Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Детская Литература / Котовщикова Аделаида: " Пять Плюс Три " - читать онлайн

Сохранить .

        Пять плюс три Аделаида Александровна Котовщикова

        Дорогой читатель!
        Нет ли у тебя дела, занятия, которое тебе особенно нравится? Наверно есть. Большинство ребят чем-нибудь увлекается. У одних это — футбол, у других — туристические походы, у третьих — рисование или музыка, у четвёртых — шахматы. А вот один мальчик больше всего на свете любил решать задачи. Попадётся ему замысловатая задачка — и он всё забудет, ни на что не обращает внимания. Чтобы заполучить интересные задачи, ученик второго класса Матвейка Горбенко готов был и в чистописании, которое терпеть не мог, постараться, и за любого лодыря решить всё, что задано, даже тайком решить… Словом, и на хорошие и на, прямо скажем, неважные поступки шёл ради своей любимой арифметики. И сколько же с ним всяких происшествий случилось из-за его увлечения задачами, цифрами.
        А пятиклассница Стеша Федотова любила птиц. Она наблюдала за ними, изучала их повадки, а иной раз и приручала. Весной, осенью и зимой — как раз в учебное время — в тех местах бывает особенно много птиц: они там зимуют, задерживаются при перелётах. Ведь Матвей, Стеша и многие другие ребята жили и учились в школе-интернате на юге, в Крыму.
        Не сразу Матвейка привык к интернатским ребятам,  — очень скучал без папы, который уплыл на корабле в далёкую экспедицию, без бабушки, тосковал по умершей маме. Да тут ещё на Соню Кривинскую разозлился ужасно…
        О том, как и с кем подружился Матвейка, что произошло со Стешей и с «Окуньками», как прозвали ребята близнецов Окуньковых, с дядей Чертополохом, с Томкой Руслановой и Костей Жуковым, с пятиклассниками Мишей и Сашей, мечтавшими поймать шпиона, ты узнаешь, прочитав эту книгу.

        Аделаида Александровна Котовщикова
        Пять плюс три
        

        Каприза

        За распахнутым окном лежало море. Оно было золотое, но с каждой минутой тускнело: солнце уже скрылось за горизонтом. Чёрный кипарис стоял прямо, как часовой на посту. Казалось, он вытянулся здесь, высоченный и стройный, чтобы охранять покой живущих в доме детей. Покой!
        Любовь Андреевна высунулась в окно, подставила нежному тёплому воздуху разгорячённые щёки. Ей хотелось обеими руками зажать уши. За её спиной пронзительно звенело:
        — Хочу-у-у! Я хочу-у-у! Ба… буш… ке позво… ни-ить… хочу-у-у…
        Крики прерывались рыданиями.
        Воспитательница обернулась. Зарёванный темноглазый мальчишка ничком лежал на полу, давясь слезами.

        — А как же мы заснём?  — с нарочитым недоумением второклассник Лихов развёл руками.  — Не стоит и ложиться.
        Мальчики, в трусах и майках, стелили постели. Человек пять уже забрались под одеяло. Двадцать четыре глаза с любопытством поглядывали на воспитательницу.
        Всего неделю она у них работает. Прежняя воспитательница уехала. Та была строгая — как прикрикнет! А эта полная пожилая женщина совсем, видно, другая. Лихов сразу определил:
        — Наша новая — добрая, тряпка. Живём!
        Как «новая» справится с таким неслухом? Упрямиться, капризничать второклассникам случалось, но никто ещё не орал полчаса подряд, валяясь на полу.
        Ведь уже тридцать раз Матвейке было сказано: сейчас звонить по телефону бабушке нельзя. Некогда вызывать междугородную. И незачем. Вчера бабушка сама звонила в интернат. Она уже выписалась из больницы, чувствует себя хорошо.
        — Ты что же, хочешь, чтобы твоя бабушка опять заболела от волнения?  — спросила Любовь Андреевна.  — Ведь она испугается внезапного звонка из интерната, да ещё поздно вечером, подумает: вдруг с тобой что-нибудь случилось.
        И это она уже говорила. Все мальчики давно поняли, что бабушка испугается. А Матвею хоть бы что! Кричит, ревёт, кулаками по полу колотит.
        Как всегда на юге, темнота упала на землю внезапно, кипарис-страж расплылся в густых сумерках. В окне сверкнули первые звёзды.
        Любовь Андреевна зажгла электричество. И при ярком свете сразу заметила: один из братьев Окуньковых под одеялом украдкой строгает палочку осколком стекла. Другой Окуньков, посматривая на брата, приноровился скоблить грязную щепку какой-то железкой.
        — Прямо на чистую простыню!  — Любовь Андреевна отобрала у насупившихся близнецов всё, что было у них в руках, смахнула мусор с постелей.  — Вы как пятилетние, честное слово! А ведь после того как вам по пять лет было, ещё три года прошло. Вам уже не пять лет, а пять плюс три — немаленькие!
        — Пять плюс три!  — засмеялись мальчики.
        — У-у-у!  — глухо, уткнувшись носом в пол, ревел Матвей.  — Хочу-у-у…
        — А мне не пять плюс три!  — громко заявил Костя Жуков.  — Мне уже десять минус два!
        И вдруг что-то резко изменилось в комнате. Что такое? A-а, тихо стало…
        В неожиданной тишине отчётливо и решительно — трудно было поверить, что этот же голос только что испускал вопли,  — прозвучало:
        — А мне лет: сто семнадцать плюс двести три, разделить на два. От того, чего получится, отнять сто пятьдесят два. Вот мне сколько лет! Хо-очу-у по-зво-ни-ить!  — Матвей завыл с новой силой.
        Любовь Андреевна в изнеможении опустилась на стул.
        Она отлично понимала: лукавые огоньки в глазах Мити Лихова означают: «Что, не можешь справиться?» Да, очень важно заставить послушаться. Но сейчас ещё важнее успокоить Матвейку. Этот мальчишка на полу вызывал у неё огорчение, досаду, раздражение и — глубокую жалость. В его криках, рыданиях не только «упрямство, каприз, но и тоска, настоящее горе.
        Месяца два назад умерла мать мальчика. Отец Матвейки, научный работник, уезжал в экспедицию. Бабушка с сердечной болезнью попала в больницу. Матвея спешно поместили в интернат, когда учебный год уже начался. Дома его, очевидно, баловали. Внезапно он оказался оторванным от всего родного…
        — Хотите, побьём его, чтобы перестал?  — снисходительно предложил Лихов.
        Любовь Андреевна устало отмахнулась.
        Маленький Воронков прыгал на коленях по кровати. Его голосишко едва прорвался сквозь крики Матвея:
        — Надо позвать шестиклассников! Да, да! И пусть они вынесут его в сад. Подальше. Пусть там кричит!
        — Не выдумывай! Что тебе, Тамара?
        Воспитательница встала и подошла к двери: из коридора заглядывала толстушка — щёки как два румяных яблока, короткие косички торчат в стороны.
        — Мы никто спать не можем, так он кричит! Да дайте вы ему скорей задачку порешать!
        — Задачку?  — Любовь Андреевна в недоумении потёрла пальцами лоб: голова разболелась от этого шума.  — Какую задачку?
        — Какую-нибудь. Учительница всегда даёт ему задачки, чтобы не злился и не плакал.
        Совет показался воспитательнице нелепым. Заставить решать задачи мальчишку, который вообще ничего слушать не хочет! Но девочка смотрела на неё доверчиво и просительно. Чтобы не обидеть советчицу, Любовь Андреевна сказала ласково:
        — Но ведь у меня, Томочка, и задачника сейчас нет. Учебники в школьном корпусе…
        — А я поищу! Может, у кого в спальне есть, повторяли или что…
        Девочка вихрем умчалась по коридору.
        Любовь Андреевна прикрыла дверь. Скорчившись на полу, Матвей взахлёб плакал. Мальчики лежали в кроватях. Трое-четверо ровно дышали. Поразительно: они сумели заснуть!
        — Ты просто негодный мальчишка!  — с горечью сказала Любовь Андреевна.  — Никого не жалеешь: ни бабушку свою, ни товарищей.
        Ответом был хриплый надрывный крик:
        — Хочу-у-у!
        Влетела Тамара:
        — Вот! Достала!
        Она сунула в руки воспитательницы книгу и убежала.
        — Мне тут надо одну задачу решить,  — неуверенно сказала Любовь Андреевна.  — Может быть, ты поможешь? Вот…  — Она наугад открыла учебник: — «Для туристского похода, совершаемого сорока шестью школьниками, были приготовлены шестиместные и четырёхместные лодки. Сколько было тех и других лодок, если все туристы разместились в 10 лодках и свободных мест не оставалось?» — она читала вполголоса, быстро, не вдумываясь в смысл, а лишь радуясь тому, что плач почему-то прекратился.
        Матвей сел. Худенькое смуглое лицо его покраснело и распухло. Чёрные кудрявые волосы слиплись и рожками торчали во все стороны. До чего жалкий вид!
        — Всего сорок шесть школьников?  — спросил он хрипло и судорожно всхлипнул.  — Лодок всего…  — опять всхлип…  — десять? В которые по шесть садятся, в которые по четыре?
        — Да, да. Всё так.
        — Это задача трудная. Мы таких не решали,  — сонно пробормотал Костя Жуков и натянул одеяло на голову.
        Матвей молчал. Опустив глаза, он неподвижно сидел на полу. Неужели в самом деле утих?
        — Ты отдохни немножко,  — сказала Любовь Андреевна негромко, ровным голосом, боясь спугнуть долгожданную тишину.  — Потом пойди умойся. И быстренько раздевайся. А я посмотрю, как там девочки…
        Подумав, она потушила свет и вышла. За дверью прислушалась. Нет, тихо. В спальне девочек Любовь Андреевна стащила Свету Кривинскую с подоконника, где та любовалась восходом луны, пожелала всем спокойной ночи. Потом в коридоре поговорила с ночной няней. Когда она вернулась в спальню мальчиков, её встретила тишина. Просто уши отдыхают.
        В лунном свете скорченная фигурка всё так же темнела на полу. Уж не заснул ли сидя, измученный?
        Вдруг с полу раздалось:
        — Больших лодок три, а маленьких семь!
        — Каких лодок? А, это из задачи… Ну, очень хорошо.  — За плечи она подняла Матвея с полу.  — Пойдём умоемся и живо в кровать!
        — Посмотрите ответ!  — потребовал мальчик.
        Прочитав задачу, Любовь Андреевна машинально заложила страницу веточкой туи, подобранной у чьей-то кровати. Это оказалось очень кстати, а то, пожалуй, и задачу сразу не найти.
        В освещённом коридоре она заглянула в конец учебника:
        — Как ты сказал?
        — Три больших лодки,  — сердито ответил Матвей.  — Вот где по шесть сидят. И семь маленьких, где по четыре школьника.
        — Совершенно верно. Ответ сошёлся. Молодец!
        В умывальной Любовь Андреевна, посмотрев, как неловко Матвей трёт руки, взяла мыло и сама вымыла ему и руки, и лицо, и шею. Потом отвела его в спальню, уложила, укрыла одеялом. Всему он подчинялся безмолвно и покорно. И вот он уже крепко спал.
        Со вздохом облегчения Любовь Андреевна вышла из спальни. Теперь скорей на автобус — и домой. Как она задержалась! Задачник надо положить на тумбочку возле кровати Тамары Руслановой, чтобы утром вернула.
        У кого она взяла задачник? Любовь Андреевна в первый раз внимательно посмотрела на учебник, обёрнутый в зелёную бумагу:
        «Учебник по арифметике ученицы пятого класса Ивановой Веры».
        Позвольте! Но ведь Матвей учится во втором… Ну конечно, задача про лодки для пятого класса. Как же он мог её решить? И без бумаги и карандаша. В темноте. Сидя зарёванный на полу. А что такое он сказал в промежутке между двумя воплями? «Мне лет сто семнадцать…» Может быть, и то был не просто набор цифр, не пустая болтовня?
        Любовь Андреевна с удивлением покачала головой: вот так каприза!

        Минус единица

        Шестилетний полуголый Матюша, в одних трусах и сандалиях, сидел на корточках под черешней. На земле перед ним были разложены тесными рядами пятьдесят камешков. Он шептал: «Двенадцать!» И быстро откладывал в сторону двенадцать камешков. Немного подумав, говорил: «Тридцать восемь». И сосчитывал оставшиеся камешки, проверял себя. Он вычитал, складывал, умножал и делил камешки, раскладывая их на кучки. Это была его постоянная и любимая игра.
        В другом конце садика, в тени густых акаций, бабушка варила варенье. Керосинка стояла на деревянном столе, врытом в землю. На керосинке — огромный эмалированный таз. Сладким абрикосовым духом тянуло оттуда.
        Бабушка помешивала в тазу большой деревянной ложкой. Но вдруг она выронила ложку, и та погрузилась в пыхтящий и булькающий водоворот. Бабушка бросилась навстречу внуку:
        — Что с тобой? Что?
        Матюша бежал к ней, захлёбываясь громким плачем.
        — Как хватит за шею! Сразу! Я весь зачислился, зацифрился и не заметил, как она на меня садится!  — с негодованием объяснил он сквозь слёзы.
        — Ай-яй-яй!  — сама чуть не плача от жалости, бабушка разглядывала вздувшийся желвак на тонкой загорелой шейке: Матюшу укусила пчела.
        С крыльца сбежала испуганная мама. Теперь двое обнимали, целовали и утешали ревущего мальчугана. Неторопливо спустился по ступенькам отец.
        — Ничего,  — сказал он, усмехаясь.  — Будет цел. Если, конечно, вы не задушите его своими поцелуями.
        — Папа!  — обиженно закричал Матвей.  — Я только хотел отнять от тридцати, как эта противная пчела в меня вцепилась! Может, она за то, что я ошибся? Я нечаянно хотел от тридцати отнять тридцать пять. Но ведь нельзя же! От тридцати тридцать пять — ничего не получится.
        — Нет, получится,  — спокойно сказал отец.  — Минус пять получится.
        — Степан!  — обнимая Матюшу за плечи, мама с укором посмотрела на папу.  — Ему рано отрицательные величины.
        Матвей вырвался из маминых рук. Он и про укус забыл.
        — Ми-инус пять?  — протянул он с удивлением.  — Как так — минус пять?
        — А вот так. После нуля как бы черта, за ней тоже числа, начиная с единицы, но уже отрицательные, с минусом.
        — Ну куда это годится?  — рассердилась бабушка.  — У нас Матюша, того гляди, спятит. Сам говорит, что весь зацифрился!
        — Ничего,  — сказал отец.  — У вас, дорогая Прасковья Егоровна, кажется, варенье подгорает.
        — Вам всё «ничего». О господи, и ложка куда-то делась!  — бабушка засуетилась возле стола.
        — Значит, если от девяти отнять десять, то будет минус единица?  — спросил Матвей.
        Отец кивнул.
        — А от девяти отнять двадцать, будет минус одиннадцать?
        — Конечно,  — сказал отец.
        — Ура! Ура! Ура!  — воскликнул Матвей. В восторге он высоко подпрыгнул, потом быстро нагнулся, подхватил с земли щепку, изо всех сил запустил ею в стенку сарая.
        Мама покачала головой:
        — Сколько радости! Из-за чего? Умоляю, ты только интегральное исчисление ему не объясняй!
        — Ничего, ничего,  — сказал отец.
        Он всегда говорил «ничего». Он всегда всех успокаивал, неторопливый, спокойный. Бабушка и мама смертельно боялись, что Матвей простудится, свалится с дерева или с забора, занозится, наколет ногу, утонет в море, что его укусит бешеная собака, малярийный комар, скорпион, сколопендра. А папа говорил «ничего».
        Своё «ничего» он не сказал, когда вернулся из больницы, где маме сделали операцию. В это время Матвейке уже исполнилось восемь лет.
        Бледный, с неживым лицом, отец стоял у стола. Он ударил по нему кулаком, сминая скатерть, и сказал: «Чёрт!» Бабушка рыдала и упрекала себя и папу за то, что они маму «пропустили», не убедили её сделать операцию раньше.
        Матвей вышел на крыльцо и сел на ступеньки.

        Тень от черешни лежала на земле, вытянутая, очень широкая. Вечерняя прохлада после дневного зноя была приятна. Матвей не хотел, чтобы что-нибудь было ему приятно, но невольно вдыхал лёгкий ветерок с удовольствием.
        На невысокий каменный забор влез со стороны улицы соседский Петька. Весь чёрный от загара, а может быть, и от грязи, он взгромоздился на забор вместе с железным ободом от бочки.

        — У меня обруч,  — сказал Петька.  — Выходи на улицу, погоняем.
        — У меня мама умирает,  — сказал Матвей.  — Ей поздно сделали операцию. Надо было год назад. Как минимум.
        Петька похлопал глазами, лицо у него стало уважительное.
        — Говорят, у твоей матери оказался рак?
        — Да,  — ответил Матвей,  — слегка прищурив глаза и глядя вдаль, чтобы Петька его больше уважал.  — У неё оказался страшный рак.
        Петька помолчал, потом сказал полувопросительно, полуутвердительно:
        — Значит, гонять обруч ты не пойдёшь…
        Матвей пожал плечами: мол, что за вопрос!
        Лязгнуло железо. Это Петька сбросил на тротуар свой обруч. Через минуту и сам он исчез.
        Высоко над головой Матвея реяли ласточки. Лёгкими стрелками проносились они со звонким щебетом. Из-под крыльца вылез Минус единица, лениво поднялся по ступенькам, виляя пушистым хвостиком, и привалился Матвею на ноги.
        — Совсем ты плохо растёшь,  — упрекнул его Матвей. Минус единице исполнилось два года, а он всё был как щенок.
        Пёсик посмотрел в лицо мальчику преданными глазами и виновато постучал хвостом по ступеньке.
        — Ничего ты не понимаешь,  — сказал ему Матвей.
        В тот момент он не знал, что и сам понимает немногим больше, чем Минус единица. Бездумно повторил он Петьке то, что услышал в бессвязных рыданиях бабушки, в разговоре её с отцом. На самом деле Матвей совсем не верил, что мама умирает. Мало ли чего болтают люди, да и бабушка всегда преувеличивает…
        По-настоящему он не верил, что мама умерла, и тогда, когда её похоронили.
        Хоронили маму из больницы. Отец не взял Матвея на кладбище. Матвей объелся слив, у него заболел живот, немножко поднялась температура. С ним пришла посидеть соседка. Соседка в столовой вязала кружево, а Матюша лежал в спальне и читал книгу. С кладбища папа привёз бабушку на такси. Когда вошли в дом, бабушке стало плохо. Вызвали неотложку. Матвей не спрашивал про маму и в эти минуты не думал о ней. Вытянув шею, он смотрел, как врач в белом халате делает бабушке укол.
        Понял Матвей, что мамы больше нет, совсем-совсем нет, только оказавшись в интернате.

        Один в толпе

        Всё ему здесь не нравилось. На прогулку идут толпой, в столовую — толпой, в спальню вечером — тоже. В классе все пишут, и он пишет, это понятно. Но вот все взялись за ложки, и он должен браться за ложку. А если ему совсем не хочется есть? Если ему, наоборот, хочется в эту минуту поваляться на кровати? И чтобы никто не торчал у него перед глазами.
        Идут в лес, и он должен туда тащиться. Воспитательница говорит: «Не разбегайтесь, ребята! Идите дружно». А ему не хочется ни идти, ни разбегаться. Ему хочется сидеть в саду с книжкой.
        Вокруг него куча народу. Бегают, говорят, смеются, ссорятся, кричат друг на друга, о чём-то спорят, чему-то радуются. А ему чудится, что он один. Совсем один. Никогда он не чувствовал себя таким одиноким, как в этой толпе ребят.
        Он как-то не знает, куда себя деть. Даже не знает, куда, например, сесть. Кругом много скамеек, можно сесть и прямо на траву. Но никуда садиться ему не хочется.
        Даже ноги при ходьбе двигаются не так, как прежде. Куда другие идут — в класс, в спальню, в столовую, в сад — туда и он плетётся. Но идти ему никуда не хочется.
        О маме он старается не думать, потому что ведь мамы больше нет. Нигде нет: ни здесь, ни дома, ни на папином корабле, ни даже в Ленинграде, у её двоюродной сестры, тёти Маруси, ну, просто совсем нигде. Если начинаешь думать о маме, то всё как-то сдавливается внутри, становится трудно дышать и вообще перестаёшь соображать. Так что уж лучше о маме не думать.
        Без папы скучно и тоскливо. Папа на свете есть, но очень далеко. Плывёт где-то по океану. Сперва он уехал на автобусе в Севастополь, потом на поезде в Ленинград, потом на корабле куда-то…
        За несколько дней до отправки Матвея в интернат папа притянул его к себе, поставил между колен. Лицо у папы было задумчивое и грустное.
        — Послушай, Матвей, в конце концов, я мог бы и отказаться от экспедиции. Но я специально готовился к ней очень долго. Это очень нужная экспедиция. Сейчас не поехать было бы с моей стороны подлостью по отношению к людям: так сразу найти другого сотрудника на моё место в экспедиции было бы очень трудно. Ехать необходимо. Но в крайнем случае я мог бы сказать: «Товарищи, я не могу ехать, потому что у меня маленький сын…»
        — Я не маленький,  — сказал Матвей.
        — Да, ты не маленький,  — согласился папа.  — Но ещё всё-таки не большой. И вот этого не маленького, но и не большого сына приходится помещать в интернат, а ему туда не хочется. Кроме того, мог бы я сказать, у нас заболела бабушка. И хотя я знаю, что ехать очень нужно, необходимо, всё-таки постарайтесь заменить меня другим человеком. Я говорю с тобой прямо, как мужчина с мужчиной. Ну, что — ехать мне или нет? Скажи сам!
        — Поезжай!  — сказал Матвей.  — Поезжай и скорей возвращайся!
        И он даже не заплакал, расставаясь с папой в кабинете директора интерната. Нет, он не обижался на папу. Один мужчина не должен обижаться на другого мужчину, если тому надо плыть куда-то по морям и океанам в очень нужную экспедицию. Он просто скучал без папы, но не обижался на него.
        А вот на бабушку Матвей сильно обижался: надо же было ей заболеть так не вовремя! Не заболела бы — его бы в интернат не отправили. Хоть и без папы, жили бы они дома и он ходил бы в свою школу. Целую неделю он уже проучился во втором классе своей школы. А Петька учился в третьем классе. Они вместе возвращались домой и по дороге сбивали палкой каштаны. Ребята в том втором классе были все знакомые ещё с прошлого года. Только две девочки были новенькие, да один Петраков уехал.
        Здесь же, в интернатском втором классе, все ребята были незнакомые. Они заговаривали с Матвеем. Он отвечал односложно, сквозь зубы, а то и вовсе отмалчивался. Ребята отходили обиженные. Матвей держался отдельно, в сторонке. Из-за ствола дерева, из кустов, откуда-нибудь из угла он угрюмо наблюдал за ребятами.
        Больше всего шуму от Митьки Лихова. Целый день он что-то выкрикивает, поёт, вертится, кривляется. Влезает на дерево, на подоконник, на крышку парты и с гиком, с шумом отовсюду спрыгивает. Всё он делает с криком. И как у него горло не заболит столько орать?
        Воронков — маленький, как дошкольник, Лихову по плечо, тихий, послушный. Что ему велят, скорей-скорей сделает. А считать нисколечко не умеет. Даже противно.
        Костя Жуков понравился бы папе: он весёлый, сильный, смелый. Учится лучше всех. Но, может быть, он задавака? Ни разу не подошёл к Матвею, не заговорил с ним. А Матвей сам навязываться не станет.
        Девчонки… Что с них проку? Томка Русланова, похожая на колобок, без конца ко всем пристаёт: «Ой, ты, кажется, ногу ушиб? Больно? Давай перевяжу!», «Осторожно! Марусю с обрыва не столкните!», «Не плачь, Аллочка! Двойку исправишь. Хочешь я тебе за обедом свой виноград отдам?»
        Томка и к Матвею привязывалась: «У тебя голова не болит? Какой-то ты бледный. Давай отведу к сестричке, она тебе градусник поставит». И уже схватила Матвея за локоть. Он отпрянул: «Отстань!»
        Соня Кривинская очень хитренькая, настоящая Лиса Патрикеевна. Говорит ласковым тоненьким голоском, а сама рада-радёхонька что-нибудь устроить исподтишка. Как-то прицепила Марусе Петровой репейников на подол. У той всё платье слепилось, скомкалось. «И как это я в репейник села?» — удивилась Маруся. Томка помогала ей отцеплять колючки. Соня тоже удивлялась и сочувственно хихикала. А Матвей-то видел, как она подкралась к Марусе сзади и в один миг прилепила к её платью целую горсть колючих комочков. Вздуть бы Соню хорошенько за такое ехидство. Но Матвей ничего не сказал. Потому что ему вообще не хотелось разговаривать.
        — Подружился бы ты с кем-нибудь,  — советовала Любовь Андреевна.
        С кем же тут подружиться? Не с Окуньковыми же, которых прозвали «Окуньками»! Откуда взялись такие? Может быть, они ненормальные?
        Несмотря на всё своё безразличие, на Окуньков Матвей смотрел с большим любопытством. Он даже не подозревал, что бывают на свете такие мальчишки…

