Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / AUАБВГ / Гринберга Оксана: " Свобода Выбора " - читать онлайн

Сохранить .
Свобода выбора Оксана Гринберга

        Говорят, что нас не убивает, то делает сильнее. Но что-то, определенно, меня добьет! Провалилась в Темный мир в компании любопытного дракона, батончика «Сникерс» и перочинного ножика? Ничего, и не из такого выбирались! Вернулась обратно, прихватив на долгую память древний амулет, за которым охотится маг со змеиным взглядом? Ну, и с этим можно разобраться, хотя придется хорошенько постараться… Куда сложнее уследить за собственным глупым сердцем, которое так и норовит сделать неправильный выбор!

        Свобода выбора

        Оксана Гринберга

        Дизайнер обложки Александр Соловьев

        

        ISBN 978-5-4490-0093-4
        

        Пролог

        Горный ветер рвал в клочья облака, кидая их в лицо. Трепетал под металлическими крыльями, насквозь продувая облегающую одежду. Поймав восходящий воздушный поток, я упрямо поднималась все выше и выше, к заснеженным вершинам Срединных Гор. Развернулась, сверкнув на солнце золотом крыльев, чтобы бросить взгляд на серебристые ледники пика Вздохов.
        Поговаривали, Святой Никотор вздохнул ровно сто тысяч раз, пока забрался на вершину, откуда его унесла на черных крыльях богиня смерти Морриган. Я же думала, что бедняга попросту умер от переохлаждения, ведь он проповедовал в длинной робе на голое тело и босиком, а гора - пятитысячник, не меньше! К тому же, Никотор отказался от магии, уверяя, что через это он постиг всю глубину человеческого счастья.
        Я же отказываться от магии не собиралась, находя в ней особое, острое удовольствие. Пусть в этом мире не было электричества, а слово «Интернет» вызывало лишь недоуменные взгляды, зато Эирианн, в отличии от Земли, дышал, пестрил, был наполнен магическими потоками.
        Как же странно все сложилось! Стоило нам с братьями закончить среднюю школу в Москве, мне засобираться на медицинский, тогда как близнецы думали испортить жизнь профессорам в политехническом, родители сообщили, что мы возвращаемся на родину отца.
        Впрочем, я всегда знала, что этот день когда-нибудь наступит! Родители никогда не давали нам забыть об Эирианне, с которого наша семья перебралась, когда мне было семь, а братьям на год меньше. В то время война, бряцая оружием, расцвеченная магическими сполохами, прокатилась по просторам того мира, и семья архимага Логана крайне понадобились Темным. Спасаясь от похищения, мы прожили одиннадцать лет на Земле, в мире, в котором практически отсутствовала магии. Затем война закончилась. Темных разбили, отбросив в их собственный мир, и Эирианн вздохнул свободно. Вернулся отец, который, кстати, тоже воевал, из-за чего мама извелась, не находя себе место, и сообщил, что вместо медицинского и политехнического мы поступаем в Академию Магии в Таре.
        Вот такие дела!
        Братья эту новость восприняли с восторгом. Я же, в отличие от близнецов, растерялась от подобного поворота, потому что всерьез собиралась стать врачом. К тому же, детство на Эирианне казалось мне красочным сном, подернутым дымкой забвения, словно прочитанная давным-давно книга о волшебстве. Конечно, я помнила и о магии, и о стихиях, которые переполняют кровь, бегут по венам, льнут к ладоням, готовые услужливо исполнять мои приказы. Теперь же нам предстояло вернуться в наполненный ею мир, и это меня порядком обескураживало.
        Впрочем, готовиться к вступительным экзаменам мне понравилось, хотя героические эпосы Эирианна на километровых свитках вгоняли в жуткую тоску. К тому же, я скучала по прежней жизни в Москве, моим подружкам и старенькому, но любимому компьютеру. Но затем смирилась. В этом мире у меня появилась подруга - раз! Здесь была магия - два! К тому же, мне позволяли летать, когда захочу - это потянет на три, четыре и пять. Уже после второго курса я смогу работать целителем. Какая разница, где лечить людей?
        Может, не все так и плохо на этом вашем Эирианне?!
        …Выше, еще выше! В этот раз забралась я так высоко, что от холодного, разреженного воздуха закружилась голова. Мерзли щеки и уши, которые не удалось упаковать в теплую одежду. Нырнула в новый поток, выровняла крылья, наслаждаясь свободным полетом над раскинувшейся внизу долиной, где виноградники уступами спускались к извилистой ленте реки. Я помнила ее довольно широкой, сейчас же, с самого верха, она выглядела как тонкая серебристая ниточка.
        Похоже, слишком высоко! И я полетела вниз, закручиваясь в спираль, не сдерживая восторженного крика, чувствуя, как трепещут под ветром крылья. Абсолютная свобода, что может быть лучше?
        Я обожала свои крылья, подаренные мне крестным. Вместе с ними мне казалось, что небо Эирианна принадлежало только мне. Ну, еще и птицам… Горные орлы первое время пытались прогнать чужака. Охраняли внушительные частоколы гнезд, из которых высовывались любопытные головы недавно вылупившихся птенцов. Пришлось устроить небольшой магический фейерверк, чтобы отпугнуть хищников. Затем мы пришли к компромиссу - я не залетала в места их гнездовий, они же присматривали за мной со стороны и не пытались нападать.
        Вот и сейчас мое внимание привлекло движение на шероховатой обрывистой стене скалы. Но ведь это совсем не похоже на орлиное гнездо, потому что это был… Черт, и как я о них забыла?! Война закончилась. Драконы тоже выкинули Темных из своего мира, после чего стали потихонечку возвращаться на Эирианн, вновь налаживая торговые связи. Один из них, здоровенный черно-серый экземпляр, словно сошедший с книг про динозавров - мама покупала нам такие в детстве,  - сидел на небольшом выступе, сливаясь с темной расселиной, и торговые связи налаживать не собирался. Наоборот, усиленно делал вид, что его здесь нет. Даже глаза закрыл. Вернее, только один. Вторым уставился на меня.
        Если бы я привычно не высматривала в скалах орлиные гнезда, то его бы и не заметила! Но что ему здесь делать?! В горах, вдали от Тары, вдали от цивилизации? Воображение сразу подкинуло несколько вариантов, один другого интереснее.
        Именно поэтому я резко нырнула вниз, чувствуя, как напряглись усталые мускулы. Ведь я летала уже час, не меньше! И что, он все это время сидел, наблюдая за мной?
        Ящер, кажется, догадался, что его обнаружили. Затоптался, разминая затекшее тело. Расправил крылья, но зацепился за нависающий камень, из-за чего сверху на него посыпался целый каменный град. Издав негодующий рык, он неуклюже сорвался со скалы и ухнул вниз, но тут же яростно замахал крыльями. Уверена, будь он в человеческой ипостаси, выругался бы, и еще как!
        Быстрее, еще быстрее! Из потока в поток, все ниже и ниже, поворачивая туда, где я оставила братьев. Судорожно придумывала, как за себя постоять, если он вдруг решил меня похитить и утащить в свой мир - а ведь мама предупреждала, что от драконов стоит держаться подальше! Ведь крылатый ящер - здоровенная махина метров под десять, а то и больше. Как с таким справиться?! Пусть магический резерв у меня приличный, но управляюсь я с ним так себе, ведь еще даже на первый курс не поступила!
        Решила нырнуть в облако, сбить преследователя с толку, запутать, потеряться… А если не отцепится, кинуть в наглую, ощетинившуюся роговыми пластинами морду сотворенные мной ледышки, отбиваться от него порывами ветра, потому что стихии воды и воздуха поддавалась мне лучше всего. Хотя, дракону это - как мертвому припарки! Главное, добраться до близнецов, братья что-нибудь придумают! К тому же, у них с собой камень перехода. Отец дал мне его этим утром, когда пришла отпрашиваться в горы. Папа, как всегда, слишком за меня переживал. Излишне опекал, шагу не давал ступить без присмотра, а война-то давно закончилась!
        И он оказался прав. Как же хорошо, что со мной близнецы!
        Оглянулась. А еще лучше, что черный дракон, ритмично маша крыльями, удалялся в противоположном направлении. Странный он какой-то, даже догонять не стал! Тогда зачем, спрашивается, караулил?! Сидел, подглядывал и непонятно о чем думал? Извращенец крылатый!
        Наконец, опустилась на выступ скалы, где братья репетировали сдачу завтрашнего экзамена по магии. Академия Магии Тары еще не подозревала, какие сложные ее ждали времена! Прыгнула в расставленные руки Эрика. Эрсан тоже подоспел, помог сложить мои золотистые крылья в рюкзачок, который сразу же повис в воздухе. Сделаны крылья были из минерала, который добывали в мире Летающих Островов. Я не особо разбиралась в его антигравитационных свойствах, но догадывалась, что за подобный сплав земные корпорации перегрызли бы друг другу глотки. Ну, и мне заодно, попади крылья в неправильные руки.
        - Ну и как полет, Мири?  - спросил у меня Эрсан.
        Отличить близнецов было невозможно, даже если разглядывать их под микроскопом. Оба светловолосые, рослые, плечистые, с карими глазами и загорелыми лицами, на которых россыпью пробивались веснушки. За год братья вымахали - о-го-го! Девчонки заглядывались, вернее, висли на них так, что по Москве близнецы ходили в каждой руке по красавице.
        - Налеталась?  - улыбнулся Эрик. Близнецов я различала по наитию. Просто знала, кто из них кто.
        - Устала до жути. Домой?
        Братья кивнули. Эрик активировал камень перехода, и перед нами вспыхнуло огненно-синее кольцо портала. Про дракона говорить им не стала. Мало ли, разболтают родителям, и мне запретят летать, а ведь полеты я любила до жути! Останется довольствоваться лишь разом в неделю, когда дедов амулет переносил меня в Мир Летающих Островов.
        На Земле я, кстати, не летала, слишком опасно. Мы скрывали, что происходили из семьи Медиаторов, Идущих сквозь Миры. Хотя, нам с близнецами до самостоятельного перехода через Грани еще ой как далеко!

        Глава 1

        Все смешалось в доме почтенного архимага Кейна Логана, и все потому, что трое его отпрысков нынешним утром собирались штурмовать Академию Магии Тары. До этого мы почти два месяца готовились к экзаменам, изучали древние книги, читали метровые свитки на завтрак, обед и ужин. Когда у меня заканчивались силы, и очень хотелось побиться головой об стену, а затем выброситься из окна в жаркое лето Эирианна, чтобы очнуться и уже все знать, близнецы приходили мне на помощь.
        Братья, которых я в детстве дразнила «Пельмешками», а когда подросли - «Коллективным Разумом», каким-то неведомым образом могли объединять свои сознания, из-за чего учились вдвое быстрее и тратили на это куда меньше сил, чем я. Но при этом не жадничали, услужливо делились своим резервом, пообещав помочь мне на экзаменах, если понадобится… В том, что они поступят, близнецы не сомневались. Кажется, в доме о предстоящих экзаменах волновалась только я. Ну, еще и мама немножко….
        - Да поступят они, куда денутся!  - вальяжно откинувшись в кресле, поглаживая светлую бородку, неоднократно заявлял нашему отцу дед.  - Не переживай! Могут сразу на третий курс попробовать…
        - Рано им еще на третий, на теории сломаются,  - возражал ему папа.  - Дар у них очень сильный, но теоретическая база стремится к нулю. Так что пусть начинают с первого.
        Мне было все равно, на какой курс Боевой Магии поступать - на первый или на третий,  - главное - поступить, ведь конкурс был - ого-го! Поговаривали, десять человек на место… Моя подруга Риона собиралась поступать на Прорицателей, где желающих было ничуть не меньше. Как, впрочем, и на факультет филидов - сказителей и знатоков народного героического эпоса, а по совместительству еще и целителей.
        Маги, прорицатели и филиды на Эирианне были вполне денежными профессиями, поэтому на экзаменах в престижную столичную Академию оказалось не протолкнуться, несмотря на то, что обучение было платным и стоило порядком. Правда, лучшим студентам все же выдавали небольшую стипендию, которой разве что хватало на чернила, перья, пергамент и остальные столь нужные адепту вещи… Наша семья не бедствовала и вполне могла оплатить обучение нам троим, но мы с братьями решили, что умрем от стыда, если не поступим на бесплатное. Поэтому сидели и зубрили народные эпосы, историю войн и поражений Эирианна, дурные повадки и милые шалости их богов, географию и политический строй Нуадреанна, мира драконов, вход в который находился в холмах Тары и охранялся не хуже, чем золотой запас любого уважающего себя государства.
        Странные эти существа, драконы!.. На Эирианне они чувствовали себя как дома, но при этом вели себя крайне заносчиво. Ставили себя выше людей и воротили от нас свои аристократические носы, не забывая гордиться тем, что еще ни один человек не ступал на просторы их мира. Ну, кроме моего папы, но это уже совсем другая история.
        В общем, родители нас давно уже предупредили, что нам с драконами не по пути. Но я и не собиралась водить с ними дружбу. Размышляя о том случае в горах - в Академии Тары училось много представителей Нуадреанна, неужели и мой, со скалы?!  - поднялась с кровати, натянула на себя ужасное по меркам Москвы домашнее платье и поплелась на кухню заваривать кофе. Дом у нас большой, двухэтажный, расположен в квартале Магов, как раз рядом с районом, в котором селились драконы. Правда, я пока еще ни одного из них не видела… Ну, кроме вчерашнего - потому что эти два месяца просидела дома.
        Как Царь Кощей, но только над книгами. Зачахла бы, если бы не полеты - без них совсем худо!
        В доме уже вовсю кипела жизнь. Слуги просыпались рано, чуть ли не на рассвете. После Москвы мне казалось странным, что за нас кто-то готовит и убирает. Но потом привыкла, потому что на Эирианне это было в порядке вещей. Мама тоже встала, шла ко мне с кружкой кофе. Поцеловала меня щеку, коснувшись длинными светлыми волосами. Выглядела она моей ровесницей и, похоже, нервничала перед нашими экзаменами не меньше моего, но старалась не подавать и виду.
        Отдала мне кружку и отправилась будить близнецов.
        Тут в дверь постучали - громко, внушительно. Наверное, дед с Инесс пожаловали - кто же еще мог прийти так рано?!  - чтобы пожелать нам удачи. В ответ из комнаты братьев - они жили в одной - раздались горестные стоны. Похоже, мама пыталась их поднять, но это было непростой задачей. Близнецы засиделись за свитками по магии чуть ли не до рассвета, потому что шоу на вступительных экзаменах ожидалось феерическое….
        Я видела генеральную репетицию и сильно засомневалась в их умственных способностях. Как бы после этого их не только с экзаменов не выставили, но и не запретили приближаться к Академии Тары ближе, чем на километр!
        Решив все-таки переодеться, раз уж к нам пожаловали дед с женой, я отправилась в свою комнату и наткнулась на отца. Архимаг Кейн Логан, немного растрепанный, но уже бодрый, шел встречать гостей. Взъерошил мне волосы, поцеловал в щеку.
        - Доброе утро, Бусинка!
        Да, такое вот у меня глупое прозвище… Мама звала меня в детстве «Бусенька», из чего потом вышла Бусинка. Но все лучше, чем Пельмешки!..Через несколько минут я уже спускалась в гостиную в строгом сером платье, которое кого угодно могло ввергнуть в тяжелую депрессию с летальным исходом, но для поступления в Академию, по мнению родителей, оно оказалось в самый раз. Большой стол в гостиной уже накрыли к завтраку, но близнецы до сих пор еще не спустились. Инесс, жена деда, высокая, черноволосая красавица с полными, выкрашенными в красное губами, утащила меня в спальню делать прическу. Перебирала волосы пальцами, унизанными кольцами, пока я рассматривала ее новые амулеты. Ну еще и корсаж, которого здесь и в помине не было!
        Жена деда была нашей крови, из Медиаторов. Увлекалась темной магией, за что ее в Средневековье на Земле даже пытались сжечь, но просчитались. Инесс ушла за Грань, как только к ее босым ступням стал подбираться огонь. Это было давно, но мы, Медиаторы, живем долго… В принципе, так долго, пока не надоест или же не убьют.
        Инесс заплела мне волосы в какие-то сложные косы, украсила их заколками и, вздохнув, сообщила, что в этом мире понятие красоты осталось на уровне Мезозойской эры. Я была с ней полностью согласна. В Таре Инесс слыла законодательницей моды. Она со своими нарядами произвела неизгладимое впечатление на королевскую чету, но революционный переворот с переходом на каблуки и мини этому миру пока еще не грозил.
        Инесс предложила мне прогуляться с ней по летним распродажам в Москве. Я лишь пожала плечами. Можно, конечно, и прогуляться, но особого смысла я в этом не видела. Если мы поступим, то в ближайшие годы мне светила жизнь на Эирианне, где платья носили в пол, а яркие цвета, разрезы и вырезы были уделом дам из Гильдии Проституток… К тому же нет у меня личной жизни и не предвидится!
        Изъянов во внешности тоже не было. От рождения я была темноволосой и смуглой, да и круглогодичный загар из мира Летающих Островов навечно въелся в мою кожу. Сероглазая - в маму. Контраст со смуглой кожей выходил странный, яркий, но меня моя внешность очень даже устраивала. Роста я была чуть выше среднего, фигура спортивная, ничего лишнего на ней не приживалось, только кости, мышцы и немного выпуклостей в предназначенных для них местах.
        Парни заглядывались часто, но ненадолго.
        И все потому, что за мной следил «Коллективный Разум»! Братья не гнушались ни ментальным воздействием, ни физической расправой, чтобы разобраться с не угодившими им моими ухажерами. Но дело в том, что им не нравился никто! «Мири, он тебе совершенно не подходит! Мири, это не парень, а тяжелый случай. А тот - просто клинический идиот… Мири, он думает только об одном!». Тут братья смущались, но я знала, что имели ввиду: телевизор в московской квартире никто не отменял.
        В общем, представления о сексе у меня имелись, а вот личной жизни - никакой!
        Жаловаться на братьев не было смысла, папа бы не только их поддержал, но еще и орден каждому вручил. А мама… Мама предательски согласилась, что мне еще рано думать о таких вещах. Рано?! Через неделю мне исполнялось восемнадцать, а я в кино один раз в жизни сходила с мальчиком и больше ничего… Причем в девятом классе! Потом он за какие-то неизвестные прегрешения не понравился моим братьям, после чего старательно обходил меня стороной.
        Танцевала на приемах я всегда только с папой и близнецами, потому что самоубийц не находилось. А про наш московский выпускной так лучше и не вспоминать! Платье мне подарила Инесс - черное, до колен, с квадратным вырезом. Два часа у парикмахера и визажиста, и - вуаля!  - у папы чуть не случился сердечный приступ. «Не пущу!  - заявил он.  - Только через мой труп! Марта, ну посмотри же ты на нее! Куда она в таком виде?! Да у любого зрячего мужика тут же начнутся неконтролируемые рефлексы!»
        Мама с тетей Инесс чуть было не организовали папин труп, но платье все же отстояли. Правда, отец сдался лишь для видимости, потому что сразу же науськал своих сторожевых псов. Впрочем, «Коллективный Разум» и без команды «фас» знал, что от них требуется. Весь вечер - мы катались на теплоходе по реке - я протанцевала с близнецами, хотя на меня смотрел и первый красавец класса, и второй, и так далее по списку, но с братьями связываться никто не рискнул. «Коллективный разум» не только занимался боксом и фехтованием, имел четыре кулака на двоих, но еще и умудрялся в мире со скудной магией наводить иллюзии и не брезговал полтергейстом…
        В общем, пугал народ, как мог!
        И вот тогда, пару раз потанцевав с Мишаней Скибкиным, который с головой не дружил от рождения, а чувство страха ему было неведомо, я поняла, что хочу жить собственной жизнью. Вдали от родителей и братьев. Вернее, от их чрезмерного контроля!
        Они желали мне добра, вся моя семья. Я была слишком уж любимая дочь, внучка и сестра. Настолько, что мне и шагу не давали ступить без чьего-либо присмотра. Поэтому я решила, что обязательно поступлю в Академию, получу стипендию, затем буду работать по вечерам и ночам… Быть может, в ближайшем будущем смогу скопить предостаточно, чтобы снять маленькую комнатку и зажить самостоятельно.
        Одна!
        Идея, конечно, бредовая, но мне жуть как хотелось свободы. Я уже вполне выросла и собиралась распоряжаться собственной жизнью. Принимать решения, верные или неверные, и отвечать за них сама.
        С такими мыслями натянула сандалии, взяла чернильницу на длинном шнурке, надела ее на шею. Захватила гусиное перо, свиток с документами на имя Мириты Логан. Братья уже собрались. Но, пока меня дождались, принялись фехтовать писчими перьями. Ровно до тех пор, пока Эрик не сломал свою «шпагу» в трех местах. Рассердившись, брат запустил в противника огненным сгустком, за что получил от отца, разговаривающего с дедом в гостиной, по первое число.
        Вернее, папа в него кинул чем-то внушающим уважение, из-за чего парадная белая туника Эрика слегка обгорела. Тот засопел обиженно, глянул на брата, и они разыграли нападение Темных полчищ на армию Светлых. Дед с отцом их все равно победили, но тут пришла мама и победила победителей. Вернее, разогнала воинственные армии в разные комнаты и выдала братьям новую одежду.
        Интересно, и как только наши слуги до сих пор не разбежались? Подозреваю, Инесс, недосожженная инквизицией ведьма, варила им по маминой просьбе успокоительные настойки…
        Наконец, отец пожелал всем удачи и открыл портал. Эрик с Эрсаном взяли меня за руки - не дай бог, еще потеряют, не простят же себе!  - и мы шагнули в холодное синее пламя портала, чтобы выйти возле Академии Магии Тары.
        Я все никак не могла привыкнуть к подобному способу передвижения, хотя признавала, что он жутко удобный - никаких тебе пробок! Вместо них мы оказались перед внушительными воротами, за которыми высилось здоровенное по меркам Тары трехэтажное строение из серого камня. Выглядело оно, как настоящая крепость - мощные стены, сторожевые башни, бойницы окон, ров перед линией крепостных стен и ворота, охраняемые денно и нощно,  - Академию строили так, чтобы она смогла пережить даже самые гнусные времена. К тому же, если приглядеться магическим взором, то можно было различить защитные плетения, опоясывавшие три ее корпуса: боевой магии, филидов и прорицателей.
        За зданием Академии находились хозяйственные постройки, лаборатории и даже дома для преподавателей, хотя я уже знала, что они предпочитали селиться в городе.
        - Мири, потом будешь окрестности разглядывать!  - дернул меня за руку Эрсан, младший из близнецов.  - Бежим, мы и так опаздываем!
        И мы побежали. Сперва через распахнутые по случаю экзаменов ворота, затем по гравийной дорожке к внушительной дубовой двери с надписью на огаме, искренне советующей сдохнуть всем врагам Эирианна раньше, чем они переступят порог Академии. Потом - по длинным коридорам мимо залов и аудиторий, по лестницам и переходам, иногда натыкаясь на мерцающие в воздухе магические стрелки, указывающие направление, где проходили экзамены на прорицателей и филидов…
        Нет, такого нам точно не надо!
        Наконец, наткнулись на внушительную толпу поступающих на Боевых Магов - две сотни, не меньше!  - которых уже успели поделить на аудитории. Нашли свои имена и свой зал, потолкались в хвосте очереди, пока, наконец, не попали внутрь. Отыскали три свободных места во втором ряду. Плюхнулись на лавку. По правую руку от меня опустилась девушка - хрупкая, голубоглазая блондинка в платиновых завитках волос, выбивающихся из строгой прически. Она показалась мне удивительно красивой, но какой-то потерянной, с полными, чуть приоткрытыми губами, будто девушка хотела что-то сказать, но в последний момент передумала.
        В ее светлых глазах плескалось недоумение, словно она старательно думала, но так и не придумала, что же она забыла на экзамене на факультет Боевой Магии.
        Вот и я не знаю!
        Стоило нам только разместиться, поставить на парты чернильницы и положить перья, а мне с замиранием сердца уставиться на огромный стол с экзаменационными вопросами, как в аудитории повисла магическая тишина. Звуки пропали, словно на нас напал и победил вакуум. Я даже перестала чувствовать близнецов, хотя у нас с рождения ментальная связь.
        - Тишина в аудитории!  - произнес молодой темноволосый магистр в черной с золотой каймой мантии преподавателя.  - Разговоры и ментальная магия во время экзамена запрещены. Для особо непонятливых - рыться только в собственных головах.
        Я уставилась на магов, принимавших экзамен. Их было трое, и, признаюсь, они выглядели не совсем так, как ожидала. Я-то думала, что почтенные маги будут старичками мерлинообразного типа, но, оказалось, вовсе нет! Впрочем, папа однажды говорил, что на войне погибло слишком много преподавателей Академии, вот и набрали… Кого смогли, того и набрали! Приглашали перспективных студентов сразу же по окончании учебы, с Шестой и Седьмой магическими ступенями…
        - Меня зовут магистр Дойл,  - продолжал темноволосый, и я принялась разглядывать его исподтишка. Вернее, со второго ряда, втайне радуясь тому, что в нашей аудитории еще почти сотня таких, внимательных… А ведь было на что посмотреть! Магистр оказался высок и плечист, с резкими, но вполне приятными чертами лица. Особенно сильно меня поразили его ярко-синие глаза.
        И я подумала… Интересно, какая же у него рабочая магия? Наверное, Вода… Ведь такой цвет был характерен для обладателей именно этой стихии. Или же… Кто знает, быть может, он был магом-универсалом, как и мой отец?
        - Магистр Варрен,  - темноволосый представил нам другого экзаменатора.
        Светловолосый мужчина с заросшим рыжеватой короткой щетиной лицом резво подскочил, и даже в наведенной магической тишине, которая, казалось, пробиралась внутрь черепной коробки, покушаясь на здравый смысл, я поняла, что второй экзаменатор был магом Огня. Казалось, от одних лишь его резких движений, цепкого взгляда, которым он окинул аудиторию, и его быстрой улыбки может разгореться пламя.
        - И, конечно же, наш почтенный магистр Локамп!  - магистр Дойл кивнул на третьего экзаменатора.
        Ну хоть последний оправдал мои ожидания! Магистр Локамп оказался тем самым мерлинообразным старичком с седыми космами, выбивающимися из-под смешной шапочки, и бородой до выдающегося животика, выступавшего из-под мантии.
        - Желаю удачи! Надеюсь, что со многими я встречусь на первом курсе Академии,  - завершил свою речь магистр Дойл и тут же принялся вызывать поступающих.
        Наши имена оказались где-то в середине списка. Первыми за вопросами отправился Эрик, затем Эрсан. Протянули свои документы, выбрали свитки, получили новые для письменного ответа. Подмигнули мне по очереди, после чего принялись строчить на чистых листах пергамента так, что аж перья заскрипели!..
        Хорошо хоть не заискрились, а то с близнецов и не такое станется!
        Я же сидела как на иголках. Наконец, дождалась.
        - Выбирайте свой вопрос, Мирита Логан!  - пожилой магистр Локамп проверил мои документы, затем кивнул на свитки, перевязанные синими ленточками.  - Еще одна из Логанов!  - наябедничал он своим коллегам. Рядом с их столом не действовало заклинание тишины, поэтому я услышала свой собственный вздох.  - Девочка, не тяни!  - подбодрил меня магистр.
        - Выбрала уже!  - я взяла ближайший свиток, перевязанный аккуратным бантиком.
        - Желаю удачи!  - магистр Дойл протянул мне чистый пергамент. Я кивнула, но тут же смутилась, встретившись с ним взглядом. Пробормотала в ответ нечто несуразное и уползла… Нет, не улиткой в свою раковину, а отвечать на экзаменационные вопросы. Почему-то захотелось, чтобы удачи магистр пожелал исключительно мне, выделив из серой массы поступающих… Но чем я из них выделялась? Абсолютно ничем!
        Уткнулась носом в свиток. В нем оказался не один, а целых десять вопросов, и еще каких! Ну что же, приступим… Первые пять были об Эирианне. Взяла перо, задумчиво погрызла кончик, подумав о незавидной судьбе серо-белого гуся, из чьего крыла выдернули местную «ручку». Затем принялась старательно выводить руны.
        На Эирианне был всего лишь один континент, омываемый шестью морями. Все перечислила, ни одного не забыла, а также горы, крупные реки, заливы, проливы, озера… Еще была Великая Пустыня на юге, а на севере лежали земли, скованные вечными льдами. Пять королевств делили земли Эирианна - Улайд, Коннахт, Мунстер, Лейнстер и Мидэ. Воевали они между собой испокон веков, из-за чего история Эирианна пестрила славными деяниями королей и воинов. Есть, где развернуться знатокам героических эпосов!
        Почесав пером за ухом, написала имена знаменитых королей Эирианна, затем места и даты сражений.
        Одно за другим королевства брали верх над соседями, пытаясь урвать кусок пожирнее, пока не пришла новая угроза. Драконы, дети Богини Дану, хотели захватить Эирианн, но после долгих и кровавых битв - выкладка по датам и именам военных вождей - их отбросили в собственный мир, Нуадреанн. Наконец, люди и драконы заключили мирный договор, и через несколько поколений на Детей Богини Дану перестали смотреть, как на врагов. Именно полукровки - дети людей и драконов - стали лучшими магами Эирианна, потому что кровь летающих ящеров давала доступ к высшим магическим потокам.
        Сложная тема, впору вызывать генетиков с Земли!
        Затем пришла новая угроза. Темные из Нижнего Мира обнаружили дорогу в Эирианн. Здесь они отнюдь не скучали - грабили, убивали, похищали женщин. Одним словом, присматривались. Одиннадцать лет назад началась война, закончившаяся победой людей. Против Темных выступила объединенная армия пяти королевств, что сошлась с вражескими полками в грандиозной битве на Ничейных Землях - огромной пустоши посреди материка.
        Когда-то там селились люди, но из-за близости к Разлому народ ушел, разбежался кто куда.
        В этой битве было слишком много погибших… На стороне Темных выступили фоморы, жуткие порождения ада - и я нарисовала существо, похожее на пугало, что на Земле отбивало аппетит у птиц. Летающие пугала Нижнего Мира питались жизненной силой, «выпивая» своих жертв до смерти. С ними пришли и другие твари, испокон веков населявшие Нижний Мир. А еще у Темных были маги! Сильные, вровень с нашими, а то и помощнее… Именно поэтому война была столь долгой и столь кровавой. Именно на Ничейных Землях погибла мать Рионы, известная прорицательница Тары.
        Тут я закрыла глаза и поблагодарила всех богов этого мира за то, что мой отец вернулся домой живым.
        Затем наступили годы спокойствия и мира. Темные убрались восвояси и больше не показывались. Мне очень хотелось верить, что это уже навсегда. К тому же отец нашел и закрыл один из Разломов в Великой Пустыне на юге Мунстера, из которого на Эирианн постоянно проникали враги. Оставался еще один на Ничейных Землях. Поиски велись, но пока что они не дали результата. Попробуй найти на огромной, пустынной территории место, в котором Грань между параллельными мирами дала небольшую трещину!
        Дед утверждал, что когда-то ему встречалось упоминание еще и о третьем Разломе, но его местонахождение он назвать не мог. Отец потребовал доказательств. В поисках оных они перерыли всю Королевскую Библиотеку Тары, но так ничего и не нашли. Поэтому им оставалось лишь спорить до хрипоты, пока мама, тоже Маг Абсолюта, не говорила: «Да хватит вам уже, пойдемте ужинать!».
        В общем, существование третьего Разлома не подтверждено. Так и запишем, а про родственников - молчок!
        Восьмой вопрос был про Грани, места соприкосновения параллельных миров, в которых, так сказать, божественный промысел дал небольшую трещину. Через Разломы живые существа могли проникнуть в другой мир, даже не обладая Абсолютной Магией. Четыре мира шли в одной связке - Земля, Эирианн, Нуадреанн и нижний… Как же его?! Ага, Эллодар - вот как!
        Про мир Темных нам ничего не известно - ни его география, ни политический строй, ни каким кровавым богам они поклоняются… Да и какая, к черту, география и строй, если никто и никогда не возвращался оттуда живым?! Даже Медиаторы не рисковали отправляться на Эллодар. Поговаривали, туда совались только Стражи - наблюдатели и исполнители высшей воли Демиурга. Странные ребята, мне про них дед рассказывал. Но такого на Эирианне не проходят, так что про них тоже придется вычеркнуть… И еще про Землю - Разломов, через которые можно попасть с Эирианна в мир, где я выросла, не существовало, а то по Москве давно бы уже летали дружественные нашему правительству драконы.
        Наконец, перешла к вопросу о Магической Академии Нуадреанна. У них была своя собственная, но Академия Тары считалась намного сильнее, поэтому самые перспективные маги драконьего мира учились именно здесь.
        Затем немного написала о богах Эирианна, пока не поняла, что свиток закончился вместе с экзаменационными вопросами. Перечитала свои ответы, в паре мест исправила грамматические ошибки. На языке Эирианна я разговаривала свободно - дома мы общались именно на нем,  - а вот грамматика слегка прихрамывала.
        Все!..
        Отложила перо, вздохнула счастливо. Зря я так волновалась перед теоретическим экзаменом! Огляделась. Народ за партами сосредоточенно писал. Испуганная блондинка строчила так, что на ее нежной коже выступили капельки пота. Близнецы, оказалось, тоже уже завершили свои работы и маялись ерундой.
        Нет, определенно, они маялись, и еще какой!..Похоже, пытались вспороть полог тишины и нейтрализовать заклинание магистра Дойла.
        Я выпучила глаза, затем жестом показала им, что кому-то ума не хватает с самого рождения. Бросила быстрый взгляд на приемную комиссию. Надеюсь, не заметили…
        Пожилой магистр Локамп дремал, запрокинув голову, из-за чего его седая борода смешно топорщилась. Иногда он всхрапывал, словно испуганный жеребец. Маг Огня откровенно скучал. Зажигал над столом языки пламени, заставляя их исполнять одному ему известный танец. Зато магистр Дойл смотрел прямо… Нет, не на меня, а на моих братьев!
        Я пнула Эрика под столом. Братья оказались понятливыми и тут же прекратили безобразничать.
        - Закончившие могут сдавать работы!  - похоже, заметив наше ерзанье, произнес магистр Дойл.
        Я поднялась. Братья тоже встали, и мы принялись пробираться к выходу, извиняясь перед потревоженными соседями. Наконец, протянула магистру свой свиток. Он кивнул, после чего взял работы Эрика и Эрсана. Окинул их насмешливым взглядом.
        - Подозреваю, экзамен по практической магии будет интересным!  - заявил он ехидным тоном.
        И я вздохнула. Если бы магистр только знал!..

        Глава 2

        Риона уже поджидала меня за дверью. Если бы она была сказочной принцессой, то рядом с экзаменационным залом давно бы протекали две сказочные реки - так обильно лились слезы из синих глаз моей подруги. Вернее, уже красных, как раз под цвет ее зареванного лица, которое «украшал» распухший от рыданий носик.
        Прежде чем я успела испугаться, Риона бросилась мне на шею.
        - Мири!..
        - Ри… Риш, ну что случилось? Почему ты плачешь?  - пробормотала я, пытаясь вздохнуть, но Риона сжала меня так, что не оставила воздуху ни единого шанса.  - Ты бы отпустила меня, а то я и вздохнуть не могу…
        Тут за дверью показались мои братцы, посмотрели на нас подозрительно, но в объятиях и слезах участия принимать не стали. Вместо этого почему-то вернулись в аудиторию. Странно все это, ну да ладно!..
        - Это ведь не из-за экзамена?!  - спросила я у подруги.
        А то мало ли… Экзамены на факультет Прорицателей сдавали тоже сегодня, и мы договорились встретиться как раз после них.
        - Мири!  - Риона все же разжала руки, вознамерившись порыдать на моем плече. Ее коричневое платье было в мокрых разводах аж до самого подола.
        - Отойдем-ка в сторону!  - сказала ей.  - Сейчас люди будут выходить, а мы тут…
        Ну да, непонятно, чем мы тут занимаемся! И, главное, пока еще неизвестно, почему мы это делаем…
        Повела Риону к окну. Нет, лучше не туда, а в ту небольшую нишу у стены! Оказалось, это алтарь богини Бригитты, и внутри нее стояла статуя пухлой дамы с журавлем в руках, покровительствующей женщинам в родах, воинам, поэтам, врачевателям, ну и так далее. Риона плелась за мной, путаясь в подоле. Уставилась на богиню и снова всхлипнула. Кажется, прорицателей Бригитта тоже не оставила без своего божественного внимания…
        Тут распахнулась дверь экзаменационного зала, и появились братья, которым из-за рассеянности пришлось возвращаться за чернильницами. Близнецы уставились на плачущую Риону. Увидев их, девушка зарыдала еще громче, и ее хрупкие плечи затряслись.
        Сама она была миниатюрная, худенькая, с золотистыми косами до пояса. Дитя синего неба Эирианна… Очень красивая, если не рыдает!
        - Все, Риш, поплакала и хватит!  - я проводила суровым взглядом братьев, усевшихся на подоконник неподалеку от нас. Они собирались подойти, но я покачала головой. Без них разберемся!
        - Я не поступлю!  - произнесла Риона обреченно.
        - Провалила экзамен?!  - изумилась я. Подруга готовилась к нему очень серьезно. Училась днями и ночами, не забывая помогать отцу в его лавке.
        - Нет же, я все написала! Вопросы попались совсем простенькие,  - отмахнулась она.  - Я провалю практический, потому что у меня нет дара!
        И я улыбнулась. Ну, слава богам, обычная предэкзаменационная горячка! А то я уже напридумывала себе… Прорицатели на Эирианне - они такие! Привидится, что завтра будет война, и… И ведь начнется! К тому же отец говорил, что у Рионы очень мощный дар, и у меня не было причин ему не верить.
        - Что еще за ерунда? Ты выучишься и станешь такой же сильной, как…
        Тут я запнулась. Ее мама считалась лучшей прорицательницей Тары, пока не погибла в битве на Ничейных Землях. Моя мать очень переживала, опекала девочку, даже думала забрать к нам в Москву, но отец Рионы не позволил.
        - Я никогда не стану такой, как она!  - девушка покачала головой.  - На практическом экзамене нам надо будет сделать предсказание… Любое, даже самое простое, даже самое глупое! Чтобы магистры увидели, как я работаю с магическими потоками. Пока я ждала тебя, пробовала… Много раз! Но сколько бы ни пыталась, у меня ничего не выходило. Тогда я решила сделать предсказание самой себе…
        И она снова зарыдала.
        - Но разве это… Это ведь запрещено!  - осторожно сначала я. Им такого делать нельзя, мне мама рассказывала. Кодекс Прорицателей, и все такое…
        - Знаю!  - всхлипнула девушка.  - Но я хотела лишь одним глазком… Убедиться, что смогу. Убедиться, что поступлю! А потом… А потом я увидела!.. Ы-ы-ы…  - она зарыдала пуще прежнего.  - Меня не возьму-ут, Мири-и-и! Хотя пусть лучше не возьмут, чем такое…
        Очередной поток слез, а я… У меня опустились руки. Что же она увидела в своем будущем?!
        - Риш, ну не рыдай ты так! Мы обязательно что-нибудь придумаем! А если не придумаем, то я попрошу отца, а он…
        Он на многое способен. Лучший маг Эирианна, как-никак!
        - Я не хочу за них замуж!  - выдохнула подруга.  - Ы-ы-ы!..
        Замуж?! Ну слава богу, что замуж, а то я уже много всего успела придумать… Куда более страшного!
        - Не хочешь - так не выходи!  - разрешила ей.  - Погоди, а за кого? За каких таких «них»?
        - За них не хочу, я хочу за Брэдли-и!
        У подруги была пылкая любовь еще с приходской школы к одному противному типу, которого она застукала в обнимку с другой. Правда, Риона его простила. Помиловала, так сказать. А ведь могла проклясть, с ее-то даром!
        - Выйдешь ты за своего Брэдли!  - вздохнув, пообещала ей.  - Никуда он от тебя не денется.
        - Я не хочу за твоих братьев!..
        - Как это, за моих братьев?!
        - За одного из них… Ы-ы-ы!..  - рыдала подруга, размазывая по лицу слезы.  - Как я могу выйти за одного из них замуж, если я их даже не различа-а-ю-ю?!
        - Риш, погоди…
        Но она уставилась на близнецов, которые в ожидании практического экзамена тренировались в наведения иллюзий. По очереди отращивали уши, у кого длиннее выйдет. Народ в коридоре слегка зависал, но я давно уже привыкла. И не такое видела! Кстати, вполне милое времяпрепровождение, ничего не горит и не взрывается…
        Но замуж?! За Эрика или Эрсана?..
        Похоже, не выдержав подобного зрелища, Риона зарыдала еще горше, и я даже не пыталась ее утешить. Сказанное не укладывалось в моей голове, как бы сильно я его туда ни утрамбовывала. До женитьбы братья еще не доросли, им-то всего семнадцать!.. Да и Риону они воспринимали спокойно, как предмет мебели женского пола. Правда, девушкам близнецы нравились, и в Москве я давно уже запуталась в их Машах, Дашах и Сашах, но… Они ведь еще маленькие! Совсем недавно были «Пельмешками», затем эволюционировали до «Коллективного Разума»…
        Тут Риона перестала плакать, и я почувствовала, как пришли в движение магические потоки. Схватила ее за руку, пытаясь понять, что происходит. Девушка застыла, уставившись на статую богини Бригитты. Не знаю, что там за зрительный контакт, но…
        Кажется, сейчас будет явление спонтанного ясновидения!
        - Я вижу твое будущее,  - заявила она мне глухим голосом.  - Вотличие от меня, тебе дарована свобода выбора.  - Риона повернулась ко мне, и ее покрасневшие от слез глаза были странными, застывшими. Зрачки огромные, чуть ли ни размером с радужку.  - Ты сможешь выбрать… Либо одного, либо другого, и очень скоро!
        Я схватила ее за плечи и хорошенько так встряхнула, пытаясь привести в чувство.
        - Риш, прекрати сейчас же! Я - не твоя приемная комиссия… Экзамен еще не начался, а ты уже напредсказывала… И себе, и мне. Кстати, что ты там увидела?
        Тут очнулся голос разума и принялся зудеть, что лучше мне ничего не знать. Зачем быть в курсе собственного будущего? Не то, чтобы я мнительная, просто… Судя по лицу подруги, ничего хорошего меня не ждало.
        - Мири-и…  - Риона выглядела виноватой.
        - Так и быть, говори!  - вздохнула я.  - Неужели я умру, так и не дожив до практического экзамена?
        Шутки она не оценила.
        - Нет, ты будешь жить очень долго,  - покачала головой.  - И я не понимаю, как такое возможно.
        - Не обращай внимания!  - Мы скрывали некоторые особенности крови Медиаторов.  - Маги живут дольше, чем обычные люди. А хорошие маги… Ну, ты поняла! Так что же тебе привиделось?
        Подруга вознамерилась вновь заплакать вместо того, чтобы рассказать, как я поступлю в Академию, выучусь, буду работать, ходить через Грани, пока однажды не встречу самого лучшего человека на свете. Если им окажется синеглазый магистр Дойл, я совсем не буду против!
        - Ну хватит!  - попросила ее.  - Просто скажи мне, что все будет хорошо. Хотя… Лучше ничего не говори, проехали…
        - Ты тоже выйдешь замуж,  - вместо этого произнесла Риона.
        - Не может этого быть!  - я все же не сдержала ехидный смешок.  - А я-то всегда думала, что со своей сумасшедшей семейкой умру девственницей.
        Вместо того чтобы улыбнуться, она покачала головой.
        - Нет, девственницей ты не умрешь. Ты выйдешь замуж,  - вновь повторила подруга,  - причем очень скоро. В течение года или двух… По большой любви, но перед этим тебе придется сделать выбор.
        Выглядела Риона несчастной, поэтому я решила завязывать со своими шуточками.
        - Выбор - так выбор,  - согласилась с ней. Вообще-то я не планировала так быстро расставаться с собственной свободой, которую даже не успела обрести.  - Ну раз начала, то расскажи мне о выборе!
        - Это полнейший бред,  - попыталась увильнуть подруга.  - Мое место - в лавке отца! Вместо Храма Бригитты я буду продавать муку, вино из Туиренна и соль из высохших озер Мунстера купцам из Коннахта….
        - Договаривай уже, будущая лучшая прорицательница всея Тары! Я хочу знать о своей свободе выбора.
        Она взглянула на меня виновато.
        - Тебе придется выбирать между Темным и драконом. Прости меня, Мири!  - добавила Риона, наверное, оценив мое ошарашенное выражение лица.  - Мне сегодня в голову лезет исключительный бред,  - и она снова вознамерилась зарыдать. Я же, честно говоря, растерялась. Не столько от ее слов - ну да, Риона права, бредовое предсказание!  - сколько от того, что не знала, как поступить.
        - Риш, я не страдаю слабоумием и не выйду замуж ни за дракона, ни за Темного…  - осторожно сказала ей.  - А даже если бы я захотела за дракона, так ведь не женятся они на девушках Эирианна! Кажется, им законом запрещено, или же еще какая-то ерунда… А Темный…  - На это ничего не сказала, потому что это перверсия какая-то!  - Клянусь…
        - Не надо!  - Риона коснулась моих губ ладонью, и я почувствовала горький вкус ее слез. Девушка покачала головой.  - Не делай этого, Мири! Особенно перед лицом Богини.
        - Но это вовсе не означает, что ты не сдашь экзамен!  - я не собиралась так просто сдаваться.
        - Конечно же, не сдам!  - фыркнула подруга.  - Потому что я вообще не пойду его сдавать!
        - Даже и не думай!  - пригрозила ей.  - Если не пойдешь, то я притащу тебя за волосы! Нет же, лучше подговорю своих братцев… Взломаю их разум и заставлю на тебе жениться. Причем сразу двоих!
        Однажды в детстве, когда близнецы вывели меня из терпения, я проникла в их головы и… заставила убраться в своей комнате. Той же ночью они отомстили: просочились сквозь мою детскую магическую защиту и отправили на кухню - принести им банку варенья. Бабушка Ула застукала меня на месте преступления, и нам серьезно попало. Причем не столько от нее, сколько от родителей. После этого мы поклялись, что больше никогда не станем применять ментальную магию друг против друга.
        Но Риона-то не в курсе!
        - Я смогу учиться, если только если у меня будет стипендия,  - призналась мне девушка.  - Для этого надо набрать высшие баллы по двум экзаменам. Отец сказал, что не сможет оплатить мое обучение. Дела в лавке идут не очень-то…. Лучше уж я буду помогать ему и не лезть в то, что не для меня!
        Прежде чем успела ей возразить, Риона замерла.
        Я повернулась и тоже обомлела. Уставилась на приближающуюся к нам группу людей, понимая, что пялиться, вообще-то, нехорошо, но ничего не могла с собой поделать. Их было шестеро - трое парней в обнимку с девушками, и они были… людьми лишь наполовину.
        Я поняла это за секунду до того, как услышала шепот Рионы:
        - Драконы, Мири! И они смотрят на нас!
        Я тоже смотрела на них, но, встретившись с ответным взглядом девушек, отвернулась. От них за версту веяло высокомерием и холодным презрением к нам, жалким людишкам… Лица мужчин выражали полное безразличие, словно у хищников, которые равнодушно смотрят на слишком уж мелких грызунов, не вызывающих у них ни малейшего гастрономического интереса.
        Все-таки не выдержав, вновь повернулась. Толкнула локтем подругу.
        - Риш, закрой рот!
        Впрочем, я ее понимала. Драконы были… нереально красивыми. Идеальными настолько, что казались поголовными жертвами фотошопа.
        Высокие, со спортивными фигурами. Правильные черты лица. Горделивая посадка головы. Уверенный разворот плеч. Прекрасная осанка у девушек. Они умели не только себя держать, но и правильно подать. Шли грациозно, легко, словно готовились вот-вот взлететь… Их длинные волосы - как у мужчин, так и у девушек - собраны в сложные плетения на затылке, но свободно спадали на плечи.
        Они были, словно… Словно Каллены из вампирской саги «Сумерки», которую когда-то, в прошлой московской жизни, я видела по телевизору.
        Прекрасные, отстраненные и холодные. Другие.
        Только вот «Бэллы» из меня не получится, потому что «Эдварда» - черноволосого, зеленоглазого дракона, которого я почему-то выделила из группы, не привлек бы даже мой истекающий кровью труп!
        Обитатели Нуадреанна как раз проходили мимо, когда тот самый, которого я мысленно обозвала Эдвардом, посмотрел на меня. И мое сердце ухнуло куда-то в желудок.
        А ведь мама меня предупреждала! Говорила, что Дети богини Дану производят на людей крайне странное впечатление. Вернее, вызывают повышенное сексуальное влечение у женщин Эирианна. Неконтролируемая природная магия, которой они слишком уж часто пользуются в своих корыстных целях. А еще мама говорила, что к ней довольно скоро привыкаешь, после чего становится легче.
        Но я почему-то все никак не привыкала, и легче мне не становилось. Наоборот, взгляд того дракона, вернее, вызванное им странное чувство походило на… ранение в живот. Захотелось уползти в кусты и тихонечко умереть в одиночестве.
        Нет, определенно не у одной Риши сегодня с головой плохо!
        Отвернулась, уставилась в окно. Пару раз вздохнула, пытаясь прийти в себя. Даром мне не нужны эти крылатые высокомерные создания!.. Затем взглянула на близнецов, которые, видимо, почувствовав отзвуки моего состояния, проводили группу драконов недовольными взглядами. Они явно что-то задумали, на что я пригрозила им пальцем. Не стоит даже связываться!
        А потом…
        - Ты куда?  - поймала подругу за подол. Стоять!
        Все, с ее слезами и истериками пора завязывать! Я собиралась вернуть Рионе мозги на предназначенное для них место. Не оставлять же Эирианн без своей будущей лучшей Прорицательницы?!
        - Риш, посмотри на меня!
        Ломать магическую защиту или же ковыряться в голове подруги я не собиралась. Вместо этого думала поделиться с ней своей уверенностью и поднять ей настроение. Крайне осторожно и, надеюсь, незаметно… Так, чтобы она не почувствовала воздействие, ведь стихия Воды, отвечавшая за ментальную магию, поддавалась мне лучше всего.
        - Давай все же договоримся, что ты сходишь на этот экзамен! Прошу, ради меня! А если не получится сделать собственное предсказание, то скажи…
        Так, сейчас я обязательно что-нибудь придумаю!
        Каждому поступающему на Боевую Магию требовалось продемонстрировать владение хотя бы одной из магических стихий. Для этого на экзаменационный стол ставили плошку с водой и понурое растение, которому желающие могли вернуть жажду жизни с помощью магии Земли. К тому же отец говорил, что будет еще и таракан в миске. Поступающие заставляли его бегать по кругу - если, конечно, получится…
        Я очень надеялась, что и у Прорицателей на экзамене тоже будет присутствовать насекомое.
        - Если ты вдруг увидишь таракана,  - заявила я подруге,  - смело говори, что он умрет в течение года. Они все равно дольше не живут!
        Знаю, потому что это показывали по каналу «National Geographic»!
        - Мири, но это совсем не так работает!  - Риона покачала головой.  - Тут даже не в предсказаниях дело, а в умении обращаться с магическими потоками…
        - Да умеешь ты с ними обращаться!  - начала я, но тут же заткнулась, заметив, что у подруги округлились глаза. Кажется, за моей спиной стояли…
        Но я уже почувствовала это и сама. В мой хиленький, вернее, незаметный ручеек ментальной магии, которым я подпитывала истощенные на нервной почве силы Рионы, стала затекать река, полноводная и прохладная. Это была магия совершенно иного уровня, которого, быть может, я однажды достигну…
        Повернулась, услышав знакомый голос.
        - Еще вы можете предсказать, что магистр Кредокк, который будет принимать у вас экзамен, к ночи будет абсолютно пьян,  - со смешком подсказал Рионе магистр Дойл.  - Поверьте, не прогадаете!
        - А вот это стопроцентное попадание, мой друг!  - согласился с ним магистр Варрен.  - Тут невозможно ошибиться. Этим вечером мы идем в таверну к Радгару и уж проследим, чтобы он исполнил предсказанное…
        Оказалось, письменный экзамен на Боевую Магию уже закончился, и из распахнутых дверей аудитории высыпали будущие адепты. Один из них сопровождал пожилого магистра Локампа, нагруженный экзаменационными свитками. Зато двух других преподавателей заинтересовала наша с Ришей компания.
        - Спасибо за подсказку!  - шмыгнула носом Риона.  - Но я… Я уж как-нибудь сама! Сделаю собственное предсказание,  - произнесла она твердо.
        Не знаю, что вразумило Риону. Быть может, моя ментальная магия, усиленная магистром Дойлом, либо ее мозг заработал самостоятельно.
        - Вот и хорошо!  - подмигнул ей маг Огня, из-за чего подруга впала в прострацию. Уставилась на него так же, как недавно на группу драконов. Хорошо, хоть рот не раскрыла.
        - Мирита Логан,  - повернулся ко мне магистр Дойл.  - На пару слов!
        - Да, конечно!  - пробормотала я в ответ.  - А что я такого натворила?..
        Вместо ответа он кивнул в сторону соседнего окна, и я потащилась за ним, втайне радуясь, что магистр запомнил мое имя, но при этом понимая, что сейчас мне влетит по первое число. Оставалось понять, из-за чего именно.
        - Риона Малис,  - произнес он, остановившись.
        - Это моя подруга. Она поступает на Прорицателей.
        - У нее очень сильный дар.
        - Знаю!  - кивнула я, все больше разглядывая каменные полы и его черные кожаные сапоги, потому что на меня напала совершенно несвойственная мне робость.  - Она… Немного разнервничалась, поэтому я решила…
        - Да, я видел. Постарайтесь ее успокоить. Передайте, что не стоит так переживать. Я более чем уверен, что она поступит.
        Тут магистр замолчал, и я поняла, что это, собственно говоря, все. Ругать он меня не собирался, а разговаривать нам с ним больше было не о чем. Подняла взгляд, уставившись на его грудь в черной мантии. Хоть росту была немаленького, но магистр оказался значительно выше меня. Хотела посмотреть ему в лицо, но так и не решилась. Постояв еще секунду, маг качнулся на пятках, затем произнес:
        - Удачи вам на экзаменах, Мирита!
        Развернулся и пошел прочь.
        Вот и поговорили!

