марта может обращаться ко мне просто по имени, - спокойно проговорила она, кладя при этом руку на запястье женщины и тем самым уговаривая ее не дерзить в ответ. Снова посмотрев в черные глаза, она добавила вкрадчиво: - Что же касается манер, то именно вас, кажется, плохо учили. Я нездорова, но вы решительно пренебрегли этим, ворвавшись в предоставленную мне палату, и, даже не удосужившись представиться, принялись задавать вопросы. Итак, с кем имею честь говорить?
        На лице мужчины мелькнуло удивление, сменившееся абсолютной непроницаемостью:
        - Граф Шарль Ратьен, - представился он, слегка склонив голову, - младший советник его величества по вопросам внутренней политики королевства. Рад знакомству... миледи Баррингтон.
        - Правда рады? - Она изогнула бровь и позволила себе искривить губы в зеркальной усмешке. - Что ж, милорд, должно быть, вы слишком привыкли скрывать свои эмоции при дворе, потому сейчас выглядите скорее недовольным, чем радушным.
        Его сиятельство слегка улыбнулся:
        - Миледи весьма проницательны.
        - И очень слаба, - кивнула она. - Так что прошу вас поторопиться с объяснением, ради чего вы ворвались сюда?
        - Как скажете.
        Он поднял с пола кожаный портфель и, раскрыв его, вынул оттуда несколько бумаг. Какое-то время Шарль Ратьен перебирал их с деловым видом. Наконец он рассортировал документы, сложил их аккуратной стопочкой на коленях и заговорил:
        - Марта, так ведь? - советник короля посмотрел на женщину. - Вы должны покинуть помещение. У нас с миледи будет приватный разговор, свидетелей у которого быть не должно.
        - Вы не имеете права, - запротестовала та. - С больной рядом должен быть тот, кто сумеет оказать помощь, если...
        - Мне позвать стражников и попросить их помочь? Или напомнить вам, от чьего лица я здесь? - прервал ее граф Ратьен.
        Марта вопросительно посмотрела на Джейд. Судя по ее виду, она готова была бороться и со стражей.
        - Иди, - Джейд кивнула и улыбнулась женщине: - Не переживай. Это просто разговор.
        Еще немного помешкав, Марта вышла, а Джейд невольно поежилась под пристальным взглядом графа Ратьена.
        - Итак, - не стал затягивать с допросом он, - вы знакомы с бургомистром Рагоса?
        - Косвенно. - Джейд повела плечом. - Мы не были представлены друг другу.
        - Андрис Тафт занимал свою должность больше тринадцати лет, - сказал Ратьен, - а недавно поступил в лекарню с многочисленными тяжелыми ранениями, полученными от нападения неизвестной нечисти.
        - Вервольфа, - кивнула Джейд.
        - Неизвестной нечисти, - с нажимом повторил мужчина, бросив на нее укоризненный взгляд. - Мистер Тафт смело отправился сразиться с монстром, узнав, где тот прячется, но сильно пострадал и, к сожалению, умер этой ночью, так и не приходя в сознание.
        - Умер? - поразилась Джейд.
        - К сожалению, - кивнул Ратьен.
        - А мистер Лианэм? Они лежали в одной палате.
        - Очнулся. Но навещать его пока нельзя, он дает показания и находится под стражей.
        - Показания? Не понимаю.
        Граф Ратьен зашуршал бумажками и, оставив ее вопрос без ответа, уточнил:
        - А что насчет Аарона Хари? Вы знакомы?
        Джейд упрямо поджала губы. Ей совсем не нравился этот мужчина и его манера общения.
        - Аарон Хари напал на вас, - подсказал ей граф. - Едва не убив.
        - Ложь, - мотнула головой Джейд.
        Комната слегка качнулась перед глазами, и ей пришлось приложить опустить взгляд и упереться руками в кровать, чтобы не упасть от головокружения.
        - Вы так слабы. Сильно ударились затылком, - вздохнул Ратьен. - Больно на вас смотреть, еще больнее осознавать, что вы пережили там и каковы могут быть последствия...
        - Я прекрасно помню, что пережила. - Она посмотрела на него исподлобья, предпочитая не думать о скрытой угрозе в его словах. - И кто на нас напал. Это был не Аарон Хари.
        Ратьен недовольно поджал губы. Чуть подавшись вперед, он собрался что-то сказать, но его прервал звук открывшейся двери. На пороге возник бледный как полотно Грегори Баррингтон, за плечом которого маячила обеспокоенная Марта. Скользнув взглядом по столичному гостю, граф Баррингтон осмотрел Джейд с головы до ног и только после этого направился к ее кровати, опираясь на неизменную трость.
        Дверь снова закрылась.
        - Грегори! - Ратьен поднялся, нахмурился. - Что ты здесь делаешь, дружище?
        - Присутствую при разговоре с моей супругой, - ответил тот спокойно. Дойдя до кровати и тяжело присев на ее край, он сухо добавил: - Ты обещал позвать меня, дружище, прежде чем отправишься сюда.
        - Мне сказали, ты спишь.
        - Проснулся. - Грег посмотрел на Ратьена, и тот сдался. Кивнув, вернулся на стул. Джейд улыбнулась.
        Сначала, увидев графа Баррингтона, она страшно испугалась за него, разозлившись за столь кощунственное отношение к здоровью, а теперь обрадовалась: если ходит и язвит, значит, будет жить!
