Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Песочники Джордж Мартин


        Саймон Крес коллекционировал инопланетных животных и время от времени скармливал одних другим ради забавы. Потом он решил завести такую зверюшку, которой не было еще в его коллекции. В одном магазине Саймону предложили маленьких существ, видом своим похожих на насекомых…

        Джордж Мартин
        Песочники



1.

        Саймон Крес проживал в запущенном двухэтажном особняке, расположенном среди каменистых холмов в пятидесяти милях от ближайшего населенного пункта. Когда же ему доводилось срочно уезжать по неотложным делам, то совершенно не на кого было оставить домашних зверюшек. О ястребе можно, конечно, не беспокоиться — птица могла сама себя прокормить. Волочильщика Крес выгонял наружу, также предоставляя этому монстрику заботиться о себе самому. Благо, в округе хватало с избытком скальных слизней, мелких птах и прочей неказистой живности. Наибольшую проблему представлял для Саймона здоровенный аквариум с прекрасными пираньями. Рыбы требовали большей заботы и внимания. Если случалось такое, что ему предстояло задерживаться в городе дольше обычного и куска сырой говядины было недостаточно для прожорливых рыбешек, то те, нисколько не смущаясь, принимались лопать друг дружку. Крес находил это весьма забавным.
        Так уж получилось, что на этот раз задержаться пришлось надолго. Вернувшись, он с горечью обнаружил, что рыбы все передохли. Ястреб почему-то тоже. Его трупик валялся во дворе, уже изрядно обглоданный волочильщиком.
        Саймон Крес здорово расстроился.
        На следующее утро он на скиммере отправился за двести миль в Асгард. Этот город был крупным центром на планете Валдар и славился гигантским космопортом.
        Крес любил производить впечатление на своих посетителей и поэтому всегда держал в доме экзотических, редких и дорогих животных. Приобрести их можно было только в Асгарде.
        Сегодня Саймону решительно не везло. Самый крупный зоомагазин был закрыт, в другом ему опять предложили ястреба, а в третьем — все тех же земных пираний, акул-людоедов и клещеногих кальмаров. Кресу стало скучно. Хотелось чего-нибудь эдакого…
        К вечеру он выбрался в центр и неторопливо двинулся в сторону космопорта. Там располагались торговые заведения инопланетян. Между гигантами супермаркетов скромно ютились невзрачные лавчонки, торгующие всякой всячиной. Крес заглядывал и в те, и в другие, но ничего занятного там не находил.
        Эта контора расположилась совсем неподалеку от космопорта. Почему-то она сразу привлекла к себе внимание Саймона. Витрину заволакивали клубы тумана, переливавшиеся то в пурпурные, то в золотистые тона. Ничего конкретного разглядеть не удавалось, и это, разумеется, интриговало.
        Туман начал сгущаться, сформировываясь в буквы, которые тут же переходили в слова:


        ЮО И ШЕЙД (ИМПОРТ)
        АРТЕФАКТЫ + ПРОИЗВЕДЕНИЯ ИСКУССТВА + ЖИЗНЕФОРМЫ

        Против ожидания, внутри заведения оказалось весьма просторно. Полумрак успокоил Креса, а звездное небо, украсившее потолок, выглядело необычайно реалистично. Прилавки чуть мерцали, привлекая внимание к разложенным внутри товарам. Туман стелился повсюду, местами доходя до колен, и легко взвивался при ходьбе, поднимаясь выше прилавков.
        — Чем могу служить, сэр?
        Казалось, что девушка выросла непосредственно из тумана — довольно высокая, стройная, в блестящем одеянии и маленькой шапочке.
        — Вы Шейд,  — спросил ее Крес — или Юо? Или просто — продавец?
        — Джейла Юо к вашим услугам,  — спокойно ответила девушка.  — Шейд не выходит к покупателям. Продавцов мы не держим.
        — А у вас довольно солидное заведение,  — смущенно бросил Крес.  — Странно, что я до сих пор ничего не слышал о вас.
        — Наш магазин открылся совсем недавно на Валдаре. На многих планетах также работают наши представители фирмы. Что бы Вы хотели приобрести? Может, Вас интересует древнее искусство? Не желаете взглянуть? Вот, к примеру, чудная резьба по кристаллу с планеты Норталуш…
        — Нет, спасибо,  — отмахнулся Крес.  — У меня уже имеется самая разнообразная резьба по кристаллам.
        — Тогда, может быть,  — жизнеформы?
        — Именно.
        — Инопланетные, не так ли?
        — Разумеется.
        — Могу предложить мимика с Цилии. Очень забавный зверек. Легко выучивается говорить на любом языке, стопроцентно имитирует ваш голос, гримасы и повадки.
        — Старо,  — скривился Саймон Крес.  — Мне хотелось бы что-нибудь совершенно необычное, понимаете? И, пожалуйста, чтобы не очень смышленое. Я также не перевариваю дотошных тварей. Знаете, бывают такие приставучие? Сейчас у меня живет волочильщик, я его выписал с Куту, не считаясь с расходами на перевозку. Так вот, время от времени я балую его сырым мясом с косточками. Это любопытное зрелище. Вы понимаете, что я хочу этим сказать?
        Девушка неопределенно улыбнулась:
        — Скажите, у Вас когда-нибудь было животное, которое бы Вас боготворило?
        — Ха, сколько раз!  — усмехнулся Крес.  — Но я жажду развлечений, а на поклонение мне наплевать.
        — Вы неправильно меня поняли, сэр.  — Юо продолжала загадочно улыбаться.  — Я говорю о полном обожествлении.
        — Не понимаю.
        — Мне кажется, у нас есть именно то, что Вы ищете,  — сказала Юо.  — Следуйте за мной, сэр.
        Они обогнули стойку прилавка и сквозь туман направились вдоль длинного коридора, освещаемого искусственными созвездиями с потолка. Минуя плотную завесу тумана, Юо и Крес очутились в смежном помещении магазина. Посреди комнаты стоял небольшой террариум из прозрачного пластика.
        «Ерунда какая-то»,  — вяло подумал Крес.
        Девушка поманила рукой, призывая его подойти поближе. Содержимое прозрачной коробки представляло собой миниатюрный пейзаж пустыни площадью, примерно, около двух метров. При красной подсветке песок казался зловеще алым. Повсюду были разбросаны кусочки базальта, гранита и кварца. В каждом углу террариума чинно возвышались небольшие примитивные замки.
        Вернее, стояло только три замка, четвертый же был полностью разрушен. Замки сработаны были грубо, преимущественно из щебня и песка. Через арочно-сводчатые перекрытия шустро сновали туда-сюда крохотные существа. Кресу понадобилось вплотную прижаться к пластику, чтобы получше рассмотреть их.
        — Какие-то козявки,  — презрительно процедил он.  — Насекомые, что ли?
        — Не совсем,  — возразила Юо.  — Это более сложная форма жизни, обладающая разумом. Их называют песочниками или еще — песчаными королями.
        — Значит, насекомые,  — повторил Крес, отстраняясь от стенки террариума.  — Ни за что не поверю, что эти бестии хоть чуточку разумны.  — Он нахмурился.  — Нечего тут дурака из меня делать. Со мной такие фокусы не пройдут!
        — У них коллективное мышление,  — поспешно объяснила девушка.  — Ульевой разум, тесно связанный с замком.
        Крес нехотя повернулся к прозрачному ангару.
        — Ульевой разум, говорите? Интересно,  — он постарался внимательнее присмотреться к песочникам.  — А все-таки это все здорово смахивает на обычный муравейник, не более того.
        — Но они ведут настоящие войны!
        — Это уже интереснее звучит, но…
        — Обратите внимание на окраску,  — продолжала объяснять Юо, указывая на сновавших у одного замка существ.
        Один из песчаных королей приблизился и попробовал процарапать стенку террариума. Крес пригляделся к нему повнимательнее. Конечно, больше всего тот походил на обычное насекомое. Не больше человеческого ногтя с шестью лапками и шестью крохотными глазами. Мощные жвалы яростно сжимались и разжимались, пара длинных усов-антенн выписывала в воздухе замысловатые узоры. Лапки, жвалы и усы были черного цвета, а весь панцирь — оранжевого.
        — Обыкновенные насекомые,  — хмыкнул Крес.
        — Вы ошибаетесь,  — холодно возразила Юо.  — Хитиновый панцирь со временем сбрасывается, это происходит, когда песочник подрастает. Из-за малых форм террариума такой процесс невозможен.
        — Ну и что же?
        — Попробуйте взглянуть на обитателей вот этого замка,  — терпеливо продолжала Юо.
        Крес уставился на другой замок. Цвет у песочников был совершенно иной. Панцири — красные; усики, лапки и жвалы — желтые. Крес посмотрел еще на другой замок. Там копошились белые короли с красными конечностями.
        — Хм, занятно,  — произнес он.
        — Они потрясающе воюют,  — не унималась девушка.  — И даже заключают союзы между собой. Вот, к примеру, совсем недавно два замка объединились и успешно разгромили третий. Черные слишком размножились за последнее время.
        Но Саймон Крес по-прежнему не испытывал полного удовлетворения.
        — Все это весьма забавно, кто спорит, но ведь и обычные насекомые частенько воюют между собой.
        — Насекомые не умеют поклоняться!
        — Как это?
        Девушка с улыбкой указала на замок. Крес присмотрелся. На стене самой высокой башни было высечено женское лицо. Он без труда опознал его — это была Джейла Юо.
        — Но, каким образом…
        — Все очень просто. Я спроецировала внутрь свою голограмму и несколько дней не выключала проектор. Лик Бога, понимаете? Подтверждая свое могущество, я подкармливаю песчаных королей и постоянно нахожусь поблизости. Они обладают некими зачатками примитивной телепатии. И они чувствуют меня и мое отношение к ним и, видимо, поэтому поклоняются мне. Мой образ украшает их замки, причем, на всех сразу, заметьте!
        Лицо девушки выглядело одухотворенным и мирным, сходство было потрясающе передано. Крес нехотя признал мастерство песчаных строителей.
        — Невероятно. Как же они это делают?
        — Передняя пара конечностей выполняет функцию наших с вами рук. На них даже имеются своеобразные пальцы — три маленьких щупальца. Короли всегда действуют слаженно — как при сражении, так и в работе. А все потому, что песочники одного цвета представляют собой коллективное сознание.
        — Расскажите поподробнее об этих умельцах,  — попросил Крес.
        — В каждом замке живет утробница, так я ее называю, так вот, она является непосредственным желудком всех королей и одновременно их родительницей. Величиной с кулак будет, естественно, женского пола, но не способная к передвижению. За нее все делают воины-ремесленники. Утробница — их королева! Конечно, это грубое сравнение, но по сути близкое к истине. А вообще, единый организм — это замок целиком, со всеми его обитателями.
        — Чем питаются короли?
        — Солдаты едят особую кашицу, которую создает для них утробница. Ничего другого они усвоить не в состоянии, и поэтому, когда погибает утробница, следом гибнут и все ее подданные. Сама же королева, хм, она… поглощает что дадут. Особо тратиться Вам не придется. Остатки от вашей трапезы вполне сгодятся.
        — А как насчет живой дичи?  — полюбопытствовал Крес.
        Юо вздохнула:
        — Утробница не гнушается даже солдатами из соседнего замка.
        — Звучит заманчиво и очень интересно! Эх, если бы они были хоть чуточку покрупнее…
        — Все зависит от размеров террариума. Среды обитания, так сказать. Ваши запросто смогут вырасти, если позволяет жизненное пространство.
        — Вот как?! Превосходно. У меня как раз освободился аквариум для земных пираний. По размеру он в два раза больше этого, так что если его как следует почистить, засыпать песочком…
        — Не волнуйтесь. «Юо и Шейд» обо всем позаботится.
        — Я рассчитываю на доброкачественный товар!  — высокомерно заявил Крес.
        — О, конечно! Какие могут быть сомнения!
        И они принялись договариваться о цене.