        Окуньки и все остальные

        — Повторяю условие задачи,  — поглядывая на доску, где уже белеют цифры, говорит учительница Антонина Васильевна.  — На стоянке такси было пятнадцать машин. Через минуту шесть машин подъехали, а девять машин уехали. Сколько машин осталось на стоянке?
        — Бойкая стоянка!  — замечает Митя Лихов.
        И одновременно раздаётся голос Матвея Горбенко:
        — Двенадцать машин осталось.
        — Горбенко, тебя не спрашивают! Ты пиши вопросы словами. И чтобы каждое слово было написано красиво. Остальные пишут вопросы только цифрами. Что тебе, Лихов? Почему ты тянешь руку?
        — Это, наверно, в Ялте стоянка, да?  — курносая физиономия Лихова выражает крайнюю заинтересованность, тон у него самый невинный.  — На Симферополь такси?
        — Да, на Симферополь,  — невозмутимо отвечает учительница, с удовольствием отметив про себя разочарование на лице лукавого мальчишки: не удалось затеять пустой разговор, оттянуть время. И получить замечание не удалось. На замечания Лихов специально «нарывается». Позлить учителя для него развлечение.
        Но вот Окунькову нельзя не сделать замечание: он весь скрючился за партой.
        — Окуньков Витя, выпрямись!
        Окуньков горбится ещё больше. Раздаётся его насмешливый голос:
        — И вовсе я не Витя! Я Вова.
        Ребята смеются. Посматривают на Окуньков и на учительницу.
        Близнецы похожи настолько, что их часто путает родная мать. Приезжая за ними по субботам, она кричит Вите: «Вовка, иди скорей, пропустим автобус». А Вове: «Витька, кому я говорю, не убегай вперёд!» — «Ты говоришь это Вове»,  — злорадно отвечает сыночек и убегает ещё дальше.
        Братья просто одинаковые — на одно лицо. У них тот же нос и подбородок, те же глаза и щёки. Оба они белобрысые, с мелкими чертами, оба — мрачные неслухи, каких свет не видал. Они делают не то, что им велят, а как раз обратное.
        Окуньков, которому Антонина Васильевна велела сесть прямо, стал ещё больше походить на вопросительный знак. Но и другой Окуньков, услышав приказ учительницы, согнулся в три погибели.
        — Окуньков… Вова,  — неуверенно добавив имя, говорит через некоторое время Антонина Васильевна.  — Не верти ручкой! Ты нечаянно уколешь брата или уколешься сам.
        Быстро завертелась ручка и в пальцах другого Окунькова. В пальцах первого она не переставала совершать вращательные движения.
        — Может быть, вы иностранцы?  — сдерживая раздражение, спрашивает Антонина Васильевна.  — Не понимаете по-русски?
        — Воны хранцузы!  — весело провозглашает Лихов.
        Ребята смеются.
        — Ты не на уроке украинского языка,  — холодно бросает Антонина Васильевна Лихову.  — Кривинская, иди к доске.
        Соня Кривинская — тоненькая, гибкая, с острым личиком и тёмными, гладко прилизанными косичками. Весь урок по непонятной причине она сидит на своём пенале. Когда Соня встаёт, круглый пенал падает и с грохотом катится по полу. Успевшая сделать несколько шажков Соня растерянно оглядывается.
        — Потом поднимешь. Пиши на доске, как ты решила задачу.  — Антонина Васильевна ходит по рядам, заглядывая в тетради.
        У Матвея Горбенко полстраницы исписано крупными корявыми цифрами. Он решил задачу тремя способами и начал писать вопросы словами. Сдвинув черные брови, исподлобья покосившись на учительницу, Матвей выводит:
        «Ск. буде машин, если…»
        — В слове «будет» букву «т» потерял. Напишешь, сколько успеешь. Главное — аккуратно, красиво.
        Буквы у Матвея безобразные. Вдобавок, он отчаянный мазила. Уроки арифметики Антонина Васильевна старается использовать для Горбенко как уроки чистописания. Задачи для второго класса ему, как говорится, на один зуб, даже на ползуба.
        Дня через три после того, как Матвей появился в интернате, Антонине Васильевне подали в учительской радиограмму:
        — Это с корабля. От отца нового ученика Горбенко. В вашем классе мальчик.
        С недоумением читала учительница напечатанные на машинке строчки?
        «Глубокоуважаемый товарищ учительница запятая чтобы мой сын Матвейка Горбенко очень не скучал запятая давайте ему почаще всякие задачи точка. Потруднее запятая пожалуйста точка. С уважением Степан Горбенко точка»
        Внизу приписка чернилами:
        «Проверено: потруднее, пожалуйста».
        «По арифметике задачи?  — думала учительница.  — Но что за «потруднее» для второго класса?»
        Давно она уже не удивлялась. Посмеивалась в учительской:
        — Хорошо, что отец его ещё логарифмам не научил.
        Антонина Васильевна подходит к Соне Кривинской:
        — Неужели тебе внизу доски мало места?
        Соня пишет, зачем-то становясь на цыпочки, вытягивая руку. Но соображает она хорошо. Задача решена правильно.
        — Разбираем задачу. У кого решено не так, как у Кривинской? Окуньков (имя она воздерживается упоминать), посмотришь в окно на перемене. Слушай внимательно!

        Нет, это просто что-то немыслимое! Тот Окуньков, у которого голова была повёрнута к окну, прикрывает уши руками. Поглядев на него, брат также тянет руки к ушам.

        Антонина Васильевна делает вид, будто не замечает, что близнецы всё делают назло. Она продолжает вести урок. Спокойно, чётко, неторопливо, хотя внутри у неё всё кипит.
        Не забыть сразу после звонка отправить Лихова в умывалку: руки у него такие, точно он копался в ящике с углём или неделю не умывался.
        Матвей Горбенко посматривал на неё вопросительно и умоляюще. Эти взгляды ей понятны. У них договоренность: если он напишет цифры и слова чисто и красиво, в награду она даст ему после уроков какую-нибудь интересную задачу. Сегодня придётся ему сказать: «Не заслужил. Надеюсь, что завтра ты напишешь лучше». И у Матвея сразу станет капризное, сердитое лицо. Вот ещё нежданная забота! Запасай занимательные задачи. Кстати, не забудь и сама их предварительно решить, чтобы объяснить хорошенько, если понадобится, ответить на вопросы. Уже Любовь Андреевна послала в Москву и в Ленинград телеграммы друзьям: «Пришлите любые сборники занимательных задач. Крайне необходимо».
        А в окна класса вливается запах роз и разогретой на солнце хвои. В саду поют птицы, доносится манящий плеск моря. И очень странно, что учебный год уже начался два месяца назад. Антонине Васильевне всё время кажется, что при такой погоде вот-вот наступят летние каникулы. Ведь в её родном Подмосковье сейчас поздняя осень, осыпаются листья, моросит дождь, под ногами слякоть. Молодая учительница ловит себя на том, что ей очень хочется и дождя, и слякоти, и мокрых поникших под ветром берёз…

        Девочка в балке

        Георгины красовались посреди клумбы. Горделиво поднимали они свои головки, будто сделанные из тёмно-красного бархата. Окаймляли клумбу хризантемы, лиловые, оранжевые, белые. Их изогнутые лепестки — длинненькие шёлковые язычки — причудливо переплетались. Под окнами, источая тонкий аромат, цвели розы.
        Матвей бродил по дорожкам, цепляя ногу за ногу, и угрюмо разглядывал цветы.
        «В нашем садике они ещё лучше! У бабушки есть георгин величиной с блюдце. Совсем чёрный. Мама его называет «ночь без луны». Называет? Называла, а не называет…»
        Глядя под ноги, чтобы не видеть цветочную пестроту, Матвей торопливо зашагал в боковую аллейку.
        За живой изгородью из букоуса, между серых стволов платанов, мелькают фигуры ребят. Доносятся взрывы смеха, возгласы. Там спортплощадка. Ребята играют в волейбол. И за углом здания весёлые крики. Во что там играют? Пронзительный голос Лихова: «Слабо поймать! Слабо!» Наверно, второклассники гоняются в пятнашки. Матвей приостановился. Секунду помедлив, зашагал быстрее. Нет, он не хочет идти к ребятам.
        Заросли бузины, усеянной мелкими чёрными ягодами. Дальше еле заметная тропка круто сбегает вниз. Весь обрыв в густых деревьях и кустах. Здесь Матвей ещё не бывал. Вот где в прятки-то играть! Он полез вниз по склону. Под ногами захрустели сучки, опавшие листья.
        — Да тише ты!
        Чей это возмущённый шёпот?
        Матвей замер и, рукой держась за ветку, стал озираться. Внезапный треск: сухая веточка обломилась. Мальчик пошатнулся, шлёпнулся на землю, на штанах сполз в балку.
        — Хуже медведя!  — жалобно воскликнул тот же голос.
        Вечернее солнце играло на жёлтых, красных, зелёных листьях. Среди вырезной листвы, солнечных и теневых пятен мелькнули два светлых, прозрачных глаза. Они в упор, с упрёком смотрели на Матвея. Наконец-то он понял, кто его обругал!
        Русоголовая девочка, года на три старше Матвея, сидела на земле, поджав ноги, затаившись в кустах. Если б не заговорила, ни за что бы он её не заметил. Стараясь не очень хрустеть, Матвей пробрался по дну балки, остановился шагах в двух от девочки.


        — Садись, раз уж прилез,  — со вздохом сказала девочка.  — Всё равно всех распугал.
        Матвей опустился на корточки.
        — Кого я распугал?
        — Птиц, конечно.
        — Птиц?
        — Ну да. Перед тем, как ты начал валиться мне на голову, прилетала сойка. Очень интересная птица. Красивая, а характер плохой: крикунья и драчунья. Ты знаешь, как кричат сойки?
        Матвей покачал отрицательно головой.
        — Они скрипят. Вот так…  — девочка слегка приоткрыла губы, и вдруг послышался странный звук, похожий на скрип.
        Глубокие, широко расставленные глаза смотрели куда-то вдаль. Всё лицо девочки с мягким, чуть вздёрнутым носом, мягкими губами и круглым подбородком дышало задумчивостью. А негромкий скрип всё раздавался. Матвею не верилось, что скрипит вот эта самая, очень простая, обыкновенная девчонка. Он даже оглянулся. И вдруг резко скрипнуло где-то у них над головой. Щёки девочки порозовели, она вся просияла, зашептала радостно:
        — Отозвалась! Отозвалась! Ты слышал, как крикнула сойка? Слышал?
        Матвей пожал плечами. Слышал-то он слышал, но, может, то скрипнуло дерево? Да уже и не скрип, а звонкая трель рассыпалась внезапно в кустах.
        — Зяблик!  — чуть слышно произнесла девочка.
        И сейчас же сверху донеслось:
        — Матвей! Матве-ей!
        Матвей узнал голос воспитательницы.
        А вот и ребячья разноголосица:
        — Ма-атвей! Матю-ха-а!
        — Кого-то зовут,  — сказала девочка.  — Ищут, видно.
        — Да,  — сказал Матвей, продолжая неподвижно сидеть на корточках.
        — Матве-ей! Горбе-енко!
        — Какого-то Матвея зовут. А тебя как зовут?
        Матвей промолчал.
        — Матвей! Мат-ве-ей!  — крики раздались ближе.
        — Вот так,  — сказал, помявшись, Матвей.
        — Что «вот так»?  — не поняла девочка.
        — Вот так меня и зовут.
        — Как это — «вот так»? Что ты бормочешь?
        — Матвей! Матвей!  — неслось над обрывом.
        — Как кричат, так меня зовут,  — хмуро объяснил Матвей.
        — Матвеем, что ли? Ой, так это тебя ищут? Так бы и сказал. Почему же ты не отзываешься?
        — Не хочу.
        Девочка пристально посмотрела ему в лицо, подумала.
        — Знаешь, не всегда приходится делать то, что хочется.  — В её голосе прозвучала грусть.
        А у Матвея, как ни странно, почему-то вдруг стало легче на душе.
        — Ты тоже пойдёшь?  — спросил он.
        — Пойду. Всё равно скоро начнётся приготовление уроков.
        Она взяла его за руку. Вместе, хоть и по крутому склону, они быстро вылезли из балки. Когда шли по аллее, девочка сказала очень серьезно:
        — Ты какой-то смешной. Чем-то напоминаешь мне птенца галки, который выпал из гнезда.
        Матвей не знал, обидеться ему или нет. Пока он раздумывал, они почти подошли к интернату.
        — У меня есть Чикот,  — сказала девочка.  — Хочешь, покажу?
        — Да,  — сказал Матвей, хотя даже представить себе не мог, что это такое.
        В это время они вышли на площадку перед интернатом. У подъезда стояла Любовь Андреевна, окружённая второклассниками.
        — Вот он! Вот он!  — закричали ребята, увидев Матвея.
        — Наконец-то!  — сказала Любовь Андреевна.  — Спасибо тебе, девочка, что привела нашего Матвея, мы его давно ищем. Ты ведь, кажется, из пятого класса?
        — Да, я из пятого,  — ответила девочка.
        — А зовут тебя как?
        — Федотова Стеша.
        — Ну, ещё раз спасибо, милая Стеша. Нам надо идти учить уроки, а тут мальчик пропал…
        Матвею воспитательница ничего не сказала, только посмотрела на него долгим взглядом и вздохнула.

        Стеша и птицы

        По дну балки протекал ручей. На камне у самой воды сидела трясогузка. Серо-стальная, вся тоненькая, изящная птичка сливалась с серым камнем. Её бы и не заметить, если б не хвостик. Длинный тонкий хвостик непрерывно дрожал.
        Притаившись за толстым стволом граба, Стеша с улыбкой смотрела на трясогузку. И что ты всё время трясёшь своим хвостиком? Зачем? Почему? Надо будет спросить у дяди Миколы. Он столько знает о птицах и зверях.
        Трясогузка перепрыгнула с большого камня на маленький, напилась из ручья, запрокидывая голову, и упорхнула.
        Тишина какая. Веточка не шелохнётся. Воздух прозрачен и чист. Вершина утёса над Стешиной головой вырисовывается так чётко, что виден каждый излом, каждая трещина. Кажется, протяни руку — и дотронешься до каменного зубца. На самом деле до утёса не одна сотня метров. Вот поднимется солнце повыше, и с моря потянет ветерком. А пока солнце низко — затишье. Так часто бывает. Отчего?
        Солнце вылезает из-за гор гораздо позднее, чем даже две недели назад. Прежде Стеша быстро одевалась и бесшумно выскальзывала из спальни часа за два до завтрака, а теперь раньше семи и подниматься не стоит: всё равно птицы спят. Осень. Золотая, сухая, привольная…
        — Тинь-тинь-тинь!
        Синицы звенят. А вот короткая переливчатая трель. Зяблик? Как будто. Но она не уверена. Может быть, так нежно и звонко пропела пеночка. Или зеленушка. Непременно надо научиться всех птиц различать не только по виду, а и по голосу.
        — Тук-тук! Тук-тук-тук!
        Ну, этого красноголового истребителя короедов только глухой не распознает.
        Девочка стояла неподвижно, чутко вслушиваясь.
        В балках, в оврагах, завороженная прелестью раннего утра или уходящего дня, она забывала обо всём. Были кругом листва, деревья, камни, вода ручьёв, небо. Были птицы. А самой Стеши точно и не было.
        И точно не было никогда ничего плохого на свете: ни попрёков и брани тётки, у которой лет пять она жила после смерти матери и которую потом, на Стешино счастье, посадили в тюрьму за спекуляцию. Ни пьяного дяди. Ни дум об отце, кто он был? Ни сознания своей нескладности, неумелости во многом. Ни даже противной арифметики. Ничего, ничего плохого не было, а только радость, свет, голоса птиц, желание узнать о них как можно больше…
        Стеша умела подолгу стоять или сидеть не шелохнувшись. Наверно, птицы принимали её за деревцо или просто считали своей, понимали, что она их не обидит. Они её не боялись, подлетали совсем близко, садились на ветки над самой головой.
        В кустах сильно зашуршало. Ох, эти дрозды! Один дрозд способен шуршать, как десять мышей. Всегда они двигаются, бегают, суетятся. Беспокойные, милые птицы!
        Верхушка утёса порозовела. Ой, не опоздать бы к завтраку! Стеша выбралась из балки и помчалась в интернат.

        Тоже «оказия»

        Что такое чи-кот? Этот вопрос не давал Матвею покоя.
        Девочка, которую он встретил в балке, сказала: «У меня есть чикот. Хочешь, покажу?» Тогда они уже подошли к интернату, спросить ни о чём не удалось. Воспитательница увела второклассников готовить уроки, а девочка куда-то убежала. Потом Любовь Андреевна читала им вслух книгу, потом они ужинали. После ужина ходили ненадолго гулять в лесок. Потом улеглись спать.
        Матвей запомнил, что девочку зовут Стешей и что учится она в пятом классе. В столовую они ходили в разные смены, а где пятый класс, он не знал. Противная девчонка! Зачем же она обманула его? Обещала показать какой-то «чикот» и не показывает!
        Безразличным тоном Матвей спросил маленького Воронкова:
        — Ты никогда не видел чикот? Говорят, интересная штука. Но я как-то забыл, что это такое?
        Воронков заморгал.
        — В жисть не слыхал такого слова. Может, это какая-нибудь порода слона?
        — Сам ты слон!  — Матвей с досадой отошёл от Воронкова.
        К такому глупенькому не стоило и обращаться. Ведь если бы у девочки из пятого класса был слон, об этом знал бы не только весь интернат, а, наверно, весь Крым.
        Нигде Стеша Матвею не попадалась. И неудивительно. Ребят в интернате много. Целый день все чем-нибудь заняты. Каждый класс — своими делами.
        Пионеры устраивают сборы. Случается, уходят куда-нибудь. На экскурсии, может. Кто знает. У старших ребят другая, более сложная жизнь. Первый и второй классы в этой жизни участия не принимают. Впрочем, и третий класс не принимает.
        С третьим классом вообще случилась «оказия», как сказала ночная няня. Матвей решил, что «оказия» — это слово для обозначения карантина. Можно сказать «карантин», а можно — «оказия».
        Дело в том, что в третьем классе один мальчик заболел скарлатиной. Теперь третьеклассники гуляли отдельно, вдали от всех, их позже всех приводили и в класс, и в столовую, и в спальни. Когда они проходили по коридору, то другим ребятам не позволяли к ним приближаться. Издали некоторые третьеклассники показывали язык, дразнились, очевидно, гордясь своей «оказией».
        Найти сразу человека из другого класса и так-то было не просто. А тут ещё и Любовь Андреевна заболела. Не скарлатиной, на «оказию» её не посадили, но всё равно в интернат она не пришла. Учительница Антонина Васильевна задержалась с ними после уроков, сама отвела их в столовую. Когда второклассники готовили уроки, за ними присматривала чужая воспитательница, кажется, из четвёртого класса.
        А к концу «самоподготовки» к ним в класс вдруг прибежала шестиклассница Тоня. Эта длинноногая девица, почти такая же вертлявая, как Митька Лихов, объявила:
        — Я член учкома и пока буду за вами присматривать. Ну-ка, живо построиться!
        На площадке перед интернатом Тоня ни с того ни с сего заставила их делать зарядку. И при этом громко командовала:
        — И раз! И два! И три!
        Наверно, ей показалось, что она на уроке пения руководит хором. От неожиданности её слушались даже Окуньки.
        Когда они закончили зарядку небольшой маршировкой. Тоня милостиво разрешила:
        — А теперь играйте! Играйте, малыши, а я немножко почитаю.
        Она уселась на скамейку под олеандром с книжкой в руках. Но стоило кому-нибудь из второклассников отбежать за угол здания или в одну из аллей, как Тоня вскакивала, ястребом бросалась на того, кто посмел хотя бы на секунду скрыться с её глаз, и притаскивала нарушителя обратно на открытое место. Если кто сопротивлялся, Тоня прикрикивала:
        — Поартачься у меня! Я член учкома!
        При Любови Андреевне Матвей отставал, уходил в сторону, а то и совсем убегал. Ему часто удавалось побродить одному.
        Сейчас уйти и поискать Стешу было ему просто необходимо. Но при первой же попытке улизнуть Тоня за рукав извлекла его из кустов жимолости, куда Матвей углубился, чтобы потом незаметно исчезнуть.
        — Это ещё что?  — закричала она.  — Изволь играть на виду! И только посмей не слушаться!
        Весь красный от обиды, Матвей так и остался стоять у кустов с низко опущенной головой, сжав губы, чтобы не заплакать.
        И он был очень рад, что никто на него не смотрел, потому что все глядели на Лихова.
        Лихов влез на грецкий орех, почти на самую верхушку, и закричал оттуда:
        — Ой, член учкома, я, кажется, убежал!
        — Слезай сейчас же!  — крикнула Тоня, отбегая от Матвея.
        Но Лихов кривлялся в ветвях, как обезьяна, корчил рожи, размахивал руками, а слезать и не думал. Ребята смеялись ужимкам Лихова.
        — Сломаешь ногу — я не отвечаю!  — задрав голову, сердито заявила Тоня.

        С гордым видом она уселась на скамейку и открыла книгу. Однако через две-три минуты захлопнула её и вскочила, беспокойно оглядываясь:
        — Что такое? Мальчишек вроде стало меньше?
        Ещё бы не меньше! Пятеро мальчиков притаились за толстым стволом ореха и там хихикали, а Воронков спрятался под скамейкой — он как раз там уместился.
        — Мальчики, не надо дразниться,  — уговаривала Томка, которая пожалела даже лютую шестиклассницу.  — Будем играть на виду, не надо убегать.
        Но в эту минуту Тоня прикрикнула за что-то на Соню Кривинскую, и Томка сразу встала в воинственную позу:
        — Да что ты на неё кричишь? Что она тебе сделала? Смотри, она сейчас заплачет.
        Соня Кривинская захныкала и кулаком пыталась выжать слезинки из левого глаза. Правым сощуренным и смеющимся глазком она наблюдала за раскрасневшейся сердитой Тоней.
        «Кривляка какая!» — подумал Матвей. Внимательно следил он за всем, прекрасно видел, что Соня едва удерживается, чтобы не рассмеяться, и удивлялся простодушию Томки.
        Вдруг несколько ребят кинулись к человеку, вышедшему из аллеи.
        — Сергей Петрович, она на нас всё время кричит!
        — Нас-то зачем она карантинит? В нашем классе скарлатины не было!
        — Скажите ей, Сергей Петрович, что мы не дошкольники!
        Немного смущённая, Тоня, накручивая на палец косу, подошла к директору школы.
        — Сергей Петрович, мне поручили за ними смотреть до ужина, а они не слушаются! Ужасные ребята! Всё время разбегаются, и вообще…
        — Ну и пусть побегают,  — спокойно сказал директор.  — Никуда не денутся. Ничего. Не надо, Болдина, их карантинить.  — Он усмехнулся и неторопливо зашагал по асфальтовой дорожке, огибавшей интернат.
        При появлении директора Лихов спрятался в ветвях ореха. Теперь ему показалось, что директор уже ушёл. Лихов высунулся из густой листвы и крикнул:
        — Члену учкома — ку-ку!
        — Видите, какие они невозможные!  — обиженно закричала Тоня.
        Сергей Петрович обернулся на ходу и погрозил пальцем в сторону ореха. В этот момент взгляд его упал на мальчика у кустов жимолости. Чёрный, как жук, кудрявый, худой мальчишка стоял, расставив ноги, и смотрел на него исподлобья, пристально и странно.
        «Что это он?» — подумал директор. Сергей Петрович вспомнил, что мальчик этот — сын геофизика, уехавшего в экспедицию. Многое знал директор о каждом из своих воспитанников и теперь в одну минуту перебрал в памяти то, что знал о воспитаннике Горбенко: упрямый, нелюдимый, плохо привыкает к коллективу, избалованный дома, страстный математик… «Но почему он так смотрел на меня? Хотел о чём-то спросить и не решился? Не похоже. Надо бы остановиться, поговорить с ним, но уж очень некогда… Тысячи дел ждут… Вернуться, что ли?»
        Досадуя на себя, директор всё-таки не вернулся. Но, если бы и вернулся и заговорил с Матвеем, тот ни за что не признался бы, что так поразило его в директоре.
        Когда Сергей Петрович сказал «ничего», а потом усмехнулся, Матвей вздрогнул. Ему вдруг послышался голос отца.
        Отец был выше ростом, худощавее, и лицо у него, конечно, было совсем другое. Но что-то в манере говорить и усмехаться было очень-очень похожее. Как Матвей прежде не замечал? Ведь он уже не раз видел директора.
        И так вдруг Матвею захотелось, чтобы оказался возле него папа, что Матвей даже ногой топнул о землю и сжал кулаки. Потом глубоко вздохнул, презрительно оглянулся на Тоню, которая о чём-то разговаривала с девочками, и решительно стал пробиваться сквозь кусты в сторону спортплощадки.
        Как удачно вышло, что он крепко зацепился рукавом за сучок! Пока отцеплялся, услышал радостные возгласы ребят и чей-то голос, показавшийся ему знакомым:
        — Отойдите! Вы его испугаете!
        Любопытство заставило Матвея вылезти из кустов обратно на то место, где сторожила второклассников шестиклассница Тоня.