        Грег будто почувствовал ее взгляд и обернулся. Выглядел он плохо. Джейд осматривала его дюйм за дюймом, боясь упустить малейшую деталь: взъерошенные черные волосы, заросшее щетиной бледно-зеленое лицо, карие глаза, под которыми залегли глубокие голубоватые мешки, разбитую и все еще припухшую верхнюю губу, новый, совсем недавно зашитый шрам на упрямом подбородке. На нем была свежая, но сильно помятая рубашка, под которой Джейд рассмотрела несколько слоев бинтов, опоясывающих живот и грудную клетку. Костяшки пальцев на руках графа также были перевязаны...
        - Как ты? - первым заговорил Грег.
        - Неплохо, - ответила она, отрывая взгляд от его израненных рук.
        - А мне вы сказали, что очень слабы, - вмешался граф Ратьен.
        - Для вас все остается в силе, - посмотрев на него, холодно ответила Джейд. - И моя убежденность в том, кто именно на нас напал, и мое самочувствие, и просьба завершить допрос побыстрей.
        Шарль Ратьен уставился на Грегори с таким видом, будто спрашивал: как это понимать?! Приструни свою женщину. Тот устало вздохнул и, сев удобней, сообщил:
        - Шарль, я намерен все ей рассказать.
        - Это исключено, - резко отреагировал советник короля. - Ты должен это понимать, как никто.
        - Джейд рисковала жизнью, останавливая вервольфа.
        - И удачно вышла замуж, - усмехнулся Ратьен. - Каждая вторая девушка в столице хотела бы побывать на ее месте.
        Щеки Джейд вспыхнули от услышанного.
        - Вы так волнуетесь из-за женитьбы графа, будто имели на него личные виды, - сказала она, яростно сверкая глазами и не в силах остановиться. - Как грустно, что вам пришлось сидеть в тепле и безопасности, пока я там так удачно устраивала свою судьбу! Так вас жаль! Нет слов!
        - Значит, вы не имели намерения женить на себе графа Баррингтона? - Ратьен вздернул бровь в ожидании ответа.
        - Не имела, - заявила Джейд. - Так сложились обстоятельства.
        - И вы сможете повторить это в церкви, дабы вам позволили развенчаться? - его глаза хитро блеснули. - Ведь если все так, как вы говорите, то обряд можно и нужно расторгнуть на законных основаниях.
        - Я...
        - Нет, все было не так, - встрял Грег, положив свою перемотанную бинтами руку на ее и чуть сжав холодные пальцы. - Обряд произошел не случайно, Шарль. Напоминаю, мы были помолвлены, и я собирался жениться на Джейд. Как только разобрался бы с нечистью в Рагосе. Это было лишь вопросом времени, а рядом с вервольфом стало очевидно - затягивать с женитьбой не стоит. Просто все совпало.
        - Грегори! - Ратьен, только усевшись на стул, вновь вскочил. - Ты ведь понимаешь, как на это заявление отреагирует его величество? Ты осознаешь последствия?
        - Вполне.
        - Тебе нужно время.
        - Я не откажусь от своих слов.
        - Что ж. - Ратьен зло уставился на вытянутое от шока лицо Джейд, и той пришлось срочно делать вид, будто она вообще не удивлена.
        Выпрямившись, она опустила взгляд и с особым усердием принялась разглаживать одеяло в ожидании продолжения разговора так называемых друзей.
        - В таком случае мне остается лишь поздравить молодоженов и напомнить тебе о необходимости придерживаться той правды, что знают все остальные. Это касается и твоей... жены, - бросил Ратьен.
        - Не стоит напоминать, у меня отличная память, - ответил Грег.
        Поднявшись, граф Баррингтон протянул руку, и Ратьен, помешкав, осторожно ее пожал, неожиданно добавив заговорщицким голосом:
        - Судя по тому, что я услышал от других и увидел лично, ты действительно определился, Грег.
        - Так и есть, - не стал возражать тот.
        - В таком случае рад за тебя, дружище. И. до нескорой встречи. Боюсь, в столице вам еще не скоро обрадуются.
        - Хорошей дороги, - кивнул Грегори. - Попроси, чтобы в палату никого не пускали ближайшую четверть часа.
        - Сделаю. - Ратьен обернулся к Джейд и поклонился, проговорив без намека на ехидство:
        - Миледи, поздравляю вас с замужеством. Всех благ в этом богами забытом месте.
        Он стремительно вышел из палаты, дверь затворилась.
        Джейд повернулась к Грегу, и тот, потянувшись вперед, осторожно заправил за ухо рыжую прядь, упавшую ей на лицо, погладил большим пальцем щеку, провел по ее губам. Он смотрел на нее, и ей становилось теплее. Однако прекрасный романтический момент был нарушен дальнейшим замечанием графа:
        - Отвратительно выглядишь, дорогая, но надеюсь хоть чувствуешь себя лучше.
        - Ты знаешь, что иногда можно и нужно приврать? - поморщившись ответила Джейд.
        - Мама учила, что врать плохо, но, чувствую, с тобой рядом я быстро познаю эту науку,
        - подмигнув, парировал он.
        Джейд почувствовала, как губы сами разъезжаются в довольной улыбке, но тут же заставила себя стать серьезней и решила сразу прояснить странность услышанного ранее:
        - Грегори, что это было? Я про твои слова о нежелании расторгнуть брак. - Она прищурилась, выдавая собственную догадку: - Ты хотел позлить этого Ратьена?
        - Нет, - произнес он спокойно.
        - Тогда что? Жалеешь меня? Считаешь, что Я не переживу позора от обряда развенчания? Так ведь?
        - Увы, - отозвался он, покачав головой, - ты слишком хорошего обо мне мнения, дорогая. Я чувствую к тебе многое, но точно не жалость.
        Но зачем?..
        - Дело в том, что я не лгал Ратьену о своих планах.
        - Не понимаю.