        Глава 3

        Атмосфера на практическом экзамене разительно отличалась от нервного напряжения, царившего в аудитории на теоретическом. Казалось, мы попали с военно-полевых учений на цирковое представление, в котором у каждого был заготовлен собственный номер. Поступающим предлагалось продемонстрировать умение управлять магическими потоками, после чего, на выбор, либо покинуть, либо остаться в зале, но почти все захотели досмотреть до конца. Аплодировали чуть ли не стоя особо удавшимся выступлениям. Хлопали и подбадривали тех, у кого не выходило впечатлить почтенных магистров.
        На этот раз приемная комиссия состояла из четырех магов. К трем, знакомым мне по теоретическому экзамену, добавился еще и сероглазый магистр Невлин - блондин с приятной улыбкой на загорелом лице. Он показался мне молодым, даже моложе магистра Дойла, которому едва ли исполнилось тридцать. Неожиданно я встретилась с магистром взглядом и смутилась. В нем мне привиделся леденящий холод и безжизненная пустота… Не знаю, что бы я еще себе нафантазировала, но тут магистр улыбнулся, и странное впечатление развеялось без следа.
        Затем преподаватели принялись вызывать поступающих по списку, и мне лишь оставалось терпеливо дожидаться своей очереди. Да, немного волновалась, но была уверена, что сдам. Куда больше я беспокоилась за близнецов. Вернее, из-за той ерунды, которую они собирались выдать за навыки владения стихиями Огня, Воды и Воздуха.
        Особенно провальным мне казалось это на фоне того, что продемонстрировали остальные, потому что некоторые из поступающих были крайне хороши.
        За пару человек до нас сдавал экзамен тот самый Брэдли - Ришины любовь и тайные вздохи. Продемонстрировал недурственное владение магией Огня, начертав в воздухе пылающее имя своей возлюбленной. Я вздохнула и отвернулась, хотя девушки в аудитории прониклись. Хлопали светловолосому голубоглазому парню с вихрастой челкой так, что, подозреваю, отбили себе ладони. Зато я не впечатлилась! Повернувшись, уставилась на Брэдли, пытаясь понять, что Риона в нем нашла. Парень как парень, может, чуть симпатичнее других… Мне он совершенно не понравился, потому что свое выступление он посвятил некой Бренне, а вовсе не Рионе! Эта самая Бренна сидела в первом ряду через парту от нас, и щеки ее пылали от смущения не меньше, чем буквы ее имени, написанные на огаме.
        Надо же, ею оказалась та напуганная блондинка с письменного экзамена! Сейчас она выглядела куда более спокойной и собранной, словно больше не сомневалась в собственных способностях. Когда назвали ее имя, она вполне неплохо обошлась с водой в плошке на экзаменационном столе. Заморозила, разморозила, вскипятила жидкость, чем, несомненно, порадовала приемную комиссию.
        - Можете идти, Бренна Лейс!  - сказал ей магистр Дойл. Остальные трое что-то дружно отметили в списках.
        Испросив разрешения, девушка осталась в аудитории. А вот это она зря!
        - Теперь очередь,  - магистр глянул в свиток,  - Эрика Логана.
        Ну все, допрыгались!
        Магистры, немного посовещавшись, разрешили близнецам сдавать экзамен вдвоем. Возможно, потому, что братья заявили владение сразу тремя стихиями одновременно, чем, несомненно, заинтересовали приемную комиссию. Либо те захотели воочию увидеть то, «что можно ожидать от детей архимага Логана»!
        Я спрятала лицо в ладонях. Сейчас ка-ак увидят! Сомневаюсь, что им понравится… «Коллективный Разум», если позволить ему комбинировать, частенько тянул на Вселенское Зло.
        Повернулась к нервной Бренне, со щек которой еще не сошел румянец после признания Брэдли, и прошептала: «Что бы ни случилось - не верь! Это все иллюзии». В общем, предупредила на всякий случай, а то ведь случаи-то бывают разные… А близнецы - самый тяжелый из них! Братья умудрились довести до нервных обмороков трех нянь и множество учителей, после чего мама научила меня, как возвращать людей в чувство, управляя скудными магическими потоками ее родины.
        Было дело, даже пришлось воспользоваться. Кто же знал, что у Маргариты Ивановны, нашей учительницы по химии, такие слабые нервы! И вовсе не рванули ее реактивы на лабораторной работе, распространяя по школе едкий зеленый дым, ей только показалось…
        Вернее, показали.
        Братья спустились по ступеням, замерли перед столом экзаменаторов. Пожилой магистр Локамп усмехнулся в бороду, маг Огня вышел из спячки, в которую погрузился после выступления Брэдли. Два других магистра сохраняли спокойствие. Кажется, я заметила удивленный взгляд Дойла, когда Эрик зачерпнул из моего резерва. У нас договор с братьями, что мы всегда будем делиться… Вообще-то они обещали помогать мне, но вот теперь разжились магией еще и от меня!
        Так, на всякий случай.
        Началось! Близнецы поклонились, и тут же под руками Эрика вспыхнули, наливаясь пламенем, два пульсирующих огненных шара. Позволив вдоволь собой полюбоваться удивленной публике, Эрик запустил ими в брата. Девушки испуганно взвизгнули, я усмехнулась. С огнем близнецы управлялись мастерски чуть ли не с рождения, таким Эрсана не проймешь! Младший остановил летящие шары легким, чуть ли не ленивым движением руки. Заставил зависнуть в метре от себя, после чего огонь угодливо растекся по прозрачному защитному кокону. Языки пламени принялись вгрызаться в оболочку, пытаясь добраться до запертого внутри человека. Бесполезно!..
        Раздались аплодисменты. Магистр Варрен кивнул одобрительно, но он не знал, что до конца еще далеко…
        - Мири!  - даже не услышала, а почувствовала просьбу Эрика. Пожала плечами. Да пожалуйста, берите из моего резерва сколько хотите! Если уж выгонят, то всех сразу…
        Под руками старшего брата вспыхнул очередной огненный шар, но на этот раз он был со звуковым сопровождением. Заурчал, словно довольный кот, позволяя Эрику погладить себя «по шерсти», после чего распался на тысячи мелких искр, чтобы вновь собраться в пылающий круг. Зал восхищенно охнул. Бренна сидела, разинув рот, так же, как и остальные, отвлеченные огненным хороводом, выпустила из виду момент, когда Эрсан покинул свое место, оставив внутри свой фантом.
        И тут же горящий сгусток, набирая скорость, вылетел из рук Эрика. Врезался в кокон, разрывая оболочку. Огонь с утробным рычанием накинулся на фантом, и тот моментально вспыхнул, словно сухая трава. В зале раздались крики ужаса. Бренна смотрела на меня, вытаращив глаза. Я лишь пожала плечами, будто меня не касалось, что за несколько секунд сгорело то, что подразумевалось под моим братом, а затем осыпалось на пол черным пеплом.
        Я и не такое видела в исполнении близнецов, Голливуд отдыхает!
        Да уж, отдыхает!.. Пусть преподаватели и не смотрели американских боевиков, но трое из них на «аутодафе» отреагировали совершенно спокойно. Магистр Дойл и Невлин лишь чуть приподнялись со своих стульев, рассматривая черное пятно на месте, где только что стоял Эрсан. Брат тем временем юркнул в сторону, накинув на себя полог невидимости. Хорошая такая штука, мы до нее еще в детстве додумались, когда в прятки играли. Ни одна няня не могла найти!
        Кажется, молодые преподаватели сразу же обнаружили присутствие Эрсана, а вот бледность магистра Локампа внушала мне опасение. И не только бледность… Пожилой маг вскочил на ноги, оббежал стол, хотя магистр Дойл пытался его остановить. Уставился на черное пятно, вскинул руки, что-то воскликнул. Я не расслышала, потому что в зале шум стоял такой!.. Многие кричали, девушки визжали, подозреваю, всерьез решив, что на их глазах сожгли человека.
        - Тишина в зале!  - повысил голос магистр Дойл. И тут…
        Я говорила братьям, что это должен был феникс - красиво и символично!  - но они в очередной раз меня не послушали. То, что восстало из пепла на месте «сгоревшего» Эрсана, могло родиться лишь в темнейших закоулках подсознания «Коллективного Разума». Уверена, дедушке Фрейду и его ученику Карлу Юнгу понравилась бы ожившая смесь детских кошмаров, помноженная на американские «страшилки». Не знаю, что подвигло близнецов на создание столь кошмарного видения и каких фильмов они пересмотрели: про зомби ли, живых мертвецов или «Терминатора»? Скольких должны были зарезать бензопилой на синем экране и сожрать инопланетные монстры по воле гениев американского кинематографа, чтобы в головах братьев родилось это чудовище?!
        Магистр Локамп не смотрел телевизор: его еще не изобрели на Эирианне. Когда полуразложившийся монстр, теряя бинты и конечности, повернулся к нему и, клацая несколькими челюстями, сиплым голосом поинтересовался, сдал ли он практический экзамен, пожилой маг грохнулся в обморок.
        Нет, занавес в экзаменационном зале так и не опустился, зато в обморок попыталась упасть еще и Бренна. Кажется, не только она…. А ведь я предупреждала, что это всего лишь иллюзии! Решив, что девушку приведет в чувство Брэдли - вон, летит, спешит к своей возлюбленной на всех парусах!  - а остальные уж как-нибудь сами разберутся, перелезла через парту даже раньше, чем меня позвали братья.
        - Мири!  - все же воскликнул Эрик. Монстр испарился, словно и не было его, восставшего из ада их подсознания.
        - Идиоты!  - выдохнула я, склоняясь перед лежащим стариком.  - Говорила же вам!..
        - Мири…  - виновато произнес уже Эрсан.
        - Уйдите, не хочу вас видеть! Пойдите, что ли… принесите пользу миру!
        Надеюсь, у магистра Локампа не случился сердечный приступ! Вошла в магический Поток, настраиваясь на целительство. Вдох-выдох, и по рукам привычно потекло тепло. Хорошие здесь магические потоки, насыщенные, не чета московским! Приложила одну ладонь к черной мантии в районе груди, чувствуя, как неровно бьется сердце пожилого магистра. Сейчас, сейчас уже станет легче! Второй рукой судорожно нащупывала тугой воротник преподавательской мантии. Надо бы ослабить, дать доступ воздуху…
        Тут мою ладонь накрыла чужая рука.
        - Вы все правильно делаете, Мири!  - услышала над ухом мужской голос.  - Позвольте, я буду лишь слегка направлять…
        - Спасибо, магистр Дойл!  - пробормотала я, стараясь не думать о том, что мужчина нависал надо мной, прижимаясь ко мне плечом. Потом подумаю! С его помощью пожилой преподаватель задышал куда увереннее и вскоре стал подавать признаки жизни. Веки вздрогнули, и я поняла, что магистр Локамп сейчас откроет глаза.
        На долю секунды мне даже стало жаль, что он так быстро приходил в себя.
        - Реакция у вас отменная,  - похвалил меня магистр Дойл.
        - Привыкла уже!  - отозвалась я.  - Вы уж простите моих братьев, они ничего плохого не хотели! Просто у некоторых… ума не хватает.
        - Ничего, в Академии им добавят,  - со смешком заверил меня Дойл.  - Доброе утро, магистр Локамп!  - сказал он пожилому преподавателю, когда тот распахнул глаза и уставился на нас с недоумением. Попытался сесть, и магистр Дойл протянул ему руку.  - Не волнуйтесь, монстра уже нет!
        - А… Что это было?  - пожилой преподаватель принялся приглаживать трясущейся рукой волосы и бороду.
        - Коллективный Разум в действии,  - обреченно пробормотала я.
        - Ваши будущие адепты, Локамп!  - усмехнулся магистр Дойл.  - Так что заранее набирайтесь терпения.
        Мне захотелось спросить у магистра Дойла, уж не ослышалась ли я. Неужели братья поступили? Но тот уже поднимал на ноги коллегу, объясняя тому, что излишняя впечатлительность вместе с духотой в аудитории в его годы вполне может привести к легкому обмороку.
        Я оглянулась. Зал более-менее успокоился, но многие продолжали шушукаться. Всхлипывающая Бренна сидела в обнимку с Брэдли. Братья выглядели виноватыми. Стояли, понурив головы. Магистры за столом переговаривались.
        - Мири… Мирита Логан, вы можете идти!  - сказал мне магистр Дойл.  - Прогуляйтесь по свежему воздуху, навестите подругу, Прорицатели уже должны закончить практический экзамен.
        - А…
        - Вы выглядите бледной.
        - А как же мой экзамен?!  - в отчаянии пробормотала Я. так и знала, что выгонят! Близнецы поступят, а меня выгонят!
        - Вы его сдали.
        - Я… Сдала?!
        Кивнул, и я не сдержала нервный смешок.
        Странно все получилось! А как же… Как же мои танцующие льдинки?! Хотя какие тут льдинки после распадающейся мумии в исполнении близнецов!
        - Мне и в самом деле не надо сдавать экзамен?  - жалобно переспросила у него. Ну да, непонятливая, пусть еще раз объяснит!
        - Считайте, что я его принял. Идите уже!
        - А они?  - переспросила у преподавателя, кивнув на виноватых братьев.
        - Я их еще немного погоняю,  - улыбнулся мне магистр.  - До встречи, Мирита Логан!
        И он повернулся к понурым близнецам.
        - До встречи!  - пробормотала я и ринулась прочь из класса.
        Кажется, настала очередь Рионы оказать мне срочную психологическую помощь. Слезы подбирались к глазам, атаковали горло. Почему-то стало жутко обидно за то, что мне так и не дали продемонстрировать свои умения. Бывали моменты, когда я просто ненавидела своих братьев!

        Глава 4

        Дождь, как и предсказывала Риона, начался поздним вечером.
        Голубое небо над Тарой внезапно затянуло пришедшими с севера грозовыми облаками. Ветер налетал резкими, яростными порывами, терзал бутоны садовых роз, гнул ветки белой акации, в тени которой стоял наш обеденный стол. Впрочем, папа тут же раскинул над нами защитный кокон, под которым мы вдоволь наговорились и отпраздновали поступление на бесплатный поток всех четверых - Риону с отцом тоже пригласили.
        Затем хлынул летний дождь, лился и лился, пока мы не перебрались в гостиную.
        Мама ушла на кухню варить кофе. Всем, кроме Рионы и ее отца, почтенного члена Торговой Гильдии купца Барри Малиса, которые до сих пор не понимали радости, что таит в себе горький черный напиток. Мой отец, кстати, тоже с Эирианна, но и он в конце концов привык. Правда, не сразу. Мама говорила, что первые пару лет семейной жизни все еще плевался, а потом втянулся.
        Дед с Инесс, потягивая кофе из тонких фарфоровых чашек, привезенных мамой из Москвы, в очередной раз потребовали от нас всех подробностей сдачи экзаменов. Довольная Риона вновь рассказала о том, как сделала предсказание погоды, напророчив в Таре дождь этим вечером. Затем, набравшись смелости, пообещала магистру Гилмору прибавление в семействе. Сказала, что этой осенью у него родится сын. Маг одобрительно кивнул, но девушка на этом не остановилась. Зажмурившись, назвала имя, которое родители собирались дать малышу в честь брата магистра, погибшего на Ничейных Землях. Это предсказание так поразило преподавателя, что тот поставил подруге наивысший балл. Риона, недобрав очков на теоретическом экзамене, все же пересекла заветную черту в восемьдесят баллов, за которой лежало бесплатное обучение в Академии.
        Я тоже волновалась, когда увидела, как сноровистый старшеклассник вывешивал списки с именами и результатами поступавших на факультет Боевой Магии. Братья любезно расчистили мне дорогу к заветному свитку, отодвинув в сторону остальных желающих узнать свои баллы.
        Против лома нет приема, если поблизости нет других Логанов…
        К этому времени слух о монстре с практического экзамена разбежался по гулким коридорам Академии. Он рос словно снежный ком, собирая слухи и домыслы, и вскоре принял совершенно фантастические размеры… Говорили, близнецы вызвали из Темного мира жуткое чудовище, при взгляде на которое магистры из приемной комиссии дружно попадали в обморок, а я, значит, мать Тереза Эирианнского разлива, всех спасла, вернув их к жизни. А что стало с чудовищем?.. Тут мнения разделились, но многие все же склонялись к мысли, что оно до сих пор бродит по подземным переходам и подвалам Академии.
        Ай, ну и ладно!
        Сперва я бегло проглядела около пятидесяти имен за нижней черной чертой - это были те, кто не поступил в этом году. Порадовалась, что не нашла среди них ни себя, ни близнецов. Затем перевела взгляд чуть выше, поискав нас среди тех, кто попал на платное обучение. Сердце заколотилось в разы сильнее, стало трудно дышать, и я почувствовала себя магистром Локампом - еще немного и грохнусь в обморок!
        Но нет, нас не было и среди тех, чьим родителям придется потуже затянуть пояса на ближайшие годы!
        Затем… Наконец-таки нашла всех Логанов в самом верху свитка, и мое имя стояло первым. Первым!.. Мирита Логан - максимальный балл на теоретическом экзамене; отличное владение стихией Воды и Земли. Общий балл - девяносто четыре. Лучший результат среди поступавших на Боевую Магию в году пять тысяч семьдесят четвертом от Прихода людей на Эирианн…
        Конечно же, я обрадовалась, и еще как! Братья тоже набрали максимум на теории, но меня оценили куда выше на практическом экзамене. Странно, а ведь они и монстра изобразили и огненными шарами кидались, а я всего лишь привела в чувство старого магистра Локампа. Быть может, магистр Дойл отнесся ко мне с излишней благосклонностью?
        Дед именем темноволосого мага заинтересовался. Сказал, что вернулся на Эирианн из-за него, а вовсе не удостовериться в том, что трое отпрысков Высших Магов успели разнести в пух и прах Академию Магии, едва успев в нее поступить. Оказалось, что если магистр Дойл продолжит обучение, то вполне может стать архимагом, достигнув наивысших высот Абсолютной Магии. «Умный мальчик!» - добавил дед, одной рукой поглаживая свою короткую стильную бородку, другой лаская тонкие, унизанные кольцами пальцы молодой жены.
        Тут мама усмехнулась, заявив, что за два десятилетия подобный титул лишь однажды заслужил мой отец.
        - А сколько лет магистру?  - спросила я, делая вид, что меня он совсем, ну нисколечко не волнует. Исключительно, чтобы поддержать разговор.
        Потому что если высказать открытый интерес, то близнецы начнут что-то подозревать. А подозрительный «Коллективный Разум» - это уже оружие массового уничтожения…
        - Двадцать восемь,  - отозвался дед. Посмотрел на меня внимательно, затем добавил - Мири, в мире абсолютной магии это не имеет никакого значения!
        - Он воевал?  - подал голос отец.
        - Ты же знаешь, Кейн, меня это совершенно не интересует!  - дед держался в стороне от политики и на этот вопрос ответить не смог.
        - Откуда родом магистр Дойл?  - спросила мама.  - Я не слышала о таких сильных магах из Тары…
        - Кажется, с севера, из Улайда. Он сирота, во многом самоучка. Ты же знаешь уровень их магических школ…
        Мама кивнула. Последние годы она занималась поиском талантливых детей с магическими способностями и курировала приходские школы магии в Мидэ, Лейстере и Коннахте. Правда, до севера континента, где находился Улайд, она еще не добралась.
        - Пригласи его как-нибудь в гости, Кейн!  - попросила она папу.
        Я обрадовано закивала, затем вспомнила, что меня это нисколечко не интересует, и уставилась в окно на дождливый летний вечер. Не успела как следует подумать о магистре Дойле, как в разговор вступили близнецы. Рассказали, что после шумного успеха…
        - Громкого провала,  - поправила я.
        Ну так вот, после этого магистр Дойл долго гонял их поодиночке по всем трем стихиям, заявленным ими на экзамен. После чего маг заявил, что не понимает, что делают трое Логанов на первом курсе, и в начале учебного года об этом пойдет отдельный разговор.
        Мы еще немного поговорили об экзаменах. Я сказала Рионе, что среди тех, кто получил стипендии, был и Брэдли Калдер. Правда, имя его новой подруги тоже фигурировало в верхних строках списка, но о ее существовании я решила не рассказывать. Сами разберутся! Кстати, к концу вечера Риона вполне успокоилась и не косилась на братьев подозрительно, ожидая, когда те начнут на ней жениться…
        Заговорили о планах на лето. Впереди нас ждали целых два месяца свободы. Мы собирались в Туиренн, решив навестить еще одного нашего деда, Седого Брианна. Он недавно женился - на старости-то лет!  - и ожидал прибавления в семействе. У моего отца должен был скоро появиться братик, и сей факт приводил всех в некоторое замешательство.
        Наконец, попрощались с гостями. Папа открыл портал для Рионы с отцом, дед с женой испарились самостоятельно, шагнув через Грань, заявив, что у них дела на Земле. Мы же отправились спать. В кровати я вновь принялась думать о синеглазом магистре Дойле. С легкостью воскресив из памяти его образ, вдохнула его в фантом. Покосилась на призрачную фигуру мужчины, застывшую возле моей кровати, пожалев, что он не может склониться надо мной, коснуться пальцами руки и выдохнуть в ухо: «Мири…»
        Может, конечно, но только по моей указке, а это уже совершенно не то!
        Махнув рукой, разогнала призраков и воспоминания, затем загасила магический огонек. Постучала в стену братьев кулаком, затем еще ногой, потому что близнецы решили напоследок что-то взорвать. Наверное, чтобы лучше спалось… Вспомнив о пологе тишины, который накинул магистр Дойл на теоретическом экзамене, изобразила нечто подобное. Вышло не особо хорошо, ну хоть так!..
        Закрыла глаза, погружаясь в мир сновидений, пока… Пока не проснулась в холодном поту посреди ночи.
        Странный же мне приснился сон! Я как будто бы спала, но в то же время находилась в сознании. Там были моя собственная комната и моя кровать, а над головой горел мой собственный магический светлячок - я любила зажигать такие, с красными угольками внутри,  - но углы и стены тонули в кромешной тьме. Жуткой, копошащейся, такой, что и не видно ничего, сколько бы в нее ни всматриваться.
        Внезапно чернота отступила, выдавив из себя темную фигуру в капюшоне, закутанную в плащ до головы до пят.
        Существо - был ли это человек, я не знаю!  - качнулось в густом ночном воздухе и двинулось в мою сторону. Оно даже не шло, а словно бы плыло… Нет же - летело! Чем ближе подбирался Темный, тем страшнее мне становилось. Сердце заполошно застучало, но так и не смогло разогнать кровь, казалось, намертво застывшую в венах. Я поползла прочь от страшного монстра, сбивая постельное белье в ком. Забилась в угол, вжавшись в изголовье, натянув на ноги льняную ткань сорочки, чувствуя себя перепуганной девчонкой, в которой нет ни капли магии, чтобы защититься.
        - Что тебе надо?  - прошептала я приближающейся фигуре.  - Пошел вон!
        - Ми-ри!  - прохрипело, пробулькало существо. Голос был мужской, протяжный и низкий, явно измененный магией до невозможности.  - Ми-ри!
        - Что ты хочешь?  - воскликнула я.  - Сказала же, убирайся! Прочь!
        Я силилась накинуть на себя защиту, затем создать ледяной шар и бросить его в пришельца, но… Ничего, никакой магии! Быть может, пора проснуться?!
        - Пойдем со мной, Ми-ри!  - вновь прохрипело существо, и я увидела, как из рукава черной мантии тянется ко мне чужая ладонь c черными ногтями.  - Пойдем, я не обижу!..
        И вот тогда… Внутри что-то произошло. Странное чувство зародилось в глубине живота, разбежалось по телу, принеся с собой горячечный жар, что обволакивал, лишая меня связных мыслей. Кажется, я сошла с ума, потому что в какой-то миг мне и в самом деле захотелось пойти с ним…
        На этом интересном месте я закричала от ужаса, и все закончилось. Проснулась, дыша испуганно, часто. Заморгала, уставившись в темноту потолка. Прохладный ночной ветер шевелил занавеси, играл со смешными кольцами и пучками травы «ловца снов», который сделала для меня Инесс. Яркая, круглая луна заглядывала в распахнутое окно и казалась мне чуть ли не вдвое больше, чем месяц на Земле.
        Ну какой же бред мне приснился! Или же… Может, это вовсе и не был сон?
        Щелкнув дрожащими пальцами, зажгла магический светлячок. Коснулась рукой лба, вытирая пот. Жарко! Летом на Эирианне хорошо за тридцать градусов, и лишь по ночам наступала временная передышка. Поэтому я спала раздетой, под льняной простыней. А в том странном сне - точно помню!  - на мне была сорочка…
        Значит, не было ни человека в капюшоне, ни его голоса, ни-че-го! Или же… Тут я вспомнила, как Риона однажды рассказывала об одной странной вещи - Зов называется. Говорила, что Высшие маги могут проникнуть во сне в чужое сознание и подчинить жертву своей воле.
        Но… Неужели кто-то пытался провернуть подобное и со мной? Звал за собой, пока я не выкинула его из головы?! Но зачем?! Кому я понадобилась? Или все-таки привиделся кошмар?
        Закутавшись в простыню, встала с кровати, решив сходить на кухню. Водички попить, а заодно и привести голову в порядок. Мысль о том, чтобы снова заснуть, приводила меня в дрожь. И все потому, что я вспомнила прорицание Рионы о свободе выбора. Ага, между Темным и драконом… В коридорах Академии ее слова показались бредом, сейчас же, в тишине ночи, мне стало совсем не по себе.
        Попробуй тут засни! А вдруг за чертой сновидений меня снова поджидает «жених»?! Как позовет еще «замуж», а я как побегу за ним вприпрыжку…
        Вздохнув, вышла из комнаты и побрела вниз по лестнице. Тихонько, чтобы не перебудить весь дом. Наверное, следует все же отцу рассказать. Или же маме…
        Словно почувствовав, что о ней думаю, она сама пришла на кухню. Я как раз крутилась возле большой печи, на которой кухарки оставили «доходить» тесто для завтрашних лепешек,  - разыскивала остатки былой роскоши. Вернее, то, что осталось с ужина. Но куда больше мне хотелось найти клубничное варенье, хранившееся в кладовке…
        - Мири, что ты ищешь?  - мама нырнула со мной в ребристое нутро полок, заставленных горшками и плошками. Зажгла еще один светлячок, зевнула украдкой.  - Почему ты не спишь?
        - Мне срочно потребовалась сладкое, а весь шоколад из Москвы я давно уже съела,  - призналась ей, выловив маленький горшочек. Принюхалась - оно!..  - Так что придется заедать нервы вареньем.
        Затем, угощаясь за кухонным столом хлебом с варением, я пожаловалась маме, что кто-то проник в мой сон.
        - Ох уж эта Академия!  - вздохнула она.  - Меня тоже доставал один, когда училась на первом курсе, но Кейн быстро нашел шутника. Им оказался маг с пятого курса. Твой папа сделал мне защитный амулет во избежание подобных случаев… Кстати, он до сих пор у меня сохранился, сейчас принесу!
        Доев хлеб и получив от мамы поцелуй, пожелание спокойной ночи, защитный амулет из аметиста - гарантию спокойного, одинокого сна - и выпросив разрешение полетать утром в Срединных горах, я вернулась в комнату. Вновь зажгла светлячок. Конечно же, это был пришелец из Академии, кто еще?! Скорее всего, из тех, кто присутствовал на практическом экзамене, ведь на Эирианне мое домашнее имя знали только Риона и ее отец. Слуги не в счет, они в нашем доме уже много лет.
        Села на край кровати, сотворила фантомы четырех магистров. Их лица я запомнила довольно хорошо. Магистр Дойл, очень сильный маг, ради которого дед вернулся на Эирианн, скорее всего, универсал. Магистр Варрен, маг Огня. Магистр Невлин, маг Воздуха. Еще был магистр Локамп, но я не знала, какая из стихий поддавалась ему лучше всего.
        Хотя пожилой маг не в счет - он ведь лежал в отключке, когда Эрик выкрикнул мое имя… Или же притворялся?
        Нет, не притворялся! Взмахнула рукой, прогоняя бородатого фантома. Магистра Дойла тоже решила исключить. Повздыхав, заставила и его фантом раствориться в полумраке комнаты. Не будет же он заниматься такой ерундой?! Ведь магистр, по словам деда, «умный мальчик».
        Взглянула на оставшиеся фантомы мага Огня и мага Воздуха. Быть может, один из них и наведался в мой сон? Но им-то зачем?!Нет же, глупости! Или… Воскресила из памяти Брэдли, затем еще одного, темноволосого и смуглого парня со второго ряда. Он запомнился мне искусным владением ментальной магией. Выловил на экзамене из плошки здоровенного черного таракана и заставил его бегать по столу. За это заслужил истерический визг женской аудитории и одобрительные кивки магистров. Как же его звали?..
        Иден! Именно так, Иден Эмрис.
        Но ведь я - не таракан! Меня нельзя так просто подчинить своей воле. К тому же, мама говорила, чтобы проникнуть в чужой сон, требуется уровень магии выше, чем у поступающих на первый курс. Быть может, кто-то выдал себя за будущего студента, чтобы подобраться ко мне поближе?
        Моя персона никому и даром не нужна, а вот будущие способности Медиатора могли бы пригодиться. Кому? Да кому угодно! Например, тому же самому Нижнему Миру!
        Эта мысль мне совершенно не понравились. Ведь война давно закончилась, и Темные отброшены в свой мир. Один Пролом запечатан, на Ничейных Землях присутствует объединенная регулярная армия пяти королевств, так что Темные не могут быть в Таре!
        Это чья-то глупая шутка, и все!
        Разогнав сонмище фантомов, я вновь попыталась заснуть, но выходило из рук вон плохо. Проворочавшись до рассвета, оделась, затем пробралась по сонному дому в кабинет отца и вытащила из ящика камень перехода, настроенный на перенос в Срединные Горы. Честно написала в записке, что отправилась немного полетать и вернусь к завтраку. Близнецов, которых обычно посылали со мной, будить не стала. Нет такой силы, способной поднять их с постели так рано!
        «К тому же мама мне разрешила!» - подумала я, выйдя в сад.
        Активировала камень. Совсем немного магии, и передо мной возникло синее кольцо пространственного перехода. Правда, мама не знала, что я отправлюсь в горы одна, но мне срочно требовалось привести в порядок расшатанные нервы, ведь до переноса в Мир Летающих Островов, где я встречалась со своими друзьями-«летунами», было еще целых три дня!
        Вспомнив о драконе, поморщилась. Ну, надеюсь, бомбы два раза в одну воронку не падают… А если и упадет, крылатая и черная, то на этот случай у меня имелся камень перехода. Доля секунды, и я снова вернусь в наш сад, где меня ждут акации и розы, а еще выволочка от отца за то, что ушла без спросу…
        Но я ведь только туда и обратно!

        Глава 5

        Горы встретили меня холодным порывистым ветром и чистейшим иссиня-голубым небом. Полюбовавшись на заснеженные вершины, я принялась раскладывать крылья на уступе, куда перенес меня камень перехода. Заодно пыталась согреться на проглядывающем между дальних пиков утреннем солнце. Вроде бы и тепло оделась - обтягивающие «лыжные» штаны, и водолазка, и непродаваемая курточка, и теплые сапоги, и шапка с перчатками - все равно прохладно.
        Ничего, скоро согреюсь!
        Рюкзачок, в котором я хранила крылья, тоже решила взять в полет, побоявшись, что его утащит любопытная птица, решив украсить свое гнездо. Привычными движениями разложила крылья, вставляя каждую часть в свои пазухи. Затянула крепежи, и конструкция тут же взмыла в воздух, зависла в метре от земли. Отлично! Теперь дело за креплениями: перехлест ремней на груди, широкий крепежный пояс вокруг талии. Затянула лямки на груди, в области локтя и запястьях. Закончила с последним ремнем, и - ух!..
        Встала на краю обрыва. Закрыв глаза, вдохнула полной грудью. Вот она, свобода! Еще секунда - и я перестану чувствовать тело, отдавшись на откуп воздушной стихии. Расправила крылья, сделала шаг, второй и… прыгнула со скалы. Сердце забилось восторженно, ликующе, когда я поймала восходящий воздушный поток, поднимаясь наверх, к солнцу, поворачивая крылья так, чтобы выполнить круг почета над гигантами горной гряды, что видели еще начало времен Эирианна.
        …Он появился значительно позже, когда я уже порядком налеталась и тот странный сон выветрился из моей головы. Мне стало казаться, что тот человек в моем сне, что звал за собой в Темные дали,  - это пшик, а не проблема! Мало ли, кто-то решил надо мной пошутить? А вот это уже проблема… Темно-серая, с огромными черными крыльями, что уверенно несли хозяина в мою сторону.
        Дракон приближался. А ведь я уже подумала, что забыл обо мне… Нет же, не спится некоторым!
        Усмехнулась, сжав в руке камень перехода. Попробует напасть - сразу же активирую.
        Но чего именно он хотел, я так и не поняла. Дракон не спешил набрасываться, держался от меня на расстоянии, делая вид, что он здесь… Ну да, мимо пролетал и вовсе не по мою душу. Ага, так я и поверила! Затем - вот показушник!  - стал демонстрировать, на что он способен. Способен он был на многое, повторив чуть ли не все фигуры высшего пилотажа. И «штопор», и «бочку», и переворот. Даже «мертвую петлю» изобразил!
        Я, радуясь тому, что кто-то может разделить со мной радость полета, не осталась в долгу. Предъявила то, чему научилась за восемь лет тренировок.
        Все потому, что в мире Летающих Островов привыкла к компании. Обычно мы отправлялись в горы в составе пяти-шести летунов, и в воздухе приходилось следить, чтобы ненароком в кого-нибудь не врезаться. На Эирианне же до этого дня я летала одна. Первое время было немного странно, затем привыкла. Зато сейчас я радовалась нежданной компании, с которой делила горное небо.
        Признаюсь, из-за этого слегка увлеклась. Мой крылатый и чешуйчатый напарник все так же держался поодаль, не вторгаясь в мое личное пространство, а я все так же маниакально сжимала в руке камень перехода, готовая в любой момент вернуться домой. Представление - представлением, но разума я не лишилась. Следила за каждым его движением, не позволяя приблизиться. Зато шоу мы устроили знатное! Если бы горные орлы умели аплодировать, то они отбили бы себе крылья… Других зрителей в этих местах не водилось. Вскоре исчезли и орлы, потому что мы перелетели через горный хребет, который до этого я не рисковала пересечь в одиночку.
        Здесь тоже были горы, и ветер, и снег на пике Вздохов, и жгучее солнце, что припекало через темную одежду. От него и от воздушных виражей мне давно уже было жарко, а еще подрагивали уставшие от напряжения руки. Быть может, поэтому я почувствовала себя не в своей тарелке? Это место, вернее, кусок неба неожиданно показался мне совершенно неправильным. В нем было что-то… непонятное, пугающее.
        Дракон держался поблизости, метрах в десяти-пятнадцати, опережая меня всего на чуть-чуть. Внезапно я поняла, что дальше лететь нельзя. Нельзя! Тревожное предчувствие сжало горло. Мне захотелось ему крикнуть, чтобы он поворачивал. Сейчас же, сию секунду!.. Но прежде, чем успела предупредить, он… исчез.
        Испарился!
        Я изумленно заморгала. Ведь дракон только что был неподалеку, ритмично махал крыльями, а теперь - чистое, словно звенящее от напряжения, небо, и его нигде нет! Какого черта?! И ведь никаких следов магии, Потоки стоят девственно нетронутыми…
        Но… Неужели впереди - Грань?! Вернее, Разлом, ведущий… Куда?!Я не знаю, не знаю! Времени на размышление не было. Я заложила вираж, активизируя камень перехода. Вспыхнул огнем открывшийся портал, похожий на разинутый рот. Стоило лишь влететь в него, как… Но тут я почувствовала, как меня заглатывает, затягивает совершенно иной, невидимый мне зев, от которого не было спасения. Выворачивает наружу, утаскивая из этого мира. Знакомое ощущение - ведь и до этого я частенько ходила сквозь миры. Но никогда еще одна, с крыльями и на высоте двух километров!
        Что еще за ерунда?!
        Ерунда ерундой, но меня уже поглотила чернильная пустота перехода. Дохнул в лицо знакомый ледяной холод Грани, протащил сквозь игольное ушко Разлома, чтобы выкинуть с другой стороны - задыхающуюся, потерявшую контроль, на огромной скорости несущуюся в серо-зеленый камень скалистой равнины. Черт!.. А ведь я только что была в паре километров от земли, зато сейчас до нее оставалось всего ничего! Метров десять, не больше! Я неслась вниз потерявшим управление самолетом, падала слишком быстро, чтобы избежать столкновения.
        Сейчас ка-ак размажет по камням!
        Нет же! Выровняла крылья, до боли выгибаясь в спине, выходя из «пике», чувствуя, как сводит судорогой уставшие мышцы. Тут же нащупала магический Поток, решив на всякий случай сотворить воздушную подушку, если не вытяну… Чуть было не захлебнулась - Поток оказался тяжелым, будто бы свинцовая река, а магия настолько чужеродной, что она едва-едва поддавалась моим командам.
        Но все же…
        Все же вытянула! Но когда я выровняла крылья параллельно земле, радуясь, что сейчас уйду наверх, на меня налетело нечто огромное, крылатое и когтистое. Чертов дракон!.. А ведь я и забыла о черном ящере! Он поймал меня в полете, сжал в лапах, сминая крылья. Я охнула, задохнувшись от возмущения. Рогатое ископаемое!..
        Это он, он во всем виноват! Заманил меня, а теперь еще и похитил!
        Кусок металла впился в бок, одна рука вывернулась, грозя порадовать переломом или, если повезет, всего лишь вывихом. Я завизжала, пытаясь высвободиться, ругая его, жалея себя, а еще больше свои любимые крылышки. Сломать их невозможно, но смять, согнуть - плевое дело! Если нарушится целостность конструкции, то уже больше никогда не полетишь!
        Хотела было запустить в чешуйчатую бронированную грудь огненным шаром, но тут дракон опустился на выступ в скале. Секунда, и вместо когтистых лап меня держал в руках черноволосый мужчина. Я тоже не стала медлить. С размаху заехала ему по лицу здоровой рукой, путаясь в ремнях и в смятом золотистом металле. Вернее, попыталась, но он уклонился. Перехватил мою руку в паре сантиметров от своей щеки.
        - Как ты? Не ушиблась?  - встревожено спросил он. Надо же, какой вежливый попался!
        - Кто ты такой?!  - заорала на него, вырывая руку. Я ведь узнала его, узнала! Видела вчера, в коридоре Академии. Тот самый, черноволосый и зеленоглазый, от взгляда которого я не понимала, куда деться. Теперь же… Мама была права - к первородной магии драконов быстро привыкаешь. Он вызвал у меня только одно лишь чувство: ненависти.  - Зачем ты меня похитил?!
        - Меня зовут Ронан. Ронан Маккормак,  - представился мужчина и… попытался расстегнуть крепления моих крыльев.  - И я тебя не похищал!  - добавил он.
        - Эй, ты что творишь?! Руки убери! Не похищал, говоришь?! Значит, замани-ил…
        - Как это снять?  - перебил он.  - Надо избавиться от твоих крыльев, с ними будет неудобно. Затем сядешь мне на спину…
        - Сдурел совсем?! Зачем мне это делать?
        Он не ответил. Заметно нервничал, озирался. Я тоже оглянулась. Вокруг - каменистая равнина, поросшая серо-зеленым мхом, упирающаяся в кроваво-красные скалы у горизонта. Следов хозяйственной деятельности не наблюдалось. Ни дорог, ни строений… Наблюдались лишь тяжелые грозовые облака, зависшие над пустошью.
        - Это твой мир?  - спросила у него недоверчиво, потому что серьезно в этом сомневалась.
        Слишком уж растерянным выглядел мой похититель. К тому же говорили, Нуадреанн, мир драконов, безумно красив, просто райский уголок. Это же место походило на сад Эдема, если только после продолжительной засухи… Ну или цунами, что вырвало с корнем все деревья и унесло за собой в невиданные дали.
        - Нет!  - отозвался дракон.  - Это не мир драконов. Ну же, живее! Если у тебя есть нож, дай мне. Я перережу ремни. У меня с собой ничего…
        Мужчина был в обычной одежде Эирианна - штаны, белая рубаха, кожаный пояс, высокие сапоги. Все добротное, дорогое. Но оружия при нем не было и быть не могло. Когда Дети Богини перекидывались в драконов и обратно, хорошо хоть одежду сохраняли, а то стоял бы сейчас без штанов!
        - Тогда где же мы, демоны тебя побери?!  - заорала на него. У меня уже нервы сдают, а он стоит и молчит.  - Сказала же, руки убери! Я сама все расстегну!
        Нож у меня был. Складной, в рюкзачке хранился. Но я не собиралась ему отдавать!
        - Посмотри, что ты натворил!  - произнесла с ненавистью, когда отстегнула первое крыло. Оно было безнадежно испорчено, смято чуть ли не в гармошку.  - Ты сломал мои крылья!
        - Вообще-то я тебе жизнь спас!
        - Пошел ты… спасатель хренов!
        Говорить ему о том, что я вполне справилась сама, не стала. К тому же из-за его «спасения» левая рука болела ужасно, даже пальцами пошевелить больно!
        - Позже пошлешь!  - криво усмехнулся он.  - Если мы отсюда выберемся. Нужно найти место, через которое мы сюда попали. Это наш единственный шанс.
        - Я бы сама себе жизнь спасла!  - пробормотала в ответ. Крепления отстегивались быстро, надо было лишь знать, как именно.  - Где мы? Почему ты молчишь?!
        - Думаю, что в Эллодаре. В Мире Темных,  - пояснил мне дракон.
        - Ты сбрендил?  - поинтересовалась я у мужчины.  - Совсем ку-ку? Об скалу приложился ненароком?
        - Хотел бы, но боги дали мне способность соображать быстрее, чем некоторые!  - огрызнулся он.  - Похоже, мы провалились в Темный Мир через неизвестный Разлом.
        Эллодар!.. Я задохнулась от ужаса, не обратив внимание на его едкое замечание о моем уме. Не может этого быть! Но если он прав, то… Я с удвоенной скоростью принялась срывать с себя последние крепления. Если он прав, то это означает, что Третий Разлом, ведущий в Нижний мир, все же существует. Дед оказался прав!.. Ведь он настаивал, даже приводил выдержки из когда-то прочитанных древних свитков со свидетельствами крестьян, живущих у Срединных Гор. Они-де видели странных существ и птиц, не принадлежащих Эирианну. Но отец лишь посмеивался, утверждая, что, перепив эля, и не такое увидишь.
        - Если ты хочешь прожить еще немного, мы должны лететь. Сейчас же!  - настаивал дракон.  - Свои крылья оставь здесь. Нет времени с ними возиться!
        - Издеваешься?! Нет, не оставлю… Я быстро!
        Но он снова был прав. Если мы провалились в Эллодар, то лучше выбираться отсюда поскорее!
        - Ты помнишь место выхода из Разлома?  - спросил Ронан.
        - Не совсем,  - призналась ему.
        Кинула взгляд на пустошь. Ну, где-то там… Метрах в ста отсюда и в двадцати-тридцати от земли. Ведь пройдя через Грань и попав в чужой мир, я чуть было со всей дури не врезалась в камень… В который из них? Тот был большой и плоский, с вереницей трещин и бурыми разводами лишайника, это я отлично помнила. Но вот незадача: такими же усеяна вся равнина, выбирай - не хочу!
        - Если будешь лететь примерно на том уровне, я постараюсь найти.
        - Хорошо,  - кивнул дракон.  - Я тоже постараюсь вспомнить.
        Уставился на меня. Вернее, на мои тщетные попытки засунуть крылья в рюкзак, потому что они все никак не лезли! Погнулись, и несколько частей все не выходили из пазух. К тому же я с больной рукой - попробуй тут еще сложи!
        - Брось!  - приказал дракон.  - Я куплю тебе новые.
        Уставилась на него с изумлением. Он, значит, купит мне новые?! Ну уж нет, спасибо! Как-нибудь и без него обойдусь! Упрямо дернув головой, вновь попыталась разделить крылья на составляющие части, пока не убедилась, что Ронан прав. Все же придется оставить!
        - Ты пользовалась магией?  - неожиданно спросил он.  - Здесь, в этом мире?
        Кивнула.
        - Да. Когда пыталась затормозить.
        - Плохо. Очень плохо!
        - Кто же знал, что мы в Эллодаре… А почему плохо-то?!
        - Они чувствуют магию, и они придут на магию
        - Кто?..
        Глупый вопрос, на который я и так знала ответ, ведь только что сдавала теоретический экзамен! Фоморы, кто же еще?! Существа, которых я так старательно вырисовывала на экзаменационном свитке. Это было вчера, а сегодня…
        - Ронан!  - я схватила его за рукав, потому что бросила взгляд на равнину и красные скалы на горизонте, и увиденное мне совсем не понравилось.  - Смотри, там!..
        Далеко-далеко, едва на пределе видимости, я разглядела темную копошащуюся массу. Словно за те минуты, пока снимала крылья, а дракон обещал купить мне новые, возле скал образовался гигантский муравейник, который, набирая скорость, двигался в нашу сторону. Да черт вас побери!
        Мужчина тоже выругался на незнакомом языке.
        - Живо!  - приказал мне.  - На спину!
        - А… А как мне показывать тебе направление?
        - Нашепчешь на ухо!  - рявкнул он, и в ту же секунду передо мной из ниоткуда материализовался черный дракон.
        Я решила, что дивиться на сие чудо стану позже, когда мы выберемся из неприятностей. Уверена, мы из них обязательно выберемся! Дракон нетерпеливо склонил голову, предлагая мне себя в качестве транспортного средства. Закинув рюкзак за спину, я взглянула на зависшие в воздухе любимые крылышки. Черт с ними, куплю себе новые…
        Причем сама!
        - Меня Мирита зовут,  - пробормотала сквозь зубы, заглянув в зеленые глаза ящера.
        Дракон моргнул. Вот и познакомились!
        Вцепилась в роговой отросток на гребне, наступила на его лапу, больной рукой оттолкнулась от крыла. Залезла, села. Неудобно, вообще-то! Гребень твердый, жмет… совсем не там, где надо бы. Но тут уже не до подушечек!
        Все, полетели! Визжать при разбеге и отрыве я не думала, вместо этого вцепилась в роговой отросток, выступающий из позвоночника ящера. Дракон, сделав пару шагов, расправил крылья и взмыл в воздух, после чего отправился в сторону черной тучи, приближающейся со стороны скал.
        Нет же, нам немного не туда! Мне казалось, что Разлом находился куда левее… Ведь я хорошо запомнила большой плоский камень в сетке черных трещин, об который чуть не совершила жесткую посадку. Ящер же упорно выписывал круги над россыпью мелких камней, забирая то выше, то ниже. Но я все же смирилась - мало ли, что мне показалось с испугу?!  - ожидая, когда мироздание протащит нас через игольное ушко Грани и выкинет назад, в Эирианн.
        Ничего подобного не произошло.
        Единственное изменение - враги с каждой секундой становились все ближе и ближе. Я подвывала от нетерпения, изводя себя тревожными мыслями. Что же делать, если мы так и не найдем Разлом? Отбиваться от фоморов?! Но как, как?!Я, черт возьми, никакой не боевой маг! Вчера только поступила в Академию, а до этого магией пользовалась исключительно в домашних целях!
        Неприятности же принимали катастрофический размах. Вскоре я уже различала черное, развевающееся одеяние приближавшихся фоморов. Они были похожи на гигантские пугала, беззвучно скользящие в метре над землей. Пусть я не была птицей, но их вид пугал меня до ужаса.
        Нет, так не пойдет!..Вцепилась в рог заходящего на очередной вираж дракона, потянула его влево. «Туда!» - крикнула ему что есть мочи. Попробуй тут нашептать на ухо, если у кого-то слишком уж длинная шея!..
        Но я была уверена, что Разлом находится левее! К тому же, в силу особенностей своей крови, мы, Медиаторы, ощущаем близость Грани. В месте, где искал Ронан, его не было, уверена! Тут дракон - о, чудо!  - послушно свернул в нужную сторону. Правда, радоваться оказалось слишком рано, потому что в нескольких метрах от камня, показавшегося мне тем самым, нужным, уже появились самые настырные из фоморов. Вернее, самые быстрые из них.
        Я вгляделась в их траурно-черные одеяния, скрывающие внутри себя часть первозданного ужаса - кишащие тенями и шевелящимся мраком,  - и меня передернуло. Черт, лучше бы не смотрела! Но что же нам делать?
        Похоже, дракон решил прорываться к Разлому с боем. Быть может, мы еще успеем?! К тому же, чем ближе мы подлетали, тем все яснее я чувствовала странное напряжение. Оно было сродни тому, что и на Эирианне, как раз перед тем, как мы провалились в Разлом!
        Еще, еще немного!.. Четыре взмаха черных крыльев, и мы оказались рядом с нужным местом, но тут подоспели первые Тени.
        Фоморы не стали здороваться или пытаться наладить с нами контакт, напали сразу же. Облепили дракона с двух сторон, заставив меня завизжать от ужаса, потому что один гражданин Нижнего мира завис совсем рядом со мной. Я оторопело уставилась на черную Тень, затем вытянула руку, готовясь защитить себя. Выстрелить в нее? Но чем?!
        Тут дракон повернул шею и выпустил струю огня. Как нельзя время!
        Фомор упал на землю ошметками обгорелого тряпья. Та же участь постигла второго, третьего… Но их уже успела собраться целая армия! В толпе врагов, окруживших нас, я различила несколько особо крупных особей. Они выделялись не только размерами. Модифицированные, улучшенные твари с горящими угольками глаз, вместо того, чтобы напасть и сгореть в драконьем пламени, принялись палить в нас зелеными лучами.
        Уверена, это какая-то жуткая гадость!
        Черт! Один из залпов прошел совсем близко от меня. Дракон увернулся, и я почувствовала себя наездницей на необъезженном мустанге. Вцепилась в роговой отросток, забыв о больной руке, сжала ящера ногами, опасаясь, что могу свалиться в любой момент. Даже если не свалюсь, то подстрелят!
        Но я тоже… Я тоже могу помочь! Нырнула в местный Поток, захватив из него достаточно для защитного Щита, чтобы накрыть нас с головой защитным переплетением стихий Воды и Воздуха. Я не знала, насколько меня хватит, ведь нападавших становилось все больше, а магия здесь такая… Так себе, условная!
        Вскоре поиски Грани превратились в битву на выживание. Наконец, я поняла, что нас просто-напросто прикончат, взяв количеством, наплевав на драконье пламя и мою хиленькую защиту, пусть и спасавшую от прямых попаданий ядовитыми лучами. Кажется, дракон пришел к похожему выводу, потому что резко свернул в сторону, из-за чего я чуть было опять не вывалилась из седла.
        Тьфу ты, какое тут седло?! Я - Мири, дикая укротительница драконов, мне даже седла не надо!
        Затем за нами гнались, нас преследовали… Фоморы вгрызались в мою защиту. Стреляли снизу, с боков. Отставали, нагоняли вновь. Дракон не обращал внимания на преследователей, предоставив их мне - отстреливайся, дорогая!.. И я отстреливалась. Ну, как могла. Забыв, что передо мной живые существа, держала Щит и сбивала особо наглых ледышками или скидывала поднятым мною ветром. Чем богаты, тем и рады!
        И все потому, что единственным нашим преимуществом была скорость.
        Дракон махал крыльями как заведенный, удаляясь от красных скал в сторону заката. Я и не заметила, что уже наступал вечер, и кроваво-красный диск местного солнца приблизился к верхушкам далекого леса.
        Скоростью мы все же превосходили Темное воинство, и постепенно Тени начали отставать. Первыми отвалились модифицированные стрелки с красными глазами. Черные пугала, что все норовили присосаться и полакомиться жизненной энергией, довольно долго летели за нами, стараясь попасть дракону под крылья и тем самым сбить его с ходу, или же с настойчивостью обреченных бились о мою защиту. Наконец, отстали и они.
        Кажется, оторвались!
        Но дракон все летел и летел, а я, чуть живая, сидела, вцепившись в роговой отросток на его спине, и тряслась не только от холода, пережитого стресса и схлынувшего адреналина, который, кажется, забрал с собой последние мои силы, но еще и от осознания того, в какие неприятности мы попали.
        Через ту Грань мы никогда уже не пройдем, потому что нас там будут поджидать враги. Возможно, у фоморов поблизости поселение или же гнездо - вон как быстро они прилетели! Возвращаться туда было бы самоубийством, примерно таким же, как и лететь вглубь Эллодара, убегая от недругов. Здесь все, все было самоубийством!
        Ну я и попала! Неужели мы с Ронаном Маккормаком заперты в мире Темных?!