        Чикот

        Кто стоял посреди площадки в толпе ребят? Стеша! Она держала в руках клетку с какой-то птицей.
        — Расступитесь пошире!  — приказала Стеша.
        Ребята расступились, образовав широкий круг. Над всеми возвышалась Тоня, очень довольная, что никто не убегает. Лихов и тот живенько спустился с ореха. Матвей протиснулся вперёд.
        — Вообще незачем его тут прогуливать,  — проворчала Стеша,  — ну, да уж ладно. Полюбуйтесь на Чикотушку.
        Она поставила клетку на землю, нагнулась, открыла дверцу и отошла в сторону:
        — Выходи, разомни свои ножки, побегай!
        Птица высунула из клетки голову, повертела ею в разные стороны, протрещала тревожно:
        — Чкт! Чкт! Чкт! Тр-р-цип!
        Ребята рассмеялись.
        — Тише!  — сказала Стеша.
        Выпрыгнув из клетки, птица ещё осмотрелась и забегала по земле.

        Была она ростом с небольшую галку, вся чёрная, как уголь, только клюв жёлто-белый и вокруг глаз бурые ободки. Одно крыло у птицы было прижато к боку, другое опущено и слегка волочилось. На этом опущенном крыле белел бинтик.
        — Тр-р-чк-чк-чок!  — прокричала птица.
        — Сердится,  — промолвила Стеша,  — зачем народу много.
        Она порылась в кармане платья, присела на корточки, раскрыла ладонь. Бочком-бочком птица подскочила и стала клевать крошки со Стешиной руки.
        — Это какая птица?  — спросила Тоня.  — Галка?
        — Дрозд!  — ответила Стеша.  — Неужели ты дроздов не знаешь? Их здесь полно. Постоянные жители. И на зиму не улетают. Чикот — чёрный дрозд. А бывают всякие: серый, белозобый, певчий, каменный, даже синий и голубой, только те в Африке живут. А Чикот — простой чёрный дрозд.
        Матвей рассматривал птицу с интересом, но и с разочарованием. Конечно, он не думал, как Воронков, что Чикот — слон. Но всё-таки был уверен: это что-то необыкновенное, А, оказывается,  — простой чёрный дрозд. Правда, презанятный.
        Чикот опять сновал по земле. Не разглядеть, как он ножками перебирает. И не скачет, как воробей, а бегает. Быстро-быстро. Точно по льду скользит.
        — Девочка, что у него с крылышком?  — спросила Томка.
        — Надломлено было,  — сказала Стеша.  — Наверно, сойка напала. Сейчас почти срослось.
        — Ты его нашла, этого дрозда?  — спросила Клава Гущина.
        — Нашла, конечно. Не сам же прибежал, попросил: «Перевяжи мне крыло». Смотрю, на земле трепыхается, взлететь не может, и поймала. Дрозды вообще невеликие летуны. Низко летают. Это бегающие птицы.
        — Дай подержать твоего…  — попросил Лихов,  — как ты его называешь?
        — Чикота,  — подсказал Матвей.
        И все стали просить:
        — Можно поглажу? Позволь потрогать!
        Но Стеша замотала головой:
        — Ни-ни-ни! И не думайте! Птиц вообще гладить не надо. Это не кошка и не собака. Дрозды ведь пугливые. Говорят, дрозды когда-то совсем были дикие, жили только в лесах, не подпускали близко человека. Но уже давно они стали селиться в садах, в парках, привыкли к людям и сильно одомашнились. Я не замечаю в Чикоте особенной дикости, он ко мне скоро привык.
        Лихов подмигнул Тоне:
        — А ты знала, что дрозды одомашнились? Мотай на ус, член учкома!
        Тоня покраснела:
        — Нахал! Как ты смеешь всё время дразниться? Я…
        — Член учкома — знаем!  — ухмыльнулся Лихов.
        Тоня схватила Лихова за плечо и стала колотить кулаком по спине, приговаривая:
        — Получай! Получай! Завтра ваша воспитательница придёт, я ей на тебя нажалуюсь, хулиган! А сегодня получай за свое нахальство!
        — Ой, караул! Убивают!  — хохотал Лихов. Он вырвался, отбежал в сторону, издали проговорил с некоторым уважением:
        — А у тебя кулаки крепкие, ничего!
        Во время этой короткой шумной потасовки Чикот почти прижался грудью к земле, замер на секунду, потом заметался, заскользил вокруг клетки. Все — и Стеша тоже — смотрели на Тоню и Митьку Лихова. А Матвей смотрел на Чикота. И поэтому заметил, как Соня Кривинская поспешно шагнула к дрозду, торопливо протянула руку… Но ей не удалось нарушить запрет: Стеша схватила Соню за руку:
        — Это что? Сказано — нельзя! Хотела воспользоваться, что все отвлеклись? Так нечестно!
        У Сони всё лицо и шея залились алой краской.
        — Идиотская птица!  — сказала она презрительно.  — Кому она интересна?
        — Неправда! Неправда!  — заговорили ребята.  — Ну что ты, Соня! Очень интересно.
        Всё-таки Стеша ловко взяла Чикота в руки и посадила его в клетку:
        — Ладно… И так у него сердце бьётся.
        — Ну подожди! Пусть ещё побегает! Не уходи!  — просили ребята.
        Однако Стеша с непреклонным видом подхватила клетку с Чикотом и унесла её в интернат.
        — А всё Соня!  — упрекнул кто-то из мальчиков.
        — Недотрога какая — подумаешь!  — обиженно заявила Соня.  — Уж и не тронь и не взгляни!
        Тоня захлопала в ладоши:
        — Тихо, тихо! Ну, как вы будете играть? Играйте, детки, играйте!
        — Лучше расскажи нам что-нибудь интересное!  — попросила Маруся Петрова.  — Любовь Андреевна часто нам рассказывает.
        — Ещё и рассказывать вам!  — недовольно протянула Тоня.
        Но раздался гонг. Ударили в кусок рельсы, висевшей на дереве у кухни. Пора было идти ужинать. Сразу приободрившись, Тоня стала строить второклассников в пары.

        Дядя Чертополох

        — Что ты за мной ходишь?
        Стеша обернулась и посмотрела на Матвея.
        Матвей молча остановился на дорожке, нагнулся над клумбой, будто разглядывая увядшую растрёпанную астру. Он и сам толком не знал, почему его так тянет к этой девочке, изрядно ворчливой и сердитой.
        Ребята из их класса постоянно звали его играть. Часто подступали с разговорами. Особенно девочки. Томка, та вечно на него наседала: «Матвейка, идём играть в мяч, ты будешь водить!», «Матвейка, ешь побольше! Ты в интернате похудел, а мы все поправились». Это надоедало, но было ясно, что Томка хочет ему добра.
        И ребята и воспитательница были к нему очень даже хороши, он это понимал. Но убегал от них при первой же возможности.
        Стеша не звала его, а, наоборот, прогоняла. И всё-таки он шёл к ней, едва замечал одну, без пятиклассников. Вдруг она прокричит сойкой или дроздом? Вдруг поймает какую-нибудь птицу прямо у него на глазах? Вот он уйдёт прогнанный, а тут как раз и случится самое интересное.
        Сердитый тон Стеши не обижал его. Он не верил, что она сердится на него по-настоящему. Просто ей, наверно, тоже скучно в интернате и тоже хочется домой.
        Стеша ушла вперёд по дорожке. Вдруг она воскликнула жалобно:
        — Дядя Микола! Ну что он за мной ходит и ходит?
        Седой загорелый старик поливал цветы из большой лейки. Услышав Стешину жалобу, он поставил лейку на землю:
        — Вот тот хлопчик, шо посохшие астры разглядае, за тобой ходит? Нехай ходит! Чи тоби жалко, товарищ орнитолог? Ведь он не какой-нибудь там хулиган или шо. Дюже гарный хлопец!  — Старик шагнул к скамейке и опустился на неё. Вытянув из кармана платок, вытер плешь.  — Поливка закончена. Треба трохи отдохнуть.
        Стеша тоже села на скамейку.

        — А что вы сами поливаете, дядя Микола? Где ваши цветоводы-садоводы?
        — Куда-то побегли. Мабуть, к морю с воспитательницей подались. А от малышей проку с воробьиный носок, потому и пособлять не прошу. Пока я одну лейку принесу, им надо десять леечек натаскать. Вот на будущий год будут у нас седьмые, а там, глядишь, и восьмые классы. То будут помощники. Мы с ними тут разведём посадки!
        Интернат существовал всего второй год. В него приняли младших учеников. Ребят старше шестого класса ещё не было.
        — И теперь от ребят помощи много,  — рассуждал старик.  — Яблоки и груши на плодовом участке сами снимали, землю рыхлили сами. На помощников своих я не жалуюсь… Ходи сюда, орёл! Посиди с нами. Мы не кусаемся, нет!  — это было сказано Матвею, который с безразличным видом стоял поодаль на дорожке.

        — Иди, Матвей!  — разрешила Стеша.  — Ты, может быть, ещё и с дядей Миколой не знаком?  — И объяснила с гордостью: — Наш дядя Микола и садовник, и цветовод, и охотник, и…
        — И кочегар нашего интернату по своей основной, значит, должности: — Старик рассмеялся дробным смехом. Потрепал по плечу присевшего на кончик скамьи Матвея.  — Не журись, Матвей! Всё будет у полном порядке.
        — Он очень застенчивый,  — сказала Стеша.
        — Ну, и шо таке? Или ты хочешь, чтоб он был нахальный, как те синицы, шо в августе мой садочек атакували? До того же нахальны синицы — сил нет! Я палю из ружья, а им хоть бы шо! Персики клюют напропалую, у моей старухи чуть не с рук вырывают! Не иначе из Турции прилетели, бо шибко голодные.
        — Ну, уж из Турции!  — улыбнулась Стеша.
        — И очень даже просто. Откуда-то ж они налетели, как всё равно якие собаки прожорливые. Пока море перелетали, с самой Турции до моего садочку, шибко оголодали. Ну, пора до дому.  — Дядя Микола поднялся.  — Сильно задержусь — старуха меня съист. Бо строга у меня старуха. Дэмон!
        Стеша расхохоталась. Матвей удивился: никогда ещё он не видел Стешу такой весёлой.
        — Чистый дэмон!  — повторил старик.  — И не смотрит, что я как никак гвардии старшина Чертополох. В войну был. Так-то! Ну, бувайте здоровеньки. До побаченья!
        — До свиданья, дядя Микола. Тёте Доне привет!
        Подмигнув Стеше, старик ушёл, прихватив с собой лейку и насвистывая какую-то песенку. Стеша и Матвей остались сидеть на скамейке.
        — И всё-то он шутит, дядя Микола,  — сказала Стеша.
        — А почему он сказал про чертополох?  — спросил Матвей.
        — Фамилия у него такая. Он же украинец. Украинские фамилии всякие бывают… Ну, чего ты сидишь? Ступай! Тебя уже, наверно, ищут.
        — Я сказал воспитательнице: «Вон идёт Стеша. Я пойду к ней».
        — А воспитательница что?
        — Говорит: «Ну, пойди. Только ненадолго».
        — Уже «надолго». Иди, иди к своим второклассникам. А я делом займусь, слышишь? Ты, конечно, не как те синицы, но всё же…
        Матвей встал и побрёл прочь. Но далеко не ушёл. Свернул за толстый, весь в разноцветной листве клён, за кустами сирени осторожно пробрался обратно к скамейке, притаился за Стешиной спиной.
        Что она станет делать? А ну как вытащит из кармана какую-нибудь птичку или зверька и начнёт это животное прогуливать? Или подманит к себе кого-нибудь?
        Вон Стеша и с дядей Миколой, как видно, хорошо знакома. А это старик особенный: и садовод, и кочегар, и охотник, и неизвестно, кто ещё.

        Таблица умножения на девять

        Стоя в кустах, Матвей вытянул шею: Стеша и в самом деле засунула руку в карман передника! Но извлекла она из кармана не птицу и не зверька, а всего лишь несколько тетрадочных листков и карандаш.
        «Письмо будет писать»,  — разочарованно подумал Матвей и хотел было уйти: как-то неловко подглядывать за человеком, когда он пишет письмо. Тем более, что дело это ужасно трудное и нудное…
        Но опять он не угадал. Стеша не стала писать. Наморщив лоб, она смотрела на листок бумаги и шептала:
        — Значит, в двадцати пяти ящиках по десять с половиной килограммов помидоров в каждом, а ещё в скольких-то по двенадцать и две пятые… И что же, в конце концов, получится?
        Никак она решает задачу? Матвей сразу заинтересовался. Крадучись вылез он из кустов позади скамейки, встал за спиной у Стеши. Он напряг слух, а Стеша бормотала без конца, записывала арифметические действия, положив бумагу на скамейку. Вскоре Матвей разобрал всё условие задачи. В сорока ящиках было разное количество помидоров, надо было сосчитать, сколько их всего.
        — Господи, как хочется помидоров!  — пробормотала Стеша.  — Значит, двенадцать и две пятых килограмма. И это надо помножить на… Но как помножить две пятых?
        — А зачем тебе какие-то две пятых помножать?  — нечаянно сказал Матвей.  — Ты помножь четыреста граммов на пятнадцать ящиков.
        Стеша вскочила, роняя бумагу и карандаш.
        — Как ты меня испугал! Ты опять прилез?
        — Я хотел уйти. А потом вижу, ты задачу решаешь. А почему? Ведь уроки уже учили.
        — Я не решила задачу.
        — Как же тебя воспитательница отпустила?
        — А я соврала, что решила.
        Матвей сказал неуверенно:
        — Врать нехорошо, да?
        — А кто говорит, что хорошо?  — рассердилась Стеша.  — Так я и есть нехорошая, ленивая. Арифметику я просто ненавижу. Была б арифметика живая, я б её убила.
        — Ну что ты!  — воскликнул испуганно Матвей.  — Да ты только так говоришь. Ты бы не убила. Ты хорошая.
        — Уж куда лучше!  — насмешливо скривилась Стеша.  — Если хочешь знать, я из-за этой арифметики еле в пятый класс перелезла. Отойди! Дай я хоть что-нибудь попробую сообразить. Вообще эта задача нетрудная. Только дроби… как помножать две пятых?
        — А зачем? Я тебе говорю, помножь четыреста граммов.
        — Да какие четыреста граммов? Откуда ты их взял?
        — Там у тебя ещё есть полкило. Тоже надо помножать. Но ведь полкило — это пятьсот граммов. Об этом все на свете знают, даже бабушка.
        — Ну, и я знаю, что полкило — пятьсот граммов. И что же?
        — А пятая часть кило — это сколько? Это двести граммов. Но их две пятых части, значит, четыреста граммов. Вот ты сперва килограммы помножь на ящики, а потом граммы, и сложи. В общем, всего будет…  — Матвей подумал, пошевелил губами и выпалил: — Четыреста сорок восемь килограммов и пятьсот граммов. Вот как много помидоров в сорока ящиках!
        На секунду Стеша замерла, удивлённо приоткрыв рот. Потом воскликнула:
        — Ой! Как ты мог всё так сразу сосчитать? Это просто поразительно! Я помню ответ. Или ты его где-нибудь подглядел?
        — Где же я мог подглядеть? Сосчитать недолго. Но дроби! Что это дроби? Я только слышал. Ты мне объяснишь дроби? Пожалуйста!
        Стеша с огорчением покачала головой.
        — Я и сама не понимаю дробей. Всегда путаю, где числитель, где знаменатель. Всё-таки как ты так сосчитал? Ты же ещё маленький!
        — Я не маленький. А считать меня научил папа.
        — Так у тебя есть папа?
        — Есть. Над ним летают рыбы.
        — Что-что? Рыбы летают? Но где же он? Летающие рыбы есть только в тропических океанах.
        — Он и плавает в каком-то океане. В письме он написал, что рыбы иногда летают прямо над его головой. А у тебя тоже папа уехал?
        Стеша нахмурилась. Помолчав, ответила с запинкой:
        — Никого у меня нет. Никого. А папы у меня никогда и не было…
        — А кто же у тебя дома? Вот когда ты ездишь домой на воскресенье?
        — По воскресеньям я чаще всего хожу к дяде Миколе. Он живёт в посёлке. Иногда здесь остаюсь. В интернате много ребят остаётся. Разве ты не замечал?
        — За мной бабушка приезжает в субботу пораньше…  — Матвей смутился.
        Как так? Неужели есть ребята, которым некуда уехать в субботу? Он никогда не думал о том, все ли разъезжаются. Значит, у некоторых и дома нет… И у Стеши. А он-то думал, что ей домой хочется… Просто совсем никакого нет дома? Как странно!
        — Пожалуй, попробую хоть так решить, как ты говорил,  — сказала Стеша.  — Без умножения дробей. Всё-таки задача будет решена. Сейчас запишу. Если бы ты знал, до чего я не терплю считать! Таблицу умножения на девять до сих пор не могу как следует запомнить.
        — На девять?  — воскликнул Матвей.  — Но ведь как раз на девять и запоминать не надо. Умножение на девять просто видно.
        — Видно? Ты в своём уме?
        Давно уже Матвей обежал скамейку и уселся рядом со Стешей. Теперь он протянул руки тыльной стороной кверху, растопырил пальцы.
        — На руках десять пальцев, видишь?
        — Ну, пальцы твои грязноватые я, конечно, вижу. Не слепая.
        — На сколько ты хочешь помножить девятку?
        — Ну-у, на пять, например…
        — Так вот ты пятый палец опускаешь вниз.  — Матвей быстро опустил большой палец на левой руке.  — Сколько осталось? Четыре, да? А на другой руке все пять. Значит, пятью девять будет сорок пять.
        — Батюшки мои! А ну-ка, помножь девять на девять!  — с недоумением в голосе потребовала Стеша.
        Матвей живо пригнул к ладони девятый палец и объявил:
        — Восемьдесят один!  — он радостно засмеялся.  — Видишь? Слева остаётся восемь, а справа только один палец.
        — Значит, слева десятки, а справа единицы… И загибать надо тот по счёту палец, на сколько помножаешь девять… Ма-атвей!  — изумленно пропела Стеша.  — Ты… ты выдумал это сам?
        — Не сам. Папа мне показал. Давно. Когда ещё…  — Матвей вздохнул, весь сжался.
        — Хоть и не сам,  — быстро сказала Стеша,  — всё равно, это просто чудо! А как ты эти несчастные помидоры в ящиках сразу сосчитал? Тоже каким-нибудь способом?
        — Не знаю… Нет, без способа. Просто взял и сосчитал. Давай, я продиктую, а ты запиши. Только ничего, что без двух пятых этих?
        — Да хоть и без двух пятых… Ну, диктуй. Первое действие…
        Матвей диктовал цифры, умножая их и складывая. Стеша записывала, поглядывая на Матвея почти с опаской.

        Что делать с Окуньками?

        С большими садовыми ножницами в руках дядя Микола прохаживался по саду: где сухую ветку срежет, где подравняет буксус. Было время обеда, ребята ушли в столовую. На аллейках тихо и пусто. Однако за кустами жасмина белело чьё-то платье. Подойдя ближе, дядя Микола услышал лёгкий всхлип. Какая-то девочка плачет?
        Живо вспомнилось, как года два назад услышал он вот также приглушённый плач. И вытащил из кустов девочку лет девяти. Остриженные под машинку волосы, короткие и светлые, топорщились у неё, как иглы ежонка. Казалось, они взъерошились ещё больше, когда он потянулся к голове девочки — погладить. Девчонка сердито оттолкнула его руку. На вопросы она не отвечала, молча глотала слёзы и отворачивалась.
        — А щеглиха-то удивляется,  — сказал он усмешливо.  — Кто это, думает, тут старого Миколу пихает? Говорит своим птенчикам: «Что ж это делается на свете, батюшки?» Вон глядит на тебя из гнёздышка.
        Девочка подняла голову. Светлые глаза недоверчиво и вопросительно посмотрели ему в лицо, потом — осторожно — по сторонам.
        — Идём покажу щеглихин дворец!
        Она покорно подала ему маленькую, мокрую руку. Он показал ей гнездо щегла в ветвях граба. Потом посадил рядом с собой на скамейку и рассказал о том, как летели щеглы через море из тёплой страны, чтобы вывести птенцов на родной земле.
        — Ничего нет слаще родины на свете. Это уж шо для птиц, то и для людей. Так-то!  — закончил он свой рассказ.
        Девочка слушала, не шелохнувшись, не произнеся ни слова. Лишь изредка взглядывала на него пристально и всё ещё с недоверием.
        На другой день она ждала его у дверей кочегарки.
        — Дядя, расскажи про ворону!
        Про ворону так про ворону. Они присели тут же на ступеньку, на которую он подстелил свой ватник.
        Не спуская с него глаз, она слушала о приключениях вороны. Едва он замолк, убежала, даже не сказав спасибо.
        Сердитая девчонка внезапно вырастала перед ним как из-под земли, то в саду, то в кочегарке. Лаконично требовала:
        — Про жаворонка! Про зайцев! Про самых, самых маленьких птичек!
        — Ишь разохотилась! Тоже, значит, любишь пернатых?
        Почему она тогда плакала, он так и не узнал. Зато узнал от воспитательницы, что у девочки нет родных. В одну из суббот он увёл её к себе домой, чтобы в воскресенье без помех потолковать о птичьей жизни. И вот Стеша увидела тётю Доню, а тётя Доня увидела Стешу и полюбила девочку, как родную дочь.
        Всё это промелькнуло в голове у дяди Миколы, когда он услышал всхлипыванье. Так кто ж там теперь плачет в кустах?
        Старик раздвинул ветки, удивился, смущённо хмыкнул.

        Прижавшись к стволу платана, стояла молоденькая учительница второго класса Антонина Васильевна. Плечи её тряслись. Услышав шорох, она испуганно оглянулась, но при виде кочегара-садовника облегчённо перевела дух. Пробормотала сдавленно:
        — Это вы, Микола Устинович?
        — Конешное дело, я.  — Старик переступил с ноги на ногу, нахмурился, скрывая смущение.  — Думаю, что там вроде девочка похныкивает… Иль случилось чего? Уж не заболел ли муженёк?
        — Здоровёхонек.  — Муж у Антонины Васильевны был военный, служил в частях неподалеку.  — Вот завёз меня в такую… красоту,  — она повела рукой вокруг.  — Скоро ноябрьские праздники, а тут цветы. Эти олеандры, кипарисы… Лавровый лист я ведь только в супе и видела. А здесь лавры на каждом шагу. И…  — губы у Антонины Васильевны дрогнули,  — …ни одной берёзки!
        — Субтропическая природа, известно. Ну, это ещё не причина расстраиваться. Привыкнешь.
        — Да я не из-за лавровых листьев и плачу… Микола Устинович! Ну, что мне делать с Окуньками?
        — Чего-чего? Окуньки? Это кто ж такие?
        — Да близнецы у нас во втором классе,  — устало сказала учительница.  — Окуньковы. Ребята их прозвали Окуньками, так уж и я так… Два Окунька и одно Лихо — мальчишка у нас есть Лихов — это, знаете, такая троица, что мне дивное крымское небо кажется с овчинку!
        — Лихова я знаю,  — сказал дядя Микола.  — Озорник первостатейный. И горлодёр.
        — И добавьте: лентяй первостатейный. Бывают такие изводители. Но это что ж — не редкость. А вот Окуньки… что-то немыслимое! Они всё делают наоборот! Скажу: слушайте! А они уши затыкают…
        — Аж затыкают уши? Ц-ц-ц!  — дядя Микола даже языком сочувственно поцокал.  — Прямо пальцами затыкают? Це худо!
        — Не знаешь, какой к ним и подход найти. У них мать какая-то… как в Сибири говорят, заполошная. Орёт на них, дёргает. Отец — пьяница. Их дома без конца колотят, я точно знаю. Мать меня сколько раз просила: «Вы бейте их, рук не жалея. Они только битья и слушаются». Озлобили их побоями. Они перестали понимать простые нормальные приказания. Ничего слушать не желают. Но не могу же я их и в самом деле бить!
        — М-да,  — отозвался дядя Микола.  — Бить тебе не положено. Да это и без пользы. Ничего, значит, не слухают, не признают?
        — Ничего,  — грустно сказала Антонина Васильевна, достала из портфеля, лежавшего на траве, носовой платок, вытерла покрасневшие глаза.
        — Шо-нибудь придумать треба,  — задумчиво произнёс старик.  — Хиба ж не добраться до дитёвой души? Гм! А знаешь что, Антонина Васильевна, позволь, я их, этих самых окунят, к себе заберу. Погуторю с ними, поразглядаю, шо за Окуньки такие, шо воспитанию не поддаются, пальцами уши затыкают? Заберу-ка я их завтра с собой, когда пиду до дому с работы? У меня и переночуют, а утром я ваших сазанов приведу обратно.
        — Надо у директора спросить разрешение.
        — Сергей Петрович разрешит. Он мужик хороший. Вы бы разрешили.
        — Ну, что ж. Поговорю с ним и с Любовью Андреевной. Не знаю только, как вы сможете на них воздействовать?
        — А это уж глядя по обстановке. Тактику и стратегию обмозгуем на месте.
        Антонина Васильевна слабо улыбнулась:
        — Против этих близнецов и в самом деле надо тактику разрабатывать… Да, а уроки? Ведь ребята учат их позднее.
        — У меня уроки приготовят. Пусть книжечки, тетрадочки с собой возьмут.
        — И главное, Микола Устинович, чтобы не убежали они! Автобус от вашего посёлка гораздо ближе, чем от интерната. Да и к морю ближе… Ведь это просто счастье, что от интерната до моря километра три. Правда, по шоссе. Напрямик, по крутизне, гораздо ближе. Всё-таки даже озорнику надо решиться удрать к морю…
        — Никуда твои окунята не убегут!  — немного обиженно заявил дядя Микола,  — От меня в войну и фрицам-то убегать не шибко удавалось.
        Так случилось, что на другой день после обеда Любовь Андреевна сказала братьям Окуньковым:
        — Сейчас вы возьмёте тетради и учебники и пойдёте в гости к нашему садовнику Миколе Устиновичу. Останетесь у него ночевать. Он пригласил вас с ночёвкой. Завтра утром он вас приведёт обратно. И ведите себя по возможности прилично. Не срамите самих себя и интернат.
        Окуньки подозрительно переглянулись вытаращенными глазами.
        — А зачем нам…  — начал один Окунёк.
        — …в гости?  — закончил второй Окунёк.
        — Мы, может и не…  — сказал один.
        — …и не хотим, да!  — подхватил другой.
        — Не хотим мы, может,  — добавили они хором.
        — Директор велел, чтобы вы приняли приглашение,  — твёрдо сказала Любовь Андреевна.  — Разговоры окончены. Бегите за своими тетрадями.
        — И я хочу в гости!  — закричал Лихов.
        — Пригласили Окуньковых, они и пойдут,  — сказала Любовь Андреевна.  — Когда тебя пригласят, пойдёшь ты.
        Лихов скорчил обиженную гримасу. Окуньковы опять переглянулись: похоже, что их предпочли другим ребятам — хорошо это или плохо?
        Когда Окуньки вернулись с тетрадями, книгой для чтения и задачником в руках, дядя Микола уже поджидал их на скамейке у входа в интернат. С обычным мрачноватым выражением на лицах, недоверчиво поглядывая на дядю Миколу и вопросительно друг на друга, Окуньки пошли рядом со стариком.