        - Я не хочу отпускать тебя, Джейд, потому что собираюсь доказать, что вместе нам будет лучше, чем порознь, - мягко проговорил он, не сводя с нее пристального взгляда.
        - Грегори Баррингтон, что это за чушь? - вспылила Джейд. - Мы оба знаем, что я открылась тебе, потому что так было нужно для нашего спасения. Этот обряд единения нужно аннулировать.
        - Нет.
        - Да!
        - Почему?
        - Что значит почему? - поразилась она. - Да хотя бы потому, что когда я просила тебя принять мою силу, ты колебался!
        - А, вот оно что. Заметила? - удивился он.
        - Разумеется!
        Граф усмехнулся и тут же зашипел от боли в губе.
        - Я и правда не хотел жениться так, в силу обстоятельств, - признал он наконец. - Но не потому что испугался брака, Джейд, а из-за тебя. Ты молодая, красивая, достойная красивого пышного обряда девушка. У нас же обручение вышло отвратительным, а бракосочетание прошло в полуразрушенном здании старой больницы, где свидетелями стали два вервольфа и один следователь с неполным оборотом. Жутковато, не находишь?
        Она передернула плечами, не находя слов.
        Грегори пошевелился и тихо застонал, пробормотав:
        - Честно говоря, если кого-то из нас и надо жалеть, то меня. Даже сижу с трудом. Говорят женщины обожают влюбляться из жалости. Вот ты бы смогла?
        - Нет.
        - Так и думал, - вздохнул он. - И это обидно. Значит, придется действовать более стандартно: ухаживать, приглашать на свидания, дарить цветы, украшения...
        - Грегори...
        - И ты будешь жить в арендованном доме, пока не ответишь мне согласием.
        - Грег!
        - Я найму тебе кухарку и буду приходить на ужин, притворяясь, что в моем особняке ужасно кормят.
        Джейд не выдержала и фыркнула:
        - Ты несешь какую-то околесицу. У тебя, видимо, жар.
        - Это называется романтика, - обиженно ответил он. - Но откуда такой Колючке знать про подобное. Ладно, не бойся, Джейд, я покажу тебе ухаживания во всех проявлениях, раз ты отказалась пойти легким путем и сразу влюбиться из жалости.
        - Угрожаешь мне? - она улыбнулась против воли.
        - Запугиваю, - кивнул он. - Я бы хотел сразу забрать тебя в свой особняк, в мою удобную постель. Помнишь, как сладко тебе спалось там?
        - Баррингтон! - она закатила глаза. - А если говорить серьезно?
        - То я хочу, чтобы у нас все получилось как нельзя лучше, - ответил он, обнимая ее лицо ладонями. - И не собираюсь давить. Да, начало у нас вышло... как минимум странным...
        - Ты принял меня за женщину легкого поведения! - хмыкнув, напомнила она. - А позже предложил фиктивную помолвку, подкупив арендой дома.
        - Да, я не совсем идеален, - признал он.
        - Не совсем? - Джейд засмеялась: - Да в тебе недостатков!..
        - Зато я никогда не стану требовать, чтобы ты отказалась от профессии, - перебил он. - Можешь работать в свое удовольствие.
        - Ты серьезно?
        - Абсолютно. Ты прекрасный лекарь, и - что странно - любишь свою работу.
        - Твою матушку удар хватит от такой заявки, - прошептала Джейд.
        - Она сильнее, чем кажется, - хмыкнул Грег и притянул Джейд к себе со словами: - Сядь поближе, я так жестоко избит, что почти ничего не вижу .Все плывет в глазах.
        - Я же сказала, что не жалостливая, - засмеялась Джейд, тем не менее придвигаясь к графу и позволяя ему обнять себя.
        - А я не привык отчаиваться, - проговорил он ей в макушку. - У меня бинты по всему телу, в голове гудит и такая слабость... Работает хоть немного?
        - Разве что самую малость, - шепнула она, погладив его перебинтованную руку.
        Они помолчали какое-то время, и Джейд все же отстранилась, спрашивая:
        - Грегори, все, что ты сейчас говорил... Ты действительно предлагаешь мне остаться твоей женой?
        ^Да^.
        - Но ты ведь никогда не хотел этого. Бракосочетания. Бедная твоя матушка совсем отчаялась, так что представляю, сколько прекрасных девушек прошло перед твоим придирчивым взглядом.
        - Такой как ты не было.
        Она вздернула бровь и скептически хмыкнула:
        - Никто не находил трупы раньше тебя?
        - Это тоже. - Он кивнул, сохраняя на лице абсолютную серьезность, и продолжил говорить вещи, от которых ее сердце окончательно оттаяло: - Когда мы встретились впервые, я был поражен лишь твоей красотой, это правда. Но затем стал узнавать тебя лучше и пропал, Джейд. Ты сильная, смелая и всего добиваешься сама. Ты никогда не отчаиваешься, стремишься помочь всем и каждому и совершенно не умеешь держать зла. Прямолинейная, упрямая, искренняя, совершенно не испорченная властью и вседозволенностью. При этом ты женственная и неизменно притягиваешь мой взгляд, где бы ни находилась. И мои мысли. Не хочу тебя отпускать. С первой встречи это понял.
        - Дай слово, что никогда не станешь требовать бросить лекарское дело, - сказала она тихо.
        - Хочешь магическое обещание?
        - Нет. Просто слово графа Баррингтона. Я тебе верю без всякой магии.
        Он тихо вздохнул и проговорил:
        - Джейд, мне не нужны жертвы с твоей стороны. Никогда. Я хочу видеть тебя рядом. Счастливой, цветущей. И никогда не потребую бросить профессию или измениться для меня. Разве что попрошу меньше рисковать собой...
