Библиотека / Фантастика / Зарубежные Авторы / Кавахара Рэки / Ускоренный Мир Accel World: " №26 Accel World Тропа Алого Пламени " - читать онлайн

Сохранить .
Accel World: Тропа алого пламени Рэки Кавахара
        Ускоренный мир #26
        Accel World: Тропа алого пламени
        Реквизиты переводчиков
        Контроль качества: SOUNDWAVE1900
        Работа с иллюстрациями: MOXNAT
        Перевод с японского: ARKNAROK
        Редактура: AMETRIN
        Самый свежий перевод всегда можно найти на сайте нашего проекта:
        оставаться в курсе всех новостей, вступайте в нашу группу в Контакте:
        НА ЧАЙ
        QIWI-кошелек: +79176728067
        Yandex.Деньги: 410017266948118
        PayPal: PAYPAL.ME/ARKNAROK
        Банковская карта: '
        Любое распространение перевода за пределами нашего сайта запрещено. Если вы скачали файл на другом сайте - вы поддержали воров
        Версия от 28.01.2020
        ЛЮБОЕ КОММЕРЧЕСКОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ДАННОГО ТЕКСТА ИЛИ ЕГО ФРАГМЕНТОВ БЕЗ РАЗРЕШЕНИЯ ЗАПРЕЩЕНО
        Глава 1
        Она неспешно работала кондитерской щёткой, покрывая притопленную в сливки клубнику глазурью. Клубничный джем придавал глазури бледно-розовый оттенок.
        Она не переносила красные жидкости во всех их проявлениях, будь то еда, напитки, ароматические масла или даже бытовая химия, но такой бледный оттенок её не раздражал. Поэтому она продолжала быстро, но аккуратно покрывать гору клубники блестящей глазурью.
        Закончив работу, она начала поворачивать каменную подставку, оценивая результат своих трудов. Десерт, который они между собой называли «номером 6», представлял собой торт диаметром примерно восемнадцать сантиметров, покрытый по кругу клубникой, под которой видна кремовая решётка, в честь которой он и назван. Конечно, французское название «Le Labyrinthe de la fraises» пришлось заменить на более понятное «Клубничный лабиринт», но главная прелесть этого торта осталась всё той же - он с лёгкостью делился на маленькие кусочки, в каждом из которых было ровно по три клубнички.
        Закончив осмотр, Какей Михая повернулась к стоявшей рядом женщине сорока с чем-то лет, готовящей чизкейк.
        - Я всё.
        В ответ Хими Каору, тётя Михаи, покрутила подставку, осмотрела творение со всех сторон и, наконец, улыбнулась.
        - Очень хорошо, Мья. Остальные Лабиринты тоже на тебе.
        - Сэ…
        От нахлынувшей волны облегчения Михая едва не отозвалась «THX», но тут же поправилась:
        - Спасибо.
        Кивнув, тётя вернулась к своему столу и продолжила работать, а Михая, наконец, позволила себе слегка улыбнуться. Хотя она и старалась никогда не улыбаться, но сейчас никак не могла сдержаться. В конце концов, ей впервые сказали, что созданный ей торт годится на продажу.
        Убрав законченный торт в холодильник, она положила на стол новую подставку, а затем принялась быстро, но аккуратно работать кондитерским ножом, держа в другой руке ёмкость со взбитыми сливками. Она уже поняла, что секрет успеха заключался в правильном ритме. Это касалось и приготовления тортов, и езды на мотоцикле… и битв в том мире.
        Заметив, что начала отвлекаться, Михая вновь сосредоточилась на торте. Сегодня была суббота, а значит, их кафе посетит она. Она, как обычно, закажет Клубничный лабиринт, и именно поэтому Михая решила приготовить его заранее. Вкус этого торта вполне мог повлиять на результаты сегодняшней битвы за территорию. Конечно, будучи Монохромной Королевой, она не принимала бы личного участия в этих битвах, но ей предстояла не менее важная работа по составлению команд для защиты районов Накано и Нерима.