        Глава 6

        Дракон зашел на посадку, когда почти стемнело. Каменистую пустошь давно уже сменил низкий густой лес, которому, казалось, нет ни конца, ни края. Воинство фоморов отстало, а новое не спешило появляться, хоть я и вертела головой во все стороны и старательно таращила в полумрак глаза. Никого! Быть может, у красных скал мы наткнулись на место их обитания?!
        Но спросить оказалось совершенно не у кого, потому что за время полета я, как ни старалась, но так и не заметила присутствия человека. Ни дорог, ни строений, ни распаханных крестьянских полей. Ни-че-го! Но ведь должны быть и города, и маломальская промышленность! Знала же, что у Темных были доспехи и оружие, отличные от того, что производили на Эирианне или в мире драконов. Да и живут же они где-то! Или мы попали в безлюдную часть континента, населенную одними Тенями?
        Слишком много вопросов, к которым у меня не нашлось ни одного достоверного ответа.
        Наконец, дракон выбрал для приземления небольшую лесную полянку. Сели. Я огляделась, готовая, если понадобится, закрыть нас магическим Щитом. В сгустившихся сумерках деревья вокруг выглядели уродливыми карликами - низенькие, с узловатыми ветками, будто бы изломанными бурями или же искривленными неизвестной болезнью. Неподалеку мелькнула зеркально-черная гладь озера, в которой отражалась кроваво-красная луна Темного Мира.
        Никого! Тишина и покой, и даже порывистый ветер разогнал собиравшиеся было дождевые тучи. Оно и к лучшему, влаги с неба нам только не хватало! На спине у дракона я давно уже закоченела так, что едва могла пошевелиться. Оставалось только промокнуть для полного «несчастья»…
        Ящер наклонил голову, предлагая мне с него слезть. Как бы ни так! Все, на что я была способна,  - со стоном разжать сведенные судорогой пальцы и выпустить роговой отросток, за который держалась так, словно он был моей последней надеждой. Попробовала перебросить ногу через гребень на позвоночнике своего «коня», но не смогла. Ни в первый, ни во второй раз. Наверное, поняв, что у наездницы возникли проблемы, дракон перекинулся в человека. Незабываемое чувство падения - у-ух!  - только что сидела на жесткой спине ящера в нескольких метрах от земли, и тут… Но вместо того, чтобы грохнуться на поросшую хилой травкой поляну, я оказалась в мужских руках.
        - Ты как?  - с тревогой спросил Ронан, поставив меня на ноги. Драться, как в первый раз, я не стала. Вместо этого попыталась прижаться к нему. Даже сквозь тонкую ткань куртки я чувствовала, насколько он горячий. О, ходячая печечка!..  - Ну же, отвечай! Ты ранена?
        - Н-нет!  - клацая зубами, выдавила из себя.  - Мне х-холодно! Оч-чень, оч-чень холодно!
        Еще и страшно до чертиков, но ему об этом знать не следовало.
        - Сейчас, погоди!
        Стащил с себя рубаху. Натянул на меня, предварительно сдернув с моей спины рюкзачок. Я угодливо ему помогала, просовывая в вырезы голову и руки. Теплая!
        - Спа-спасибо! Но ты сам?..  - я уставилась на голую мужскую грудь. Зубы клацали так, словно у них был концерт по заявкам телезрителей.  - Тебе же б-бу-удет холодно!
        - Не будет!  - буркнул он.  - Сейчас костер разведу, согреешься. Подожди здесь. Только не вздумай пользоваться магией!
        - А… Н-ну да, я з-знаю!  - ответила ему. Вопреки приказу, поплелась за ним к ближайшим деревьям, хотя с трудом переставляла ноги. Болела не только рука, но и отбитая о твердую спину дракона пятая точка. Но оставаться одной мне совсем не хотелось.
        - А… как мы разведем костер без магии?  - спросила у согнутой мужской спины.
        Ронан распрямился. В руках - хворост, на лице - усмешка. Ясно! Значит, решил, что у нас вечер Глупых Вопросов, на которые он не обязан давать умные ответы. Ну и не надо! Я поплелась за ним на полянку, размышляя о чудесном методе трения палки о палку. Вот чем мы будем заниматься в ближайший час, ведь спичек в полет я не захватила!
        Тут вспомнила, что у меня под рукой доисторический ящер. Драконье пламя - ответ на мой вопрос!
        Ронан тем временем сложил хворост в центре поляны, затем притащил еще и поваленное дерево, на которое усадил меня. Заботливый, однако! Разжег костер именно тем методом, до которого я додумалась сама. И я потянулась к костру, грея руки, спину, живот, вдыхая едкий запах дыма, который мне показался чуть ли не райскими благовониями.
        Мой спутник ушел за новой партией хвороста, а я, более-менее согревшись, добралась до рюкзачка. Итак, что мы имеем? Камень перехода, настроенный на возвращение домой, в Тару. Работает исключительно на Эирианне. Совершенно бесполезная вещь, но выкидывать жалко. Пригодится, когда вернемся домой! Ножик перочинный - хорошая штука, в хозяйстве пригодился. Затем вытащила из рюкзака пластиковую бутылочку с водой и шоколадку, засунутую туда еще с московских времен. Вот и все!
        Ну что же, Мири, итоги дня неутешительны. Меня угораздило провалиться в Темный мир в комплекте с драконом, перочинным ножиком, бутылкой воды и батончиком «Сникерса». Еще были два амулета: один - дедов, второй - мамин, от дурных снов. Плюс цепочка с крестиком, подарок Инесс, но она не в счет.
        Вытащила свое «богатство» из-за пазухи, чтобы, значит, полюбоваться…
        Но ведь это же… И тут я поняла, как мы отсюда выберемся!
        Долго созерцать амулеты и радоваться в одиночку мне не дали. Пришел мой негаданный попутчик, подкинул еще хвороста в костер. Сел рядом, посмотрел на меня. Я протянула дракону его рубаху.
        - Спасибо, уже согрелась,  - сказала ему.  - Держи, вот еще!  - добавила половину «Сникерса».
        Заслужил, ведь он спас нас обоих! Вон как долго летел и унес меня от полчища фоморов! Только вот история с его появлением в Срединных Горах казалась мне крайне подозрительной. Ладно, выберемся отсюда - разберусь!
        - Что это?  - спросил мужчина. Взял «Сникерс», покрутил в руках, принюхался. Ну да, ни шоколада, ни Интернета мир Эирианна не знал.
        - Сладость из Мунстера,  - соврала ему. Мунстер находился на юге материка, мой отец как раз оттуда родом. Южане - народ странный, необщительный, от них можно ожидать чего угодно. Даже батончика «Сникерса».  - Твоя половина.
        - Съешь сама!  - вернул он честно поделенный шоколад.  - У тебя ушло много сил на магический Щит. Молодец!  - похвалил меня дракон.
        Мне стало приятно, но я чуть ли не силком впихнула ему лакомство. Затем протянула бутылку с водой. Ронан задумчиво пощупал прозрачный пластик, покосился на меня, на что я снова покивала. Ну да, в Мунстере много необычных вещей!
        - Мирита…
        - Мири,  - подсказала ему. Костер, теплая рубаха и пережитый бой располагали к дружеской беседе.
        - Мири,  - произнес он, словно пробуя мое имя на вкус.  - Мири, ты должна знать, что нам отсюда не выбраться. Чем раньше ты это поймешь, тем лучше. Если хочешь поплакать, сделай это сейчас. Позже может попросту не оказаться времени. Думаю, в покое нас не оставят.
        - Я знаю,  - мирно сказала ему,  - и плакать не собираюсь. Обратно тем же путем нам не пройти.
        - Мы не вернемся на Эирианн,  - добавил мужчина. Посмотрел на меня выжидательно - не начнется ли истерика.  - Отсюда никто не возвращался. Но мы живы, и я сделаю все, чтобы прожили как можно дольше.
        - Это и есть твой план?  - усмехнулась я.  - Прожить как можно дольше?
        - У тебя есть другие предложения?
        Есть, и еще какие!
        - Ронан… Можно буду называть тебя именно так? Мы обязательно вернемся, потому что у меня есть амулет.
        Я вытянула из-за пазухи черный камень на серебряной витой цепочке. Сняла с шеи, помахала перед его носом. Мужчина посмотрел на меня с сомнением, но промолчал, наверное, решив не спорить с сумасшедшей.
        - Этот камень настроен на перенос в другой мир. Нет, не в Эирианн!  - покачала головой.  - Помнишь мои крылья? Я могла бы сказать, что они тоже сделаны в Мунстере, но не хочу тебе врать. Мой отец - архимаг Кейн Логан…
        Странно, но мне показалось, он знает. Быть может, потому, что он кивнул слишком уж уверенно.
        - Мы ходим через разные миры, потому что в нас есть кровь Медиаторов,  - продолжила я, и на это он снова кивнул.  - Сама я еще не могу перейти через Грань, не доросла пока. Дед подарил мне этот камень, когда я начала летать. Ну, с помощью тех крыльев, что мы бросили у камней… Он настроил его на переход в другой мир, куда я переношусь раз в неделю. Следующий будет как раз через два с половиной дня. Нет, уже меньше!
        - Значит, в другой мир?  - прищурился он недоверчиво.
        - Да, и мой амулет сработает уже здесь, на Эллодаре. Все, что нам нужно - продержаться еще двое суток. А потом… Просто будь рядом, и я заберу тебя с собой в мир Летающих Островов!
        - Мири…
        - Я не сошла с ума, и не надо на меня так смотреть! Когда амулет заработает, мне надо держать тебя за руку. Прямой контакт, и ты уйдешь вместе со мной.
        - Хорошо,  - сказал мужчина.  - Будет тебе моя рука!
        Странно сказал, будто я предложила выйти за меня замуж, а он взял и согласился.
        - Смотри, что у меня еще есть,  - протянула ему нож. Увидела, как мужчина улыбнулся. Да, я - невеста с приданым: и амулет, и перочинный нож, и семья архимагов.  - Может, нас даже спасут намного раньше,  - произнесла я мечтательно.  - Родители будут меня искать. Если поймут, что мы с тобой в Темном Мире, то перевернут здесь все с ног на голову. Дед тоже подключится… А дед мой - это оружие массового поражения.
        Ронан улыбнулся.
        - Буду рад познакомиться с твоей семьей!
        Я украдкой вздохнула. Тут могли возникнуть… сложности. Отец терпеть не мог драконов, так что вряд ли знакомство принесет Ронану Маккормаку радость, но знать ему об этом необязательно.
        - Познакомишься,  - осторожно пообещала ему.  - Когда мы отсюда выберемся.
        - На твоих сладостях и с двумя глотками воды мы долго не протянем. Я отправлюсь на охоту, потом ты попробуешь поспать. Утром полетим дальше. Два дня, говоришь?
        - Два дня,  - подтвердила я.
        - Продержимся!  - заверил меня Ронан.  - У нас неплохие шансы пережить эту ночь. Фоморы не любят темноты, нападают только на рассвете.
        - Откуда ты знаешь? Воевал?
        Опять не ответил. Поднялся и ушел в лес, прихватив пустую бутылку. Вернулся через несколько минут, но уже с полной. Вода из озера пахла тиной, и у нее был странный металлический привкус, но пить… Кажется, можно.
        - Я скоро вернусь,  - пообещал мне Ронан.  - Смотри в оба!
        Он вернулся где-то через полчаса. И не один, а с животным, похожим на гигантского броненосца. Дракон держал его в зубах, затем положил перед костром и прижал огромной лапой, чтобы не сбежал.
        - Поймал?  - похвалила его.  - Молодец!
        Отвернулась, когда он прокусывал панцирь, а затем выковыривал окровавленную тушку, но уже в обличии человека. Разделал его моим перочинным швейцарским ножом, насадил на вертел. Сказал, что по близости ничего другого не пробегало, а оставлять меня надолго он не захотел. На мясо я тоже косилась с превеликим подозрением, но, когда оно зажарилось, все же рискнула попробовать. Уговорила себя, что два дня в таком темпе - бежать-стрелять - на батончике «Сникерса» я не продержусь.
        Оказалось, очень даже ничего. Правда, соли не хватало и ещё кетчупа, чтобы заглушить горький привкус чужого мира.
        - Ложись спать!  - приказал мне дракон.  - Я буду караулить.
        - А ты? Спать, я имела ввиду…
        Он поморщился.
        - Ложись уже, Мири Логан!
        И я улеглась, но все никак не могла устроиться. Мерзла, хотя Ронан принес молодые ветки с короткими колкими листьями, устроив мне ложе. Но тепло было только той стороне, которая оказывалась ближе к огню - либо спине, либо груди. Да еще и рука болела, а ведь магией пользоваться нельзя!..
        Пока он ходил на охоту, осмотрела. Нет, не перелом, а сильный ушиб и, подозреваю, растяжение. Ворочалась я долго, пока мужчина, вздохнув, не переложил меня к себе на колени. Обнял. Уверена, из чувства жалости! Хотела было протестовать, но решила, что будет теплее - и ему, и мне. А хворост подбрасывать - во-он какую кучу принес!  - он и так дотянется!
        А я подремлю с часик, не больше, и заступлю вместо него на караул.

        Глава 7

        Не знаю, что именно меня разбудило. Быть может, занемела рука, или же стало слишком страшно даже во сне без сновидений… Открыв глаза, я уставилась в темноту ночи. На меня безразлично смотрела чужая луна с чужого звездного неба. И я даже не попыталась найти знакомые созвездия, потому что знала, что здесь таких нет и в помине.
        Тут Ронан, придерживая меня одной рукой, осторожно подкинул в костер пару веток. Пошевелился, устраиваясь удобнее, при этом стараясь меня не разбудить, но я уже проснулась. Окончательно и бесповоротно.
        Кажется, в полудреме я провела пару часов, не больше. Но зыбкая явь сновидений сразу растворилась от осознания суровой реальности. Я - на Эллодаре. Пусть не одна, а с драконом - здоровенным крылатым ящером!  - но за нами охотится целая армия фоморов. Да что там армия, скоро на нас ополчится целый Темный мир!
        С какой стороны ни посмотри, наши шансы на выживание - минимальные.
        Но я не собиралась сдаваться. Так же, как и он.
        Чуть повернув голову, принялась рассматривать мужчину из-под полуприкрытых век. Вспомнила нашу встречу в Академии. От первых моих ощущений - заинтересованности, щедро приправленной вожделением, вызванным магией Первородных,  - не осталось и следа. Сейчас я испытывала к дракону лишь благодарность. За то, что не бросил меня возле красных скал. За то, что заботился, кормил, поил, позволил спать на своих гостеприимных коленях, пообещав мне продержаться целых два дня.
        Но для того, чтобы продержаться, он тоже должен был отдохнуть!
        - Ронан,  - я рывком села, затем потерла занемевшую руку. Черт, ну как же холодно!  - Спасибо за твои любезно предоставленные колени. Очень, очень удобно! Но теперь твоя очередь… Я не о коленях говорю!..  - Что за бред я несу?!  - В общем, теперь ты поспи, а я присмотрю за костром.
        - Ложись обратно, Мири! Спи и не выдумывай!
        - Я уже больше не засну, а тебе стоит отдохнуть. Утром нам понадобятся твои крылья, раз уж мои мы бросили у скал…
        Он уставился на меня, словно пытался понять, злюсь я на него или нет. Пожала плечами, изобразив на лице улыбку.
        - Я на тебя не в обиде. Это ты меня прости, что не сразу сообразила, где мы очутились.
        - Хорошо!  - неожиданно согласился Ронан.  - Но только на час, не больше! Но если ты что-то услышишь…
        - Не волнуйся! Если пробежит или проползет кто-то подозрительный, ты узнаешь об этом первым,  - заверила его.
        Вскоре он уже вытянулся около костра на ложе из веток. Нет, на мои колени претендовать не стал. Хотя, если бы попросил, я бы не отказала. Исключительно из братской любви!
        Мужчина заснул почти сразу, и я долго прислушивалась к его дыханию, разглядывая спокойное, красивое лицо. А ведь я и понятия не имела, сколько ему лет! Тридцать? Триста? Или же… Детям Богини Дану дарована вечность, но годы обучения в Академии обычно приходились на молодость, так что вряд ли его возраст перевалил за первое столетие.
        Решительно перестала пялиться на своего компаньона по несчастью, вместо этого принялась вглядываться в черную чащу. Нет, туда тоже лучше не смотреть, потому что чудилось мне всякое-разное… И движения, и тени, и даже иссиня-черные фантомы. Глюки у тебя, Мири, вот что! Никого там не было, ведь тишина стояла такая, что, казалось, звук моего напуганного дыхания разносился на всю округу.
        Я в который раз пожалела, что не привыкла к походной жизни. До этого мы выезжали пару раз с классом загород, да и дед с Инесс брали меня в путешествия по мирам, но чтобы ночь и костер - нет, такое у меня в первый раз!.. Потому что родителям в моем детстве было совсем не до походов, а до войны на Эирианне и до нашего с близнецами спасения…
        Вздохнула, подумав о папе с мамой. На Эирианне сейчас тоже глубокая ночь. Они меня ищут, волнуются… Наверное, поставили на уши все окрестные селения у Срединных Гор, подключили друзей из Гильдии Магов. Дед тоже переживает, да и близнецы, подозреваю, не остались в стороне. Ведь у нас с братьями ментальная связь, и мы чувствуем друг друга, где бы мы ни находились. Жаль, что это не распространяется на параллельные миры… Вот если бы родители догадались перенестись с ними на Эллодар, то близнецы тут же поняли, где я нахожусь!
        Закрыв глаза, подставила лицо холодному ночному ветру, что продувал меня насквозь на своем пути к вершинам далеких черных холмов. Я постаралась почувствовать кого-то из братьев, но… Ни-че-го! Скорее всего, меня ищут только на Эирианне. Или же… Ну конечно, амулет! Тот самый амулет, что дала мне мама, который закрывал доступ в мое сознание… Он ведь до сих пор у меня на шее! Может, заговоренный камень виноват в том, что меня никак не обнаружат? И если его снять, то близнецы сразу же почувствуют, где я нахожусь?!
        Спать я все равно не собиралась. В карауле, как-никак! Стянула амулет, засунула в карман курточки. Поежившись из-за очередного порыва ветра, подкинула еще пару веток в костер. Ронан сказал, что по ночам у фоморов нелетная погода. Вот бы она продлилась еще на два дня! А потом, если нас не найдут до этого времени, затикал бы счетчик на дедовом амулете, отмечая время до переноса. Все быстрее и быстрее… А потом я бы очутилась в мире Летающих Островов вместе с Ронаном Маккормаком!
        Улыбнувшись, взглянула на спящего мужчину. Думаю, ему бы там понравилось! Я бы раздобыла крылья, и мы смогли бы с ним летать столько, сколько вздумается… Там теплый ветер, не чета здешнему, и солнце, и горы, и соленые брызги Великого Океана, когда спускаешься низко-низко к самым волнам, над которыми парят обитаемые острова…
        Думая о том мире, я закрыла глаза и стала ждать. Вернее, старалась почувствовать братьев. Ждала долго, терпеливо, пока… Не знаю, как уж так вышло, но в какой-то момент я потеряла контроль, незаметно для себя провалившись в мир сновидений.
        В нем не было ни скал, ни теплых волн… Лишь помещение, похожее на заброшенный склад - просторное, гулкое, почти полностью погруженное в тень. Одинокая лампочка свисала с потолка, вырывая из темноты черную мужскую фигуру, закутанную в тот самый длинный плащ с капюшоном. Я же испуганно вжалась в угол, спрятавшись за полусгнившими остовами картонных коробок, понимая, что он ищет именно меня. Ищет и очень скоро найдет, потому что сердце мое стучало так громко, что, казалось, билось в барабанные перепонки, и этот звук разносился по гулкому помещению склада.
        Темный озирался, но почему-то меня так и не увидел. Наконец, в тишине раздался его голос. Странный, искаженный; но совсем не тот, который преследовал меня в первую ночь после поступления в Академию. Этот звучал куда более взволнованно. Будто бы человек - если, конечно, Темного можно назвать человеком - беспокоился. Тревожился за меня!
        - Мири… Где ты, Мири?! Отзовись! Я хочу тебе помочь…
        Он осматривал помещение, не упуская из виду ни метра темного пространства, пока не заметил меня. Уставился в мой угол. Я же боялась поднять взгляд, боялась увидеть в глубине его капюшона красные угольки глаз… Такие же, что и у фоморов…
        Я ведь не переживу подобного ужаса!
        На этом «счастливом моменте» я проснулась. Открыла глаза и уставилась на черный занавес лесной чащи. Затем полезла в карман, трясущейся рукой вытащила амулет и надела себе на шею. Черт… Нет же, три раза черт возьми! Никаких больше экспериментов с камнем, а то в голове у меня уже настоящий проходной двор из представителей Темного Мира!
        И что это еще за панибратское «Мири»?! Мы с ним на брудершафт не пили! Откуда же он узнал мое имя?
        Так ничего и не придумав, принялась ответственно караулить. Спать я больше не собиралась - одного кошмара за ночь мне вполне хватило. Темные, к счастью, тоже из чащи не лезли, дикие звери на костер не покушались. Вскоре проснулся Ронан. Пожелал мне доброго утра, после этого поинтересовался, не хочу ли я еще немного поспать. Я отказалась, хотя до утра было далеко. Луна все также висела на звездном небе, не собираясь уступать место дневному светилу.
        - Что мы будем делать, когда рассветет?  - спросила я у мужчины. Исключительно, чтобы поддержать беседу, а то он молчун еще тот! Не спросишь - так и просидит всю ночь, подкидывая ветки в костер.  - Останемся в лесу или отправимся дальше?
        - Посмотрим, что принесет нам утро,  - философски изрек Ронан и вновь занялся костром. Иногда бросал на меня задумчивые взгляды, наверное, когда думал, что я не смотрю в его сторону.
        - Что ты делал в Срединных Горах?  - поинтересовалась у него. Ага, исключительно чтобы поддержать беседу.  - Следил за мной или мимо пролетал?
        Интересно, соврет или нет? Знаю же, что сидел на той скале и подглядывал!
        Он усмехнулся и, как всегда, ничего не ответил.
        - Только не вздумай молчать!  - пригрозила дракону.  - Я с тобой шоколадом поделилась, в конце-то концов!
        А это что-то, да значит!
        - Мне стало интересно,  - наконец, признался он,  - кто еще летает на Эирианне, кроме птиц и моего племени.
        Кивнула. Хороший ответ, исчерпывающий.
        - Ну и как, удовлетворил любопытство?
        - Вполне,  - отозвался он, окинув меня оценивающим взглядом. Ну да, подозреваю, видок еще тот! Лицо испуганное, косы растрепанные, в волосах - икебана из веток и листьев. Неожиданно мне захотелось ему понравиться. Ну, чтобы он тоже находил меня привлекательной, как и я его… Пусть мы черт знает где, а он - черт знает кто… Вернее, дракон, с которым мне совершенно не по пути, но… Мне было бы приятно, хоть я и знала, что из этого все равно ничего не выйдет.
        Тут Ронан, к удивлению, попросил меня рассказать о себе и своей семье.
        - Хорошо,  - согласилась я.  - Только ты будешь следующим и не станешь увиливать! Все расскажешь - где живешь, сколько у тебя братьев или сестер и что ты вчера делал в Академии. Я тебя заметила,  - призналась ему. Хотела было покраснеть, но передумала.  - Ты шел по коридору со своими соплеменниками.
        - Я тебя тоже заметил. Ты стояла со светловолосой девушкой, и она плакала.
        Ага, потому что не хотела замуж за моих братьев, но успела предсказать мне и дракона, и Темного!
        - Мой папа…  - начала я. Взяла ветку и принялась выводить его имя на земле около костра,  - очень сильный маг. Самый сильный на Эирианне. Именно он нашел Разлом в Великой Пустыне. Искал еще и на Ничейных Землях, но там у него ничего не вышло. Это ведь огромные территории, там всю жизнь можно провести…
        - Я знаю о магистре Логане,  - произнес Ронан.  - Нуадреанн неоднократно просил у него о помощи. Мы готовы пойти против своих традиций и позволить человеку ступить в наш мир… Потому что у нас тоже есть несколько Разломов, ведущих в Темный Мир, из которых постоянно лезет эта нечисть! Но твой отец отказался.
        - Неудивительно,  - вздохнула я.  - Он недолюбливает драконов. Вернее, терпеть их не может! Я не знаю причины, мне не докладывали. Мама тоже, подозреваю, не согласилась.  - На мое замечание Ронан кивнул.
        Я стерла имя отца на земле. Мало ли, Темные найдут место нашей стоянки. Незачем им знать, кто попал в их мир!
        - Еще есть дед, но он держится в стороне от политики и войн,  - продолжала я.  - Мои родители после войны тоже решили следовать его примеру. Одно время мы даже собирались навсегда перебраться в другой мир, но папа все-таки решил вернуться на Эирианн.
        - Это неправильно, Мири!  - неожиданно с горечью произнес Ронан.  - Твои родители - единственные на два мира - Эирианн и мой собственный,  - в чьих силах повлиять на исход войны. А ты говоришь, что они не интересуются политикой!
        Пожала плечами. Нет, не интересуются, но что я могу с этим поделать?
        - Дед все время напоминает нам о нашей крови. Твердит, что мы - Медиаторы и должны держаться в стороне от всего, что мы - нейтральны и все такое… Родители соглашаются с ним все чаще и чаще. Наверное, потому что война нам далась очень тяжело. Папа в последнее время интересуется только мамой, нами и своей работой… Мама же - папой, нами и немного своей работой. Ну, еще и извечными вопросами - куда делись чистые носки и что там опять взорвалось в комнате близнецов. У меня еще есть два брата. Их же интересует исключительно как и что бы такого сделать плохого,  - вздохнув, призналась я.
        Затем продолжала говорить, словно сказанным могла проложить мостик из жуткого Темного Мира обратно, к прежней своей замечательной жизни, в которой остались родители, глупые проделки близнецов, мои мечты и надежды. Там, где я была так счастлива, но не всегда это ценила.
        А сейчас… Даже не буду об этом думать!
        Рассказала, что отец занимается установкой стационарных телепортов по всему Эирианну, а мама помогает ему изо всех сил. Правда, Гильдия Караванщиков требовала запретить этот проект. Пыталась подкупить папу, затем подсылала в наш дом наемных убийц. Ну это они, конечно, погорячились, ведь мой отец - архимаг, как-никак!
        Зато Гильдия Купцов ждет не дождется, когда откроется первый портал. Они, в принципе, и оплатили всю его работу. Очень хорошо заплатили! Да и королевские дома Мунстера и Мидэ замерли в нетерпении, потому что очень скоро между двумя городами - Тарой и Туиренном - заработает первый телепорт, и можно будет свободно путешествовать, минуя пустоши Ничейных Земель.
        - А твой дед?  - спросил Ронан, когда я замолчала.
        - Дед изучает миры, в которых практически отсутствует магия. Он настолько мощен, что способен… Даже и не знаю, кто может быть сильнее его! Мой отец уж точно нет. Быть может, если только Стражи…
        - Стражи?  - удивился дракон.  - Никогда не слышал о таких.
        - Конечно же, не слышал!  - отозвалась я.  - Стражи не из вашего мира и даже не из моего. Они следят за порядком в Мироздании, потому что существуют тысячи миров, которые, словно бусы, собраны на Золотой Лестнице. От Нижних, Темных, до самых развитых, в которых царит гармония, покой и благоденствие. Тоска смертельная, образно выражаясь.
        - Ты там бывала?  - спросил Ронан недоверчиво.  - В Высших Мирах? Хотя, с вашими-то способностями…
        - Нет,  - покачала головой.  - Моих способностей как раз хватит на то, чтобы отправиться с мамой на рынок. Причем ножками. Я ведь только поступила в Академию и ничего еще не умею. Вот лет через десять, если доживу…
        - Доживешь!  - пообещал мне Ронан. Серьезно так пообещал.
        - Я бывала только на Земле, в Мире Летающих Островов, на Эирианне и вот здесь… Сейчас, можно сказать, у меня романтические каникулы на Эллодаре,  - усмехнулась я.  - Гонки на выживание.
        - Мири, клянусь, мы с тобой обязательно отсюда выберемся!
        - Конечно,  - с легкостью согласилась я. И вовсе я не собиралась плакать, просто в глаз что-то попало…  - А про Cтражей… Они следят за порядком в глобальном масштабе. Мелкие континентальные войны - ну там войска Темных, что лезут к вам и нам через Разломы,  - их совершенно не интересуют. Правда, бывают исключения… Есть даже легенда о Павшем Страже.
        - Расскажи мне, Мири!  - попросил дракон. Он выглядел более чем заинтересованным. Пересел ко мне поближе, словно… я приоткрыла для него дверь в иной мир. Пусть еще маленькую щелочку, но ему было жутко интересно туда заглядывать.
        Эту историю в детстве рассказывал нам дед, когда укладывал нас с близнецами спать. Она куда больше походила на сказку, но сейчас мне казалось, что она вплеталась во тьму ночи Эллодара, наполняя ее древним волшебством, которого так не хватало этому миру. Разносилась, подхваченная ветром, впитывалась в корни черных, низких деревьев, что тянули к нам свои ветви, будто бы жаждали лучше слышать.
        И Ронан, дракон из незнакомого мира, человек лишь наполовину, тоже слушал. Сидел, замерев, лишь иногда подбрасывая в костер сухие ветви, на что тот отвечал довольным, сытым треском.
        Я рассказывала ему о мирах, чье количество и разнообразие также бесконечно, как и безграничны космические пространства, их разделяющие. Они расположены вдоль Золотой Лестницы, берущей начало в Хаосе, где тьма соприкасалась с мглой и где обитали духи безумия и энтропии, пожирающие все на своем пути. Рассказывала о том, как люди и другие существа либо стремятся к свету и развитию, либо катятся вниз, по наклонной. Так же и их миры - либо они эволюционируют, понимаясь вверх по Золотой Лестнице, или же падают в чрево уничтожающего все разумное хаоса.
        Так заведено с начала времен, это закон мироздания. За порядком и исполнением следят Стражи, отмеченные печатью милости самого Создателя.
        - Нет, они не Медиаторы,  - ответила я на вопрос Ронана.  - Если верить легенде, то Стражи - сильнейшие маги в мироздании. Они обладают невероятной мощью, такой, что она даже не укладывается в голове. Но слушай дальше!..
        Самый сильный и молодой из Стражей после того, как спустился к подножию Золотой Лестницы и понял, что три Темных мира обречены на скорую гибель, возмутился несправедливостью закона Золотой Лестницы. Он сказал собратьям, что не может забыть ужасного зрелища и что его душа разрывается от жалости. «Вдохнем же надежду в Темные миры!  - призвал он.  - Откроем свободный путь по Золотой Лестнице, чтобы все обитатели Нижних поднялись и стали рядом с мирами Высшими».
        Но не захотели его слушать остальные Стражи. Тогда он ушел в Нижний мир самостоятельно. Открыл им Тайное Знание, позволив ему растечься по Темным мирам, потерявшим всякую надежду. Узнали обитатели, что они могут идти наверх, к Свету. Но хаос приближался быстрее, чем они поднимались по Золотой Лестнице.
        Тогда тот Страж решил самостоятельно подвинуть к Свету гибнувшие миры. Он обладал невероятной мощью, чуть ли не под стать Творцу. И затрещали по швам Грани, и образовались Разломы. И возмутились Стражи, и сказали они, что не потерпят подобного кощунства. Пришли они в Нижние миры и прокляли, погубили своего сородича за гордыню и неповиновение. Приковали незримыми цепями к гибнущему миру, тем самым обрекли его на смерть. Затем они ушли, и лишь один из них, его лучший друг, горько плакал над судьбой того, у кого отобрали магическую силу, сделав простым человеком.
        Павший Страж просил его лишь об одном - переселить обитателей Темных Миров. После долгих поисков его друг нашел опустевшую планету, но дорога к ней была столь трудна и полна опасностей и лежала через несколько более высших Миров, что мысль о переселении пришлось оставить навсегда. И случилось это всего лишь пару тысяч лет назад, совсем недавно по шкале Вечности, особенно если брать во внимание, что Стражи бессмертны, а существование Золотой Лестницы исчисляется бесконечностью.
        Наконец, я замолчала.
        Кажется, мы заболтались. Над верхушками леса стали появляться первые лучи предрассветного солнца. Я же думала о том, у кого по легенде отобрали все, бросив погибать в Нижнем Мире, лишь за то, что он пытался спасти обреченных.
        Красивая, печальная сказка.
        - Мири,  - неожиданно произнес дракон.  - Что в этой истории правда? Она отличается от всего, что я знал о Нижних мирах, но она единственная объясняет образование Разломов в Гранях.
        - Не знаю!  - я пожала плечами.  - Думаю, это всего-навсего древняя легенда. Даже если в ней есть хоть что-то от правды, мы этого все равно никогда не узнаем. К сожалению, не наш уровень!
        Быть может, когда-нибудь я получу полное посвящение и доступ к Абсолютной магии, и мне откроются законы Мироздания. Но когда это еще будет?!
        - Спасибо за рассказ,  - наконец, после долгого молчания, произнес дракон.  - И за эту ночь.
        Он благодарил меня, словно между нами что-то произошло, но ведь не было ничего! Лишь полет по Темному Миру, разделенный на двоих ужин, сон на коленях у дракона, а затем - древняя легенда, уходящая корнями в Начало Времен.

        Глава 8

        Я собиралась было расспросить Ронана о семье, Академии, войне, друзьях и девушках, с которыми шел в обнимку по коридору - нет, о девушках не буду, это совершенно не мое дело!  - но тут дракон заявил, что отправляется на разведку. Светало, и если мы переживем этот день, то будет мне его рассказ.
        Так и сказал!
        На это, пожав плечами, я ответила, что если мы переживем этот день и следующую ночь, то будет ему путешествие в другой мир. Ронан, усмехнувшись, перекинулся, затем уже дракон расправил крылья и отправился в полет. Я же отправилась к озеру умываться. Затем стала на всякий случай собираться - забросила в рюкзачок бутылку воды и пару кусков мяса, оставшихся с ужина, завернув их в большой лист, отобранный у растения, похожего на лопух.
        Мы с Ронаном уже успели позавтракать на рассвете. Есть мне совсем не хотелось, но я все-таки себя заставила. Кто знает, что день грядущий нам уготовил? Риона, быть может, и приоткрыла бы завесу, но для меня предсказания - темный лес!
        В реальной жизни лес больше не был темным. Солнце уже поднималось над горизонтом и пригревало не на шутку. Наверное, день будет жарким… Оказалось, и еще каким, но совершенно в другом смысле! На поляну резво спикировал дракон, склонил голову, предлагая мне залезть ему на спину. Ни перекидываться, ни объяснять мне ничего не стал.
        И я послушалась. Ясно - наше дело труба! Шустро забралась на летающего ящера, вцепилась в роговой отросток, и мы тут же взлетели. Затем Ронан заложил крутой вираж, поворачивая в сторону восходящего солнца. Я закрутила головой, пытаясь разобрать, где враги, но солнце слепило, не давая возможности хорошенько все разглядеть.
        Наконец, словно получив пинок от интуиции, оглянулась, уставившись на место нашей ночевки. Именно там, где несколько минут назад я сидела, размышляя над бренностью существования, вернее, брать ли с собой жареное мясо или же оставить на съедение диким зверям, вспыхнуло синим огнем кольцо портала…
        И я чуть не свалилась с дракона.
        Опять оглянулась, на этот раз вцепившись крепко-накрепко. Портал уже исчез, а на поляне стоял человек в черной мантии и капюшоне. В руках он сжимал посох. Уверена, пришел по нашу душу!.. Причем это был Высший Маг, что крайне, крайне плохо! На Эирианне изучали управление порталами лишь после получения седьмой ступени. Я понятия не имела, как подобное происходит в Темных Мирах, но подозревала, что явившийся за нами дяденька был крайне крут.
        Словно в подтверждение мыслям, вслед улетающему ящеру полетел красный луч, вырвавшийся из набалдашника его посоха.
        Дракон резко свернул, уходя из-под обстрела, я тоже не медлила ни секунды - накинула на нас магический Щит. С перепугу он вышел даже лучше вчерашнего, сплетенный из трех стихий, вычлененных из ленивой, тягучей магии здешнего мира.
        Вот что стресс с человеком делает!
        Затем я снова оглянулась и увидела… Глаза бы мои их не видели! С трех сторон на нас надвигались отряды, вернее, стаи Теней. Беззвучно скользили над лесом, зажимая нас в черные тиски. Лишь одно направление оставалось свободным - налево от поднимающегося солнца, в сторону, где заканчивался лес и начиналась бесконечная равнина. Туда и свернул дракон. Замахал еще быстрее крыльями, хотя по скорости мы заметно превосходили преследователей. Правда, казалось, фоморам этим утром придали ускорения.
        А еще и этот маг… Вернее, уже двое - чтобы у них резерв закончился!  - шли за нами порталами и стреляли снизу, из леса.
        Тем временем разрыв между нами и стаями фоморов увеличивался. Правда, пока еще маги не спешили отставать. Может, мы бы от них и ушли, если бы на краю леса не попали в засаду. Черт, неужели нас в нее специально загоняли?!
        Еще один маг подкарауливал нас у опушки, замерев возле выкорчеванных с корнями деревьев. Взмахнул рукавами, и в нас тут же полетело заклинание. Нет, он не собирался прожигать дракона похожим на лазер лучом, вместо этого набросил на нас Сеть. Невидимую, но ощутимую, затем резво потянул дракона к земле. Крылатый ящер забился, пытаясь освободиться, да так, что я чуть с него не свалилась. Но вцепилась намертво в его рог, сжала ногами спину, уверенная, что меня от него не оторвет никакая сила…
        Бесполезно! Вскоре дракон уже с трудом шевелил крыльями, спеленатыми заклинанием, и все потому, что Сеть тянули уже втроем - к нападавшему успели присоединиться подоспевшие маги. Еще и фоморы наседали со всех сторон… Несмотря на мои попытки разорвать заклинание острым, словно нож, ледяным лезвием - чего только с испугу придумаешь!  - несмотря на то, что дракон не сдавался, сжигая подвернувшиеся Тени, мы все-таки грохнулись на землю.
        Вернее, тяжело приземлились, поднимая в воздух клубы пыли и куски земли.
        Тут черный дракон все же разорвал Сеть, но подоспели маги…
        Нет, Ронан не стал перекидываться в человека. Закрыл, загородил меня своим телом от людей в черном, обвившись вокруг меня кольцом. Маги, больше не медля, пошли в атаку. Палили в нас из своих посохов, кидали неизвестными заклинаниями, из-за чего моя защита трещала по швам, грозя отдать концы в любую секунду Фоморы тоже наседали, вгрызались в защитный купол, который я держала из последних сил, но тут же гибли под струями пламени, изрыгаемыми драконом.
        А тут еще и эти, модифицированные, что плевались зеленым ядовитым огнем, подоспели!
        Мне давно уже стало кристально ясно, что наше дело - полный швах. Сколько бы ни огрызался Ронан, сколько бы я ни черпала из магических рек Темного Мира, неожиданно осознав, что мой резерв куда больше, чем предполагала, нас попросту задавят грубой силой, возьмут количеством! Хотя бы потому, что фоморы, слуги Темных, молчаливо шли на убой, десятками гибли в драконьем пламени. Но при этом они изматывали его и меня, отвлекая от магов, не давая нам подняться в воздух.
        Но тогда… Я тоже так могу!
        Первый мой фантом вышел кривобоким и неубедительным. Прожил он всего пару секунд и был ликвидирован мною, так и не долетев до границ Щита. Затем я усовершенствовала технику. Вторая моя липовая Тень уверенно сорвалась с ладоней и двинулась на одного из магов, особо ретиво орудующего посохом. Лопнула подле него, заставив отпрянуть.
        Неплохо! А вот вам еще и еще… Мне не жаль!
        Близнецы, мастера наведенных иллюзий, мною бы гордились! В полнейшем отчаянии я создала целую армию фантомов, и как сил хватило?!.. Призрачные Тени выходили у меня разных цветов - в основном, черные, но были и синие, и красные, и даже розовые в горошек. Они смело вылетали за мой Щит, смешиваясь с исконными обитателями Темного Мира, чтобы через несколько секунд взорваться с оглушительным треском.
        Затем я попробовала сотворить модифицированных, которые, кажется, у фоморов были командирами, после чего тоже запустила их в толпу врагов. Среди Теней царило явное замешательство. Маги тоже отвлеклись, пытались отловить и уничтожить моих призраков. При этом сожгли нескольких настоящих, что теперь валялись на земле дурно пахнущим черным тряпьем…
        Вдохновленная подобным успехом, я продолжала творить. Вернее, Творить с большой буквы! Создавала еще, еще и еще, потому что стан врага радовал мой глаз неразберихой. Тени уважительно держались в стороне от целого отряда моих модифицированных. Маги орали, призывая свое воинство к порядку. Для увеличения бардака и всеобщего увеселения, я создала несколько фантомов людей в мантиях и капюшонах, воинственно потрясающих посохами, и натравила их на фоморов.
        Дурдом отдыхает, называется.
        - Сейчас! Ну же…  - крикнула дракону, вцепившись двумя руками в роговой отросток, чтобы запрыгнуть на спину. Может, нам удастся взлететь?..
        Но тут я увидела еще одну стаю фоморов, приближавшихся со стороны равнины. И эти, несомненно, по нашу душу!
        Вел их маг, что скользил в метре над землей на чем-то, похожем на ковер-самолет, только с поводьями. Разглядела на свою голову - ковриком оказался здоровенный скат, с размахом крыльев метров так в шесть… Концы их трепетали, словно гигантская черная бахрома. Маг держал чудовище за усы и уверенно правил в нашу сторону. Я попробовала ужаснуться, но не получилось. Только подумала, что этого, на скате, мы не переживем…
        Все же запрыгнула на спину дракона. Ронан попытался взлететь, но на нас опять накинули Сеть. Правда, удерживали недолго - один из магов получил столь мощным разрядом в спину, что покатился по земле. И вовсе не от меня!
        Из дыры в его прожженной одежде шел дымок.
        Новоприбывший маг резво спрыгнул со ската и, забыв поздороваться, принялся палить по своим. И я раскрыла рот, уставившись на человека в черной мантии и капюшоне по последней моде Темного Мира, который пришел нам на помощь.
        Причем опешила не только я. Кажется, для двух оставшихся магов его появление стало полной неожиданностью. Прилетевшие с магом фоморы тоже ввязались в разборки, накинулись на своих сородичей. Черный скат не остался в стороне, стрелял по движущимся Теням голубыми разрядам. Тут маг крикнул на языке Эирианна:
        - Летите же, чего встали!
        Это он нам?! И правда, нам! Тем, с Сетью, давно уже было не до охоты на драконов, тут бы самим выжить!
        Ронана не пришлось просить дважды. Дракон рванул в небо, мощному Боингу подобный. Я же, стюардесса поневоле, на последнем издыхании удерживала Щит, в который все же угодило несколько шальных разрядов. Наконец, когда мы поднялись над землей метров на пятьдесят, а Ронан сжег на подлете несколько приставучих Теней, я взглянула вниз.
        Бой продолжался. Маги отстреливались, модифицированные командиры плевались зеленым огнем, остальные фоморы кружили вокруг хозяев траурным хороводом. Скат, словно электрический генератор, безостановочно изрыгал голубые молнии.
        Я и не надеялась на спасение, а тут такое!