        - Начинается!
        - Ну и еще смотреть на меня немного более влюбленно...
        - Так-так, - кивнула она.
        - Признать вслух, что я тоже очень даже ничего. Тебе, между прочим, завидный муж попался.
        - Да у тебя целый список!
        - Побыстрее согласиться жить вместе.
        - Ты обещал романтику, Грегори. Свидания, цветы... что там еще?
        - Ладно, меркантильная моя Заноза! Обещал, значит, все будет.
        Он потянулся к ней, явно собираясь еще раз коснуться губ в легком поцелуе, но тут она отстранилась и напомнила:
        - А еще ты собирался рассказать мне, почему твой друг из столицы хотел выставить виновным в нападении Аарона Хари, а не того зверя, что знал меня по имени и пытался убить нас обоих.
        Грегори бросил задумчивый взгляд на дверь, затем на Джейд.
        - Сбежать задумал? - нахмурилась она.
        - Куда мне теперь бежать? - наигранно-грустно ответил граф. - Ноги едва передвигаю, во рту пересохло...
        Джейд заботливо подала ему отвар, оставленный Мартой. Грег принял подношение, понюхал его, опасливо отпил и, поморщившись, вернул со словами:
        - Надеюсь, это не ты заваривала.
        - А если я?
        - Очень вкусно, сразу стало легче, - торопливо сказал он.
        Джейд засмеялась и, сев поудобней, не мигая уставилась на него в ожидании ответов.
        - Ладно, слушай, раз такая упрямая, - ворчливо заговорил он. - Начну с того, как здесь оказался Шарль. В ночь, когда в больницу доставили раненого бургомистра, в ратуше Рагоса был активирован артефакт связи, способный передать сигнал тревоги в столицу. Ситуация в городе выходила из-под контроля, жертв нападений становилось все больше, скрывать это получалось все сложнее, а паники среди населения не хотелось - ты сама видела, как мерзко ведет себя напуганная толпа. И я решил обратиться за помощью. Как только сигнал был получен, из замка его величества немедленно выехал его сиятельство Ратьен в сопровождении отряда стражников. О сути дела он не знал, но, пережив в окрестностях Рагоса два нападения нечисти, считающейся вымершей, заподозрил что-то очень нехорошее.
        - Да уж, заподозришь тут. - буркнула Джейд.
        - Теперь отмотаем немного в прошлое, - кивнул Грегори. - Вернемся ко времени до Рагоса. Тогда я вызвал легкое недовольство у его величества Марка Антуана, за что и был послан им далеко и надолго. Сюда.
        - Ты отказался жениться на той, на ком он сказал. - Джейд улыбнулась в ответ на его удивленный взгляд и напомнила: - Городок здесь небольшой, все друг у друга на виду. И на слуху. Ну и доброжелателей много, готовых рассказать о твоих любовных приключениях в столице.
        - Какие там приключения? Мне предложили брак по расчету и очень скучную леди, - отмахнулся Грег. - Ни зеленых глаз, ни профессии, ни характера, ни скелетов в шкафу. Сама понимаешь, я ждал другую, особенную девушку.
        - Ну-ну, - Джейд фыркнула, - не заговаривай мне зубы, Грег! Итак, тебя отправили в Рагос, и ты заметил, что здесь не самое спокойное место?
        Граф задумчиво потер подбородок.
        - Меня сюда не просто отправили. Как теперь понимаю, король хотел, чтобы я разобрался в одном мутном деле, Джейд. Ты ведь знаешь о пожаре, случившемся в поместье, где я живу. И о бывшем наместнике Рагоса.
        Она кивнула:
        - Тот мужчина сгорел при весьма странных обстоятельствах.
        - Его звали Роджер Браун, - напомнил Грег. - Он был магом первой степени дара. Много лет назад магистр Браун преподавал теоретическую и практическую магию в лучшем столичном университете. Это было еще в те времена, когда там учился наш король. Марк Антуан считал магистра своим наставником и даже другом. Его величество ценил Брауна, восхищался его талантом и, как только наставнику стало тяжело преподавать, определил того в Рагос. Наместником.
        - Вот так награда, - хмыкнула Джейд. - Уверен, что они были друзьями? Серый холодный Рагос скорее пугает.
        - Тогда этот городок имел совсем другой вид. Похоже, магистр талантливо преподавал, но оказался совершенно никудышным наместником. За годы его власти здесь расцвела коррупция, прекратили работу несколько весьма успешных заводов, и в целом... Джейд, ты в порядке?
        Она мотнула головой и рассеянно посмотрела на графа.
        - Я просто подумала.
        - О чем?
        - Именно в его комнаты из потайного хода на нас вывалился Вудс, за что и получил от тебя подсвечником. Помнишь?
        Грегори улыбнулся:
        - На месте полисмагов я бы сильно завидовал твоей смекалке, - ответил он.
        Их взгляды встретились, у Джейд вытянулось лицо.
        - Так он жив? Этот Роджер Браун.
        - После нашего столкновения в старой больнице уже скорее мертв, но долгое время именно он нагонял ужас на местных жителей.
        - Но зачем ему это?! Я хочу сказать, Грег, он что, сознательно стал чудовищем?!
        - Да. И шел к этой цели много лет, проводя обряды и приманивая самую скверную нечисть к границам Рагоса, - ответил граф. - Еще далеко не все прояснилось, но Шарль лично допрашивал Брауна и. остальных причастных, узнав много интересного.
        - Поэтому бургомистр умер? - шепотом спросила Джейд.