…Её мысли вновь забрели не туда. Тётя Михаи, главный кондитер в кафе, превращалась в строго начальника, стоило ей надеть фартук, и малейшая осечка в работе каралась очень строго. Михая училась у неё уже два года, но до сих пор слышала упрёки куда чаще, чем похвалу.
        Однако Михаю это нисколько не печалило. Наоборот, она доверяла кухню своей тёте именно потому, что она такой человек. Именно благодаря ей она чувствовала себя уверенно в этом кафе, которое открыл её отец, и которое она превратила в кондитерскую лавку после того, как унаследовала от него.
        Да, несмотря на то, что Михае лишь шестнадцать лет, она не только кондитер-стажёр и официант в кафе Patisserie La Plage, но также его администратор и владелец.
        Осенью, четыре года назад, отец Михаи скончался от сердечной болезни, кардиомиопатии, оставив двенадцатилетней Михае своё кафе возле станции Сакурадай в Нериме.
        Михая была неприятно удивлена тем, как мало родственников пришло на похороны её отца. Отца интересовали лишь мотоциклы и кафе. Из-за этого он прослыл среди Какей, семьи потомственных трудяг, ненормальным, и родственники держалась от него особняком.
        Пребывавшая в шоке и прострации Михая кое-как пережила погребальную службу, но ей не дали времени погрустить дома. Стоило тётям и дядям усесться за стол для поминок, как они немедленно принялись обсуждать её будущее.
        После того, как отец Михаи оказался прикован к постели, ему пришлось долго уговаривать сопротивляющуюся дочь, и в результате он едва успел подготовить завещание к собственным похоронам. Поскольку мать Михаи умерла ещё раньше, то по условиям завещания она получала в наследство не только всё имущество отца, кафе и солидные сбережения, но также была вынуждена переселиться в школу-интернат в Нериме до окончания средней школы.
        Когда это завещание было зачитано, дяди и тёти тут же воскликнули: «Да как так можно!», а затем начали наперебой говорить, что ребёнку нельзя без семьи, и предлагать удочерить Михаю. Когда Михая отказалась, в бой пошла тяжёлая артиллерия.
        Дело в том, что налог на наследство требовал, чтобы Михая заплатила крупную сумму перед тем, как получить в своё пользование собственность отца. Поэтому они предложили полученное имущество (включая спортивный итальянский мотоцикл) продать, а деньги подержать у себя, пока Михая не вырастет.
        Прошло уже пять лет, но Михая всё ещё считала, что они предложили этот вариант из лучших побуждений. Воспитание ещё одной дочери, да ещё и школьницы, дело отнюдь не дешёвое, и Михая сильно удивилась тому, сколько семей предложили ей кров. Но, хотя она и была благодарна им за участие, Михая не хотела жить с людьми, не разделявшими интересы её отца.
        По этой причине она не стала сразу соглашаться, вместо этого заявив, что до сих пор не отправилась от похорон отца, и попросила ещё день на то, чтобы справиться с утратой. Дяди и тёти неохотно ретировались в отель в Икебукуро, пообещав вернуться к разговору на следующий вечер.
        Однако Михая опередила их. Утром следующего дня она направилась к единственной из сестёр своего отца, ушедшей с похорон незаметно,  - к Хими Каору.
        Но Михая встретилась со своей тётей, работавшей в кафе-кондитерской в крупном отеле Акасаки, вовсе не потому, что отец завещал ей пойти к ней или что-то в таком духе. Михая пошла нанимать её. Михая рассказала, что собирается превратить доставшееся в наследство от отца кафе в кондитерскую и попросила тётю стать главным кондитером.
        Михая понимала, что у её тёти ответственная должность, и что вряд ли она так просто согласится. Изначально Михая намеревалась спросить её три раза и сдаться, услышав три отказа, но тётя в ответ спросила лишь одно:
        - Ты собираешься открыть кондитерскую ради меня?
        На что Михая ответила:
        - Нет, дело не в этом. Кондитерская лавка была мечтой моих родителей, которая умерла вместе с моей матерью вскоре после моего рождения.
        Подумав с минуту, тётя сказала: «Хорошо». Вскоре после этого Михая спросила её, как она смогла так быстро принять решение, которое в корне изменило её жизнь, с начала которой не прошло и сорока лет, и тётя с улыбкой объяснила.
        Она рассказала, что когда-то отец Михаи попросил её «в случае чего приглядеть за Михаей». На то время он только-только успел жениться на матери Михаи, с которой тётя Каору вместе училась на повара. Ещё задолго до появления Михаи на свет тётя и мать пообещали друг другу, что если кто-то из них откроет кондитерскую лавку, то они обязательно будут помогать заниматься ей вместе.
        Так Михая узнала, что именно тётя Каору познакомила её родителей друг с другом.
        Как и следовало ожидать, другие тёти и дяди поначалу не согласились с кандидатурой Каору, но дальше словесных возражений дело не пошло. В тот же день они разъехались по своим домам в Сендай и Осаку, а вместо них на пороге дома, расположенного в том же здании, что и кафе, появилась тётя Каору и её дочь, двоюродная сестра Михаи, которая была на два года младше неё. Тогда Михая ещё не подозревала, что эта девочка внесёт в её жизнь вклад не меньший, чем тётя Каору.
        Тётя стала заведующей кондитерской лавки, о которой мечтали родители Михаи…
        А двоюродная сестра Михаи показала ей мир, который помог ей справиться с горем.
        Её звали Хими Акира. На тот момент она училась в четвёртом классе, и из-за коротких волос, шерстяного свитера, строгих штанов и простых очков эту хладнокровную девочку вполне можно было принять за мальчика.
        На похороны отца Михаи пришли лишь взрослые, и Акиру она увидела впервые за два года. Для школьниц младших классов два года - это практически вечность, но Акира, как и Михая, оказалась человеком неразговорчивым. Поэтому, даже когда выдавался случай, и они оставались наедине, Михае не удавалось заговорить с ней.
        Но Акира следила за ней своими глазами, похожими на глубокие колодцы, и настал день, когда она сделала ей подарок. Но это оказалась не вещь, а программа, с помощью которой душа Михаи смогла вырваться на свободу и найти ключ к ускорению.
        Когда Михая впервые посетила тот удивительный мир, сидя возле Акиры на мотоцикле в гараже их дома, она, наконец, расплакалась с такой силой, словно в тот день из неё хлынули все слёзы, что она копила всю жизнь.
        С того дня прошло четыре года, но Михая больше не пролила и слезинки ни в реальном мире, ни в Ускоренном.
        У неё больше не оставалось времени плакать. Время неслось мимо неё с ужасающей скоростью. Даже когда её сознание ускорялось в тысячу раз, она чувствовала его течение. Поэтому она продолжала двигаться к своей цели настолько быстро, насколько могла. И всё это время она двигалась с изяществом, достойным дикого леопарда.
        Глава 2
        Вечером в будние дни Михае приходилось готовиться к школе, и лишь в долгожданное субботнее утро она могла поработать на кухне, но уже к полудню она возвращалась за прилавок, вновь переодевшись в одежду официантки.
        На самом деле больше всего Михае хотелось научиться печь торты, но её тётя считала, что работа официантом и обслуживание гостей кафе - бесценный опыт для любого кондитера. Поначалу Михае было очень тяжело улыбаться посетителям, но со временем она привыкла и обнаружила, что и работа за стойкой тоже весьма увлекательна. Больше всего ей нравилось смотреть на то, как самые маленькие из их посетителей глядели на угощения горящими глазами, и чувствовать, как в груди от этой картины разливается тепло.
        Ещё одной проблемой стала необходимость одеваться в костюм, похожий на одежду горничной. Тётя Каору смогла убедить её надеть его лишь тогда, когда сказала, что дизайн этого наряда разработала покойная мать Михаи в студенческие годы. Также помогло то, что такой же наряд носили и две другие старательные девушки-официантки. Спустя три года Михая полностью привыкла к этой одежде.
        Приготовленные Михаей (к сожалению, всё же не без помощи тёти) Клубничные лабиринты разлетались очень быстро, и к трём часам дня их осталось лишь два. Михая смотрела на часы виртуального интерфейса со всё большим беспокойством, но звук виртуального звонка раздался лишь в половине четвёртого, почти перед самым концом смены.
        В зале тут же появились маленькая девочка в белой блузке и тёмно-синей юбке, однозначно выдававшей ученицу начального отделения школы-интерната. Когда-то его посещала и сама Михая.
        - Добро пожаловать.
        Хоть Михая и старалась не выдать своим голосом нахлынувшее облегчение, стоило ей встретиться взглядом с девочкой, как та ехидно улыбнулась. Кивнув головой с рыжими косичками, она подбежала к прилавку и приставила веснушчатое лицо к витрине.
        Её ранец съехал на плечо, и внутри зашумел планшетный компьютер и учебники. Михая терпеливо ждала заказа, хоть и знала, что именно она попросит. Как только взгляд девочки упал на два оставшихся торта, лицо её тут же посветлело.
        - Ура, ещё остались! Мне Лабиринт!
        - Один Клубничный лабиринт. Ваш заказ принят, подождите.
        Конечно, не будь Михая в форме, она бы просто сказала «йес», но даже сейчас она решила не спрашивать её, будет ли она есть торт здесь или заберёт с собой. Приготовив блюдце, она открыла витрину-холодильник.
        Когда она уже протягивала торт рыжей девочке, двери вновь открылись, и в зале послышался топот ещё двух пар ног, а затем громкие голоса:
        - Я хочу Клубничный лабиринт!
        - И я хочу клубничку! Как можно больше!
        Это оказались девочки четырёх-пяти лет. Вслед за ними вошла женщина - по всей видимости, их мать. Михая поприветствовала их дежурным «Добро пожаловать», передала другой официантке, а сама направилась к кассе. У неё уже появилось не самое хорошее предчувствие.
        Девочки, похожие на сестёр, увидели, что торт остался только один. На мгновение они обе затихли, а затем заголосили:
        - Я хочу клубничку!
        - Нет, Сейна! Я первая сказала!
        - Нет, Сана! Клубничка моя!
        Сразу после этого в их глазах появились слезы. Мать нахмурилась и уже собиралась сказать что-то в духе «ты старшая, ты и потерпи», но…
        Заказавшая Лабиринт рыжеволосая девочка повернулась к Михае, улыбнулась и сказала:
        - Простите, я хочу изменить свой заказ. Мне вишнёвый пирог.
        С этими словами она присела на пол и погладила плачущих девочек по голове.
        - Ну, ну. Смотрите - тортика два.
        Затем она подошла к прилавку, за которым стояла Михая, открыла витрину и поставила Лабиринт на место. Девочки изумлённо округлили глаза.
        - Ещё один! Мама, тортика два!
        Услышав эти радостные голоса, девочка выпрямилась, улыбнулась, а затем кивнула их матери, всё ещё стоявшей с виноватым видом.
        Михая достала вишнёвый пирог из другой витрины и направилась к кассе, ощущая в груди тоскливую боль.
        Первоначальная покупательница Лабиринта училась в шестом классе. Хоть она и старше этих сестричек, но тоже пока лишь ребёнок. Никто бы не стал винить её, если бы она отказалась делиться тортом с другими девочками, тем более, что этого торта она ждала всю неделю.
        Но она не проигнорировала слёзы маленьких сестричек… вернее, не смогла их проигнорировать. В ней уже давно не осталось ничего детского. Дело в том, что если рассматривать «психологический» возраст, а не физический, то эта девочка вполне могла быть старше даже Михаи.
        Когда она подошла к кассе, перед ней тут же высветилось окно счёта. Посмотрев на сумму в «430 йен» и немного подумав, девочка добавила:
        - И холодный молочный чай.
        - Хорошо,  - Михая кивнула и добавила к заказу напиток.
        Девочка нажала на кнопку под надписью «600 йен», и послышался звон, напоминавший звук старой кассы.
        Хотя в этом магазине была и обычная касса, которая могла принимать наличные, её функционалом приходилось пользоваться едва ли раз в месяц. В эти годы для большинства людей «деньги» - это лишь число, отображающееся в виртуальном интерфейсе нейролинкера. Достаточно лишь иметь доступ к данным виртуального банковского счета, и все платежи можно было осуществлять в автоматическом режиме.
        Но Михая знала: для того, чтобы набрать эти 600 йен, этой девочке приходилось очень серьёзно экономить на школьных обедах, и этот субботний поход в кафе - единственная роскошь в жизни, которую она себе позволяла.
        Уняв возникшие в груди чувства, Михая подождала, пока окно оплаты пропадёт, а затем сказала:
        - Ваш заказ скоро будет готов, пока займите место.
        - Ладно,  - с улыбкой ответила девочка и направилась в самый угол зала.
        Проводив взглядом маленькую фигуру, Михая направилась в небольшую кухню напротив кассы. Она хотела, чтобы чай был как можно более вкусным в качестве извинений за то, что ей так и не удалось поесть торта.
        Поскольку была уже половина четвёртого, смена Михаи вскоре подошла к концу.
        Подойдя к двери с табличкой «Посторонним вход воспрещён», она посмотрела вбок. Девочка уже успела доесть вишнёвый пирог и водила пальцами по виртуальному рабочему столу. Заметив взгляд Михаи, она подняла голову, а когда та кивнула ей, подняла сумку и подошла к ней.
        Несмотря на то, что девочка подошла к служебной двери, остальные официантки не обратили на это никакого внимания. Девочка оправдывалась тем, что Михая закончила ту же школу, что и она (и это чистая правда), и потому она каждую субботу ходила к ней за помощью с домашними заданиями.
        В задней части заведения располагались служебный гардероб и туалет, но Михая шла вперёд, не останавливаясь. До 4 часов оставалось двадцать пять минут, и времени на переодевание не оставалось. Открыв самую дальнюю дверь, она пропустила девочку вперёд себя, а затем прошла вслед за ней.
        В этой не слишком большой комнате один стол и несколько диванов. В былые времена здесь располагалась заказная комната для частных обедов, но с тех пор, как кафе переделали в кондитерскую, Михая решила использовать её в личных целях.
        Стоило Михае закрыть дверь, как благородность рыжеволосой девочки моментально улетучилась. Она сняла обувь, уселась на диван, закинула ногу на ногу и протянула: «Уф-ф…»
        Михая с трудом удержала улыбку и спросила:
        - …Если тебе так обидно, то могла бы и сама съесть.
        В ответ девочка тут же недовольно воскликнула:
        - Да не обидно мне! Я превратила грусть в энергию!  - в подтверждение своих слов она резко дёрнула ногами и сложила руки за головой.  - …И вообще, если бы я обиделась, оскорбила бы шефа Каору, приготовившую обалденный вишнёвый пирог.
        - Ясно…  - в ответ Михая сказала лишь одно слово.
        Но судя по реакции девочки, она что-то поняла. Посмотрев на Михаю своими зелёными глазами, она спросила:
        - Погоди, Пард, выходит, сегодня Лабиринты делала ты?
        От такого прямого вопроса Михая сбежать не могла. Совершенно не изменившись в лице, она ответила:
        - Только внешнюю часть, заготовки делала тётя.
        - Ясно… эх, прости, что не попробовала,  - девочка тут же оторвалась от спинки дивана и попыталась было извиниться, но Михая успела ответить:
        - Тебе не за что извиняться. Напротив, я должна поблагодарить тебя, Рейн - ты не дала девочкам заплакать.
        - От слёз дети становятся сильнее… я говорю прямо как шеф Каору.
        В ответ на эти слова Михая всё же немного улыбнулась, а затем сказала:
        - Отныне каждую субботу Лабиринты делаю я.
        - О, ну тогда обязательно попробую на следующей неделе,  - с усмешкой проговорила девочка, а затем резко перешла на строгий тон.  - Ну что, до начала битв за территорию осталось ещё немного. Сегодня мы ожидаем нападения от «Хиликса»[7 - Helix, Спираль.]. Не стоит недооценивать их, иначе могут возникнуть проблемы.
        - Кей,  - кратко ответила Михая и сделала глубокий вдох.
        Из официантки она превратилась в главного офицера Легиона Проминенс, в Блад Леопард.
        Присев на диван, она достала XSB-кабель и подключилась к коммутатору под столом. Комната, в которой они находились, была экранирована, и подключиться к сети из неё можно было лишь с помощью кабеля.
        Когда она соединила кабель со своим нейролинкером, девочка напротив, Кодзуки Юнико, командир Проминенса, Красная Королева Скарлет Рейн, сделала то же самое, а затем показала ладонь с двумя отогнутыми пальцами. Это не какой-то хитрый жест, а просто предупреждение о начале обратного отсчёта.
        - 2, 1…
        Как только короткий отсчёт закончился, Михая произнесла заклинание, выученное четыре года назад:
        - Бёрст линк.
        Глава 3