2.

        Прошло три дня, и к дому Креса прибыла сама Юо с ремонтной бригадой. Песчаные короли пребывали в состоянии анабиоза. Крес с любопытством рассматривал ремонтников. Они были все как один инопланетяне. Коренастые, с двумя парами рук и большими фасеточными глазищами. Кожа грубыми буграми переходила в рогообразные пластины. Но силы и ловкости этим парням было не занимать. Девушка переговаривалась с ними на непонятном для Креса языке.
        Через день все было готово. Террариум установили в центре просторной гостиной, заполнили на две трети камешками и песком, а для полного удобства обозрения расположили по бокам мягкие диванчики. Так же установили систему искусственного освещения для постоянного бледно-красного фона, жизненно необходимого песчаным королям. Террариум накрыли массивной пластиковой плитой с приспособлением для кормления песочников.
        — Ведь Вы не хотите, чтобы короли расползлись по всему дому,  — пояснила девушка.  — А так их можно кормить, не боясь ничего.
        Террариум также снабдили устройством для регуляции влажности и температуры микроклимата.
        — Среда должна быть сухой, но не слишком, учтите,  — напоминала Юо.
        Один из четырехруких ремонтников выкопал по углублению в каждом углу прозрачной обители песочников. Другой инопланетянин принялся передавать ему спящих утробниц, извлекая каждую из отдельного контейнера. На Саймона Креса вид утробниц не произвел никакого впечатления — самые обычные куски замороженного мяса. Правда, у каждой имелся приличных размеров рот.
        Ремонтники уложили утробниц в подготовленные лунки, засыпали песком, задвинули крышку и только тогда покинули помещение.
        — Утробницы оттают и оживут,  — говорила Юо.  — Но это произойдет не ранее, чем через неделю. Короли также пробудятся к этому времени и повыползают на поверхность. Не забудьте заранее подготовить для них пропитание, а не то они не смогут возвести замок. Недели через три все придет в норму.
        — А когда они вылепят мое лицо на замках?
        — Не спешите. Примерно через месяц включите проектор,  — посоветовала Юо.  — Наберитесь терпения. Возникнут вопросы — звоните. «Юо и Шейд» всегда к вашим услугам.
        Крес взглянул на террариум и в задумчивости раскурил сигарету с легким наркотиком. Маленький участок пустыни безмолвно раскинулся перед его взором. Неподвижный и мертвый пейзаж. Саймон Крес нервно забарабанил пальцами по гладкой поверхности пластика.

3.

        На четвертый день Крес уловил слабое движение под слоем песка.
        На пятый день выкарабкался первый король белого цвета.
        На шестой день уже добрая дюжина красных, белых и черных королей деловито суетилась на поверхности. Оранжевые что-то запаздывали. Крес высыпал пригоршню объедков, и песочники, почуяв еду, живо набросились на добычу, растаскивая ее по своим углам. Песчаные короли действовали умело и организованно. Меж собой не дрались, чем очень разочаровали Креса. Ничего, всему свое время!
        Оранжевые появились только на восьмой день. К этому времени другие песочники уже взялись за постройку замков, укладывая рядами щебенку. Они по-прежнему не воевали.
        Прошла еще одна неделя, и замки, почти готовые, расположились по четырем углам террариума. Многочисленные отряды песчаных королей неустанно стаскивали к своим цитаделям строительный материал, который тут же использовался другими отрядами «строителей».
        Крес вооружился очками-увеличителями и теперь массу свободного времени проводил, наблюдая за жизнью маленьких племен. Ему все очень нравилось. Конечно, замки получались неказистыми, но этот изъян он решил исправить, подбросив королям горсть разноцветных стеклышек и осколков обсидиана. Спустя короткое время все это хозяйство украшало стены и башни замков.
        Первыми закончили строительство черные короли. За ними белые и красные. Оранжевые, как и следовало ожидать, оказались самыми последними. Крес перешел обедать в гостиную, не желая упустить чего-нибудь интересного.
        Однако время шло, а война никак не разгоралась. Замки продолжали улучшаться и увеличиваться, но короли упорно не желали воевать. Крес вконец расстроился из-за этого.
        И вот тогда он перестал их кормить.
        Прошло два дня, как перестали поступать к песочникам остатки трапезы со стола Креса.


        События не заставили себя долго ждать. Четверо черных королей окружили оранжевого и поволокли в покои утробницы. Сначала они оторвали ему усики, затем жвалы и лапки. Через какой-то час оранжевые мстители атаковали замок черных. Им навстречу повалили превосходящие силы черного противника, и с нападавшими было покончено в два счета. Мертвых и еле живых оранжевых всех до едина отправили на съедение черной утробнице.
        Радостный Крес поздравил себя за великолепную выдумку.
        Еще через день он решил «смилостивиться» и даровать королям необходимую для утробницы пищу. Разыгралось яростное сражение, в котором победили белые.
        И тогда последовала война за войной.
        Незаметно пролетел месяц, и, следуя совету Джейлы Юо, Крес включил голографический проектор. В ту же секунду внутри пластикового ангара спроектировалось лицо Саймона Креса. Изображение медленно вращалось, давая обзор для четырех замков сразу. Крес считал изображение удачным — характерная для него ехидная ухмылочка, маслянистые губы и пухлые щеки. Сощуренные голубые глазки, выщипанные брови и пепельные волосы, закрученные по моде.
        Песчаные короли бодро взялись за дело. Крес не скупился на объедки, пока его «небесный лик» сиял над четырьмя королевствами. Войны временно затихли — песочники повально увлеклись искусством.
        Лицо Креса запечатлелось на стенах замков.
        На первый взгляд, все четыре изображения казались совершенно идентичными, но по мере завершения работы Крес начал замечать кое-какие различия. Красные искусники применили кусочки сланца, чтобы передать благородство седины. Изображение белых дышало молодостью и задором. У черных — приятной зрелостью и мудростью. Нерасторопные оранжевые учудили грубую карикатуру, совершенно безобразного характера. Войны сказались на их образе жизни, даже замок у них получился хлипеньким. Оранжевые здорово расстроили Саймона, но что тут поделаешь?
        Крес выключил проектор и решил, что настало время устроить шумную вечеринку. Песчаные короли произведут настоящий фурор среди гостей! Пожалуй, можно будет организовать новое побоище.
        Мурлыкая веселый мотивчик, Саймон Крес взялся за составление списка приглашенных.

4.