* * *

        Ронан долго летел вдоль кромки леса, и за нами даже никто не гнался. Я долго не могла поверить в такое чудо. Просто невероятно, но… мы от них сбежали!
        Затем, вцепившись в ставший почти родным драконий рог, принялась размышлять о судьбе нашего спасителя. Выжил ли он в бою с Темными? Почему пошел против своих? Зачем вмешался в ход боя и дать нам возможность улететь?..
        И вот еще, голос того мага показался мне смутно знакомым. Словно я уже слышала его раньше, но все никак не могла вспомнить, где именно. Быть может, потому, что в моей голове царил хаос из звуков, магических взрывов, обрывков слов, криков и образов черных фоморов, превращавшихся в драконьем пламени в почерневшую груду тряпок…
        О, мироздание, дай нам силы пережить этот жуткий день!
        Кажется, оно к нам вполне благоволило, потому что время шло, а нас никто не спешил преследовать. Впрочем, и дракон не торопился приземляться, неутомимо махал крыльями. Сперва я долго жарилась на обеденном солнце, затем, когда день свернул к вечеру, стала постепенно замерзать. Напилась воды, исхитрившись достать бутылку из рюкзака, и даже заставила себя сжевать кусочек мяса. Если бы Ронан повернул голову, то мы смогли бы испробовать акробатический трюк: «Кормление дракона на лету», но, подозреваю, его голова была занята всем чем угодно, но только не приемом пищи.
        Так и летели, сперва вдоль леса, затем над ним, пока вдали не показались скалы. Они вовсе не походили на те, возле которых нас выкинуло из Разлома. Серьезные серые вершины стремительно убегали ввысь, теряясь в шапках низких, тяжелых облаков.
        Вскоре потянулось предгорье, лес поредел, затем и вовсе исчез, уступив место низкорослым кустарникам, но дракон неутомимо летел все дальше и дальше, забирая все выше и выше. И я подумала, что это крайне хорошая идея - забиться в расселину на самой высокой скале - если, конечно, у Ронана хватит сил!  - и пересидеть этот ужасный день!
        Но мы продолжали лететь… Ужасный день давно сменился не менее ужасным вечером. Поднялся ветер. Холодный, пронзительный, спустившийся с заснеженных вершин, он продувал меня насквозь, а его стремительные, злые порывы иногда даже сбивали дракона с маршрута. В конце концов я задубела так, что уже не чувствовала ни рук, ни ног.
        Наконец, мы пошли на спуск в горной долине у большой расселины, уходящей вглубь монументальной скалы. Неподалеку зеленело горное озерцо, радом с которым виднелась россыпь мелких белых цветов на хилой траве между поваленными карликовыми деревьями. Дракон приземлился и, прождав положенное законами вежливости время, перекинулся в человека.
        Слезть с него самостоятельно у меня, как и в прошлый раз, увы, не вышло.
        - Мири, как ты?  - спросил Ронан встревожено, поймав меня в полете. Если бы не удержал, то я бы упала.
        - Н-никак!  - вот все, что мне удалось из себя выдавить.
        - Ну же, Мири, соберись!  - приободрил меня Ронан.  - Немного осталось!
        - Угу, до моего конца!  - пробормотала я, клацая зубами от холода.
        Собраться никак не получалось. Вместо этого хотелось, чтобы меня положили на травку, и я бы закрыла глаза и мирно отошла в мир иной, потому что все мои силы закончились еще на поле боя. Я чувствовала себя пустой оболочкой, которая по странному недоразумению все еще двигается и говорит. Но зачем? Куда?..
        - Ранена? Замерзла? Устала?  - допытывался Ронан.
        Ничего ему не ответила, лишь покачала головой. Тогда он принялся растирать мои плечи и руки. От резких движений стало больно, я даже застонала, чувствуя, как кровь начинает циркулировать по окоченевшему телу. Но мне все так же хотелось прилечь на травку, а еще - потерять сознание, чтобы, когда очнусь, уже все закончилось, и был мир Летающих Островов, и родители, и близнецы…
        - Мири, ты нас спасла, ты такая молодец!  - приговаривал Ронан, растирая мои онемевшие пальцы, хотя я слабо пыталась сопротивляться. Больно же!  - Яне ожидал, что ты так искусно владеешь магией.
        - Это не я спасла, а тот, другой… Который верхом на скате,  - вяло пробормотала в ответ.  - Он нас спас и, наверное, поплатился за это жизнью!
        Дракон раздраженно передернул плечами, словно его нисколько не интересовала судьба того мага.
        - Это Темные, Мири! Одним из них больше, другим меньше… Меня вполне устроит последнее! Но без тебя бы мы не продержались,  - гнул он свою линию.  - Нам осталось продержаться совсем ничего. Дождемся утра в пещере. В ней легче обороняться, если нападут.
        При мысли об обороне мне стало еще хуже. Перед глазами все побелело. Какой из меня боевой маг?!
        - Мири…  - сквозь ватную пелену до меня долетел встревоженный голос Ронана.  - Только не вздумай падать в обморок! Ты мне очень нужна!
        В подкрепление своих слов он взял и меня поцеловал.
        Это… Это как?!
        А вот так! Коснулся губами моих, подозреваю, синих и дрожащих от холода. Прижал к своему горячему телу - ведь драконы на несколько градусов теплее, чем люди. Поцелуй был нежным, но совершенно неожиданным. Я попробовала было его оттолкнуть, но он продолжал целовать, несмотря на то, что я окончательно опешила и не понимала, что мне делать дальше.
        Отвечать или же послать его подальше?
        Мужчина становился все настойчивее, и вот мы уже лежим на земле, и он вдавливает меня в себя, словно решил, что мы станем одним целым именно в этом месте, с видом на зеленое озеро и вырванные с корнями деревья…
        Пусть это был первый мой поцелуй и Ронан мне далеко не безразличен, но… Кто-то вконец обнаглел! Такими темпами - он уже залез под куртку и ощупывал застежку спортивного бюстгальтера - я определенно не умру девственницей!
        - Что ты делаешь?!  - возмутилась я, наконец, увернувшись от настойчивых губ.  - Тебе что, Темные окончательно разум отшибли? Совсем озверел?!
        Или же одраконел, ящерица чешуйчатая!
        - Пришла в себя?  - удовлетворенно произнес мужчина, отпуская меня. Встал, невозмутимо одернул свою одежду, протянул мне руку.  - Вот и хорошо!
        Я не только пришла в себя, но и пытала справедливым гневом.
        - Ты даже разрешения у меня не спросил!  - сказала ему возмущенно. Поднялась сама, без его помощи.  - Или ты думаешь, что я только о тебе и мечтала? О том, чтобы мы предавались плотским утехам с видом на… На вот это!  - и я кивнула на величественные скалы Эллодара.
        Ронан усмехнулся, и тут я осознала все коварство его плана.
        - Ты ведь это специально сделал, да?!Решил привести меня в чувство таким образом?
        Хороший такой способ, надо запатентовать!.. Я чувствовала, как пытали мои щеки, а кровь бешено стучала в висках. Всего за пару минут я согрелась, так что целительный эффект налицо!
        Правда, Ронан на мой вопрос не ответил. Вместо этого спросил:
        - Мири, у тебя кто-то есть?
        - В каком смысле?
        - В самом прямом.
        И я смутилась окончательно.
        - А…Н-нет, никого у меня нет!
        - Очень хорошо,  - отозвался Ронан.  - Дай мне нож!
        - Что уж тут хорошего?  - пробормотала я, затем покорно полезла в рюкзак.
        Может, стоило ему заявить, что у меня толпа поклонников, а вовсе не признаваться в том, что единственными мужчинами, с которыми я общалась наедине, были Темные, организованной толпой захаживающие в мои сны?!
        - А ты много уже девушек таким образом привел в чувство?  - поинтересовалась у дракона, протянув ему перочинный ножик.
        - Нет. Ты первая.
        Тут Ронан взял протянутый ему нож и двинулся в сторону деревьев. Выломал две ветки внушительных размеров, ножом сделал глубокие разрезы крест-накрест. Засунул в прорези палочки поменьше. Затем стянул с себя рубаху и оторвал от нее две полосы, позволив полюбоваться его мускулатурой, после чего обмотал тканью импровизированные факела.
        Пока он что-то искал среди поваленных стволов деревьев, я плелась за ним следом, размышляя о своем первом поцелуе. Можно ли его считать настоящим, если меня целовали в лечебных целях?
        - Много древесной смолы - это хорошо!  - авторитетно заявил Ронан, срезая темные наросты с дерева, похожие на куски янтаря.
        - Ни одного фомора - еще лучше!  - с готовностью отозвалась я.
        Да ну его, этот поцелуй! И без него проблем хватает.
        - Держи!  - наконец, дракон выдал мне горящий факел, который нещадно коптил и чадил. В руке Ронан держал второй, и по его знаку я двинулась за ним к пещере.
        - Иди за мной. Не отставай и ни во что не ввязывайся!  - предупредил меня Ронан.
        - А… Во что я могу ввязаться?  - неуверенно спросила у него, с сомнением оглядев здоровенный черный пролом.
        Какой же он все-таки большой! В моих мечтах, которым я предавалась на спине дракона, мы с ним нашли маленький лаз, в котором и скоротали время до утра, пока не заработал мой амулет. А это… Марианская впадина какая-то! Да и пахла она своеобразно - могильным холодом вечной мерзлоты.
        - Возможно, кто-то облюбовал это место еще до нашего прихода,  - невозмутимо ответил Ронан и шагнул в темноту пещеры.

        Глава 9

        Промозглый холод подземелья пробирал до костей. Моя летная курточка в этом мире оказалась явно не по сезону, да и врачебное действие поцелуя давно уже закончилось. Я поежилась, стараясь не клацать зубами слишком громко. Затем пошла за Ронаном, решительно двинувшимся вглубь пещеры, пытаясь не наступить дракону на пятки и не потеряться в чернильной темноте извилистого туннеля, освещенного лишь нашими чадящими факелами.
        К тому же, чем дальше мы продвигались, тем отчетливее несло звериным духом. Жуть подземная!
        Наконец, пройдя по широченному ходу, мы попали в большой грот. Откуда-то сверху, из похожей на рваную рану трещины, лился тусклый вечерний свет, которого едва хватало, чтобы вырвать из темноты здоровенный очаг на полу, обложенный по кругу камнями, а также маленький ручеек, бравший начало из-под скалы и утекавший куда-то в извечную черноту на другой стороне грота.
        - Останемся здесь!  - сказал мне дракон. Я шагнула было на середину пещеры, решив как следует осмотреть место, в котором мы собирались переночевать, но тут заметила нечто необычное на стенах.
        Подошла, поднесла факел. Вздохнула восхищенно. Это были… наскальные рисунки!
        По всей стене, убегая наверх, к расселине, ведущей наружу, красовались изображения животных - то ли быков, то ли буйволов. Вскоре заметила еще и тонконогих антилоп с гигантскими рогами, а затем страшилищ, которых так и не смогла классифицировать. Потом нашла и людей. Рисунки были сделаны схематично, черточками, красной, оранжевой и черной краской. Вот это да!..
        Сделав несколько шагов вдоль стены, наткнулась на новые рисунки. Но на этих уже были черные простыни фоморов и нахохлившиеся фигуры магов в капюшонах, которых окружали потрясающие копьями охотники. Покачала головой, подумав, что таких не возьмешь доисторическим оружием!
        Вздохнув, огляделась. В исходе боя я не сомневалась… Кажется, маги в черных мантиях и были теми, кто поставил жирную точку в существовании обитателей этой пещеры. Место их стоянки было заброшено давно… Подозреваю, добрую сотню, а то и тысячу лет. Повсюду валялись остатки костей, обломки камней, полуистлевшие шкуры, будто обитатели все бросили и ушли на поиски лучшей жизни.
        Или же бежали от худшей.
        - Мири, только никакой магии!  - предупредил меня Ронан.
        - Да знаю уже!  - отозвалась я.  - Если что, будем отбиваться… берцовой костью!
        Отлипла от картинок и подошла к куче мусора возле дальней стены. Ничего себе тут кого-то съели! Какие же изначальные размеры этого зверя?!
        Тут Ронан почему-то оказался рядом со мной. Ничего не говоря, откинул меня в сторону, из-за чего я полетела и впечаталась в стену - как раз с охотниками и буйволами! Причем так сильно, что из меня чуть не вышибло дух. Ух ты!.. Перехватив факел в руке - удержала!  - повернулась. Света едва хватило, чтобы разглядеть чудовище - огромное бесшумное порождение ада, появившееся из еще одного прохода, возле которого я как раз стояла.
        Если бы не дракон, ходить мне с надкусанной головой!
        Ронан встал на пути у зверя, а я, не совсем понимая, что делаю, кинулась ему на помощь. Сжала факел в руке, пошла на чудище, словно Маугли на Шерхана… Нет, это далеко не Шерхан! Мохнатый монстр оказался ростом с мамонта, с огромными клыками и мощными лапами. Двигался он слишком уж стремительно для своего размера. В свете факела эта тварь походила на гигантского прародителя медведей, который явно собирался вкусно поужинать этим вечером.
        Нами!
        Единственное - он не ожидал, что вместо безоружного человека перед ним встанет не менее крупный, ощетинившийся, с распахнутой пастью дракон.
        - Ронан!  - прошептала я, отступая в тень. Куда мне в схватку двух гигантов, если магией мне нельзя, а можно только берцовой костью?! Ведь полезь я в здешний магический Поток, нас сразу же засекут, запеленгуют летающие простыни, и тогда нам точно не пережить эту ночь!
        Медведь не стал долго тянуть. Напал первым, и я с ужасом уставилась на клубок дерущихся существ из разных миров. В полумраке пещеры мелькала то черная чешуя дракона, то темно-бурые бока медведя. Я слышала разъяренное рычание зверя, видела, как огрызался пламенем дракон. Запахло паленой шерстью. Зверь взвизгнул, но не собирался сдаваться: кушать-то хочется! И опять когти, клыки, рык, вой, удары мощными лапами… Затем - страшный, пробирающий до нервных окончаний, хруст костей.
        Ронан!..
        Нет, не он! Дьявольский клубок рассыпался, развалился на две части. Медведь бросился наутек, попытался скрыться в проходе, из которого только что явился. Зверь заметно прихрамывал, но поворачивался, огрызался. За ним, порыкивая и стуча по каменному полу длинным шипастым хвостом, шел дракон.
        Вскоре оба пропали в темноте, оставив меня одну.
        А… А как же я?!
        Замерла. Стояла ни жива, ни мертва, до боли сжимая в руке свой факел. Переживала, что погаснет второй, тот, который выронил Ронан, но не могла сдвинуться с места. Волновалась за исход схватки, стараясь по звукам разобрать, кто и кого убивает в тоннеле. Главное, чтобы Ронан вернулся!
        Но его все не было и не было. Я передумала почти все думы на свете, а дракон так и не возвращался! Звуки давно уже затихли, и пещера погрузилась гробовое в молчание. А я все так же стояла и не верила, что медведь взял верх над драконом! Наконец, подвывая от страха, скрутившего мой живот в тугой узел, добрела до кучи мусора и вытащила из нее ту самую берцовую кость… Отбиваться, если что! Порылась в старой золе, потому что в свете факела заметила ровный металлический блеск. Странное дело, среди отходов доисторического хозяйства лежал амулет - темный камень на почерневшей серебряной цепочке. От него шла едва уловимая, незнакомая мне магия.
        Этому откуда здесь взяться?!
        Сунула амулет в карман - позже разберусь! Оглянулась, заслышав шаги - Ронан вернулся!
        Пришел он уже в обличии человека и, не говоря ни слова, притянул к себе, вместе с моей берцовой костью и факелом. Поцеловал, с силой вдавливая свои губы в мои. От мужчины несло чужой кровью и еще чем-то первобытным, диким, на что мое тело откликнулось, потянулось к нему, подталкиваемое горячечной волной желания, вспыхнувшей, прокатившейся по телу в одну секунду.
        Ух ты! Я и не знала, что так бывает… Сладко, жарко, пробуждая чувства.
        Второй поцелуй понравился мне намного больше, чем первый. Я собиралась было ответить, но передумала. Вместо этого Ронан чуть не получил берцовой костью по голове, потому что кому-то следует поумерить свой пыл!.. Понятно, медведя он победил, пещеру освободил, но праздновать сие событие древнейшим способом я не собиралась. Массаж спины и долгие рассказы победителя о его храброй битве - это еще ладно, но когда чужие горячие ладони забираются в мои узкие штанишки - такого номера в программе развлечений у нас не заявлено!
        Принялась вырываться. Ронан хмыкнул, но отпустил.
        - Пойду за дровами для костра,  - сообщил мне как ни в чем не бывало.
        - А… Я с тобой!  - Разборки я устраивать не собиралась. Дракон - хороший охотник, пусть живет!  - В следующий раз предупреждай,  - вместо этого сказала Ронану,  - если надумаешь меня поцеловать. Вообще-то на это требуется согласие второй стороны…
        - Не заметил, что вторая сторона была слишком уж против,  - усмехнулся он.
        Хотела возразить, но не стала. В том-то и дело, что второй стороне приятно, но как-то… слишком все быстро развивается! Два дня назад я его и знать не знала, а сегодня мы уже вовсю целуемся! К тому же он - дракон, а я - дочь архимага Кейна Логана, который голову открутит обоим, если узнает о наших… отношениях.
        Хотя можно ли назвать отношениями два поцелуя, совместно проведенную ночь под луной Темного Мира и побег с поля боя?
        - Кстати, а как там медведь?  - поинтересовалась у дракона, решив подумать об этом позже. Значительно позже!
        - Думаю, что вкусный.
        - Нет, я не про то! Он ведь не выжил?
        - Нет.
        - А… остальные? Ну, другие медведи… Они здесь тоже живут?
        Аттракцион глупых вопросов. Нажмите кнопку, получите еще столько же!
        - Я никого не нашел.
        И я украдкой вздохнула. Бедный, одинокий мишка… Жил себе в пещере, пока не пришли мы. Хотел поужинать, теперь, похоже, поужинают им. Правда, до еды еще ой как далеко!
        Мы вышли из пещеры. Вечер уже был в полном разгаре: звезды и луна светили с подернутого легкими ночными облаками неба, все как полагается. Я опасливо подняла голову - не закроет ли вид на местный Млечный Путь подлетающая стая фоморов? Но нет, кажется, ночь все так же была для них нелетным временем, и нападать на нас никто не собирался.
        Ронан тем временем собирал хворост, да и я решила не отставать. Помогала, как могла. Вскоре мы развели костер в заброшенном очаге, верой и правдой служившем древним художникам. Дым уходил наверх, в расселину. На самодельном вертеле жарились куски медвежьего мяса. Дракон сосредоточенно их поворачивал, ответственно подойдя к приготовлению ужина. Я же зажгла ветку, выбрав из кучи самую большую. Подошла к стене, вновь осветив картинки самодельным факелом.
        Найденный амулет не давал мне покоя. Среди рисунков определенно было что-то с ним связанное!
        Не то, не то… Буйволы, антилопы к делу не относились, так же как и охотники с копьями. Зато последняя, батальная сцена с фоморами и магами меня заинтересовала. На груди одного из магов красовалась красная точка с разбегающимися во все стороны лучами. Быть может, это и был бывший хозяин амулета?
        Я встала на носочки, затем коснулась рисунка. Провела пальцем по неровностям скалы, дотронувшись до изображения мага. Странно, но мой камень был черный. Или же в активированном состоянии амулет меняет цвет? Или это вольное допущение художника? Может, у него было слишком много красной краски?
        - Мири, ты чего пальцы пачкаешь? Иди ужинать!
        Отлепившись от скалы, вернулась к костру. Дракону находку не показала, решив для начала выяснить, что это такое. Например, у папы спросить, когда вернемся… Села возле огня, блаженно щурясь на красные языки пламени. Вытянула ноги - тепло-то так! Если мы доживем до завтрашнего утра, то я неделю просижу в бадье с горячей водой! Согреюсь, отмоюсь, и, быть может, пропадут липкие, гадкие воспоминания о бое с фоморами…
        Ронан протянул мне кусочек мяса на прутике. Шашлык из медведя, так романтично! Вспомнив о вечере вопросов и ответов - дракон мне задолжал, если что!  - спросила, сколько ему лет. А потом еще много всего, потому что он отвечал, не таясь.
        Оказалось, он старше меня чуть ли не в три раза. Сперва я даже не поверила, затем старательно попыталась свыкнуться с мыслью, что мой компаньон по прогулке в Темные Миры по возрасту превосходит моего отца. Получалось так себе, но все же получалось… Драконы живут вечно, взрослеют намного позже людей, учиться идут лет так в сорок, если мне не изменяет память. Так что Ронан Маккормак был еще совсем молод по их меркам.
        Родился и вырос он в столице Нуадреанна. Их семье принадлежал просторный дом на одном из пяти городских холмов с видом на широкую, ленивую реку Эйдан. Также у них оказалось довольно много собственности в Эирианне. Маккормаки владели домами не только в Таре, но и в четырех столицах людских королевств, которые Ронан частенько посещал по своим делам. Каким еще делам? Оказалось, его семья испокон веков занималась торговлей между нашими мирами, еще в незапамятные времена получив эксклюзивное право на поставку многих экзотических товаров из Нуадреанна в Эирианн и наоборот.
        И Ронан следил, чтобы так оно и оставалось.
        Правда, прошедшая война слишком дорого обошлась его семье. В живых остался только он да младшая сестра - вот и все! Когда мы столкнулись в коридоре, он как раз сопровождал Лаликэ, которая поступила на первый курс Боевой Магии. Ронан решил, что ей стоит учиться в Таре, ведь он слишком много времени проводит на Эирианне!
        - А твои родители?
        - Мой отец погиб на войне. Мама решила, что не хочет без него жить.
        Я вздрогнула. Читала о традициях его мира с идеальными Парами. Если уж дракон встречал вторую половинку, то у них любовь с первого взгляда… Раз и навсегда, «пора смерть не разлучит нас…» Только в исполнении его племени эта фраза принимала немного другое значение. Попробуй их еще разлучи, ведь они попросту не живут друг без друга!
        Этот момент меня серьезно смущал. Я знала о «сати», древней традиции в Индии, когда вдовы добровольно следовали на погребальный костер своего мужа. Но как это происходит у драконов?
        - В один день она просто перестала жить,  - пояснил Ронан, наверное, увидев мое задумчивое лицо.  - Легла и больше не встала. В наших Парах так заведено.
        - А… А где твоя возлюбленная?
        Черт, как же тяжело спрашивать у него об этом после наших поцелуев! И первого, и второго… Особенно, когда второй понравился мне намного больше первого! Насчет третьего я старалась не думать, но получалось плохо.
        - У меня нет возлюбленной.
        - Ничего,  - подбодрила его, кусая губы.  - Ты скоро ее обязательно встретишь!
        Сказала и расстроилась. Но ведь так оно и будет! Каждый из Детей Богини однажды находил свою Пару - так у них заведено!  - и это уже на всю жизнь. А ты, Мири, полная идиотка!.. Девушки Эирианна могли стать разве что любовницами драконов, приятно и с пользой для тела провести с ними время, пока те дожидаются своих избранниц, уготовленных им судьбой.
        Но такое времяпрепровождение не для меня, что бы там Риона ни предсказывала!
        - У меня нет Пары,  - просто отозвался мужчина,  - и никогда не будет в моем племени. Моя мать, прежде чем ушла к нашим Богам, ходила к Прорицательнице. Хотела знать, как сложится жизнь ее детей. Ей назвали имя будущего мужа Лаликэ.
        - Твоя сестра уже замужем?
        - Нет, ей пока еще рано. Пусть сперва закончит Академию, ее жених подождет.
        Кивнула. Логично!
        - Но в видениях Прорицательница так и не увидела моей избранницы,  - продолжал Ронан.  - Ее попросту не было среди моего племени.
        - Но…  - растерялась я.  - Разве такое бывает?
        Я ведь читала, что богиня Дану настолько возлюбила своих крылатых детей, что даровала каждому из них не только вечную жизнь, но еще и идеальный брак. Сильные Прорицатели в состоянии назвать имена будущих избранников или избранниц, потому что те давно уже жирными чернилами записаны в книге судеб.
        - Я долго думал, что это проклятие,  - продолжал Ронан, и в его голосе звучало привычное мне ледяное спокойствие.  - Посланное мне Богами испытание вечным одиночеством… Думал так, пока не встретил тебя, Мири!
        Меня?!Я неуверенно посмотрела на мужчину. Неужели для него это не только простые поцелуи, а куда более серьезно?!
        - Я не буду торопить ни тебя, ни себя. Позволь мне быть рядом, и мы посмотрим, что из этого выйдет!
        Замолчал. Повернулся к костру и принялся ворошить уголья, наверное, чтобы занять руки в ожидании моего решения. Я же старательно собирала разбегающиеся мысли. Разбегались они быстро и крайне юрко и никак не хотели выдавать мне связный ответ!
        Но ведь надо ему что-то ему сказать! Желательно, вразумительное… Но я так и не смогла, потому что обрадовалась и испугалась одновременно. Выдавила из себя нечто похожее на: «Давай попробуем!», потому что он мне очень-очень нравился, и это меня серьезно пугало.
        - Иди ко мне!  - позвал Ронан. Улыбнулся, распахивая объятия, и у меня отлегло от сердца. У нас все, все будет хорошо! Вернее, просто замечательно. Осталось только выбраться отсюда!
        И я пошла к нему привыкать, хотя меня не отпускала странная мысль… Слишком уж все стремительно происходит! Два дня назад я знать его не знала. Он подглядывал за мной в скалах, вызвав у меня чувство глубокого недоумения. Я даже мысленно обозвала его извращенцем! Затем успела резко возненавидеть за то, что он сломал мои крылышки. Зато теперь…
        А что теперь? Прижимаясь к мужской груди, уткнувшись носом в его ключицу, чувствуя, как горячие губы целуют меня в висок, я приказала заткнуться всем своим странным мыслям. Рядом с Ронаном мне становилось тепло-тепло, будто бы мое сердце превращалось в солнце и согревало все вокруг.
        - Мири…
        И он снова меня поцеловал, уже в третий раз… Все, я не буду больше считать эти глупые разы, ведь наших поцелуев скоро будет бесчисленное множество! Кажется, я начинала влюбляться в привлекательного мужчину старше, умнее и сильнее меня. Он был заботлив и уверен в себе, мне с ним оказалось хорошо и спокойно, как за каменной стеной. Не только это - когда он был рядом, мое сердце замирало, а горячие волны пробегали по телу.
        Особенно, когда он целует меня вот так… Сладко и нежно!
        - Пожалуй, на сегодня хватит,  - сказал Ронан, когда моя голова полностью отказала мне в содействии, а в теле поселился пожар, словно от неосторожного обращения с магией Огня.  - Пока я еще в здравом уме, трезвом рассудке и могу остановиться.
        - Хорошо!  - быстро согласилась я.
        Личный опыт отсутствовал, но я знала, что происходит, когда двое лишаются здравого рассудка и трезвого ума. Знала и не собиралась с этим спешить. К тому же Ронан обещал мне ждать, сколько понадобится, вот пусть и ждет!
        Пока размышляла о радикальных изменениях в своей судьбе - куда уж радикальнее: сменить отчий дом и родительский присмотр на путешествие по Эллодару в обществе дракона,  - я вспомнила премиленький факт о том, что гражданам Нуадреанна их законами запрещено жениться на иномирянках.
        М-да!.. Все так сложно, Мири! Едва ли не на грани фола…
        Ронан тем временем соорудил мне ложе из тонких веток и листьев, затем уложил меня так, что голова оказалась у него на коленях. Я не сопротивлялась
        - Когда заработает твой амулет?  - спросил у меня.
        - Утром,  - зевнула в ответ.  - Ровно через три часа после рассвета. Но это по времени Эирианна, а здесь… Понятия не имею, короче или длиннее дни на Эллодаре! Так что держись рядом со мной и никуда не уходи.
        Он кивнул. Я же продолжала думать свою думу, и была она так себе, средненькой приятности.
        - Ронан, а у тебя кто-то остался из семьи кроме сестры?
        - Только дядя.
        - А как он?..
        - Ныне здравствует.
        - Это понятно. Думаю, я ему не понравлюсь!
        Свои мысли о невозможности нашей свадьбы решила дракону не озвучивать. Всего-то три поцелуя, какая уж тут свадьба!
        - Понравишься!  - заверил меня Ронан.  - Он будет от тебя в восторге.
        - С чего бы это?  - растерялась я.
        Ронан ведь не знает, что я еще тот подарочек! Пусть близнецы звали меня Бусинкой, но подпольная кличка в детстве у меня была Бяка.
        - Спи уже!  - улыбнулся дракон.  - Вернемся в твой мир - познакомлю.
        - Хорошо,  - зевнула в ответ.  - Пару часиков, но потом ты меня смело буди! Я тоже покараулю.
        - Обязательно!  - заверил меня дракон, но я почему-то ему не поверила.

        Глава 10

        Проснулась я от зуда. Казалось, что маленькое и крайне настойчивое насекомое заползло за шиворот моей куртки и настойчиво гудело в области груди. Сонно прихлопнула его рукой - смерть кровососам! Не хватало еще принести на себе… м-э-э… подарочек из Темного Мира!
        Ой!..
        Оказалось, это вовсе не насекомое, а заработал, завибрировал амулет переноса. Я счастливо вздохнула - еще несколько минут, и все закончится! Мы с Ронаном окажемся дома! Дед специально настроил амулет таким образом, чтобы мне оставалось время подготовиться к переходу. И тогда… Пусть мы перенесемся не в Эирианн, а в мир Летающих Островов, но оттуда до дома рукой подать! Если родители меня не встретят, то там живет крестный Эдар, тоже из рода Медиаторов. Уж он-то точно отправит нас домой!
        Ронан! Улыбнулась ему в полудреме. Хотела уже сказать дракону, что осталось совсем немного, и тут обнаружила, что лежу вовсе не на его гостеприимных коленях, а на сооружении из веток, некоторые из которых немилосердно кололи спину даже сквозь плотную ткань моей куртки.
        Я открыла глаза.
        Проникающий через расселину утренний свет давно уже разбавил сумрак пещеры. В очаге все еще теплились черно-красные угольки, давали вполне ощутимое тепло. Но… Дракона рядом не было.
        Оглядела пещеру. Да где же он, черт его побери?!
        - Ронан!  - испуганно позвала я. Сон испарился, развеялся моментально, улетучился вместе с дымом к темному потолку пещеры. Я подскочила на ноги.  - Ронан, где ты?
        Ну и пусть я перебужу всех пещерных медведей, которых не нашел дракон, но амулет сейчас заработает, а его нигде нет!.. И не разбудил меня караулить, вот же упрямая ящерица! Но почему, почему он ушел?! Говорила же ему, чтобы он держаться рядом, а то я улетучусь с Эллодара без него!
        Терзаясь нехорошими предчувствиями, рванула по тоннелю, ведущему к выходу. По дороге вспомнила о рюкзачке, забытом возле костра, но возвращаться за ним уже не стала. Времени у нас в обрез… Но куда же мог запропаститься дракон?! Может, он вышел воздухом подышать и на него напали?
        Выбежала, замерла возле пещеры. Принялась озираться, щурясь на утреннее солнце, уже проглядывающее между скал. Ну же, ну… Ронан, скорее! Где же ты?! Я не собиралась возвращаться домой без него! На миг мелькнула мысль сорвать амулет и остаться с драконом в Темном Мире. Ага, Адам и Ева Эрианнского разлива! Только вот история нашей любви будет короткой и кровавой - ровно до следующего пришествия фоморов.
        Лучше уж я отправлюсь домой за помощью! Приведу в Эллодар папу или же деда…
        - Мири!
        Ронан, улыбаясь, шел ко со стороны озера. Изумительно красивый, невероятно притягательный, он протягивал мне ладонь, и она была в… крови.
        - Боже, Ронан!
        Но я уже поняла, что это вовсе не кровь, а красный сок, стекавший по его ладони…
        - Я собрал для тебя ягоды. Они вполне съедобны. Дракон одобрил, я пробовал…
        Ничего ему не ответила, хотя искренне захотела прибить за инициативу. Тут вибрация на груди перешла в ровный гул. Я знала, что будет дальше - начнется обратный отсчет. У нас еще есть ровно десять секунд, а потом - могильный холод и безликая пустота перехода. И я кинулась к нему, перепрыгивая через камни и поваленные стволы карликовых деревьев.
        - Амулет, Ронан!  - завопила что есть мочи.
        Шаг. Девять секунд!
        Безумный ритм сердца… Он тоже бежал ко мне, поняв, что к чему.
        Еще один шаг, второй. Уже восемь!
        - Мири!
        Пять, четыре, три, и тут я с разбегу прыгнула к нему на руки, обхватила за шею. Он тоже обнял меня, теряя ягоды, прижимаясь губами к губам. И тут первозданная, абсолютная магия выдернула нас с Эллодара. Беззвучно, лишь на уровне моей интуиции, раскрылась Грань, и мир Эллодара, выпустив нас их своих недружелюбных объятий, сменился чернильной тьмой переноса.
        Спаслись! Вырвались, сбежали из этого безумного мира, в котором на нас открыли настоящую охоту…
        На меня накатило невероятное чувство облечения. Мы ушли с Эллодара живыми и без следа… Нет же, в пещере остался рюкзачок, на внутренней стороне которого написано мое имя и прикреплена улыбающаяся фотография!
        Мирита Логан, летун острова Сорас. Было дело, перепутали снаряжение с парнем из команды, после чего обзавелась именным ярлычком.
        Ну и пусть! Пусть подавятся, даже если они его найдут!
        Потому что Ронан все сильнее сжимал меня в объятиях, и раннее холодное утро Эллодара сменилось жарким, влажным полднем мира Летающих Островов. Я успела лишь выдохнуть счастливо, как мы упали на… мою маму!
        Свалиться ей на голову и остаться в живых и в добром здравии мог лишь папа и мы с близнецами. Потому что мама - маг невероятной силы, так что лучше ее не злить.
        - Мири, девочка моя!  - я услышала даже не голос, счастливый мамин вздох. Она меня обняла и сжала так, что чуть было не хрустнули кости. Я повисла на ней, и, не удержавшись, мы упали на землю.
        - Мамочка, я вернулась!..
        Вот он, момент наивысшего счастья!
        И мы лежали, обнявшись, и горячий воздух, пропитанный запахом цветов и горькой травы, так похожей на полынь, щекотал мои ноздри. Но куда лучше, роднее всего был запах мамы, напоминавший мне о доме и о привычной, счастливой моей жизни.
        Мама же все никак не могла успокоиться, целовала меня в глаза, лоб. Затем отстранилась, заглядывая мне в лицо. Счастливое ее выражение сменилось тревогой, даже ужасом.
        - Мири, кровь!  - прошептала мама.  - Ты вся в крови!
        - Нет же! Мама, это не кровь, а…
        Не успела договорить, потому что, словно опомнившись от радостного дурмана нашей встречи, она заметила Ронана.
        - Драко-он!..
        Разжала объятья, поднимаясь. Ронан не разделил с нами гостеприимство горячих скал и сомнительную мягкость травы. Он стоял неподалеку, отряхивая одежду от пыли. Я хотела сказать маме, что это вовсе не кровь, а ягоды, и да, Ронан - дракон!  - но не успела. Мама моментально встала между нами. Тоненькая, со светлыми волосами до пояса, в белом платье - в цвет горя на Эирианне - она походила на расстроенную девчушку. Но я-то знала, насколько обманчиво это впечатление!
        Кажется, и Ронан сейчас узнает…
        Прежде, чем крикнула: «Мама, нет!», его снесло магической волной, протащило по камням высокогорного плато и чуть не размозжило о скалу.
        - Мама, он ни в чем не виноват!  - завопила я.
        Ронан все-таки успел перекинуться и приложился об скалу уже в обличии дракона. Об ту самую, с которой лучшие летуны острова Сорас отправлялись покорять голубое небо Мира Летающих Островов! И тут же огромный, ощетинившийся хищник отлепился от серого камня и направился в нашу сторону.
        - Ронан, нет! Это ведь моя мама!.. Мама, прекрати сейчас же!  - закричала я так, что чуть не сорвала голос.
        Тут оглянулась, потому что заметила приближающуюся фигуру. И папа тоже здесь!.. Идет к нам от домика для летунов, а лицо у него такое… Страшное у него лицо!
        - Ну конечно же, драко-он!  - удовлетворенно протянул папа.
        В черной мантии, с мрачным выражением на бесконечно усталом лице, он походил на ворона, птицу богини смерти Морриган, предрекающую исключительно беды и несчастья.
        Причем Ронану Маккормаку.
        Таким папу я видела лишь однажды. Когда он вернулся с войны, на которой погибло слишком много его друзей.
        - Пап, ма-ам! Ронан ни в чем не виноват!
        Я кинулась было к дракону, но мама меня поймала, обхватила за плечи, прижала к себе, словно не хотела, чтобы я увидела то, что сейчас произойдет.
        - Не надо, Мири!  - сказала мне.  - Они сами разберутся!
        Но я догадывалась, как именно папа станет «разбираться», поэтому вырывалась изо всех сил.
        - Ты похитил мою дочь!  - чуть ли не с удовольствием проговорил мой отец. Окинул меня взглядом и, подозреваю, увидел то же самое, что и мама - перемазанное в красном соке лицо. Его взгляд, и так недобрый, стал… Ужас, каким он стал!  - За это ответишь!
        - Папа, Ронан тут не причем!
        - Магистр Логан!  - Ронан успел принять человеческий облик.  - Я ее не похищал! Это было неудачное стечение обстоятельств. Я сейчас все объясню!
        - Марта, уведи ее!  - приказал отец, не оборачиваясь в мою сторону, хотя я твердила, что дракон невиновен. Он ни в чем не виноват!  - А я немного… послушаю про обстоятельства.
        При этом магический Поток вокруг папы складывался в такое, что не предвещало Ронану ничего хорошего. Но тот тоже не остался в долгу, выставил Щит. А ведь магия здесь совсем другая - покладистая, легкая, светлая!  - так что Щит с непривычки вышел так себе.
        - Не-ет!  - завопила я.  - Да остановитесь же вы! Сейчас же прекратите!
        Ну, почему, почему меня никто не слушает?!
        - Мири!  - в один голос воскликнули мои родители, потому что, увернувшись и от мамы, и от папы, я побежала к Ронану. Знала - одно мамино прикосновение, и она уведет меня через Грань, в Эирианн. А я не хочу!.. Без него я никуда не пойду!
        - Ронан!
        Он уже собирался заключить меня в объятия, но кто-то из родителей оказался проворнее. Легкое касание плеча, и, взломав Грань, меня утащили из этого мира. Мама, это была она!
        - Как ты могла?!  - возмущенно заявила ей, но было уже поздно.
        Мы очутились дома, в нашей гостиной, где меня тут же обступили близнецы, дед, Инесс… Родные, любимые, встревоженные лица… Мне же было не до них, мне нужно было назад, в Мир Летающих Островов, к Ронану! Но родственники накинулись, навалились на меня всей толпой.
        Я расталкивала свою семью, вырывалась из объятий, отстранялась от поцелуев, и все потому, что там Ронана папа на кусочки разрывает, а мама смотрит на меня удивленно, словно не понимает, о чем я говорю!
        - Мири!  - вопили братья, исполняя вокруг меня ритуальный танец народов Африки, потому что дед успел обнять меня первым. Зарылся носом в мои волосы, вдыхая запах костра и Темного Мира. Инесс тоже не отставала, пытаясь всплакнуть на моей спине, обняв нас обоих.
        «Мири, Мири!» - неслось со всех сторон.
        Я выбралась из дедовых объятий.
        - Никто меня не похищал! Мы нечаянно нашли третий Разлом… Дед, ты был прав, он в Срединных Горах! Мы угодили в Темный Мир, и Ронан два дня меня защищал… Спасал от фоморов все это время, а тут папа!..
        Угу, папа пострашнее фоморов будет!
        Мама изменилась в лице:
        - Ты была в Эллодаре?!
        И я кивнула. В нем, родном…
        - Темный Мир?  - переглянулись близнецы.  - Без нас?!  - завопили они расстроено, словно я вернулась с каникул на Багамах, случайно забыв взять их с собой.
        Дед сжал меня так сильно, что мне стало трудно дышать.
        - Марта!  - даже не сказал, а приказал он.
        Мама качнула головой, затем исчезла, словно и не было ее в гостиной, где мягкая обивка кресел, и дубовый стол, заваленный свитками, и горят магические светлячки, а сквозь распахнутые окна льется вечерняя прохлада Тары, наполненная запахом нашим садовых роз…
        - Дед!  - я засопела ему в рубаху.  - Отведи меня на Сорас! Ну, пожалуйста! Мне очень надо…
        - Мири!  - дед погладил меня по спине. Близнецы нетерпеливо дожилась своей очереди - подозреваю, их интересовали подробности.  - Без тебя разберутся! Кейн - очень умный мальчик…
        - Мы думали, что тебя похитили драконы,  - сказала Инесс.  - Твой папа очень переживал…
        - Но почему драконы? И почему похищение?!
        - А что нам еще было думать?!Когда ты не вернулась домой, первая мысль была, что ты разбилась в скалах. Прости, Мири!  - ответила она на мое возмущенное сопение.  - Отец поднял на ноги всю Магическую Гильдию Тары. Мы облазили Срединные Горы, затем перерыли чуть ли не весь Эирианн, решив, что руку к твоему исчезновению приложили свои… Но среди своих тебя так и не нашли. Тогда мы решили, что тебя похитили Темные.
        Инесс бросила взгляд на мужа.
        - Твой дед и отец собирались уже отправиться на Эллодар, но тут один крестьян вспомнил, что тем утром видел дракона, летевшего в сторону скалы, на которую был настроен камень перехода. И тогда… Тогда мы пришли к выводу, что именно драконы виноваты в твоем исчезновении.
        Мне стало нехорошо. Бедные мои родители!
        - Когда речь зашла о конфликте между двумя мирами, подключились военные…
        - Конфликте?!
        - Твой отец отправился в посольство Нуадреанна и серьезно с ними поговорил.
        Я мысленно застонала. Могу представить, насколько серьезно, раз уж речь зашла о военном конфликте!
        - А затем в Эирианн прибыл сам Владыка Драконов,  - восторженно прошептал Эрсан.  - Потому что тем же утром выяснилось, что пропал еще и Ронан Маккормак, его племянник!
        - Ронан - племянник Владыки?!
        Эрсан покивал. Я же не понимала, плакать ли мне или смеяться.
        Так вот о каком ныне здравствующем дяде говорил Ронан! Еще и утверждал, что я ему понравлюсь… Да он от меня будет просто в восторге! Особенно после разговора с моим отцом… Мне захотелось постучать головой об отштукатуренную, выкрашенную свежей побелкой стену. Почему же он не сказал?! Как мне теперь быть? И что станет с нами по возвращению на Эирианн? Ведь я - дочь архимага Логана, который ненавидит драконов, а он - близкий родственник Владыки…
        Тут появилась мама, кинулась ко мне, и дед уступил гостеприимные объятия.
        - Он жив? Мама, я не про папу тебя спрашиваю!
        Папе вряд ли страшен дракон, а вот папа дракону…
        - Ронан Маккормак? А… Ну да, они с твоим папой разговаривают. Вернее, папа устроил ему допрос с пристрастием. Они поговорят, затем он вернет дракона в Эирианн. Мири, иди ко мне, доченька! Мы так переволновались, ты не можешь себе представить!
        Кивнула. Еще как могу! Их волнение едва не приняло размеры глобального катаклизма…
        Затем я принялась за свою историю. Оторвалась от рассказа, когда мама меня кормила, накрыв стол в гостиной. После чего они с Инесс отвели меня в ванную комнату, где, сидя в бадье с водой, чувствуя, как мамины ловкие руки так же, как в детстве, моют мне волосы, я продолжала говорить.
        Близнецы и дед скреблись в дверь, но их, понятное дело, не впустили. Мужчинам вход запрещен! Братья завыли от досады, и я, смилостивившись, усилила свой голос заклинанием.
        Когда я вышла из ванной, то поняла, что силы закончились. Спать хотела до ужаса. Кое-как добрела до гостиной, упала в кресло. Даже отец, вернувшийся с допроса, не придал мне бодрости. Оценив ситуацию, он подхватил меня на руки и отнес в мою комнату. Уложил в кровать. Сел рядом, погладил по голове. Наклонился, чтобы поцеловать в щеку.
        - Спи, Мири! Уже все закончилось, больше не о чем волноваться. Маккормак живой и практически невредимый доставлен в резиденцию Владыки Нуадреанна. С ветерком…
        - Папа, а ты не сильно его обижал?  - спросила я, едва сдерживая зевок.
        Нет, все-таки не сдержала.
        - Не сильно. Немного приложил, но вовремя вспомнил, кто он такой. А тут и мама твоя подоспела…
        - Спасибо, папочка! А кто он такой?  - опять зевнула, закутываясь в любимое одеяло. Как же все-таки хорошо дома!
        И я тоже вспомнила… И точно, Эрсан ведь сказал, что Ронан - племянник Владыки! Королевская кровь и все вытекающие из этого привилегии. Торговые, в том числе! Наверное, какой-то там драконий принц…
        - Спи, доченька, завтра поговорим!
        - Да, папа.
        Он подошел к двери, и я услышала его слова:
        - Угораздило же тебя провалиться в Разлом с наследником драконьего престола! Вся эта политика… Терпеть ее не могу!