«Brain Burst 2039», сетевая игра-файтинг в режиме полного погружения.
        Мир, который открыла перед Михаей её двоюродная сестра Акира.
        В детстве Михая не очень любила игры с полным погружением. Максимум, на что её хватало - на редкие соревнования с отцом в виртуальных гонках. Поэтому, когда Акира впервые рассказала ей о BB, Михаю её слова не впечатлили. Она не понимала, зачем было придумывать невероятную технологию ускорения просто для того, чтобы играть с её помощью в жестокую игру.
        Но стоило ей впервые оказаться в Ускоренном Мире, как все её сомнения как рукой сняло. Первым её противником стала, конечно же, Акира - вернее, «Аква Карент», как она была известна в этом мире. Они боролись на уровне «Первобытный Лес».
        Рельеф уровня в точности повторял район Сакурадай в Нериме, но асфальт пропал, а здания превратились в огромные деревья, уходящие к самому горизонту.
        Когда Михая увидела, что может рассмотреть в мельчайших подробностях каждую травинку, каждый камешек, то поняла, что этот виртуальный мир не похож ни на один из тех, что она видела. Она чувствовала свежий аромат листвы, видела, как между деревьев пробивается солнечный свет. Казалось, этот мир вливает в её сознание столько информации, сколько не может даже реальность.
        Но и это ещё не всё. Как и Акира, Михая приняла другой облик. Её тело окутала полупрозрачная алая броня из неизвестного материала, похожего на пластик или стекло, в руках и ногах спрятались когти, готовые в любой момент вытянуться вперёд, а на голове появилась голова леопарда с острыми клыками.
        Когда Михая осознала, во что превратилась, то в первую очередь ощутила не удивление, а позыв. Её тело рвалось на свободу, словно все чувства, которые она подавляла в себе с того дня, как узнала о болезни отца, хотели, чтобы она дала им волю.
        И Михая побежала. Мощные ноги леопарда с лёгкостью несли её по лесу. Она пробежала всю зону наискосок быстрее ветра. Она бежала и рыдала, вспоминая своего доброго, верного, сильного отца.
        Слёзы прекратились, лишь когда от тридцати минут дуэли остались лишь десять. Михая вернулась назад к терпеливо ждавшей всё это время Акире.
        Аватар двоюродной сестры немного напоминал её саму. Её хрупкое тело омывала вода, бесконечно стекающая и возвращающаяся наверх. Она выглядела куда необычнее Михаи, и всё же походила на саму себя из реального мира.
        Михая посмотрела прямо в голубые глаза двоюродной сестры и задала лишь один вопрос:
        - Как стать ещё быстрее?
        Ответ был кратким:
        - Стать сильнее.
        Как и в тот день четыре года назад, Михая очутилась на уровне Первобытный Лес и стала ждать начала битвы.
        Хотя они и находились на обычном дуэльном поле, это была «битва за территорию» - одна из командных битв, проводившихся каждый вечер субботы и требовавших особого внимания. Здесь нельзя, как в обычной дуэли, броситься вперёд, как только перед глазами выгорят заветные буквы «FIGHT».
        Впрочем, тактика Михаи для территориальных битв ничего заумного собой не представляла - разыскать вражескую команду и закусать насмерть.
        Её леопардовый аватар занял позицию на самом высоком из деревьев западной части уровня. Могло показаться, что пышные ветви и туман ограничивают её обзор, но от бдительных глаз леопарда не ускользали даже самые слабые блики с земли. Кроме того, через центр уровня по диагонали шёл ровный участок, где в реальности находилась Восьмая Кольцевая - на нём практически не было объектов, за которыми мог укрыться аватар.
        А пока Михая окидывала взглядом окрестности с 250-метровой высоты, со стороны нижних ветвей послышался напряжённый голос:
        - Па-ард, ну почему бы и нам просто не отправиться в бой…
        Говорил стройный аватар женского пола по имени Мастард Сальтицид[2 - Mustard Salticid].
        Как это часто и бывает в Ускоренном Мире, первое, цветовое имя аватара запоминалось легко, благодаря соответствующему цвету аватара, в данном случае, «горчичному», но второе, собственное имя, было таким необычным, что слышавшие его впервые бёрст линкеры несколько раз переспрашивали, а многие переспрашивали даже при повторной встрече. Михая тоже не опознала это слово с самого начала, но уже давно прочла, что «Сальтицид» означает «паука-скакуна». Как и положено «паучьему» аватару, на голове Сальтицид аж восемь крупных глаз. И, конечно же, они не сосредоточены в передней части маски: глаза есть как по бокам, так и на затылке.
        Благодаря своим глазам Сальтицид обладает очень широким полем зрения (требовавшим долгого привыкания - поди пойми какой из глаз смотрит вперёд, а какой назад), и потому считалась одной из лучших разведчиц Легиона. Но, к сожалению, её способность требовала постоянной концентрации, и она уже успела устать, хоть с начала битвы не прошло и пяти минут.
        - Не спеши. Сначала - отыскать вражеские отряды,  - кратко ответила Пард, после чего вновь принялась вглядываться в лес.
        Команды, сражающиеся за территорию, состояли из минимум трёх человек. Состав Красного Легиона Проминенс насчитывал тридцать три бёрст линкера, а с учётом того, что территория Неримы разделена на четыре зоны, то на защиту каждого района можно было выделить по восемь человек.
        Но это лишь теоретический подсчёт. На практике в Брейн Бёрст играли школьники начальных и средних классов, и не все они были свободны по субботам. Командир Проминенса Скарлет Рейн постановила, что дела в реальности всегда имеют приоритет над Ускоренным Миром, и не возражала, если на защиту территории не наберётся и тридцати человек. Вот и сейчас, 29 июня 2047 года, одних только неожиданных заявок об отсутствии поступило аж три, и на защите Неримы смогли остаться лишь двадцать пять человек. Их разделили на четыре команды - 6, 6, 6 и 7 легионеров.
        Конечно же, в идеале им следовало бы предугадать, в каком из районов развернутся самые масштабные бои, чтобы послать туда сразу десять или даже больше человек, но прогнозы, к сожалению, сбываются не всегда. Особенно это касалось прогнозов в отношении Легиона «Хиликс» из Итабаси, регулярно нападавшего на Проминенс весь последний месяц. Его командир весьма умён, и предугадать, как именно он организует нападение, довольно трудно.
        Поэтому было решено, что во всех четырёх районах Неримы основная тактика будет защитной. Одну группу возглавляла сама Красная Королева, вторую - Блад Леопард, главный из «Триплексов», офицеров Легиона, а две другие группы - два других Триплекса, Кассис Мус[1 - Cassis Moose] и Тистл Поркюпайн[4 - Thistle Porcupine]. Отряд Хиликса достался именно группе Михаи.
        Поскольку количество атакующих и обороняющихся аватаров уравнивается, им предстояла битва 6 на 6. При таком количестве аватаров каждая команда может разделиться не больше чем на два-три взвода. Михая направила на захват центральной базы четырёх самых эффективных в бою аватаров, а сама осталась с Мастард Сальтицид позади, чтобы следить за обстановкой.
        По всей видимости, отряд Хиликса разделился таким же образом - отряд из четырёх человек бесхитростно двигался прямо к «крепости». Но опасность представляли два особых аватара, которых с ними не было. Если не обнаружить их вовремя, дружественный боевой отряд может оказаться зажатым в тиски.
        Но… несмотря на всю серьёзность ситуации, снизу вновь донёсся ленивый голос:
        - Почему бы нам самим не зажать в тиски боевой отряд противника, а затем не засесть на крепости до победного?
        - Это уже не «засиживание», а «застой» получается,  - пошутила Михая в ответ, но в словах Сальтицид имелось рациональное зерно.
        Проминенс назывался Красным Легионом потому, что в нём преобладали дальнобойные красные аватары. Окапывание на базе и зарядка энергии для спецприёмов - одна из самых верных дорог к победе посредством огневого превосходства.
        Но у этой тактики есть и свои риски. Вне зависимости от уровня крепость всегда оказывается открытой площадкой, хорошо просматривающейся врагами. Поскольку сама крепость не может защищать аватаров, в идеале восстанавливающихся на ней бойцов должны прикрывать хотя бы два других аватара. Пард отправила на передовую отряд из двух красных аватаров, одного синего аватара ближнего боя и одного зелёного аватара защитного типа, но всё равно сомневалась в том, что этой силы хватит для того, чтобы удержать крепость.
        Что ещё хуже - среди их противников был командир Хиликса, человек, который на голову обгонял большинство лидеров малых Легионов, и который наверняка приготовил какой-то ответ на излюбленную Проминенсом «артиллерийскую» тактику.
        И в этот самый момент отряд из четырёх противников, перемещавшийся где-то по восточной части леса, остановился.
        Дерево, на котором находились Михая и Сальтицид, в реальном мире было трубой очистительных сооружений возле станции Хикаригаока в Нериме, а крепость находилась на пересечении Восьмой Кольцевой и 441-й дороги, более чем в двух километрах от них.
        С такого расстояния противников не могли заметить даже звериные глаза Михаи. Продолжая выискивать взглядом «спецназ» противника, она сказала своей партнёрше внизу:
        - Цид, ты можешь разобрать, кто у них в «крепостном» отряде?
        - А, да, секунду,  - отозвалась Сальтицид и тут же вытянула голову. Через несколько секунд она быстро проговорила,  - Впереди у них большой зелёный аватар - кажется, это Вердант Колосс[3 - Verdant Colossus]. Прямо за ним крупный коричневый аватар, Синамон Ракун[6 - Cinnamon Raсcoon. Передаю привет Рэки - это второй «енот» в Ускоренном Мире. Ещё один упоминается в Дюрале.]. Ещё там среднего размера фиолетовый аватар по имени Азалия Батон[5 - Azalea Baton] и… позади всех стоит небольшой жёлтый аватар. Я вижу его впервые, но, как я понимаю, это Рутиль Чек[9 - Rutile Check].
        - …!
        Михая с шумом вдохнула, а Сальтицид поняла её изумление через мгновение.
        - А-а-а! Выходит, командир Берик не с ними?! Эти четверо - просто для отвлечения внимания?!
        Конечно, командир отряда вовсе не обязательно должен присутствовать на передовой. Так, Михая и сама командир отряда, но высматривает врагов издали.
        Но лидер Хиликса, Бериллиум Койл, очень сильный боец. Если он рассчитывает захватить центральную крепость отрядом, в котором нет его самого, то он сильно недооценивает Проминенс, один из Шести Великих Легионов.