        Вечеринка удалась на славу.
        Крес пригласил тринадцать человек: нескольких близких друзей, парочку бывших любовниц и конкурентов в деловых кругах. Он прекрасно знал, что многим из присутствовавших песчаные короли придутся не по душе. На это он и рассчитывал. Саймон Крес считал вечеринку неудавшейся, если хотя бы один из гостей не уходил в глубоком возмущении. На этот случай он припас Кэт М. Лейн. В самый последний момент Крес добавил к списку Джейлу Юо.
        «Приходите вместе с Шейдом!» — значилось в приглашении.
        Ее ответ несколько удивил Саймона.
        «К сожалению, Шейд приехать не сможет. Он не любит появляться на обществе,  — писала Юо,  — что касается меня, то я с огромным удовольствием к Вам приеду. А заодно проведаю песчаных королей».
        Крес устроил неслабый ужин. И когда всеобщее возбуждение постепенно пошло на убыль, а большинство гостей захмелело от вина и наркотиков, Крес все ж таки заставил их недоуменно похихикать, когда деловито принялся собирать остатки трапезы в огромную братину.
        — А ну, все за мной!  — вскричал он.  — Сейчас я познакомлю вас с моими любимчиками!
        Прихватив чашу, он повлек всю компанию к обители песчаных королей.
        Крес нарочно не кормил их два дня, чтобы спровоцировать на очередную потасовку и поднять боевой дух армий. Гости окружили террариум, нацепив предварительно увеличители на глаза, и вскоре песочники разыграли перед всеми грандиозное сражение за обладание добычей.
        Победителями вышли белые и красные, заключившие между собой тайный сговор. Львиная доля объедков, разумеется, досталась этим союзникам.
        — Боже! Как это отвратительно!  — скривилась Кэт М. Лейн.  — Крес, ты…
        Не так давно у них закончился амурный роман — Саймону в печенках засела романтическая сентиментальность этой красотки.
        — Ах, какая ошибка была с моей стороны принять это приглашение… Ты совершенно не изменился за последнее время! А мне-то казалось, что ты решился пойти на примирение…
        Она все еще не могла простить Кресу того случая, когда волочильщик ухитрился слопать ее любимую собачонку.
        — Видеть тебя не могу!  — Она с оскорбленным видом гордо прошествовала к выходу.
        Остальные забросали Креса вопросами.
        — Откуда они у Вас? С какой планеты?
        — Я их приобрел в магазине «Юо и Шейд»,  — ответил Крес, вежливо указывая в сторону Джейлы Юо, которая на протяжении всего вечера хранила молчание и старалась держаться особняком.
        — А почему они украшают замки твоим изображением?
        — Как, неужели это не ясно? Ведь я — средоточение всего самого хорошего!
        Послышались сдержанные смешки.
        — Еще сражения будут?
        — О, разумеется. Но не сегодня, а при следующей нашей встрече.
        Один из гостей, по имени Джед Ракис, попытался сбить ажиотаж, вызванный песочниками:
        — Подумаешь, какие-то песчаные короли?! Ну и что тут такого? Земные муравьи ничуть не лучше будут.
        — Короли ничего общего с муравьями не имеют!  — резко откликнулась Джейла Юо.
        Но никто из гостей не обратил на это высказывание ни малейшего внимания. Крес со вздохом улыбнулся Юо.
        Кому-то пришла в голову идея устроить тотализатор и ставить деньги на победителя. Это предложение всем пришлось по душе. Тут же обговорили правила игры.
        Когда из гостей уже никого не осталось, кроме Юо, Крес удовлетворенно заметил:
        — Как видите, мои короли имеют успех.
        — Они неплохо развиваются у Вас, сэр,  — согласилась девушка.  — Уже сейчас ваши обогнали тех, что у нас в магазине.
        — Спасибо на добром слове,  — ответил Крес.  — Правда, оранжевые несколько портят картину.
        — Да, я тоже обратила внимание, что они малочисленны, да и замок у них самый невзрачный.
        — Ничего не поделаешь, кто-то всегда проигрывает,  — заключил Крес.  — Они проснулись позже всех, за что теперь и расплачиваются.
        — Извините за любопытство,  — сказала Юо,  — но я хочу знать, хорошо ли Вы их кормите?
        Крес притворно вздохнул:
        — Время от времени им приходится поголодать. Ничего страшного в этом я не нахожу. Пустой желудок превосходно подстегивает боевой пыл солдат!
        Джейла нахмурилась.
        — Зря Вы так поступаете. Дайте им повоевать, когда им самим заблагорассудится, когда у них возникнут собственные причины для этого. И тогда Вы сможете насладиться сложными и продолжительными конфликтами. Вызывать войны искусственно, морить королей голодом — просто варварство!
        — Не забывайтесь, Джейла. Вы у меня в гостях, и я здесь решаю, как мне жить и что делать! Я кормил песочников, как Вы мне советовали, но они не желали воевать.
        — Необходимо было выждать…
        — Вот уж нет!  — отрезал Крес.  — Раз я — их повелитель и бог, мне все дозволено и простительно. Чего ради я должен был ждать? Они не хотели, а я их заставил!
        — Понятно,  — сказала Джейла.  — Посоветуюсь по этому поводу с Шейдом.
        — Никого это теперь не касается,  — окрысился Крес.
        — В таком случае, прощайте,  — коротко бросила Юо.
        Напоследок она дала Кресу совет:
        — Взгляните на свое изображение. Обязательно посмотрите, Саймон Крес!
        После ее ухода он вернулся к террариуму. Каждый замок по-прежнему украшал его лик. Разве что…
        Он схватился за увеличители. Даже теперь нельзя было с уверенностью сказать, но ему все же показалось, что изображения на барельефах немного изменились. То ли улыбка стала какой-то злобной и коварной, то ли…
        Но в конце концов Крес решил, что это игра его повышенной впечатлительности.

5.

        В течение нескольких месяцев Крес с приятелями, раз в неделю, устраивал вечернее представление. Это называлось у них — игра в солдатики. Песчаные короли постоянно голодали. Особенно тяжко пришлось оранжевым. Они так ослабли, что Крес начал беспокоиться — не погибла ли утробница? Остальные короли более или менее перебивались.
        Иногда по ночам, когда донимала бессонница, Крес, прихватив бутылку, отправлялся в гостиную, где темноту разгоняло красноватое свечение игрушечной пустыни. Он присаживался в кресло, потягивал спиртное и часами наблюдал за своим воинством. Если же короли были мирно настроены, он всегда устраивал побоище, кинув пару корок.
        Каждую неделю разыгрывались ставки на победителя. Крес уже выиграл огромную сумму, ставя на белых — они постепенно превратились в самую сильную державу с неприступным замком. Однажды Крес бросил пищу не в центр, как обычно, а поближе к замку белых. Красные, черные и оранжевые тут же атаковали белых единоличников, но те блестяще отразили неприятельские поползновения. На этом сражении Крес выиграл у Джеда Ракиса целую сотню.
        Удача меньше всех сопутствовала Ракису. Он постоянно проигрывал.
        Было время, когда Крес пытался заняться изучением песчаных королей, пробуя отыскать любую информацию во всевозможных справочниках, но так ничего и не нашел. Он хотел связаться с «Юо и Шейд», порасспросить их как следует, но замотался и в конце концов начисто забыл.
        Умудрившись за месяц проиграть больше тысячи, Джед Ракис заявился на очередную вечеринку с небольшой коробкой. Внутри сидело сумрачного вида паукообразное существо, покрытое золотистой щетиной.
        — Песчаный паук,  — коротко бросил Ракис.  — С планеты Катадея. Редкий вид. Как правило, им удаляют ядовитые железы, но у этого они в полном порядке. Ставлю еще тысячу на паука против королей.
        Крес с опаской рассмотрел достойного соперника. Рядом с ним песочники сродни карликам. У паука, ко всему прочему, ядовитые жвалы, а у маленьких королей — ничего подобного. Правда, на их стороне численное превосходство. Да и обычные сражения начали изрядно приедаться. Хотелось чего-нибудь свеженького!
        — По рукам,  — воскликнул Крес.  — Но ты опять проиграешь, приятель. Мои короли враз его прикончат.
        — Ну уж нет,  — улыбнулся Ракис.  — На Катадее этот паучок питается исключительно жуками-копальщиками, которые любят зарываться под камнями. Он преспокойно проникнет в подвалы замка и сожрет твою утробницу, со всеми потрохами, попомни мое слово!
        У Креса был такой растерянный вид, что все принялись радостно смеяться. Саймон Крес уже пожалел, что дал свое согласие на эту бойню.
        — Начали,  — процедил он и пошел готовить выпивку для всех.
        Паук шлепнулся прямо перед замком красных. Некоторое время он стоял неподвижно, только страшные жвалы зловеще шевелились.
        — Вперед, красавчик!  — подбадривал Ракис.  — Куси их, куси!
        Гости столпились вокруг арены действий. Крес дрожащей рукой натянул на глаза увеличители. Если суждено потерять целую тысячу, так хотя бы за острое ощущение.
        Песчаные воины сразу заметили непрошеного гостя. Замерло всякое движение как внутри, так и снаружи замка. Маленькие вояки настороженно изучали громадного чужака.
        Паук неспеша двинулся к темнеющему отверстию входа. Короли отчаянно заметались. Передовые отряды двумя колоннами бросились на врага. Из замка на помощь им спешило подкрепление, построившись перед входом в три шеренги. Со всех сторон к замку семенили красные защитники, оставив все дела на потом.
        И сражение началось.
        Короли живым потоком захлестнули врага. Острые жвалы вцепились мертвой хваткой в мохнатое брюхо и когтистые лапы. Они взобрались пауку на спину, шерсть летела клочьями, но без особого урона для чужака. Один король впился в глаз паука, силясь перекусить его.
        Но они были слишком малы, эти храбрые солдаты. И у них не было ядовитых жал.
        Паук разметал тройной заслон и продвинулся еще вперед. Его челюсти безостановочно работали, перекусывая надвое песчаных королей. Те храбро гибли десятками, но отступать не собирались. Повторно сомкнув свои ряды, они бросились на приступ неуязвимого чудовища. Им даже удалось оторвать ему лапу.
        Почти полностью скрытый под массой королей, паук все ж таки протиснулся в отверстие входа и целеустремленно скрылся внутри.
        Джед Ракис тяжело перевел дыхание. Он аж побелел от волнения.
        — Вот это сражение!  — сказал кто-то из присутствующих.
        — Вы только посмотрите, что делается!!!
        Все были так захвачены ходом битвы, что совершенно забыли об остальных владениях песочников. Но теперь, когда поле брани опустело, за исключением мертвых красных героев, все сразу же увидели любопытную картину.
        Три армии подступали к замку красных. Они замерли, сохраняя правильность рядов — оранжевые, белые, черные. Песочники демонстративно ждали.
        Саймон Крес ухмыльнулся:
        — Каково, а? Взгляните на другие замки!
        Ракис злобно выругался. Оказывается, короли быстренько заделали обломками щебня все ходы-выходы своих крепостей. Если паук выберется из замка красных, то ему будет очень затруднительно проникнуть в остальные.
        — Нужно было принести четырех пауков,  — посетовал Джед.  — Но, как бы там ни было, я все равно выиграл.
        Крес не ответил. Он еще на что-то надеялся.
        Вдруг в темном отверстии замка что-то забилось. А потом оттуда повалили красные короли. Очень деловито они начали восстанавливать нанесенный пауком урон. Словно ничего и не случилось!
        Подождав еще немного, союзники вернулись в свои замки.
        — Джед,  — лицемерно вздохнул Крес,  — я думаю, ты немного ошибся насчет того, кто кого съест.

6.