        Окуньки секретничают

        На утро после гостевания Окуньков у дяди Миколы Антонина Васильевна внимательно пригляделась к близнецам. У одного вроде нос больше облупился. Запомнить бы, у Вовы или у Вити — всё-таки примета, хоть и временная.
        Если не считать облупленного носа, Окуньки такие же, как всегда. С безразличным ко всему на свете, равнодушным видом сидят себе рядышком. Раза три она пыталась их рассадить. Братья вцеплялись друг в друга и поднимали неистовый крик. Пришлось от них отступиться.
        Во время устного счёта Антонина Васильевна сказала:
        — Сколько будет от сорока восьми отнять двадцать три. Отвечай, Окуньков Витя!
        Нехотя поднялся Окуньков с облупленным носом. («А, значит, нос облупился у Вити!») Он стоял и молчал.
        — Не знаешь? Садись! Слушай внимательно, как отвечают другие.
        Окуньков сел, уставил на учительницу зеленоватые глаза, переглянулся с братом и… оба близнеца дружно закрыли ладонями уши.
        — Шесть взять пять раз. Жуков, отвечай!  — голос Антонины Васильевны звучал твёрдо. Она сделала вид, будто не заметила наглого поступка Окуньков. Подумала с досадой: «Славный старик этот дядя Микола, но самонадеянный»…
        Через два дня дядя Микола снова поджидал Окуньков. На этот раз не в саду, а в коридоре возле второго класса.
        — Ну, пошли!  — сказал он Окунькам.  — Тетрадки свои не забудьте. Сергей Петрович разрешил им идти без обеда,  — обратился дядя Микола к учительнице, когда близнецы убежали.  — У меня и пообедают. Я сегодня и вовсе мог не приходить, дней заработанных хватает. Да уж решил понаведаться, а заодно и плотичек ваших прихватить.
        — Боюсь, не утомили бы они вас,  — приветливо, но сдержанно сказала Антонина Васильевна.  — Пока результатов что-то не видать… И неудивительно. Вы ведь не бог.
        — Это точно. Богом не являюсь,  — согласился старик.  — Много чего приходилось делать на этом свете. И садовод, и плотник, и на зверей охотник. А богом работать не приходилось. А без бога ни до порога. Только поговорка эта устарела и рассыпалась в прах, бо не только до порога, а и до космоса человек добрался безо всяких божеств.
        — Всё это верно. А уши-то они по-прежнему затыкают,  — не без язвительности сообщила Антонина Васильевна.
        — Невжели ж затыкають?  — поразился старик, хитро прищурившись.  — Ах, они такие-сякие-разэтакие! Ну ладно! Сегодня моя старуха блины печёт, так я теми блинами им и рты и уши позатыкаю.
        — Вам всё шутки, Микола Устинович. А я серьезно боюсь, что вы их только избалуете. Что-то у них физиономии стали ещё более заносчивые. Но раз директор сам позволяет их уводить — пожалуйста!
        Каждые два-три дня Окуньки сопровождали дядю Миколу после работы «до хаты». Причём не столько «сопровождали», сколько весело бежали впереди.
        После четвёртого или пятого посещения дяди Миколы Окуньков, которому Антонина Васильевна, не называя имени, сделала какое-то замечание, понёс руку к уху, посмотрел на брата и… опустил руку, не донеся её до головы. Второй Окуньков лишь слегка приподнял руку над партой и снова положил её на крышку. Они обменялись косыми вопросительными взглядами. И вдруг — что за чудо!  — оба Окунька сели чинно и прямо. Не веря своим глазам, учительница заметила выражение внимания на лицах близнецов.
        «Это случайность»,  — подумала Антонина Васильевна.
        Она неуверенно похвалила братьев:
        — Молодцы Окуньковы! Сидят за партой как полагается. Поучись у них, Митя Лихов, поведению на уроке.
        Все ребята посмотрели на Окуньков. Ведь их похвалили в первый раз за весь учебный год. Щёки у Окуньков чуть-чуть порозовели. Они сидели с опущенными глазами.
        Случайность? Нет, это не было случайностью. Уши больше не затыкались совсем. Тетради у Окуньков стали гораздо чище. Близнецы беспрекословно выходили к доске. Отвечали они через пень-колоду, и тон у них был по-прежнему вызывающий. Но всё-таки они не молчали, как прежде, изображая из себя каких-то каменных идолов.
        И вот настал день, когда на рубашках у Окуньков оказались приколоты английской булавкой белые тряпочки. На одной тряпочке было вышито гладью «Вова», на другой — «Витя».
        — Это чтобы нас…  — начал Вова.
        — …не путали,  — закончил Витя.
        — Каждый человек должен…  — сказал Вова.
        — …отвечать за свои поступки,  — продолжал Витя.  — Не отвечают только…
        — …обезьяны!  — твёрдо закончил Вова.
        — Конечно, конечно!  — поспешно сказала Антонина Васильевна и кашлянула, чтобы не рассмеяться.
        По субботам она настойчиво упрашивала Окунькову не бить сыновей:
        — Они исправились… исправляются, во всяком случае. Их просто не за что теперь бить!
        — Может, они больные?  — возражала Окунькова.  — Потому и тихие у вас? Где они исправились? В прошлое воскресенье обивку дивана ножом изрезали — чего-то строгали, а потом кота чуть с ума не свели. Запихивали, разбойники, кота в крысоловку. Кот так сумасшедше голосил, что все соседи сбежались. Исправились они, как же!
        По понедельникам близнецы сидели, как прежде, с каменными лицами, еле разжимая губы, когда Антонина Васильевна их спрашивала. Но уши и по понедельникам не затыкали.
        Как-то Антонина Васильевна спустилась в кочегарку, где дядя Микола возился у котлов: здание интерната начали протапливать.
        — Спасибо вам, Микола Устинович,  — сказала она немного виновато.  — Окуньки заметно изменились к лучшему. Как вы этого достигли? Что вы с ними делали?
        Дядя Микола почесал затылок:
        — Шо я с ними делал? Да, кажись, ничого. Ружьё на днях умеете чистили.
        — Как?! Вы давали им ружьё?
        — А ружьё без пулей и пороху не стреляе. В этом могу вас заверить, дорогая Антонина Васильевна. На горы глядели по вечерам… Ещё за молоком в погреб воны лазили. Старуха посылала. А больше вроде ничего мы и не делали.
        Не добившись существенных разъяснений от дяди Миколы, учительница попробовала расспросить самих близнецов.
        — Вы не озорничаете у дяди Миколы?  — Братья переглянулись и промолчали.  — Видно, вы там не озорничаете. Микола Устинович мне сказал бы, если бы вы баловались… А что вы вообще там делаете?
        Молчание. Потом один из Окуньков,  — неизвестно, который, потому что тряпочки с именами они прицепляли на уроках, во время перемен и после занятий носили в карманах,  — один из Окуньков процедил сквозь зубы:
        — Слушаем сказки.
        — И рассказы,  — добавил другой.
        — Из книг?  — спросила учительница.  — Вы там читаете вслух?
        — Без книг,  — сказал один Окунёк.
        — Без,  — подтвердил другой.
        Лица у обоих стали замкнутыми. Они не хотели ничего рассказывать, это было очевидно. Так и не узнали ни учительница, ни воспитательница, что же сделал дядя Микола с Окуньками.

        Исчезновение Чикота

        Второклассники готовили уроки. Окна были открыты. С моря дул сильный влажный, тёплый ветер. Слышно было, как перекатываются и обрушиваются на берег волны. Начинался шторм.
        Ветер метался по саду, гнул деревья, врывался в класс и ворошил тетради на партах. Любовь Андреевна попробовала закрыть окна. Сразу стало душно. И она снова их распахнула, закрепив поплотнее крючки на рамах.
        Облака, набрякшие дождём, который хотел, но не мог пролиться, занавесили всё небо. Они клубились и быстро неслись неведомо куда. В классе стало темно — пришлось зажечь электричество. В саду притихли и попрятались птицы.
        Притихли и дети. Молча копошились, сидя за партами. Большинство, еле-еле двигая ручкой, писало упражнение по русскому. Воронков без конца мучился над задачкой. Костя Жуков закончил все уроки и читал книгу. Матвей с сердитым лицом, высунув кончик языка, выводил в тетради заглавные буквы: чистописание он ненавидел.
        Внезапно донёсся откуда-то крик. Казалось, его забросил в класс порыв ветра. Непонятно было, кто и что кричал. Но крик был испуганный, горестный. Ребята подняли головы.
        — Кто-то плачет!  — взволнованно проговорила Томка.
        И правда, где-то за стеной, может быть, под окном — шум ветра всё путал — раздался плач. Он становился громче, ближе… Дверь класса распахнулась. Вбежала Стеша, вся в слезах.
        — Матвей!  — крикнула она.  — Чикота нет! Клетка пустая!
        Матвей вскочил, растерянный. Ребята, разинув рты, смотрели на него и на Стешу.
        — Его съест кошка!  — Стеша заплакала, уткнувшись в согнутый локоть.  — А то… ветер забьёт… В такую погоду! Он отвык от… сво… боды!
        Любовь Андреевна обняла её за плечи.
        — Не плачь, не плачь! Не погибнет дрозд. Так, значит, клетка открыта?
        — Открыта совсем.  — Стеша всхлипнула: — Он погибнет!
        — Да чего ради? Подожди… Матвей, ты был сегодня в Стешиной спальне?
        — Я был, был! Но я, когда покормил Чикота, хорошенько закрыл дверцу!
        Теперь Матвей часто заходил в спальню старших девочек, где на тумбочке возле Стешиной кровати стояла клетка с Чикотом. Под тумбочкой, в коробке, хранились запасы корма: ягоды, крошки, какие-то сушёные червячки. Матвей смотрел, как Стеша кормит Чикота, слушал, как она с ним разговаривает.
        — А разве Стеша тебе позволяет самому кормить дрозда и открывать клетку?  — спросила Любовь Андреевна.
        Нет, этого делать Стеша ему не разрешала. Матвей опустил голову. Потом вздёрнул её, воскликнул горячо:
        — Но я закрыл клетку, закрыл! Не сердись, Стеша! Мне показалось, что он очень хочет есть. Я закрыл клетку!
        Томка жалостливо вздохнула:
        — Может быть, он и сам не заметил, как не закрыл.
        — Он не нарочно! Не сердись на него!  — стали просить Маруся Петрова и Клава Гущина.
        — Да что вы, глупые девчонки!  — вскрикнул Матвей,  — Я же закрыл, я знаю!
        — Вот что значит делать без спросу!  — тонким голоском пропела Соня Кривинская.
        — Эх, ты, математик!  — упрекнул Матвея Лихов.  — Шляпа! Пропадёт теперь птица!
        Матвей стоял красный, взъерошенный, губы его кривились и дрожали.
        — Говорю же, что закрыл!  — твердил он в отчаянии.  — Я помню, как закрывал! Ещё мне показалось, что неплотно, я вернулся и проверил. Закрыл я!
        — Я не сержусь. Ты ведь не нарочно,  — пробормотала Стеша.
        Но её широко расставленные, большие заплаканные глаза были полны упрёка. Матвей это увидел, зажмурился и разревелся: и Стеша ему не верит, а он помнит, отлично помнит, как закрывал клетку!
        — Вдруг он…  — внезапно произнёс Окуньков, на рубашке которого была приколота тряпочка с именем «Витя».  — Вдруг он сам…
        — Да, сам!  — подхватил Окуньков Вова, мгновенно поняв брата.  — Сам научился открывать дверцу.
        — Этот дрозд,  — пояснил Окуньков Витя,  — Дрозды ведь умные.
        — Они очень умные, дрозды!  — поддержал брата Окуньков Вова.
        Матвей перестал реветь и с восхищением уставился на близнецов. Оказывается, Окуньки-то совсем не дураки, а, наоборот, молодцы! Кто бы мог подумать?
        — А что вдруг, правда, сам?  — воскликнул Костя Жуков.
        Но Стеша махнула рукой:
        — Ну, что вы выдумываете! Дверца снаружи закрывается, ему никак не достать, если б и догадался. Бедный Чикотушка!  — Она повернулась и стремглав выбежала из класса.
        Взволнованные ребята ещё не успели снова рассесться по местам, как из сада донёсся жалобный голос Стеши:
        — Чи-икот! Чи-кот!
        Крики всплеснулись под окном и утонули в шуме ветра, скрипе веток.
        — Ищет!  — с жалостью произнесла Томка.
        — Кончайте, ребята, работу,  — сказала Любовь Андреевна.  — Мы и так задержались.
        Матвей двумя руками утирал нос. Видно, пальцы были у него в чернилах: на носу и на щеке появились лиловые пятна.
        — Матвей, пойди умойся,  — велела Любовь Андреевна.
        Матвей поплёлся к двери. И сейчас же поднял руку Коля Воронков:
        — Разрешите выйти!
        Угрюмо оттирал Матвей под краном большой палец, когда к нему подскочил Воронков:
        — Слушай, Матвейка, чего я скажу! Я ведь нарочно попросился в уборную. Знаешь, я чего вспомнил? Вот чего я вспомнил. Я бежал по коридору во втором этаже, вот когда нам надо было идти уроки готовить, и вдруг вижу: Сонька Кривинская из одной спальни вышла. Не из нашей. Вышла, оглянулась, да скорей-скорей по лестнице вниз. Чуешь?
        В голове у Матвея шумело от обиды и огорчения. Жаль Чикота, жаль Стешу! Но, главное, кроме Окуньков и, может быть, Кости Жукова, ему никто не верил, что он и правда закрыл клетку! Даже Стеша сомневалась. Матвей плохо слушал, что там болтает Воронков.
        — А вот из какой спальни вышла Сонька? Не из нашей — факт! А вдруг как раз из Стешиной?
        Только теперь до Матвея дошло, что Воронков говорит, кажется, что-то интересное.
        — Кто из Стешиной спальни вышел?
        — Ох, какой ты! Да я же тебе толкую полчаса. Я сам не знаю точно, чья это спальня, из которой Кривинская вышла и скорей бежать вниз по лестнице. Но наши-то спальни ведь на первом этаже, а то на втором было. Идём покажу, из какой спальни Сонька вышла!
        Как был, с мокрыми неотмытыми руками, Матвей побежал за Колей Воронковым.

        Матвейка и Соня

        Любовь Андреевна была очень недовольна. Все второклассники уже кончили учить уроки, а Матвей Горбенко и Коля Воронков так и не вернулись в класс.
        У Воронкова было, правда, всё дописано, даже задача. Но у Матвея строчка заглавных уродливых «В» осталась незаконченной.
        — Аккуратно уберите тетради и учебники. Потом идите поиграйте как-нибудь в зале. Гулять нельзя. Горбенко непременно получит двойку за чистописание…
        Наконец-то хлынул ливень. Потянуло свежестью, прохладой. Ребята с радостным смехом высовывались в окна, подставляли руки под струи дождя. Любовь Андреевна выпроводила ребят в коридор и закрыла окна. Ветер утих, теперь бушевали льющиеся с небес потоки воды.
        «Неужели Стеша Федотова носится по саду?  — с тревогой подумала Любовь Андреевна.  — Надо спросить воспитательницу пятого класса…»
        Но ей не удалось дойти до пятого класса. Едва выйдя из своего второго, она услышала пронзительные вопли в коридоре возле зала, куда побежали ребята. Что-то случилось с её подопечными. Любовь Андреевна бросилась туда.
        К ней навстречу уже бежали девочки:
        — Любовь Андреевна, Матвей бьёт Соню!
        Столпившиеся в зале ребята расступились. Ужасная картина представилась глазам воспитательницы: Матвей Горбенко, обкрутив вокруг своей руки тонкие косички Сони Кривинской, с искажённым лицом дубасил Соню кулаком по спине. Соня отчаянно кричала тонким взвизгивающим голосом.

        Любовь Андреевна схватила Матвея за руки, высвободила растрёпанные косички. Заливаясь слезами, Соня отскочила в сторону.
        — Горбенко, что это?!  — в неподдельном ужасе Любовь Андреевна крепко держала Матвея за плечи.  — Ты сошёл с ума? Так бить девочку!
        — Она подлая!  — задыхаясь от ярости, заявил Матвей.
        — Правда, подлая!  — наперебой заговорили мальчики.  — На него подумали, а это она! Молчала, когда его бранили! Ещё и сама чего-то там подговаривала!
        — Но бить-то, бить как он смеет!  — в один голос кричали девочки.
        Соня громко, плакала, взвизгивая и охая. Шум стоял невообразимый.
        «А я-то ещё радовалась, что как будто в группе в последние дни все ведут себя неплохо»,  — мелькнула мысль у Любови Андреевны.
        — Говорите по очереди!  — потребовала она.  — Я не понимаю, что такое сделала Соня?
        — Она… это она!  — опять разом загалдели ребята.
        — О господи, опять все вместе!
        На секунду ребята примолкли, и тут хором выпалили Окуньки:
        — Потому что это она выпустила дрозда!
        Несмотря на остроту момента, Любовь Андреевна с радостью отметила про себя, как изменились близнецы. Прежде ко всему равнодушные, они теперь живо отзывались на события в классе.
        Тяжело дыша, Матвей весь дрожал. Любовь Андреевна отпустила его плечи.
        — Не вздумай кидаться на Соню! Совсем ты голову потерял. Что бы она ни сделала, кулакам волю давать нельзя! Выдумал! Ты что — первобытный человек? Кто-нибудь расскажите мне всё по порядку. Тамара, говори!
        — Коля Воронков видел,  — заспешила Томка,  — как из какой-то спальни на втором этаже выбежала Соня. Он, Коля, показал Матвею, из какой спальни. А то как раз где Стеша спит. Ну, вот Матвей спрашивает Соню: «Ты, значит, там была?» А Соня испугалась и говорит: «Я этого Чикота не трогала, боялась, клюнет, я только немножко открыла клетку!» Ну, значит, Матвей как закричит: «А ты её закрыла?» А Соня: «Отстань от меня, дурак! И пусть,  — говорит,  — улетел! Так,  — говорит,  — твоей Стешке и надо, зачем она тогда не дала мне его потрогать!» Вот! А Матвей даже весь побелел и говорит: «Это ты не закрыла клетку! Почему же ты не сказала?» А Соня…
        Ребята не выдержали, опять закричали:
        — Не сказала, не сказала! Говорит: «Очень мне надо говорить!»
        — Подождите, подождите!  — замахала руками Томка.  — А Соня: «Очень мне надо говорить!» И засмеялась. А Матвей как кинется на Соню, да бить! Хоть Соня и очень нехорошо сделала, а драться он не имеет права!  — Томка, наконец, перевела дух.
        — Оба поступили очень плохо,  — сурово сказала Любовь Андреевна.  — Но не будем устраивать для всех представление, пойдём в свой класс.
        Второклассников уже обступили ребята из других классов, которые тоже кончили готовить уроки. Подбегали всё новые интернатовцы:
        — Что случилось? Что такое произошло?
        До самого ужина воспитанники просидели в классе, разбираясь в происшествии. Все признали, что Соня поступила скверно, сделала худое и дрозду, и Стеше, и Матвею.
        — А хуже всего Соня всё-таки сделала самой себе,  — сказала Любовь Андреевна.  — Как вы думаете, ребята, почему?
        — Мы все на неё рассердились,  — сказала Маруся Петрова,  — А это ведь неприятно, если на тебя все сердятся.
        — С нечистой совестью плохо жить!  — заявил Костя Жуков.
        — Вот и я так думаю,  — посматривая на всё ещё тихонько плачущую Соню, сказала Любовь Андреевна.  — Как ей смотреть в глаза товарищам, когда из-за неё несправедливо подозревали человека в оплошности, а она знала, что он не виноват, что виновата она сама, и молчала?
        — Я больше не буду!  — сквозь слёзы проговорила Соня.
        — Она больше не будет!  — закричали девочки.
        Соню оставили в покое и взялись за Матвея. Тут мнения ребят разделились. Мальчики считали, что Матвей правильно поколотил Соню, может быть, только слишком сильно, перестарался немножко, но вздуть Соню следовало. Девочки утверждали, что всё равно бить Матвей не имел права. Он мог пристыдить Соню словами, отругать её, наконец, пожаловаться на неё воспитательнице, но не лупить её. Тем более, что Соня гораздо слабее Матвея. Теперь у неё, наверно, вся спина в синяках. И он мог совсем оторвать ей косы — ну, куда это годится?
        Любовь Андреевна согласилась с девочками и ещё раз сказала, что Матвей вёл себя, как первобытный человек, который признавал только силу, а не разум.
        После ужина ребята сидели в читальне. Любовь Андреевна читала им книгу. Ливень давно кончился. Но погода была пасмурная и ветреная. На море бушевал шторм. Снизу доносилось громыханье волн. Все сидели сонные. Матвей потихоньку стал продвигаться к двери читальни.
        Любовь Андреевна опустила на минутку книгу:
        — Ты куда?
        — К Стеше пойду…
        — Никуда ты не пойдёшь. Сядь!
        Пришлось Матвею сесть на место.
        Во время ужина Любовь Андреевна успела поговорить с воспитательницей пятого класса. Та была очень недовольна Стешей. Бегая под ливнем по саду, Стеша вымокла до нитки, ужинать отказалась, сидела на своей кровати, закутавшись в одеяло и не разжимая губ.
        — Трудная девочка,  — сказала воспитательница.  — И зачем Сергей Петрович вообще позволяет держать в спальне то птиц, то каких-то ежей? У мальчиков из четвёртого класса целый месяц жил ёж под кроватью.
        — А кто не трудный?  — возразила Любовь Андреевна.  — Матвей Горбенко, может быть, не трудный? Или Лихов, на которого внимания и сил приходится тратить больше, чем на половину класса? Кривинскую я считала как раз довольно лёгкой девочкой, она послушна, учится хорошо. И вот — пожалуйста! А насчёт зверей я с вами не согласна. Пусть держат и птиц, и ежей. Пусть заботятся о них…
        Настроение у Любови Андреевны было неважное. Она старалась не показать этого ребятам, говорила с ними ровно, ласково, как всегда. Но всё равно они чувствовали, что их воспитательнице невесело. От этого, а главное, от тоскливой погоды все были подавлены.
        Уныло разошлись по спальням. Все раздевались и укладывались молча. Даже Лихов не шумел и не паясничал, как обычно. Матвей, и так неразговорчивый, совсем воды в рот набрал. Как всегда, Любовь Андреевна присматривала за мальчиками. Девочки ложились сами, она навещала их позднее.
        Почти все уже лежали в кроватях, когда вдруг откуда-то донеслись девчоночьи крики.
        В конце коридора была расположена спальня третьеклассниц. Третьеклассницы только что прошли по коридору: карантин у них продолжался.
        — Что за день!  — пробормотала Любовь Андреевна.  — Лежите, мальчики, я посмотрю, что там такое…
        Любовь Андреевна заглянула в спальню третьеклассниц. Девочки столпились у одной из кроватей. Некоторые стояли на коленях и засматривали под кровать.
        — Подумайте!  — сказала Любови Андреевне воспитательница третьего класса.  — Какая-то птица забилась под кровать и там сидит.  — Нет ли у вас какой-нибудь коробки? Мы её туда посадим.
        — У нас одна девочка вдруг испугалась!  — стали объяснять третьеклассницы.  — Думала, мышь под кроватью!
        — Да-а, а там как шуршало!  — заявила одна из воспитанниц, очевидно, та, которая подняла переполох.  — Анна Петровна посмотрела, а там птица!
        — Да ведь это, наверно…  — обрадовалась Любовь Андреевна.  — Не трогайте, пожалуйста, птицу! Я сейчас принесу клетку.
        Быстрым шагом она вернулась в спальню, сказала весело:
        — Матвей, сбегай к Стеше за клеткой! Быстро! Чтобы одна нога здесь, другая там.
        Ни о чем не спрашивая, Матвей сбросил одеяло, вскочил с кровати и во весь дух помчался во второй этаж. Пятиклассницы опешили, когда внезапно распахнулась дверь и влетел Матвей.
        — Ты что, арифметик противный?  — возмутились пятиклассницы.  — И без стука! Совсем распустился.
        Не обращая ни на кого внимания, Матвей схватил пустую клетку, которая сиротливо стояла на тумбочке у Стешиной кровати, и опрометью кинулся вон из комнаты.
        Когда он подал клетку поджидавшей его в коридоре Любови Андреевне, показалась Стеша. Торопливо оправляя платье, она подбежала к воспитательнице:
        — Зачем клетка?
        — Сейчас увидишь. Подожди здесь. У них всё ещё карантин. Я же тебе запретила входить!
        Но Стеша, виновато глянув на Любовь Андреевну, уже стояла в спальне третьеклассниц.
        Там царила суматоха: птицу не могли поймать. Она быстро перебегала из-под одной кровати под другую.
        Едва птица метнулась по полу между кроватями, Стеша воскликнула:
        — Чикот!
        Бросилась на колени и в одну минуту схватила пробегавшую птицу.
        — Скажите — птицелов!  — удивилась воспитательница Анна Петровна.
        — Спасибо! Спасибо!  — твердила Стеша, прижимая к груди Чикота.
        — Марш отсюда!  — Любовь Андреевна слегка подтолкнула Стешу в спину, выпроваживая её из спальни. А сама осталась, рассказала третьеклассницам историю Чикота.
        За дверью раздавался счастливый голос Стеши и радостные возгласы второклассников. Конечно, мальчишки повскакали с кроватей и высыпали в коридор.