…Нет, Бериллиум не смог бы допустить столь глупой ошибки. Скорее всего, он и ещё один аватар (по методу исключения, вторым «особым» аватаром должен быть красный «Чили Паудер») собирались напасть на основной отряд Проминенса со спины, застав их врасплох во время битвы.
        Но если так, то спецотряд должен был пересечь Восьмую Кольцевую. Отряд Проминенса продолжает двигаться к цели и уже через две минуты будет у крепости. Если они ещё не вышли на дорогу, то сделать это сейчас и обойти противников со спины просто не успеют, а если попытаются перехватить их на дороге сбоку, то раскроют своё положение и попадут под шквальный огонь дальнобойных атак, лишившись значительной части здоровья. Ради этого разделяться за два отряда бессмысленно.
        - Мы что, не заметили, как они перешли?..  - тихо проговорила Михая, но Сальтицид не согласилась с ней.
        - Но как?! Они пробежали через Восьмую Кольцевую так, что мы обе этого не заметили? Это совершенно невозможно!
        Михая согласно кивнула. Некоторые аватары обладают возможностью передвигаться незаметно даже по открытому пространству, но ни командир противников, ни Чили Паудер не такими способностями не обладают… насколько она знала.
        Она не могла быть полностью уверена в их навыках, поскольку аватары со временем становятся сильнее. Они учат новые спецприёмы, обретают новое Усиливающее Снаряжение и так далее. За прошедшие четыре года Михая доросла до шестого уровня и сама обзавелась множеством новых умений.
        Но у развития аватара есть и ограничения. Аватар не может освоить способность, идущую вразрез с его цветом и склонностями. Так, командир Хеликса Бериллиум - металлический аватар ближнего боя, а Чили - дальнобойный аватар. Эти аватары не должны обладать способностями, которые могут скрыть их от глаз Михаи и Сальтицид.
        Когда Михая раздумывала об этом, в голове её всплывал образ Бериллиума, с которым ей доводилось несколько раз сражаться. Это аватар серебристо-зелёного цвета, главная особенность которого - пружины на руках, в честь которых он и назван. Главное оружие этого аватара - закреплённые на пружинах лезвия, которые могут резко выбрасываться вперёд.
        В то же самое время металлические кулаки Бериллия и сами по себе очень крепкие, что позволяет ему в любой момент переключаться между ними и ножами. Из-за того, что он может на лету менять атрибут и тип своей атаки, трудности в бою с ним испытывает даже Михая. В былые времена лезвие было спрятано лишь в правой руке, но в какой-то момент он получил за очередной уровень лезвие и для другой руки…
        В этот самый момент Михая решила ещё раз окинуть взглядом список их противников в правом верхнем углу. Бериллиум Койл на самом верху. Уровень 5. Но когда они сражались в прошлый раз, его аватар был четвёртого уровня.
        - Цид, прыгай!  - воскликнула Михая после того, как химические импульсы в её голове преобразовались в осознание.
        Несмотря на свою лень, в ответственные моменты Сальтицид показывала, что её не зря считали надёжным ветераном. Она не изумилась, не стала ничего переспрашивать, и лишь подпрыгнула к Михае, отозвавшись словами: «Так точно!»
        Как только стройный аватар, названный в честь паука, зацепился за Михаю, она тут же пригнулась и напрягла бедра, которые, как и положено аватару женского пола, были весьма объёмными. Она уже прикинула направление ветра и рассчитала, куда им надо прыгать.
        Но ни ветер, ни сила аватара Блад Леопард не дали бы им преодолеть 2 километра за один прыжок. Кроме того, падение с 250-метровой высоты на дорогу просто прикончило бы обоих аватаров.
        Однако Михая не колебалась ни секунды, и сильное тело Леопард прыгнуло изо всех сил, унося с собой Сальтицид. Но она прыгнула не на восток, к центральной крепости, а на запад, к открытой площадке.
        В самый последний момент перед прыжком она резко повернулась. Если бы это увидели зрители, они решили бы, что Михая захотела сбежать.
        Конечно же, о побеге речи не шло. Вскоре после прыжка аватары достигли высшей точки траектории и начали приближаться к земле, но когда до неминуемой смерти оставалось лишь несколько секунд, они неожиданно вновь полетели в сторону огромного дерева. Сальтицид сжимала в руке тонкую, прозрачную, натянутую нить. Другим концом эта нить уходила к той ветке, с которой они прыгнули, и аватары летели на ней, как на маятнике.
        Эта «Перелётная Нить»[8 - Dragline, Дрэглайн.] - способность Сальтицид. Пауки-скакуны называются так потому, что вместо того, чтобы жить в гнёздах, они привязываются к деревьям подобными нитями, благодаря которым им не страшны никакие падения.
        - У-у-ух!  - послышался восторженный голос Сальтицид, управлявшей нитью.
        Они летели с такой скоростью, будто вся энергия их свободного падения перешла в энергию горизонтального полёта. Очень скоро аватары пересекли нижнюю точку траектории и начали подниматься. Подгадав оптимальный момент, Сальтицид перерубила нить.
        Аватары вновь полетели по параболической траектории, но в этот раз - в сторону той самой равнины Восьмой Кольцевой, которая вела к центральной крепости. Передовой отряд из 4 аватаров уже меньше чем через минуту покинет лес и окажется на дороге. По заданию они должны будут немедленно приступить к захвату крепости, но в этот самый момент на них неожиданно нападёт Бериллиум. И, скорее всего, он собирался напасть не с фланга и не со спины, а…
        - А… Пард, смотри!  - воскликнула Сальтицид, перекрикивая шум ветра.
        Она указала пальцем на участок к востоку от Восьмой Кольцевой. Михая увидела, как в лесу что-то сверкнуло, но не в самом лесу, а над ним. Что-то летело в воздухе, подобно Михае и Сальтицид.
        Хотя глаза Михаи не могут разглядеть летящий объект с такого расстояния, она совершенно уверена в том, что это Бериллиум Койл и Чили Паудер. Они находились в воздухе не потому, что умели летать (лишь один аватар Ускоренного Мира обладал такой силой), а благодаря энергии пружин. Другими словами, Бериллиум подбросил их в воздух с помощью пружин своего аватара.
        - Я превращаюсь. Держись крепче.
        Как только Михая сказала эти слова, Сальтицид отозвалась кратким «так точно!», а аватары пересекли верхнюю точку параболы и начали снижаться. Прыжок переместил их вперёд примерно на 700 метров, но до крепости всё ещё оставалось более километра. Им нужно успеть до того, как Бериллиум настиг бы передовой отряд.
        Окидывая взглядом леса под собой, Михая произнесла название спецприёма:
        - Шейп Чейндж.
        Тело Блад Леопард окутало красное сияние. Внутри словно вспыхнул огонь. Конечности стали звериными: крепкими и когтистыми. Туловище похудело и вытянулось, голова и шея сдвинулись, изменив угол, под которым крепились к телу.
        Уже через мгновение Леопард стала похожа не на обычного аватара женского пола, а на леопарда. Сальтицид оседлала её, и аватары устремились в промежуток между деревьями. Они быстро приближались к земле. Хотя их падение и не вертикальное, оно всё равно должно сильно навредить им. Однако Михая вытянула руки… то есть, передние лапы, и приземлилась на них, а затем резко бросилась вперёд, не получив никакого урона. Переход в «звериный режим» активировал способность «Защита от Падений»[13 - Fall Protection.].
        - Отлично, беж…
        Радостная реплика Сальтицид оборвалась на полуслове. Ветер едва не сдул её с Михаи, и она поспешила вцепиться в шею леопарда.