        Еще через неделю Ракис притащил четыре тонкие серебристые змеи. Короли расправились с ними без лишней суеты.
        Затем настала очередь большой черной птицы. Она склевала несколько десятков белых королей и повредила стены замка. За это ей пришлось дорого поплатиться. Птица очень скоро выдохлась, а вот песчаники, казалось, не знали усталости, непрерывно контратакуя.
        Потом настал черед группы насекомых. Правда, глупых-преглупых. Объединенные силы черных и оранжевых моментально расчленили и уничтожили вражеский десант.
        Упрямый Ракис уже начал выдавать Кресу платежные векселя.
        И надо же было такому случиться — Саймон вновь столкнулся с этой чистоплюйкой Кэт М. Лейн, когда ни о чем не подозревая обедал в Асгарте в любимом ресторане. Они столкнулись нос к носу, и Крес за едой увлекательно поведал ей об «игре в солдатики» и даже пригласил принять участие. Кэт покраснела от возмущения, но справилась со своими чувствами.
        — Ты зашел слишком далеко в своих забавах. Кто-то должен положить этому конец. Видимо, это буду я. Берегись!
        Крес лишь пожал плечами, пропуская мимо ушей пустую угрозу. Его больше занимали кулинарные деликатесы.
        Неделю спустя к нему в дом заявилась представительного вида женщина и продемонстрировала свой полицейский знак.
        — К нам поступила на Вас, сэр, жалоба. Мы располагаем неопровержимой информацией, что в вашем доме содержатся опасные насекомые.
        — Ничего подобного,  — негодующе воскликнул Крес.  — Это вовсе не насекомые. Да и не опасные к тому же. Чушь какая-то! Пойдемте со мной, убедитесь во всем сами.
        Внимательно рассмотрев песчаных королей, инспектор недовольно покачала головой.
        — Все равно, так не годится. Что это за существа? Откуда они? Где разрешение экологов на ввоз и продажу? Нам сообщили, что они очень опасны. И кстати, откуда они у Вас?
        — Я их приобрел в магазине «Юо и Шейд»,  — озабоченно ответил Крес.
        — Никогда не слышала о таком. Скорее всего — контрабандный товар. Так дело не пойдет! Я вынуждена буду конфисковать этих насекомых до выяснения обстоятельств. Кроме того, Вы должны будете заплатить штраф.
        Крес предложил ей навсегда забыть о королях за сотенное вознаграждение.
        — Так, понятно. Подкуп должностного лица при исполнении служебных обязанностей.
        Окончательно сошлись на двух тысячах.
        — Дело не простое, сами понимаете,  — совершенно другим тоном заявила инспектор.  — Необходимо будет уничтожить кой-какие записи, переписать кучу бланков… А вот как быть с истцом? Что если она опять пожалуется?
        — Не пожалуется. Предоставьте это мне,  — усмехнулся Крес.

7.

        Тщательно взвесив все «за» и «против», Крес в тот же вечер сделал несколько звонков.
        Сначала он позвонил в зоомагазин.
        — Я хотел бы купить собаку. Щенка.
        Крупный торговец недоуменно воззрился на него.
        — Щенка? Даже странно слышать от вас такое, Крес. Приезжайте, у нас большой выбор товара.
        — Учтите, мне нужен не простой щенок,  — твердил свое Крес.  — Возьмите бумагу и запишите, как он должен выглядеть.
        После этого он набрал номер одной приятельницы по имени Ада Нуредин.
        — Привет, Ада. Не желаешь ли приехать ко мне сегодня? Да, и вот еще, чуть не забыл. Захвати свой голограф, у меня появилось желание записать веселенькое представление для одного приятеля.
        На следующую ночь Кресу никак не спалось. В раздраженном состоянии он выкурил пару сигарет с травкой и даже раскупорил бутылку вина. Постепенно хорошее настроение взяло свое, и Крес отправился взглянуть на песочников.
        Безмозглый щенок ухитрился сильно набедокурить в замке черных. Восстановление шло в привычном ритме. Совершенно случайно Крес бросил взгляд на собственное изображение у черных королей и был неприятно шокирован результатом увиденного.
        Он протер глаза, отхлебнул прямо из горлышка бутылки и взглянул вновь на барельеф.
        Ошибка исключалась, это действительно было его лицо. Но какое! Мерзкие обрюзгшие щеки, злобная ухмылка. Неприятное впечатление, что и говорить.
        Потрясенный, он обошел террариум, осматривая соседние замки. Везде произошла та же перемена, с разницей в мелких деталях.
        Оранжевые короли грубо подчеркнули жестокий рот и сумасшедшие глаза. Красные — придали его усмешке что-то дьявольское. А белые фавориты вообще создали какого-то тупого и дикого «бога».
        Бутылка полетела в другой конец гостиной.
        — Да как вы смели!  — прошипел Саймон Крес.  — Теперь целую неделю не получите ни крошки, ничтожные твари!
        От волнения он окончательно сорвался на визг.
        — Я вам устрою райскую жизнь!
        Его осенила великолепная идея. Он сбегал за антикварным рыцарским мечом и спешно вернулся к террариуму, в возбуждении потрясая метровым клинком. С мстительной улыбкой Крес отодвинул прозрачную крышку, просунул руку внутрь и вонзил меч в центр белого замка. Не успокоившись на этом, он принялся крушить его стены и башни. В завершение Крес с силой воткнул острие меча в темное жилище утробницы.
        Послышался негромкий, приглушенный хлопок. Белые короли скорчились и застыли. Довольный собой Крес вытащил меч.
        Он выждал еще немного. Любопытно, думал он, прикончил я утробницу или нет? На лезвии осталось немного мерзкой слизи. Постепенно белые короли начали приходить в себя. Неуверенно, вяло, они кое-как принялись обследовать развороченный замок.
        Опьяненный местью Крес решил учинить расправу и над соседними замками, как вдруг почувствовал что-то ползущее по руке. Он испуганно вскрикнул и выпустил из рук оружие. Затем стряхнул песчаного короля на пол и припечатал ногой. Существо слабо хрустнуло. Весь дрожа, он бросился под душ и осмотрел себя с ног до головы. Одежду швырнул в стерилизатор.
        Успокоя себя приличной порцией спиртного, Крес решил вернуться в гостиную. Ему было неловко за свой страх, но тем не менее, крышку с террариума он решил больше на сдвигать. Оставались, правда, ненаказанными еще три замка, но и до них черед дойдет.
        Он выпил еще, и тогда его понесло.
        Крес разрегулировал контроль влажности и температуры. Свалившись с ног и захрапев, он уже не мог видеть, как под струями искусственного дождя медленно тают замки маленьких королей.

8.

        Кто-то настойчиво барабанил в дверь.
        Крес с трудом спустил ноги с дивана, морщась от головной боли. Что может быть хуже состояния похмелья! Шаркая ногами, он заставил себя направиться в прихожую.
        На пороге стояла Кэт М. Лейн собственной персоной.
        — Ты… ах ты сволочь!  — Лицо у нее было опухшее, глаза покраснели от слез.  — Я всю ночь проплакала из-за присланной голограммы. Будь ты проклят! Но теперь все, Саймон, теперь держись!
        — Господи, ну зачем же так орать,  — простонал Крес.  — У меня голова раскалывается.
        Кэт отпихнула его в сторону и стремительно прошла в дом. Привлеченный шумом, настороженно высунулся из-за угла волочильщик. Девушка со злостью плюнула в его сторону и направилась в гостиную. Крес безуспешно пытался ее задержать.
        — Да погоди ты,  — бормотал он.  — Вот ненормальная… Стой, тебе говорят!
        Он вдруг замер, неожиданно заметив молоток в левой руке девушки.
        — Только не это!  — прошептал Крес.
        Кэт направлялась прямо к террариуму с королями.
        — Кэт!  — испуганно завопил Крес.
        Ухватив рукоятку обеими руками, она размахнулась и со всей силы ударила по пластику. Звук эхом отозвался в голове Саймона. Он зажмурился и застонал от предчувствия.
        Но пластик не подкачал.
        Кэт размахнулась еще раз, и послышалось громкое «хрясь», и по стенке террариума зазмеились опасные трещины.
        Когда она замахнулась в третий раз, Крес очнулся и бросился на нее. Они не удержались на ногах и опрокинулись. Кэт выпустила молоток и вцепилась Кресу в горло, но он не растерялся и впился зубами ей в руку. Тяжело дыша, оба поднялись на ноги.
        — Ну и вид у тебя,  — с ненавистью произнесла Кэт.  — Изо рта кровь капает. Ты здорово мне напоминаешь своих кровожадных муравьев. Ну и как же тебе кровушка, пришлась ли по вкусу?
        — Пошла отсюда, дура,  — выдохнул Крес. На полу он приметил вчерашний меч и медленно поднял его.
        — Убирайся,  — повторил он, выразительно покачивая мечом.  — И не вздумай приближаться к песочникам.
        Кэт презрительно расхохоталась и нагнулась за молотком.
        Крес зарычал и сделал выпад. Прежде, чем он понял, что делает, лезвие глубоко вошло в живот девушке. Она непонимающе взглянула на Креса, потом на окровавленный клинок. Крес отшатнулся.
        — Я не хотел… не хотел…  — беззвучно шептали его губы.
        Закрывая рану обеими руками, Кэт с полным ртом крови тихо прошептала:
        — Ты сам уже превратился в животное.
        Она покачнулась и, не удержавшись на ногах, рухнула на террариум. Поврежденная стенка не выдержала и поддалась. Кэт М. Лейн сразу же исчезла под лавиной сырого песка и осколков пластика.
        Дико подвывая, Крес взобрался с ногами на диван. Из рассыпанного песка принялись выбираться разноцветные короли. Некоторые уже по-деловому исследовали поверхность ковра. Крес со страхом смотрел, как они выстраиваются в правильную колонну и торжественно несут на себе кусок сырого мяса величиной с человеческую голову. Мясо нервно пульсировало. Короли уносили прочь от разрушенного замка свою утробницу.
        Крес не выдержал и, сломя голову, бросился бежать.

9.