        Грегори посмотрел на нее и осторожно кивнул:
        - Ты снова права. Андрис Тафт за много лет сильно сдружился с Роджером Брауном. Они вместе главенствовали в этом городе, уничтожая все хорошее и обогащаясь. Но лет пять назад у Брауна прихватило сердце, да так сильно, что тот едва не умер. Тогда он здорово испугался и всерьез задумался над тем, как продлить свое существование здесь.
        - Нечисть живет дольше и быстрее регенерирует, - озвучила мысль Джейд.
        - В точку. И сердечные приступы вервольфов не мучают.
        - Все равно в голове не укладывается, что маг первой степени дара решился на подобное,
        - покачала головой Джейд. - Он должен был понимать, насколько велик риск умереть в процессе преображения. Не зря подобное давно запретили, а осмелившихся на эксперименты с оборотами казнили самым жестоким образом.
        - Он понимал, Джейд. И потому хорошо прятался, да и преображение начал не с себя. Как только создал яд, способный оборачивать человека в вервольфа, стал похищать людей. В заброшенном здании, где нашли Аарона Хари, очень давно стояла клетка, а за ним, кажется, есть небольшое кладбище...
        - Но это не могло остаться незамеченным! - ужаснулась Джейд.
        - И не осталось, - кивнул Грег. - Как ни прикрывал Брауна бургомистр, но старший следователь Лэбелл нашел это место.
        - И?
        - И потребовал денег за молчание.
        - Подонок!
        - Увы. Золотые монеты часто значат для людей больше, чем честь и совесть.
        - Для нелюдей, ты хотел сказать! - сверкнула глазами Джейд. - Продолжай.
        - Те ворлоки, что нападали на городских жителей, - это также похищенные. И они беспрекословно слушались хозяина. А вервольф - это итог принятия последней, усовершенствованной, версии яда. Когда в городе появился Аарон Хари, Браун как раз собирался ввести яд себе. Но ему нужен был тот, кто все проконтролирует и - в случае просчета - не даст умереть. Он познакомился с новеньким талантливым лекарем и попытался его подкупить, но тот, поняв, чего от него хотят, решительно отказался участвовать в подобном. Тогда Ричарду Лэбеллу приказали похитить лекаря и доставить в заброшенное здание, инсценировав его гибель. Чтобы поддерживать в посаженном на цепь лекаре присутствие духа, Браун пообещал его отпустить сразу после завершения эксперимента, хорошо за это заплатив. И даже разрешил иногда писать Эдди. А потом они начали минимальными дозами вводить яд бывшему наместнику. Оборот Брауна проходил постепенно, но это не мешало ему звереть от малейшего недовольства. В один из приступов он загрыз насмерть своего слугу, после чего сжег его вместе с личными покоями и спокойно ушел через тайный ход. И именно тогда
бургомистр Тафт имел несчастье встретиться с новым Брауном. Тот грезил властью, силой, вечной жизнью и хотел крови. Тафт испугался. Он осознал, что хорошего из задумки Брауна не выйдет, но занял выжидательную позицию. Боялся выбирать чью-либо сторону. Лишь когда приехал я и стал прижимать всех к ногтю, бургомистр назначил тайную встречу бывшему подельнику.
        - Хотел стать героем в глазах других и заодно прикопать свои мерзкие секретики, - вздохнула Джейд.
        - А в итоге сгубил кучу народа, - согласился Грег. - Да и сам...
        - Какой ужас... - Джейд сжала и помассировала виски. Снова начинала болеть голова. И тут возник новый вопрос: - Но почему он знал мое имя? Этот Роджер Браун. Что я ему сделала?
        - Ты приехала в Рагос очень не вовремя, как всегда, и быстро стала ему костью в горле. - Граф погладил ее по щеке и продолжил: - Браун в ту ночь следил за передвижениями возницы, случайно увидевшего его в облике вервольфа и узнавшего черты лица. Патрик - погибший в итоге кучер - много раз возил бывшего наместника по делам и отличался редкой болтливостью. Браун собирался убить его, потому как еще не был готов предстать перед народом во всей красе - он все еще менялся и набирал силу. А ты заметила его. И не просто заметила, а начала задавать людям вопросы, лезть в давно закрытые дела и просто-таки идти по следу вервольфа. Браун подослал к тебе следователя Лэбелла, и тот, пообщавшись, понял, что ты точно не оставишь их в покое...
        - Я не специально! - выпалила Джейд.
        - Разумеется, - согласился Грег, - но им от этого легче не стало.
        - А ты? Ты догадывался, что кто-то из власть имущих замешан?
        - Само собой, - кивнул Грег. - И с тех пор, как открылся тайный проход, я четко понимал, кого именно нужно искать. Маг моего уровня дара, имея запасной коридор для побега, не сгорит в пожаре, Джейд. Но тогда Лэбелл проявил потрясающее рвение в поисках, и я, признаться, поверил. Это его команда нашла Аарона Хари на заброшенном складе.
        - Потому ты и доверил охрану лекаря ему?
        - Да. Но я все равно страховался, подсылая стражей к нему на дежурства. В итоге Браун просто убил одного из них, когда ему понадобилось. Он и от Лэбелла решил избавиться - ввел ему всю дозу яда разом, не растягивая на недели. Ты как раз застала муки старшего следователя. Мне так жаль, Джейд. Ведь не хотел тебя туда вести, как знал.
        - А Хари? - Она нахмурилась. - Вы ведь нашли его в стадии полуоборота. Как это вышло?
        - Ему тоже ввели яд прямо перед тем, как Лэбелл привел своих ребят. Надеялись, что лекарь умрет в муках, не приходя в сознание. И вся вина окажется на нем. Вот он, зверь.
        - Но он оказался живучим.