«Я же сказала тебе держаться»,  - подумала Михая, а затем ускорилась ещё сильнее. Трава и деревья проносились мимо с такой скоростью, что сливались в зелёные и коричневые линии. Но этого недостаточно. Вспомнив скорость, с которой передвигался Бериллиум Койл, Михая поняла, что он доберётся до центра уровня секунд через двадцать. Ей нужно преодолеть оставшийся километр быстрее него. Выходит, нужно было двигаться со скоростью более ста восьмидесяти километров в час.
        Покойный отец Михаи оставил ей в наследство итальянский электромотоцикл. Когда Михае было двенадцать лет, она отдала его на хранение знакомой мастерской, а забрала лишь два месяца назад. Благодаря новому закону о водительских правах, принятому лет десять назад и разрешившему получать их в шестнадцать лет, она смогла начать обучение сразу после окончания средней школы и получила их в апреле.
        Её мотоцикл оборудован двумя колёсными двигателями по 60 кВт каждый, благодаря которым может развивать скорость до 240 км/ч. Конечно, Михая ездила не быстрее 80 км/ч даже по магистралям, но и от этой скорости у неё поначалу пересыхало в горле.
        Хоть сейчас они лишь на виртуальном поле боя, столкновение или падение отозвались бы резкой болью, и потому такая высокая скорость изрядно щекотала нервы. Когда они были в воздухе, Сальтицид ловко и уверенно направляла их движения, но сейчас даже она изо всех сил держалась за спину Михаи.
        Но Михая лишь стиснула зубы, вернее, клыки, и продолжила изо всех сил отталкиваться от земли. По ощущениям её скорость приближалась к отметке в 100 км/ч, и она чувствовала, как быстро бьётся в груди её виртуальное сердце. Этот ритм очень напоминал звук работы старых двигателей внутреннего сгорания.
        И вместе с этим Михая ощутила, как в её сознании разлился холод.
        Моральная травма, породившая её аватара, Блад Леопард, состояла в страхе Михаи перед болезнью, погубившей её отца, и ненависти к ней. Если точнее, страх перед двигателем под названием «сердце» и топливом под названием «кровь». Ей казалось, что однажды и её собственное сердце остановится, «исчерпав» свой ресурс…

«Не думай об этом!»
        Михая резко прервала свои мысли.
        Если она не хочет навсегда увязнуть в пучине страха, ей нужно двигаться вперёд на максимальной скорости. Каждый шаг должен быть шагом вперёд.
        Когда её скорость превысила заветную сотню, в груди послышалось второе биение.
        Два пульса поддерживали друг друга, словно два электромотора мотоцикла. По её телу разлился огонь, а лапы просто переполнила энергия.
        Раздался громкий хлопок, и тело Михаи резко ускорилось, уносясь в глубины леса алой пулей. Её скорость почти моментально достигла 200 км/ч, и деревья, только что бывшее возле неё, тут же оказалось позади.
        Шкала в левом верхнем углу начала убывать. Активировалась способность «Быстрая Кровь»[11 - Fast Blood, Фаст Блад.], с помощью которой она преодолела предельную скорость аватара. Блад Леопард - единственный известный Михае аватар, который может достичь такой скорости бега, не используя Усиливающее Снаряжение.
        Километр, который отделял её от цели, она преодолела за 19 секунд и выпрыгнула из леса на поляну. Перед глазами тут же появился их основной отряд, который плотным строем двигался к большому металлическому кольцу крепости.
        - Врассыпную!!  - резко скомандовала Михая, а затем подпрыгнула под углом, перелетая над товарищами, и вгляделась в небо.
        И действительно, в нескольких десятках метров над землёй виднелась зеленоватая фигура Бериллиум Койла, державшего руками оранжевого Чили Паудера, который, в свою очередь, держал в вытянутых руках два крупных шара.
        А в следующий момент Чили отпустил их. Шары начали беззвучно падать в центр начавшей разбегаться команды Проминенса.
        - Цид!  - воскликнула Михая.

«Есть!» - отозвалась Сальтицид и выбросила вперёд правую руку. Из ладони тут же вылетела шёлковая нить, попав в один из шаров. Взмахнув рукой, Сальтицид отбросила шар в лес.
        Но второй шар они не могли отразить так же. Нити Сальтицид требовали перезарядки, а клыки и когти Михаи слишком далеко. Им оставалось лишь разминуться с шаром в воздухе и молиться, чтобы их товарищи успели разбежаться.
        Красный шар упал на землю возле крепости почти в тот же самый момент, когда Михая обернулась после приземления.
        Взрыва… не было. Вместо этого шар испустил красный дым, начавший быстро накрывать поляну. Это «Острая Граната»[10 - Red-Hot Grenade, Рэд-Хот Гренейд.], спецприём Чили Паудера. Этот шар наполнен невероятно жгучим газом, вызывающим резкую боль, наносящим урон, а также ограничивающим обзор и мешающим разговаривать.
        Дым причинял куда больше неудобств противнику, чем простой взрыв, но проблема этого приёма в том, что далеко забросить гранату весьма тяжело. Из-за того, что зона поражения весьма большая, приём мог навредить и самому метателю, если тот не успевал вовремя сбежать. Что ещё хуже - собственная броня Чили Паудера весьма слаба, и он обычно передвигался вместе с телохранителем, поэтому после броска гранаты сбегать приходилось ещё и тому.
        Но неожиданный бросок с воздуха помог ему обойти все эти ограничения. Это замечательная тактика… но Михая не могла не заметить, что она до боли похожа на…