        Только под вечер он осмелился вернуться домой.
        Долго не раздумывая, Крес бросился к скимеру и рванул к ближайшему городу. От страха все в голове у него перемешалось. Заскочив в первый попавшийся ресторан, он выпил залпом несколько чашек двойного кофе, проглотил пару таблеток от головной боли и, перекусив как следует, попытался логически осмыслить ситуацию.
        При одном воспоминании о пережитом у него мурашки пробегали по спине, но он понимал, что поправить уже ничего не удастся. Кэт умерла, это он прикончил ее! Можно ли теперь все это представить как несчастный случай? Никто не поверит. Вот идиот, он же сам пообещал инспектору, что займется Кэт самолично. В данной ситуации разумнее всего будет избавиться от улик и надеяться, что та не стала кого-либо предупреждать, что направилась к нему домой. Это вероятнее всего. Ладно, там видно будет. Будем избавляться от тела и лишнего скимера.
        Так, а как прикажешь быть с песчаными королями? С ними так просто не получится. Они, конечно, уже успели разбежаться. Крес живо представил, как они шныряют повсюду — в его постели, в одежде, в… Его пробрала дрожь. Поежившись, Крес справился с охватившим его отвращением. В конце концов, неужто он с ними не справится? Зачем воевать с многочисленными королями, достаточно расправиться с утробницами. Они уже подросли, и их не трудно будет обнаружить.
        Перед возвращением домой Саймон Крес заглянул в несколько магазинов. Он приобрел комплект защитной одежды из облегающего пластика, закрывающего все тело с ног до головы, несколько пакетов отравленной приманки для скальных слизней и канистру пестицида с распылителем. А также он купил буксировочный трос с магнитным захватом.
        Приземлившись, Крес начал действовать хладнокровно и без суеты. С помощью троса он прицепил скимер Кэт к своей машине. К пущей радости, Крес обнаружил оставленную Кэт галопластину с записью, которую помогла ему сделать Ада Нуредин. Еще об одной улике можно не беспокоиться.
        Он натянул пластиковые доспехи и вошел в дом, чтобы забрать тело Кэт.
        Его нигде не было!
        Крес разворошил высохшую кучу песка перед сломанным террариумом. Там ничего не было. А вдруг она не сразу умерла, и ей удалось уползти? Не может быть. Он быстро осмотрел весь дом, но не обнаружил ни тела девушки, ни песчаных королей. На тщательные поиски не было времени, сначала нужно было избавляться от машины. Отложим поиски на второй план.
        Примерно в семидесяти километрах на север от дома Креса тянулась гряда действующих вулканов. Поднявшись в воздух, Крес повел машину в том направлении, буксируя скимер девушки.
        Над огнедышащим жерлом огромного вулкана он отключил магнитный захват. Скимер Кэт бесследно канул в раскаленную лаву.
        Только в поздних сумерках он приземлился перед домом. События торопили. Он все еще не был в безопасности.
        Крес рассыпал по двору отраву из пакетов. Кому какое дело? Может быть, его замучил скальный слизень? Не мешкая, он зарядил пестицидом распылитель и отворил дверь дома.
        Включив повсюду свет, Крес произвел тщательный осмотр всех комнат, но тело и песочники как в воду канули. Недовольно нахмурившись, с распылителем наготове и канистрой пестицида за плечами, Саймон Крес продолжил поиски на территории.
        Наконец в глубоком подвале он наткнулся на труп Кэт М. Лейн. Тело распростерлось у подножия лестницы, ведущей из подвала! Повсюду суетились белые короли, и Крес заметил, что тело девушки маленькими толчками куда-то движется. Он включил свет и увидел новый замок, расположенный в дальнем углу между полками. Тело Кэт вздрогнуло и продвинулось вперед еще на несколько сантиметров. Кресу вдруг представилась голодная, нетерпеливо ждущая утробница. Но в отверстие замка пройдет разве что рука, не больше. Надо что-то придумать.
        Он спустился в погреб, держа палец на курке распылителя.
        Сотни белых песочников оставили тело Кэт и построились в оборонительные шеренги, загораживая Кресу дорогу в замок. И тут его осенило. Ну конечно же! Он засмеялся и убрал палец со спуска.
        — Эта тетенька чересчур велика для вас, маленькие вояки!  — посмеялся Крес.  — Я вам немного помогу. Должны же боги помогать своим поклонникам?
        Он сбегал наверх и вернулся с увесистым секачом для рубки мяса. Песчаные короли хладнокровно наблюдали, как Крес разделывает тело девушки на небольшие куски.

10.

        Эту ночь Саймон Крес провел, не снимая доспехи, с распылителем под рукой. Однако, как оказалось на утро, опасаться не было причины. Белые, надо полагать, вполне удовлетворились количеством еды и даже не пробовали покинуть подвал. Все прочие короли бесследно исчезли.
        Крес принялся убирать в гостиной. Теперь не осталось никаких следов борьбы, если не обращать внимания на разбитый террариум. Перекусив на скорую руку, Крес возобновил поиски песочников.
        Он наткнулся на черных в саду, где они уже построили замок из увесистых камней. Красные заняли территорию заброшенного плавательного бассейна, куда сильные ветры нанесли гору песка. Черные и красные солдаты деловито обследовали местность, и многие из них уже волокли разбросанную отраву к своим утробницам. Крес понадеялся, что все обойдется без распылителя. Яд сделает свое дело. Не позднее вечера утробницы должны окочуриться.
        Оставалось найти замок оранжевых. Крес неоднократно осмотрел все закутки, но проклятые короли как сквозь землю провалились. День выдался жаркий, Саймон взмок под защитным пластиком. Хотелось надеяться, что оранжевые также вымрут, как и разномастные собратья.
        Возвращаясь в дом, он с удовольствием раздавил нескольких нерасторопных королей. В комнате он сбросил с себя ненужные доспехи и вздохнул с облегчением. Все идет по плану. Две утробницы вскоре погибнут, третью он прикончит, когда та выполнит свое предназначение. Рано или поздно отыщется и четвертая. От посещения этой истерички Кэт не осталось никаких следов — все улики уничтожены!
        Вскоре ему позвонил Джед Ракис. Он возбужденно похвастался, что достал уникальных червей-каннибалов. Есть предложение выставить их против королей на ближайшей вечеринке.
        Черт побери, такой поворот событий Креса уже не интересовал.
        — Послушай, Джед,  — сладко запел он,  — не знаю даже, как тебе сказать. Вся эта канитель с единоборствами мне страшно наскучила. Недавно я продал песчаных королей. Устал, знаешь ли, ежедневно смотреть на этих ублюдков! Извини, дружище, но вечеринка отменяется.
        — А как прикажешь быть с червями?  — негодующе вскипел Джед.
        — Могу посоветовать, чтобы ты подсунул их своей любовнице вместе с фруктами,  — рявкнул Крес и отключил телефон.
        Потом он решил обзвонить всех друзей — не хватало еще, чтобы они неожиданно нагрянули, когда кругом так и кишат песочники.
        Последний звонок он сделал Аде Нуредин…
        Она сразу же прилетела, немного удивленная известием об отмене ближайшей вечеринки, но, как и предполагал Крес, охотно согласилась провести вечер в обществе Саймона. Они весело смеялись, вспоминая, какую шутку провернули с голограммой, отосланной Кэт. Между делом, Крес легко выяснил у нее, что об этой истории больше никому не известно. Он удовлетворенно кивнул и в очередной раз наполнил бокалы. Дело было за малым.
        — Давай откроем еще бутылочку?  — предложил Крес.  — Только нужно спуститься в подвал. Выбор за тобой, дорогая.
        Ада легко согласилась, но у самых ступенек, ведущих вниз, остановилась в замешательстве.
        — Боже, как здесь темно. Ничегошеньки не видать. И запах… От чего такой неприятный запах, Саймон?
        Он молча пнул ее вниз. Вскрикнув от неожиданности, Ада покатилась по ступенькам. Крес быстро захлопнул дверь и принялся лихорадочно ее заколачивать. Доски, гвозди и молоток он подготовил загодя.
        Когда был вбит последний гвоздь, стали слышны пьяные причитания Ады:
        — Ох, как больно. Саймон, ты что, спятил?
        Она вдруг пронзительно закричала.
        Крики еще долго не утихали. Крес направился в дом и постарался как можно быстрее отдаться просмотру веселой комедии, чтобы привести нервы в порядок.
        Когда прошло достаточно времени, он избавился от ее машины тем же способом, что и от скимера Кэт. Магнитный трос здорово пригодился и на этот раз.

11.