        - Да. Жажда жизни порой творит чудеса.
        - Грегори, - она посмотрела на него со всей серьезностью, - хочу, чтобы ты понимал: когда меня будут допрашивать, я не стану обвинять невиновного.
        - От тебя этого и не ждут, - мягко улыбнулся он. - Я сразу сказал Ратьену, что с тобой это не пройдет. Но он все равно попытался проверить. Аарона Хари никто не обвинит, Джейд, но боюсь, его судьба теперь незавидна. Его увезут в Помпти, еще севернее отсюда, и там будут наблюдать, надеясь, что он сможет усмирить яд в своей крови. Эдди, к слову, увязалась за ним. Что же касается допросов в отношении тебя - их не будет вовсе. И здесь ты должна услышать меня.
        - Я вся - внимание.
        - Главным виновником будет объявлен старший следователь Лэбелл, Джейд. А магистр Браун и бургомистр Тафт погибли при скорбных обстоятельствах, заслуживающих сочувствия. Это официальная версия, которую будут знать и подтверждать все. Один сгорел в пожаре, второй так и не пришел в сознание после битвы с нечистью.
        - Аристократы всегда должны оставаться чистенькими, - Джейд понимающе кивнула и скривилась. Отвернувшись она какое-то время молчала, затем устало вздохнула, прижалась головой к плечу супруга и тихо попросила: - Скажи, что у мистера Хари и Эдди все будет хорошо.
        Грегори погладил ее по растрепанным волосам и тихо ответил:
        - Говорят, этот лекарь удивительно похож характером на тебя: сильный, смелый, бескорыстный и живучий. Да, Джейд, с ними все будет хорошо. Думаю, Хари не для того выжил, а Эдди не для того рванула за ним в самое серое и загадочное место королевства, чтобы сдаться. Да, и еще...
        - Что?
        - Вместе с Ратьеном я отправил его величеству благодарность в адрес Каспиана Вудса и прошение забрать уже этого замечательного стража назад в столицу.
        - Что тебе сделал Вудс? - поразилась Джейд, вновь посмотрев в глаза графа.
        - Он вынес тебя на руках. Из старой больницы.
        - Кто-то должен был, - пожала плечами она, - сама идти я не могла.
        - Он сделал тебе предложение, пытаясь обойти меня!
        - Из лучших побуждений. Знаешь, в чем-то вы даже похожи.
        - И поэтому тоже, - кивнул Грегори. - Этот наглец Вудс слишком напоминает меня.
        - Но помоложе, - невинно добавила Джейд.
        - И потупее, - безжалостно высказался Грег. - Одним словом, он послужил отличную службу, но ему пора.
        - А двумя словами: мне достался ревнивый супруг, - засмеялась Джейд.
        И в этот момент в палату ворвался вихрь. Хлопнула дверь. “Простите”, - испуганно проблеял стражник, и перед молодой супружеской парой замерла вдовствующая графиня Баррингтон:
        - Сидите воркуете?! - рявкнула она. - Хорошо вам?! А у меня едва сердце не остановилось сегодня!
        - Мама, уже все хорошо, волноваться не о чем, - спокойно ответил Грег.
        - Ах, не о чем?! Тогда скажи на милость, почему все самое важное я снова узнаю от Милинды Майлз?! Эта сплетница ввалилась ко мне с утра и поздравила с тем, что МОЙ ЕДИНСТВЕННЫЙ СЫН и мисс Дэвис совершили обряд венчания! А я ни сном ни духом! Сколько еще я буду вынуждена терпеть подобное?
        - Мама, на нас напала нечисть...
        - Она всегда нападает! Бога ради, Грегори, это же Рагос! - отмахнулась леди Марджери.
        - Но я не позволю вам так загубить мою мечту! Никаких тайных венчаний. Через неделю в нашем поместье готовится бал в честь твоего назначения, дорогой, так вот, теперь это будет ваш общий праздник в честь бракосочетания!
        - Нет, я так не думаю, - вмешалась Джейд, упрямо посмотрев на графиню.
        - А после вашего праздника я уеду в столицу, - с нажимом продолжила леди Марджери, явно давая понять, какой подарок сделает им взамен исполнения давней мечты - отпраздновать женитьбу единственного сына. - Дел там накопилось немерено! Да и местная погода мне совсем не нравится - всегда серость, грязь, неприятности.
        Грегори посмотрел на Джейд, и в его взгляде читалась мольба. Бал или деятельная свекровь со свечкой у спальни молодых? Выбор был очевиден.
        Джейд смиренно выдохнула:
        - Бал так бал.
        Эпилог
        - Джейд, это ты? - мистер Сандерс обернулся. - Входи, входи. Присаживайся.
        - Я постою, - скромно потупив взгляд, ответила она.
        Лекарь усмехнулся:
        - Тогда присяду я. Ноги, знаешь, плохо держат после того, что я только что прочел.
        Он потряс в воздухе крепко сжатым в руке письмом и отшвырнул его на стол, после чего тяжело опустился в кресло.
        - Говори, - прикрыв рукой глаза, позволил он, - оправдывайся. Пока я тебя не убил.
        Джейд приблизилась к столу, взяла письмо, заверенное печатью нового бургомистра Рагоса, ознакомилась и вернула его на место со словами:
        - Он может угрожать сколько угодно, но по закону правы мы.
        - Мы?! - взвизгнул мистер Сандерс. - Да я совершенно не при чем! Когда ты успела написать запрос об открытии новой больницы для бедняков?! Да еще и мою подпись подделала!
        - Не подделала, - тихо ответила Джейд.
        - Когда же я это подписал?!
        - Пока принимали поставку новых лекарств. Письмо было среди их актов.