        Глава 11

        Проспала я, кажется, целую вечность, и сны мне привиделись странные. Кого в них только не было, несмотря на то, хотя защитный амулет не снимала с последнего «прихода» Темного!
        В первом сне я вновь оказалась на Эллодаре, но на этот раз почему-то без Ронана. И сразу же попала в окружение фоморов. Прежде, чем я успела испугаться, появился тот самый Темный, в мантии и на спруте… Прилетел, ловко спрыгнул на землю и разогнал страшилищ. Тем же, кто плохо разгонялся, устроил кровавую бойню.
        Когда все закончилось, я, замирая от волнения, пошла к нему. Хотела поблагодарить, поговорить… Выяснить, наконец, кто же такой и почему меня выручил!
        - Что ты хочешь за спасение?  - вместо этого спросила у мужчины, который так и не снял своего капюшона.
        - Всего лишь поцелуй, Мири!  - вновь прозвучал его странно-знакомый голос.
        Кивнула. Так и быть, за мое спасение - пусть целует! Ведь это сон, в нем можно все! К тому же мужчина удивительным образом меня привлекал. Пусть я не видела его лица, но его голос и то, что он стоял близко-близко, волновали и заставляли быстрее биться мое сердце.
        Темный уже собирался было сбросить капюшон и получить свою заслуженную награду, а я застыла, и сердце мое замерло от странного предвкушения, как раздался возмущенный голос Ронана.
        - Мири, что ты делаешь? Целуешься с Темным?! Как ты могла?
        Оказалось, Ронан тоже тут! Повернувшись, я с ужасом уставилась на дракона. Он приближался, лицо недовольное. Чудовищных размеров золотая корона украшала его голову. Я перевела растерянный взгляд на Темного.
        Их двое, и оба мне дороги, но каждый по-своему! Что же мне теперь делать, кого из них целовать?
        Вновь повернулась к своему спасителю, но тот уже растворился в утренней дымке. Черт, а ведь я так и не узнала, как он выглядит!.. Хотела было объяснить Ронану, что Темный в очередной раз меня выручил, но тоже не успела. Дракон, фыркнув, последовал его примеру. Исчез, а я осталась одна. Смотрела вслед пропавшим мужчинам и вздыхала.
        Вот и все, Мири, довыбиралась!
        Тут я решила, что пора уже просыпаться, но мир сновидений вновь увлек меня в зыбучие пески призрачной реальности. На этот раз в ней присутствовали мои братья.
        - Как вы попали в мой сон?  - удивленно спросила я у близнецов.  - Ведь на мне защитный амулет!
        - Пришлось повозиться,  - признался Эрсан,  - но нам все же удалось взломать защиту. Мири, не будь бякой, покажи, что было в Темном Мире!
        - Бусинка!  - жалобно протянул Эрик.  - Ну, пожалуйста!
        - Покажи нам!  - вторил Эрик.
        Какие приставучие! Знаю же, что не отстанут…
        - Хорошо!  - смилостивилась я, открывая воспоминания. Не все. Некоторые из них были настолько личные, что братцам знать о них совершенно ни к чему!
        Наконец, близнецы восторженно присвистнули и удалились. Дальше я спала без сновидений. Вернее, без гостей. В голове роились обрывки и образы - брошенные крылья, Академия, свитки, магистры… В общем, полная ерунда, продолжавшаяся, пока меня не разбудили. Открыла глаза - мама и папа. Родители сидели моей на кровати, и лица у них были встревоженные.
        Отец погладил меня по плечу.
        - Просыпайся, Мири!
        - Прости,  - вздохнула мама,  - но теперь придется все же подняться! Тебя давно уже дожидаются.
        - Кто?!  - изумилась я. Голос спросонья прозвучал хрипло, будто бы и не мой совсем.
        Мысли разбегались, но я, наконец-таки, сообразила. Меня ждут. Но кто?! Неужели Ронан?.. Но если бы дракон явился с визитом, то отец бы так не волновался. Тут явно что-то другое!
        - Господа из военной разведки,  - поморщился папа.
        - А… А зачем я им понадобилась?
        - Мири, их интересует информация о Темном Мире. Все, что ты видела в Эллодаре. К сожалению, военным стало известно, откуда вы вернулись.
        - Но почему?..
        - Драконы,  - вздохнул папа.  - Маккормак не стал держать язык за зубами.
        - Хорошо,  - быстро ответила я. Не хватало еще, чтобы Ронан сделался врагом в глазах моих родителей!  - Не стал - так не стал! Меня будут допрашивать?
        Отец покачал головой. Легкое, почти неуловимое движение, и оно вселило в меня тревогу. Если не допрос, что тогда?
        - Они хотят увидеть собственными глазами все, что с тобой произошло. Начиная от вашего попадания в Разлом до возвращения домой. Тебе придется открыть им воспоминания.
        - Мири,  - мама сжала мне руку.  - Я знаю, это неприятно. Но, девочка моя…
        - Если я откажусь?
        По выражению лица мамы стало ясно, что отказываться мне все же не следует.
        - Тогда вы с близнецами будете учиться в мире Летающих Островов,  - коротко и, казалось бы, безразлично произнес отец.
        Ах, вот какой расклад! Либо я соглашаюсь, и тогда, вероятно, меня оставят в покое. Либо… Если я откажусь, то нашей семье не жить на Эирианне! Мало ли, решат, что меня завербовали Темные, поэтому я и не хочу сотрудничать. После войны карательные рейды и проверки стали уже не былью, а очень даже явью… Но ведь у папы с мамой работа, у нас с близнецами учеба, а у меня еще и Ронан! Вряд ли дракон станет дожидаться десятилетие, пока я смогу самостоятельно захаживать к нему в гости на Эирианн!
        - Хорошо!  - согласилась я.  - Передайте господам из военной разведки, что мне нужно пять минут на сборы.
        - Я прослежу, Мири,  - произнес отец,  - чтобы все прошло… быстро.
        - Мне нечего скрывать,  - ответила, глядя ему в глаза.  - Я не сделала ничего такого, за что должна стыдиться.
        А наши с Ронаном поцелуи… Ну что же, пусть господа военные смотрят и завидуют!
        Родители вышли из комнаты, и я принялась собираться. Из одежды на мне оказалась лишь длинная сорочка, хотя я заснула в домашнем платье, которое надела после ванной. Наверное, мама или Инесс сняли его уже после того, как папа отнес меня в кровать. Черной куртки и штанишек, верных спутников в путешествии по Эллодару, в комнате не было. Скорее всего, их отнесли в прачку на первом этаже.
        Тут я вспомнила об амулете. Сердце тревожно забилось. Я рассказывала о нем вчера, но семья не проявила должного интереса. Ну, камень и камень из доисторического очага… Может, он все еще лежит в кармане куртки, и артефакт из Темного Мира постирают в бадье с мыльной водой?!
        Быстро натянула самое мрачное свое платье: коричневое, с траурными черными кружевами, так как никакой радости по поводу встречи с разведкой Эирианна я не испытывала. Пару раз провела щеткой по волосам. Мама с Инесс расчесали вчера свалявшиеся концы, так что страдать утром мне не пришлось. Заплела косу. Что еще? Натянула сандалии, расшитые голубыми бусинами - последний писк моды Эирианна. Сняв с шеи, сунула в ящик стола защитный амулет. Мне собираются взломать сознание, он явно будет лишним.
        Глянула на себя в зеркало. Все, я готова встретиться с разведкой Эирианна!
        Но вместо того, чтобы отправиться в гостиную, где дожидались меня господа маги, я на цыпочках прокралась до черной лестницы и спустилась в прачку. В огромной плетеной корзине для грязного белья отыскала свою одежду. Порадовалась, что ее еще не замочили в металлических тазах для стирки, и огорчилась, что амулета в кармане не оказалось. Перетрясла корзину до самого дна, но так ничего и не обнаружила.
        Может, его все-таки забрали родители? Или близнецы после того, как пришли в гости в сновидение? Я понадеялась, что они успели его хорошенько припрятать до прихода военных, потому что расставаться с амулетом мне не хотелось. В нем, несомненно, скрыта тайна, которую мне хотелось разгадать. Я его нашла и никому не отдам!
        Вздохнув, отправилась сдаваться в руки военного правосудия.
        В гостиной атмосфера царила печальная и торжественная, как на кладбище. Не хватало лишь духового оркестра с Земли и отряда плакальщиц с Эирианна… Мама, обычно улыбчивая и приветливая, сидела в кресле, сложив руки на коленях. Спина выпрямлена, голова гордо вздернута, словно это ее, а не меня вели на допрос. Инесс задумчиво рассматривала унизанные кольцами пальцы. Лицо сосредоточенное, отрешенное от мирского, будто в черном лаке для ногтей крылась разгадка бытия.
        Папа читал или делал вид, что интересовался древним свитком по огненной магии. Близнецы однажды стащили его из кабинета, после чего изучили вдоль и поперек. Дед смотрел в потолок, сидел неподвижно, словно оставив в кресле бренную оболочку, воспарил в высшие сферы. Братья что-то писали за столом. Думаю, конспектировали очередные проделки, пришедшие им в голову. Посмотрели в мою сторону, подмигнули.
        А вот и господа могильщики!..
        Четверо магов с хмурыми лицами, в черных мантиях со знаком Объединенной Армии Пяти Королевств на груди - раскрытой ладонью внутри золотого круга,  - завидев меня, встали. Все как один, высокие, подтянутые. Один из них на секунду привлек мое внимание - уж больно плечист и синеглаз. Впрочем, они все были отличные менталисты, других бы не отправили на допрос с применением Магии Воды!
        В общем, похоронная команда в сборе. Виновница торжества, я то есть, тоже прибыла.
        - Добрый… М-э-э,  - в этом месте слегка зависла. Взглянула в окно - судя по солнцу, сейчас уже около полудня. Надо же, я проспала почти пятнадцать часов!  - Добрый день! Извините, что заставила вас ждать, но теперь я полностью в вашем распоряжении.
        Маги переглянулись.
        - Мирита Логан,  - начал один.  - Вы знаете, кто мы?
        - Да, отец поставил меня в известность.
        Они быстро представились. Магистры Абелайо, Ллвид, Морканд и Симонд - тот самый здоровяк, на котором я время от времени останавливала взгляд - жаждали приступить к делу как можно скорее.
        - Не здесь!  - папа отложил чтение и повел нас в кабинет под напряженными взглядами моей семьи.
        Я очень любила это место. Здесь, среди полок, свитков и чернильниц, обитал книжный дух, которого никто и никогда не видел, но я верила в то, что он существовал. Тут велись споры о высших материях и абсолютной магии, рождались гениальные идеи и изобретения. Бывало, в детстве нам доставалось за проделки, когда брали книги, до которых, по мнению родителей, еще не доросли. Но ни разу - ну разу!  - здесь еще никого не допрашивали!
        Маги расселись, заняв кресла вокруг стола. Я притулилась на скромном деревянном стуле. Сидела, как мама, с прямой спиной и вздернутым подбородком, не забыв сложить руки на колеях, словно выпускница института благородных девиц.
        - Мири,  - начал отец.  - Это не больно. Просто… расслабься. Закрой глаза, и господа маги увидят лишь то, что видела ты. Ни чувств, ни эмоций, ни твоих мыслей они не считают. Исключительно события последних двух дней. Я прослежу, обещаю!
        Это говорилось, подозреваю, не столько мне, сколько магам из военной разведки.
        - Да, папа! Я готова.
        Маги посмотрели на меня, как на подопытного жука, у которого по воле судьбы отросло семь лап, и теперь им требовалось его препарировать, чтобы разобраться в феномене.
        - Приступайте, господа!  - подбодрил их отец.
        Господа не заставили себя ждать. Наверное, потому что давно уже заждались. Как папа и обещал, больно мне не было. Было противно. Липкие, холодные пальцы «хирургов» копались в моей голове, забыв перед этим ввести мне наркоз. Я чувствовала чужое враждебное присутствие, от которого не могла избавиться. Приходилось терпеть, что уж теперь поделаешь!
        В голове, словно на широкоформатном экране, проносились картинки пребывания в Эллодаре. Все началось с нашего полета, затем - Разлом, фоморы, побег, первая ночевка. Битва, Темный на скате… Тут магистры притормозили и просмотрели это место несколько раз. Я чуть не застонала. Ну сколько можно?! Отец хмыкнул протестующе, и фильм сдвинулся с места. Битва, побег, пещера, медведь, амулет… Амулет! Находка тоже вызвала повышенный интерес, зато наши с Ронаном поцелуи ни на кого не произвели впечатления. Я лишь удостоилась задумчивого взгляда отца.
        Наконец, последние кадры: второе утро в Темном Мире, вибрация амулета, прыжок к Ронану на шею, и… все! Конец. Зрители могут выкинуть пустые коробки от попкорна и покинуть зал. Только вот расходиться никто не спешил. Оказалось, у присутствующих имелись вопросы к съемочной группе.
        Ко мне, то есть.
        Этот Темный… Кто он такой? Встречались ли мы с ним раньше? Почему он вмешался в бой? Много вопросов, на которые я так и не смогла дать вразумительного ответа. Сидела и бормотала: не знаю, понятия не имею, никогда не видела, не встречала и не встречу! Я-то всего два месяца на Эирианне… Провела их как принцесса в башне, то есть, за книгами. Выходила из дома всего ничего, вернее, всего лишь несколько раз.
        Какие Темные, тут и со Светлыми не познакомишься!
        С амулетом тоже вышла засада. Честно глядя серьезным дядям в глаза, призналась, что я его потеряла. Когда? Во время перехода через Грань. «Вы ведь ходили через Грани?» - наглея и хлопая ресницами, спросила у них. Знаю же, не ходили! Ай-ай-ай, там такой ветер, а я, глупая, вытащила амулет из кармана, выронила нечаянно. В общем, унесло. Куда? Откуда ж мне знать! Миллиард миров, выкинуло в один из них. Лет через десять, когда я смогу ходить через Грани самостоятельно, поищу.
        Увидела, как усмехнулся отец. Близнецам бы тоже понравилось! А вот господам из разведки - нет.
        - Архимаг Логан,  - обратился к папе господин… Противный такой, въедливый, хирург со стажем! Вспомнила, магистр Ллвид.  - Мы настаиваем на дополнительной проверке! Зачем ты обманываешь нас, детка?  - это уже ко мне.
        - Я вам не детка, господин военный разведчик!  - отозвалась в ответ.
        - Вы можете настаивать на чем угодно,  - усмехнулся папа. Ага, а потом взболтать и выпить!  - Но я не допущу еще одного магического вмешательства. На это вам потребуется разрешение от вышестоящего руководства,  - он скосил глаза к потолку.  - Мне будет интересно, сможете ли вы вообще его получить!
        - Содействие следствию пойдет вам, архимаг Кейн, и вашей семье на пользу,  - упертый магистр Ллвид не собирался сдаваться.  - Мы боремся с врагами Эирианна, и, как верный подданный государства Мидэ, вы обязаны…
        - Ллвид!  - поморщился магистр Морганд прежде, чем папа успел послать господина из разведки далеко и надолго.
        - С нами магистр Симонд, он - сенсор Высшего уровня,  - продолжал Ллвид, не обратив внимания на реплику коллеги.
        Ясно, маг Воды с уникальными способностями! Настолько уникальными, что…
        - Мирита Логан всего лишь ответит нам на пару дополнительных вопросов. Магистр Симонд подтвердит, говорит ли она правду. Для этого ей просто придется посмотреть ему в глаза. Никакого магического вмешательства!
        Ого, местный детектор лжи!
        - Не позволю,  - сказал папа и откинулся в кресло.
        - Я согласна!  - и я посмотрела в глаза магистру Ллвиду. Нехороший у него взгляд, волчий, словно он оборотень, а не человек!
        Оборотень, которого переклинило на амулете!
        Затем я перевела взгляд на синеглазого магистра Симонда. Оказалось, на него приятно смотреть. Симпатичное лицо, дружелюбный взгляд, необычные глаза - в неестественной синеве радужки терялся черный кружок зрачка, и казалось, меня засасывает глубокое спокойное море.
        А еще мне показалось, что у него было едва уловимое сходство с магистром Дойлом из Академии!
        - Нет смысла медлить,  - улыбнулась я магистру Симонду, поймав в ответ его одобрительную улыбку. Ага, а то папа ка-ак вскипит!  - А давайте я прямо сейчас отвечу на интересующие вас вопросы?!
        Дождалась кивка от сенсора. Ну что же…
        - Я понятия не имею, где амулет, который нашла в Темном Мире. И я не знаю, кто этот Темный, что помог нам в Эллодаре. Я ответила на два ваших вопроса, магистры?
        И ведь не соврала ни разу!
        - Она говорит правду,  - наконец, после паузы произнес магистр Симонд.
        Магистр Ллвид заметно поморщился.
        - Вот и отлично!  - папа поднялся на ноги.  - Я провожу вас, господа! Пожалуй, вы у нас порядком засиделись, и лимит нашего гостеприимства на сегодня исчерпан.
        - Я настаиваю на обыске!  - волчеглазый не собирался так просто сдаваться.
        Отец присвистнул, даже коллеги посмотрели на упертого мага с укором.
        - Хорошо!  - неожиданно согласился папа.  - Будет вам обыск! Но если ничего не найдете,  - эту фразу он произнес с явным удовольствием, и я поняла: не найдут! Улыбнулась уголками губ, но тут же вернула себе строгое выражение.  - Вы подпишете… Каждый из вас!.. Составленный мною документ,  - папа развернул чистый свиток.  - В нем будет сказало, что расследование остановлено и вопросов к Мирите или моей семье вы больше не имеете.
        Магистры согласились и, пока отец писал договор, принялись обыскивать кабинет. Не выдержав кощунства - чужих глаз и рук, касающихся бессметных сокровищ на полках,  - я сбежала. Обрадовать, так сказать, семью надвигающимся обыском.
        Родственники к происходящему отнеслись с юмором. Мама пожала плечами и повела магистра Абелайо осматривать хозяйственные помещения. К ним присоединилась экономка, не по годам активная, добродушная толстушка Абрис. Она сразу же завела разговор о ценах на продукты и о том, насколько сложно купить свежую рыбу на рынке Тары, если торговцы то и дело норовят всучить тухлятину… А еще - что из-за неурожая на севере цены на хлеб нынче запредельные! Магистр изменился в лице, и я искренне ему посочувствовала. Знаю, Абрис не успокоится, пока не продемонстрирует ему все свое хозяйство! Один погреб с сотнями горшков солений чего стоит!..
        Магистру Морканду тоже не сказать, что сильно повезло. Ему пришлось осматривать амулеты Инесс, причем, на шее у хозяйки. Жена деда снимать их отказалась, мотивируя тем, что в чужих руках камни потеряют часть своей магической силы. Видимо, заметив, как маг разглядывал украшения, при этом косился в пышное декольте бабушки, дед посоветовал тому поумерить пыл. Так и сказал:
        - Вы бы поумерили свой пыл, молодой человек, а то его умерю я!
        Улыбнувшись, я повела магистра Симонда на второй этаж в свою комнату. Обыск, так обыск! Ллвиду же досталось жилище братьев, и мне даже стало его немного жаль. Вряд ли магистр знал, что это место давно уже стороной обходят служанки и что братья убирают свое логово сами… Ну, иногда, по очень большим праздника. А еще там… Ладно, он сам скоро все увидит! Понадеявшись, что у Ллвида крепкие нервы, я распахнула перед магистром Симондом дверь в спальню.
        - Мне подождать снаружи?  - спросила у него, вновь встретившись взглядом.
        - Зайдите, Мирита!  - попросил он.
        Голос у магистра был приятным, да и сам маг показался мне на редкость адекватным. В гостиной я посчитала его вполне симпатичным. Но теперь, присмотревшись, поняла, что магистр - весьма привлекательный молодой мужчина. Лет ему было около тридцати, вряд ли больше.
        - И вы, и я понимаем,  - тем временем он осматривал мою спальню, а я исподтишка рассматривала его,  - что это формальность, и амулет мы никогда не найдем.
        - Что в нем такого, в этом амулете?  - спросила у него. «Никогда не найдем» решила не комментировать, потому что… Никогда не найдут!
        - Сложно сказать,  - отозвался маг. Прошелся по моей комнате, сразу же показавшейся мне маленькой из-за его мощной фигуры. Взглянул на кровать, затем провел рукой по комоду. Открывать его не стал, за что была ему благодарна. Не хватало еще, чтобы кто-то рылся в моем нижнем белье!
        - Магистр Ллвид увлеченно изучает древние артефакты. Возможно, в пещере вы обнаружили, а затем потеряли нечто крайне ценное…
        Остановился возле моего письменного стола. Взгляд задержался на фотографии с выпускного, где я была вместе со своими школьными подругами. Беззаботные и улыбающиеся, мы стояли, облокотившись, на борт теплохода. В руках - бокалы с шампанским, а сзади горела-переливалась миллионами огней ночная Москва. В тот день мне казалось, что впереди меня ждет свободная и счастливая жизнь, полная новых встреч и свершений, а еще - нежданной и негаданной любви всей жизни.
        Уверена, так оно и будет!
        Тут магистр Симонд легонько коснулся моего изображения.
        - Здесь вы совершенно иная, Мирита!  - произнес он.
        Пожала плечами. Конечно, другая! Особенно после пары глотков шампанского, придавших мне беззаботности и веселья… К тому же перед выпускным было нескольких часов в парикмахерской и у визажиста, а на мне надето платье, при виде которого, по словам папы, у любого нормального мужика случаются неконтролируемые рефлексы!
        В Эирианне подобный наряд сочли бы короткой ночной сорочкой. На Земле это называлось «маленьким черным платьем».
        Магистр постоял еще пару секунд, гипнотизируя снимок, после чего заинтересовался следующей фотографией. Вернее, голографической картинкой с прошлогодних спортивных сборов в горах острова Сорас. На снимке я стояла рядом с четырьмя девочками из команды летунов. Одеты мы тоже были не по моде Эирианна - в майки и шорты. Лица немного уставшие, но крайне довольные собой. На заднем фоне - небо, ветер и край мигрирующего островка Мидас. Мы как раз вернулись с него и скинули крылья, висевшие в воздухе неподалеку от нас. Тут магистр, не выдержав, протянул ладонь и провел над голограммой.
        - В ней нет магии,  - сказала ему.  - Это застывшая картинка, чудо из другого мира.
        Из достижений земной технологии на Эирианн мы взяли лишь самую малость, дорогие сердцу вещи. В моем случае это был маленький плеер и вот эти фотографии, с которыми я не смогла расстаться. Кто же знал, что мою комнату будет обыскивать военная разведка Эирианна!
        - Когда мне было восемь, а близнецам на год меньше, нас пытались похитить Темные,  - пояснила магистру. Но ведь он должен знать, потому что папа долго и нудно беседовал с вышестоящими органами! И до, и после того, как мы вернулись с Земли на Эирианн.  - Я выросла и училась в другом мире. Там многое по-другому, магистр Симонд!
        - Скучаете по своим подругам?
        - Да.
        - Что вы им сказали, когда уезжали? Знают ли они, что вы из семьи Медиаторов?
        - Нет,  - покачала головой.  - Они не знают и не узнают.  - Мы никогда не распространялись о наших способностях.  - Расставание далось мне нелегко. Я сказала им, буду учиться очень далеко от них.
        Угу, в стране, где много-много диких обезьян… Тьфу ты, где не водится ни мобильная сеть, ни Интернет. В Академии военного образца, из которой ни позвонить, ни написать, но можно вырваться на каникулы.
        - Этот амулет…  - решила перевести разговор.
        - Возможно, это универсальный камень переноса.  - Кажется, магистр решил отплатить мне откровенностью на откровенность.  - Он позволяет хозяину ходить сквозь миры, не обладая при этом Абсолютной Магией, как архимаг Логан, и без примеси крови вашего народа, Мирита! Мы располагаем свидетельствами о том, что Темные владели подобным, пока не утратили его пару сотен лет назад.
        Хотела спросить, откуда у них взялись свидетельства, но заткнулась. Военная разведка, прошу любить и жаловать!
        - Думаете, того Темного мага убили пещерные жители?
        Ага, убили, а потом съели… Б-р-р! Как-то слабо верится, но… Куча костей и обрывков тряпья в пещере свидетельствовали именно о такой незавидной судьбе хозяина амулета!
        Но ведь он маг, как-никак! Значит, должен был иметь защиту. Может, не потрудился ее поставить или же на него нашелся еще один маг… А неожиданный удар копьем в сердце может смертельно удивить любого…
        - Не знаю,  - пожал плечами магистр и вновь вернулся к моим фотографиям. Вот и я не знала!
        Долго размышлять о судьбе хозяина амулета мне не позволили.
        - Вы очень красивы, Мирита,  - произнес магистр Симонд.
        - Спа-спасибо за комплимент!  - пробормотала в ответ, чувствуя, что краснею под внимательным взглядом. Мне оставалось лишь надеяться, что на смуглой от загара коже мое внезапное смущение не так уж заметно.
        Не привыкла я к мужскому вниманию, что уж тут таить!
        - Я знал, что у архимага Логана есть взрослая дочь, но вы поразили мое воображение. Если я вам не слишком противен, то, с позволения вашего отца…
        - Вы… Вы о чем сейчас говорите?!
        - Я прошу вас о личной встрече. В присутствии вашей семьи, если пожелаете! Мои намерения самые серьезные. Вы очень… пришлись мне к сердцу! Понимаю, что вам надо дать время оправиться от произошедшего и мое поведение довольно неожиданно…
        Неожиданно? Это еще мягко сказано!
        - Я бы назвала это по-другому,  - нервно усмехнувшись, ответила ему.  - Вы сошли с ума, вот как! Мое сердце уже отдано… Но вы сами знаете, потому что видели собственными глазами!
        Полчаса назад наши с Ронаном поцелуи стали достоянием военной разведки Эирианна.
        - Мирита…  - произнес он мое имя. На этот раз оно прозвучало совсем по-другому, вызвав еще один горячий прилив к щекам.  - Думаю, отец объяснит вам традиции и обычаи племени драконов,  - магистр посмотрел мне в глаза, но я отвела взгляд. Говорят, что маги-сенсоры способны незаметно влиять на настроение собеседника практически без применения магии. Такого мне не надо!  - То, что Ронан Маккормак обратил на вас внимание, говорит о том…
        - О том, что я ему нравлюсь!
        - О том, что вы и ваши способности Медиатора очень нужны Нуадреанну. Крайне нужны, Мирита! Это понимает Владыка, это понимает и кронпринц. Пусть Ронан Маккормак еще не принял титул, но это лишь вопрос времени. Чем раньше вы это поймете, тем проще вам будет принять произошедшее, как небольшую слабость… Слабость под влиянием момента.
        Судя по его поведению, еще я крайне нужна разведке Эирианна!
        - Знаете что!  - рассердилась на него.
        Задумалась, как бы вежливо послать магистра очень далеко и надолго, но не успела. Прозвучал взрыв, а после него еще один… Кажется, рвануло за стенкой, в комнате братьев! Затем я услышала торжествующий вопль близнецов, рев Ллвида и высокий, запредельный вой, переходящий в ультразвук.
        Магистр нашел Трезубика!..

        Глава 12

        Мы с магистром Симондом бросились к выходу из комнаты. Чуть не столкнулись в дверях, но я вовремя вспомнила, что в момент опасности дамы выступают позади боевых магов. Хотя я знала, что серьезная опасность магистру Ллвиду не грозит. Так, немного попугают-покусают…
        Близнецы по приезду на Эирианн поставили в своей комнате магические ловушки. Говорили, что на случай вражеского вторжения. Правда, Темные на их территорию вторгаться не спешили, зато слуги стали обходить логово «Коллективного Разума» стороной. Даже мама сказала, что их комната - нейтральное государство, на которое она не собирается нападать с уборкой. Пусть живут, как хотят, но знают, что в один день хлам восстанет и их поработит.
        Братья на провокацию не повелись и продолжали жить обособленно. Как нейтральная страна иногда они принимали гостей из других стран. Меня, например, когда я приходила поиграть с Трезубиком; отца, генсека ООН, с инспекцией или же маму - главу Всемирной Организации Здравоохранения, что конфисковала у них грязную одежду и остатки еды.
        И в этом царстве хаоса и хлама магистр Ллвид решил искать артефакт! Безумству храбрых поем мы песню…
        Судя по взрывам, маг сперва нарвался на огненные ловушки, а по запаху и разноцветному дыму, вырывающемуся из-под двери комнаты,  - потом уже сработали дымовые шашки, контрабандой провезенные братьями с Земли. В довесок, маг наткнулся еще и на симпатичного монстрика из Мира Летающих Островов.
        Трезубик, питомец близнецов, походил на небольшую обезьянку лилового цвета с чебурашьими ушами-локаторами и впечатляющим количеством зубов, среди которых выделялись три здоровенных клыка на нижней и верхней челюстях. Кусался он много и с явным удовольствием, пока братья не приучили его к рукам. Ночное животное, днем Трезубик спал, вечерами же проявлял любовь к хозяевам и интерес к еде. Питался фруктами, но не брезговал и мясом. К чужим относился настороженно, придерживаясь тактики «укусить и сбежать». Своим позволял себя гладить, ластился, при этом издавал звуки, похожие на соприкосновение железной терки со свинцовым тазом. Слуги с непривычки сперва пугались, затем смирились.
        А еще Трезубик терпеть не мог, когда его будили. Ллвиду, не знакомому с привычками ушастого монстра, не повезло.
        Мы с магистром Симондом выбежали из моей комнаты и столкнулись с близнецами, дожидавшимися окончания обыска в своей комнате. Братья на немой вопрос магистра лишь пожали плечами. Мол, не виноватые мы!.. Ага, он сам пришел…
        Маг все не появлялся. Наконец, чихая и кашляя, вывалился из комнаты близнецов в клубах фиолетового и голубого дыма. Вид магистр имел несолидный. Волосы всклокочены, мантия прожжена и местами дымилась. На руке - кровь из прокусанного пальца. На лице - звериный оскал, которое портили слезящиеся, красные глаза. Растолкав братьев, я кинулась было вперед, пытаясь определить, кого спасать - Трезубика или магистра,  - но монстрика я так и не увидела.
        - Ллвид, с тобой все в порядке?  - не сдержав усмешки, спросил магистр Симонд.  - Хотя по твоему виду я бы этого не сказал…
        - Вы!..  - заорал волчеглазый, не обратив внимания на коллегу. Протянул порядком закопченную, окровавленную длань в сторону близнецов.  - Вы - малолетние преступники! По вам плачет Малварик! Но я вам еще устрою каникулы с видом через решетку!
        Близнецы вновь переглянулись. Малварик - тюрьма для магов, расположенная в Коннахте, единственная на ведь Эирианн. Правда, туда попадали за преступления гораздо более серьезные, чем рассерженный и покусанный Трезубиком маг.
        Даже если он из военной разведки.
        - Но ведь мы вас предупреждали, магистр!  - вежливо отозвался Эрик.  - Говорили, будьте осторожны и ни в коем случае не заглядывайте под кровать…
        Лливд шумно вздохнул, хотел что-то сказать, но передумал.
        - Ты!  - кажется, вместо близнецов, он решил отыграться на меня. Я встретилась взглядом с его волчьими желтыми глазами и тут же почувствовала сильнейший ментальный удар.
        Он моментально сломал мою защиту. Я не ожидала подобного, вот и не готовилась… До этого лишь немного подсобралась в присутствии магистра Симонда, потому что не хотела, чтобы он повлиял на мое настроение. Может, это и спасло меня от тотального контроля над разумом, к которому, подозреваю, стремился Ллвид.
        Я отшатнулась и чуть не упала на руки братьям, почувствовав чужое присутствие в голове. В ней копались, грубо и настойчиво, пытаясь найти ответ на единственный вопрос, выискивая, куда делся этот чертов амулет!
        Братья моментально сориентировались и пришли мне на помощь. Почувствовав мощный приток магических сил, я тут же дала отпор. Уж чего-чего, а подобного магистр не ожидал! С помощью близнецов мне удалось вышвырнуть его из своей головы. На этом я не остановилась. Ударила с утроенной силой, не стесняясь, зачерпнув из резерва близнецов, да так, что пробила его собственную защиту.
        Чтобы ему больше неповадно было!
        На миг увидела копошащийся клубок чужих мыслей, вспышки эмоций - раздражение, злобу, даже ненависть, а затем - слепок чужих воспоминаний. Все длилось долю секунды, и теперь уже магистр Ллвид выкинул меня из своей головы.
        - Дрянь малолетняя!  - прошипел он, затем двинулся на меня. Кажется, сейчас меня будут убивать…
        Но карательные меры так и не последовали, потому что магистр Симонд успел окружить меня сияющим, цвета лазури, защитным куполом.
        - Да ты спятил, Ллвид!  - возмутился он.  - Остановись сейчас же! Мирита…  - повернулся ко мне, и я наткнулась на его растерянный, встревоженный взгляд.
        - Со мной все в порядке!  - сказала ему.  - Магистр Ллвид… ошибся адресом, но уже ушел по верному.
        Тут братья задвинули меня за спины, закрыли от рассерженного мага, накинув поверх голубого купола еще и свою защиту. Прилети ко мне в гости ядерная боеголовка, и та бы убралась восвояси!
        Хотя какой уж тут порядок!.. Во рту - привкус крови, в голове - каша, потому что в ней произвели обыск, все перевернули чужие, грубые руки. Но они все равно ничего не нашли!
        А вот я… Быть может, в тишине и покое я смогу разобраться в том, что увидела в голове магистра Ллвида!
        - Что тут происходит?  - раздался вкрадчивый голос отца. Родители, оказывается, тоже решили присоединиться к нашей маленькой компании. Защитные купола братьев, вспыхнув, погасли, но магистр Симонд убирать свой не спешил.
        - Если вы, архимаг Логан, не в состоянии справиться со своими детьми…  - воинственно начал Ллвид.
        - Кажется, это вы не в состоянии с ними справиться!  - отрезал отец, окинув взглядом поле боя. Посмотрел на разноцветный дым, валивший из комнаты близнецов, затем на меня, и выражение его лица менялось в сторону непогоды. Оно и так не предвещало ничего хорошего, а тут набежали грозовые облака, что сулили нам гром и молнии, а также осадки в виде растерзанного на части магистра Ллвида.
        - Папочка, все хорошо!  - заверила его.  - Ничего не случилось, правда! Магистр Симонд, ваша защита сейчас кажется совершенно излишней!
        Лазоревый же купол исчез, и я предстала перед отцом во всей красе. Не знаю, что он там увидел - пробой в моей ауре, ворох моих тревожных мыслей, отражавшихся у меня на лице, или беспорядок, царивший в моей голове,  - но тут раздался его голос:
        - Мири, сейчас же в комнату! А мы с магистром Ллвидом попробуем отыскать хоть что-то хорошее в произошедшем…
        По лестнице поднимался еще и дедушка, а это уже глобальный катаклизм для четырех смелых разведчиков!
        Магистр Ллвид оценил обстановку и хорошее с моим отцом искать не захотел. Вспыхнул синим огнем портал, и волчеглазый исчез в кольце пространственного прохода. Отец дернулся было за ним, так как, подозреваю, засек координаты выхода, но мама вцепилась в его рукав и сделала жалобное лицо.
        - Не надо, Кейн!  - попросила она.  - Пусть он себе… идет! Главное, чтобы впредь держался подальше от нашего дома!
        В общем, папа за ним не пошел.
        - Я прослежу,  - пообещал магистр Симонд, заглядывая мне в глаза,  - чтобы Ллвид вас больше не побеспокоил.  - Затем повернулся к моему отцу:  - Обещаю, он ответит за использование ментальной магии против вашей дочери. Об этом сегодня же узнает руководство… Поверьте, ваши пути никогда не пересекутся!
        - Вы уж постарайтесь,  - нехотя проворчал отец,  - чтобы они не пересекались! Но, пожалуй, мы не будем вас больше задерживать…
        - Я вас провожу!  - с явным энтузиазмом заявила мама, и славным разведчикам ничего не оставалось, как только отправиться восвояси.
        - Прощайте, Мирита!  - магистр Симонд вновь взглянул на меня, словно ожидая… А что он, собственно говоря, от меня ожидал?! Я лишь вежливо кивнула и отвернулась.  - До встречи!  - сказал он мне уже в спину.
        Покачала головой. Не собираюсь с ним встречаться!
        Магистров увела мама, папа же, вновь оценив запах и насыщенность дыма, идущего из комнаты близнецов, приказал сейчас же убрать это безобразие, а также отловить и нейтрализовать Трезубика.
        Мысленно посочувствовав братьям, я решила дойти до своей комнаты, подумав, что мне не помешает поразмыслить в одиночестве.
        Возле двери меня догнали близнецы.
        - Мири, как ты?  - спросил Эрик.
        - Голова болит… Гадкий, гадкий магистр Ллвид!
        - Мы его выследим!  - пообещал мне Эрсан.
        - И отомстим!  - добавил старший брат.  - Он еще пожалеет о том, что сделал! Да и вообще, что пришел в наш дом!
        Это было вполне в духе близнецов - найти и отравлять существование человеку так долго, пока тот не отравится сам.
        - Не вздумайте его трогать!  - покачала я головой.  - Вы же сами видели, он - Высший Маг, вон как с порталами управляется! Да и вообще, странный он какой-то, словно одержим этим амулетом…
        И я вздохнула, вспомнив темный клубок из мыслей и чувств магистра Ллвида, которому стала нежданным свидетелем.
        - Бусинка, что ты видела?  - насторожился Эрик.
        Пожала плечами.
        - Все длилось лишь долю секунды. Сплошной сумбур - смесь из его мыслей, чувств и воспоминаний. Если разберусь, то я обязательно вам скажу!
        Закрыв дверь, прошлась по своей комнате. Переставила фотографии, которых касался магистр Симонд. Мне почему-то захотелось открыть окно и хорошенько проветрить помещение, чтобы изгнать странное ощущение чужого присутствия… Нет, ничем особенным в комнате не пахло, вернее, никем, но мне до сих пор было не по себе.
        Так пусть же ворвется жаркий летний воздух Эирианна!
        Распахнула ставни, выглянула на безлюдную улицу. Никого! Жили мы в квартале Магов, дома здесь стояли добротные, каменные. Защита на каждом такая, что врагам не пройти, а друзьям только с разрешения хозяев… Люди здесь селились солидные, все при важной работе. Особо по улицам не ходили - Высшие Маги предпочитали передвигаться через порталы. Слуги же давно сбегали на рынок, еще по утреннему холодку. Жизнь замерла до момента, когда дневной зной уступит место прохладному дыханию вечера.
        А я все не уходила… Рассматривала пустынную улицу, надеясь увидеть Ронана Маккормака. Может, он ждет меня неподалеку? Например, в тени того раскидистого дуба у дома магистра Пятой Степени Куна…
        Дубы любили и ценили на Эирианне с незапамятных времен, считали деревом целителей и друидов. Этот же не облюбовал и не оценил никто - ни дракон, ни целитель, ни друид. Какая жалость!
        Закрыла окно, затем откинулась на кровать.
        Черт с ним, с озабоченным магистром Ллвидом! Но что мне делать с драконом? В голове крутились обрывки фраз: «Мири, ты мне нужна!» Ронана и «Вы и ваши способности очень нужны Нуадреанну!» магистра Симонда. Как тут разобраться?
        Не выдержав, вновь распахнула ставни.
        Опять никого. Черт! Кажется, я вообще никому не нужна!
        Может, Ронан приходил, а папа… Угу, убил, а труп закопал под роскошными садовыми розами, так любимыми мамой!..Решив не мучиться сомнениями, спустилась в гостиную.
        Оказалось, моя семья была в полном сборе и увлеченно рассматривала амулет из Темного Мира.
        - Мири, мы думаем, что это амулет перехода, как и сказал тот господин из разведки,  - пояснил мне дед, ощупывая камень.  - Я сделал похожий для твоей мамы лет тридцать назад.
        - Помню!  - усмехнулся отец.  - Долго же я не мог разобрать, что это такое!
        - Тот камень перехода активировался в момент смертельной опасности,  - добавил дед, и я заметила, как многозначительно переглянулись близнецы.
        Интересно, свой старый амулет мама тоже хранила в шкатулке на комоде с резными ножками, шедевром мастеров-краснодеревщиков из Коннахта?! Или же он лежал вместе с другими ценными артефактами из коллекции папы в сейфе в нашей московской квартире?
        - Этот же… Гм!  - дед в очередной раз покрутил амулет в руках.  - У нас так и не получилось его активировать!
        - Почему?  - спросила я, присаживаясь на диван рядом с Инесс. Протянула руку, но дед амулет мне не дал, шутливо пригрозив пальцем.
        Ясно, спички детям не игрушка… Только вот я давно уже выросла!
        - Мы честно пытались,  - признался мне отец.  - Два умудренных опытом магистра, одна не менее сильная магисса,  - взглянул на маму,  - и…
        - Артур, дай-ка мне его еще раз!  - попросила Инесс. Получив амулет, она закрыла глаза. Длинные накрашенные ресницы вздрогнули, касаясь смуглой кожи.  - Кровь!  - наконец, с явным удовольствием произнесла ведьма.  - Так я и думала! А не получилось у вас потому, что это вовсе не камень,  - покачала головой,  - а сосуд с кровью! Очень сильный маг… Я его чувствую через кровь! Древняя, мощная сила… Возможно, Медиатор, а возможно, что-то еще… Кто-то еще!  - поправила себя.  - Вибрации совершенно другие. Куда сильнее, чем от нашей крови!
        Мы с близнецами переглянулись. Подозреваю, вид у меня был такой же удивленный, как и у братьев. Сильнее, чем Медиаторы, обладающие Абсолютной Магией?!Но разве такое возможно?! Если только… В голову упорно лезла легенда о Павшем Страже, рассказанная Ронану под звездным небом Эллодара.
        Быть может, в Темном Мире я нашла амулет с его кровью? Но разве бывают такие совпадения?
        - Поэтому и не получается активировать,  - согласно кивнул дед.  - Молодец, Инесс!
        Погладил рукой колено жены, выглядывающее из разреза не по моде Эирианна сшитого платья. Затем… Так я и думала, опять целуются!
        - Почему не получается?  - спросил Эрику папы.
        - Крайне хитроумная штука,  - ответил ему отец.  - Чтобы запустить подобный амулет, нужно кровное родство с создателем. Хотя бы отдаленное. Дети, внуки, их потомки… Такие вещи делают исключительно для своих, для нас же это простой камень на цепочке.
        - Тогда отдайте его мне!  - попросила я.  - Раз уж это просто камень на цепочке!
        - Не надо, Мири!  - покачал головой отец.  - Как бы там ни было, это древний артефакт, который лучше держать подальше от Эирианна. Подальше от всех нас, пока здесь не улягутся страсти!
        Не сомневаюсь, папа имел ввиду странное поведение магистра Ллвида. Инесс, оторвавшись от деда, вложила амулет в протянутую руку отца. Тот сжал ладонь, после чего исчез. Наверное, отправился в Москву, прятать амулет в сейф за семью печатями.
        Вернее, там стоял кодовый замок, поверх которого мамин заговор от воровства. Правда, близнецы как-то хвастались, что знают кодовую комбинацию, а снять мамино заклинание для них проще простого…
        Папа ушел, а семья принялась оживленно обсуждать мой завтрашний праздник. Мне исполнялось восемнадцать, ожидался праздничный обед и гости - Риона с отцом, папины и мамины друзья с семьями, крестный Эдар с сыном Иваром… Затем дед вызвался перенести меня на Сорас, чтобы я могла отпраздновать еще и с девочками из команды летунов. Потом, если захочу, мы все можем отправиться в Москву…
        Они говорили, говорили и говорили… А я смотрела на них и удивлялась. Семья исправно делала вид, будто бы ничего не произошло. Все по-старому, словно и не было двух последних, вернее, трех дней в моей жизни.
        Но ведь они были! Плевать на Темный Мир, разведку и амулет, но Ронан?!
        - Мама,  - негромко начала я,  - а… А ко мне никто не приходил?
        Она заморгала быстро-быстро, затем отвела взгляд.
        - Мири, я думаю, тебе лучше поговорить с папой. Он уже скоро вернется.
        Ясно… Так я и думала! Труп, лопата, сад.
        - Я уже вернулся!  - раздался веселый голос за спиной. Отец, оказывается, только что шагнул из Москвы через Грань и материализовался посреди гостиной.
        - Ронан Маккормак приходил ко мне сегодня днем,  - повернулась я к нему. Ай, ну и пусть все слышат!  - Почему ты забыл мне об этом сказать? Потому что он больше никогда не придет?
        - Верно!  - согласился папа.  - Надеюсь, ума у дракона хватит… С первого раза он не понял, но второй раз я выразился куда яснее.
        - Что?! Он приходил два раза?!
        - Да. И в первый, и во второй я вполне внятно и доходчиво ему объяснил, что он тебе не пара. В прямом и переносном смысле. Мири…
        - Как ты мог?!  - выдохнула я. Знаю, что гнев - не лучший советчик, но в этот раз папа явно перешел границы дозволенного. Я уже не маленькая девочка, чтобы он поступал со мной вот так!..  - Какое ты имеешь право решать за меня?!
        - Ты - моя дочь, и я за тебя в ответе.
        - Но мне уже… Завтра мне исполняется восемнадцать! Я вполне совершеннолетняя, и сама могу решать, кто мне подходит, а кто нет!
        Знала, с папой будет сложно, но не думала, что его случай окажется безнадежным!..
        - Мири, ты рождена на Эирианне, а он - дракон… Ты понимаешь, что это значит?!
        - То, что он - не летучая мышь!
        - Мири,  - это уже мама. Поднялась с кресла, подошла. Попыталась обнять, но я не далась.  - Прошу тебя, детка! Поверь, так будет лучше для всех…
        - Так будет лучше для вас, но не для меня!  - рявкнула я на родителей. И откуда только голос прорезался?! Ведь не повышала его никогда на любимых, но больно стало до ужаса. Слезы потекли из глаз, а в груди - словно открытая рана… Почему, ну почему они так со мной поступают?!  - Что ты ему сказал?
        - Попросил, чтобы его пути никогда не пересекались с местоположением моего дома и дорогой моей дочери. В принципе, довольно вежливо,  - хмыкнул отец.  - Мири, я объясню тебе чуть позже суть любви между драконами и девушкам Эирианна. Хотя такие вещи пусть лучше мама тебе объясняет…
        Я и так знала, что они хотели мне объяснить!
        - «Такие вещи», папочка, по российскому телевидению крутят с утра до вечера! Я давно уже в курсе. И это мое личное дело…  - Черт, ну как все сложно!  - Это мое личное дело, буду ли я спать с Ронаном Маккормаком или нет!
        Все, занавес! Зрительный зал замер с растерянными лицами.
        - Мири…  - подал голос дед.  - Тебе надо успокоиться!
        - Я спокойна, как мамонт, потому что они давным-давно все уже вымерли! И я буду встречаться с Ронаном. И с ним, и с магистром Симондом, да хоть с циркачом с Ратушной площади!.. И вы не сможете мне запретить, потому что я уже выросла и собираюсь распоряжаться собственной жизнью!
        - Только через мой труп!  - спокойно сказал папа.
        - А мы думали, она в магистра Дойла втюрилась!  - переглянулись близнецы.
        - Я думал,  - подал голос дед,  - у вас с Иваром все наладится!  - это был сын моего крестного Эдара.
        - Мири, зачем тебе дракон?!  - жалобно произнесла моя мама.  - Он не стоит твоих слез! Поверь, и тебя он тоже не стоит…  - Не договорила, покачала головой. В ее глазах я прочила приговор.
        И вот тогда я завизжала. Ультразвук - женское оружие массового поражения. Визжала долго и пронзительно, пока в легких не закончился воздух. Все, все против меня! Подскочила, уговаривая себя не впадать в истерику, а сказать спокойно и внятно то, что собиралась.
        - Я ухожу!  - обвела взглядом свою семью.
        Остановилась на папе.
        - Правильно!  - согласился он.  - Отдохни, завтра поговорим.
        Но он меня опять не понял! Я собиралась жить собственной жизнью. Изыскать средства - начать зарабатывать, в конце концов!  - и идти своим собственным путем.