        Его разбудил неприятный скрежет, доносящийся из-за двери в подвал. У него промелькнула дикая мысль, что это Ада Нуредин старается выбраться наружу. Полный бред! Скорее всего, это песочники. Кресу такой расклад очень не понравился. Он решил дверь пока не открывать и, подхватив лопату, отправился закапывать умерших от яда утробниц.
        Но что это? Против его ожиданий, в замках черных и красных вовсю бурлила жизнь. Некоторые башни по высоте уже достигли половины человеческого роста. На одной красовалась отвратительная рожа, отдаленно напоминающая Саймона Креса. Когда тот приблизился, все черные солдаты побросали работу и угрожающе построились в боевом порядке. Затравленно озираясь, Крес обнаружил, что все остальные короли отрезают ему путь к отступлению. В смертельном испуге он отшвырнул лопату и обратился в паническое бегство.
        Замок красных тоже вырос над стеной бассейна. Утробницу надежно защищали высокие стены из песка, камня и бетона. Красные короли занимались сбором продовольствия. Одни волокли в замок ленивых слизней, кое-кто тащил извивающуюся ящерицу…
        Крес опомнился, когда заметил, что по ноге лихо поднимаются трое королей. Он брезгливо отряхнулся и припечатал их к земле. Но на смену погибшим героям со всех ног спешили новые кандидаты.
        Крес не стал долго раздумывать. Оказавшись в безопасности за прочными дверьми дома, он едва-едва отдышался. Ну и дела! Ничего, в дом им не пробраться. Стакан спиртного помог успокоиться. Так, значит, яд их не берет. Этого следовало ожидать, надо было сразу применить распылитель. Крес для храбрости опустошил еще один стакан, натянул доспехи и приладил за спину канистру с пестицидом. Ну, теперь держитесь, гады!
        Снаружи его уже поджидали.
        Сплоченные под влиянием общей опасности, армии красных и черных быстренько объединились и сейчас живым ковром покрыли весь двор перед домом.
        Крес нажал на курок распылителя. Серым туманом заволокло передние шеренги солдат. Попавшие под струю солдаты корчились и мгновенно умирали. Крес водил раструбом направо и налево. Он торжествовал. На что они надеялись, как смели? Ишь, что-то еще возомнили о себе! Очистив таким образом солидное пространство, Крес двинулся вперед, тяжело ступая по хрустящим трупикам королей. Армии отхлынули. Крес направился к замкам, намереваясь раз и навсегда покончить с утробницами. Тогда отступление моментально прекратилось. Тысячи солдат вновь бросились в атаку на злого бога.
        Крес был готов к этому. Он хладнокровно водил распылителем во всех направлениях, и короли продолжали гибнуть сотнями. Не многим удалось проскочить смертельную завесу, и Крес всей кожей чувствовал, как их слабенькие жвалы стараются прокусить пластик. Ерунда, он им не по зубам, хотя многие из них вымахали с большой палец руки.
        Неожиданно для себя он ощутил мягкие шлепки в голову и плечи. Ничего не понимая, он обернулся. Фасад здания и часть крыши были полностью покрыты королями. Тысячи красных и черных солдат. Они сплошным дождем сыпались ему на голову и плечи. Один солдат уцепился за решетку, предохраняющую глаза, и его жвала защелкали в сантиметре от век Креса. Саймон сорвал его рукой и отшвырнул в сторону. Он поднял распылитель вверх и обдал ядовитой смесью стену и крышу. Он так увлекся, что облако тумана окутало его самого. Крес судорожно зашелся в кашле, но распылителя из рук не выпустил.
        Тем временем песчаные короли заполнили все в округе, и многие из них вскарабкались на Креса. Внезапно струя смертельного аэрозоля вдруг иссякла. Раздалось громкое: «Х-с-с-с!», и за спиной Креса выросло густое облако ядохимикатов. Саймон по-настоящему задохнулся и временно утратил возможность что-либо видеть. Он остервенело заорал от боли и ужаса и наощупь бросился восвояси.
        Кое-как заперев дверь, он рухнул на пол и катался до тех пор, пока на нем в живых не осталось ни одного короля. Опустевшая канистра издавала лишь жалкое шипение — песочники умудрились прокусить шланг подачи содержимого к распылителю. Ругаясь на чем свет стоит, Крес сбросил доспехи и кинулся к спасительному душу.
        Распаренный и заметно приободренный, он натянул на себя самую прочную одежду, какую удалось отыскать в доме. Но, прежде, чем надеть ее, он все тщательно перетряс.
        — Сволочи…  — бормотал Крес.  — Какие, однако, сволочи…
        Машинально озираясь по сторонам, он позволил себе присесть и пропустить рюмочку-другую. Алкоголь придал бодрости, но тревога не проходила. Опрокинув еще одну стопку, он приблизился к окну. Повсюду, куда ни глянь, мельтешили короли. Креса передернуло, и он поспешил к видеофону. Без помощи не обойтись. Надо бы связаться с властями, чтобы прислали военизированную полицию. Он почти уже набрал номер нужного департамента, как вдруг понял, что из этой идеи ничего не выйдет. В подвале наверняка еще остались полностью не съеденные останки Ады и Кэт. Значит, прежде всего необходимо уничтожить белых в подвале, а полицию следует вызывать только в самом крайнем случае.
        Ничего, мы еще повоюем. У него есть деньги, связи, изворотливый ум. Как-нибудь выкрутимся.
        Сначала он хотел вызвать Юо, но тут же передумал. Она слишком много знала. И она наверняка станет задавать вопросы. Нет, нужно найти кого-нибудь, кто не такой любопытный.
        Нахмуренное лицо Креса прояснилось. Он быстро набрал номер, которым давно уже не пользовался. На экране появилось женское лицо, слишком невыразительное, чтобы запомнить. Оно произнесло очень деловым тоном:
        — Никак, Саймон Крес собственной персоной? Как идут дела?
        — Просто превосходно, Лисандра,  — чересчур бодрым голосом отозвался Крес.  — У меня есть для тебя кой-какая работенка.
        — Хочешь сменить местожительство? Только учти, мои услуги теперь стоят куда дороже. Прошло десять лет с тех пор, как мы последний раз виделись.
        — Насчет денег можешь не волноваться. Но сейчас речь пойдет о вредных насекомых.
        — Не юли. Говори прямо, Крес, чего ты хочешь?  — усмехнулась женщина.
        — Дело серьезное. Нашествие опасных насекомых. Нужно от них избавиться. А самое главное, без лишних вопросов. Тебе все понятно?
        — Вполне.
        — Ну и чудненько. Прихвати с собой трех-четырех верных людей. И лучше всего — огнеметы и лазеры. Тебе известен мой адрес. Прилетайте и убедитесь, что дом осажден крупными жуками. Их великое множество. Уничтожьте их всех. И как можно быстрее.
        — Не волнуйся, вылетаем через час.

12.

        Лисандра полностью сдержала свое слово. Вместе с ней прилетело еще трое человек. Радостный Крес наблюдал за ними через окно второго этажа. У двоих были огнеметы, третий был вооружен мощным лазером. Лисандра ничего не несла, лишь отдавала распоряжения. Только так и можно было отличить ее от остальных — вся четверка экипировалась в сверхпрочные пластиковые доспехи.
        Песчаным королям эти гости совсем не понравились. Они встревоженно закопошились. С высоты второго этажа Крес хорошо видел замок черных, тот уже превосходил рост среднего человека. Короли лихорадочно готовились к сражению.
        Лисандра посадила скимер рядом с машиной Креса. Напарники ловко выбрались наружу, взяв оружие наизготовку.
        Армия черных выстроилась между непрошеными гостями и величественным замком. Красные куда-то подевались. Вот только куда? Лисандра взмахнула рукой, подавая сигнал к атаке. Оба огнемета одновременно выпустили по черным два языка пламени. Огнеметчики действовали не спеша, на совесть, продвигаясь вперед и сметая огненными взмахами полчища песочников. Ни один король так и не приблизился к ним. Люди Лисандры знали свое дело.
        И вдруг один из них споткнулся. Крес получше присмотрелся и увидел, как под ногами огнеметчика разверзлась земля. «Ловушка,  — с ужасом подумал Крес,  — тоннели, подземные ходы!» Огнеметчик увяз в песке уже по пояс, и тут почва буквально вскипела, и человек исчез под волнами красных королей. Отшвырнув огнемет, он страшно закричал и замахал руками, пытаясь стряхнуть с себя скопища врагов. Его товарищ замешкался в нерешительности, но, видя, что делу не поможешь, полыхнул пламенем, сжигая и королей, и человека. Вопли несчастного резко оборвались. Второй огнеметчик развернулся и двинулся по направлению к замку. Только много он не прошел — его нога по щиколотку погрузилась в землю. Он попытался вытащить ее, но тут настала очередь и второй ноги. Человек потерял равновесие и рухнул, погребенный лавиной красных бойцов.
        Крес яростно забарабанил в окно, жестикулируя и крича во все горло:
        — Замок! Сожгите замок!
        Лисандра увидела и прекрасно поняла его пантомиму, она жестом приказала третьему помощнику немедленно действовать. Он поднял лазер, прицелился и выстрелил. Тепловой луч отсек верхушку замка. Человек повел стволом вниз, и рухнули башни с изображением Креса. И, хотя замок черных был уже полностью разрушен, солдаты еще бойко метались вокруг. Видно, утробница спрятана слишком глубоко, и луч не в состоянии ее достичь.
        Лисандра отдала другое распоряжение. Помощник убрал лазер и достал гранату. Обогнув трупы своих напарников, он оказался в безопасности на груде камней. Примерившись, он точным броском отправил гранату точнехонько в середину развалин замка. Яркая вспышка заставила Креса зажмурить глаза. Когда пыль и дым немного рассеялись, с неба, словно дождь, посыпались мертвые черные короли.
        Крес радостно отметил, что ни один из черных больше не шевелится. С первой утробницей покончено.
        — Бассейн!  — кричал он, тыча рукой в том направлении.  — Красных замок в бассейне!
        Лисандра быстро сориентировалась. Красные короли поспешно стягивались к замку, организуя спасительную оборону. Помощник вытащил еще одну гранату и направился к бассейну. Но умная Лисандра окликнула его, и они забрались в скимер.
        Несколько раз машина прошла над бассейном, бомбардируя замок с безопасной высоты полета. После четвертого захода от замка не осталось даже развалин. Красные короли больше не двигались.
        Лисандра не торопилась. Они долго выжигали грунт в окрестностях дома тепловым лучом, пока полностью не убедились, что не уцелело ничего живого. После этого они постучали в дверь дома. Крес отворил им, улыбаясь, как помешанный.
        — Прелестно! Лучше не бывает!
        Лисандра стащила с головы шлем.
        — Учти, Саймон, дешево не отделаешься. Погибли двое моих людей плюс экстренный вызов и опасная ситуация.
        — Не сомневайся,  — возбужденно хихикал Крес.  — Я очень хорошо заплачу. Мало не покажется! Только заверши начатое.
        — Что еще?
        — Нужно очистить подвал. Там еще один замок. Только умоляю, без гранат! Я не хочу, чтобы и мой дом заодно рухнул.
        Лисандра обратилась к помощнику:
        — Захвати-ка огнемет, и пойдем посмотрим, что там и как.
        Массивная дверь подвала была по-прежнему забита наглухо. Изнутри не доносилось ни звука. От этой тишины Кресу стало не по себе. Пока помощник Лисандры выдирал гвозди, Саймон старался держаться подальше от двери.
        — Это не опасно?  — Крес указал на огнемет.  — Вдруг начнется пожар?
        — Вообще-то, я надеюсь обойтись лазером,  — успокоила его Лисандра.  — Огнемет — на крайний случай.
        Крес неуверенно кивнул.
        Лисандра переговорила с помощником, тот отошел в сторону и направил огнемет на дверь. Женщина натянула шлем, подняла лазер и ударила ногой, распахивая дверь.
        По-прежнему тишина и темнота.
        — Свет тут имеется?  — спросила она.
        — Выключатель справа за дверью, на стене. Бога ради, осторожнее, лестница очень крутая.
        Переложив лазер в левую руку, Лисандра шагнула внутрь, правой стараясь нащупать выключатель.
        — Кажется, нашла. Только он какой-то…
        С пронзительным криком она отскочила назад. Громадный белый король, размером с ладонь, обхватил ее руку мертвой хваткой. Сквозь прокушенную перчатку закапала кровь. Лисандра ударила рукой о стену. Безрезультатно. Она колотила и колотила, пока песочник не отвалился.
        — По-моему, он перекусил мне палец,  — сквозь слезы прошептала Лисандра.  — Кровь так и хлещет.
        — Я вниз не пойду,  — тараща глаза, заявил помощник.
        Лисандра измученно посмотрела на него.
        — Нет необходимости. Стань на пороге и выжги всех до единого. Так годится?
        Помощник кивнул.
        — Что станет с домом?  — заламывал руки Крес.
        Внезапно его замутило от прозрения. Белые-то, как вымахали, подлецы! Спаси и сохрани! Сколько же их там притаилось?
        — Не надо!  — завопил он.  — Я передумал. Оставьте все как есть.
        Лисандра отрицательно покачала головой. Она со злостью сунула под нос Кресу окровавленную руку и, еле сдерживаясь, процедила сквозь зубы:
        — Эти бестии прокусывают пластик, и они действительно опасны. Мне наплевать на твой дом, да и на тебя тоже, но то, что скрывается сейчас на дне погреба, будет уничтожено. Это я тебе гарантирую! Тут дело принципа.
        Крес едва понимал, что она там городит. Он представил целую армию королей, таких же здоровых, как тот, что вцепился в Лисандру. Он легко представил, как сотни цепких лап поднимут его и повлекут в пугающую темноту, где притаилась и поджидает его голодная утробница.
        — Не надо,  — безнадежно лепетал Саймон Крес.
        На него не обращали внимания.
        Крес что-то проревел и стремительно налетел на огнеметчика, толкнув его в спину как раз в тот момент, когда парень уже приготовился стрелять в темноту. Взмахнув руками, помощник Лисандры загремел по ступеням вниз. Потом послышались странные щелчки, шорохи и неприятные хлюпающие звуки.
        Крес живо обернулся к Лисандре. Неожиданно для себя он испытывал незнакомое хищное возбуждение, захлестнувшее его целиком. В этом было что-то противоестественное и непонятное!
        Женщина внимательно следила за каждым его движением.
        — Ты что творишь?  — холодно спросила она, видя, как он поднимает лазер.  — Что ты задумал, Саймон Крес?
        — Повоевали и будет,  — захихикал он.  — Я знаю, они не посмеют причинить вред своему Богу, если он щедр и справедлив. Я творил зло — морил их голодом, постоянно стравливая. Я должен загладить эту вину перед верноподданными.
        — Сумасшедший,  — бросила Лисандра.
        Это были ее последние слова. Лазер проделал в ней отверстие величиной с кулак. Влекомый все тем же непонятным чувством, Крес подхватил бездыханное тело и перевалил через порог подвала. Звуки, доносившиеся снизу, стали громче — хитиновое пощелкивание, царапанье, вязкое хлюпанье.
        Крес снова забил дверь.
        Уходя в дом, он чувствовал счастливую удовлетворенность, которая приятно баюкала и заглушала страх. Странно, откуда вдруг взялось такое внезапное спокойствие?