«Нет, думай о битве!»
        Оборвав мысли, отвлекавшие её от важного боя, Михая скомандовала:
        - Цид, задержи основные силы противника, которые движутся сюда!
        - Так точно!
        Как только Сальтицид спрыгнула со спины, Михая вновь принялась бежать. Она двигалась к точке приземления Бериллиум Койла. Из облака красного дыма с левой стороны выбежали её товарищи. Они потеряли лишь несколько процентов здоровья, не в последнюю очередь благодаря тому, что начали бежать до падения гранаты.
        - Роб, Симон, захватите крепость! Мосс, Акон - помогите Цид одолеть основной отряд!  - выпалила Михая указания, а затем бросилась в начавший истончаться, но пока ещё плотный дым.
        Забегая внутрь, она закрыла глаза, чтобы избежать ослепления. Её тело тут же ощутило жар, а шкала здоровья начала сокращаться, но она игнорировала эти ощущения. Выбежав, она открыла глаза и посмотрела в сторону леса, увидев блеск над верхушками деревьев…
        Даже если Бериллиум мог поглотить часть импульса с помощью пружин, приземлиться с такой высоты непросто. И это шанс. Михая вошла в роль лесного хищника и бежала мягко, не издавая ни звука.
        Послышался хруст веток.
        Она увидела спину приземляющегося аватара - несомненно, это Бериллиум Койл, лидер Хиликса. В руках его и поныне находился Чили Паудер, но прижимал он его к правому боку, видимо, надеясь обеспечить максимально широкий обзор.
        Первый шаг Михая сделала тихо, на втором шаге перешла на бег, а на третьем - прыгнула вперёд.
        Она резко разомкнула челюсти и ощутила, что серая спина противника напряглась. Но не успел он даже обернуться, как Михая вцепилась… не в Бериллиума, а в ногу Чили Паудера. Резко вырвав его из хватки Бериллиума, она обошла лидера Хиликса и полетела дальше.
        - Ай! Куда, куда, куда?!  - тут же закричал Чили.
        Михая отпустила его ногу, а затем изо всех сил впилась в шею. Противник завопил от ещё более резкой боли. Зубы пронзили оранжевую броню, достигли тела аватара, и Михая сразу начала восполнять потерянное в тумане здоровье. Активировалась способность «Укус Жизни»[12 - Vital Bite, Вайтал Байт.].
        Когда Михая приземлилась, осыпая землю алыми спецэффектами, она обернулась назад. В десяти метрах от неё стоял Бериллиум, только-только оправившийся после приземления.
        И действительно, его аватар немного изменился с их прошлой битвы. Снизу на его ноги оказались намотаны огромные пружины. Скорее всего, благодаря им он мог и высоко прыгать, и приземляться, не получая урона. Они гасили удары примерно так же, как это делали автомобильные подвески.
        - На помощь! Командир, на по-о-омощь!  - закричал Чили Паудер, которого продолжали кусать за шею.
        Бериллиум кинулся было вперёд, но тут же замер. Он уже успел заметить, что Михая ослабила укус, чтобы её добыча пожила подольше. Если бы Бериллиум попытался напасть на неё во время действия Укуса Жизни, то даже неудобство, вызванное тем, что зубы её заняты другим аватаром, не помешало бы ей залечивать любые раны, которые он смог бы нанести ей. У Бериллиума хватило мозгов не подыгрывать ей.
        - Прости меня, Чили. Я отомщу за тебя,  - сказал Бериллиум, вскидывая кулаки.
        - Обещай! Я верю в тебя, командир!  - ответил Чили Паудер, с трудом подавив вопли.
        После этих слов Михая поняла, что держать свою добычу, словно котёнка, уже бесполезно. Она решительно перегрызла шею противника, обнулив шкалу здоровья. Спецэффекты смерти аватара окутали Михаю, внимательно смотрящую на Бериллиум Койла.
        Где-то неподалёку её товарищи сражались с основными силами Хиликса. Хоть там и разворачивается битва 5 на 4, в Брейн Бёрсте хладнокровный расчёт решает далеко не всё. Михая хотела как можно быстрее покончить с Бериллиумом и вернуться на поле боя, но перед этим она собиралась кое-что узнать у него.
        - Ты эту тактику сам придумал?..  - тихо спросила Михая.
        Бериллиум вначале пожал плечами, а затем покачал головой в треугольных очках.
        - Прости, но нет. Я слышал о человеке, который придумал этот замечательный приём и активно пользовался им в битвах. Я сразу понял, что дальнобойный и летающий аватар - отличное сочетание. Вот я и подумал, а не попробовать ли и нам, может, удастся победить с помощью такой тактики…  - Видимо, тут Бериллиум что-то понял. Он прервался, кивнул и продолжил,  - А, ясно. Раз ты так быстро всё поняла и смогла спасти свой отряд, ты тоже знаешь этого человека?
        Михая сразу же кивнула.
        - Да. Не просто знаю, а много раз сражалась против него.
        Чаще всего «ребёнок» присоединяется к тому же Легиону Ускоренного Мира, что и его «родитель».
        Однако, как показывает пример Михаи, иногда на этом пути возникают препятствия. Четыре года назад, когда она только открыла для себя Ускоренный Мир, её «родитель», Хими Акира, состояла в Нега Небьюласе, Легионе Чёрной Королевы Блэк Лотос, но в те времена базой этого Легиона была Сибуя, а не Сугинами. Нерима, в которой жила Михая, находится очень далеко, и поэтому она не смогла бы воспользоваться главным преимуществом вступления в Легион - возможностью отклонять вызовы на дуэли.
        Михая долго думала и сомневалась, и тогда Акира сказала ей:
        - Ты всегда можешь вступить в Красный Легион, что контролирует Нериму.
        Естественно, Михая сразу возразила, что обстоятельства могут сложиться так, что Легионы вступят в войну друг с другом. Но её двоюродная сестра даже не стала отрицать такой возможности, а лишь поправила очки в красной оправе и сказала:
        - Если это случится, то мы сможем насладиться битвами друг против друга. Уверена, это будет не так уж и плохо.
        Послушав слова своей юной сестры, Михая вступила в Проминенс, Легион Красного Короля Рэд Райдера. Если точнее, они сами позвали её к себе ещё тогда, когда она только училась сражаться против других аватаров.
        Четыре года назад пакт о ненападении между Легионами ещё не был заключён, и между Нега Небьюласом и Проминенсом разворачивались жестокие бои за территорию Сугинами, разделявшую Сибую и Нериму.
        Михая быстро училась, набирала опыт, и уже на четвёртом уровне ей впервые предложили принять участие в одной из этих битв. Она напала на территорию Сугинами 2 в составе отряда из 8 человек, но среди их противников Аквы Карент не обнаружилось.
        Но тут отчасти расстроенная и отчасти обрадованная её отсутствием Михая, поставленная в тыл охранять крепость, увидела нечто невероятное. На фоне неба уровня «Чистилище» летел аватар небесного цвета.
        Он двигался поразительно быстро. Михая могла бежать лишь со скоростью 100 км/ч, но этот аватар летел втрое… нет, вчетверо быстрее. Неожиданно появившийся в небесах аватар держал в руках маленькое алое тело. Этот маленький аватар натянул тетиву лука и выпустил огненную стрелу… которая тут же превратилась в кучу стрел поменьше и обрушилась на головы Проминенса огненным дождём.
        Михае пришлось напрячь все свои силы, чтобы увернуться от в буквальном смысле огненного дождя, а вслед за этим она пустилась в погоню за улетавшим на север аватаром. Хотя отчасти она стремилась не допустить повторения той атаки, на самом деле она лишь самозабвенно гналась за ней.
        К счастью аватар летел вдоль Седьмой Кольцевой, и переключившаяся в звериный режим Михая с трудом, но поспевала за ним. Вскоре выхлоп двигателей за спиной аватара начал ослабевать, и он приземлился на крыше здания на территории Нега Небьюласа. Михая немедленно запрыгнула на пешеходный мост, затем на крышу соседнего здания, а оттуда - на здание с двумя аватарами.
        Первой присутствие Михаи почувствовал маленький красно-белый аватар дальнего боя и тут же спрятался за своей напарницей.
        Аватар небесного цвета медленно развернулся, и Михае показалось, словно что-то пронзило её грудь. Это был грациозный аватар женского пола с развевающимися на ветру волосами, похожими на жидкий металл. В отличие от Блад Леопард, в её внешности не было каких-либо черт, внушавших страх, но, тем не менее, от одного вида этого аватара становилось понятно, что он рождён очень, очень страстным человеком.
        Михая на мгновение опешила, а затем быстро пригнулась, готовясь к бою, но аватар небесного цвета улыбнулся и спросил:
        - А ты быстрая. И аватар у тебя красивый. Как тебя зовут?
        - …Блад Леопард,  - кратко ответила Михая.
        Её собеседница кивнула и представилась в ответ:
        - Обязательно запомню. Я Скай Рейкер, а эта девочка - Ардор Мейден.
        Вот так Михая и познакомилась с главным офицером Нега Небьюласа, бёрст линкером по прозвищу «МБР», с её неизменной напарницей, «Тестароссой» Ардор Мейден, а также с их фирменной тактикой.
        Битва между Михаей и Рейкер была короткой - небесный аватар разбил её воплощение тремя изящными ударами открытой ладонью.
        Прошло четыре года. Михая долгое время была заклятой соперницей Скай Рейкер, но два с половиной года назад та отошла от боёв в Ускоренном Мире, а вернулась в него и Нега Небьюлас лишь два месяца назад.
        За это время переродился не только Нега Небьюлас, но и Проминенс. Эти два Легиона заключили бессрочное перемирие, поэтому пока что о битве против Скай Рейкер не могло быть и речи. Но Михая чувствовала, что их следующая дуэль уже близко, и понимала, что когда тучи, нависшие над Ускоренным Миром, развеются, ей нужно будет предстать перед недавно вернувшимся из полудрёмы «родителем», а также своей соперницей в лучшем виде - с заточенными в битвах когтями, острыми зубами, натренированной скоростью и молниеносной реакцией.