        Живи на воле!

        На другой день море лежало зеркально гладкое, синее-пресинее под синим ясным небом. Вчерашний ветер посбивал много листьев. Но осталось их на ветках гораздо больше. Неподвижно стояли желтолистные и краснолистные деревья, отдыхая после вихревой трёпки. Глянцевито блестела на солнце вечнозелёная листва лавров и магнолий. Было так тихо, точно на свете никогда не бывало ни штормов, ни ураганов.
        Тихо было и в скалах. Скалы нависли над балкой. Забраться к их подножию оказалось непросто. Стеша хваталась одной рукой за каменные выступы и осторожно лезла. В другой руке она держала клетку. Матвей карабкался позади Стеши.
        За скалой нашлась уютная ложбинка, заросшая кустами.
        — Вот тут Чикотушка и начнёт самостоятельную жизнь,  — сказала Стеша.  — Крыло зажило. Незачем ему больше в неволе томиться.
        Она поставила клетку под кустом терна и открыла дверцу.
        Чикот выпрыгнул сразу. Почти прижался к земле грудкой, замер на секунду. А потом быстро-быстро побежал в кусты. И вот уже не видно его: шуршит себе где-то дальше.
        — Даже до свиданья не сказал,  — легонько вздохнула Стеша.  — Ну, ничего, всё равно он очень милый, правда?
        — А ты зачем мне тогда не поверила, что я закрыл клетку?  — с упрёком спросил Матвей.
        — Опять ты за своё! Какой обидчивый! И вовсе я тебе не поверила. Наоборот, я поверила, что ты говоришь правду» Что ты по правде думал, что закрыл.
        — Почему — думал? Я же закрыл!
        — Ох, надоеда! Но ведь ты мог и ошибиться. Тебе могло показаться, что ты хорошо закрыл, а на самом деле — не закрыл. Соню вашу мне жаль!
        — Нашла кого жалеть! Сонька просто гад.
        — Ну, уж и гад! И це стыдно так говорить? Она злая очень, Соня. За это её и жаль. А может быть, она и не очень злая. А главное, злопамятная.
        — За то, что плохой, злопамятный — жалеть человека?  — удивился Матвей.
        — Понимаешь… Не могу как следует объяснить… Но ведь злому худо живётся на свете. У меня, например, характер скверный, я это знаю, мне от этого разве лучше, а не хуже? Кстати, ты и сам-то не всегда добренький… Да ну, ладно. Всё равно ты ничего не понимаешь. Мал, наверно. Послушай,  — не обращая внимания на то, что Матвей сидит на траве надутый, весело продолжала Стеша.  — Ты знаешь, что в скалах живёт кто-то невидимый?
        — Невидимый? Как так?
        — А ты эхо когда-нибудь видел? Посмотри, может, увидишь. Сейчас я его позову.  — Стеша приложила руки ко рту и крикнула:
        — Ма-атвейка ждёт!
        В скалах отозвалось:
        — Вейка дёт!
        — Видишь, дразнится, а не показывается,  — засмеялась Стеша.
        Матвей тоже засмеялся, потом сказал:
        — Папа мне рассказывал про эхо. Можно заранее вычислить, какое где будет эхо. Только это трудно. Надо принять во внимание…
        — Тебе бы только вычислять!  — перебила Стеша.  — Вот уж ненавижу! А ты сказал воспитательнице, что пойдёшь со мной выпускать Чикота?
        — Забыл. Она с кем-то разговаривала.
        — Совести у тебя нет,  — вздохнула Стеша.  — Так тебе повезло, просто не заслуживаешь!
        — В чём мне повезло?
        — В том, что у вас такая воспитательница.
        — Какая?
        — Добрая. Позволяет тебе убегать. Ты же вечно где-то бродишь. Сама, наверно, со страху умирает, когда тебя нет — ведь отвечает же за каждого. А всё-таки отпускает. Я бы, например, ни за что не разрешила мальчишке где-то шататься. Будь я воспитательницей. Охота была волноваться!
        — Тонька из шестого на шаг не отпускала,  — вспомнил Матвей.  — Когда за нами смотрела.
        — Вот видишь! Нет, Любовь Андреевна у вас просто замечательная. Чтобы тебе было лучше, готова мучиться.
        Матвей слушал с большим удивлением. Никогда он не задумывался, почему ему удаётся разгуливать одному и как к этому относится Любовь Андреевна.
        — Да откуда ты знаешь, что она мучается?
        — Видела сколько раз, как она на тебя смотрит, когда ты появляешься после отлучки своей.
        — А как она смотрит?
        — Мол, наконец-то! Ясно, тревожилась.
        — Странно…  — Матвей пожал плечами.
        — Вот тебе и странно! Представь, что тебе совсем не удавалось бы побыть одному. Хорошо бы тебе было? И как бы ты свои драгоценные задачки решал?
        — Я бы всё равно убежал.
        — Ну, это как сказать… Меня воспитательница ругала-ругала за то, что ухожу одна в овраги. Даже наказывала. А уж потом отступилась. Так я же гораздо старше… А тебя Любовь Андреевна, по-моему, и не ругает. Так что — цени!
        — Ценить?  — переспросил Матвей.  — А что это барыш?
        — Фу!  — на лице у Стеши выразилось сильное отвращение.  — Про какую мерзость ты спрашиваешь! Барыш — это когда продадут какую-нибудь вещь на рынке дороже, чем её купили в магазине, а потом считают, сколько барыша наспекулировали. Тётка моя, бывало… Даже вспоминать не хочу… Пошли!  — Стеша вскочила, крикнула в пространство: — Живи на воле, Чикотушка! Хорошо живи!  — И помахала рукой.
        С задумчивым видом Матвей вслед за Стешей спускался с каменных уступов.

        Отчего Соня такая?

        Любовь Андреевна сидела в саду на скамейке и поглядывала на своих ребят.
        Мальчики играли в мяч. Девочки возились с куклами. Переодевали их, укладывали спать под деревом на куче сухих листьев. Соня Кривинская плела из кленовых листьев венок.
        «Бедная девочка!» — подумала воспитательница. Теперь она поняла, отчего Соня хитрая и завистливая.
        В тот вечер, когда нашёлся дрозд, Любовь Андреевна спросила Стешу:
        — Ты сильно обидела Соню? Похоже, что она решила тебе отомстить. За что?
        — Она, конечно, на меня обиделась,  — ответила Стеша,  — За то, главное, что я при всех сделала ей замечание. Она самолюбивая очень, ваша Соня. И, видно, за что-то рассердилась на людей…
        «За что-то рассердилась на людей». Как метко сказала Стеша! В самом деле, что-то ведь сделало Соню мстительной?
        Любовь Андреевна решила осторожно поговорить с Сониной матерью. Но в субботу мать почему-то не приехала за Соней. Воспитательница поехала к Соне домой. Соня была из Ялты — удача. Ведь многих интернатовцев привозили из Алушты, Гурзуфа, Алупки, Мисхора. А в Ялте и сама Любовь Андреевна жила вместе с замужней дочерью.
        Во дворе ей сразу сказали, что Сонина мать уже два дня находится в больнице: у неё обострилась давняя болезнь лёгких.
        — А что случилось?  — встревожилась соседка.  — Уж не заболела ли и Соня?
        — Нет, нет. Здорова и учится хорошо. Просто я хотела узнать, отчего за ней не приехали в субботу, да и вообще посмотреть, в каких условиях Соня живёт дома. Мы ведь посещаем семьи своих воспитанников. Сонина мать работает в пошивочном ателье, не так ли?
        — И дома тоже шьёт, частным образом. Портниха она хорошая… Да вы зайдите, отдохните!
        В комнате женщина разговорилась.
        — Хорошо, что девочка в интернате, а то больно уж много кривлянья видит.
        — Какого кривлянья?
        — Ну как же? Я уж сколько раз Сониной матери говорила: «Вы бы хоть при ребёнке-то насчёт своих заказчиц не прохаживались». Ведь она, мать-то Сонина, любезничает-любезничает с приходящими к ней дамами, комплименты им говорит, а только заказчица за дверь: «Расфуфыря, подумаешь! Муж тысячи загребает, так, конечно, можно наряжаться. Да ещё честным ли путём загребает? Вертуха безмозглая. Небось дома врёт, что на хозяйство потратилась, а сама — на тряпки. Мне бы её деньги!» И всё в таком роде. Уж и Соня, знаете, тоже привыкла так-то… В лицо посетителям улыбается, этакий ангелочек кроткий, а за спиной гадость скажет. Нехорошо. И вечная эта зависть: тот лучше живёт, другой лучше… Мать у Сони и сама зарабатывает хорошо. Конечно, трудно ей: болеет часто.
        «А ведь это и унизительно — улыбаться человеку, который не нравится,  — думала Любовь Андреевна.  — Вот за это унижение, за мучительное чувство зависти своей Соня и готова отомстить каждому. И хитрить привыкла… Как-то надо её выправлять. Пожалуй, это потруднее, чем справиться с иным озорником. Или с нелюдимым ребёнком. Кстати, где Матвей? Опять куда-то удрал. Постоянно это беспокойство — где Матвей? Но держать его на привязи, раз такой у мальчишки характер, было бы жестоко…»
        — Похудела ты со своими интернатовцами,  — сердилась дочь.
        Похудеешь тут! В молодости Любовь Андреевна работала учительницей младших классов. Потом много лет не работала, растила своих детей, ездила за мужем, инженером-монтажником, с одной стройки на другую. Теперь мужа нет в живых, дети выросли, обзавелись своими семьями, а она опять пошла работать с детьми.
        Любовь Андреевна уже хотела послать ребят на поиски Матвея, когда сам он внезапно появился из-за угла здания. Шагает себе, засунув руки в карманы. Вид отсутствующий, ничего кругом не замечает.

        Ты почему не думаешь о людях?

        — Матвей!  — позвала Любовь Андреевна.  — Пойди сюда!
        Матвей приблизился.
        — Где ты был?
        — Сидел вон там.  — Он неопределённо мотнул головой.  — Недалеко….
        — Сядь. Мне надо с тобой потолковать.
        Нехотя Матвей присел на другой конец скамейки.
        — За Соню директор меня уже ругал,  — сообщил он.  — В своём кабинете.
        — Знаю. И что же Сергей Петрович тебе сказал?
        — Что были когда-то рыцари. Теперь рыцарей нет. Но всё равно… Хорошие люди и теперь не кидаются на женщин… с кулаками.
        — Вот-вот!
        — Очень жаль, что Соня девчонка,  — угрюмо сказал Матвей.
        — А за то, что она плакала и кричала, когда ты её бил, за то, что ей было больно, тебе её не жалко?
        — Нет,  — честно признался Матвей. Потом спросил: — Это что — золотник?
        — Такая часть в машинах, в насосах. И ещё старинная мера веса, вроде грамма.
        — А лот что такое?
        — Тоже старая мера веса. Кажется, лот равен трём золотникам, но я не уверена. Да и, кроме того, лот ведь это прибор для измерения глубины моря. Что это тебя лоты и золотники заинтересовали?
        — Так…
        Помолчали.
        — Матвей,  — негромко и задумчиво сказала Любовь Андреевна.  — Ты почему не думаешь о людях?
        — О каких людях?
        — О Моторове и Гуськове, например. Разве они не люди?
        — Они четвероклассники,  — неопределённо ответил Матвей.
        — Да, оба эти человека, Гуськов и Моторов, учатся в четвёртом классе. И, как каждому человеку, им необходимо самим научиться делать всякое дело. Например, решать задачи…
        Матвей густо покраснел.
        — Я только два разика… Они говорили: пожалуйста! И ещё: слабо тебе решить…
        — А они тебе не говорили, что именно эти задачи учительница велела им непременно решить самим?
        — Я обещал никому не говорить, что я им решал,  — пробормотал Матвей.  — Это председатель их отряда нас… застукал.
        — Эх, Матвейка, Матвейка! Ради удовольствия решить задачу ты готов подчиниться любому лентяю, пуститься на обман. Ты обещал им не говорить. Но ведь ещё прежде ты обещал мне не решать задачи ребятам, которые просят тебя об этом тайком. Нехорошо так лукавить. А вообще твоё поведение, знаешь, как называется?
        — Как?
        — Эгоизм. Тебе нравится решать задачи — и всё. Ты исполняешь свое желание, а о других не думаешь. Я тебя просила объяснить Воронкову решение примеров. А ты что сделал? Продиктовал ему десять примеров: и те, что заданы, и те, что не заданы. Вместе с решением. Он аккуратненько записал, а решить их не умеет.
        — Потому что он всё равно не понимает. Я ему объяснял, а у него выходит от сорока шести отнять семнадцать вместо двадцати девяти — двадцать один. Тогда я продиктовал. Он пишет красиво.
        — Ну хорошо, оставим арифметику… Послушай, Матвейка, ты думаешь, что только одному тебе бывает грустно и тоскливо? А вот у Сони Кривинской папы нет, а мама часто болеет. А сейчас даже в больницу её положили. Ведь Соня тревожится о своей маме…  — Выражение лица стало у Матвея беспокойное и вместе с тем упрямое.  — А Тамара Русланова всю неделю очень скучает и без мамы с папой и без сестрёнок. Папа у неё инвалид, им нелегко живётся, школа от них далеко, поэтому Тамара учится в интернате.
        — А сестрёнки?
        — Одна в детсаду, другая в яслях, мама много работает. Тамара скучает без родных, но смотри, как она со всеми ласкова, как старается обо всех позаботиться, а по субботам и воскресеньям много помогает маме. У Славы Гордеенко тоже дома не всё благополучно… Да у всех какие-нибудь трудности. Однако все ребята веселы, играют, дружат между собой, никто носа не вешает. Кстати, ты вот любишь математику. Но ведь настоящие математики и математику-то любят не для самих себя, а для людей.
        — Как это — математику для людей?
        — А так, что с помощью математики и физики учёные приносят огромную пользу людям. Не будь у нас замечательных математиков, не было бы и спутников…
        У Матвея загорелись глаза.
        — Ни Гагарин, ни Титов не полетели бы на ракетах в космос!  — перебил он и от волнения заболтал ногами.  — Ведь ракеты построены по точным-преточным расчётам, папа мне рассказывал. Если допустить ошибку, то ракета не взлетит. И не приземлится куда надо.
        — Верно, милый,  — радуясь его оживлению, сказала Любовь Андреевна.  — Так подумай сам, разве можно быть эгоистом и только для одного себя любить математику? А знаешь, я даже думаю, что у эгоиста, у человека, который не думает о других людях, и хорошие ракеты не получатся.
        Матвей растерянно заморгал. Потом плотно сжал губы и задумался.
        Любовь Андреевна протянула руку и слегка пригладила спутанные вихры мальчика. Матвей дёрнулся в сторону.
        «Вот чертёнок! Тебя и не приласкаешь»,  — подумала воспитательница.
        — Поиграл бы ты с ребятами,  — посоветовала она.  — Вон как ловко Слава ловит мяч.
        — Костя ещё ловчее,  — сказал Матвей.
        Он пошёл к играющим. Любовь Андреевна видела, как, проходя мимо девочек, Матвей замедлил шаги, искоса поглядывая на Соню.

        Загадочная записка

        Сидя на толстом суку кедра, Миша Вяхирев обозревал окрестности. Другой пограничник-разведчик Саша Попов, тоже пятиклассник, крадучись, расхаживал внизу под деревьями. Зоной его наблюдения были ближние дороги и тропы-аллеи, ведущие к интернату. Изредка Миша поглядывал, как Саша, часто пригибаясь, осторожно снуёт между кустами, шастает, будто заяц, с одной стороны «тракта» на другую.
        Кедр был высокий. Миша взобрался на самый последний из толстых суков, над ним росли уже тонкие ветки. Наблюдательный пункт был отличный. Мише открывалось шоссе, домики посёлка вдали. Необъятное, синее, простиралось море. По морю гуляли белые барашки. Сильно качало катер, казавшийся отсюда игрушечным. Дул южный ветер.
        Миша напряжённо вглядывался в катившийся по шоссе автобус. Не соскочит ли с него подозрительный человек и не кинется ли прятаться в прибрежных скалах?
        — У-у-ху-ху-ху!
        От неожиданности Миша вздрогнул и чуть не свалился со своего наблюдательного пункта. Вцепился в сук обеими руками. Что случилось с Сашкой? Крик филина — сигнал тревоги — они условились подавать лишь в самых крайних случаях. Миша посмотрел вниз.
        Саша стоял посреди аллеи и размахивал флажками. Торопливо вытащил Миша из кармана свои палочки с привязанными к ним тряпочками, приготовился отвечать.
        Директор Сергей Петрович обучал шестиклассников азбуке Морзе, показывал им, как вязать морские узлы. В будущем году обещали организовать в интернате кружок юных моряков. Заниматься с ребятами станет моряк из Ялтинского клуба моряков. Они и плавать будут на вёслах и на моторке. А потом самых способных, может быть, примут в школу юнг. Конечно, не девчонок. Тех не возьмут, как бы ни просились.
        Пятиклассников Сергей Петрович сигнализации и морским узлам не учил, но и не прогонял их — лишь бы не мешали. Тихо сидеть в сторонке разрешалось. Многие пятиклассники смотрели из-под кустов, как занимаются шестиклассники, и тоже уже знали азбуку Морзе.
        Что такое говорит Саша?
        Одна его рука с флажком наискосок поднята вверх, другая опущена. Ага! Это буква «м». Вторая буква, без сомнения, «а».
        Метались флажки в Сашиных руках. На своём суку Миша даже вспотел, стараясь всё понять. Шептал по мере того, как появлялись сигналы:
        — М… а… р… и… с… к… а…
        «Мариска? Какая Мариска?»
        Он прислонился спиной к стволу, сцепил под суком ноги для устойчивости и живо просигналил в ответ:
        — Н-е п-о-й-м-у.

        Сашка топнул ногой от нетерпенья, завертел флажками. И опять вышло:
        — М-а-р-и-с-к-а.  — А дальше: — К-о-т.
        «Кота, что ли, увидел?  — подумал Миша.  — Ну, и что? Кот не подозрительная личность».
        Он не выдержал и, нарушив все правила, подал сигнал «голосом», попросту заорал во всю мочь:
        — Какая такая Мариска? А кот на кой тебе сдался?
        Сашино лицо выразило крайнее недоумение.
        — Сам ты Мариска!  — закричал он,  — тут шифр! Подброшен! Че-пе! Мариска! Кот!.. Осёл!

        Миша был возмущён этими криками, но всё-таки просигналил наспех:
        — И-д-у к т-е-б-е.
        Затем проворно спустился с кедра и подбежал к Саше.
        — Это кто осёл?  — спросил он грозно и сжал кулаки.
        — А ты чего про какую-то Мариску?  — захныкал Саша.  — Вот! Погляди!  — Он показал зажатый в руке обрывок бумаги.
        — Что это? Дай-ка!  — Миша протянул руку.
        Саша отступил:
        — Моя записка! Я нашёл! С кодом!
        — Записка?! A-а, вот что ты сигналил!
        Так ты в первой букве должен был правую руку горизонтально держать, а ты её опустил. Вместо «з» просигналил «м». А когда «п» — вместо правой левую руку поднял, и получилось у тебя «р». Осёл-то кто-то другой! Ну, живо! Докладывай по всей форме!
        Саша вытянулся, встал по стойке «смирно» и отчеканил:
        — Товарищ командир, на данной пересечённой местности мною обнаружена неизвестная бумага с непонятными записями. Подозреваю шифр-код!
        Он торжественно подал Мише смятый обрывок бумаги.
        — Но не «кот» же…  — Миша взял бумажку, сдвинул брови: — Благодарю за проявленную бдительность.  — И после этого стал сосредоточенно разглядывать Сашину находку. Присвистнул.  — Странно… Ничего не понять. А и верно похоже на код. Сашка! Молодчага! Настоящее че-пе!
        — Видишь! А ты на меня набросился!
        — Потому что правую-левую руки надо различать… Что же это всё-таки значит?
        Разведчики уселись под сосной и, тесно прижавшись плечом к плечу, впились глазами в загадочную записку.
        Была она величиной с половину тетрадочного листа. На одной стороне её было написано карандашом:
        «20 р. ку 2 с таб поравну Ф 1 с 2 р. 70 к. 2 с 2 Р 30 к. Ск. куп т.?»
        На обороте бумажного обрывка виднелась другая, также карандашная запись:
        «Купе прод 227 а сук за 1078 р. 25 к. барш 1 р. 25 к. на каж ар Ск. к сам за сук?»
        — Почерк явно подделан,  — задумчиво сказал Миша.  — Такие уродские буквы даже нарочно нелегко написать. Цифры получше написаны, но тоже… «Купе»… Гм! Имеется в виду транспорт. Купе бывает в поезде. Но железной дороги ближе Севастополя и Симферополя нет. До Симферополя отсюда больше ста километров, до Севастополя восемьдесят, что ли.
        — А на пароходах и теплоходах не купе, а каюты,  — глубокомысленно заметил Саша.  — Да, загвоздочка!
        — А «сук» тут при чём? Два раза «сук». И «барш» — совсем непонятное слово. Запутанный шифр: из букв и из цифр. Гм! Пожалуй, еще важнее, чем этот шифр разгадать, знаешь, что сделать?
        — Что?
        — Найти человека, который эту записку подбросил или потерял.
        — Конечно, подбросил!  — обиделся Саша.
        — Да, вернее именно так,  — согласился Миша.  — Слишком важный документ, чтобы шпион мог его потерять.
        — Так ты думаешь, это точно шпион подбросил?  — Саша настороженно повёл глазами по сторонам.
        Миша снисходительно усмехнулся:
        — Честные люди шифрованные записки не пишут. А! Я придумал! Вот что мы сделаем…  — он зашептал Саше в самое ухо.
        — Ура!  — воскликнул Саша.
        — Тише ты! Разведчику шуметь не положено. Только где взять верёвку?
        С гордым видом Саша извлёк из кармана моточек бечёвки.
        — Вот за это хвалю!  — восхитился Миша.  — За твою запасливость прощаю тебе, что где право, где лево, не различаешь.
        — Да различаю я!
        — Ладно. После разберёмся. Сейчас разговорчики отставить! За дело!
        Мальчики натянули бечёвку поперёк аллеи сантиметров на тридцать от земли. Концы привязали к стволам деревьев. Под бечёвку положили на землю найденную Сашей записку. Сами спрятались за изгородью из буксуса, тянувшуюся вдоль аллеи. Скорчились там, даже прилегли на землю.
        — Теперь, если записка всё-таки потеряна,  — шёпотом объяснял Миша,  — то шпион непременно придёт её искать. Если же, что вернее, она подброшена нарочно, то за ней придёт тот, для кого она положена,  — агент. Понял? И шпион, и агент нагнутся за запиской и споткнутся. А мы навалимся и задержим.
        — А если он вооружённый, шпион?
        — Не успеет выстрелить. Да ты трусишь, кажется?
        — Нет, нет. А скоро он придёт, как ты думаешь?
        — Может, и несколько дней придётся сторожить этот клочок бумаги,  — важно ответил Миша.
        — А шпион-то дурак!  — захихикал Саша.
        — С чего ты взял?
        — На самом видном месте шифр свой оставил, хи-хи!
        — Сам ты больно умён! На видном-то месте незаметнее. Я читал в одной шпионской книге, что чем проще спрятано, тем труднее найти. Никто не подумает на видном месте искать. Ведь шпион же не знает, что эта дорога находится под специальным наблюдением. Н-да, может, и не один денёк просидим…

        Громкий испуганный вскрик прервал Мишин шёпот. Мальчики вскочили на ноги. Чудо! Редкая удача! Не прошло и пятнадцати минут, как враг попался! Не тратя времени на обход, оба перескочили кусты буксуса. И… попятились.
        Посреди аллеи лежала на земле преподавательница французского языка. Это была очень строгая молодая учительница. Поставить двойку или записать в дневнике замечание было для неё делом полсекунды. У Миши, а особенно у Саши, отношения с французским языком были крайне натянутые. Шляпка «французки», как называли её между собой мальчишки, откатилась в сторону. Туго набитый портфель валялся на земле рядом с его обладательницей. Страшное зрелище!
        Охая, преподавательница стала подниматься. Не сговариваясь, «разведчики» дружно перемахнули через изгородь и пустились наутёк.