        Глава 13

        Я все-таки проснулась, хотя думала, что эта ночь никогда не закончится. А еще - что не усну, а если уж и уйду в мир сновидений, то не вернусь обратно. Но я все же уснула, ушла и вернулась…
        Открыла глаза. Затем долго лежала, разглядывая потолок, вспоминала кошмары вчерашнего вечера. Чего только в нем не было! И разговоры, и уговоры, и заверения, что сейчас не время, вот когда закончу Академию, тогда… Слезы мамы, неожиданная поддержка Инесс, которая сказала, что покинула отчий дом, когда ей стукнуло восемнадцать. Правда, это было триста лет назад.
        Близнецы тоже стояли за меня горой. Поддержали мою идею восторженно, а потом заявили, что уйдут со мной. И вот тогда с мамой случилась нервная истерика, а отец увел меня в кабинет. Я шла за ним, ощущая себя восковой куклой. Эмоции закончились, слезы тоже. Сил не оставалось, но я знала, что в доме родителей не останусь. Уже решила, и обратной дороги нет. Уйду, как только смогу - одна или с братьями - мне все равно!
        - Мири, присядь! Поговорим спокойно,  - начал отец.
        Он откинулся в кресло. Я же сидела, словно на допросе. На краешке стула, сложив перед собой руки, как до этого перед военной разведкой Эирианна. Да и чувствовала себя примерно также. Готовая ко всему, кроме одного: ментального вторжения. Если папа решит силой выкинуть неправильные мысли из моей головы, как долго я продержусь против него? Секунду, две?..
        - Дочка, не сиди с таким видом! Я не сделаю тебе ничего плохого. Мы с тобой просто поговорим.
        - Хорошо!  - пробормотала в ответ.  - Но я все равно уйду! Не сейчас, а когда у меня появятся деньги… Но я уже все решила.
        - Если это из-за дракона…
        Покачала головой.
        - Из-за себя,  - сказала ему тихо.
        - Мири, до того, как встретил твою маму, я тоже был влюблен. Ее звали… Хотя какая сейчас разница, как ее звали!  - поморщился отец.  - Она была из племени драконов. И я решил… Знаешь, я думал, что самый умный и смогу обойти предназначение их племени. Сделаю все, чтобы мы были вместе. И мы с ней были вместе! Правда, недолго… Ровно до тех пор, пока она не встретила того, кто с рождения был предначертан ей Богами. И все, Мири! После этого она едва вспомнила мое имя. Моментальное притяжение, вспыхнувшая страсть, всепоглощающая любовь, где третьему нет места. Очень больно, дочка!.. Очень.
        - Ронан сказал, что у него нет Пары…
        - Так не бывает! Прости, девочка моя, но сейчас ты совершаешь ошибку! Он тебя использует. Ты нужна Нуадреанну, он с тобой только из-за этого! Знаю, так говорить довольно жестоко, но лучше ты узнаешь это от меня, чем…
        - Папа!  - выдохнула в ответ.  - Не надо так со мной и не надо так про него!
        Мы замерли по разные стороны баррикад и, как нормальные враждующие стороны, пытались доказать друг другу свою правоту, но не находили общего языка.
        - Я разберусь сама,  - твердо сказала ему.  - И я готова заплатить за собственные ошибки. Но вы не даете их совершить! Я даже не знаю, как это - любить и быть любимой. Страдать, переживать, потому что… Вы охраняете меня от всего! Я живу в золотой клетке под всеобщим присмотром, где каждый знает, как лучше для меня, кроме меня самой. А я хочу на свободу! Поэтому и собираюсь жить отдельно, а вовсе не из-за Ронана Маккормака!
        К вечеру меня оставили в покое. Я заперлась в своей комнате, давясь слезами. Знала, что родители воспротивятся, но втайне мечтала, что они меня поймут.
        Размечталась!
        Отгородилась ментальной стеной от всех, даже от братьев, которые пытались влезть в мою голову, поговорить. Обиженные близнецы принялись стучать в стенку. Азбука Морзе, в детстве забавлялись… Отстукала им, чтобы они от меня отстали. Все, все! Затем легла в кровать, положила на голову подушку, предварительно накинув на дверь еще несколько защитных заклинаний. Заснула только на рассвете, чтобы проснуться к полудню.
        Вот такое совершеннолетие, которое встретила с красными, опухшими глазами и ворохом разрозненных мыслей в голове!
        Да и поздравлять меня никто не спешил! Могу представить, после вчерашнего! Всхлипывая, натянула синее платье с белыми кружевами. По меркам Земли - довольно скромное, на Эирианне - на грани приличия. Инесс подарила пару месяцев назад, так что ленточки, разрезы и глубокое декольте присутствовали. Расчесалась, умылась. Заколола волосы серебряными заколками, подаренными братьями на прошлый день рождения. Вышла из комнаты, чувствуя себя предателем родины.
        Только предавать оказалось некого. Родина, вернее, родственники отсутствовали. Не было даже слуг. Я, недоумевая, обошла ведь дом. Ни-ко-го! При этом не нашла ни следов нападения, ни похищения, ни записки… Их вещи есть, на столе - теплый завтрак. Подозреваю, ждал меня, а вот моя семья как сквозь землю провалилась! Все бросили и ушли. Угу, подальше от меня, и слуг с собой прихватили. Не только экономку и кухарок, но даже горничных…
        Вновь прошла, вернее, пробежалась по двум этажам, уговаривая себя не впадать в панику. Постучала в родительскую спальню, заглянула в папин кабинет, прачечную, даже в кладовую Абрис. Не могли же их всех похитить, а меня забыть?! К тому же, если бы Темные пришли за семьей архимага Логана, то мою защиту вынесли бы вместе с дверью.
        Наверное, вся моя семья уехала, а меня не взяли за плохое поведение… Братья тоже бросили, хотя активно рвались со мной в неизвестность, начинать новую жизнь с тремя серебряными пенни и пятью халфингами из своей копилки.
        Странно все это!
        С каждой секундой мне становилось все тревожнее. Сердце стучало как сумасшедшее, вчерашние слезы далеко не ушли, вернулись снова. Тут я вспомнила о Трезубике. Ну конечно же, если братья уехали надолго, они бы его тоже забрали! А если нет…
        Кинулась в комнату близнецов, распутала, слегка помучавшись, их замороченную защиту. Наконец, открыла дверь с нарисованными черепом и костями и жизнеутверждающей надписью на огаме: «Не влезай - убьет!». Шагнула в царство хаоса, непонятных предметов, колб с разноцветными жидкостями, свитков по магии и разбросанных повсюду грязных носков. Полезла было под двуярусную кровать, но вовремя вспомнила о дымовых шашках. Как бы не нарваться на оставшиеся после магистра Ллвида!.. Чуть не стукнулась головой о деревянный бортик, выползая обратно, потому что Трезубик, живой и невредимый, спал в своем гнезде из пухового платка.
        Значит, они обязательно вернуться!
        И тут… Я почувствовала, как совсем рядом ломается Грань. Подскочила на ноги. Оказалось, в комнате появились мои братья! Причесанные, в парадной одежде. Живые!.. Взвизгнув, кинулась к ним на шею. Обняла, поцеловала в смуглые, с едва заметной россыпью веснушек щеки.
        - Бусинка, ты уже проснулась?!  - пробормотал Эрик, явно смущенный моим радостным напором. Зато Эрсан, младше брата на несколько секунд, от моих объятий отказываться не спешил.
        - С днем рождения, Мири!  - сказал он и сжал меня в объятьях так, что мне стало трудно дышать. Кажется, сейчас треснут кости…
        - Да постой же ты! Отпусти, задавишь!  - выдохнула я.  - А… А где родители? Дед с Инесс?
        - Это сюрприз!  - заявил мне Эрик. Кажется, он все-таки хотел к нам, с Эрсаном… Я распахнула объятия, и он шагнул к нам навстречу.
        - Нас оставили дожидаться, пока ты проснешься, а потом проводить… в нужное место!  - подмигнул мне Эрсан.
        - Хорошо же вы дожидались! У меня чуть инфаркт не случился… Думала, меня забыли…
        Угу, как того мальчика в фильме «Один дома» на Рождество.
        - Мы ходили за твоим подарком,  - сообщил мне Эрик, когда я их все же отпустила.  - Ты спала, вот мы и решили, что успеем.
        - Постойте… Как это «ходили»?  - изумилась я. Но ведь это совершенно невозможно!  - Вы ведь вернулись домой через Грань!
        Братья кивнули.
        - Одни, без родителей?
        Снова покивали. Лица хитрые, но крайне довольные.
        - А… Но как?! Черт, где же вы были?
        - В Москве,  - сказал Эрик.
        - С днем рождения, Мири! Прости, что не успели запаковать!  - Эрсан улыбнулся, и я поняла, что в Академии буду заниматься врачеванием и склеиванием разбитых близнецами девичьих сердец.
        Затем я взглянула на то, что вытащил Эрсан из кармана штанов, сшитых совсем не по моде Эирианна. Остолбенела, после чего медленно и верно выпала в осадок.
        Но ведь это… Этого просто не может быть!
        - Мой амулет!  - прошептала я, получив в протянутую ладонь камень с кровью древнего мага.  - Но как?.. Скажите, как вам удалось стащить его из папиного сейфа?!
        - Мы знаем код,  - пожал плечами Эрик.  - А Эрсан снял мамины заклинания.
        - Ладно, допустим!.. Хорошо, с сейфом вы справились. Но как… Признавайтесь, взломщики малолетние, как вам удалось пройти через Грань? Вы ведь сами еще не можете…
        - Не можем!  - согласился со мной Эрсан, с удовольствием поглядывая на мое ошарашенное лица. Ну да, сюрприз удался!  - Мы сделали это с помощью дедова амулета. Помнишь, вчера родители проговорились, что он срабатывает при смертельной опасности. Утром все ушли из дома, а мы его взяли…
        Значит, мама все-таки хранила его в той самой заветной шкатулке!..
        - Ну и кто кого душил?  - поинтересовалась я, разглядывая «Коллективный Разум». Интересно, каким образом в домашних условиях они смогли изобразить смертельную опасность, чтобы активировать амулет?
        - Почему сразу душил?  - удивился Эрсан.  - Амулет неплохо сработал и от огненного заклинания.
        - Значит, ты поджег брата?!
        - Не успел. За секунду до этого мы перенеслись в Москву. А вот там пришлось поломать голову, чтобы вернуться обратно, потому что магии на Земле почти нет. Но мы все же выкрутились…
        Я даже не захотела узнавать, каким образом они это провернули!
        - Да вы чертовы идиоты!  - сказала близнецам, не понимая, плакать мне теперь или смеяться.  - Папа нам голову открутит! Вам в первую очередь, ну и мне заодно.
        - Мири, но ты же сама его хотела,  - переглянулись братья.  - Мы решили, тебе будет приятно. А отец когда еще хватится!.. Бывает, он месяцами в свой сейф не заглядывает. К тому же мы возьмем его с собой.
        - С собой? Но куда?!
        Куда именно, они так мне и сказали. Ну ничего, я им это еще припомню! Вместо этого, вернув мамин амулет в шкатулку, сунули мой подарок сонному Трезубику, чтобы тот охранял, затем взяли меня за руки и активировали камень перехода. Мы тут же оказались на мощенной булыжниками городской улице.
        Полуденная жара обожгла легкие, яркое солнце заставило меня зажмуриться. Наконец, привыкнув к дневному свету, я закрутила головой, пытаясь сориентироваться. Место оказалось совершенно мне незнакомым.
        По обе стороны улицы стояли солидные двух и трехэтажные дома с цветочными горшками на окнах. Мимо проходили люди в дорогой одежде, спешили заваленные свитками писари в длинных мантиях своей Гильдии, сновали мальчишки-посыльные. Держа за руку двоих детей, проплыла пышная женщина в зеленом платье. Рядом с ней с серьезным видом ступал обвешанный оружием телохранитель.
        Кажется, это был один из престижных кварталов Тары, расположенный… Я вновь закрутила головой. Похоже, совсем недалеко от делового центра города, с его торговыми домами, Гильдиями и меняльными лавками. Тут я заметила над кронами деревьев шпили храмов Бригитты, Лугу и Диан Кету, и приступ географического кретинизма миновал.
        Я наконец-таки поняла, что мы находимся в минутах так десяти ходьбы от дома родителей, а затем заметила еще и отца, разговаривавшего с незнакомым мне магом в черной мантии. Они стояли на другой стороне улицы и рассматривали большой двухэтажный дом из серого камня с синими ставнями.
        - Куда это вы меня привели?  - спросила я у братьев.
        - К твоему подарку,  - выдохнул мне в ухо Эрсан, затем ободряюще сжал руку.  - В целом, ты уже можешь начинать привыкать!
        - Спасибо за поддержку, но подарок-то где?  - обреченно произнесла я. Еще раз огляделась. В целом, я могу и привыкнуть. Осталось только выяснить, к чему именно.
        - Так вот же он!  - кивнул Эрик на тот самый дом.
        Два этажа, три ступеньки до входной двери, окованной железом с затейливыми узорами в виде переплетенных кос. Дикий виноград у дальней стены всеми силами пытался забраться на крытую рыжей черепицей крышу.
        Внутри, подозреваю, находился небольшой внутренний дворик с колодцем, как и в других домах Тары.
        - Родители специально его для тебя сняли! Вернее, для всех нас на целый год, а то и дольше! Друг отца переехал в Коннахт и пока что не собирается оттуда возвращаться,  - пояснил мне Эрик.  - Папа даже ходил к нему через порталы этим утром, договаривался о цене.
        И тут я растерялась. Уставилась на близнецов, затем перевела взгляд на отца, тоже заметившего наше появление. Кажется, мага рядом с ним я где-то уже видела, но сейчас это было совершенно неважно.
        - Папа!.. Папа!  - закричала я. Кинулась к нему через улицу, напугав незнамо откуда взявшихся всадников. Хорошо хоть под конские копыта не угодила! И все потому, что хотела как можно скорее преодолеть пропасть, возникшую между нами вчера вечером. Отец тоже поспешил мне навстречу, так что через пару секунд, взвизгнув, я повисла у него на шее, чувствуя, как он прижимает меня к себе…
        Как целует меня в висок и шепчет: «Мири!»
        Я не знала, как мне извиниться за все то, что вчера прозвучало вслух в нашей гостиной, а затем и в его кабинете… Пробормотала, что он - самый лучший на свете! В ответ папа покачал головой. Сказал, что это боги Эирианна к нему несказанно благосклонны. Подарили ему маму, когда уже казалось, что в жизни не осталось ничего хорошего. Затем меня, и это делало его неизменно счастливым на протяжении целых восемнадцати лет. Ну а затем и близнецов, как же без них!
        - С днем рождения, Мири!  - наконец, произнес он, отпустив меня.  - Как тебе наш с мамой подарок?
        - А… Он просто великолепен! Неужели это все… нам?
        Отец кивнул, наслаждаясь моим замешательством.
        - Да, но с одним условием! Братья будут жить с тобой. Охранять и присматривать.
        - Твои сторожевые псы?  - улыбнулась ему.  - Конечно же, пусть живут! К тому же при правильном подходе любые породы поддаются дрессировке…
        Тут я разглядела мага, с которым папа как раз разговаривал перед нашим прибытием. Светло-рыжие волосы зачесаны назад, собраны в небольшой «хвостик» на затылке. На лице - смущенная улыбка, словно он ненароком стал свидетелем сцены, вовсе не предназначенной для его глаз.
        - Здравствуйте, магистр Варрен!  - улыбнулась ему.  - Пусть боги будут к вам благосклонны!
        Конечно же, я его узнала - тот самый маг Огня, что принимал у нас экзамены!
        - И тебе доброго дня, Мирита!  - произнес магистр.
        - Мы с Варреном заканчиваем с защитными заклинаниями,  - пояснил мне папа.  - Скоро ты сможешь осмотреть дом. Там, кстати, идет уборка. Абрис всеми командует, так что смотри, не попадись ей под горячую руку!
        Так вот куда подевались все слуги!
        Тут передо мной распахнулся портал, из которого вышел дед и с независимым видом подхватил меня под локоть. Наверное, чтобы я не попала под горячую руку папе с магистром Варреном, потому что из ладоней мага вырвались оранжевые молнии и, пролетев несколько метров, врезались в фасад моего подарка. Но вместо того, чтобы нанести несовместимые с дальнейшим нашим проживанием повреждения, они юркими змейками расползлись по первому этажу. Вспыхнули, затем словно бы впитались в каменную кладку. Папа одобрительно хмыкнул и тоже поднял руки. Кажется, именно таким образом здесь ставят защитные заклинания!
        Пока я стояла, разинув рот, услышала, как магистр Варрен говорил отцу:
        - Представление твоих орлов на экзамене произвело неизгладимое… гм… впечатление! Мне нужны толковые помощники в лабораторию. Платить много не стану, сам же знаешь, как у меня сейчас с финансами. Но что-то им обязательно перепадет.
        - Забирай!  - щедро разрешил отец.  - Им не помешает практика, особенно у тебя. Как видишь, с сегодняшнего дня они на вольных хлебах. Пусть привыкают зарабатывать!
        Я взглянула на магистра, а затем на братьев. Кажется, кто-то только что обзавелся работой, при этом не пошевелив и пальцем! Я бы тоже не отказалась привыкнуть зарабатывать, так что придется мне поискать занятие и для себя!
        Долго размышлять по этому поводу мне не дали: нашелся другой. Дед все же отвел меня в сторону, поздравил с днем рождения и с заговорщическим видом сообщил, что в королевском банке Тары завелся счет на мое имя. А на нем - целых тысяча серебряных, их с Инесс подарок на мое совершеннолетие.
        - Трать их с умом, внучка!  - произнес он, целуя меня в щеку.
        Я растерялась, потому что это было ужас как много денег!
        - Деда-а!..  - от избытка чувств я повисла у него на шее. Угу, спелой грушей. Но долго висеть мне не удалось. В паре шагов от нас вспыхнуло еще одно кольцо портала. Затем взметнулись шелка и атлас ярко-желтого платья, заиграли на летнем ветру, затмевая летнее солнце.
        Конечно же, Инесс!
        Магистр Варрен, не удержавшись, окинул жену деда одобрительным взглядом, за что удостоился неодобрительного от деда.
        - Мири, солнышко, с днем рождения тебя!  - нараспев произнесла Инесс.  - Так, господа магистры, пропустите нас!  - Маги увлеклись не на шутку, расцвечивая два этажа, фундамент и крышу разноцветными молниями.  - Вражеские войска давно уже капитулировали, так что свой обстрел вы вполне можете отложить на более позднее время. Пойдемте уже!
        Подхватила меня под локоть, поманила близнецов с явными намерениями провести нас в дом. Только вот уйти мы опять не успели, потому что я услышала голос Рионы.
        - Мири!  - кричала она на всю улицу.
        Я обернулась. Оказалось, Риона уже спрыгнула с повозки, остановившейся по ту сторону дороги. Худенькая, маленькая, подруга летела ко мне, а золотистые косы летели по ветру…
        - Риша!..  - выдохнула я счастливо, сжав ее в объятиях.  - Как же рада тебя видеть!
        Кажется, этот день можно смело занести в календарь как «День Любви к Ближним», хотя начинался как «Самый Ужасный» в моей жизни!
        - Я тоже к тебе с подарками. Смотри!  - девушка кивнула в сторону повозки, которой правил ее отец.  - Это все тебе!
        - А… А что там?  - спросила у нее осторожно, потому что понятия не имела, что бы это могло быть. Судя по размеру - от карликового слона до антикварного буфета.
        - Кабачки!  - с явным удовольствием протянула Риона.
        - Кабачки?  - растерялась я.  - Целая телега?!
        - Ага!  - с серьезным видом сообщила мне подруга.  - Кабачочки! А еще тыковки, баклажанчики и огурчики.
        - Отличный подарок!  - пробормотала я.  - Мне теперь все в хозяйстве пригодится.
        Тут Риона рассмеялась. Громко, заливисто, да так, что даже магистр Варрен повернулся и посмотрел на нее с удивлением, которое быстро сменилось одобрением.
        - Ты бы видела свое лицо!  - хохотала Риона.  - Жаль, Мири, у меня нет с собой зеркала! Тебе стоило на это посмотреть!
        И тут я почувствовала… незнамо что! Это походило на странные, едва уловимые изменения в магическом Потоке, который… Нет же, он как стоял, так и стоит нетронутым, и это вовсе не магия, а… химия какая-то!
        Оглянулась. Нет, в журнале «Химия и Жизнь» о таком не прочтешь, да и в «Алхимии» не напишут! Ведь мы трое связаны от рождения, только поэтому я и почувствовала…
        Братья смотрели на смеющуюся Риону так, словно и не видели ее до сих пор! Не замечали, проходили мимо, а в это летний день впервые обратили внимание на ее удивительно красивое личико, глаза цвета неба, выбивающиеся из кос золотистые локоны, худенькую, но ладную фигурку.
        Зато она никакой алхимии не почувствовала и на близнецов внимания не обратила! Лишь кивнула из вежливости.
        Отсмеявшись, Риона поприветствовала мою родню и магистра Варрена, затем призналась, что достала для меня книгу с балладами о любви новомодного филида Кэдерина, редчайшую редкость на Эирианне. Подмигнув, сказала, что мой подарок у нее в повозке вместе с ее вещами, а кабачки и прочие овощи нам в хозяйстве пригодятся. Зима не за горами, а зимы в Таре суровые, холодные… Цены на продукты взлетают к облакам, поэтому лучше запасаться заранее.
        - Мири, а я… Я приехала к тебе жить!  - Риона смущенно улыбнулась.  - Ты ведь меня не прогонишь, нет?! Знаю же, что не прогонишь!
        - Риш, ты…  - я совсем растерялась. А мои родственники стоят и молчат, словно мне решать… Но ведь мне и решать!  - А ты не шутишь?
        - Какие уж тут шутки!  - хмыкнула она.  - Я даже вещи свои собрала!  - кивнула в сторону повозки.
        - А как же твой отец?.. Он тебе позволит?
        - Отец…  - подруга вздохнула.  - Мы вчера с ним серьезно поругались, и я ушла из дома. К тебе. У него скоро свадьба, так что он не особо расстроился. Моя новая мачеха…  - Риона снова вздохнула.  - Лучше я о ней помолчу! Не буду портить твой день рождения!
        О мачехе я уже была наслышана, и ничего хорошего о ней никогда не было сказано.
        - Но как ты узнала о доме?!
        Ведь вчера еще никто о нем не знал?!
        Оказалось, в день, когда я пропала, Риона всполошилась не на шутку. Так долго пыталась сделать предсказание, что в конце концов ей удалось. Она увидела, что скоро я вернусь живой и невредимой. А еще то, что мы будем жить вместе, в этом самом каменном доме с синими ставнями!
        - А как же мои братья?  - шепотом спросила у нее.  - Они ведь будут жить вместе с нами! Еще ка-ак начнут на тебе жениться!
        Я покосилась на близнецов. Помню-помню Ришино «веселенькое» предсказание о свободе выбора! Ее комплект был на одно лицо, а вот мой отличался куда большим разнообразием. Темный и дракон, нарочно не придумаешь!
        - Пусть только попробуют!  - фыркнула Риона.  - К тому же я обнаружила новой узелок на своей линии судьбы. Тот самый, где мы вместе с Брэдли… Так что у меня все еще есть шанс на другое развитие событий… И я свой шанс не упущу!  - иона мечтательно закрыла глаза, кажется, вновь окунувшись в собственное предсказание, где была со светловолосым красавцем Брэдли Калдером.
        Я же покосилась на близнецов. Те стояли неподалеку и посматривали на Риону взглядами охотников, заприметивших дичь. Бедная Риша еще не подозревала, что шансов у нее с Брэдли нет никаких, потому что «Коллективный Разум» своего не упустит!
        Хорошо, но… Допустим, они ее поймают. Как делить будут?! Монетку кидать - «орел» или «решка»?
        - Вот и отлично, вам веселее будет! В доме как раз пять комнат,  - подала голос Инесс,  - всем хватит! Одну мы закроем.
        - Не надо! Не стоит ее закрывать,  - неожиданно произнесла Риона.  - Очень скоро нас будет пятеро. Еще одна девушка… Она будет с нами жить! Светленькая, на меня похожа.
        - Что еще за девушка?  - удивилась я.
        Этого Риона не знала.
        - Прости, Мири!  - произнесла подруга покаянно.  - В том видении нас было пятеро, но подробностей я не разглядела. К тому же я знаю, что тебе не нравится, когда я заглядываю в будущее… Поэтому, клянусь Бригиттой, больше никогда!.. Никаких больше предсказаний!
        - Вот и правильно!  - согласилась я.  - Никогда! Вернее, еще один раз, а затем уже все! Только в Академии по просьбе почтенных магистров. С тебя еще одно предсказание… Считай его платой за проживание на год вперед. Или же на несколько, пока мы не закончим учебу!
        - Или пока я не выйду замуж!  - сверкнула глазами подруга.  - За Брэдли!
        Она еще не знала, что кандидатура Брэдли с треском провалится на ближайших выборах в связи с появлением куда более серьезных конкурентов.
        - Так что за предсказание?  - поинтересовалась она.
        Я покачала головой, шепнув ей: «Позже!»
        Не сейчас. Мы с ней поговорим обо всем позже. Меня крайне занимал один вопрос. Интересно, кому я нужнее - Ронану Маккормаку или же его Нуадреанну?

        Глава 14

        Ронан появился значительно позже, когда мы с братьями и Рионой уже осмотрели, вернее, облазили весь наш дом от подвала до крыши и выбрали себе спальни, расположенные на втором этаже. Близнецы по привычке собирались поселиться в одной, но Инесс посмотрела на них строго и сказала, что они уже достаточно взрослые, поэтому должны жить отдельно. Тогда братья выбрали смежные, решив пробить в стенке проход.
        - Отдельно - это чтобы девушек водить и грязную одежду на большей территории раскидывать,  - шепнула я Рионе.
        - Мири, да пусть они водят кого хотят!  - тоже шепотом отозвалась подруга.  - Мне так даже спокойнее… А вот за бардак будем казнить! По одному. Ты лучше расскажи мне про предсказание! Что ты хочешь узнать?
        - Позже!  - шепнула ей.
        Слишком много любопытных глаз и ушей, да и дел столько, не знаешь, за которые хвататься в первую очередь! К этому времени слуги уже принесли наши вещи, а затем и продукты, которые привезла запасливая Риона, за что удостоилась одобрительного взгляда и похвалы Абрис. Как хозяйка дома, я обошла с экономкой кухню и погреба, пытаясь запомнить тысячу и одну ее рекомендацию по ведению хозяйства. Сломалась на первой сотне, тоскливо подумав, что неплохо было бы записывать.
        Тут из портала появилась мама. Причем пришла она не одна, а с нашей бабушкой Улой, которую я не видела целую вечность, но любила от этого не меньше! Оказалось, этим утром мама отправилась в Мунстер специально за ней и уговорила пожить с нами до окончания Академии.
        Раздав миллион поцелуев и вывалив на нас ворох новостей из Туиренна, Ула с энтузиазмом принялась за ведение нашего с близнецами хозяйства. Они с Абрис смерили друг друга оценивающими взглядами и… тут же углубились в обсуждение предстоящих закупок. Я же покосилась на родителей. Довольные, они сидели за большим круглым столом в нашей гостиной. Отец с Варреном обсуждали лучшие способы магической защиты для нашего дома. Затем торжественно выдали нам целых четыре камня перехода, каждому по одному, чтобы мы могли возвращаться из любого места в радиусе километров так десяти к дверям нашего дома. Дед с Рионой обсуждали последние новости. Мама с Инесс делились мыслями насчет обстановки комнат. Меня же не оставляла странная мысль, что это не я ушла из дома, а нас с близнецами просто-напросто отселили…
        Причем недалеко. Ну, чтобы всегда под боком и под присмотром…
        - Пойду-ка я всем кофе заварю!  - сказала больше себе, чем семье. Точно так же, как делала мама в момент волнения. Она, кстати, подарила мне заветный мешочек отличных зерен и серебряную мельницу.
        Но ведь это именно то, чего я хотела! К тому же вместо комнаты на сомнительном постоялом дворе я получила целый дом, с близнецами, бабушкой и подругой в придачу!
        Не успела я уйти на кухню, как в дверь постучали. Оказалось, пришел мой крестный Эдар с сыном. Подарили мне роскошный букет, сразу же наполнивший наш дом запахом экзотических цветов из мира Летающих Островов. А еще новые крылья, взамен брошенных мною в Эллодаре. Затем мы выпили кофе и стали собираться в город, решив пообедать в трактире, так как наш дом в квартале Ростовщиков и Менял оказался не готовым к такому количеству гостей.
        Я была счастлива. Очень!
        Этот день лидировал в номинации «Лучший День в моей Жизни» и одержал уверенную победу в момент, когда сквозь распахнутые окна - одни с видом на дорогу, а вторые на заросший внутренний садик с колодцем и небольшим бассейном для сбора дождевой воды - в дом ворвался звук мощных крыльев.
        Дракон прилетел!
        Я подбежала к окну и высунулась по пояс, рискуя выпасть наружу, прямо на взлетную полосу, где только что совершил посадку черный, отливающий в металлик, местный «Боинг». Сложил крылья, и уже вместо ящера на безлюдной улице стоял мужчина. Ронан Маккормак, племянник Владыки Нуадреанна, о чем забыл поставить меня в известность на Эллодаре, направился к моему, вернее, нашему с близнецами дому, явно намереваясь постучать в дверь.
        Как всегда, безумно красивый… В белой одежде и начищенных сапогах. Драконам, кажется, было наплевать, что на Эирианне хоронили в белом… В руках он держал небольшой сверток. Неужели принес с собой подарок?!
        Спрыгнув с окна, я посмотрела на родителей. Вернее, на отца, который беседовал с магистром Варреном.
        - Па-ап!..  - начала я. Неужели он запретит мне встречаться с Ронаном?!  - Там… Ну, в общем, он там!
        Сказать ему, кто именно, или же папа сам догадается?
        - Иди уже!  - махнул отец рукой и вновь повернулся к магистру Варрену. Я нервно улыбнулась своей семье, посматривающей на меня с преувеличенным безразличием, затем ринулась прочь из комнаты. Убегая, услышала обрывок разговора между почтенным преподавателем Академии Тары и архимагом Эирианна. В нем определенно прозвучали фразы: «крылья оторву» и «шею сверну».
        Остановилась перед дверями, пытаясь унять дыхание и невпопад, бешено колотящееся сердце. Вытерла вспотевшие ладони о платье. Поправила заколки, встряхнула волосами. Черт, ну почему здесь нет зеркала?! Непорядок! Дернулась было перекреститься, но передумала. Вместо этого распахнула дверь и шагнула навстречу Ронану.
        Он все-таки пришел ко мне, несмотря на то, что отец несколько раз отправлял его в далекие дали!
        - Мири!  - счастливо улыбнулся Ронан.  - Ну здравствуй, Мири!
        Шагнул навстречу, собираясь меня обнять. Я же смотрела на него и понимала, как сильно попала. Вернее, втрескалась в него по уши, так и не успев получить с Рионы плату за проживание. Так и не узнав, дорога ли я Ронану по-настоящему, или же драконам слишком нужны мои способности Медиатора.
        - Добрый день, лорд Маккормак!  - вежливо улыбнулась ему. Отстранилась, хотя жутко хотелось кинуться к нему в объятия. Но… Нам бы сперва прояснить ситуацию!  - Пусть боги Эирианна будут к вам благосклонны.
        - Мири, не придумывай! Не знаю, что тебе уже успели обо мне рассказать…
        - Уже успели и рассказали. Но почему об этом умолчал наследный принц Нуадреанна?!
        - Ах вот в чем дело! Нет, Мири, я пока еще не наследный принц,  - Ронан покрутил в руках сверток. Протянул мне, но я покачала головой. Хотела взять, но… Не сейчас!  - Фоморам, видишь ли, все равно, какие титулы у их обеда или ужина. На Эллодаре это не имело никакого значения. Да и сейчас тоже… Сейчас тоже не имеет!
        - Имеет, и еще какое!  - возразила ему.  - Когда-нибудь ты станешь правителем целого мира, а я…
        А я - будущий маг Абсолюта, который так нужен Нуадреанну. И как тут понять, кому я нужнее?!
        - Всю мою жизнь я провел слишком далеко от трона. У меня не было ни единого шанса занять престол. Но война многое изменила в Нуадреанне! Она не пощадила ни семью Повелителя, ни мою. Наследник престола погиб. Мой отец, младший брат Владыки, тоже был убит. Так уж вышло, что я остался единственным претендентом на трон. Совет и Повелитель ждут моего решения, но пока они его так и не дождались. Я пока еще не дал своего согласия.
        - Ты можешь отказаться?!  - не поверила ему.  - От трона?
        - Могу.  - Легкая улыбка тронула его красивые губы.
        - Но что тогда будет?..
        - Владыка давно уже твердит о том, что он устал. Как только он убедит в этом Совет Двенадцати и отправится на покой, они выберут достойнейшего… Если я откажусь, корона Нуадреанна уйдет из нашей семьи. Ну что же, династия Маккормаков правила более полторы тысячи лет. Быть может, пришло время дать место новой крови.
        - Ронан… Но ты ведь не откажешься?
        - Пока не знаю, Мири! Еще не решил.
        Распахнул объятия, и я уже больше не медлила. Уткнулась в его твердое плечо, наслаждаясь его запахом, чувствуя его дыхание и прислушиваясь к размеренным ударам его сердца.
        - Очень многое зависит от одной маленькой магички, с которой я совершил путешествие по Темному Миру,  - сказал он, целуя меня в висок.
        - От меня?!
        - От тебя, Мири! Я вспоминаю каждый час, который мы провели вместе. Иногда - ты не поверишь!  - даже жалею, что наше путешествие закончилось, и между нами встали предрассудки наших миров… Но я уверен, мы с тобой сможем начать новое! Ты примешь этот подарок от меня, Мирита?  - спросил Рона так, словно предлагал нечто большее, чем коробочку, под крышкой которой оказалась сказочной красоты золотая диадема.
        И я потеряла дар речи. Убиться и не жить, если это не бриллианты! Наконец, выдавила из себя:
        - Ронан, мне кажется, это слишком дорого!
        В ответ он посмотрел на меня так, что я прикусила язык. Правда, перед этим успела пробормотать, что ничего подобного мне еще не дарили.
        - Привыкай!  - просто сказал он.
        Я попробовала, и это оказалось довольно приятно. Вернее, жутко приятно! Взяла коробочку, поблагодарила его и получила быстрый поцелуй в губы. Отстранилась, потому что уже знала, что за нами наблюдают. Со второго этажа, спиной чую! Или третьим глазом, что пытался прорезаться на затылке…
        Как пить дать, наружное наблюдение велось из комнаты одного из близнецов.
        - Пойдем, познакомлю тебя со своей семьей!  - вздохнула я, взяв Ронана за руку.  - Первые два раза, насколько я понимаю, прошли не совсем удачно. Но этот, надеюсь, выйдет значительно лучше. Не боишься?
        - Пойдем, Мири!  - усмехнулся Ронан, обнимая меня за плечи.  - Если уж выжил в Темном Мире, то надеюсь, Боги будут милосердны и на земле Эирианна!

* * *

        Знакомство с моей семьей прошло немного нервно, но все же прошло.
        Риона, правда, попыталась впасть в ступор, а близнецы ненавязчиво взломать ментальную защиту гостя. Подруге я шепнула, что мне надо выяснить имя истинной Пары Ронана Маккормака. Близнецам показала кулак. Папа, кстати, держался вполне неплохо и всего лишь пару раз намекнул Ронану, что тюрьма Малварик за убийство наследника престола Нуадреанна его нисколечко не пугает.
        Только особо долго мы не сидели. Крестный с Иваром довольно быстро засобирались домой, подозреваю, увидев, насколько вольготно обнимал меня Ронан Маккормак. Затем ушли родители, вспомнив о каких-то там делах, и деда с Инесс с собой увели, так что праздновать мой день рождения мы отправились уже впятером.
        На Земле мне казалось, что в трактирах преимущественно собираются работники меча и топора - грабители там или же лесорубы… Исключительно с целью напиться и всласть подраться. Ронан же, посоветовавшись с братьями, отвел нас во вполне приличное место в центре Тары, с дубовыми скрипучими лестницами на второй этаж, где располагались комнаты для постояльцев. На первом этаже довольно вкусно кормили и поили, поэтому народу за длинными столами в обеденном зале собралось прилично.
        Горел камин, возле которого, обливаясь потом, трактирный мальчишка поворачивал на вертеле здоровенную тушу кабана. Вскорости нам обещали музыку с танцами. В принципе, неплохо сидим! Только вот, несмотря на вкуснейший ужин и наполненные вишневым элем глиняные кружки, которые то и дело поднимали за мое здоровье, беседа у нас так и не складывалась.
        Близнецы вредничали и ревновали. Принялись доказывать Ронану, что превращение человека в дракона противоречит всем законам физики. Но вместо того, чтобы вывести из себя его, получили разгневанную меня. Правда, я быстро остыла, потому что Ронан держал меня за руку, смотрел с улыбкой, словно потуги близнецов его искренне забавляли. Ласкал мои пальцы и ни на какие провокации не велся. Я же млела от его близости, не веря, что все это происходит со мной. Ладно там дурман Эллодара, когда мы двое против чужого мира, но здесь, на Эирианне?! Мне до сих пор не верилось, что этот великолепный мужчина, который не сводил с меня взгляда, ко мне не равнодушен…
        Неужели влюбился? И в кого, в меня?! Разве такое возможно? Крылатый принц из мира драконов и вчерашняя московская школьница - какой знак поставить в этом уравнении?
        Я очень надеялась, что Риона мне поможет разобраться - с ее-то способностями!  - но из подруги вышел еще тот собеседник! Сидела ни жива, ни мертва, словно близость к наследнику Нуадреанна вгоняла ее в ступор. Братья, наконец, оставив Ронана в покое, постарались разговорить девушку, пустив в ход все свое обаяние, но она шарахалась от них, словно от наркодилеров, пытавшихся всучить дозу амфетамина. Затем выпила залпом полкружки эля и стала хихикать невпопад.
        Вскоре я тоже начала хихикать и тоже на нервной почве. Оказалось, повелитель Драконов приглашал меня и братьев на завтрашний прием в честь спасения своего племянника. Попыталась было отказаться, но Ронан заверил, что дядя искренне желает меня видеть. И с этим определенно надо было что-то делать!
        Пригрозив братьям кровавым террором за плохое поведение, потащила Риону наружу, сказав, что нам с ней надо в места не столь отдаленные на заднем дворе трактира. И сопровождать нас туда вовсе не стоит! Уходя, понадеялась, за время нашего отсутствия люди не передерутся с драконами, потому что понятия не имела, на кого ставить.
        Вскоре мы выбрались на задний двор, но в заявленное место не пошли. Вместо этого я повела Риону к хозяйственным постройкам, подальше от чужих глаз и чужих ушей. Оказалось, к этому времени уже стемнело. Сумрачное небо было подернуто розоватыми вечерними облаками. Всходила полная луна, время оборотней… Я почему-то вспомнила о нервном магистре Ллвиде и понадеялась, что у него не случится очередного обострения.
        Его воспоминания надежно хранились в дальнем уголке моего сознания, но у меня до сих пор не было времени в них разобраться!
        Тут мой слух резануло негромкое ругательство, сорвавшееся с женских губ. Неподалеку от отхожего места стояли длинные сараи, возле одного из которых светловолосая служанка пыталась сложить дрова в поленницу. Выходило у нее так себе… Издалека девушка показалась мне знакомой - уверена, видела ее где-то!  - но рассмотреть мне не удалось. Глянув на нас исподлобья, девица бросила свою работу и ушла к загону для свиней, откуда тут же раздалось восторженное хрюканье.
        - Мири, я ничего не вижу,  - тут заговорила Риона, не обратив внимания на служанку.  - Знаю, ты просила… А я пыталась, пыталась, но у меня ничего не вышло!
        - Ты о чем?  - я еще раз взглянула в сторону девушки. Где, ну где же мы с ней пересекались?!
        - Ты спрашивала меня о лорде Маккормаке… Так вот, я не вижу его Пары. Вернее, я вообще ничего не вижу!
        Она едва не плакала, а я взяла и обрадовалась.
        - Риш, ну не расстраивайся ты так! Это ведь очень-очень хорошо! Ронан сам мне сказал, что Боги не дали ему Пары из своего племени. Наверное, это означает…
        - Мири, ты не понимаешь!  - перебила меня Риона.  - Тебя в его судьбе я тоже не вижу! Вообще ничего!.. Скорее всего, это какая-то особая защита, через которую мне никак не пробиться. Какой-то артефакт, и через него не действует магия Прорицателей! Или же проблема во мне…
        Риша засопела, а я решила, что раз уж она ничего не видит, то значит наша с Ронаном судьба еще не написана. Потому что мы сотворим ее сами! И пребывала в этой уверенности до тех пор, пока, вернувшись в полумрак трактира, наполненный аппетитными запахами, стуком ложек, звуком соприкасающихся кружек, обрывками разговоров и смехом, не наткнулась на трех магов в мантиях преподавателей Академии.
        Они вежливо посторонились, давая нам дорогу, но тут в одном из них я узнала магистра Дойла. Растерялась, застыла, вцепившись Рионе в рукав, потому что он тоже меня признал. Кивнул приветливо, затем сказал своим коллегам, что задержится ненадолго.
        Неужели, чтобы со мной поговорить?!
        - Добрый вечер, Мирита!  - произнес преподаватель. Его синие глаза в полумраке таверны казались черными-пречерными. Встретившись с ним взглядом, поняла, что становлюсь не совсем адекватной, мне даже эля не надо!
        - Магистр Дойл,  - начала я, решив, что надо хоть что-то сказать,  - а мы здесь… празднуем мой день рождения!
        - Поздравляю,  - улыбнулся он.  - Жаль, не знал, поэтому без подарка! Ваш дед мне не сказал,  - произнес магистр с явным сожалением.  - Приятного вам вечера, Мирита!
        Коротко поклонился и ушел. Я смотрела ему вслед, пока не услышала восторженный шепот Рионы:
        - Демоны с ним, с этим Брэдли! Может, мне влюбиться в магистра Дойла?!
        Хотела ей сказать, что, вообще-то, я его первая заметила и сразу же на него глаз положила, а ей, если уж влюбляться, то стоит делать это рационально. Выбрать, например, одного из моих братьев, которые из кожи лезут, чтобы привлечь ее внимание! Но тут вспомнила, что я, вообще-то, пришла сюда с наследником Нуадреанна…
        Кажется, эль ударил в голову не только подруге!
        Наконец, собрав щедрый урожай из комплиментов и мужских взглядов, мы, немного потолкавшись, вернулись к своему столику. Я возрадовалась, не найдя следов крови, разбросанных внутренностей и оторванных голов. Наоборот, мужчины вполне мирно беседовали на нейтральную тему - обсуждали особенности содержания лошадей на Эирианне. Близнецы в Москве увлекались конным спортом, но лошадей из спортивной секции с собой протащить не удалось, а конюшню в Таре мы не держали. Отец сказал - муторно; мама - дорого. Зато у Ронана нашлось с десяток прекрасно выезженных лошадок с севера Коннахта, и, подозреваю, в ближайшем времени нас ждала увеселительная поездка верхом по живописным холмам Тары.
        Я села рядом с драконом. Уставилась в дальний угол, где уже появились музыканты. Пробовали струны, негромко переговаривались. Певец - старец в замызганном белом балахоне,  - прочищал горло. Чувствуя себя виноватой чуть ли не в измене, прижалась к Ронану, положив голову ему на плечо. При этом я старалась не коситься на пламя камина, вернее, на крайний левый стол, который заняли магистры из Академии. Хотя зачем мне туда коситься? Я так и так ощущала его присутствие, будто бы в швы моего синего платья были вставлены камеры слежения. И это тянуло на солидное помешательство!
        Дракон обнял меня. Его рука ласкала, крутила завитки моих волос. Я же пыталась выкинуть из головы мысли о магистре Дойле. Затем Ронан коснулся губами моей щеки, чем вызвал явное недовольство близнецов, и я закрыла глаза.
        Приятно!
        Когда открыла, людей в черных мантиях прибыло. И они продолжали прибывать, только это уже были не магистры из Академии! На одежде двоих, что уверенно двигались к стойке трактирщика, красовался знак военной разведки Эирианна.
        Я оглянулась. Тронула Ронана за плечо, привлекая внимание, затем пнула братьев под столом, а то слишком увлеклись, нашептывая Рионе всякие глупости, на что подруга заливисто смеялась. Угу, пусть отвлекутся и тоже посмотрят! Выход блокировали двое в черных мантиях, еще трое шло между столами. Один направлялся в нашу сторону и, кажется, смотрел только на меня.
        Черт, а ведь я его тоже узнала! Магистр Симонд собственной персоной!