13.

        Крес сидел на диване и пребывал в глубоком запое. Он еще слабо соображал и удивлялся, почему вместо того, чтобы убираться от этого места как можно дальше, он преспокойненько надирается в зюзю. Это было странно и противоестественно.
        Он пил до тех пор, пока не перепачкал блевотиной весь ковер. Что было дальше, Крес уже не помнил.
        Очнулся он как от толчка. Ему мерещились шорохи, напоминающие поступь тысяч лапок. Он со стоном закрыл глаза, с дрожью ожидая, когда ОНИ коснутся его. Он боялся пошевельнуться. Крес всхлипнул от жалости к себе. Прошло несколько минут. Он осторожно приоткрыл глаза — в гостиной никого не было.
        Последствия выпитого алкоголя.
        Саймон взял себя в руки, поднялся и включил свет.
        Никого.
        Боясь дышать, он напряженно вслушивался в звенящую тишину. Слава богу, померещилось.
        Постепенно приходя в себя, Крес восстановил в памяти все события вчерашнего дня. Смешанное чувство охватило его. Зачем он это сделал? Ведь он же собирался полностью истребить песочников! Так почему же… Кажется, он знал причину своего поведения.
        Дьявольская утробница заставила его так поступать!
        Он с ужасом вспоминал, что коллективный разум песочников обладает секретами телепатии. А если учесть, как они выросли на обильном питании… Сначала Кэт, потом Ада и теперь еще двое. Господи, утробница вырастет еще больше! И если ей понравится вкус человеческого мяса…
        Его опять затрясло. Нет, она не тронет! Он же Бог! Да и белые всегда были его любимцами!
        Тут он вспомнил, как пытался убить утробницу, ранив ее мечом. Нет, оставаться здесь нельзя. Скоро эта тварь опять проголодается. И тогда — что дальше? Нужно бежать в город, пока еще не поздно. Если короли только выберутся из подвала… Даже страшно представить, что случится!
        Он кинулся в спальню и принялся паковать вещи. Набралось три сумки. Самое необходимое из одежды, антикварные драгоценности и прочее барахло, что жалко было оставлять на произвол судьбы.
        Волочильщик увязался было за ним, но Крес отпихнул его ногой. Тот, обиженно урча, поспешил прочь.
        Крес выскользнул наружу, тихонько затворив за собою дверь. Мгновение он постоял, прижимаясь к стене, чувствуя, как сильно бьется сердце. Неподалеку стоял его скимер. Луна ярко освещала панораму минувшего сражения. Повсюду трупики красных и черных королей, а также тела двух огнеметчиков, застывших неподвижно под сотнями своих врагов. Кресу показалось, что песчаные короли только замерли и настороженно следят за ним, ожидая дальнейших действий.
        «Чепуха,  — успокаивал себя Крес.  — Это все из-за выпитого. Замки уничтожены на моих глазах. Все эти уродцы безнадежно мертвы, а белые — заперты в погребе». Он несколько раз глубоко вздохнул и сделал первый шаг. Под ногами противно захрустело. Крес нервно улыбнулся и двинулся по полям сражений и боевой славы. Он упивался хрустом, говорившим о полной безопасности.
        Крак, крак, крак…
        Он бросил сумки на землю и распахнул дверцу машины. В тени кабины что-то зашевелилось. Песчаный король! За ним показались другие. Они поджидали его в скимере и теперь, выбравшись наружу, медленно оттеснили Креса от машины. Он нехотя попятился. Эти короли тоже были гигантские — величиной с локоть!
        Крес попытался облизать языком пересохшие губы. Развернувшись, он опрометью кинулся к скимеру Лисандры. Но уже на полпути он замер, как вкопанный. Во второй машине также послышался хорошо знакомый Кресу шорох.
        Крес истерически захихикал и понуро побрел назад к дому.
        На стене старой башни, в которой когда-то жил ястреб, он с удивлением различил знакомое очертание барельефа. Это было его лицо, гораздо большее, чем в натуральную величину.
        И тогда Саймон Крес истошно завопил и бросился бежать сломя голову.
        Алкоголь принес расслабление и забытье.
        Очнулся Крес неожиданно для себя очень скоро. Жутко болела голова и страшно хотелось есть. Чувство голода было просто невероятным.
        Крес все-таки сумел сообразить, что еду требует не его набитый желудок. С антресолей шкафа на него пристально уставился белый солдат, слабо пошевеливая усами. Он был гигантских размеров, как и те, в скимерах. Крес изо всех сил старался не дрожать.
        — Я накормлю вас,  — прошептал он.  — Все будет в порядке.
        Крес поднялся на ноги и побрел к выходу из здания. Дом буквально кишел песчаными королями. Приходилось двигаться очень осторожно, чтобы, не дай бог, кого-нибудь случайно не раздавить. Короли не обращали внимания на испуганного Креса, они деловито перестраивали дом на свой лад. Кресу неоднократно попадалось собственное лицо, высеченное на стенах в самых неожиданных местах. Черты каменного лица сковал ужас!
        На негнущихся ногах Саймон выбрался на воздух, решая забрать тела погибших огнеметчиков. Это должно на время утолить голод утробницы.
        Но трупы уже исчезли.
        И, тем не менее, утробница все еще была голодна!!!
        Песочники методично расчищали двор от павших собратьев. Крес устало вернулся в дом и увидел, как по лестнице второго этажа семенит отряд песочников, нагруженный добычей. Каждый тащил на себе кусок разорванного волочильщика.
        Крес вытряхнул содержимое холодильника, кухонных шкафчиков и весь этот скарб сгреб на середину кухни. Несколько десятков королей терпеливо ждали, пока он не закончит. Потом они забрали все, кроме мороженой пищи, оставив ее оттаивать. Когда они ушли, Крес почувствовал, что лютый голод немного поутих, хотя он не съел ни кусочка пищи. Он прекрасно понимал, что это лишь короткая передышка, и что проклятая утробница вскоре потребует новой пищи. Он должен ее накормить, иначе…
        Крес понял, что нужно делать. Необходимо связаться с друзьями!
        Он позвонил Джеду Ракису и всем остальным, приглашая их на сегодняшнюю вечеринку. Девять человек радостно приняли приглашения. Крес от души надеялся, что этих будет достаточно.

14.

        Песчаные короли полностью расчистили двор, не оставив никаких подозрительных следов. Крес встречал гостей перед домом, самолично провожая каждого до дверей и пропуская вперед себя. Но следом не шел.
        Когда за дверью скрылся четвертый человек, у Креса окончательно сдали нервы. Захлопнув дверь дома и не обращая внимания на испуганные и пронзительные вопли несчастных, он бросился к скимеру последнего из гостей.
        Тысяча чертей! Управление машиной было настроено на рельеф кожи пальца истинного владельца…
        Следующим прибыл Джед Ракис. Крес подскочил вплотную к скимеру, едва тот коснулся земли. Саймон попытался усадить обратно на сиденье упирающегося Ракиса, но ничего из этого не вышло.
        — Назад, быстрее!  — судорожно дышал Крес.  — Едем скорее в город, Джед! Сваливаем отсюда!
        Но тугодумный Ракис только недоуменно таращил глаза:
        — Чего? А как же вечеринка? Ничего не понимаю.
        Это промедление и решило все дело. Земля зашевелилась у них под ногами. Десятки жвал возбужденно защелкали, впиваясь в человеческую плоть. Ракис сдавленно вскрикнул и попытался залезть в кабину, но момент был упущен. Со стоном Джед опустился на колени, и тогда короли накинулись на него толпой и принялись рвать его на части.
        После этого Крес оставил всякую надежду о побеге.
        За весь день у него во рту не было маковой росинки, но, тем не менее, он заснул с ощущением приятной сытости, даже обжорства, радуясь, что исчезли голодные спазмы. Прежде, чем отключиться, у него возникла четкая мысль, что завтра следует обязательно пригласить кого-нибудь еще.