        - Так ты и Марту подговорила?!
        - Она сама предложила! - вздернув подбородок, отозвалась Джейд. - Открыть вторую больницу необходимо! Ситуация такова...
        - Ситуация такова, что мне угрожает расправой бургомистр! А твой муженек уже вторую неделю пропадает в столице и не спешит возвращаться! Теперь представь, что будет, если король заставит его остаться там! Кто нас прикроет?
        - Можете все свалить на меня, - резко бросила Джейд, стараясь не показывать, насколько слова главного лекаря задели ее.
        Увы, но собственные мысли были созвучны им. Грегори, срочно вызванный его величеством в столицу, обещал вернуться как можно быстрей, но вот уже вторую неделю от него не было вестей.
        Мистер Сандерс вскочил со своего места и прошелся по кабинету, заложив руки за спину. Остановившись рядом с Джейд, он сурово спросил:
        - А Оуэн? Тоже в сговоре?
        - Нет, - быстро ответила Джейд.
        - Врешь! - бросил он, всплеснув руками. - И его убедили пойти против меня!
        - Не против вас, а за простых людей, - осторожно поправила Джейд. - Им нужна своя больница. Недавно женщина в Красном квартале чуть не умерла в родах, потому как ее семья не имела денег на нормальную повитуху!
        - Нету денег - нечего рожать! - рявкнул мистер Сандерс. - На что она потом одевать этого ребенка будет? Кормить на что?!
        - Наша забота - их здоровье, - упрямо проговорила Джейд.
        Главный лекарь зло уставился на нее, пожевал губу и, резко отмахнувшись, снова вернулся за стол.
        - С тобой все и так ясно, - проговорил он гораздо спокойней, - но Марта! Лианэм. Кто будет работать, если нас всех уволят?! Этот новенький доходяга из столицы? Как там его.
        - Бурт, - ответила Джейд. - И он неплохо справляется.
        - Ой, все! - Мистер Сандерс тяжело вздохнул, бросил недовольный взгляд на письмо бургомистра и пробубнил: - Поеду к нему, поговорю. Будете с Лианэмом делать несколько смен в неделю, меняясь друг с другом. Я в этом фарсе с бесплатной работой участвовать не собираюсь. И чтобы отсюда лекарства не таскали.
        - Да мы никогда! - Джейд с самым невинным выражением лица прижала руки к груди.
        - Не умеешь врать - не берись! - снова начал заводиться мистер Сандерс. - Откуда ты только такая сердобольная свалилась на мою голову! Зла на вас не хватает! Если бургомистр не одобрит субсидирование, разговор окончен!
        - Конечно, - закивала Джейд.
        - Ой, уйди, - поморщился главный лекарь. - Раздражаешь страшно. Да, и еще, Джейд! Она обернулась уже у двери.
        - Подсунешь мне еще раз такое письмо - уволю к ругховой матери!
        - А работать кто тогда будет? - полюбопытствовала она.
        - Ты бы хоть притворилась, что боишься и больше не будешь! - поразился мистер Сандерс.
        - Так вы мне минуту назад приказали не врать.
        - Вон отсюда!
        Пулей вылетев в коридор, Джейд тихо закрыла за собой дверь и посмотрела на замерших в коридоре соучастников аферы.
        - Ну? - прошептала Марта.
        - Сильно бесится? - хмуро спросил Лианэм.
        - Будто и так не видно, - хмыкнул тощий Бурт, присоединившийся к их коллективу чуть больше месяца назад.
        - Нормально, - отмахнулась Джейд.
        В этот момент в кабинете главного лекаря что-то разбилось и послышалась отборная ругань.
        - Перебесится, - поспешила успокоить сообщников Джейд. - Зато он согласился поехать и лично поговорить с бургомистром. Думаю, отстоит нашу идею.
        - Хорошо бы, - кивнул Лианэм.
        - Ладно, давайте работать, - вздохнула Марта, - пока он нас здесь не застал. О, кстати, Джейд... там тебя в третьей палате ожидают.
        - У меня смена окончена, - покачала головой она, - пусть Оуэн идет.
        - Думаю, с этим пациентом ты лучше справишься, - усмехнулся громила Лианэм.
        У Джейд екнуло сердце.
        “Неужели?” - спросила она у них взглядом.
        Глумливые улыбочки были ей ответом.
        Уже через несколько секунд Джейд ворвалась в палату и замерла на пороге, рассматривая Грега. Он сидел на стуле с букетом оранжевых цветов в руках и улыбался. Замученный, небритый, лохматый. И родной до безумия.
        - Вернулся, - выдохнула Джейд, все же проходя внутрь.
        Грегори мигом поднялся. Они встретились на середине пути, крепко обнявшись. Он погладил ее по голове, поцеловал в висок, уколов щетиной. Она вдыхала его запах, прижимаясь к широкой груди и силилась не разрыдаться. Затем их губы встретились в жадном поцелуе. Джейд стояла на цыпочках, обнимая ладонями его лицо, и чувствовала себя самой счастливой на свете.
        За полтора месяца, что они состояли в браке, Грегори неустанно выполнял обещание, ухаживая за женой с неугасаемым энтузиазмом. Ничего не изменилось и после бала, когда она осталась у него в спальне. И граф, и Джейд окночательно уверились, что не хотят развода.
        Их взаимоотношения многие сравнивали с ураганом - мнения графа и графини Баррингтонов часто и во многом не совпадали, а потому слугам то и дело доводилось слушать жаркие споры молодых господ, перерастающие в не менее жаркие примирения. И чаще всего граф уступал своей непокорной своенравной супруге - об этом знали все, в том числе и он сам.