        Глава 15

        Появление «людей в черном» заметила не только я. По трактиру разнесся недовольный людской гул. Задвигались стулья, многие из посетителей принялись нервно оглядываться. Тройка субъектов помятой наружности попыталась было удалиться через черный выход, но их остановили и тут же вернули на место. Один, правда, принялся сопротивляться и теперь «отдыхал» на полу, оглушенный заклинанием.
        Тут из рук магистра Симонда вылетел яркий золотой луч. Осветил полутемное помещение, на долю секунды выхватил из темноты закопченный потолок трактира. Затем рассыпался, растекся, превратившись в мерцающий золотой круг с эмблемой, которую я уже лицезрела на мантиях магистров, приходивших в наш дом.
        - Военный патруль! Всем оставаться на местах,  - раздался спокойный голос мага.  - Проверка документов.
        Зал вновь зарокотал, забурлил, но вскоре сникли даже самые возмущенные. Смирились, будто это здесь в порядке вещей.
        - В печенках уже сидят со своими документами!  - пожаловался собеседнику бородач за соседним столиком.  - Все ищут, ищут… Ищейки Эирианна! Война-то, слава Бригитте, давно уже закончилась, а тут из дома без документов и не выходи!
        И на этом интересном месте я растерялась. Как это «не выходи»?! А что делать тем, кто уже вышел? Мне совсем не улыбалось провести ночь в местном изоляторе до выяснения личности и обстоятельств или же бежать от патруля, активировав камни перехода.
        Вздохнула. Может, все еще обойдется? Магистр Симонд меня знал… гм… довольно неплохо. И в голову залез, и фотографии мои рассмотрел. Братьев он тоже видел. Надеюсь, такое так быстро не забывается… Риона же девушка ответственная, к местным реалиям привыкшая, надеюсь, она не забыла взять с собой документы. Ронан?.. Дракон сжал мою ладонь, шепнув, что все будет хорошо, как раз в тот момент, когда магистр остановился возле нашего стола.
        - Доброго вечера! Пусть боги Эирианна будут к вам благосклонны,  - произнес он.  - Ваше имя?  - обратился к подруге.
        - Риона Малис, дочь купца Малиса, члена Торговой Гильдии Тары,  - сбивающимся голосом ответила она. Вишневый эль у нее и у меня, подозреваю, выветривался со скоростью света.
        - Документы!  - потребовал магистр, не сводя с Риши внимательного взгляда.
        - А в чем, собственно говоря, дело?  - подал голос Эрик.  - В чем мы провинились?
        - Пока еще ни в чем,  - отозвался он, затем бросил взгляд на мятый пергамент, который Риона достала из вшитого в подол платья кармана.  - В порядке! Мирита,  - перевел взгляд на меня.
        - Я вам сейчас все объясню!  - набрав воздух в легкие, начала я.  - Документов у нас с собой нет. Но в целом, они есть.
        Угу, папа принес пару месяцев назад! Cвитки из городской Ратуши с нашими именами и размашистой подписью градоначальника, наверное, все так же мирно лежали в маминой шкатулке. Ронан попытался встать на мою защиту, но магистр его оборвал.
        - Успокойтесь, лорд Маккормак! Если вы хотите оставаться на землях Эирианна, то сделайте все, чтобы как можно меньше попадаться мне на глаза!
        Я растерялась от подобного обращения с наследником Нуадреанна, но… Ронан послушно промолчал. Правда, сжал мою руку так, будто это я была оппонентом, в споре против которого у него закончились все аргументы.
        - Мирита, ваши документы мне не нужны,  - произнес магистр Симонд.  - Выйдите со мной ненадолго! Вы же останьтесь на местах!  - это Ронану и близнецам.  - Я скоро ее верну, обещаю, живую и невредимую.
        А что мне было делать?! Поднялась и потащилась за ним, твердя себе, что обязательно вернусь живой и невредимой. Он ведь обещал! Тут магистр вцепился в мой локоть и повел к столу под лестницей, подальше от посторонних глаз. Вообще-то тот оказался занятым бородатыми личностями в мантиях с эмблемой Гильдии Писарей, чьи письменные принадлежности валялись вперемешку со стоящими на столе глиняными кружками. Магистр поднял бровь, и трое работников пера и свитков послушно собрали орудия труда, не забыв прихватить с собой еще и эль, после чего отправились в поисках свободного столика.
        - Мирита,  - начал магистр от военной разведки после того, как усадил меня за стол. Сам же сел напротив.  - Приятно вас снова видеть!
        А уж мне как приятно! И братьям, и Ронану, подозреваю, тоже… Вздохнула украдкой, покосилась в сторону нашего стола. Сидят, не дергаются, и то хорошо!
        - Спасибо, магистр Симонд! Эта прогулка как-то связана с тем, что у нас нет с собой документов?
        Он покачал головой.
        - Я знаю, кто вы такая! Поверьте, мы не ищем ни вас, ни ваших братьев. И даже не лорда Маккормака,  - усмехнулся магистр.  - Хотя я бы не отказался его поискать, найти, а затем выдворить с Эирианна. Что вы делаете в этом месте, Мирита?
        - Это допрос?
        - Исключительно личное любопытство.
        - Празднуем мой день рождения,  - тоскливо отозвалась я, решив все-таки не показывать свой характер. Он у меня был, и еще какой! Но лучше не сейчас…
        Украдкой взглянула на троих магистров из Академии, одному из которых я тоже недавно призналась, что сегодня мой праздник. Странно, но я почему-то не могла отделаться от мысли, что магистр Симонд и магистр Дойл внешне очень даже похожи! Только вот за показной мягкостью первого скрывалось нечто, пугающее меня до жути.
        - Примите мои искренние поздравления!  - впрочем, произнес магистр Симонд вполне любезно.
        - Кого вы ищете?  - спросила у него, решив увести с опасной темы. Упаси боги Эирианна, придумает еще вручать мне подарок или же настоит на личной встрече, организовав ее, к примеру, в тюрьме Тары!
        - Помогаем Магическому Контролю в одном крайне деликатном деле. Разыскиваем юную особу, сбежавшую из дома.
        Я едва сдержала смешок.
        - Неужели военная разведка Эирианна специализируется еще и на поимке беглых дев?
        - Дело государственной важности,  - как ни в чем не бывало заявил магистр.  - Как видите, нам приходится ловить не только Темных. Умеют же некоторые девицы… прятаться!  - шутливо пожаловался он.  - Третий день уже ловим! Заодно и чистим город от всякой швали, что в избытке развелось после войны.
        - Но кто она такая?
        - Вы вполне могли с ней встречаться в Академии. Ее имя, которое она выдает за свое,  - Бренна Лейс.
        Я вздрогнула. Та самая Бренна, ну надо же! Неужели та нежная блондинка, возлюбленная Брэдли, что попеременно то смущалась, то краснела, но все-таки сдала вступительные экзамены, теперь успешно бегает по городу от патруля?! Как такое возможно?
        Но тогда получается… Внезапно я поняла, кого видела возле поленницы! Та девушка показалась мне смутно знакомой, теперь же у меня больше не оставалось сомнений. Хорошо хоть магистр не умел читать мысли, а то узнал бы много для себя интересного!
        - Да, я ее запомнила,  - произнесла я как можно более беззаботно, потому что ни о чем докладывать ему не собиралась. Ищут?! Ну что же, пусть ищут!  - Обратила на нее внимание на экзаменах, но никогда бы не подумала, что ее будет искать военная разведка вместе с Магическим Контролем! А что она такого натворила? Ну, кроме побега из дома…
        Отвечать магистр Симонд не стал. Вместо этого подвинулся ближе.
        - Мири… Можно я буду вас так назвать?
        Вообще-то, нельзя. Но отказать я не посмела, пожала плечами.
        - Зовите меня как хотите, магистр Симонд!
        - Меня зовут Кайден. И мне будет приятно…
        Не удержавшись, все же фыркнула в ответ. У нас что, приватное свидание, чтобы я делала ему приятное? Вовсе не собираюсь звать его по имени!
        - Ллвид исчез.  - Видимо поняв, что поспешил, магистр Симонд вернулся к делу.  - Его мы тоже ищем, но пока что безрезультатно. Я искренне вам советую отдать амулет и уехать из Тары. А еще лучше, если вы на время покинете Эирианн. Поживете в одном из своих миров, пока все уляжется.
        - Но почему?!
        - Думаю, Ллвид очень скоро объявится. Он придет за вами, так как уверен, что амулет у вас, Мири!
        От его слов мне стало нехорошо. А еще хуже было от внимательного, казалось, проникающего сквозь меня взгляда.
        - Амулета у меня нет!  - я смело уставилась магистру в глаза. Ну и пусть он включает свою эмпатию или как она там работает?! Ведь не вру же, потому что амулет сейчас не у меня, а у Зубастика! Знаю, обманывать разведку плохо, но мне как узнать, уж не заодно ли магистр Симонд с Ллвидом?
        - Мири…
        - Мирита,  - поправила его.  - За совет - спасибо! Я подумаю над вашими словами.
        - Значит, все-таки останетесь?
        Пожала плечами. В принципе, его это совершенно не касалось.
        - Пока еще не знаю. Я могу идти?
        - Еще нет, Мири… Мирита!  - его голос изменился.  - Я бы хотел защитить вас от всего на свете и очень надеюсь, когда это закончится,  - он кивнул в сторону нашего столика. Близнецы и Ронан не спускали с нас глаз, словно пытались прочесть наш разговор по губам,  - вы отнесетесь куда более благосклонно к моему предложению.
        - О чем вы говорите?  - прошептала я, чувствуя, как кровь приливает к щекам.
        - Вы прекрасно знаете, о чем я говорю! Вернее, о ком. Прошу вас, не наделайте глупостей. Ради себя, Мири! И ради меня.
        Я задохнулась от возмущения, наконец, осознав, о чем идет речь. Он говорил о наших с Ронаном отношениях! Это… А вот это вообще его не касается! Хотела было встать и уйти, но остановилась, услышав голос человека, привыкшего повелевать.
        - Сядьте, Мирита! Дайте мне свою руку. Смелее, я не сделаю ничего плохого!
        - Тогда зачем вам моя рука?
        - Мири, не заставляйте меня ждать!  - произнес он устало.
        Кажется, лучше не заставлять! Терзаясь сомнениями, протянула правую руку. Магистр взял меня за запястье. Осторожным, даже нежным движением отодвинул рукав, затем повернул руку внутренней стороной к свету. Моя ладонь в его руке казалась маленькой, словно пойманной в ловушку…
        - У вас очень красивые руки,  - произнес магистр.  - Нежные, но удивительно крепкие. Именно такой я вижу и вас, Мирита! Нежной, но очень крепкой. Вы невероятно красивы и очень мне нравитесь.
        Он помолчал пару секунд. Я же чувствовала себя крайне… странно. Его признание заставило мое сердце биться куда более учащенно, а кровь в очередной раз горячей волной прилить к щекам.
        - Я оставлю вам свой Знак.
        - Что?! Какой еще Знак?
        Не успела я возмутиться как следует, как он уже прижал палец к синей вене, виднеющейся на запястье, и на моей коже вспыхнул золотой круг с растопыренной пятерней военной разведки Эирианна. Это… Это что еще за ерунда такая?
        - Но почему?.. Как вы могли?!
        Вырвала руку из его хватки и принялась рассматривать метку. Потерла, но из-за этого она вспыхнула еще ярче.
        - Кто вас просил?!Вернее, кто вам позволил?
        Обидно стало до жути! Вот и отпраздновала день рождения, называется! Магические метки - это такая страшная гадость, от которой так просто не избавиться, особенно если они поставлены умелым магом! Он что, теперь собирается за мной подсматривать и подслушивать?
        - Кто вы такой, чтобы так со мной поступать?!
        - Тот, кому вы небезразличны, Мирита!  - отозвался Кайден Симонд спокойным, даже будничным тоном.  - Я поставил ее не для того, чтобы за вами следить. Если попадете в беду или же… Мири, если вы захотите меня увидеть, прижмите палец - вот так!.. Как делал я до этого. Подумайте обо мне, вспомните мое имя…
        - Уберите ее сейчас же!  - приказала ему. Какая все-таки гадость!
        - Уберу, когда придет время. Вернее, когда я буду уверен, что вы в полной безопасности. Ллвид - довольно сильный маг, Мири, так что это исключительно для вашего же блага!
        - Отпустите меня!  - я поднялась.  - Магистр…
        Ну и пусть! Пожалуюсь папе, и он быстро снимет с моей руки этот… образчик местной живописи!
        - Кайден,  - подсказал магистр.
        - Кайден,  - все же произнесла его имя, потому что уже решила, что я теперь сделаю.  - Мне надо выйти на свежий воздух, сейчас же! Честное слово!
        - Я вас провожу!  - он поднялся на ноги.
        - Не надо меня никуда провожать! В такие места не провожают!  - Я честно смутилась, представив себя школьницей, которая отпрашивается в туалет у строгого учителя. Надеюсь, поверит!  - Пять минут, прошу вас! И скажите… своим патрульным, чтобы они тоже меня не провожали!
        - Мири…
        - Пожалуйста!
        Наконец, помедлив, он кивнул и отвел меня на задний двор. Постоял в дверях, затем все-таки вернулся в трактир. Только вот вместо того, чтобы второй раз отправиться в заявленное место, я добежала до него, а затем, поморщившись от ударившего в нос амбре, прокралась вдоль забора к свинарнику. Хотя тамошний амбре оказался не менее сногсшибательным…
        - Бренна!  - позвала я, заглядывая через деревянную загородку. Оттуда мне ответили сонным хрюканьем. Кажется, три упитанных хряка уже улеглись почивать, а тут я пришла!  - Бренна, послушай, это Мири… Мирита Логан из Академии, мы с тобой еще вместе сдавали экзамен! В общем, тебя ищут! В трактире военная разведка, они помогают Магическому Контролю.
        В ответ раздались сдавленные рыдания.
        - Нечего плакать,  - приказала я темноте.  - Руки в ноги, и вперед! Убегай, пока не поздно!
        Раз уж она целых три дня бегала от разведки и Магического Контроля, не мне ее учить! Мне же надо возвращаться, а то, мало ли, магистр Симонд все-таки выйдет проконтролировать, так сказать, процесс…
        - Мне некуда больше идти!  - обреченным голосом произнесла Бренна.  - Трактирщик обещал спрятать, и я отдала ему все, что у меня было. Деньги закончились. К тому же, я уверена, он меня сразу сдаст! И… Раз уж меня нашли здесь, то найдут везде.
        - Еще пока не нашли,  - сказала ей.  - Значит, у тебя до сих пор есть надежда.
        Черт, я пришла ее спасать от разведки, а не уговаривать от нее прятаться!
        - Бренна, что ты натворила? Почему ты сбежала?
        Немного помолчав, она все же ответила:
        - Не захотела выходить замуж за того, кого мне выбрали. Умоляла родителей, но меня не стали слушать!
        Хорошая причина! На ее месте я бы тоже сбежала, но… Стал ли бы меня разыскивать Магический Контроль вместе с военной разведкой Эирианна?! Не думаю! Как-то тут не особо складывалось!
        Хотела расспросить ее об этом феномене, но не успела. Бренна пискнула, словно мышка, и юркнула обратно под защиту своих хряков. Я резко повернулась и чуть не уткнулась носом в грудь высокого мужчины в черной мантии. Как же ему удалось подойти, что я даже не расслышала?
        Подняла голову, кусая губы.
        - Ма… Магистр Дойл!  - выдохнула с облегчением. Ведь решила, что Кайден Симонд все же вышел проследить, чтобы я не просочилась в местную канализацию…  - А вас тоже… гм… выпустили?!
        - Нет,  - усмехнулся он.  - Я ушел сам.
        - Через ка…
        Чуть было не спросила, не просочился ли и он через канализацию, но вовремя заткнулась. Его присутствие странным образом действовало на мои мыслительные способности.
        - Нет, не через камин,  - ответил магистр. Слава богу, понял по-другому!  - Заклинание невидимости и еще несколько сверху. Наберитесь терпения, на последних курсах вы все узнаете, Мирита!
        - Магистр…
        - Мирита, что произошло? Что вы здесь делаете?
        И, словно в ответ на его вопрос, сонно и громко хрюкнула свинья. Едва сдержала смешок. Любуюсь достижениями местного животноводства!
        - Магистр Дойл… Вы сказали, что сожалеете о том, что у вас нет с собой подарка. Если я попрошу об одном одолжении, которое… Которое можно будет считать моим подарком, вы согласитесь?!
        - О чем вы говорите, Мирита? Что произошло?
        Мне показалось, что ему нравится произносить мое имя. А уж как мне… нравилось, когда он его произносил!
        - Если я открою портал, вы можете сделать так, чтобы маги из патруля магистра Симонда - ну, и он сам заодно!  - не обнаружили координаты выхода?  - поинтересовалась я. Черт, просить у добропорядочного гражданина государства Мидэ такое!..  - В идеале - вообще бы ничего не обнаружили.
        Он взглянул удивленно.
        - Портал? Однако!.. Что вы собираетесь делать на первом курсе, Мирита?
        Мне почему-то в голову пришли слова магистра Симонда о спятившем Ллвиде. Дожить бы еще до этого первого курса…
        - Учиться, учиться и еще раз учиться,  - быстро произнесла в ответ.  - Нет, я пока еще не могу открывать порталы, но у меня есть камень перехода,  - пояснила ему.  - Отец сделал.
        - Мирита…
        - Да или нет?!Вопрос жизни и смерти!
        Причем не моей.
        - У вас проблемы с документами?
        - Не у меня, а… В общем, у еще одной вашей будущей адептки.
        Замер, задумался. Ну, пожалуйста, пожалуйста!.. Уверена, магистр Симонд скоро придет проверять, не просочилась ли я в канализацию.
        - Хорошо!  - наконец, согласился магистр Дойл.  - Кого спасаем?
        Я чуть было не повисла у него на шее, но вспомнила, что это не совсем отвечает сложившейся ситуации.
        - Бренна Лейс. Первый курс, боевая магия.
        Он кивнул, сказав, что ее помнит.
        - Бренна,  - позвала я девушку.  - Где ты? Иди сюда!
        Уверена, она все слышала! По ту сторону загородки тут же зашевелились, всхлипнули, вернее, судорожно вздохнули.
        - Бренна, я сейчас открою портал. Так что лезь через забор и не смей больше бояться! Выйдешь у большого дома, там виноградник на всю стену. Дверь тебе откроет Ула, моя бабушка. Скажешь ей, ты - моя подруга. Вот, возьми…
        Сорвала с волос серебряную заколку, сунула девушке через забор.
        - Все, я убегаю! Магистр Дойл, будет лучше, если именно вы активируете портал!  - Выловила из бокового кармана камень перехода, вложила в мужскую ладонь, на секунду почувствовав прикосновение его теплых пальцев.  - А я… буду делать вид, что вообще ни причем. Если что, задержу патруль.
        - Бегите уже, Мирита!  - кажется, он все же улыбнулся, но я ни в чем не была уверена.
        Подхватив длинный, постоянно мешающийся подол, ринулась к дверям. На входе, запыхавшись, столкнулась с двумя патрульными, которых вел наружу трактирщик. Или это они вели трактирщика? Впрочем, уже неважно!
        - Ну кто же знал! Кто же знал?!  - бормотал полный низенький мужичок.  - Ешкин кот, я понятия не имел, что она беглая! Притворялась сироткой… Дайте, говорит, мне любую работу, на все согласна! Если бы я только знал… Сразу, сразу же!.. Клянусь, я бы сразу же пришел к вам, господа патрульные!
        А ведь он знал, гадина! И предал, хотя взял с Бренны деньги!
        И вот тогда я вполне натурально споткнулась и живописно растянулась на грязном полу перед двумя магистрами и трактирщиком. Пребольно ударилась о косяк. Ну так, для достоверности… Впрочем, меня тут подняли и поставили на ноги, хорошо хоть отряхивать не стали! Трактирщик пробормотал, что под ноги смотреть надо, а я принялась благодарить магистров, искренне и с чувством, словно они только что спасли мне жизнь. При этом я наделась, что Бренна уже добралась до дома и перешла в юрисдикцию заботливой Улы.
        Внутри трактира документы больше не проверяли, но знак военной разведки все так же горел над потолком. За нашим столиком заседала знакомая компания, правда, в расширенном составе. Магистр Симонд беседовал с братьями, Ронан молчал и хмурил брови. Риона рассматривала пустую кружку, словно искала в ней ответы на вопросы бытия.
        Черт, когда же он уйдет?!
        - Ма… Магистр Симонд,  - начала я.
        Дракон демонстративно распахнул объятия, но я не спешила нырять в кольцо его рук. Поежилась под оценивающим взглядом Кайдена. Мне совсем не хотелось злить магистра, поэтому я села рядом с Ронаном на свой стул. Впрочем, он все же меня обнял, притянув к себе, словно я - его потерянное, вернее, заплутавшее сокровище, которое, наконец, вернулось в родные пенаты и оттуда ему нет больше выхода.
        Магистр Симонд поднялся.
        - Приятного вам вечера!  - спокойным тоном произнес он, будто ему все равно, что я обнимаюсь с принцем Нуадреанна.  - Мирита, помните о том, что вам сказал!
        Внезапно уставился на мою прическу. Неужели заметил, что вторая заколка, небольшая серебряная брошь, украшенная ярко-голубым соцветием незабудок, отсутствовала?
        - Потерялась,  - ответила на его вопрос. Какой, однако, внимательный!  - Поверьте, это не та вещь, которую стоит искать, магистр Симонд! Заколка нисколечко мне не дорога.
        Пнула братьев ногой под столом - пусть только попробуют возмутиться и сказать, что это их подарок!
        Близнецы понятливо промолчали, после чего магистр еще раз пожелал нам хорошего вечера, поклонился и ушел. Патрульных своих тоже забрал. Знак разведки мигнул и погас. Вот, собственно, и все!
        Я же уставилась на братьев, чувствуя, как все сильнее сжимает меня Ронан, делая больно.
        - Мири,  - вздохнул Ронан.  - Почему ты не рассказала мне о Ллвиде?
        Пожала плечами. Десять минут назад это казалось неважным, а теперь…
        - Что произошло? Что ты делала на улице? Причем здесь заколка?  - перебивая друг друга, принялись допытываться братья. Риона все так же сидела с застывшим выражением на лице. Будет заглядывать в будущее - прибью!
        - Потом все расскажу,  - покачала головой. Не здесь!
        Дома, надеюсь, братьев и Риону ждет сюрприз.
        - Покажи Знак!  - потребовал Эрик.
        - Про него вы тоже в курсе?  - обреченно произнесла я, закатывая рукав.
        - Да, Симонд нам все рассказал. Вернемся домой и подумаем, что нам делать с этим Ллвидом,  - Эрсан брат вцепился в руку, изучая «подарочек» магистра. Переглянулся с близнецом.
        - Ронан, ты сможешь убрать это?  - морщась, спросила я у дракона. Он ведь тоже маг, как-никак!
        - Пусть будет!  - произнес Эрик прежде, чем Ронан ответил на мой вопрос.  - Со Знаком нам с Эрсаном куда спокойнее! Если Ллвид нападет, а нас рядом не будет, вызовешь этого самого… Симонда!
        - Свихнулись?!  - возмутилась я.
        - Он прав, Мири!  - неожиданно поддержал их еще и Ронан.  - Надо усилить твою охрану. Я бы хотел, чтобы ты на время переехала ко мне.
        Этот тоже сума сошел! Папа нам переедет… И ему, и мне!
        - Он одержим… Он одержим тобой!  - срывающимся голосом произнесла Риона.  - У тебя есть то, что принадлежит ему… Частица его души!..

        Глава 16

        Дом встретил нас светом зажженных ламп и ароматными запахами с кухни. А еще бабушкой, деловито поинтересовавшейся, сколько человек останется на ужин. Наивная Риона попробовала было отказаться, заявив, что мы уже поели в трактире, но я-то знала - от Улы никто еще не уходил голодным или полусытым! Наоборот, уползал с набитым животом…
        По моим подсчетам, на ужин оставалось пять человек с Бренной и еще один дракон, которого я тоже позвала в гости. Вернее, знакомиться с нашей гостьей. Братья скорчили недовольные мины, но у Ронана, пережившего приватную встречу с моим отцом в мире Летающих Островов и еще две на Эирианне, выработал иммунитет на недовольство моей родни.
        Бренна дожидалась нас в гостиной. Сидела в большом кресле возле камина, удивительно трогательная и беззащитная в моем желтом платье, которое на ней казалось слишком уж длинным. Девушка читала баллады о любви, подаренные мне Рионой, и над ее головой завис, иногда вздрагивая, магический светлячок.
        Завидев нас, Бренна отложила книгу, после чего принялась искренне благодарить меня за спасение. Я лишь нетерпеливо качнула головой. Пустяки!..
        - Как тебя зовут на самом деле?  - спросила у нее.
        - Береника,  - отозвалась наша гостья,  - но зовите меня Бренной. Я привыкла к этому имени. Оно означает для меня свободу.
        Подбадриваемая братьями и Ронаном, Бренна рассказала свою историю.
        Угораздило же ребенка с магическими способностями родиться в семье, не имеющей ни одного мага в родословной! Интрижка матери сразу же вышла на свет, потому что у девочки оказались ярко выраженные магические способности.
        И ведь не спрячешь никак!.. Но все-таки спрятали.
        Бренна вытащила из-за пазухи небольшой амулет, пояснив, что он искажает ауру, но не лишает ее магических способностей. Этот камень-обманку она носила, не снимая, восемнадцать лет. Нелюбимая, забытая всеми дочь придворного мага, которому пришлось спешно покинуть страну, потому что родители Бренны…
        - Так кто же твои родители?  - спросила я.
        Вместо ответа девушка заплакала. Так и думала, откуда-то с самых-самых верхов!..
        Когда на Эирианн пришла война и армия Темных встала на подходе к Таре, Беренику вместе со старшими братом и сестрой тайно вывезли из города. Они прожили несколько лет на севере Коннахта. После, когда Темных вышвырнули с Эирианна, детей забрали. Но не всех. Ее благополучно забыли. Вернее, оставили на попечение гувернанток, старенькой няни и учителя письма и чтения. Три года назад девушку отыскал ее настоящий отец. Она обзавелась подобием семьи и персональным учителем магии.
        О Беренике вспомнили лишь год назад, и ей пришлось вернуться в нелюбимую ею Тару. Впрочем, скучать в замке девушка не собиралась. Родной отец выправил для нее фальшивые документы на имя Бренны Лейс, по которым она и поступила в Академию Магии. Собиралась было тайно учиться, но тут как гром с ясного неба прозвучал приговор… Замуж! Причем за человека, которого она никогда не видела и который почти в два с половиной раза ее старше!
        А ведь она любит другого, встреченного в коридорах Академии!
        На этом интересном месте я мысленно застонала. Не дай бог в этих стенах прозвучит имя Брэдли Калдера! Риона вряд ли такое простит, и это станет достойным завершением грандиозного вечера - схватка будущей прорицательницы и адептки курса боевой магии!
        Впрочем, Бренна заговорила совсем о другом.
        - Мне не повезло - кто-то из слуг проговорился, и родители узнали об Академии. Меня заперли в комнате, но я все равно сбежала. Моему настоящему отцу запрещено появляться в Таре, но я знаю, что сейчас он в Коннахте. Я собиралась к нему, но не смогла выбраться из города. Пряталась три дня, потому что ищейки постоянно шли по моему следу.
        Продолжение мне было знакомо - свинарник, камень перехода, магистр Дойл и голубая заколка, отсутствие которой заметил Кайден Симонд, но я надеялась, что он не придаст этому значения.
        - Ты говорила родителями, что не хочешь замуж?  - спросила у Бренны.
        - Конечно же, говорила, и сколько раз!.. Мама на моей стороне. Она меня любит, но… Ничего не может с этим поделать! Они вынуждены выдать меня замуж. Это все из-за…  - Бренна вздохнула.  - Из-за «Надежды Эирианна»!
        Мы с близнецами переглянулись. Никогда не слышала ни о какой «Надежде»!
        А вот Ронан, как выяснилось, знал. Вращаясь в высших деловых и торговых кругах, он уже встречался с их представителями. Оказалось, несколько банков в столицах пяти королевств Эирианна, разорившихся во время войны и нахлынувшей после нее депрессии, выкупила группа людей, называвших себя «Надеждой Эирианна». Они охотно давали в долг, проценты не завышали, нареканий не вызывали. Одно лишь казалось крайне подозрительным - их баснословное богатство!
        - Наша семья по уши увязла в долгах,  - призналась мне Бренна.  - Отец привык жить на широкую ногу и даже после войны не собирался изменять своим привычкам. А банки, принадлежащие «Надежде Эирианна», слишком уж охотно давали ему взаймы, и… Они захотели меня вместо выплаты очередных процентов. Отец не смог им отказать. Да и не стал бы он, ведь я… Я ему не нужна! Зачем ему постоянное напоминание об измене жены перед своими глазами?!
        - Но почему? Какой смысл в таком браке?  - удивилась я.  - Им ведь нужны деньги! Или же… ты богатая невеста?
        - У меня ничего нет,  - просто ответила Бренна.  - Я всего лишь никому ненужная младшая принцесса королевства Мидэ.
        Девушка потупилась, а я… Мне на секунду стало не по себе. Неужели я спасла от патруля королевскую особу?!
        - Мой старший брат уже женат, сестра помолвлена с младенчества,  - продолжила Бренна.  - Осталась только я! И я принесу мужу титул и близость к трону. Они… Я уверена, они что-то замышляют! Наш дворец полон их людей, а тот, кто охранял меня… У него на руке вот такой вот знак!..
        Бренна потянулась к столу, на котором, по сложившейся в нашей семье традиции, всегда лежали чистые свитки и стояла чернильница с пером. Мало ли, захочется записать внезапно пришедшую мысль или же новое заклинание? Тонкие пальцы Бренны сжали перо, затем вывели рисунок из переплетающихся рун «Н» и «Е».
        Дальше… Дальше мы долго и горячо обсуждали ее ситуацию, но так и ничего не придумали. Вернее, решили, что принцесса Береника останется в нашем доме до завтра, после чего мнения разошлись. Я собиралась поговорить с родителями. Ронан настаивал, чтобы Бренна завтра же вернулась домой. Близнецы, похоже, считали, что участвуют в новой увлекательной игре «Спаси принцессу и защити Мири от одержимого маньяка», поэтому заявили, что мы справимся сами. И принцессу спасем, и сумасшедшего мага отловим… Риона ничего не сказала, туманно заявив, что будущее еще не предопределено.
        В общем, все отложили до завтра.
        Поняв, что этой ночью у нее будет крыша над головой, Бренна кинулась мне на шею со словами благодарности. На этом ее силы закончились, и вскоре Ула с Рионой повели девушку наверх, устраивать в свободную комнату. Я же отправилась провожать Ронана.
        - Недолго,  - сказал мне Эрик.  - Я присмотрю!
        - Без тебя обойдемся!  - усмехнулась я.  - Лучше еще раз подумай, что нам делать с Бренной.
        - Оставим у себя,  - уверенно заявил брат.
        Ага, как будто это так просто! Неужели Эрик думает, что Бренна просидит у нас дома пару месяцев, пока все не уляжется и о ней не забудут, а потом пойдет в Академию как ни в чем не бывало? Размечтался! Уверена, магистр Симонд будет землю рыть, а еще эта… Непонятная «Надежда Эирианна», чтоб у них дебет с кредитом не сошелся!
        Как-то все оказалось довольно сложным!..
        Вышла с Ронаном на улицу.
        Шальными голосами орали сверчки. Теплый ночной ветер шевелил листву на соседних дубах. Хорошо, тепло, только вот… тревожно мне! Словно почувствовав, что я переживаю, Ронан обнял меня, и я уткнулась носом в его плечо. Так бы и стояла, пока все не закончится! Ведь столько всего на меня навалилось: и переезд из родительского дома, и Бренна, и одержимый Ллвид, и настойчивый Симонд, который просил не наделать ошибок.
        Кажется, то, что сейчас собирается сделать Ронан, магистру явно не пришлось бы по душе!
        - Ронан, не надо…
        Хотела сказать, что сейчас мне не до поцелуев, потому что в голове все перемешалось, но не успела. Он сжал ладонями мое лицо, поворачивая меня к себе, к своим губам. И мир перестал существовать. Остался лишь мужчина, который целовал меня так, словно я для него - единственная, самая желанная на свете. Я немного смущалась, принялась даже вырваться, но затем, отбросив странные мысли и непонятные чувства, стала ему отвечать.
        - Все будет хорошо, Мири!  - пообещал мне Ронан, когда разорвал поцелуй. Прижал к своей груди, и я долго слушала, как бьется его сердце.  - Завтра я пришлю своих людей. Они присмотрят за тобой, пока все не закончится. Хотел сделать это сам, но у меня слишком много обязанностей…
        - Не надо!  - сказала ему.  - Не надо никаких людей! Я сама справлюсь.
        Но Ронан был непреклонен. Охрана, и все тут!
        - Помни о завтрашнем приеме. Я буду у тебя в три пополудни.
        Кивнула. Как о таком забыть?
        - Что нам делать с Бренной?  - спросила теперь у него.
        - Она должна вернуться домой. Это ее долг, в конце концов! К тому же «Надежда Эирианна» не те люди, с которыми стоит связываться. Есть предел того, что один человек может сделать для другого, и ты уже сделала для нее все, что могла. Встать на пути «Надежды» - означает перешагнуть через этот предел.
        И я задохнулась от изумления. Уж чего-чего, а такого от него не ожидала!
        - Как ты можешь такое говорить?!
        - Поверь, Мири, я слишком долго живу на Эирианне,  - вздохнул он.  - И я уже все могу…
        Зато я, кажется, прожила здесь слишком мало, поэтому так не могла! Слова Ронана вызвали у меня глухое недовольство.
        Распрощавшись еще с одним членом королевской семьи, вернулась в дом. Оказалось, Риона уже легла спать, так что расспросить подругу о ее видениях не удалось. Братья деловито проверяли защитные заклинания и ставили новые, снять которые, подозреваю, мог лишь маг с похожим заворотом мозгов. Наконец, пожелав им и бабушке спокойной ночи, я отправилась в свою комнату. В комнате стянула платье, оставшись в одной сорочке, и легла в еще незнакомую кровать, хоть и застеленную знакомым постельным бельем. Но вместо того, чтобы заснуть, решительно взялась за «подарочек», полученный от магистра Ллвида днем ранее.
        Вернее, попыталась.
        Но как бы долго и старательно я ни ныряла в чужие воспоминания, стараясь разглядеть их и так, и эдак, ничего у меня не вышло! Они ускользали, прятались от меня, рассыпались на части, оставляя за собой лишь послевкусие тайны.
        Плюнув на воспоминания магистра Ллвида - как-нибудь в другой раз!  - я уставилась на Знак, оставленный на моей руке Кайденом Симондом.
        А вот и еще один «подарочек»!
        Зевнула. Да ну его, завтра разберусь!

* * *

        Проснулась я от внутреннего толчка. Сразу же открыла глаза и уставилась на утренний луч, все же пробившийся сквозь затворенные ставни. Кажется, не так давно рассвело, и я бы могла еще спать и спать, но сердце забилось быстрее, прогоняя остатки сладкого дурмана сновидений.
        Может, и к лучшему, дел по дому невпроворот!
        Подскочив, натянула вчерашнее платье и потопала вниз, ступая босыми ногами по холодному дереву пола. С кухни уже неслись посторонние звуки. Оказалось, бабушка тоже поднялась и растапливала печь, негромко сокрушаясь, что нашей братии нечего есть. И нам с ней обязательно надо сходить на рынок за молоком и сыром! Еще рыбы свежей купить к обеду, яиц, зелени, масла, муки… Список у Улы набирался приличный, и я не стала сопротивляться.
        Родители выдали нам небольшие «подъемные» на первое время, пока мы не обзаведемся стабильным заработком. Пусть хозяйственная подруга привезла с собой кабачки, баклажаны, огурцы и тыкву, а еще два бочонкаc подсолнечным маслом, специи и соль, но нас пятеро, а близнецы - здоровенные лбы, их кормить и кормить!
        Понадеявшись, что настоящие герои, тьфу ты, злодеи, в столь раннее время мирно почивают в кроватке, как и мои братья, Риона и особа королевской крови, я, прихватив корзины, вышла с бабушкой из дома. Где находится рынок, мы с ней знали только в теории, но понадеялись, что и на практике не потеряемся. Почти сразу же сориентировались на местности и свернули в сторону виднеющихся шпилей храмов. За центральной площадью, кажется, нам надо направо, а там уже спросим…
        Часы на Ратуше как раз пробили семь, но город давно проснулся. Спешили писари с чернильницами на шеях, пробежал посыльный, нагруженный свитками; проехали королевские стражники, сопровождавшие почтовую повозку. Жители Тары, как и мы, хотели закончить дела «по холодку», пока не стало одуряюще жарко.
        Прошел утренний патруль, окинул нас внимательными взглядами. Я мысленно вздрогнула. Еще ка-ак скажут: «А ну-ка, отдавай нам принцессу!..» Но нет, не по нашу душу! Все чаще стали попадаться люди с корзинами, нагруженными продуктами до самого верха. Чем ближе подходили к рынку, тем оживленнее становилось и движение по улицам. Нам то и дело приходилось прижиматься к амбарам и складам, пропуская крестьянские телеги с овощами и фруктами.
        Но несмотря на то, что людей вокруг прибавилось, с каждой минутой мне становилось все тревожнее и тревожнее. Паранойя, поселившаяся после вчерашнего разговора с магистром Симондом, набирала обороты. Мне давно уже казалось, что за нами наблюдают, а возле рынка я убедилась в этом окончательно.
        Эту «сладкую» парочку я заприметила еще квартал назад. Светловолосый мужчина - серая одежда, широкий пояс с мечом на железном кольце, грязные сапоги, один из которых порван на лодыжке… Черт, а теперь он шел по параллельному нам овощному ряду! То пропадал, то появлялся в толчее, делая вид, что приценивается к огурцам и сладкому перцу.
        Был еще и второй, рыжеволосый «красавец» с выпученными рыбьими глазами и двумя проплешинами на голове, словно от неосторожного обращения с магией Огня. Вел нас от самой храмовой площади, после чего тоже затерялся в толчее овощных рядов. Чует мое сердце, ушел он недалеко и ненадолго!
        Но что им от нас надо? Быть может, это дружки Ллвида? Или Ронан их прислал, пообещав мне вчера охрану? И нас уже охраняют, не слишком убедительно делая вид, что их тут нет?! Либо же магистр Симонд расстарался, приставил ко мне своих соглядатаев?
        Как разобрать?
        Тут я заметила второго, внимательно наблюдавшего за нами из соседнего ряда, и паранойя одержала надо мной сокрушительную победу. Черт с ними, с продуктами! Кабачков у нас много, проживем! Или же потом с близнецами на рынок сходим, с ними мне никакие «хвосты» не страшны!
        Но тут бабушка, как назло, решила сторговать красные, сочные помидоры за полцены, как любила делать в Туиренне. Крестьянин из Тары свои позиции сдавать не собирался, стоял чуть ли не насмерть. Еще один покупатель, худосочный темноволосый маг с выступающим кадыком - я чувствовала в нем слабенькие вибрации стихий - с хитрой ухмылкой присоединился к разговору. Подтянулись две полные, обильно потеющие, несмотря на утреннюю прохладу, матроны и принялись громко сетовать на заоблачные цены.
        Ясно, что это надолго!
        Вздохнув, поставила корзину на загруженную кабачками телегу. Продавец взглянул на меня с интересом, но я покачала головой. Кабачков у нас много, можем свои продавать!
        Только вот обдумать продажу я не успела. Рот закрыла чья-то грубая рука, в нос ударило крепким запахом вяленой рыбы. Меня дернули назад, и я пребольно стукнулась затылком о чужое плечо. Мужчина упорно тащил меня за телегу. Что это еще за черт возьми?! Я даже не успела схватить корзину… Ничего не успела, лишь вцепилась в стебель кабачка-гиганта. Тот, кто держал меня - рука-то здоровенная, мускулистая, заросшая черными волосами, выглядывающими из-под грязного рукава рубахи!  - кажется, активировал камень перехода, потому что я почувствовала магический всплеск. Так и есть! Краем глаза заметила синий огонь пространственного портала…
        Нет, так не пойдет! Залепила похитителю пяткой в лодыжку, и он на секунду ослабил хватку. Этого мне хватило, чтобы выкрутиться. Правда, тот успел схватить меня за косу, но это не спасло его от кабачкового хука справа. Заехала мужику здоровенным овощем-переростком в висок. Черт, а ведь это был тот самый, с проплешинами! Теперь к его комплекту добавилась еще одна, от неосторожного обращения с кабачками!
        Ударила второй раз, для верности. Косу он все же выпустил и стал оседать к моим ногам.
        Я же не испытала ни грамма сожаления от содеянного. Никто не имеет права стоять между женщиной и шопингом!
        Вокруг уже вопили, визжали… Продавец выхватил короткий меч, кто-то зычно кликал стражу. Женщины, вцепившись в свои корзинки, разбегались кто куда. Я бы тоже разбежалась, но только вместе с бабушкой! Кинулась было к Уле, но увидела, что ко мне уже спешил второй, светловолосый. Рваный Сапог протискивался между телегами с огурцами как раз в том месте, где только что захлопнулся портал первого нападавшего.
        Интересно, как он теперь собирается меня похищать? Откроет новый? Но ведь он нисколечко не маг!.. Зато я воспользовалась магическим Потоком и ударила по стоящей на его пути телеге с огурцами. Моего противника тут же сбило с ног, проволокло по земле, погребая под новым урожаем и деревянным остовом.
        Черт, зря я так сделала! Кажется, сейчас меня будут убивать, причем, вовсе не маги, а хозяева овощей!
        Нащупала камень перехода. Теперь хватать бабушку и бежать отсюда пока не поздно!
        - Ула!  - закричала ей.  - Быстрее!
        Но нет, никуда я уже не убегу… Бабушку держал тот самый маг, что покупал вместе с ней помидоры. Приставил к ее горлу нож и тянул руку вперед, ко мне. Я тут же вспомнила о магической защите, но оказалось слишком поздно. Ударная волна чуть не вышибла из меня дух. Сбила с ног, протащила по земле, и я въехала спиной в груду кабачков. Ненавижу!
        Но боль прошла почти сразу, потому что лучше любого обезболивающего подействовал знакомый голос:
        - Девчонку взять живой! Старуха не нужна.
        Поднялась, откидывая с себя кабачки. Болела ушибленная спина. Лицо саднило, расцарапанное острым стеблем. Оказалось, магистр Ллвид собственной персоной вышел из синего круга портала посреди овощного царства. Чует сердце, портал открыл он сам, а не воспользовался для этого амулетом или другими подручными средствами!
        Тогда, выходило, он - Высший Маг, а это как минимум седьмой уровень, с которым справиться мне еще не по силам. Сходила же я на рынок по холодку!
        - Не-ет!  - закричала я, потому что темноволосый маг принял указание буквально. Ула лежала у его ног, а он…
        Я успела ударить его первой, собрав все, что могла. Срывая с себя защиту, сдабривая ее ненавистью, стягивая воздушную стихию воедино, в тугую магическую субстанцию… Синяя молния сорвалась с моих рук, пробила защиту мага - это уж точно не Высший!  - и откинула его на несколько метров.
        Он упал и больше уже не вставал. Лежал странно, неудобно - на боку, нога подвернута, и подниматься не спешил, но меня его самочувствие мало волновало.
        - Ты!  - сказала я, поворачиваясь к Ллвиду. Теперь его очередь!  - Ты сдохнешь!..
        Волчеглазый шел ко мне и улыбался. Кривая ухмылка намекала, что из нас сдохну, вообще-то, я. На этом интересном месте я вспомнила о магистре Симонде. Прижала палец к его Знаку и… Черт, как его же зовут?! Кажется, Кайден!
        Удар, и меня снесло вместе с моей наспех поставленной защитой, потому что это уже не Темный Мир, а Эирианн! Здесь магия яркая, сильная, похожая на клинок из закаленной стали, направленный против меня. И на этот раз рядом не было дракона, кто мог бы закрыть меня своим бронированным чешуйчатым телом…
        Подозреваю, меня спасло лишь то, что я была нужна Ллвиду живой. Если бы не это, то мне прилетело бы смертельным заклинанием!.. Но он не собирался меня убивать, хотел лишь оглушить! Именно поэтому я все же пришла в себя. Очнулась, лежа на груди, уткнувшись носом в землю, вдыхая летнюю рыночную пыль. Болела все та же рука, разбитая в Темном Мире, моя многострадальная голова и спина. Во рту - солоноватый привкус крови из прокушенной щеки.
        Глаза открывать мне совсем не хотелось, но я все же их открыла. Со стоном повернулась, затем села. Оказалось, ко мне уже притопал раненный кабачком, готовый выполнить приказы сумасшедшего магистра.
        - Бери девку!  - сказал ему Ллвид. Сам же неподалеку распахнул синее око портала.  - Живо!
        И меня взяли. Вернее, попытались. Мужик схватил меня за больную руку, видимо, собираясь поднять и взвалить себе на плечо. За такое сразу же получил коленом в место, где штаны делятся надвое.
        Выругался, замахнулся, но ударить не успел, потому что рядом вспыхнул огнём новый портал, из которого вывалился магистр Симонд. В одних штанах, босиком, всклокоченный, вид имел… Нехороший такой вид! За долю секунды оценил учиненные нами в ходе кабачковой баталии безобразия - перевернутые телеги, разбегающийся народ, груды разбросанных и раздавленных овощей. Тело мага, в которого угодила моя молния, после чего он так и не поднялся… Бабушку, сидевшую - все же выжила!  - в пыли, державшуюся за голову. Рваный Сапог тоже пытался вылезти из-под телеги, но тщетно, потому что никто не спешил к нему на помощь. Продавцы и покупатели держались в стороне, явно не собираясь вмешаться в разборки магов.
        Уставился на меня, затем перевел взгляд на Ллвида.
        Тут мужик с кабачковой и паховой травмой разогнулся и почему-то бросился на меня с мечом, видимо, решив унести с рынка по частям. Но магистр Симонд так и не пришел ко мне на помощь! И все потому, что Ллвид, завидев бывшего коллегу, запустил в него… Тут я немного отвлеклась. Надеюсь, Кайден Симонд сам разберется со своим бывшим товарищем, потому что меня, кажется, сейчас будут убивать!
        С ладоней сорвалась очередная синяя молния. Пусть не такая убедительная, как в первый раз, но все же…
        Травмированный ловко отбил ее клинком. Однако!.. «Звездные Войны» отдыхают! Разряд ушел в сторону, врезался в стену ближайшего амбара, оставив на ней черную, выжженную кляксу. То ли на оружие Травмированного не действовала магия, то ли меч у него был совсем непростой…
        Додумать я не успела, потому что клинок прошел лишь в паре сантиметров от моего плеча. Охнула, едва увернувшись. Черт, а ведь на мне стоит магическая защита, и она должна была если не остановить, то хотя бы затормозить удар, но лезвие не встретило никакого сопротивления!
        Значит, все-таки заговоренный меч!..
        - Мири!  - услышала предупреждающий крик магистра Симонда. И тут же за моей спиной бухнуло, обожгло жаром, словно позади нас взорвалась сверхновая, разметав свои протуберанцы. По рынку пронесся вздох ужаса. Нападающий на секунду отвлекся. Я же смотреть, кого из магистров и как именно убивают, не стала… Оглянусь - и ходить мне с травмой, несовместимой с жизнью! И все потому, что мой кабачковый маньяк снова напал.
        Увернулась. Еще одна моя молния тоже вышла вполне приличной, но снова его не остановила. Мужик наступал, размахивая мечом, словно ветряная мельница, а я пятилась, уворачивалась, огрызаясь воздушной стихией, понимая, что долго не продержусь. Ведь прибьют же!
        Магистру Симонду, подозреваю, было не до меня - сзади вновь раздался звук взрыва, и мою спину опалило магическим жаром. Стражники тоже прибыли, но вмешиваться не спешили. Дожидались в отдалении, пока маги сами разберутся. Поубивают друг друга, потом можно собрать трупы, а с выживших стребовать плату за ущерб.
        Что же делать? Может, попробовать его Огнём?! Правда, эта стихия меня не особо любила, да и я до сих пор обходила ее стороной. Ровно до этого дня!
        - Когда ты уже сдохнешь?!  - проскрежетал кабачковый маньяк, занося клинок над моей головой, но отшатнулся, потому что перед его носом взорвался огненный шар. Еще один, и еще! Вот что стресс с человеком делает! Новоприобретенная стихия опалила, отпугнула его жаром, наплевав на волшебный клинок.
        Теперь уже я заставила нападавшего отступать, заметив, как к нему со спины подкрадывается…
        - Сам сдохни!  - в ответ «порадовала» его еще одной вспышкой. А там уже в бой вступил… продавец кабачков! Впрочем, какой тут бой?! Крестьянин, нисколько не смущаясь, напал на мужика сзади. Мелькнуло лезвие широкого ножа, чиркнуло по чужому горлу, и я зажмурилась. Не мне сегодня ходить с отрезанной головой!
        - А нечего на девок кидаться!  - удовлетворенно произнес мой спаситель, и я все-таки открыла глаза.
        Тело нападавшего лежало на земле. Лужа крови расползалась по серой, сухой, вытоптанной тысячами ног и колес земле, угрожая коснуться руки, все еще сжимающей чудо-клинок.
        Крестьянин вытирал здоровенный, похожий на мачете, нож об домотканую тунику.
        - Доводилось мне,  - сказал мне спокойно,  - воевать против Темных! Они тоже наших девок пользовали. Неправильно это!
        - Неправильно,  - пробормотала в ответ, затем нервно оглянулась. Может, магистру Симонду пригодится моя хиленькая помощь?
        Оказалось, не пригодится. Магистр Ллвид - вернее, то, что осталось от магистра Ллвида,  - все же открыл портал, и… Ярчайшая вспышка ослепила окружающих, заставила меня охнуть и вжать голову в плечи.
        Когда, наконец, в мир вернулись привычные цвета и контуры, а резь в глазах утихла, среди торговых рядов не наблюдалось ни портала, ни сумасшедшего магистра. Вместо этого стоял лишь одинокий полураздетый магистр Симонд…
        Черт, и как только Ллвид смог уйти?! Если совместить мои познания в строении человеческого тела и здравый смысл, то быть ему на последнем издыхании, а не бегать от разведки через пространственные переходы! У Ллвида была жутчайшая травма - отсутствовал приличный кусок тела сбоку, как раз под сердцем, там, где ребра переходят в живот. Огромная рана и черная, запекшаяся кровь до сих пор стояли у меня перед глазами.
        - Мири!  - Кайден Симонд посмотрел на меня.  - Мирита!
        Мне казалось, что магистру все же следовало отправиться через портал и все же добить бывшего коллегу, но вместо этого он шел ко мне, кажется, собираясь оказать первую помощь. Психологическую, другая мне не нужна! Из «кабачковой битвы» я вышла живой и невредимой, отделавшись лишь несколькими ушибами на спине, ссадиной на лице и разбитой рукой. Ну, головой приложилась пару раз, как без этого!
        Да и бабушка жива - поднялась уже!
        - Я… я в порядке!  - сказала ему.  - А вы?..
        Оглядела магистра - без одежды он показался мне здоровенным, куда больше, чем я его запомнила! Отлично сложен, великолепный образчик мужской развитой мускулатуры… Сглотнув, потому что в голову полезли странные мысли, отвернулась. Похоже, он жив и здоров, а я не собиралась пялиться на чужого полуголого мужчину! Хотя там было на что посмотреть…
        Все уже закончилось. Над рыночной площадью взметнулся знакомый мне знак военной разведки. Стража вытащила из-под телеги еще одного похитителя, вязала тому руки. Зеваки склонились над темноволосым магом, что покупал помидоры, а потом чуть было не убил мою бабушку. Судя по негромким репликам, выходило, что я только что отправила в мир иной человека. Магистр Ллвид, тоже, думаю, очень скоро скончается в муках… Пусть не от моей руки, но по моей вине, потому что не надо было брать тот амулет из Темного Мира!
        А ведь был еще и третий, кому перерезал горло хозяин кабачков!
        Но мне… Наверное, шок вместе с раскаяньем придут ко мне позже во всей своей неприглядной красе, а пока что вместо того, чтобы сдаться на милость военной разведке - наверное, магистр Симонд будет меня допрашивать!  - я повернулась к трупу мужчины с заговоренным мечом. Присела перед ним на корточки, поражаясь собственному бессердечию.
        Никаких эмоций мертвое тело у меня не вызывало. Лишь пересохло во рту и закружилась голова, вот и все! Вся моя жалость и сострадание вышли в тот момент, когда я увидела лежавшую на земле бабушку.
        Одернула рукав на все еще теплой руке покойника. Так я и думала! Две сплетенные руны «Н» и «Е» на руке мертвеца сулили мне полную приключений, но крайне короткую жизнь. Угораздило же меня встать на пути «Надежды Эирианна»!