…Но Михая не думала, что вновь увидит тактику Рейкер до того, как сразится с ней в следующий раз.
        После того, как она где-то за полсекунды подавила в себе гнев, вспыхнувший из-за слов Бериллиум Койла о том, что он бесцеремонно одолжил «удачную» тактику, Михая как всегда безразлично добавила:
        - К сожалению, в оригинале она была раза в три больнее и раз в пять быстрее.
        - Ну, не спорю,  - равнодушно ответил металлический аватар, неспешно поднимая руки.  - Но сегодня разница между нами - лишь один уровень, так что в этот раз я смогу победить тебя и без этого. Давай начинать, а то нас уже поди заждались.
        - Кей,  - кратко ответила Михая и тут же пригнулась.
        Главная особенность уровня «Первобытный Лес» - конечно же, населяющие его существа, способные потягаться по силе с Энеми неограниченного нейтрального поля. Однако, как показала разведка, в километре от центральной крепости никаких существ нет. Больше Первобытный Лес никакими особенностями похвастаться не мог, так что их битва обещала быть состязанием собственных умений берст линкеров.
        Михая никогда не любила игры в гляделки перед началом битвы и скакнула вперёд при первой же возможности, но вдруг заметила, что Бериллиум Койл стал чуть ниже, чем раньше. Михая быстро поняла, в чём дело - пружины на его ногах с тихим звуком вжались в землю.
        Она немедленно выгнулась вправо. меняя траекторию прыжка. В этот же самый момент серое тело Бериллиума со звонким звуком кинулось вперёд. Вместо того чтобы оттолкнуться от земли ногой, он воспользовался силой сжатых пружин.
        - О-о-а!
        Бериллиум выбросил вперёд прижатую к телу левую руку. Хотя аватар Михаи и обладал более крепкой броней по сравнению со многими красными аватарами, металлический кулак Бериллиума мог нанести ей значительный урон.
        Однако в зверином режиме рост Блад Леопард не достигал даже метра, и попасть по ней крайне трудно. Судя по позе Бериллиума, он готовился к апперкоту, и Михая направила тело вниз, надеясь скользнуть под руку…
        Но тут раздался щелчок, и перед Михаей сверкнула серебряная полоска. Вылетел закреплённый на пружине кинжал, сокрытый в нарукавнике Бериллиума. Эта способность называлась «Пружинный Нож»[14 - Jackknife, Джекнайф.].
        Естественно, Михая не забыла об этом навыке противника. Но она не ожидала, что он сможет встроить выбрасывание кинжала в такой размашистый удар кулаком.
        Бериллиум продолжал вращаться, а его 40-сантиметровый клинок на мгновение стал продолжением его руки. И он подгадал это мгновение именно под уворот Михаи.