        Однако пришедшее однажды утром письмо заставило Джейд заволноваться. Грега вызывал к себе король Вигороса. Его величество Марк Антуан выражал желание встретиться с графом Баррингтоном лично и заверял, что его гнев на старого друга улегся.
        Отказываться от столь щедрого приглашения было чревато, потому Грегори, заверив, что все волнения Джейд напрасны, уехал. Она осталась ждать...
        Больше недели от него не было известий, и именно за этот период Джейд точно осознала, что любит. По-настоящему. Навсегда. Что боится потерять его. Что пропала...
        - Что сказал король? - спросила Джейд, первой опомнившись и прекратив поцелуй. Ее сердце сжалось в предчувствии его ответа. - Зачем он хотел тебя видеть? И почему, ругх тебя подери, от тебя не было даже весточки?
        Грег улыбнулся, чуть отстранился и протянул букет, зажатый в руке, которой до этого обнимал ее:
        Вот частичный ответ, - сказал тихо.
        Джейд хмуро посмотрела на оранжевые розы с необычными, бархатистыми даже на вид лепестками, замечая, что у них есть общий корень, упакованный в мокрую тряпку. Схватившись за букет, она собралась отбросить его в сторону, и тут же укололась и зашипела.
        - Осторожно, - спокойно проговорил Грег, подхватывая ее ладонь и прижимая к губам уколотый палец. - Эти прекрасные цветы очень колючие. Они пахнут необыкновенно, цветут в любое время года и пока еще очень редкие. Сорт недавно вывели. Но надо знать, как с ними обращаться, если хочешь любоваться долго и не погубить.
        - Грег! - Джейд задержала дыхание и выпалила: - Ты специально не писал мне?!
        - Всего неделю, - кивнул он, аккуратно убирая розы себе за спину.
        - Да ты! Ты хоть представляешь, что я пережила?!
        - Нет. Расскажи, - он смотрел на нее, не отводя зачарованного взгляда. - Что ты пережила?
        Джейд облизнула губы, готовясь к новому словесному нападению, но тут посмотрела на свой уколотый палец, нежно прижатый к его губам, на уставшее с дороги лицо, заглянула в самые родные на свете глаза и тихо ответила:
        - Я чуть с ума не сошла, думая о том, что тебе велят расторгнуть наш брак.
        - И мне велели, - кивнул Грег. - У него были на меня планы, как всегда.
        Джейд онемела, в голове зашумело.
        - И что?
        - Я снова разочаровал его величество и в очередной раз попал в немилость, - наигранногрустно ответил он. - Мне велено не покидать Рагос и не показываться в столице еще минимум год.
        - Ох... - Она выдохнула. - Грег...
        - Придется тебе, как жене опального графа, также застрять здесь. Сможешь пережить подобное?
        - Даже и не знаю... - Она заулыбалась так, что скулы свело, а потом ударила его ладонью в грудь, все же возмущаясь: - Как ты мог так надо мной издеваться, Баррингтон?! Я не оставлю это так просто! Ты задолжал мне романтический ужин с извинениями! И розы еще эти!
        - Розы от мамы, - признал он, смеясь. - Она гуляла в новомодной оранжерее и, увидев их, сразу поняла, что нам нужно высадить такие в саду особняка. Кстати, у сорта не было названия, но теперь есть. Джейд.
        - Ты шутишь?
        Нет. И я считаю, имя им идеально подходит.
        - Сам будешь их сажать, я даже не притронусь!
        - Мне не впервой разбираться в том, как обходиться с прекрасными колючими цветами,
        - кивнул Грегори и вдруг, широко улыбаясь, добавил: - Кстати! У меня ведь есть новости о твоем дружке. О Каспиане Вудсе.
        - Что с ним? Ты так радуешься... Он что, погиб?
        - Хуже. - Грегори загадочно помолчал. - Его почти женили!
        - Что? Ты серьезно?
        - Да. Я ведь говорил, что он еще слишком молод, бедолага. Вот и не смог отбрыкаться от обручения по расчету, навязанного отцом и королем. Но самое забавное не это. Невеста Вудса сбежала! Оказывается. она была категорически против такого замужества и проявила больше стойкости, чем жених.
        - О боги!
        - И Вудс отправился ее догонять! - Грегори весь светился от счастья. - Знаешь куда? По последним сведениям, она в Помпти! В месте, куда отправляют отбросы общества и где процветает сплошная преступность!
        - Что?! И чему ты радуешься, позволь спросить?! Бедная девушка!
        - Я бы сказал, недалекая, - поправил Грег. - Очень достойная партия для Вудса.
        - Наверное, она не ожидала, что кто-то в здравом уме решит искать ее там. Очень не хотела замуж.
        - В здравом уме за ней никто бы туда и не отправился, - усмехнулся Грегори.
        - Прекрати паясничать! - Джейд цыкнула языком. - Надо что-то делать.
        - Сами разберутся, - тут же нахмурился Грег. - А у нас с тобой и без того дел хватает. Нужно обустраиваться в этом городе, похоже, мы здесь надолго. Вот посадим розы.
        - Откроем бесплатную больницу, - незамедлительно закивала Джейд.
        - Что? Какую еще больницу? - не понял граф.
        - И школу для девочек, - продолжила она с самым невинным видом. - В Рагосе нет ни одной подобной, представляешь?
        - Джейд! Быстро такие дела не решаются. Мы уже говорили об этом.
        - Да, но ты сам сказал, что теперь мы здесь надолго, а значит, все успеем, - елейным голосом пропела она, потянувшись за новым поцелуем, в котором и утонули все возмущения графа Баррингтона. Грегори уступил своей непокорной Занозе и в этот раз.
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к