        Костя приходит на помощь

        — Будем смотреть телевизор?  — спросили ребята.
        — Нет,  — сказала Любовь Андреевна.  — Как только старшие кончат ужинать, пойдём в зал. Сергей Петрович велел всем собраться. Что-то он хочет всем сказать.
        Матвей стоял возле воспитательницы.
        — Что это «богомолец»?  — спросил он.
        Любовь Андреевна встревожилась:
        — Да что с тобой, Матвей? Ты без конца задаёшь какие-то странные вопросы. Где ты набираешься всяких непонятных тебе слов?
        — На чердаке.
        — Как так — на чердаке?
        — Любовь Андреевна, Лихов дерётся!  — жалобно закричали девочки.
        Воспитательнице пришлось отойти в другой конец коридора. А через несколько минут все отправились в зал.
        Стоя перед выстроившимися ребятами, Сергей Петрович немного помолчал. Все притихли. Выражение лица директора не предвещало ничего хорошего: было оно необычно строгое.
        — Ребята!  — сказал директор, когда стало так тихо, что из сада донеслось тоненькое «сплю-сплю» маленькой совы-сплюшки.  — Кто из вас натянул верёвку в главной аллее?
        Все молчали. Миша и Саша опустили глаза и старались не дышать.
        Сергей Петрович подождал.
        — Не хотите признаваться? Молчите? Ну, не признавайтесь. Тем хуже для того, кто это сделал. Значит, он вдобавок трус.  — У Миши запылали уши, Саша переступил с ноги на ногу. Оба не смотрели на директора, однако обоим казалось, что Сергей Петрович смотрит на них.  — Но,  — повысил голос директор,  — пусть тот — или те,  — кто это сделал, знает, что чуть не причинил уважаемому человеку серьёзное несчастье. Галина Платоновна, преподавательница французского языка, споткнулась об натянутую верёвку, упала и сильно повредила себе ногу. Случайно она ногу не сломала. Пришлось вызвать такси, чтобы отвезти Галину Платоновну домой. Несколько дней она не сможет приезжать на занятия. Мне стыдно за ребят, которые настолько не соображают, что занимаются такими нелепыми проказами. Очень стыдно! А если бы там шёл какой-нибудь старый человек и разбился бы или умер от испуга, внезапно упав сразмаху? Тогда кто-то из наших воспитанников из-за своей глупости стал бы виновником смерти человека, по существу, сделался бы убийцей.
        — Ой, ужас какой!  — вырвалось у кого-то из девочек.
        — Конечно, ужас. Согласен с вами!  — Директор достал что-то из кармана и поднял над головой.
        Миша и Саша оцепенели: в руках у директора они отчётливо увидели шифрованную записку, найденную Сашей.
        — Чья это бумажка?
        — Узнает он — как же!  — беззвучно, одними губами, произнёс Миша. Но Саша его понял и еле заметно кивнул.
        Тут же оба разинули рот от изумления: из рядов поспешно вышел маленький чернявый мальчик. Шагнув к директору, он радостно воскликнул:
        — Моя!
        Миша с Сашей и таиться забыли: открыто уставились Друг на друга, совсем ошарашенные.
        — Подойди сюда, Горбенко!  — велел директор.
        Мальчик подошёл.
        — Точно это твоя бумажка?  — директор протянул мальчику обрывок бумаги, который мальчик схватил двумя руками и прижал к груди.
        — Точно моя!  — Он засмеялся от радости.  — Вот-то хорошо!
        — Так это ты натянул верёвку?  — строго спросил директор.
        — Какую верёвку?  — удивился мальчик.
        — Ты что же, не слышал, что я тут говорил? Кто-то натянул в аллее верёвку, Галина Платоновна чуть не сломала ногу.
        — Я слышал, но я нигде не заметил никакой веревки. Я сидел на кочке, меня позвали. Слышу, Любовь Андреевна кричит: «Матвей!» Я побежал, чтобы она не мучилась…
        — Батюшки!  — вполголоса ахнула Любовь Андреевна, улыбнулась смущённо и покраснела. Две молодые воспитательницы тихонько засмеялись. Из ребят никто даже не улыбнулся.
        Директор с такой быстротой согнал с лица усмешку, что вряд ли её кто-нибудь заметил.
        — А,  — сказал он по-прежнему строго,  — значит, понимаешь всё-таки, что воспитатель мучается, когда приходится искать воспитанника? И то хорошо.
        — Я не знал об этом. Мне Стеша сказала.
        — Так, говоришь, не заметил верёвку? А бумажонка эта лежала под самой верёвкой.
        — Нет, верёвки я не видел. Может, её тогда не было. Почему же я не споткнулся, когда потерял задачи? Я не знаю, где я потерял. Я потом искал. Значит, под верёвкой потерял? Как так? Спасибо вам, что нашли!
        — Что написано на этой бумажке?
        — Да задачи же! (Миша с Сашей напряжённо вслушивались, при этом ответе недоверчиво переглянулись). Одну, про табак, я решил. А про барыш и купца не успел. И условие не запомнил. Ведь я тогда скорей-скорей записал. На чердаке. Торопился очень.
        — На чердаке? Где этот чердак?
        — У нас дома. Я торопился. Потому что бабушка звала. Часто кто-нибудь зовёт…
        На этот раз засмеялись все, и взрослые, и ребята. Матвей смутился до слёз, нахмурился.
        — Ну, ступай на место!  — сказал Сергей Петрович.
        Ещё что-то он говорил, обращаясь ко всем воспитанникам, но Матвей уже ничего не слышал. Он стоял на своём месте среди второклассников и вглядывался в бумажку, которую отдал ему директор.
        Любовь Андреевна положила руку ему на плечо, шепнула на ухо:
        — Чучелко ты глупенькое! Хоть покажи мне, что это такое?  — Разглядев бумажку, которую ей показал Матвей, она покачала головой.  — Ничего не понимаю… «Купе» — это купец? Из какого-нибудь старинного задачника списывал?
        — Да, он очень старинный!  — с жаром ответил Матвей.  — Там есть буквы непонятные, бабушка говорит: какие-то яти…
        В старом задачнике Матвей рылся подолгу. Он нашёл его на чердаке среди старых книг и журналов, сложенных в ящике. В комнатах не оставил, отнёс обратно, только показав бабушке. Боялся, что бабушка без него выбросит. Почему-то она не любила, когда Матвей «корпит», как выражалась бабушка, над задачами.
        Задачи в старом задачнике были трудные. Иную Матвей прочитывал по нескольку раз подряд, прежде чем начать решать. Уж очень много в задаче попадалось непонятных слов. Купцы, те часто встречаются в сказках. Они продают и покупают и опять продают. Дороже, чем купили. Но вот какой-то «богомолец» долго шёл из Москвы в Троицкую лавру. Кто это такой? А все эти аршины, пуды, четверики, сажени, золотники…
        Выспросив бабушку, учительницу и воспитательницу, Матвей понял, что фунт это то же, что четыреста граммов, а аршин — почти метр. Но всё-таки незнакомые слова очень его путали. Однако, хоть и непонятные, задачи манили его, притягивали, как магнитом.
        Когда все стали расходиться, Матвей примостился у окна в зале и, забыв обо всём на свете, стал думать над купцовым барышом.
        Вдруг над ним раздался зловещий шёпот:
        — Выходит, это ты так по-идиотски записывал задачи, а?
        — Куриным почерком, чёрт бы тебя побрал!  — проговорил с досадой другой голос.
        Матвей поднял голову. Возле него стояли два больших мальчика.

        — А ну, прочти, что здесь начиркано!  — потребовал тот, что выше ростом.
        — Первая задача,  — охотно объяснил Матвей,  — про табак. Вот. На двадцать рублей купили два сорта табаку. Поровну обоих сортов. Фунт первого сорта стоил два рубля семьдесят копеек, а фунт второго сорта два рубля тридцать копеек. Сколько куплено табака того и другого сорта? А вторая задача такая. Купец продал двести двадцать семь аршин сукна…
        — Значит, «сук» — это сукно?  — язвительным тоном перебил высокий мальчик.
        — А, «купе» — купец!  — хихикнул второй мальчик.  — А ты — транспорт!
        — Вот я ему сейчас покажу транспорт! Будет знать, как людей запутывать!
        От сильного тумака в спину у Матвея захватило дух. И тут же острая боль пронзила правое ухо: который-то из мальчишек закрутил его двумя пальцами.
        Матвей вскрикнул. Слёзы сами собой брызнули из его глаз. Он пытался вырваться, ничего не понимая, что случилось, за что его бьют, от недоумения не успев даже обидеться…
        И вдруг он почувствовал, что ухо уже не крутят, только горит оно нестерпимо.
        — А ну вас, дураков! С такими и связываться неохота!
        Кажется, это проговорил презрительно высокий мальчишка. Матвей открыл зажмуренные глаза. Перед ним стоял Костя Жуков. В дверях зала мелькнули спины мальчишек.
        — Я как дал тому, что в тебя вцепился!  — сообщил Костя.  — За что они тебя?
        — И сам не знаю…  — Матвей тяжело дышал и размазывал по лицу слёзы.  — Спросили про задачи, я стал объяснять, а они вдруг набросились. А ты, значит, им дал хорошенько?
        — Конечно! Мы идём. Я вижу, тебя нет. Вернулся поглядеть, куда ты делся. А эти — из пятого, кажется,  — тебя колотят. Я как кинусь!
        — Ты бы и из шестого, наверно, поборол. Ты сильный!  — Матвей благодарно улыбался.
        У него вдруг стало очень хорошо на душе. И не потому, что Костя прогнал драчунов и его перестали бить. Ведь он ни испугаться, ни разозлиться ещё не успел, только уху было здорово больно. А то взволновало его и обрадовало, что Костя говорил с ним так, будто они давным-давно дружат. И словно само собой разумелось, что, раз не увидел он Матвея вместе со всеми, то и вернулся, чтобы найти его. Костя давно нравился Матвею. Сколько раз Матвею хотелось с ним заговорить. Но он думал, что Косте, всегда весёлому, всегда окружённому ребятами, нет до него, Матвея, никакого дела. А вот, оказывается, очень даже есть Косте до него дело!
        Матвей крепко вытер ладонями мокрое лицо, спрятал поглубже в карман «чердачные» задачи, чтобы опять их не потерять, и, очень довольный, зашагал по коридору рядом с Костей.

        Письмо отца Матвею

        Мой дорогой мальчик!
        Мы плывём по океану. Вода в нём синяя-синяя. Наш корабль совсем белый. Наверно, со стороны кажется, что это большой лебедь покачивается на волнах. Думаю, что дельфины удивляются: откуда здесь взялась такая громадная птица? По крайней мере, они замедляют свой ход невдалеке от нашего корабля. Опять видел несколько летающих рыб. Вчера повстречали корабль — плавучую базу. Отправили на него шлюпку за письмами. Все очень волновались, будет ли письмо. Знаешь, как важно получить весточку из дому, когда находишься далеко? На наш корабль доставили много писем. И я получил письмо от бабушки. Но от тебя на этот раз не было ни строчки. Непременно напиши мне. Слышишь, Матвей, не ленись! Бабушка пишет, что вы оба здоровы, что всё у вас в порядке и что в интернате ты, кажется, привык. Надеюсь, что ты дружишь с ребятами.
        Время идёт так быстро — по крайней мере, для меня, потому что очень много работы,  — пролетят эти несколько месяцев, и мы опять будем вместе. Не огорчай бабушку, слушайся её! Дружи с ребятами и пиши мне письма! Когда придём в порт, чтобы непременно было мне письмо от тебя! Я человек покладистый, пусть это будет несколько строчек. Но чтобы строчки эти были. Поблагодари бабушку за письмо и за радиограмму, которую она и ты прислали мне на ноябрьские праздники.
        Это письмо я отправляю с плавучей базой. Оно поплывёт по Атлантическому океану, потом по Средиземному морю, потом по Чёрному морю в Одессу. А из Одессы уже в Ялту. Из Ялты — в Симеиз, а потом уже в наше местечко, и почтальон принесёт его в наш дом. Вот какой большой путь проделает моё письмо.
        Теперь реши такую задачу. По океану корабль с письмом папы плыл неделю, по Средиземному морю на четыре дня меньше, по Чёрному — вдвое дольше, чем по Средиземному, потому что задерживался в портах. Ещё два дня оно шло посуху, уже в Крыму. Когда письмо доставили по назначению, мальчик написал ответ. Но письмо мальчика шло другим путём — ведь корабль, на котором плыл его отец, давно переместился. Поэтому письму мальчика пришлось путешествовать в полтора раза дольше, чем письму его отца. Спрашивается, сколько времени ждал папа ответ сына, если сын ответил сразу, как только получил письмо отца?
        Реши-ка эту задачу и напиши мне ответ, а уж я проверю, правильно ли ты её решил.
        Целую тебя крепко, Матвейка, милый. Будь здоров.
        Твой папа.

        Письма Матвея отцу

        Каждую субботу к двум часам дня бабушка приезжала в интернат за Матвеем. Они шли на автобус. Матвею приходилось семенить. Полная рыхлая бабушка шла медленно, и он приноравливался к её шагам, потому что бабушка крепко-прекрепко держала его за руку.
        По дороге, пока шли к автобусу и в самом автобусе, бабушка задавала Матвею вопросы.
        Эти вопросы Матвей считал бессмысленными — ведь бабушка каждый раз подробнейшим образом расспрашивала воспитательницу о том, как жил Матвей всю неделю — и поэтому отвечал монотонной скороговоркой:
        — Не ушибался, ничего у меня не болит, никто меня не обижает, двойка по чистописанию. Ты обо всём, обо всём знаешь!
        — А не дружишь ни с кем почему?  — с огорчением спрашивала бабушка.  — Тебе не нравятся интернатские ребята?
        — Ой, перестань, бабушка!  — отмахивался Матвей.  — Минус единица здоров?
        — А что ему делается? Ты бы лучше спросил, как я себя чувствую.
        — А как ты себя чувствуешь?
        — Сам бы, по своему почину, спросил, а так что же… Сердце не совсем, а вообще ничего…
        Дома, едва переступали порог, бабушка начинала Матвея кормить, хотя он твердил, что недавно пообедал. И ужасалась, какой у него плохой аппетит.
        — А теперь,  — убрав со стола посуду, говорила бабушка,  — садись писать письмо папе!
        Развалившийся на диване с книжкой Матвей бурчал:
        — Ну вот! Так сразу! Потом напишу. Вечером.
        — А вечером скажешь: завтра утром. А сам побежишь гулять. Опять не успеешь написать.
        — Как ты, бабушка, милая, всегда пристаёшь… Я сказал: потом напишу! На самом интересном месте читаю.
        — Если книжка хорошая, то в ней все места интересные. Да ты хоть несколько фраз напиши. Чтобы папа хоть твоим почерком никудышным полюбовался. А то что это? Папа где-то там за тридевять земель ждёт-не дождётся письмеца, а сыночек… эх, сыночек и в ус не дует.
        — Как это не дую? Очень даже дую,  — не думая, что говорит, бормотал Матвей.
        — А усы у тебя есть?  — посмеивалась бабушка.
        — Какие усы? Ой!
        В конце концов Матвей сдавался. И хоть не каждую субботу, но усаживался писать папе письмо.

        Написав несколько фраз, он вскакивал, потягивался с удовлетворением, как человек, закончивший адски трудную работу, и убегал в сад или забирался на любимый чердак.
        Надев очки, бабушка долго читала и перечитывала корявые строчки, выползшие из-под пера внука, и мучилась сомнениями: посылать или не посылать Степану Матвеевичу эту пачкотню? А ну как посреди морей и океанов Степан Матвеевич взволнуется, прочитав Матвейкины каракули? Смысл их кое-где странен, кое-где и вовсе тёмен… Зачем же беспокоить человека, который за дальностью расстояния всё равно ничем помочь не может?
        Повздыхав, бабушка прежде всего переписывала для себя писанину внука. На всякий случай: вдруг пропадёт письмо. Не зайдёт экспедиционный корабль в назначенный порт, разминётся с другим кораблём, везущим почту, да мало ли что может произойти. А вернётся Степан, уж тут она ему всё покажет. Дома-то чего таиться? Вот, гляди, старался сынок, не забывал отца!
        Сама бабушка писала часто, и письма её были похожи друг на друга, почти как близнецы Окуньковы. В каждом письме сообщалось, что всё, решительно всё у них с Матвеем обстоит благополучно.
        Ещё минута колебания, и бабушка всё-таки запечатывала в конверт «оригинал» Матвея и своё письмо. Крупным старинным почерком надписывала на конверте адрес: «Ленинградский порт, корабль такой-то. Научному сотруднику Степану Матвеевичу Горбенко».
        Вот что в разные субботы, между которыми проходила иной раз не одна неделя, написал со страшными ошибками Матвей отцу.
        «Здравствуй, папа!
        Твоё письмо я получил. Ск. всего тебе повезло видеть летающих рыб? Стеша говорит, что ета животная редкая. Мне в интернате очень надоело. Надо побежать в сад: пачему-то лает —1.
        Твой сын Матвей Горбенко».

        «Дорогой папа!
        Ты плаваешь хорошо? Думали что я не закрыл клетку, а выпустила Чикота противнющая Сонька. Воспитательница Любов Андреевн сказала, что ето игаизм решать задачи лентяям. А девочкам решать тожа игаизм? Я забыл спросить. Минус единица занозил лапу. Бабушка долго вынимала, а я держал за морду. Чикот потерялся када был шторм. Нашли его под кроватью. Он попал в аказию к 3-ье классницам.
        Целую тебя. Матвей».

        «Папа дорогой!
        Уже ты в морях похолоднее или ище в жарких окиянах? У дяди Миколы фамилия Чертапалох. Может быть и Репейник фамилия. Окуньки стали исправляться. У Сони больна мать. Но се равно она плохая. Стеша спрашивает каких морских птиц ты видел? И ваабще каких всяких зверей котор живут в море и в океане.
        До побаченья. Твой сын М. Горбенко».

        «Здравствуй, папа!
        Пиши почаще. Я, бабушка и —1 очень без тебя соскучилис. Почти все наши мальчишки хотят быть моряками. А математики плавают на кораблях? Патому что я хочу кода вырасту считать ракеты и тожа плавать на корабля. Стеша говорит был бы у нее папа она писала бы иму письма каждый-каждый день. Целую тебя мой папа. Матвей».

        «Папа, здраствуй!
        Папа, я хочу тебя видеть прямо не знаю как!!! Одну задачу я успел решить, а другая потерялась. Почему-то она оказалась у директора. Я был рад, а все смеялись. Большие мальчики стали меня бить, а я им ничего не зделал. Костя меня отбил. Дал им на орехи. Он страшно сильный. Он сам вернулся где я. Бабушка и —1 тебе кланяются и целуют тебя. И я целую. Приезжай!!!!
        Твой Ма-тю-ха.
        Золотник старая мера веса, теперь грамы. И метры а не аршины».

        «Здравствуй, милый папа!
        Отец дождётся письма от сына через 50 дней после того как сам отправил письмо. Так бы через 45 дней, но была некогда в ту субботу бабушка пролила кампот мы долго вытирали стол А в воскресенью Петька запускал змея. 50 дней это страшно долга. Ето так долго, што я испугался, када сосчитал. И 45 дней это всё равно месяц и ещё 15 дней. Пусть лучше письмо сына сбросит на корабль самолёт. Реактивный. Реактивные могут быстро. Я тебя крепко целую. Ты когда же приедешь наконец домой??? Матвей».

        — Это что же за «игаизм»?  — расстроенно спрашивала бабушка.  — Это ты так слово «эгоизм» написал? Ты, значит, эгоист?
        — Говорят…
        — А Стеша, с которой ты подружился, хорошая девочка?
        — Да.
        — А Соня чем плохая? Я её видела. Вежливая, аккуратненькая такая.
        Матвей молчал, помрачнев.
        — Ты написал: «Окуньки стали исправляться». Рыбки, что ли, у вас в аквариуме заплошали, а после исправились?
        Матвей так захохотал, что Минус единица, спавший у порога, с испугу лязгнул во сне зубами.
        — Рыбки! Ха-ха! Скажешь ты, бабушка! Мальчишки в нашем классе, а не рыбки. Они, подумай, уши себе затыкали. На уроках! А теперь уже не затыкают. Уже хорошо исправляются. Близнецы они.
        — Постой-постой!  — сказала бабушка.  — Так это те близнята, про которых мне ваш садовник как-то рассказывал? Душевный старик. С ним потолковать, ну, прямо одно удовольствие.
        — Дядя Микола это. Окуньки к нему в гости ходят.
        — Вот-вот. Ну, Матюша, этим ребятам не позавидуешь.
        — Я им и не собираюсь завидовать,  — удивился Матвей.  — А почему ты так говоришь?
        Бабушка вздохнула.
        — Ты-то вот приходишь домой, я тут с тобой нянчусь…
        — Слишком,  — заметил Матвей.
        Будто не слыша, бабушка продолжала:
        — В полном ты у нас тут спокойствии, в уюте. Отдыхай, набирайся сил. А те-то близнята… Какая у них дома картина? Отец пьяный, мать ругается. Бьют мальчишек почём зря, дёргают… Да что говорить!
        Лицо у Матвея вытянулось, он обеспокоенно заморгал. Вместе с другими ребятами он не раз смеялся в классе над Окуньками, когда они без конца получали замечания, а главное, затыкали уши. И ни разу не подумал об Окуньках, как они вообще-то живут. А им вон как плохо приходится!
        Матвей и представить себе не мог, чтобы кто-то из взрослых его побил. Папа или бабушка — нелепо, дико! Учительница или Любовь Андреевна — смешно, такого не бывает. Мама, милая мама… на секунду он как бы почувствовал на своей голове и плечах нежные тёплые руки матери — у него защипало глаза.
        Бабушка будто подслушала мысли внука.
        — Эх, Матюша!  — сказала она негромко.  — Тебя-то никто ведь и пальцем никогда не трогал. Не знаешь ты, как подчас живут другие ребята…
        — А ты хитрая, бабушка,  — подумав, сказал Матвей.  — Приезжаешь в субботу пораньше, сидишь там в саду на скамеечке, ждёшь меня и со всеми разговариваешь, всё-всё узнаешь…
        — Невелика хитрость с людьми потолковать,  — ответила бабушка.
        Над каждым письмом Матвея к отцу она вела какие-нибудь разговоры.
        — Значит, всё-таки били тебя какие-то мальчишки?  — перепугалась бабушка, прочитав одно из писем.  — Да ещё большие!
        — Ну и что?  — пожал плечами Матвей.  — И очень хорошо, что били.
        — Уж чего лучше! А за что тебя били?
        — За что, я не знаю. А Костя же дал им, как полагается. Вот это хорошо!
        — Ошибки бы исправить в твоих письмишках,  — вздыхала бабушка,  — да ладно уж, всё равно уж… Скорей бы Степан Матвеевич вернулся!