«Cool»,  - сказала Михая про себя, поворачивая голову ещё правее.
        Если бы она сейчас была в гуманоидной форме, то увернуться не смогла бы ни при каких обстоятельствах, и кинжал попал бы ей в лицо, нанеся значительный урон. Может, ей и удалось бы избежать смерти, но она наверняка лишилась бы глаза, что значительно ухудшало обзор.
        Но в зверином режиме у неё есть оружие пострашнее когтей. Четыре клыка в пасти, к которой и приближался нож.
        Конечно, ошибись она хоть на миллисекунду, и значительного урона было бы не избежать. Но Михая знала, что сейчас ей остаётся лишь действовать так, как она умеет, и не думать о том, успеет она или нет. Это одна из «битв скоростей», что порой происходят в этом мире.
        Два месяца назад, вскоре после того, как Михая стала старшеклассницей, ей пришлось сойтись в неожиданной командной битве против одного противника. Битва происходила на «Акихабарском Поле Боя», Мекке бёрст линкеров. Противником был бёрст линкер по имени Раст Жигсо, не показывавшийся в списке противников, и тем самым нарушавший основные правила игры. Напарником был Сильвер Кроу, новичок Нега Небьюласа и единственный летающий аватар Ускоренного Мира.
        Хотя на первый взгляд Кроу производил не слишком приятное впечатление, как только дело доходило до битвы, трудно было поверить, что он стал бёрст линкером лишь полгода назад.
        Раст Жигсо обладал способностью, позволявшей ему метать в противников скоростные шипастые кольца, от которых не могла защититься даже Михая. Когда она попыталась напрыгнуть на противника, он, конечно же, метнул в неё кольцо. И тогда она сказала сидевшему на её спине Кроу защитить её от атаки.
        Она думала, что он пожертвует рукой, чтобы защитить их от кольца.
        Но Кроу заметил, что внутренняя сторона кольца не была зазубрена и смог поймать его на палец. Если бы он ошибся хоть на мгновение, кольцо отрубило бы ему как минимум пальцы, а как максимум - руку или даже голову.
        В тот раз Сильвер Кроу, ставший бёрст линкером на три года позже Михаи, научил её тому, что иногда исход боя решается не только в соревновании скорости аватаров, но и в соревновании скорости чувств бёрст линкеров.
        За те два месяца, что прошли с того дня, каждый раз, когда Михая оказывалась на поле боя, она пыталась постичь это ускорение чувств, закалить его. Удивительно, но чем дальше она оттачивала это состояние, тем легче и увереннее оформляла торты в реальном мире. Пожалуй, ей удалось научиться делать Клубничные лабиринты именно благодаря этому.
        И теперь настало время пустить в ход те навыки, которым её научил упорный мальчик на два года младшее неё.
        Она приоткрыла свой рот и, как только интуитивно ощутила кинжал между зубами, резко сомкнула челюсти.
        Раздался металлический лязг, и из обеих сторон кинжала высыпались искры. Клыкам Леопард как раз хватало крепости и остроты, чтобы ухватить кинжал и разгрызть его.
        - А…  - послышался удивлённый голос со стороны Бериллиума.
        Неудавшаяся атака тут же выбила его из равновесия. Вместе с этим Михая взмахнула хвостом, обвив тот вокруг левой ноги Бериллиума и подкосив аватара.
        Михая приземлилась, пролетев впритирку с противником, а затем тут же прыгнула вперёд, оттолкнулась лапами от ствола ближайшего дерева и сделала обратное сальто.
        Под собой она увидела падающего Бериллиума. Он вновь начал сжимать пружины на ногах, видимо, надеясь сбежать с помощью «Пружинного Рывка»[15 - Spring Dash, Спринг Дэш.], но она не собиралась позволить ему сделать это.
        По-звериному взревев, Михая прижала Бериллиума к земле лапами и вцепилась зубами в его беззащитную шею. Зубы высекли искры и из металлической брони аватара, и из сокрытого под ней тела.
        - Больно!.. Ах… ты…
        Бериллиум выбросил второй кинжал, собираясь вонзить его в спину Михаи. Но за мгновение до этого та резко встряхнула аватара. Помимо того, что этим она впилась клыками ещё глубже, Михая ещё и сбила атаку с траектории.
        У аватара ближнего боя средних размеров практически нет шансов вырваться из хватки Блад Леопард со спины. Он словно превратился в добычу хищного зверя.
        Продолжая сжимать Бериллиум Койла зубами, Михая побежала на восток.
        - Чёрт! Да отвяжись ты от меня, проклятая кошка!  - вопил лидер Хиликса, размахивая руками и ногами, но смог лишь слегка оцарапать Михаю.
        И даже эти усилия были тщетны, поскольку её Укус Жизни моментально восполнил сократившуюся шкалу.
        Шкала здоровья Бериллиума же быстро убывала из-за укуса Михаи и дошла до нуля в тот самый момент, когда они покинули лес.
        - Ну, погоди, вот уж в следующий раз…
        Аватар Бериллиум Койла рассыпался до того, как он смог договорить. Михая тихо ответила:
        - Надеюсь, к следующему разу ты научишься сражаться. GG.
        Стоило ей договорить, как она вспомнила, что эту битву ещё нельзя называть выигранной. За центральную крепость ещё должна идти битва пяти линкеров Проминенса против четырёх линкеров Хиликса. Ей удалось победить Чили Паудера и Бериллиума, не потеряв здоровья, но она не собиралась расслабляться, пока у противников ещё оставались живые аватары.
        Она собиралась сражаться в полную силу до самого конца.
        Взревев с такой силой, чтобы её услышали сражавшиеся товарищи, Михая побежала сквозь траву.
        Глава 4
        После окончания территориальных битв пятой недели июня Михая вновь оказалась в особой комнате, спрятанной в задней части первого этажа кафе «Patisserie La Plage», и медленно выдохнула.
        Пока она находилась под ускорением, её тело, конечно же, продолжало дышать. Полный раунд битвы за территорию занимал 1,8 секунд, и если произнесение команды «бёрст линк» требовало выдоха, то за такое время тело вполне успевало сделать полный вдох.
        Когда она была новичком, то часто по ошибке пыталась вдохнуть по возвращению в реальный мир, чем доводила себя до кашля. Её «родитель», Акира, вздыхала, когда видела это, и объясняла, что эта реакция вызвана тем, что Михая так много бегает во время битв.
        Михая уже три года не сражалась против Акиры или вместе с ней. Базировавшийся в Сибуе Нега Небьюлас пал… вернее, в тот день, когда Блэк Лотос лишила Красного Короля Рэд Райдера всех очков, изменилось всё.
        Внезапное исчезновение одного из Монохромных Королей и командира крупного Легиона погрузило Проминенс в хаос. По внутриигровым правилам управление Легионом автоматически перешло к главному офицеру, но половина легионеров отказалась признать его новым лидером.
        Раскол в Проминенсе привёл к тому, что в следующие же выходные Легион не смог защитить свою территорию. Конечно же, атака пришла не со стороны Королевских Легионов, а от малых и средних, в которых состояли аватары средних уровней. За день Проминенс потерял больше половины территории, и друг за другом полетели заявления о выходе из Легиона. Временный лидер Легиона в ярости казнил одного из беглецов Ударом Возмездия, но тем самым лишь окончательно расколол Проминенс.
        Когда начала разворачиваться драма, и Легион, служивший Михае домом больше года, стал разрушаться, она старалась ни о чём не думать и смотреть на происходящее как бы со стороны.
        Она почти не разговаривала с Рэд Райдером, но уважала его и считала сильным и справедливым лидером. Она не испытывала никакого недовольства, служа в рядах его армии, но, в отличие от ветеранов, в защите своих взглядов никогда не доходила до фанатизма.
        Поэтому, когда их Король покинул этот мир, она восприняла поражение их Легиона весьма хладнокровно. В конце концов, гибель в Ускоренном Мире не представляла опасности в мире реальном. Если бы Михая лишилась всех очков, это не значило бы, что она уже не смогла бы кататься на мотоцикле отца или пить свой любимый кофе.
        Михая полагала, что такие мысли в ней вызывает бесчувственность. Хоть она и продолжала числиться в Проминенсе, но недолюбливала нового командира и считала, что такими темпами и сама покинет Легион.
        Она изменила своё мнение, когда однажды увидела в охваченной войной Нериме неизвестного ей новичка, отчаянно защищавшего себя и нескольких своих товарищей.
        Её уровень был очень низким, а стиль боя лучше всего описывался словом «неотёсанный», но в душе её горело пламя столь яркое, что она могла испепелить им весь уровень. Если бы ей удалось выжить в этом хаосе, она смогла бы стать гораздо, гораздо сильнее. Эта картина так впечатлила Михаю, что она доверилась своей интуиции и предложила ей свою помощь.
        И интуиция не подвела - эта девочка не просто оказалась «сильной». Уже через год её аватар покорил 9-й уровень, а сама она неожиданно для всех обрела титул Второй Красной Королевы…
        - …Чё ты лыбишься, Пард? У меня что-то с лицом?  - спросила Кодзуки Юнико, она же Красная Королева Скарлет Рейн, сидя напротив Пард с обиженным видом.
        Михая покачала головой и ответила:
        - Я улыбаюсь не из-за этого, Нико.
        - Нет? Значит, потому, что мы победили Хиликс?
        - …И не поэтому.
        - Тогда какого черта ты… хотя, ладно, не хочешь - не говори.
        Нико откинулась на спинку дивана и обиделась, словно ребёнок (пусть на самом деле она действительно лишь шестиклассница). Немного подумав, Михая сказала:
        - Во время битвы я о многом подумала. О прошлом.
        - М-м…  - Нико слегка наклонила голову, но потом кивнула и с улыбкой сказала,  - Да, здорово, когда человек вспоминает о прошлом с улыбкой.
        - …
        В этот раз изумилась уже Михая. Нико быстро догадалась, о чём она думает, и с натянутой улыбкой продолжила:
        - У меня и самой есть много разных воспоминаний. Например, те слова, которые ты сказала, когда впервые заговорила со мной.
        - Пожалуйста, забудь их.
        - Ни за что, буду помнить вечно!  - Нико рассмеялась, а затем вновь приняла серьёзный вид, достойный командира Легиона, и проговорила: - Как бы там ни было, поздравляю с успешной защитой. Как твои ощущения от Хиликса?
        - Его лидер и легионеры - прекрасные бойцы. И изобретательные.
        - Ага… если к следующей неделе проблема с ISS комплектами не решится, то нам, возможно, не удастся так сфокусироваться на защите. Кстати, у нас даже сегодня была проблема с посещаемостью.
        - Кстати, по поводу этого,  - Михая посмотрела на Нико хмурым взглядом.  - Что касается тех бойцов, что в последний момент заявили об отсутствии, у нас появилась проблема.
        - А? Что ещё?
        - Трое из тех, кто не пришли на защиту, без разрешения напали на территорию другого Легиона.
        Нико немедленно вскинула брови.
        - …Что? Кто? Кого?
        - Блейз Харт и её друзья. Они атаковали… Сугинами, Нега Небьюлас.
        - Ч… то?!
        От изумления Нико вскочила с дивана, тут же стукнулась коленкой об стол, вскрикнула от боли и немедленно села обратно. В глазах её появились слёзы, но лицо осталось таким же серьёзным.
        - Они что, захотели нарушить перемирие?!  - воскликнула она.  - Зачем они вообще… а, а-а, так это… из-за вчерашнего?..
        Михая согласно кивнула.
        - Я думаю, они рассчитывали встретиться с Чёрной Королевой. Блейз ведь из тех, кто сохраняет верность предыдущему лидеру Проминенса.
        - М-м… не то чтобы я не понимала их чувств, но тот аватар, что вчера притащил к нам Энеми на неограниченном поле, с 80 % вероятностью не был Лотос. Поэтому я сказала им не предпринимать никаких действий, пока мы не соберём достаточно данных…
        - Но они уже атаковали, так что ничего не поделаешь. Правда, я процентов на 80 уверена, что они проиграли.
        - А я на 95. Скажем так, если они вдруг победят Чёрных, я лично их похвалю, когда они вернутся.
        В ответ на весьма неосторожную реплику своего командира Михая прокашлялась и вернулась к теме:
        - Неважно, выиграют они или проиграют, мы в любом случае нарушили перемирие. Я отправлюсь в Сугинами и попрошу прощения у Чёрной Королевы…
        - А, а… погоди,  - Нико вскинула руку, остановив уже вставшую Михаю, затем посмотрела в потолок, и через секунду на её лице появилась улыбка, явно указывающая на то, что у неё хорошая идея.  - …Пойду я.
        - …
        - Понимаешь, в таких вопросах личное присутствие командира Легиона придаёт дополнительный вес извинениям.
        - …
        - И, кроме того, я же собираюсь завтра сходить на культурный фестиваль их школы, так? Мне как раз по пути!
        - …Как тебе может быть по пути, если фестиваль только завтра?
        Михая немного прищурила взгляд. В ответ Красная Королева хихикнула и продолжила:
        - Сегодня я переночую у него, а ты зайди за мной с утра. А я позабочусь о том, чтобы билет и тебе достался!
        - Как пожелаешь…
        В обычных условиях Нико наверняка вела бы себя осторожнее и согласилась бы отправить Михаю, но её отношение к Нега Небьюласу всегда было особым. Михая подавила опасения и кивнула. Нико тут же соскочила с дивана и подобрала ранец, явно намереваясь отправиться в Сугинами немедленно.
        - Оставь тут, я привезу его, когда приеду за тобой утром.
        - А, ну ладно. Береги его, как зеницу ока.
        Оставив ранец на диване, Нико быстрым шагом подошла к двери и открыла её. Но перед тем как выйти, юная Королева обернулась и с полуулыбкой сказала:
        - Буду с нетерпением ждать возможности попробовать твой Лабиринт на следующей неделе, Пард.
        - Кей,  - ответила Михая и с улыбкой кивнула.
        Помахав на прощанье рукой, Нико вышла наружу.
        Михая стояла на месте, пока звуки её шагов не стихли.
        Она уже четыре года как бёрст линкер. Три года назад она нашла Королеву, которой хотела служить.
        После бесчисленных битв и повышений уровней она научилась бегать гораздо быстрее, чем раньше, но всё ещё не достигла скорости, которой была бы довольна.
        Она хотела прекратить бегать лишь ради побега от собственного страха. Она хотела перейти на следующий уровень. Она хотела стать ещё быстрее ради того, чтобы защитить людей, которые ей дороги.
        Михая подняла правую руку и осторожно ощупала её. Она ощутила, как бьётся кровь в её пальцах. Примерно 1 удар в секунду. Причиной смерти его отца стал неожиданный приступ тахикардии. Его сердце забилось со скоростью больше 200 ударов в минуту и, не выдержав, остановилось.
        Нельзя исключать того, что причина, по которой он заболел кардиомиопатией, наследственная. Это значит, что, возможно, однажды и Михаю подведёт её сердечно-сосудистая система. Но Блад Леопард научила её, что если она будет бояться этого, то не сможет двигаться вперёд.
        Пусть кровь кипит. Пусть разливается волнами по всему телу.
        Пусть её аватар бежит быстро, но бесшумно, словно дикий хищник.
        Михая взяла сумку Нико правой рукой и вышла из штаба Легиона.
        notes
        Примечания

1
        Cassis Moose

2
        Mustard Salticid

3
        Verdant Colossus

4
        Thistle Porcupine

5
        Azalea Baton

6
        Cinnamon Raсcoon. Передаю привет Рэки - это второй «енот» в Ускоренном Мире. Ещё один упоминается в Дюрале.

7
        Helix, Спираль.

8
        Dragline, Дрэглайн.

9
        Rutile Check

10
        Red-Hot Grenade, Рэд-Хот Гренейд.

11
        Fast Blood, Фаст Блад.

12
        Vital Bite, Вайтал Байт.

13
        Fall Protection.

14
        Jackknife, Джекнайф.

15
        Spring Dash, Спринг Дэш.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к