15.

        Утро выдалось душное. Открыв глаза, Крес опять увидел перед собой на шкафу неподвижного короля. Саймон быстренько опустил веки, искренне надеясь, что это продолжение ночного кошмара. Нет, это был не сон, и Крес понял, что заснуть все равно не удастся.
        Минут через пять он понял, что с песочником, ей-ей, что-то не в порядке — король был совершенно неподвижен.
        Конечно, эти твари бесконечно терпеливы, и они вполне могут выжидать часами, но при этом у них непременно что-нибудь да двигалось: усики, жвалы, лапки.
        Но этот король был СОВЕРШЕННО неподвижным.
        Крес очень медленно поднялся, не смея даже дышать. Неужели король мертв? Что же убило его? Крес подобрался ближе. Глаза у песочника были остекленевшими, панцирь неимоверно раздуло, словно изнутри началось разложение тканей.
        Крес протянул дрожащую руку и осторожно прикоснулся к королю. Панцирь был почти раскаленным! Король не шевелился. Когда Крес отдернул руку, кусок хитиновой оболочки песочника легко отделился от организма. Показавшаяся плоть была того же цвета, но мягкая и слегка пульсирующая.
        Крес попятился и рысцой затрусил из комнаты.
        В холле он наткнулся еще на троих солдат. Выглядели они точно так же. Дом был полон неподвижных, каких-то сонных королей. Одному богу известно, что с ними произошло. Важно одно — они абсолютно не двигались.
        В своем скимере он обнаружил еще четверых. Крес повышвыривал непрошеных пассажиров и остолбенел. Вот ведь паразиты! Они полностью раскурочили двигатель, сиденья и даже обшивку. Ловушка захлопнулась.
        Полный мрачной решимости, Крес повернул к дому. Выбрав из антикварного оружия тяжелый боевой топор, он принялся за работу. От первого же удара туловище короля лопнуло на две части. Зрелище не из приятных. Внутренние органы очень напоминали человеческие, а лужица красной жидкости — натуральную кровь.
        Крес расправился еще с двумя десятками песочников, прежде чем с горечью понял, что все это бессмысленно. Не в солдатах дело, они ничего не решают, к тому же их слишком много. Необходимо спуститься в подвал и прикончить утробницу.
        У двери, ведущей в подвальное помещение, он нерешительно остановился. Дверь напрочь отсутствовала, отверстие входа значительно расширено, и оттуда неслось смрадное зловоние. Стены покрывала мерзкая слизь с пятнами грибка.
        Но что самое страшное — отверстие дышало.
        Поток воздуха регулярно менял направление и когда волна накатывала на Креса, он старался не дышать. Не в силах справиться с собой, он повернулся и бросился в гостиную. В бессилии рухнув на диван, Крес лихорадочно соображал, как поступить. Тут он неожиданно вспомнил о единственном человеке, который, возможно, выручит его.
        Он метнулся к видеофону, моля бога, чтобы аппарат заработал.
        Когда на экране возникло лицо Джейлы Юо, нервы Креса не выдержали, и он с ходу, сбиваясь и захлебываясь словами, рассказал обо всем, что приключилось.
        Девушка слушала не перебивая, лишь слегка хмурила брови. Когда Крес иссяк, она заметила спокойно:
        — Следовало бы Вас бросить и оставить все как есть.
        — Но как же… Вы не смеете так поступить со мной,  — залепетал Крес.  — Я заплачу, сколько скажете…
        — Конечно, Вы заслуживаете, чтобы Вас оставили на произвол судьбы. Ну, ладно, постараюсь Вам помочь.
        — О, благодарю,  — облегченно застонал Крес.  — Я вам никогда…
        — Успокойтесь,  — сказала Юо.  — Лучше внимательно слушайте, что Вам скажут. Если обращаться с песочниками как полагается — они не более, как развлечение, чтобы занять досуг. Вы сами нарушили их образ жизни, истязая голодом и жестоким обращением. Вы были для них Богом и сами сделали их такими, каковы они сейчас. Утробница в подвале, скорее всего, до сих пор не оправилась от раны. Она больна и поэтому ведет себя таким образом.
        Я бы посоветовала Вам как можно скорее покинуть дом. Песчаные короли не умерли. Они в спячке, как куколки насекомых. Когда-то я Вам говорила, что короли со временем сбрасывают хитиновую оболочку. Вашим следовало уже давно так поступить. Честно сказать, я впервые слышу о королях, выросших до таких размеров и задержавшихся на стадии насекомых. Это, несомненно, результат ранения утробницы. Но это уже неважно. Главное сейчас, это — метаморфоза с Вашими королями. Утробница с ростом набирается знаний и опыта. Телепатическое воздействие ее разума неимоверно возрастает. Ей уже требуются более подвижные и сильные слуги, покрытые панцирем солдаты для нее — прожитый этап. Понимаете? Ваши песочники превращаются в новое поколение. Не могу сказать определенно, как они будут выглядеть, ведь у каждой утробницы свои причуды. Правда, общая схема неизменна: вертикальное перемещение, две ноги, четыре руки. Но каждый такой король по-прежнему остается частицей коллективного разума. Утробница становится воспринимающим и думающим центром колонии.
        Креса как громом поразило. Он оторопело уставился на Юо.
        — А ваши рабочие… те, что ставили мне террариум…
        — Шейд выглядит точно так же,  — улыбнулась Юо.
        — Шейд — песчаный король…  — пробормотал Крес.  — И Вы подсунули мне целую ораву его детенышей.
        — Перестаньте ныть,  — потребовала Юо.  — Песочники на первой стадии развития — это даже не детеныши, а просто семя. Периодические войны позволяют им сбрасывать излишек энергии. Второй ступени в развитии достигает лишь один король на тысячу своих собратьев, становясь таким, как Шейд. Да и взрослые короли никогда не испытывают нежных чувств к утробницам-малюткам с малорослыми подданными.  — Девушка вздохнула.  — Но мы попусту тратим время на разговоры. Короли вскоре начнут просыпаться. Вы им больше не нужны, и не забывайте, что утробница ненавидит Вас и, к тому же, явно проголодается. Трансформация требует массу энергии, поэтому до и после нее утробница невероятно много потребляет в пищу. Срочно уходите оттуда. Пока еще не поздно.
        — Я не могу,  — проскулил Крес.  — Они сломали мою машину. Заберите меня отсюда.
        — Хорошо,  — сказала она.  — Мы с Шейдом вылетаем немедленно, но до Вас путь неблизкий, и нам еще требуется захватить необходимое оборудование, чтобы справиться с королями. В доме оставаться опасно. Сделаем так: отправляйтесь прямо на восток и как можно быстрее. Правда, местность там пустынная, зато мы живо заметим Вас с воздуха. Вы все поняли?
        — Да,  — прошептал Крес.  — Конечно.
        Джейла исчезла с экрана, и он заторопился к выходу. Раздался легкий хлопок. Это лопнул панцирь одного из королей. Четыре маленькие руки, покрытые слизью, медленно помогали своему хозяину выбраться из старой кожи.
        Крес бросился бежать.

16.

        Он не взял в расчет жар пустыни. Крес бежал до тех пор, пока у него не закололо в боку и сердце едва не выскакивало из груди. Он временно перешел на шаг, немного передохнул и снова побежал. Почти час он выдерживал такой темп, изнывая под раскаленными лучами беспощадного солнца. Пот лил с него ручьями, и Крес проклинал себя за то, что не захватил с собой воды. Он с надеждой всматривался в небо, выискивая скимер Юо и Шейда.
        Ничего, с этими продавцами он после расквитается. Дайте срок. Он перебрал десятки вариантов кровавого отмщения, пока, волоча ноги, брел на восток. Он плохо ориентировался на открытой местности и не помнил точно, в каком направлении выбежал из дома. Тогда он был слишком напуган, но теперь старался держаться восточного направления, как велела Юо.
        Через несколько часов он начал подозревать, что движется не в том направлении.
        Еще через несколько часов им овладела паника. Если не появятся спасатели, ему не удастся долго протянуть. Он ничего не ел вот уже два дня и сейчас очень ослаб от голода и жажды. Почему не видно спасателей? Неужели короли расправились с Юо и Шейдом? Ему опять стало страшно. Спокойно, нужно идти вперед. Бежать уже не было сил.
        Солнце склонилось к горизонту. К великому облегчению, жара значительно спала. Короли его уже не догонят, а утром его обязательно разыщут проклятые Юо и Шейд.
        Забравшись на дюну, он увидел неподалеку какое-то сооружение. Это был дом. Гораздо меньше, чем у Креса, но, тем не менее, там были люди и была помощь. Крес закричал, замахал руками, стараясь привлечь к себе внимание. Солнце почти закатилось за горизонт, но он смог еще разглядеть толпу детишек, весело игравших перед домом.
        — Эй, эй!  — кричал он.  — Помогите!
        И вдруг испуганно замер на месте.
        — Нет,  — прохрипел Крес.  — Не может быть! Как же это?
        Он попятился, упал навзничь, но быстро поднялся и попытался бежать.
        Они легко догнали его. Невысокие, отвратительные твари с фасеточными глазами и ярко-оранжевой кожей. И, хотя они уступали в росте Кресу, зато у каждого имелось по четыре руки.
        Они поволокли его к дому. Вовнутрь вела, спускаясь, большая лестница. Они легко подняли Креса над собой и понесли туда, в пульсирующий мрак подземелья, навстречу тошнотворному зловонию.
        Крес вопил, не переставая, а из темноты выползали все новые и новые оранжевые обитатели, спокойно наблюдавшие, как мимо них проволакивают добычу. У них у всех было одно, так хорошо знакомое Кресу лицо.





 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к