        Звёзды

        Среди ночи Матвей проснулся. Он лежал с открытыми глазами, и сердце у него тоскливо сжималось. Только что ему приснилась мама. Она улыбалась Матвею, гладила его по голове. И вот опять её нет…
        В спальне было тихо и темно. Посапывали во сне мальчики. Полежав немного, Матвей вылез из постели, прошлёпал босиком к окну и высунулся.
        Сразу запахло розами. Поздние декабрьские розы цвели под самым окном. Сад дышал теплом. Декабрь был на редкость сухой и не только тёплый, а даже жаркий. За день земля набралась горячего солнца и ночью отдавала это тепло воздуху.
        Кипарис под окном стоял важный и таинственный. Казалось, он знает что-то особенное, чего никто другой не знает. Чёрная густая хвоя его была совсем мохнатая и как будто чуть-чуть шевелилась. Не превращался ли по ночам кипарис в небывалой высоты зверя, покрытого чёрной шерстью, вроде доисторического жирафа? Может быть, когда все спят и никто на него не смотрит, он спускается к морю, прыгая на одной толстенной ноге, и купается там при лунном свете? Сейчас луны не было. Но меж ветвями кипариса сияли звёзды.
        Подумав, Матвей оделся, всунул босые ноги в сандалии и взобрался на подоконник. Повернулся спиной к саду, спустил ноги, мягко спрыгнул на взрыхлённую землю. Невысокий здесь первый этаж. Днём, когда не видят воспитательницы, мальчики частенько лазают в спальни через окно.
        Матвей обогнул кипарис, косясь на него с некоторой опаской, по дорожке вышел на открытую площадку перед интернатом.
        Всё кругом было другое, чем днём. Неужели здесь носятся ребята и вон на тот грецкий орех влезает Лихов, пугая Любовь Андреевну? Задрав голову, Матвей посмотрел на верхушку ореха и тут же забыл обо всём.
        Над ним сияющими гроздьями висели звёзды. Крупные, яркие, они сверкали, мерцали, как-то переливались. Сколько их? Миллионы? Вот бы сосчитать! Получится, наверно, такое громаднейшее число, что… может, такого числа ещё и не выдумали люди. Все звёзды не сосчитать. Разве только какая-нибудь особенная электронная машина из тех, о которых ему рассказывал папа, их сосчитает.
        Матвей не электронная машина, и все звёзды ему никак не сосчитать. Но почему бы не попробовать сосчитать хотя бы частичку?
        Матвейка принялся считать звёзды, но сбился на первом же десятке. Они так сверкают, затмевая друг друга, что сразу перестаёшь понимать, какие уже считал, а какие — нет. Так ничего не получится. Надо выбрать какой-нибудь кусочек неба, отгородить его от остального сверканья и только на этом кусочке считать.
        Неплотно сжатые кулаки Матвей приставил один над другим, к левому глазу, а правый глаз зажмурил. Получилось вроде подзорной трубы. Теперь он видел небо только в небольшом кружке. В этом кружке звёзды стали ещё крупнее и ярче — настоящие фонари.
        Маленькими шажками Матвей двинулся вперёд, разыскивая, какой бы кусочек выбрать. Везде звёзд было слишком много. Вот, кажется, здесь они понатыканы не так густо.
        Матвей уже хотел остановиться, чтобы приступить к счёту. Сделал ещё шаг, пошире, чтобы встать поудобнее, и… земля ушла у него из-под ног. Куда-то он кубарем катился, рубашка на нём загнулась, он изрядно ободрал спину и икры ног.
        Когда испуг прошёл, оказалось, что сидит Матвей под обрывом, на дне небольшой ямы. Ну да, он же не смотрел под ноги, вот и скатился. И пошёл он не в сторону аллей, а совсем в другую.
        А звёзды-то из ямы видны ещё лучше. Матвей загляделся на дивную красоту над его головой. Папа говорил, что на звёздах, наверно, тоже кто-нибудь живёт, не может быть, чтобы только на одной Земле жили. Может, такие же люди, а может, и совсем другие…


        Что там за этим сверканьем? Неведомые существа смотрят сейчас на Землю со звёзд, как он смотрит на звёзды. А что они видят? Тоже сверкающую звезду? Голубоватую… Об этом говорили космонавты, вернувшись на Землю. Значит, он сидит в яме на голубоватом шаре. Вот странность!
        «А на какую же звезду дорогу буду вычислять я?  — думал Матвей.  — Когда мне будет, ну, двадцать лет… Ой, как много! За 12 лет на Луне успеют побывать много раз. И на Венере тоже… Куда через 12 лет полетят космонавты?»
        Невидимое море вздыхало где-то внизу. В посёлке приглушённо лаяли собаки. Матвей скорчился на сухих листьях и немного прилёг. Теперь ему не надо было и голову задирать. Звёзды то вспыхивали необыкновенно ярко, то тускнели — и опять вспыхивали. Чаще, чем прежде, они стали подмигивать Матвею. Потом папа взял Матвея под мышки и забросил его на звёзду. Под локтём у Матвея примостился Минус единица. Матвей держал пёсика крепко-крепко, чтобы не упустить обратно на Землю. Вдруг стало ужасно холодно, на какой-то неизвестной звезде, орбиту которой Матвей уже начал было вычислять, поднялся сильный сквозняк.
        — Мальчик! Мальчик! Где ты?  — кричал папа.
        — Я здесь, здесь!  — отвечал Матвей.
        Над головой у него шуршало. Должно быть, сыпалась звёздная пыль. В песне ведь поётся:
        На пыльных тропинках далёких планет
        Останутся наши следы.

        Папа растолкал Матвея и голосом самой сердитой из интернатских нянек сказал:
        — Ошалел ты, что ли? Спать на голой земле! Поди, не июль и не август.
        — Каши бы ему берёзовой, да погуще!  — ворчал другой голос.  — Я спальни обошла, а одна кровать пустая. Вот как выключит тебя директор из интерната за такие проделки!
        — Хорошо ба,  — лязгая зубами, проговорил Матвей.  — Хорошо ба, выключил. Я ббы с ба-бушкой ж-жил ба!  — он весь дрожал.
        С гор дул ветер, холодный и острый.
        Наутро Матвей хотел подняться с кровати, но руки и ноги были у него такие тяжёлые, что поднять их не удалось, и он опять повалился поверх одеяла.
        — Я хочу спать! Мне очень жарко!
        Пришла медсестра и поставила ему градусник.
        — И что тебе взбрело в голову ночью лезть в какие-то ямы?  — подавая Матвею попить, спросила сестричка.
        — Я считал звёзды,  — сонно ответил Матвей.  — Но трудно… их так много…
        — Бредит, должно быть,  — сказала сестричка.
        — Да нет, наверно, правда!  — возразили мальчишки.  — Он ведь такой.
        Полдня Матвей пробыл в изоляторе. За дверью кто-то тоненько распевал:
        — Звездочёта-обормота взяли ямы в обороты! Звездочёта-бегемота взяли ямы в обороты!
        Несмотря на высокую температуру, Матвей узнал голос Сони. Но недолго удалось Соне упражняться в дразнильном пении: к вечеру машина «Скорой помощи» увезла Матвея в больницу.

        Тётя Доня

        Раз или два в неделю Окуньки продолжали ходить в гости к дяде Миколе, то с ночёвкой, то возвращаясь к отбою в сопровождении старика. Уходили они всегда с разрешения воспитательницы или директора. Сами в посёлок не убегали. Любовь Андреевна догадывалась, что отлучаться самовольно им строго-настрого запретил дядя Микола. Возвращались они всегда какие-то успокоенные и как бы чем-то гордые.
        Давно уже Окуньки не затыкали уши, когда им делали замечание, и хотя пятёрки получали редко, но и двойки исчезли из их тетрадей. «Твёрдые» тройки, иногда четвёрки стояли теперь в журнале против фамилий близнецов. Неблестящие отметки. Но, вспоминая время, когда Окуньки сидели в классе безучастными олухами, да ещё с заткнутыми ушами, Антонина Васильевна очень радовалась этим тройкам. И нередко хвалила близнецов. Непривычно и приятно было Вове и Вите Окуньковым слышать похвалы.
        Жить Окунькам стало гораздо лучше и веселее. Оказывается, вести себя, как другие ребята — слушать на уроках, считать, писать и особенно читать — интереснее и несравненно легче, чем всё делать наперекор. Не приходится всё время быть начеку, чтобы немедленно сделать не так, как тебе велят, а наоборот. Вдобавок все — даже записные лентяи — часто над ними смеялись, смотрели на них с удивлением, как на каких-то ненормальных, а девочки и с жалостью. Лишь первое время ребят забавляли проделки близнецов, а потом всем надоела их молчаливая война с учительницей.
        Казалось, не полтора месяца назад, а когда-то очень давно Окуньки впервые ушли из интерната вместе с дядей Миколой. Дело было так.
        Неохотно плелись Окуньки следом за садовником-кочегаром. Насупившись, поглядывали недоверчиво.
        Пройдя немного, Окуньков Вова процедил сквозь зубы:
        — Зачем мы идём?
        — Идём зачем?  — как перевернутое эхо, процедил Окуньков Витя.
        Дядя Микола к ним обернулся и ответил спокойно:
        — А затем, что зажарит вас моя старуха. В сметане. Давно я жареных окуней не ел.
        Скупо, краем рта улыбнулись Окуньки: мол, мы не дошколята, чтобы нас такими глупостями стращать.
        Дядя Микола воззрился на них с удивлением:
        — Не верите?  — Он даже по колену себя стукнул: — Не верят глупые хлопцы, скажи на милость! Ну, так слухайте! Моя старуха, Домна Ивановна, така грозна бабка, шо тильки держись! И съем я вас, как вечерять сяду, в сухарях и сметане. Йисть буду я, а стряпать вас то вона буде. Так-то!
        Чуть-чуть хихикнули Окуньки и сразу нахмурились, напустили на себя полное безразличие. Так, с каменными лицами, и вошли они вслед за дядей Миколой в небольшой садик. В глубине садика, между персиковыми, абрикосовыми, вишнёвыми и сливовыми деревцами стоял домик под черепичной крышей.
        Едва лязгнула калитка, на крыльцо вышла полная моложавая старуха в белой косынке и в цветном длинном переднике. Всё лицо её с загорелыми, тугими, почти без морщин щеками расплылось в улыбке.

        — Это что же за хлопчиков таких славных ты привёл, Микола?  — спросила она певуче.
        — Прикидается ласковой,  — шепнул старик близнецам.  — Як та самая баба яга, что Ваню зажарить схотела.
        Громко он сказал, сурово сдвигая брови:
        — Славны воны, чи не славны, це большой вопрос! И треба в этом вопросе разобраться по пунктам, А ну, геть у хату!

        Не успели Окуньки опомниться, как они уже сидели на табуретках в чистой кухоньке возле стола. Руки у обоих были вымыты. Перед каждым в тарелке благоухал борщ.
        — Мы обедали,  — сказал Окуньков Вова.
        — Обедали мы,  — сказал Окуньков Витя.  — В интернате.
        — А до того, кто обедал, кто нет, нашей Домне Ивановне дела нету,  — с аппетитом принимаясь за борщ, заявил дядя Микола.  — Бо насчёт кормёжки вона дэспот и никуды не денешься. Вот накормит, а потом… гм-гм!.. к ужину это самце и воспоследует…
        Всё тучное тело Домны Ивановны заколыхалось от смеха.
        — Уже что-то выдумал! Начал загадки загадывать. Вовочка, я тебе укропчику забыла насыпать, сам возьми вон с блюдца.
        Близнецы переглянулись, поражённые. Укропа не было именно в Вовкиной Тарелке, в тарелке у Вити зелёные стебельки плавали. Как узнала жена дяди Миколы, который из них Вова? Конечно, отводя их к рукомойнику и подавая полотенце, она спросила их имена, но…
        «Случайно назвала правильно»,  — про себя решили Окуньки и стали есть хмуро, но с удовольствием: уж очень вкусен был украинский борщ.
        После обеда дядя Микола уселся столярничать. Он мастерил полочку.
        — Бо у моей старухи везде полочки понатыканы, так нехай ещё будет!
        Вова стал смотреть, как старик работает, а Витя подошёл к радиоприёмнику и со всех стороннего разглядывал, не решаясь прикоснуться.
        — А ты, Витенька, включи, если умеешь,  — сказала Домна Ивановна, вытиравшая посуду.
        Близнецы в упор посмотрели вопросительно друг на друга. С одного взгляда каждый понял замысел брата. Они встали рядом, потом сели на оттоманку, немного погодя переменились местами — они нарочно «перепутались». Но это не помогло.
        — Вовик, подай мне, пожалуйста, ножницы,  — попросила Домна Ивановна.  — Вон на полке, ты рядом стоишь.
        Она их не путала, это было очевидно.
        — Вы… колдунья?  — протягивая Домне Ивановне ножницы, спросил Вова.
        — Колдуньев не бывает,  — добавил Витя,  — но вдруг… всё-таки…
        Домна Ивановна рассмеялась заливисто, как молодая.
        — Факт!  — провозгласил дядя Микола, для убедительности вытаращивая глаза.  — Самая она колдунья и есть!
        От смеха Домна Ивановна не могла сперва вымолвить ни слова и только махала на всех руками. Наконец, перевела дух.
        — Ох, уморили, мальчики вы мои милые! С чего ж это я колдунья, ну-ка? Молчи, старик, не встревай, пусть сами скажут.
        Братья стояли красные.
        — Потому что все…  — начал Вова.
        — И даже мама очень часто,  — вставил Витя.
        — Да и батька всегда,  — продолжал Вова.
        — И злится крепко,  — сказал Витя.
        — Пьяный — очень крепко!  — подтвердил Вова.
        И тут они заговорили одновременно.
        — Что не может нас различить,  — говорил Вова.
        — Зачем мы как два пятака,  — говорил Витя.  — Путают нас всё время все!
        — А вы всячески помогаете людям запутаться,  — заметил дядя Микола.
        Братья торопливо произнесли наперебой:
        — А вы нас не спутали ни разу…
        — И вот, может, вы… умеете колдовать?
        Домна Ивановна встала со стула и подошла к близнецам.
        — Вот это Витя.  — Она погладила по голове Витю Окунькова.  — А вот это Вова,  — потрепала она по затылку другого Окунькова.  — Да зачем же вас путать, хлопчики милые? У Вовы на одном ухе мочка немножко приросла, а у Вити уши ровные, зато у него родинка есть на височке, а у Вовы нету…
        Да, эти различия у них были. И сами Окуньки, и мама об этих приметах знали. Но, когда Окуньки двигались, и мать не видела «приметок». Другие же люди о них не подозревали. А от зоркого глаза Домны Ивановны эти мелочи не укрылись.
        — Шо там мочки да родинки! Колдунья она, верно вам говорю!  — твердил дядя Микола.  — Ну, ладно, колдуйте здесь над уроками. Донюшка, погляди, чтобы эти орлы всё написали чисто, а то мне будет это самое… рекламация. А я до соседа тут схожу ненадолго.
        Спали близнецы на оттоманке «валетиком», как говорила Домна Ивановна. Укрыв Окуньков одеялами, она наклонилась и поцеловала обоих на ночь так просто, будто иначе и быть не могло. И братья не удивились.
        К вечеру они уже называли жену дяди Миколы тётей Доней, и обоим казалось, что знакомы они с ней давным-давно.
        А потом, как-то незаметно и попросту, стали входить Окунькам в головы приветные, неторопливые речи Домны Ивановны.
        — А мама ваша, понятно, устаёт на своём консервном заводе, да после работы ей ещё пьяного отца приходится утихомиривать. Оттого на вас и серчает. А вы ей помогайте,  — она и кричать перестанет. Да и отцу скажите: «Не пей, папа!»
        Получалось, что хоть и есть нехорошее в жизни — всякие нелады и ссоры,  — но во много-много раз больше хорошего. Из всякого худого положения найти выход всегда можно. Поэтому унывать и обижаться нечего, а надо, засучив рукава, дело делать.
        Но не в словах тёти Дони было главное, а в её тоне, в том, как обходилась она с Окуньками — спокойно, ласково, с полной верой, что не обманут они её ожидания, не могут обмануть.
        Вся душа расправлялась у Окуньков в этом воздухе доверия и бесхитростной ласки. Без стеснения хохотали они, когда дядя Микола начинал «чудить». Выдумывая всякие «чудернасии», как называла эти выдумки тётя Доня, старик всегда что-нибудь делал. А близнецы смотрели.
        Насаживает дядя Микола лопату на черенок — Окуньки смотрят. Замок починяет — смотрят. Ружьё чистит — ну, уж тут они глаз не спускают. Смотрят-смотрят, да и протянут руку к молотку, к долоту, к стамеске или к шомполу. А дядя Микола разрешает всё трогать. И не только разрешает, а показывает, как надо держать инструмент. Подержат Окуньки в руках рубанок и пилочку, а потом и сами начинают помогать старику, тоже что-нибудь мастерят. Мастерят и слушают, что говорит дядя Микола.
        А рассказов у бывшего гвардии старшины Чертополоха неисчерпаемый запас: про войну, про охоту, про море, про горы… Мир полон чудес. И во всех этих чудесах братья Окуньковы вполне могут принять участие. Надо только людьми стать толковыми. Ну, а чтобы стать толковыми людьми, надо учиться.
        — И, конешное дело, учителей своих слухать, бо воны тебя поумнее. Тут уж никуда не денешься!  — вздыхая как бы с сожалением, говорил дядя Микола.

        Дроби

        «Дорогой папа!
        В больнице я понял мельчайшие дроби. А училка сказала: «Зачем ты так написал задачу? Забудь про дроби!» Училка у нас хорошая, Антонина Васильевна, а не понимает, што мне теперь дроби нарочно не забыть, как ни старайся! Без дяди Лёни я сильно скучаю. Когда я пришёл из больницы, Сонька уже не дразнилась: звездочёты-обормоты, звездочёты-бегемоты. Она сказала (тут несколько слов было жирно вычеркнуто) ей стало страшно, но не колотушек. Наш адрес дядя Лёня записал. Теперь я тебя вдруг обыграю в шахматы. Может быть. Прежде давно цифры были не такие, а просто значки, например, ПО —. Бабушка здорова и Минус единица тоже. В звёздочку я попал к Косте Жукову. Здорово, верно? Костя очень ловкий по физкультуре лучше всех. Кроме того, он в субботу спас ребёнка, вытащил его из моря. Вообще научились считать не сразу. Сперва считали камешками, как я когда был маленький, веревочками, делали на палках зарубки. Турнир по шахматам будет у больших мальчиков. Но Любовь Андреевна попросит, чтоб меня допустили. Хотя у —1-цы вырван клок на боку. Он дрался с кошкой. Приезжай скорей!!! Сломал ли Петька нос, неизвестно, но
ключицу — факт,
        Матвей».

        Над этим письмом Матвей пыхтел очень долго. К изумлению бабушки, он сам, без напоминаний, захотел написать папе.
        Бабушка заглядывала через плечо внука, когда он торопливо «ковырял» на бумаге одно слово за другим, и от души его жалела. Старается ребёнок! А письмо-то не придётся отправлять.
        Верная своему принципу не волновать дальнего путешественника, бабушка не сообщила Степану Матвеевичу о том, что Матвей был болен. А письмо начинается со слов «в больнице». Разве вымарать эти слова, поставить на них кляксу? Тем более, что и так кругом намазано.
        Решив так и поступить, бабушка успокоилась и отошла от внука, довольная его усердием.
        У Матвея даже щёки разгорелись. Столько событий! И обо всём хочется написать папе.
        Часа три назад Петька свалился с крыши сарая. Хоть и учился в третьем классе, орал он как двухлетний. Врач сказал, что насчёт носа ещё неизвестно, но ключица — факт — сломана. Это дома такое волнующее событие.
        А в интернате-то сколько всего наслучалось за те три недели, что Матвей пробыл в больнице. И про больницу тоже не забудешь. Из-за дяди Лёни.
        Когда у Матвея спала температура, ему стало ужасно скучно. В палате были сплошь малыши, самому старшему лет шесть. Смешно путаясь в длинных пижамках, они возились на кроватях, а то и на полу, тузили друг друга, что-то один у другого отнимали. Приходила нянька и ворча растаскивала их по кроватям.
        Он лежал и раздумывал. Что-то делают сейчас интернатские ребята? Может быть, именно в эту минуту Любовь Андреевна читает им очень интересную книгу. Или они уже учат уроки. Коля Воронков мучается над задачей. С каким удовольствием Матвей решил бы ему эту задачу. И любые примеры. А Костя? Хоть одним глазком подглядеть бы, что делает сейчас Костя. Как здорово он тогда прогнал мальчишек-драчунов. Кинулся на них без всякого страха, как лев. Потому что его товарища били. То-ва-ри-ща! А Томка к кому сейчас пристаёт? Кому хочет перевязать царапину?
        И вдруг Матвей, сам удивившись, понял, что он здорово скучает без ребят.
        Наконец, ему позволили выйти в больничный сад. Погода стояла отличная.
        Под деревом на скамейке сидел, вытянув ногу, высокий дядька. Нога была толстая и белая. На скамейке возле дядьки стоял клетчатый шахматный ящик и лежали костыли.
        Матвей остановился на некотором расстоянии и стал рассматривать ногу.

        — Как тебя зовут?  — спросил дядька с белой ногой.
        — Матвей. Какая у вас нога…
        — Да, неважная. В гипсе. А ты с чем лежишь, галчонок?
        — Я не лежу, я стою,  — сказал Матвей.
        — Так ты лучше садись.  — Человек похлопал ладонью по скамейке возле себя и, когда Матвей сел, переспросил: — Так с чем ты тут сидишь?
        — С воспалением лёгких. Уже температура нормальная. От пенициллина.
        — Вот это хорошо, что нормальная. А мне, понимаешь, в шахматы сыграть не с кем. Партнёр мой на перевязке.
        — А вы сыграйте со мной,  — предложил Матвей.
        — Ну, что ж, попробуем…  — усмехнулся новый знакомый.
        После нескольких ходов Матвея он заметил с удовольствием:
        — Э-э, да ты коё-что смыслишь, галчонок! Не ожидал, не ожидал!
        — Не знаете ли вы, что такое дроби?  — спросил Матвей.
        Дядя Лёня оказался инженером. Он знал не только дроби, а и много очень интересных задач, и кучу любопытнейших историй про древних математиков. Удивительно повезло Матвею. Чтобы познакомиться с таким замечательным человеком, стоило заболеть не только воспалением лёгких, а даже холерой.

        Теперь они заодно!

        В первый же день его появления в интернате к Матвею подбежала Соня. Она улучила момент, когда рядом никого не было. Матвей один шёл в медкабинет. Медсестра велела ему приходить каждый день: «Буду давать тебе укрепляющее лекарство».
        — Как я рада, что ты поправился!  — быстро проговорила Соня.  — Я так боялась…
        Соня показалась Матвею другой. Щёки и косы стали у неё потолще, а школьная форма покороче: Соня выросла. Впрочем, выросли все, кроме Воронкова. Улыбалась Соня тоже иначе, чем прежде: как-то робко, совсем не похоже на прежнюю ехидную улыбочку.
        — Чего ты боялась?  — буркнул Матвей.  — Что некому тебя поколотить будет?
        — Чтобы ты не помер, боялась,  — тихонько сказала Соня.  — От сильного воспаления лёгких помирают. Я никогда не буду тебя дразнить.
        Матвей и забыл про Сонину дразнилку, а теперь вспомнил.
        — Думаешь, я тогда сразу не догадался, кто поёт «звездочёты-пересчёты»? Дура!
        От обиды Соня вспыхнула, потом побледнела.
        — С тобой по-хорошему, а ты…
        Она повернулась и побежала от него, всхлипывая как-то по-щенячьи.
        Матвею стало не по себе. За что он с ней так грубо? Разве она сказала ему что-нибудь плохое? Только что боялась, как бы он не помер. Глупо, конечно, но ехидства в этом нет. Мать-то у неё хоть выздоровела?
        Очень недовольный собой, Матвей зашагал в медкабинет.
        Но когда перемена кончилась, он вмиг утешился, сразу забыл про Соню. Был урок арифметики. Они писали контрольную.
        В задаче надо было к 5 карандашам прибавить 8 карандашей, а потом отнять 4 карандаша. Решение Матвей записал так:

        Взяв в руки тетрадь Матвея, Антонина Васильевна воскликнула:
        — Что ты тут нагородил? Всё записал дробями? Ох, Матвей! Всему своё время. Что я должна тебе поставить за эту контрольную? Пиши всё снова!  — И она дала ему неосуществимый совет: забыть про дроби.
        После звонка к Матвею подошёл Костя Жуков и заявил:
        — Ты в моей звёздочке. Поручаю тебе срочно подтянуть Воронкова по арифметике. Он всю нашу звёздочку тормозит!
        Замечательная новость! Не то, конечно, что надо Колю Воронкова подтянуть по арифметике, а совсем другое: Костя-то — командир Матвея! Ведь Матвей даже не знал, что без него второклассники стали октябрятами, разбились на звёздочки. В Костиной звёздочке оказались, кроме самого Кости и Матвея, ещё Коля Воронков, Слава Гордеенко и Клава Гущина. Томка тоже стала командиром. В её звёздочку попали Соня, Аллочка Замшина и Окуньки. И ещё было три звёздочки.
        Матвей твёрдо решил во что бы то ни стало, хоть кулаками, научить Воронкова решать задачи. Когда-то Любовь Андреевна уже просила его заняться с Колей. Но совсем другое дело, если такое поручение дал ему Костя, его командир. Теперь они в одной звёздочке и во всём должны быть заодно. Костя так ему и сказал:
        — Помни: мы теперь заодно!
        Вся звёздочка гордилась Костей. Да и весь класс им гордился. Ещё бы! За несколько дней до возвращения Матвея Костя спас ребёнка. Это случилось на пляже в одну из суббот. Мать малыша с кем-то заговорилась и не заметила, как её ребёнок упал в море. Мало того, что упал, но волна сразу откатила его от берега. Как был, в одежде, Костя не раздумывая бросился в воду и вытащил тонущего малыша. Директор похвалил Костю за мужество на линейке перед всеми ребятами. Второклассники наперебой рассказывали Матвею об этом необыкновенном происшествии.
        Стешу Матвей увидел на другой день, как приехал в интернат. Он не искал её. Стеша сама пришла на лужайку за домом, где гулял второй класс.
        — Выздоровел Матвейка?  — сказала она обрадованно.
        Но тут же выяснилось, что пришла она совсем не к нему, а… к Окунькам. Стеша отозвала близнецов в сторону и потихоньку о чём-то с ними разговаривала. Выражение лица при этом было у неё какое-то необычное: немножко сердитое, немножко смущённое и немножко неспокойное. Матвей подошёл поближе и услышал слова одного из Окуньков:
        — Да, мы тоже знаем про сынов. Мы её спросили: «Тётя Доня, а у вас своих детей не было?»
        — А она,  — заговорил другой Окунёк,  — а она… «Как же,  — говорит,  — не было? Два сына». Оба…
        — Я и без вас знаю, что они на войне убитые,  — перебила Стеша.  — Так вот, чтобы вы с расспросами к моим Чертополохам не приставали!.. Вообще, смотрите у меня! Если что сделаете у дяди Миколы не так, я вам головы поотрываю!
        — А мы чего?  — сказал один Окунёк.
        — А мы ничего,  — сказал другой.  — А ты не задавайся!
        — Дураки вы!  — вздохнула Стеша.  — И вообще они бы меня совсем к себе взяли. В дочки. Я ведь к ним третий год хожу. Вся остановка в том, что они старые. Удочерить им не разрешают. А увнучивать не полагается.
        Матвей слушал и понимал только одно: пока его не было, Стеша как-то по-особенному познакомилась с Окуньками. И какие-то у них общие дела. И почему-то Стеша Окуньков, кажется, немного недолюбливает.
        — Вы Стешу не вздумайте обижать!  — на всякий случай сказал Матвей.
        Стеша машинально положила руку ему на плечо, но, хотя этим жестом ясно выражалась её приязнь, он чувствовал, что в эту минуту она совсем о нём не думает. И тут Стеша вполголоса произнесла что-то совсем непонятное.
        — Мне как-то тётя Доня сказала… Ты не думай, говорит, у нас на всех хватит…
        Близнецы захлопали глазами.
        — Чего хватит? Борща? Так мы можем не есть,  — сказал один.
        — Тем более, мы почти всегда ходим к дяде Миколе после обеда,  — добавил другой.
        — Я ж и говорю, что вы дурни!  — с досадой сказала Стеша.  — При чем тут борщ? Мы все сытые… В общем, имейте в виду! Чтобы полный порядочек! Понятно?
        — А чего хватит-то? Чего? Скажи!  — пристали Окуньки.
        — Сердца!  — гордо ответила Стеша.  — Сердца, души у неё на всех хватит. Вот. А вы — борща-а! Скажут тоже!
        Она повернулась и пошла прочь.
        — Хочешь, я тебе дроби объясню?  — крикнул Матвей.
        Стеша оглянулась:
        — Да что дроби! Пусть они хоть вовсе провалятся, эти дроби!
        Матвею стало обидно. Почему она сердится? Он не понимал, что Стеша просто немного ревнует Окуньков к старикам Чертополохам.

        Туман

        — Кто-то проглотил горы,  — задумчиво сказал Коля Воронков.
        — Их проглотили облака. И вообще февральский туман,  — рассудительно сказал Костя Жуков.
        Пять ребят: Костя, Коля Воронков, Тамара Русланова, Маруся Петрова и Матвей — стояли на обочине шоссе и с удивлением смотрели вверх.
        Всегда за этими склонами, поросшими мелким дубняком, высились горы. Ниже — скалистые, повыше — голубые или сиреневые, смотря по погоде и времени дня. А сейчас над дубками простиралась сплошная серая пелена, точно повесил там кто-то плотную занавеску из сурового полотна. Клочья тумана висели и на дальних дубочках, зацепившись за рыжие сухие листья. Кроме сосен и лавров, все деревья стояли голые. И лишь на дубах было много ржавых высохших листьев.
        — А я нашла подснежник!  — закричала Томка.
        Крымский подснежник с овальными продолговатыми лепестками и в самом деле белел в её руке.
        Зашуршали шины. На шоссе показалась из-за поворота грузовая машина. Резко хлопнуло. Заскрежетали тормоза. Машина остановилась. Шофёр вылез из кабины, обошёл грузовик, пиная ногами шины.
        Мальчики подошли к грузовику.
        — Что, спустила шина?  — спросил Костя.
        — А тебе что?  — огрызнулся шофёр.  — Ступай своей дорогой.
        Он вскочил в кабину, дал газ. Машина рванула с места и умчалась.
        — Опаздывает куда-то,  — заметил Воронков.  — Торопится очень.
        — Хам он, больше ничего,  — обиженно сказал Костя.  — Я его вежливо спросил…
        Шоссе убегало в туман. Лишь небольшой отрезок его был хорошо виден — пустынный кусочек дороги.
        — Тихо как!  — сказал тонким голосом Воронков.  — Потому что зима. А летом тут полно туристов. Так и едут! И пешком идут.
        — И зимой туристы в Крыму бывают,  — возразил Костя.  — Меньше, конечно, а всё равно они есть. Мама моя на теплоходе плавает, так говорит: и поздней осенью и зимой туризм на Южном берегу не прекращается.  — Костина мать служила официанткой на теплоходе, часто уезжала в рейсы. Ещё у Кости, как у Матвея, была дома бабушка. Но папы у него не было.
        Из канавы раздавались радостные восклицания: это девочки приходили в восторг от каждого подснежника. Мальчики пошли в дубняк, стали собирать жёлуди.
        Спустя какое-то время на шоссе затрещал мотоцикл. Никто не обратил на него внимания. Но вдруг послышался оклик:
        — Эй, ребята! Пойдите сюда!
        Костя и Коля побежали к шоссе. Матвей пошёл за ними. У мотоцикла стоял человек в тёмно-синей форме с блестящими пуговицами. Мальчики догадались, что это инспектор ГАИ. В люльке мотоцикла сидел парень в штатском пальто.
        — Не видели, ребята, тут никто не проезжал?  — спросил инспектор.
        — Проезжал один грубиян на грузовике,  — ответил Костя.
        — Почему грубиян?  — поинтересовался парень в штатском.
        — Я его вежливо спросил: «У вас шина спустила?» А он сразу обозлился…
        — Торопился отчего-то,  — добавил Воронков.
        — Давно проезжал?  — спросил инспектор.


        Услышав, что мальчики с кем-то разговаривают, вылезли из канавы и подбежали девочки. На вопрос инспектора ответила Маруся Петрова:
        — Давно-давно. Уже нам скоро пора уроки учить.
        — А ты и не видела!  — возразил Воронков.  — Вы в канаве сидели. И совсем недавно. С полчасика.
        — Всё равно мы машину слышали,  — заспорила Томка.  — Целый час назад. Вон какой букетище успели собрать,  — Она показала букет.  — А подснежников ещё мало.
        — Вы гуляете давно?  — спросил штатский.
        — Около часа,  — ответил Костя.
        — А сколько сейчас времени?  — спросил до сих пор молчавший Матвей.
        Инспектор отогнул обшлаг гимнастёрки:
        — Без десяти минут шестнадцать часов, то есть, значит, четыре без десяти.
        — Ну, так мы здесь гуляем ровно сорок пять минут,  — сказал Матвей.
        — Откуда такая точность?  — штатский выпрыгнул из люльки.  — Хоть ноги пока размять…
        — Потому что когда мы были в раздевалке,  — сказал Матвей,  — надевали пальто, на часах было три часа, то есть пятнадцать часов, я видел. Минут пять мы бежали досюда. Ну, и здесь, значит, ходим сорок пять минут. Конечно, не всё время возле этого столба, где сейчас стоим.
        — Молодец,  — сказал штатский.
        — Та-ак,  — протянул инспектор.  — Значит, грузовик проезжал тут минут 40 -35 назад… А номер машины вы случайно не заметили?  — спросил он безнадёжным тоном.
        — Мы не знали, что надо,  — смущённо сказал Костя.
        — Она быстро поехала,  — сказал Воронков.
        — Номер ЦС 81 -09, — отчеканил Матвей.
        — Как? Как?  — инспектор поспешно вытащил планшетку из сумки на боку и мигом записал.
        — ЦС 81 -09!  — повторил Матвей.
        — А ты не ошибаешься?  — спросил штатский.
        — Матвей никогда не ошибается, если цифры,  — обиженно заявила Томка.
        — Никогда-никогда!  — подтвердила Маруся.
        — Ну, молодец, если так,  — похвалил инспектор,  — Как ты его назвала, девочка?
        — Матвеем его зовут,  — сказала Томка.
        — А фамилия твоя как, Матвей?  — спросил штатский.
        — Горбенко.
        Томка приблизилась к парню в штатском и потянула его за рукав. Поняв, что она хочет что-то сказать ему по секрету, парень пригнулся к ней.
        — Только про мать не спрашивайте!  — шепнула Томка.  — Нельзя его про мать спрашивать.
        — Ну-ну,  — смутился парень,  — а я и правда хотел…  — Он покосился на Матвея и громко спросил:
        — А вы откуда, ребята?
        — Из интерната. Вон там внизу,  — показал Костя рукой.
        — Садись!  — сказал инспектор и сам уселся на сиденье мотоцикла.  — Бывайте, ребята! Спасибо.
        Едва штатский поместился в люльке и махнул ребятам рукой, мотоцикл взревел и в одну секунду скрылся в тумане.
        — И как ты номер запомнил?  — спросил Костя Матвея.  — Мне и ни к чему.
        — А как его не запомнить?  — удивился Матвей.  — Ты, наверно, просто не посмотрел. Там четыре цифры в этом номере: 8, 1, 0 и 9. Сложи первые две цифры — будет 9. Значит, первая часть номера, до чёрточки, равна второй части, после чёрточки, потому что ноль не считается. Раздели первые два числа на третье и четвёртое, первую часть номера на вторую, 81 на 09 — опять получится девятка. А все четыре цифры сложи — будет 18, те же 81, только цифры стоят наоборот. Вот какой номер интересный! Как же его не запомнить?
        — Вот как ты запомнил!  — с уважением сказал Костя.  — Со значением, выходит, запомнил.
        — Ох, уж этот Матвейка, Математейка!  — Томка покачала головой из стороны в сторону.  — И где только он не увидит какое-то значение, этот Матвейка! Вот опоздаем мы на самоподготовку, так будет нам от Любовь Андреевны значение! Она сдёрнула берет с головы Воронкова и с хохотом помчалась вниз по склону. Ребята побежали за ней.

        Весна

        Пятиклассницы, подружки Стеши Федотовой, на уроках часто поглядывали на Стешу с тревогой. Боялись, как бы она не уснула за партой. Ведь каждое утро встаёт в шесть часов, а то и в половине шестого. Вскакивает безо всякого будильника и сразу бежит в балку. И никак её не удержать.
        Спустившись в балку, Стеша забиралась поглубже в кусты и замирала. Балка звенела птичьими голосами. Не только синицы, дрозды, зяблики, щеглы, малиновки и зеленушки сновали в уже крупной листве. Несравненный певец соловей каждое утро и каждый вечер выводил свои сложные, переливчатые рулады в ветвях бузины. А вскоре тонкий беспомощный писк стал слышен из гнёзд: вылуплялись птенцы.
        Сладкий запах цветущих черешен, абрикосов и яблонь стоял над плодовым участком интерната. Весна! Короткая и яркая крымская весна поднималась от морского побережья в горы. Не прошло и недели, как затопила она всё вокруг, а в нижнем поясе, у самого моря, дышала уже знойным летом.
        На Матвея весна подействовала неожиданным образом: он вдруг увлёкся физкультурой. К тому же отличным физкультурником был Костя Жуков, а Матвей с некоторых пор во всём хотел быть похожим на Костю.
        За последнее время Матвей сильно вытянулся. Худой, долговязый, чернявый, он, сжав зубы, неловко карабкался по столбу, цеплялся за перекладину и… сваливался оттуда. Ребята хохотали. Но не над неловкостью Матвея, а над его хвастовством. Почему-то Матвей был убеждён, что физкультурные упражнения получаются у него превосходно.
        Поднявшись с земли, красный и сияющий, он спрашивал хвастливо:
        — Правда, я здорово влез?
        — Потрясающе!  — со вздохом говорила преподавательница физкультуры Инна Николаевна.  — Будь в тебе побольше веса, ты задавил бы Женю Сергеева. Ведь почти ему на голову свалился.
        Девочки часто удивлялись:
        — Почему ты, Матвейка, никогда не хвастаешься, что так здорово задачки решаешь?
        — Да чем тут хвастаться?  — сердито отвечал Матвей.
        Похвалиться своим знанием математики ему и в голову не приходило. Это было дело особое, он не мог бы этого объяснить… Решая задачи, он обо всём забывал, ни малейшей заслуги в том, что задачи у него выходят, не видел, только радовался, когда удавалось. Чем же тут, в самом деле, хвалиться?
        Теперь Матвей постоянно играл вместе с ребятами. Ведь Костя, Коля и Слава участвовали во всех играх. Значит, и Матвею приходилось участвовать. Костя сказал, что звёздочка должна быть дружной. Непременно!
        Для Кости и для маленького Коли Воронкова, который упорно не хотел расти, Матвей готов был теперь сделать что угодно. Хоть из-за Коли ему и попало однажды от воспитательницы.
        Как-то Любовь Андреевна увидела, что Коля горько плачет.
        — Что с тобой?  — Она обняла его за плечи, наклонилась к нему.
        А Коля пуще разревелся:
        — Не могу я больше так! Он меня… заставляет и заставляет! В голове всё перемешалось.
        — Кто тебя заставляет? Что заставляет?
        — Матвейка!  — всхлипнул Коля.  — Задачи решать. Каждую минуту! Затащит куда-нибудь и говорит: «Реши такую задачу!» Вчера меня к дереву привязал, чтобы я от него не убежал… Ему… Костя велел, а он, конечно, рад стараться!  — И Коля залился слезами в три ручья.
        Любовь Андреевна подозвала к себе Матвея и Костю:
        — Вы что же это товарища замучили? Оставьте его в покое! Я запрещаю Матвею с Колей заниматься. Сама ему объясню, когда не поймёт.
        — Но ведь у него больше тройки по арифметике, не бывает,  — с огорчением сказал Костя.  — Да и тройка-то с минусом. Если бы не Матвейкино чистописание и Колина арифметика, у нас вся звёздочка была бы из отличников.
        Матвей сконфуженно молчал: по чистописанию ему никак в пятёрочники не выйти, да и по письму то четыре, то три…
        — Всё равно,  — сказала Любовь Андреевна.  — Нельзя так тиранить Колю!
        И Матвей перестал наседать на Воронкова с задачами. Только на вопросы его отвечал, если Коля к нему обращался. Странно: после того как Матвей оставил его в покое, Коля вроде бы стал лучше учиться по арифметике.
        После майских праздников на одной из линеек случилось неожиданное.
        Линейки бывали почти каждое утро. После завтрака все ребята выстраивались на лужайке перед интернатом. Директор Сергей Петрович кратко сообщал им о том, что особенно хорошее или плохое произошло накануне в интернате, как дежурили старшие ребята, кто из ребят и в чём серьёзно провинился и что ему за это будет. А потом отдавал распоряжения на сегодняшний день. Настроение у ребят становилось деловое, подтянутое, и все расходились по классам.
        В то майское утро Сергей Петрович сообщил, что интернатом получено благодарственное письмо из одного учреждения.
        Матвей почти не слушал, что случалось с ним частенько. На этот раз он не слушал, потому что украдкой смотрел на Соню. Вчера Томка сказала ему, что Сонина мать не только не выписалась из больницы, а, наоборот, заболела ещё больше: у неё, кажется, совсем чахотка сделалась. Соня теперь никуда не уезжает по субботам, один раз её брала к себе на воскресенье Любовь Андреевна. С Матвеем Соня больше не заговаривала. Но не раз он ловил на себе её взгляд. Заметив, что он тоже смотрит, Соня быстро отворачивалась. Ясное дело, злится. Ну и пусть! Сейчас Соня стояла грустная. А ехидничать она стала теперь редко…
        Вдруг печальное лицо Сони просветлело. Она радостно улыбнулась, открыто, во все глаза посмотрела на Матвея и… закивала ему из своего заднего ряда. Матвей смутился и опустил глаза. И тут услышал, что директор называет его фамилию.
        — Горбенко из второго класса и есть тот ученик, за которого наш интернат благодарит Госавтоинспекция. Они пишут: «Благодаря наблюдательности вашего воспитанника Матвея Горбенко удалось задержать преступника».
        Матвей вытаращил глаза, дёрнул за рукав Томку, стоявшую рядом:
        — Какого преступника? О чём это он?
        — Да номер-то машины правильный оказался!  — зашептал Коля.
        — Не слушаешь ничего, по обыкновению!  — возмутилась Томка.  — Рассказал же Сергей Петрович: шофёр сбил женщину. Где-то на окраине Кореиза, что ли. Сбил, да и уехал. А это тот шофёр, у которого ты номер запомнил. Понял, наконец?  — быстро-быстро всё это Томка проговорила сердитым шёпотом. Ей за одну минуту пятьдесят слов протрещать ничего не стоит.
        — Молодец Матвей!  — сказал директор.  — Всегда будь таким наблюдательным!
        Ребята захлопали. Все смотрели на Матвея. От смущения он катал ногой камешек по земле. Да за что его хвалить? Вот Костя, тот и верно сделал замечательное дело. А Матвею просто попался номер из интересных цифр, ну и что тут такого? Очень ему было неловко.
        В коридоре, когда расходились по классам, Матвея то и дело останавливали чужие мальчишки и девчонки:
        — Номер, значит, заметил у машины нарушителя?
        — Ишь ты! Маленький такой, а в разведчики годишься!
        Всякие одобрительные возгласы и вопросы кричали ему вслед.
        На перемене Матвей внезапно услышал оклик:
        — Эй ты, купе-барш! С чего это ты вздумал номер машины запоминать?
        Перед ним стояли избившие его большие мальчишки.
        — Ни с чего не вздумал. Просто посмотрел и запомнил.  — На всякий случай Матвей сжал кулаки. Опять станут драться, так он сам их вздует, не дожидаясь Костиной помощи.
        — А я думал, может, шофёр тебе подозрительным показался?  — спросил Миша.
        — Нет. Чего шофёр? Я на шофёра не посмотрел…  — нехотя Матвей добавил для честности: — Номер был интересный.
        Помолчали.
        — Ну, отчаливай, барш,  — разочарованно процедил Миша.  — Не вертись под ногами!
        Слегка вспотев от волнения — кому приятно ждать, что тебя, того гляди, отколотят ни за что ни про что?  — Матвей убежал.
        — Эх, везёт же каким-то дурачкам!  — с досадой протянул Миша.  — А мы сколько раз видели на шоссе грузовики да всякие машины! И ни к чему нам… А помнишь, на днях шофёр одной легковушки с такой скоростью гнал — с недозволенной? Чуть собаку не задавил.
        — Помню, помню!  — закивал Саша.  — Так ты что думаешь?
        — Ничего я не думаю… А где гарантия, что этот шофёр не вёз шпиона? Может, он от пограничников удирал. Вот бы нам номер запомнить!
        — Да уж теперь ищи-свищи ту легковую машину,  — уныло сказал Саша. Но тут же оживился: — А знаешь что? Будем теперь у каждой-каждой машины номера запоминать. Даже записывать. На всякий случай!
        — Решено!  — согласился Миша.  — С сегодняшнего дня устанавливаем дежурство на шоссе. Наблюдение за машинами. Слушай мою команду!
        Немного утешенные, мальчики отправились в класс.
        День был субботний. В половине второго, как всегда, первая из родителей приехала бабушка.
        Матвей схватил её за руку:
        — Пойдём скорей на площадку, я тебе покажу, как я на брусьях верчусь. Ох, и здорово!
        — Подожди ты!  — отбивалась бабушка от тащившего её Матвея.  — Я тебе что-то важное…
        В эту минуту к ней подскочила Томка:
        — Здравствуйте, бабушка! А Матвейка преступника поймал!
        Бабушка задохнулась от испуга, еле вымолвила:
        — Как так преступника? Господи! Где ж он его взял?
        Матвей сморщился от досады:
        — Да никого я не ловил! Не слушай, бабушка, Томку, она глупости болтает. Пошли на брусья, я тебе покажу!
        А тут и Костя подбежал:
        — Ваш Матвей помог поймать преступника!
        Бабушка, оторопело на всех глядя, опустилась на скамейку.
        — Ничего страшного,  — успокоил её подошедший Сергей Петрович.  — Слышу, как они вас тут пугают. Ни малейшей опасности ваш внук не подвергался. Я вам всё объясню, вот только одну минуточку… Сейчас я к вам приду. Но тщеславием он у вас не страдает, это хорошо.
        — Как это не страдает?  — раздался голос преподавательницы физкультуры Инны Николаевны.  — Так хвастается своими ужасными сальто, что уши вянут. Сергей Петрович, вы мне очень нужны!
        — Бабушка, ну идём же, наконец!  — едва отошли директор и физкультурница, Матвей вцепился в бабушкину руку.
        И вдруг бабушка рассердилась:
        — Подожди с чепухой! Совсем меня задёргали! Никак не поспею сказать… Папа твой через неделю приезжает! Вот!
        Матвей остолбенел. Потом завопил:
        — Папа?! Приезжает?! Так что же ты молчишь, бабушка?!
        У самых бабушкиных ног, прямо на земле, он перевернулся через голову. Свалился на бабушкины широконосые туфли.

        Ребята хохотали. Бабушка всполошилась:
        — Сумасшедший! Шею сломаешь!
        От радости Матвей не знал, что бы ему такое сделать. Поднялся с земли и при всех кинулся целовать бабушку. Оказывается, больше всего на свете он хочет увидеть папу! Он и сам не знал, до чего ему нужно, просто необходимо увидеть папу!

        Прощай, интернат!

        Стоя в тени под платаном, Стеша строго наказывала Матвею:
        — Чтобы в гости ко мне ты приехал! Слышишь? Адрес дяди Миколы записал?
        — Я бабушке отдал записку с адресом.
        — Ну, смотри, чтобы не потерялся! А я твой адрес в самую лучшую тетрадку записала, где у меня про птиц! Как я рада, если б ты знал!  — Она схватила Матвея за руки и закружилась вместе с ним.
        Матвей знал, чему так радуется Стеша. Когда кончатся занятия в пятом классе, она насовсем переедет к дяде Миколе. Старики Чертополохи добились своего: им разрешили удочерить Стешу. С осени она будет учиться в поселковой школе.
        — У меня уже две фамилии в метрике: Федотова-Чертополох,  — болтала Стеша.  — Тётя Донюшка-то как рада! Но я буду часто ходить сюда в гости к нашим девочкам, тут же близко.
        А через несколько дней Матвей уезжал из интерната. Тоже, как и Стеша, насовсем. Не каждый год папа будет уплывать в дальние экспедиции, у него и в своём институте работы очень много.
        Матвей со всеми простился, все пожелали ему счастья. Вместе с бабушкой они уходили по дорожке.
        Матвей оглянулся. Вон темнеет кипарис под окном спальни. До чего же он знакомый, свой! Да всё тут такое знакомое…
        Когда шли мимо волейбольной площадки, Матвей вдруг увидел на открытом месте небольшую фигурку. Какая-то девочка сиротливо стояла, опустив голову. Кажется, плачет? Тёмные тонкие косички… Да это Соня Кривинская…
        Что-то будто толкнуло Матвея в грудь. Соня то не только по субботам не уходит. Она и на лето не уедет из интерната. Некуда ей. Мама её в больнице, а больше никого у Сони и нет.
        Как она вдруг улыбнулась ему и закивала на линейке! Обрадовалась, что его похвалили за номер на грузовике. А ведь он и тогда отвернулся. И очень-очень больно наколотил её за Чикота. Может, она уже сто раз раскаялась в той своей подлости? А может, Соня любит хитрить, потому что нет у неё ни папы, ни бабушки? А вдруг у неё, как у Стеши, совсем-совсем не станет никого родных? А другой дядя Микола ей не попадётся, чтобы взять её в дочки…
        — Бабушка, дай мне что-нибудь!  — торопливо потребовал Матвей.  — Скорей дай!
        — Что же тебе дать?  — всполошилась бабушка.  — Она порылась в сумке.  — Вот яблоко, что ли… Взяла нам на дорожку несколько штук.
        Матвей схватил большое румяное яблоко и в несколько прыжков оказался на волейбольной площадке. Подбежал к Соне, протянул яблоко:
        — Вот! Это тебе!
        Соня просияла и взяла яблоко:
        — Ты не сердишься на меня?
        — Нет,  — сказал Матвей.  — Нет, нет, нет!
        Он не знал, что ещё сказать, и топтался возле Сони.
        — Здесь будет у нас летний лагерь,  — сказала Соня.  — Мы будем ходить на море очень часто. Нам обещали.
        — Это хорошо, если часто,  — пробормотал он.
        — Ты напишешь мне письмо?  — с надеждой в голосе спросила Соня.
        — Писать письма я ненавижу,  — честно сказал Матвей.  — Но… всё-таки тебе я, наверно, напишу.
        Он дёрнул Соню за косичку. Чуть-чуть. На один миг в глазах её появился испуг. Потом глаза стали от смеха узенькими, как щелочки: она поняла, что Матвей так с ней прощается.


        Матвей побежал к бабушке, а Соня махала ему рукой.
        — Подружка твоя?  — спросила бабушка.
        Матвей не ответил.
        В автобусе он смотрел в окно и упорно молчал.
        — Что притих?  — ласково спросила бабушка,  — Жить там ни за что не хотел, а теперь взгрустнулось?
        А Матвею и правда было грустно. В интернате остались Костя, командир его звёздочки, настоящий товарищ, маленький смешной Воронков, хлопотливая Томка, Любовь Андреевна, бедняги Окуньки, которых дома колотят. С Костей и Колей он обменялся адресами, они обещали приехать друг к другу в гости. Но когда ещё это будет? Там, в интернате, осталась Соня… Антонина Васильевна! «Училка» у них хорошая: она давала ему интересные задачи. А Стеша-то, Стеша! Со Стешей они тоже обещали непременно навестить друг друга…
        — Видать, оставил ты там кусок сердчишки-то своего, а?  — добродушно промолвила бабушка и почему-то вздохнула.
        Молча Матвей смотрел на шоссе за окном автобуса. Матово поблескивал на солнце асфальт. Серо-фиолетовая лента шоссе извиваясь убегала вдаль.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к