        Глава 17

        Я все-таки решила не верить своим глазам, поэтому взглянула на руку мертвеца еще раз. Черт!.. Доказательство его принадлежности к «Надежде Эирианна» стремительно исчезало. Переплетение рун истончалось, словно нанесенное невидимыми чернилами, пропадавшими на солнце. Когда над трупом склонился магистр Симонд, оно пропало без следа!
        Знака больше не было.
        - Мири!  - магистр тронул меня за плечо.
        Я резко встала, и тут мир качнулся, словно на огромном аттракционе меня забыли пристегнуть ремнем, и я стала выпадать из пространства и времени. Наверное, прилегла бы на солнышке рядом с трупом, если бы магистр не подхватил меня на руки.
        - Мири, вы ранены? Что с вами?  - откуда-то издалека донесся его встревоженный голос.
        Поднял, понес… Куда?! Да куда угодно, лишь бы не на телегу с кабачками!
        - А… Мне хорошо!  - сказала ему, потому что неожиданно стало значительно лучше.
        Скорее всего потому, что от его рук шло тепло. Кажется, магистр подпитывал мой порядком истощенный магический резерв, а заодно и лечил… При этом он направлялся к телеге с огурцами - как же хорошо, что не кабачки!  - и понятливый продавец поспешно сдвигал часть товара, освобождая мне место.
        Тут голова прояснялась окончательно.
        - Спасибо!  - пробормотала я.  - Вы уже можете меня отпустить! Я не ранена и вполне могу идти сама. А вам неудобно…
        Попробовала вырваться, но не тут-то было! Не отпустил. Положил на телегу, но уходить не спешил. Дотронулся до моего лба, осторожно ощупал ссадину. Боль тут же пропала, а затем зазудела, зачесалась затягивающаяся рана. Я попыталась встать, но мне снова не дали.
        - Полежите еще, Мири!
        Пришлось смириться, хотя его близость меня порядком тревожила. А еще эта его рельефная мускулатура и дорожка темных волосков, начинавшейся на животе и пропадающая… Черт, туда я вообще смотреть не буду! Лучше уж… Тут я разглядела тонкие, едва заметные шрамы в районе груди. Насчитала ровно пять, словно от удара огромной когтистой лапы, пытавшейся вырвать у магистра его сердце.
        Я понятия не имела, что это был за зверь!
        - Вы меня арестуете?  - наконец, поинтересовалась у него, решив разрушить странное молчание, которое, казалось, куполом накрыло нас двоих, не пропуская посторонние звуки.
        - Арестовать вас? За что?
        - За ущерб, нанесенный городскому рынку,  - призналась ему тоскливо. Покосилась на перевернутые телеги и красно-зеленую овощную революцию на земле.  - Но это не я одна раскидывала! Мне помогли…
        Ага, кто на нас с мечом, тот от нас кабачками.
        - Мири, дайте мне вашу руку,  - вместо ответа попросил магистр Симонд.  - Нет, другую! Я чувствую, что она доставляет вам неприятные ощущения.
        Ох уж мне эти эмпаты!..
        Протянула ему руку, пострадавшую еще в Темном Мире. Я ее залечила, но теперь на старую травму добавилась новая, с которой он довольно быстро и безжалостно расправился. Поблагодарила магистра, подумав, что неплохо, если бы он осмотрел еще и Улу. Хотя, судя по громкой перепалке между бабушкой и прибывшими господами из военной разведки, которые ее не пропускали ко мне, чувствовала Ула себя вполне бодро.
        - Так что с ущербом?  - вновь спросила я. Животрепещущий вопрос!
        - Разберемся,  - коротко отозвался магистр, и по его тону я поняла, что разбираться будут не со мной. Какое облегчение!
        - А… Тогда я могу идти домой?
        - Мирита, домой вы пойдете, но во избежание повторения сегодняшнего я искренне советую отдать мне амулет.
        - Амулет?!  - и я захлопала ресницами. Сдался же им этот камень из Темного Мира!  - Какой еще амулет?
        - Знаю, вы мне не доверяете, но так будет лучше для вас и куда спокойнее для меня!
        - Никакого амулета у меня нет!  - вновь соврала ему, уставившись в голубое небо Тары. Плохо, плохо врать военной разведке! Но он был прав, я ему не доверяла.
        - Подумайте еще раз,  - посоветовал магистр,  - и примите верное решение.
        Подумала и приняла - нет у меня амулета, и точка! Пусть на руке магистра Симонда отсутствовала татуировка «Надежды Эирианна» и мне очень хотелось ему верить, но в этом мире я могла полагаться только на семью. Ну, еще и на Риону, она меня не подведет.
        - А этот… Ллвид, он умер?  - осторожно поинтересовалась у магистра, решив увести его с опасной темы.  - С такой раной долго не живут. У него не было части живота и… все ребра наружу!
        Ужасное зрелище, которое, не сомневаюсь, еще долго будет являться ко мне в кошмарах!
        - Не знаю,  - признался он,  - но очень скоро выясню. Пока же, прошу вас, будьте осторожны! Если ваша семья не в состоянии обеспечить вам охрану, я лично…
        - Моя семья очень даже в состоянии!  - бодро отозвалась я. Не хватало еще, чтобы он меня охранял, да еще и лично!..  - Ронан… Вернее, лорд Маккормак,  - поправила себя,  - обещал за мной присмотреть. К тому же я больше не буду вести себя так неосмотрительно!
        - Не будете,  - согласился со мной магистр Симонд.  - Я провожу вас до дома.
        - Не надо меня провожать!  - испугалась я.  - Папа сделал нам камни перехода. Я заберу бабушку, а затем…
        Кивнул.
        - Я приду к вам в девять,  - взглянул на часы на Ратуше.  - И пусть ваша гостья будет готова отправиться со мной.
        Я задохнулась от изумления.
        - Гостья?
        Еще один кивок.
        - Принцесса Береника,  - пояснил мне магистр Симонд.
        - Вы… Вы все знаете, да?!
        - Да,  - согласился он, а глаза… Уверена, магистр хотел скрыть улыбку, но глаза выдавали его с головой. Странные глаза!.. Лучистые, настолько синие, что, казалось, зрачок сливался по цвету с радужкой.
        Магистр смотрел на меня, а у меня все не получалось отвести взгляд, словно я попала под сильнейшее гипнотическое воздействие. Уверена, последствие черепно-мозговой травмы, как по-другому это объяснить?
        - Но как?! Когда вы догадались?  - наконец, пробормотала обреченно.
        - Сразу же после вашего ухода заметил след портала на заднем дворе таверны, настолько искусно затертый, что я долго не мог обнаружить место выхода. Наконец, нашел его возле вашего дома. Да, Мири, я знаю, где вы живете!  - отозвался он, явно забавляясь моим изумлением.
        Как именно узнал, спрашивать не стала. Не удивлюсь, если у разведки Эирианна на меня есть целое досье, в котором записано, что в детстве любила манную кашу.
        - Вы ловко это провернули!  - похвалил он.  - Как вам удалось? Кто помог с порталом?
        Промолчала. Не скажу! Пытать будут, а магистра Дойла не сдам!
        - У каждой женщины должен быть свой маленький секрет,  - мрачно отозвалась в ответ. Угу, это еще в «Космополитене» написано!  - И что теперь будет? С Береникой и… со мной?
        Ее, похоже, вернут во дворец, а вот я?.. В списке содеянного мою за прошедший день - одураченный патруль, укрывательство беглой принцессы и два трупа под утренним солнцем Эирианна. Неплохо же началось пребывание в этом мире!
        - Пожалуй, вы заслуживаете самого сурового наказания!  - магистр продолжал забавляться.  - С этого момента вы будете называть меня по имени.
        - Что?! Магистр…
        - Кайден,  - подсказал он.  - Зовите меня Кайден.
        Я опять посмотрела на него. Конечно, наказание ужасно суровое, но… Так и быть, переживу!
        - Хорошо, Кайден!  - сдалась на милость победителя.  - Значит, допроса с пристрастием все-таки не будет?
        - Ну, если вы настаиваете, то с величайшим удовольствием…
        - Лучше уж обойдемся без допроса!
        Потому что я больше не сомневалась в его удовольствии… Он смотрел на меня так, что меня оставили последние сомнения - ему было крайне приятно на меня смотреть!
        - Магистр Симо… Кайден!  - все-таки решила попытаться. На рынке он мне помог, может, не откажет… Вернее, посодействует и с принцессой?  - Эта девушка, Бренна, вернее, принцесса Береника… Вы ведь знаете причину, по которой она сбежала из дома? Ее выдают замуж за человека, которого она ни разу не видела и который намного ее старше. На ее месте я бы тоже сбежала! Выйти замуж без любви,  - поморщилась,  - это преступление против человеческой природы и здравого смысла. Быть может, вы…
        Он покачал головой.
        - Нет, Мири!
        Легко, чуть заметно поднялась и опустилась грудная клетка. Мускулы и шрамы, шрамы и мускулы. И еще тонкая полоска темных волос… Нет, туда мы вообще не смотрим!..
        - На Эирианне испокон веков родители устраивали судьбу детей. Это традиция, освященная нашими Богами. В семьях королевской крови, к которой принадлежит наша беглянка, браки заключаются только образом, и нашу принцессу готовили к этому с самого рождения. Это ее долг, и я крайне удивлен, что она пошла против воли своих родителей…
        - Долг?  - удивилась я. Ах, значит, долг перед обществом?.. Слыхали мы такое…  - Но ведь она не только принцесса, но еще и маг! И она вполне может отдать свои долги таким способом! Бренна поступила в Академию, а вместо учебы ее продали, вернее, выменяли…
        - Мирита!  - строго сказал магистр.
        - Мири,  - угодливо подсказала ему.
        - Только не вздумайте чудить, Мири! Вы довольно уже натворили за эти дни. Остановитесь. Поверьте, семья Береники разберется без вас.
        Я фыркнула. Догадываюсь, как они разберутся!
        - Только представьте,  - я вовсе не собиралась так просто сдаваться,  - если бы ваш брак был заключен не по любви, а по холодному расчету, как в случае с Береникой! И ваша жена - вещь, которую вы приобрели, неплохо так за нее заплатив… И она будет жить рядом с вами, говорить с вами, ложиться в вашу постель, зная, что ее продали, а вы - ее покупатель…
        Знаю, что нельзя со своим уставом в чужой монастырь - ведь традиции, боги, предсказания были неотъемлемой частью этого мира!  - но мне так хотелось, чтобы он помог и на этот раз. Посочувствовал Беренике и… забыл про тот портал, что вел от таверны к нашему дому.
        Но не вышло - магистра не проняло, по глазам ясно! А про постель я так вообще загнула…
        - Этого не будет!  - уверенно произнес он.  - Королевская кровь Эирианна, к счастью, явление довольно редкое и оно обошло меня стороной. Я вполне могу дождаться ответного чувства.
        Вновь взглянул на меня так, что… Я прикусила язык, потому что сомнений не было, чьего ответного чувства он собирался дожидаться.
        Ну уж нет, в такие игры я вообще не играю!
        - Мири, мне пора идти!  - Кайден все же смилостивился и свернул с тропы опасного разговора. Протянул руку, помогая мне слезть с телеги. Попрощался, напомнив, что зайдет позже. Я была рада убраться с рыночной площади, где на меня смотрели, как на врага народа и уничтожителя овощей…
        Надо же, нашла свою корзинку среди разбросанных кабачков и кинулась к бабушке, которая вконец уболтала коллег магистра Симонда. Под внимательным взглядом Кайдена активировала камень перехода, подхватила Улу под локоть и…
        Дома нас уже ждали. Как в поговорке - двое с носилками и один с топором. С «носилками» были мои братья, которые, не обнаружив нас с бабушкой этом утром, всполошились не на шутку. Но был еще и тот, кто с топором… Вернее, с мечом. Неизвестный тип расположился в нашем внутреннем дворике, заявив, что не уйдет, пока не поговорит со мной. Рассказывать же братьям о цели своего визита он категорически отказался.
        Ну раз он так хочет, то поговорим и с ним!
        Пока над Улой хлопотали Бренна с Рионой, успевшие приготовить всем завтрак, я быстро переоделась в чистое домашнее платье, затем рассказала близнецам о кабачковом бое. После чего узнала о себе много интересного… Например, о том, что мозг у меня находится в зачаточном состоянии, а остальное место в голове занимает пятая точка, на которую я постоянно ищу и нахожу приключения. На это выпучила глаза - и кто бы только говорил?!
        Но братья на этом не успокоились. Оказалось, стоило нам переехать на Эирианн, как эволюция в моем исполнении дала задний ход. Ладно еще полет с драконом в Срединных Горах и наша с ним школа выживания на Эллодаре - по мнению братьев, это был зачет!  - но поход на рынок, с которого я вернулась в грязном платье и с двумя трупами в активе?..
        - Это уже перебор, Мири!  - сказал мне Эрик.  - Теперь тебя одну мы никуда не отпустим!
        Собиралась уже припомнить близнецам их «переборы» - например, о монстре с практического экзамена и Трезубике, который охранял украденный из папиного сейфа амулет, но решила, что ругаться мы не будем… Не сейчас! Сделаем это позже, когда решим, что делать с Бренной.
        Должна ли девушка идти своим путем или ей стоит вспомнить о своем долге и подчиниться решению семьи? Этого я не знала, но решила, что Бренна должна выбрать сама. Правда, перед этим я отправилась к тому, кто дожидался меня с топо… с мечом. Договорилась с близнецами, что они присмотрят, накинув на меня перед этим усиленную магическую защиту.
        Наш гость расположился во внутреннем дворике. Это был высокий, худощавый мужчина лет пятидесяти. Седеющие волосы собраны в хвост, широкий кожаный шнурок охватывал лоб и затылок. На лице гостя, загорелом на солнце Эирианна, залегли глубокие морщины. Несмотря на свой возраст, взгляд его неестественно светлых глаз был крайне цепок. Одет незваный гость был в штаны, тунику и стеганую защитную куртку. Также присутствовали и меч за спиной, и кинжал за поясом.
        К тому же я чувствовала, что он - маг. Правда, дар был слабоват… Первая или вторая ступень, не больше. Рабочую стихию разглядеть не удалось, потому что… Чего на нем только не навешано!.. Защитных амулетов, уверена, было штуки три, от разных видов стихийной магии. Еще была парочка непонятного действия, искажавших ауру, вводя меня в растерянность.
        - Бредокк,  - представился гость. Поднялся с бортика бассейна для сбора дождевой воды, поклонился.  - Ваш телохранитель, молодая госпожа!
        На этом интересном моменте я выпала в осадок. Погодите, какой еще телохранитель?! Откуда?..
        Принялась размышлять, кто это так расстарался и успел приставить ко мне стражу. Неужели магистр Симонд?! Затем вспомнила, что вообще-то Ронан собирался прислать тех, кто будет за мной приглядывать. Правда, дракон говорил об охране во множественном числе, но, кажется, расщедрился только на одного.
        Но какого!..
        Сосредоточенный, скупой в движениях и словах, Бредокк напоминал мне охотника. За сокровищами, демонами, опасными преступниками, да за кем угодно! Главное, что не за мной!
        И мне захотелось ему доверять, но сначала…
        - Значит, моя охрана!
        Кивнул.
        - Я не знаю вашего полного имени.
        - Зовите меня Бредокк. Полное имя мне ни к чему, госпожа!
        - Мирита Логан,  - представилась уже я.  - Называйте меня просто Мири. У меня к вам есть просьба, господин Бредокк! Возможно, она покажется вам несколько странной. Протяните мне свои руки! Теперь отверните рукав. Второй…
        Он послушно исполнил мое пожелание, продемонстрировав худые, жилистые запястья с синими выступающими полосками вен. Я вздохнула спокойнее, не найдя на них рун «Надежды Эирианна».
        - Что вы искали?  - поинтересовался у меня Бредокк.  - Знак Гильдии Телохранителей или Гильдии Убийц? Я больше не принадлежу ни к одной, ни к другой, потому что уже несколько лет верой и правдой служу семье лорда Маккормака.
        - Знак «Надежды Эирианна»,  - призналась телохранителю.  - Они напали на меня этим утром. Если вы о них уже слышали, то у вас как раз есть время передумать… Отказаться от этой работы!
        Его взгляд изменился, стал жестче. Даже лицо, мне показалось, заострилось. Глаза сузились, словно он увидел цель, за которой охотился давно и терпеливо.
        - За эту работу я возьмусь. Было дело, пересекался с этими молодчиками… И с удовольствием пересекусь еще раз!
        - Где… Где вы с ними пересекались?!  - не поверила я.
        - На войне. При этом они стояли по ту сторону от нас, в окружении своих демонов. Только мне никто не верит, маленькая госпожа!
        - Мири,  - машинально поправила его я. Черт!  - Но как такое возможно? Вы говорите, что они воевали на стороне Темных?! Неужели предатели спокойно ходят по землям Эирианна?!
        - Мне никто не верит,  - повторил Бредокк,  - кроме лорда Маккормака. Остальные считают меня спятившим старым дурнем. Но я прекрасно помню тех, кто держал меня в плену! Когда я от них сбежал - а от них еще никто и никогда не сбегал!  - то через три года встретил своих тюремщиков, свободно разгуливающих по Эирианну. Я перерезал им горло - каждому из них!  - по старой дружбе,  - добавил Бредокк с явным удовольствием.
        - Вы уверены?!
        - Да. На правой руке у каждого я обнаружил знак из переплетенных рун, который исчез через несколько секунд после их смерти.
        Я кивнула, прикусив губу.
        - Значит, «Надежда Эирианна» на стороне Темных…  - пробормотала я. Мне тут же захотелось пойти и… прилечь рядом с бабушкой, которую увела в ее комнату Риона. Или, еще лучше, забрать документы и отправиться учиться в мир Летающих Островов.  - Но тогда… Тогда это многое объясняет! Я вам верю, Бредокк! Но неужели вы не пытались рассказать?..
        - Пытался несколько раз. И столько же раз после этого меня пытались убить. Я не утверждаю,  - произнес воин,  - что «Надежда» принадлежит Темным, но определенно они в ее рядах.
        Кивнула. Затем дернула головой, разгоняя упаднические мысли. Момент слабости прошел. Никуда мы не побежим с Эирианна! Вместо этого я собиралась во всем разобраться. А еще выжить, что тоже не помешает!
        - У меня есть вещь, которая нужна «Надежде Эирианна». Поэтому…  - снова уставилась на Бредокка,  - я уверена, что они не оставят меня в покое. Вернее, будут еще попытки ею завладеть.
        Амулет из Эллодара… Артефакт с кровью древнего мага, с помощью которого его потомки смогут ходить через миры. Нападать в любую секунду, в любом месте, а не через Разлом на Ничейных Землях! На Эирианн или на мир драконов… Или выбрать любой мир в бесконечной веренице Золотой Лестницы.
        - Все, кому я рассказал эту историю и кто мне поверил,  - отозвался телохранитель,  - прожили очень мало. Один только лорд Маккормак достаточно осмотрителен и умеет держать язык за зубами. Но я сделаю все, Мирита, чтобы ваша жизнь продлилась как можно дольше.
        Хорошая такая вступительная речь перед работодателем, вдохновляющая!
        - Вы приняты,  - сказала ему.  - Только… Никому не говорите о нашем разговоре! Своим братьям я расскажу все сама.
        Поднялась и отправилась к близнецам и телохранителя с собой прихватила. Пусть привыкает к своим непосредственным обязанностям! В дверях остановилась и спросила Бредокка о цене на его услуги. Деньги у меня были - дед подарил, да и родители оставили на первое время,  - но я понятия не имела, сколько стоит нанять хорошего телохранителя на Эирианне.
        В том, что он был хорошим, я нисколько не сомневалась.
        Оказалось, Бредокку уже заплачено за три месяца вперед. В детали он меня посвящать не стал, лишь намекнул, что лорд Маккормак был крайне щедр. Я в этом не сомневалась - чего стоила диадема, подаренная мне на совершеннолетие!
        Черт, а ведь сегодня еще этот дурацкий прием во дворце Владыки Нуадреанна!..
        И я поспешила к близнецам. Надо было придумать, что нам делать с Бренной. Вернее, с принцессой Береникой, за которой придут через неполный час.

        Глава 18

        Родителями мы так ничего и не сказали, и на то у нас нашлись вполне серьезные причины. Впрочем, обо всем по порядку!
        Поговорив с Бредокком, я отправилась в царство хаоса - комнату Эрика, из которой близнецы уже успели пробить дыру к Эрсану. Мысленно ужаснулась размерами энтропии, возникшей за неполный день. Ведь только вчера служанки разложили вещи братьев по полочкам в двух здоровенных дубовых комодах, а на письменных столах стояли стопки книг, соседствующие с аккуратно сложенными и перевязанными свитками - сама видела!  - которые за столь короткое время успели превратиться в привычный бардак! Оказалось, братья перерыли свои книги в поисках надежного заклинания, с помощью которого они могли бы спрятать Бренну от военной разведки. Не нашли ничего подходящего, но не сдались, продолжая строить планы и делиться со мной предположениями одно фантастичнее другого.
        Я же покосилась на беглянку, одетую в мое платье, что сидела с прямой спиной на единственном не заваленном свитками и книгами стуле в комнате Эрика. Узнав, что через час за ней придут, Бренна впала в оцепенение и на происходящее реагировала вяло. Участия в мозговом штурме не принимала, как, впрочем, и Риона. Подруга, заглянув в комнату близнецов, сморщила носик, затем пожала плечами и сказала, что в ее видениях именно Бренна будет жить в свободной комнате. Когда и каким образом это произойдет, Риона не знала. «Довольно скоро!» - невозмутимо добавила она, после чего отправилась хлопотать по хозяйству.
        Я же уставилась на Бренну, размышляя… Ну раз скоро, так скоро, я же не против! Но сама по себе проблема решаться явно не собиралась. И обратиться за помощью не к кому! Драконы прятать беглянку не станут - Ронан считал, что Бренне надо вернуться домой. Телохранитель верен лорду Маккормаку, так что помощи от Бредокка не жди. Родители… Нет, родителям тоже об этом лучше не знать! Мне влетит по первое число, Бренну сразу же отправят домой, а нас с братьями первым же паровозом в Мир Летающих Островов… Ну, паровоз - это, конечно, образно выражаясь!
        Может, отправиться на поклон к магистру Дойлу? Или же переправить Бренну в Туиренн к дедушке, возглавляющему Гильдию Нищих? Или Мир Летающих Островов и научить ее пользоваться крыльями?
        - Лучше всего в Москву!  - заявил Эрсан.  - Там ее уж точно никто не найдёт.
        - Я устала бегать,  - неожиданно подала голос принцесса,  - поэтому никуда больше не побегу. Я возвращаюсь домой!
        Братья и не подумали ее слушать. Новая идея вызвала у них прилив энтузиазма. Спрятать принцессу в московской квартире - это ведь отличная мысль! Как туда попасть? Конечно же, с помощью маминого амулета. Душить друг друга так долго, пока тот снова не заработает. На Земле «Надежда Эирианна» до принцессы не доберется, и никакие женихи ей не грозят!
        Бренна окинула братьев спокойным взглядом голубых глаз.
        - Я возвращаюсь домой,  - повторила она.  - Мири, спасибо тебе за все, что ты для меня сделала! Тот магистр…
        - Кайден Симонд,  - подсказала я.
        - Магистр был прав! Я должна подчиниться воле родителей. Это мой долг, в конце концов, и я готова принять свою судьбу. К тому же я еще ни разу не видела своего будущего мужа. Быть может, он хороший человек и я смогу найти с ним общий язык…
        «Если он, конечно, человек!» - подумала я, но промолчала. После разговора с Бредокком, который утверждал, что в «Надежде» состоят Темные, я больше ни в чем не была уверена.
        Тут близнецы принялись уговорить принцессу продолжить забег по пересеченной местности, то есть отправиться с ними в Москву, по улицам которой передвигаются самоходные повозки, а квадратные ящики показывают ожившие картинки, но та твердо стояла на своем, сказав, что уже все для себя решила.
        За Бренной пришли, когда часы на Ратуше пробили ровно девять. И вовсе не магистр Симонд, как я ожидала, а два вежливых молодых мага в черных мантиях со знаками военной разведки. Подхватили под руки бледную принцессу и под уничижительные взгляды близнецов пожелали нам хорошего дня, ну и чтобы Боги были благосклонны, после чего покинули наш дом, исчезнув в синих сполохах портала.
        И я чуть не взвыла от тоски.
        Все должно было быть совсем по-другому! Бренна должна была остаться, ведь Риона это ясно видела!.. Но она ушла, перестав противиться судьбе, и ничего уже не изменить! Братья выглядели не менее хмурыми. Обозвали нас с Бренной глупыми особями женского пола, которые непонятно чего хотят. То замуж, то не замуж… То учиться в Академии, то, признав свою королевскую кровь, принять судьбу женщин королевской семьи.
        Я не чувствовала себя виноватой в выборе Бренны, но все же решила промолчать. В таком настроении стала собираться к родителям, чтобы доложить им, что у нас все в порядке.
        Да уж, в порядке, лучше просто не бывает!
        - Мири, ты ведь не собираешься все рассказать отцу?  - спросил у меня Эрсан, когда я спустилась в гостиную в привычном сером платье, но с новой прической, попытавшись скрыть под распущенными волосами последствия рыночной драки. Магистр Симонд залечил мою ссадину, но на лбу все еще красовался след соприкосновения с тяжелым предметом.
        Кабачок или телега?.. Я уже и не помнила!
        - Пока еще не знаю,  - вздохнула в ответ.  - Даже если я и промолчу, родители все равно узнают! Если не от меня, то бабушка им обязательно расскажет. Она у нас находка для шпиона.
        - Не расскажет!  - мрачно отозвался Эрик. Кажется, уход Бренны задел его куда больше Эрсана.
        - Что вы сделали с Улой?  - подозрительно поинтересовалась у них.
        - Небольшой блок в сознании,  - младший брат с явным удовольствием поглядывал на Риону через приоткрытую дверь в столовую. Девушка накрывала на стол, сказав нам, что принцессы - принцессами, а кушать все равно хочется.  - Она ничего не помнит о вашем походе на рынок. Ну, только то, что споткнулась и упала. Конечно, любой сильный маг…
        - Угу, такой, как вы!  - огрызнулась я. Молодцы, что мне еще сказать?!  - Значит, вы рылись у нее в голове?
        - Совсем немного,  - признался Эрсан.
        - Идиоты!  - воскликнула я. Собиралась рассказать доходчиво, что думаю об умственных способностях братьев, но тут в дверь постучали.
        Кого еще принесло?! Мне очень хотелось, чтобы это была Бренна, в очередной раз сбежавшая от разведки, но в дверях была вовсе не она, а… посыльные от цветочника. И не один, а целых двое! В руках - здоровенные охапки безумно красивых вишнево-красных роз, казавшихся словно вырезанными из бархата. Это… Это кому?! Оказалось, мне. От кого? К цветам прилагалась записка от магистра Симонда.
        «Мири, с прошедшим днем рождения! Прости, что не смог прийти. Будь хорошей девочкой! Кайден»,  - писал он.
        Я растерялась. Сжимая в руках тонкий пергамент, растерянно смотрела, как Риона, напевая, расставляет цветы по дому, который сразу стал походить на оранжерею. Подруга поглядывала на меня с интересом, терпеливо дожидаясь объяснений, но с расспросами не приставала. Даже близнецы ничего мне не сказали, лишь посмотрели хмуро. И на том спасибо!
        Розы, конечно, магистр выбрал знатные… Именно такого цвета, как я любила. Подошла, тронула нежные бутоны пальцами, погладила лепестки. Мне… никогда еще столько не дарили! Приятно, конечно, но… Наш разговор на рыночной площади, в котором прозвучало «ответное чувство» и «дождаться», приобретал новый, настораживающий меня смысл.
        Мне совсем не хотелось… Вернее, меня пугало столь активное ухаживание влюбленного магистра военной разведки!
        Раскрыла еще раз его записку, уставилась на резкие, острые руны огамического письма Эирианна. «Будь хорошей девочкой»,  - написал мне Кайден Симонд. Куда уж лучше?! Вздохнув, отнесла ее в свою комнату и положила в шкатулку. Вела я себя примерно, без боя сдала Бренну разведке, хотя мечтала приложить гостей огненным заклинанием, а потом братья внушили бы магам, что те шли-шли, споткнулись и упали. Очнулись - и ни принцессы, ни гипса…
        Но я была слишком уж хорошей девочкой и продолжала ею оставаться.
        После второго завтрака, выдержав атаку близнецов - так я им и скажу, от кого цветочки!  - мы с братьями и Бредокком отправились в родительский дом. Подруга решила сходить на рынок сама, заявив, что толку от меня никакого, а в ее видениях ей абсолютно ничего не угрожает.
        Идти нам было всего ничего! За дверью активировали еще один камень перехода и сразу же очутились рядом с домом родителей. Правда, телохранителя с собой не взяли, во избежание расспросов оставив его дожидаться возле порога.
        Братья, едва поздоровавшись с вышедшей навстречу мамой, отправились ловить Трезубика и помещать зверька в походную клетку. Заодно они собирались забрать украденный амулет, и это вводило меня в уныние. Как же мне поступить? Рассказать обо всем родителям?.. Но тогда - чемодан, вокзал и прощай, Эирианн!.. Я больше не увижу ни Ронана Маккормака, ни магистра Симонда, а в Академии магии в мире Летающих Островов не будет преподавать магистр Дойл… Да и с Рионой буду встречаться исключительно по большим праздникам.
        Зато там за мной не будет охотиться «Надежда Эирианна» и сумасшедший магистр Ллвид с волчьими глазами и без половины собственного тела! Может, стоит прислушаться к голосу здравого смысла, который советовал мне спасаться, пока не поздно?
        Все решилось само по себе. Повеселевшая после вчерашнего мама складывала вещи - причем свои, а не наши!  - при этом попутно советовала Абрис, как той вести хозяйство в ее отсутствие.
        - Мири, мы завтра уезжаем!  - сообщила мне, целуя в щеку.  - Наши горничные остаются без работы, так что я отправлю их к тебе. На пару месяцев… Вернемся как раз к началу ваших занятий! Ты ведь не против?  - тут она убрала волосы с моего лба и уставилась на красный след от ссадины.  - Где это ты так?
        - Не обращай внимания. Неосторожное обращение с кабачками,  - вздохнула я. Погодите, как это, они уезжают?  - Но куда?!
        - В Туиренн. Дети выросли и хотят свободной жизни, вот мы и решили устроить себе небольшие каникулы. Папа будет возиться со своим телепортом, а потом мы отправимся к морю. Справитесь сами?
        Кажется, у кого-то намечался очередной медовый месяц - судя по тому, как отец обнял маму, прижимая к себе, зарываясь носом в ее длинные светлые волосы. Не стану же я портить его своими проблемами?!
        - Справятся!  - ответил за меня папа.  - Большие уже, здоровенные лбы! Скоро уже жениться начнут. И станем мы с тобой, Марта, внуков дожидаться…
        Мама улыбнулась.
        - Пусть женятся, но только по большой любви!
        Отец явно собирался сказать что-то напутственное, наверное, что он думает о ранних браках, но вместо этого ушел расследовать странные звуки, доносившиеся из комнаты близнецов. Я же повернулась к маме.
        - Что чувствуешь, когда любишь по-настоящему?  - спросила у нее.  - Только не говори мне про бабочек в животе! Я, наверное, какая-то не такая… Ну, не из тех утонченных и романтически настроенных барышень, у которых там что-то летает… У меня вряд ли что-то станет порхать!
        Мама улыбнулась.
        - Хорошо, никаких бабочек!  - пообещала она. Задумалась на секунду.  - Если любишь, Мири, и очень сильно, то ты… Ты сможешь простить этому человеку все, что угодно.
        Все, что угодно?!
        - Даже то, что он - дракон?  - враз осипшим голосом спросила у нее.
        Мама кивнула.
        - Даже то, что он дракон,  - подтвердила она.
        - И даже то, что он - Темный?  - на всякий случай уточнила я, вспомнив странное предсказание Рионы.
        - Все!  - ответила мама, сжимая меня в объятиях.  - Все на свете! Но почему ты спрашиваешь о Темных?!
        - Да так!  - вздохнула я.  - Просто в голову пришло…
        Так и стояли, пока я не услышали веселый голос Инесс. Оказалось, дед с женой прибыли перенимать у родителей вахту. Ага, по надзору над нами! Узнав, что этим вечером я отправляюсь на встречу с Владыкой Нуадреанна, Инесс ехидно поинтересовалась, чем именно я собираюсь поразить почтенную драконью публику.
        М-да, вот такая вот незадача! Идти-то мне было не в чем! Если только в подаренной Ронаном диадеме на голое тело… Публика, однозначно, будет в восторге, да и сопровождающему, уверена, понравится. Но все же это немного не мой стиль…
        Что же делать, если у меня не водилось подходящей одежды для визитов к главе сопредельного мира? Быть может, в очередной раз надеть то самое синее платье, что я носила вчера вечером? К тому же и вторая заколка нашлась…
        Инесс покачала головой. Не подойдет!
        Ну раз так, то… Еще у меня было зеленое, как сочная летняя трава, с кружевным воротником и вышивкой по подолу, в котором я походила на школьницу младших классов. Тоже не совсем айс, судя по взгляду Инесс. А что тогда в этом мире айс?
        - Ты можешь взять любое из моих,  - пришла на выручку мама, но Инесс была непреклонна. Подмигнув, назначила мне встречу через час в нашем доме. Привела с собой целую артель швей, которые принесли с собой атласное платье цвета слоновой кости. К нему прилагались пышные кружевные юбки, жесткий лиф и узкие шифоновые рукава, расклешенные книзу. Подол и лиф были расшиты мелким речным жемчугом.
        Удивительно красивая работа, аж дух захватывало!
        - Драконы любят белое,  - пояснила мне Инесс, когда я осторожно разгладила дорогущую ткань.  - Пусть платье не совсем по моде Эирианна, но и ты тоже не сказать, что из этого мира!
        Затем я надела эту красоту с помощью Рионы, покрутилась перед зеркалом в своей комнате. Бесподобно! Единственное, вырез показался мне не то что большим, а просто гигантским. Да и вид в нем открывался такой… Замечательная, так сказать, перспектива на весь мой первый спортивный размер! Я бы такое и в Москве надела с большой опаской, а тут… Хихикая, попыталась прикрыть оголенную грудь руками, за что получила нагоняй от Инесс.
        - Стой ровно и не дергайся!  - приказала она, затем повернулась к швеям:  - Здесь немного добавить, а в талии немного ушить. Наставить подол, чуть расклешить рукава. На все у вас…  - взглянула на меня.
        - Три часа,  - подсказала я.
        Закончив со швеями, я отправилась в ванную, где долго лежала в бадье с горячей водой, которую принесли и нагрели близнецы - конечно же, с помощью магии!  - и рассказывала Инесс, не особо вдаваясь в подробности, что это за колоритный тип с мечом заседает в нашей гостиной и кто подарил эту цветочную прелесть, что едва уместилась в вазах на первом этаже.
        А ведь она еще мою диадему не видела!..
        После ванной Инесс ловко уложила мои волосы в высокую прическу из локонов и завитков, заколов их с помощью магии и невидимок. Прикрепила, покрутив в руках и одобрив, подаренную Ронаном диадему. Вскоре швеи отдали мое платье, а Риона, которая наблюдала за нашими с Инес приготовлениями, вновь помогла мне его надеть.
        - Мири, ты настоящее чудо!  - прошептала восхищенно.  - Похожа на сказочную королеву Медб!
        Я покосилась на подругу скептически. Ага, была такая королева… в героических эпосах Эирианна! Правила уверенной рукой, мужчины вились у ее ног, словно дрессированные болонки, признаваясь в любви и восторгаясь ее красотой. Отличилась кровожадностью, не любила соседей и тащила у них все, что плохо лежит. Поэтому плохо закончила.
        Не знаю, кого я напомнила недовольному Ронану, дожидавшемуся в гостиной - Риона успела нашептать, что дракон допрашивал ее с пристрастием о происхождении цветочного бума в нашем доме,  - но, когда он увидел меня, спускающуюся по лестнице, изменился в лице.
        Вернее, замер растерянно, чуть ли не с раскрытым ртом.
        Диадема, атласные туфельки, роскошное платье, улыбка победительницы на лице - где та застенчивая Мири, абсолютно уверенная, что умрет девственницей?! В зеркале я казалась себе совершенно другой, куда старше и красивее прежней меня. Совсем другая я!..
        Пусть драконицы были серьезными соперницами в битве за сердце будущего наследника престола, но и я… Пусть одержать победу будет непросто, но я собиралась сразиться за выход в финал.
        - Ты великолепна!  - восхищенно произнёс Ронан, прижимая мою руку к груди.  - Самая красивая из всех, кого я видел на Эирианне!
        Про свой Ронан мир промолчал, но… Ну и ладно!
        Он тоже был хорош. Вернее, сокрушительно хорош, и в соревнованиях за мою любовь уверенно занял первое место.
        - Мое сердце на веки принадлежит тебе!  - галантно сообщил Ронан. Собирался было поцеловать, но все же передумал, потому что по лестнице с грохотом скатились близнецы в чистой, следовательно, парадной одежде. Они вызвались меня сопровождать, и отделаться от братьев после произошедшего на рынке не было никакой возможности.
        Близнецы уставились на дракона с кислыми минами на лицах, словно всерьез раздумывали, уж не сделать ли ему лоботомию, а я… Да ну их! Я протянулась за своим поцелуем.
        Мама уверяла, когда любишь, можешь простить все, что угодно. Но я вовсе не собиралась проверять эту теорию на практике, потому что верила - Ронан Маккормак никогда не разобьет мое сердце.

        Глава 19

        Я сидела на холме и смотрела, как исчезает солнечный диск за крепостными стенами Тары. Порыв ветра принес с собой сладкий запах пресной воды, маня обманчивым обещанием вечерней прохлады. Дневную стражу не так давно сменила ночная, в городе зажигали фонари, а над улицами богатых кварталов, не забывавших отчислять порядочную сумму в казну Гильдии Магов, уже трепетали магические светлячки. Горожане заканчивали свои рабочие дела, возвращались домой или же шли пропустить по стаканчику, вернее, по кружке с элем, и поболтать о жизни в послевоенном Эирианне.
        Значит, скоро и мне прибавится забот!
        Неделю назад я и подумать не могла, как именно все обернется! Собиралась искать себе работу, но мои мечты простирались исключительно в направлении лечебницы при храме Бригитты. А потом - так уж вышло!  - работа нашла меня сама. Причем такая, что на посторонние вещи попросту не оставалось ни времени, ни сил. Единственное, за десять дней, прошедшие с момента получения подарка, я переносилась пару раз в мир Летающих Островов, чтобы испробовать подаренные крестным крылышки.
        …Чего только не произошло за эти десять дней!
        Только вот Бренна к нам так и не вернулась, хотя я с замиранием сердца ждала, что она вот-вот постучит в нашу дверь и предсказание Рионы исполнится. Но ее комната все так же пустовала, не вселяя в меня оптимизма. Так же, как и ее записка, полученная два дня назад. Мне передала ее древняя старуха, похожая на черную ворону в своих темных развевающихся одеяниях. Мы столкнулись с ней на улице, когда я спешила на работу. Пожилая женщина зыркнула недобро, а затем протянула мне наливное яблочко. Угу, из корзиночки… На ум тут же пришла сказка о Белоснежке и семи гномах.
        Нет, стеклянного гроба нам не надо - нельзя мне сейчас помирать, работы слишком много!
        Собиралась было отказаться от «подарка», да и Бредокк напрягся, но тут заметила в руке старухи записку.
        Оказалось, от Бренны… Принцесса снова благодарила меня за помощь и писала, что готова встретиться лицом к лицу со своей судьбой. Ее лаконичность мне не понравилась, да и от текста веяло какой-то обреченной решимостью. Собиралась уже расспросить старуху, но та, по законам сказочного жанра, куда-то испарилась.
        Быть может, расплавилась на сорокаградусной жаре?..
        Лето в Таре стояло знойное, душное, изо дня в день бившее все температурные рекорды. На дворе был самый разгар июля, и город, полный каменных строений, изнемогал от жары… Мы с Рионой спасались купаниями в реке и водными заклинаниями, которым обучила нас Инесс. К тому же близнецы, помучавшись, устроили в нашем доме постоянную циркуляцию прохладного воздуха.
        Вдохновленные нашими восторженными отзывами, братья принялись разрабатывать собственный аналог кондиционеров, работающий в местных магических условиях.
        Очень скоро по городу поползли слухи об их изобретении, которые, подозреваю, распускали сами близнецы… Кондиционерами заинтересовалась не только Гильдия Магов, но государственные учреждения. Им ведь тоже приходилось несладко в такую жару! Затем и цеховики прослышали и очень даже намекнули, что готовы закупать «Магические охладители Логанов» в больших количествах, ведь в ткацких, печатных, швейных цехах, в кожевнях и пекарных невозможно работать, а местные маги дерут втридорога за каждое охлаждающее заклинание, что держалось от силы пару часов, после чего сходило на нет!
        Так что, приходя вечерами из лаборатории мага Огня Варрена - всклокоченные, с горящими глазами и в одежде, пропитанной запахом гари, словно это на них ставили эксперименты,  - братья ковырялись в своих кондиционерах, впихивая туда усмиренную магию воды и воздуха, помноженную на извращенную гениальность «Коллективного Разума». Первое время я порывалась помочь, но вскоре пришлось признаться не только им, но и самой себе, что для меня это слишком сложно.
        К тому же у меня и так было собственное дело, которое занимало все мои мысли.
        Наверное, я бы могла работать себе спокойно, если бы…
        …Иногда вечерами, в сопровождении ставшего моей тенью Бредокка, я забредала на один из холмов Тары и смотрела на реку, что серебристой змейкой вилась через вечерний город. Размышляла… Один умный китаец утверждал, что если долго сидеть на берегу, то рано или поздно мимо тебя проплывет труп твоего врага. Только вот мой враг пока что в заплыв не собирался! По словам Кайдена, магистр Ллвид все-таки выжил и, несмотря на отсутствие значительной части тела, ему даже удалось скрыться.
        Кайден появился в нашем доме через два дня после кабачковой битвы, перед этим прислав мне записку с просьбой о встрече. Дневное время у меня было расписано, а вечера на всю жизнь вперед отданы Ронану Маккормаку, поэтому… В общем, я пригласила магистра к нам на завтрак. Он пришел - уверенный, спокойный, с легкой улыбкой на привлекательном лице. Окружающие сразу же проникались к нему доверием - даже близнецы!  - хотя меня он по-прежнему пугал до чертиков.
        Пока я нервно бегала по дому - сперва на кухню, затем посмотреть, как присланные мамой служанки - надо своих нанять, совсем нет времени на хозяйство!  - накрывали стол,  - магистр Симонд попросил разрешения у братьев - раз уж отец отсутствует!  - на наши с ним встречи. Краем уха услышала про его серьезные намерения и порадовалась, что сейчас, сейчас ему откажут!.. Не тут-то было! Близнецы, к моему величайшему изумлению, не только не отказали, но даже согласились…
        Кусая губы, поблагодарила Кайдена за цветы. С помощью заклинания Инесс они все еще выглядели так, словно их только-только срезали с кустов. Затем выслушала новости о Ллвиде. Его все еще не поймали, так что наше военное положение продолжалось. Наверное, из-за этого магистр охранника моего одобрил, после чего заверил братьев, что собирается отыскать сумасшедшего магистра как можно скорее.
        К моему удивлению, близнецы пригласили Кайдена к нам на завтрак и на следующий день, и тот с радостью согласился. Я пнула Эрика ногой под столом, за что получила ответный пинок. Насупилась. Если уж братья хотят серьезных отношений с магистром Симондом - пожалуйста, я не буду им мешать, но тут уже без моего участия!
        Риона тоже отличилась. Смотрела на гостя, томно вздыхая, иногда прикрывая глаза… Тонкие веки с длинными ресницами подрагивали, на губах играла кокетливая улыбка, румянец то и дело набегал на ее нежные щеки, словно она не понимала, что вообще-то магистр пришел в наш дом исключительно по мою душу… Черт, кажется, я снова запуталась!
        От путаницы в голове отлично помогала работа, свалившаяся на меня в резиденции Владыки Нуадреанна. И я отлично помнила, как все произошло.
        В тот вечер мы подъехали ко внушающему уважение своими размерами замку в коляске Ронана. Вдоль всей дороги, выложенной мраморными плитами, начинавшейся от Большого моста и поднимавшейся на западный холм Тары, горели фонари. К входу в замок вели две сотни ступеней из белоснежного мрамора, на которых любая приличная Золушка могла со спокойной душой потерять не только туфельку, но и прочие детали туалета.
        Именно на этих ступенях я чуть было не потеряла крепость духа. Ведь по ним поднимались не только мы! Со всех сторон до меня доносились приветствия, женский смех, мужские голоса. Нас тут же окружили драконы со своими спутницами - беспощадно красивые, разодетые в пух и прах, увешанные драгоценностями, так же, как и мы, спешившие на прием к Владыке.
        И я постоянно ощущала себя под перекрестным огнем оценивающих взглядов. На нас смотрели, и еще как! На Ронана, сжимающего мою руку, на идущих за нами с независимым видом близнецов при полном параде - в светлых туниках, штанах и начищенных до блеска сапогах, с кожаными ремнями, на которых висели короткие мечи. Впрочем, во дворец с оружием их не пустили, пришлось сдать на входе, где нас предупредили, что стихийная магия внутри запрещена.
        От чужих оценивающих взглядов веяло холодом, словно с каждой ступенькой мраморной лестницы мы приближалась к дверям морга. Наконец, мы застряли «в пробке» у главного входа, дожидаясь очереди на представление Владыке. Там я немного изменила свое мнение - часть драконов отнеслась к нам вполне дружелюбно. Ронан представил меня своим друзьям, которые показались мне довольно милыми. Осыпали меня комплиментами, засмущав окончательно. Поговорили с братьями об учебе, согласившись, что в Таре преподавание в разы сильнее, чем в Эйдосе, столице Нуадреанна.
        Тут один из придворных, с золотой цепью и огромным, сверкающим бриллиантами орденом на груди, увел Ронана в сторону для разговора.
        - Мири,  - шепнул мне Эрик,  - ты должна знать… Мы давно уже пытались, но так и не смогли прочесть мысли твоего принца. Тот, кто ставил его защиту,  - мастер своего дела!
        - Вы что, сдурели?!  - прошипела я. Окинула братьев гневным взглядом. Сколько раз я просила их не лезть в головы к моим парням!  - Надеюсь, вы ничего не учудите на приеме! Только международного скандала нам не хватало!
        - Скандала не будет,  - пообещал мне Эрик.  - Но, Мири, нам это не нравится!  - пожаловался он, отрываясь от созерцания молодой девушки в длинном розовом платье с внушительным вырезом, в котором виднелась едва прикрытая грудь.
        Мне бы на его месте это очень даже понравилось!
        Наконец, попали во дворец. Я старалась не сильно крутить головой, ослепленная великолепием внутреннего убранства, и не наступать на длиннющий белоснежный шлейф платья идущей перед нами дамы. Хотя не отказалась бы и наступить, а то слишком уж явно она стреляла глазками и слишком уж призывно улыбалась Ронану Маккормаку!
        А еще, я старалась не впасть в панику… Уговаривала себя, что нас всего лишь представят, после чего я поклонюсь Владыке Нуадреанна, как меня научила Риона, а затем забьюсь с близнецами в угол и просто переживу этот вечер. Может, даже пару раз потанцую с Ронаном, если меня не заморозит холод драконьих взглядов…
        Наконец, распорядитель выкрикнул наши имена. По ковровой дорожке мы подошли к позолоченному трону, установленному на возвышении огромного, переполненного приемного зала, декорированного в золото и голубое - цвета Нуадреанна. Я поклонилась, затем выдержала изучающий взгляд темноволосого мужчины в расшитых золотыми нитями светлых одеждах. Его голову украшала массивная золотая корона, в которой блестели, отражались отблески тысячи свечей со свисающих с потолка бронзовых люстр.
        В чертах лица Владыки угадывалось несомненное семейное сходство с Ронаном Маккормаком.
        - Мирита Логан!  - раздался властный голос.  - Подойди ко мне, дитя!
        Зал зашушукался - кажется, сегодня лишь одну меня удостоили царственным вниманием. Кое-как добрела до трона и вновь изобразила фирменный поклон. Нет, падать в обморок я не собиралась, не мой стиль!
        - Народ Нуадреанна благодарен тебе за смелость и силу духа, проявленную на Эллодаре. И я благодарен тебе, Мирита, за спасение моего единственного племянника! Поэтому прошу принять вот этот дар…
        Властный жест, и в его раскрытую ладонь с длинными пальцами, украшенными многочисленными кольцами, придворный вложил перевязанный золотой лентой свиток. Я вновь поклонилась, пробормотав слова благодарности. Подозреваю, отказываться и говорить «Спасибо, Владыка, мне ничего не надо!» в этой ситуации было бы неправильно.
        И я не стала. Подошла, повинуясь его жесту.
        - Но… Что в нем?  - все-таки спросила у Владыки после того, как взяла из его рук свиток.
        - Дарственная на твое имя. Пользуйся с умом, дитя Эирианна!
        Под внимательным взглядом дракона, истинный возраст которого выдавали лишь его усталые глаза, развязала атласную ленточку.
        Оказалось, мне подарили постоялый двор под названием «Надежда Нуадреанна», стоявший у излучины реки недалеко от главных ворот Тары. Я с трудом сдержала нервный смешок. Вот это подарочек, не ожидала такого! Честно говоря, я вообще ничего не ожидала! Произнесла слова благодарности и уползла за Ронаном в дальние дали… Вернее, прятаться от внимательных взглядов в угол приемного зала.
        При этом я нервно размышляла о подарке. А название-то какое… символичное! «Надежда Нуадреанна»! Примерно то же самое сказали мне братья, когда мы остались одни, потому что Ронана утащил на «важный разговор» пожилой дракон вида не менее царственного, чем Владыка.
        - Хорошо, хоть не дом терпимости,  - усмехнулся Эрик, сворачивая прочитанный документ и засовывая в поясной карман.  - Мири, дитя Эирианна…  - передразнил меня.  - Владыка думает, что твое место на постоялом дворе, а вовсе не рядом с наследником Нуадреанна!
        И я чуть не взвыла от обиды. Хотела было вцепиться брату в волосы и устроить ему хорошую взбучку с метанием молний и вихрей, чтобы он знал, как меня дразнить, но затем вспомнила, что мы, вообще-то, во дворце Владыки сопредельного мира и каждое наше слово и каждый наш жест оценивается очень и очень внимательно.
        - Дареному постоялому двору в зубы не смотрят!  - вместо взбучки ответила близнецам.  - Разберемся!
        Эрсан согласно покивал. Разберемся!
        - Хороший подарок, я очень рада! Все в хозяйстве пригодится,  - так и сказала Ронану, когда тот вернулся. Выдержала его испытующий взгляд, улыбнулась. Может, немного кривовато, но все же… Кажется, он тоже не ожидал такого проявления внимания со стороны своего царственного родича.
        - Пойдем, познакомлю тебя со своей сестрой!  - произнес Ронан. Затем посмотрел на близнецов:  - Развлекайтесь! Очень скоро начнутся танцы… Уверен, ни одна девушка не откажет будущим Магам Абсолюта!
        И мы пошли знакомиться и развлекаться под оценивающие взгляды придворных, складывающие, умножающие и делящие увиденное… Судя по всему, многие уже знали, что мне подарили дом терпимости - тьфу ты, постоялый двор! И это вполне могло означать, что в качестве подруги, вернее, жены наследника престола мои шансы равнялись нулю… И мне было прекрасно известно, что все математические действия с нулем заранее обречены на провал.
        - Мири…  - Ронан неожиданно остановился и повернул меня к себе.  - Прошу тебя, не расстраивайся! Неважно, что думает мой дядя…
        - Ты говорил, я ему понравлюсь,  - вот и все, что смогла из себя выдавить.
        - Главное, ты нравишься мне!  - и он поцеловал меня на глазах у всех.
        Я не сопротивлялась. Спинным мозгом чувствовала, как по тронному залу пронесся холодок недоверчивого удивления, изумленный шепот и последовавший за ним перекрестный огонь взглядов… Ну и пусть смотрят!.. У меня есть Ронан, а еще целый постоялый двор со слишком уж заманчивым названием «Надежда Нуадреанна»! И чем дольше я думала о подарке, тем больше он мне нравился.
        А название… Ничего, переименую!
        - К тому же тебя одобряет половина Совета Двенадцати,  - добавил дракон, когда разорвал поцелуй.
        «Какой еще, к черту, Совет Двенадцати? Зачем мне их одобрение?» - хотела спросить у него, но не успела, потому что мы вошли через распахнутые резные двери в новый зал, чуть меньше, чем приемный, но такой же роскошный… И тут же грянула музыка, а затем я закружилась, завертелась в разноцветной суматохе бала. Вскоре Ронан познакомил со своей сестрой Лаликэ, которая внешне очень походила на брата, такая же высокая и статная, с удивительной красоты лицом. Лаликэ вцепилась в мою руку и не оставляла, пока не перезнакомила нас с близнецами со своими подругами и их кавалерами. Иногда я ловила себя на мысли, что сестре дано задание нас развлекать, и она с ним вполне успешно справляется.
        Ронан время от времени похищал меня, уводил танцевать. Я выпила несколько бокалов вишневой настойки, такой сладкой и пьяной, что она ударила мне в голову. Но хихикать не стала, решив не позорить Эирианн.
        Братья тоже не отставали, перетанцевали с половиной присутствующих на приеме красавиц, по ходу дела залезли в головы некоторым, потому что в середине приема утащили меня на балкон, с которого открывался чудесный вид на ночную Тару. Поставили магическую завесу, чтобы нас не подслушали, и доложили, что племянником Владыки довольны далеко не все. Вернее, королевский двор пока что расходится во мнениях и находится в полнейшем раздрае. Драконы, по сути своей, крайне консервативны, и многие считают, что Ронан Маккормак слишком уж молод и чересчур долго прожил на Эирианне, чтобы править Нуадреанном. К тому же он вовсю ратовал за открытие границ и военный союз с людьми.
        Мнения старейшин, входящих в Совет Двенадцати, тоже разделились. Часть из них считала, что после ухода нынешнего правителя на трон должен взойти его племянник. Вторая половина не желала видеть Ронана своим Владыкой. Вместо него они выкопали, отряхнули и всячески проталкивали к трону троюродного дядюшку короля, утверждая, что тот является куда более достойным кандидатом. К тому же в нем тоже течет толика королевской крови!
        - К чему это вы ведете?  - спросила я у братьев.  - Вообще-то драконы бессмертны, а Владыка - дай боги ему здоровья за то, что он сделал меня хозяйкой собственного постоялого двора!  - проживет аж до нового Большого Взрыва.
        - Мири, он собирается в скором времени уйти и оставить выбор Наследника на Совет Двенадцати. Идет борьба за трон, за власть над целым миром!.. Ронан Маккормак не хочет сдаваться, но его позиции довольно слабы…
        - Пусть так! А я-то здесь причем?
        - Нуадреанну нужен Маг Абсолюта, и ты - козырная карта Ронана Маккормака,  - произнес Эрик.  - Если, конечно, он переманит тебя на свою сторону!
        - Мне он сразу не понравился!  - добавил Эрсан.  - Бусинка, тебе пора остановиться. Прекратить все это! Мы не знаем, что он задумал, а выяснить не получается…
        - Уже поздно!  - усмехнулся Эрсан.  - Нас засекли, и кто-то слишком уж любопытный ломает защиту. Ему, конечно, ничего не обломится, но… Мири, усиль ментальный блок и держи его весь вечер. Не хватало, чтобы они залезли тебе в голову! Пусть маги у драконов хиленькие, но те, кто ставил защиту твоему принцу, даже нам с Эриком внушают уважение!
        Как скажете!..
        Отправилась танцевать с Ронаном и усиленно делала вид, что мне, то ли козырной карте, то ли разменной пешке в игре за трон Нуадреанна, на все наплевать. К тому же Ронан любит Эирианн, Ронан хочет открыть границы, запечатанные тысячелетиями… Ронан завел себе подругу, будущего мага Абсолюта… Все для Родины, все для трона!
        А что для меня?! Как далеко он готов зайти, чтобы стать Владыкой?
        Насчет последнего я не знала, но, когда он целовал меня у двери нашего дома после того, как мы вернулись из дворца, поняла, что Ронан готов зайти чересчур далеко. Слишком сильно прижимал меня к себе, вдавливая в свои бедра. Слишком уж вольготно его руки чувствовали себя под подолом моего бального платья…
        Что же он делает?! Ведь на нас смотрят! Близнецы, несомненно, бдят у окна, и секунда на секунду кого-то шарахнет их возмущенной молнией… Хотя, сейчас кто-то получит молнией уже от меня, потому что добрался до моего кружевного белья и решил не останавливаться на достигнутом…
        - Хватит уже, Ронан!  - оттолкнула дракона. Его поцелуи, его прикосновения, такие настойчивые и откровенные, будоражили кровь, вызывая неведомые доселе желания. Голова кружилась, по телу пробегали, вспыхивая и погромыхивая… угу, те самые разноцветные молнии!  - Прекрати! Ты слишком много выпил, и алкоголь явно ударил тебе в голову!
        - Это ты, Мири…  - прошептал он.  - Твоя близость ударила мне в голову! Ты так красива… Так желанна…
        И вновь решил продемонстрировать насколько… Ну, в плане желания! Но мне это и так было понятно, поэтому сбежала, решив, что поспать не помешает не только ему, но и мне, а утро все расставит по своим местам.

* * *

        Утро ничего и никуда расставлять не спешило. Проснулась я с шальной головой, в которой до сих пор топали каблуками вчерашние танцоры, и сразу же потянулась за стаканом с водой. Руки мелко тряслись, во рту… Ладно, опустим подробности. Так и знала, не стоило вчера увлекаться той вишневой настойкой!
        Ноги тоже гудели с непривычки. Пусть с местными танцами я не была знакома, но Ронан не позволил мне вчера стушеваться и забиться в уголок. Вел меня в танце так уверенно, что я прокружилась с ним весь вечер напролет…
        Наконец, кое-как встала и привела себя в порядок. Позавтракав тыквенными оладьями - хорошо, хоть не кабачковыми!  - проводив близнецов на работу, я захватила Риону и Бредокка и отправилась осматривать подаренное мне Владыкой Нуадреанна имущество.
        Поплутав минут двадцать, мы подошли к двухэтажному деревянному зданию с явными следами запустения на фасаде. Выгоревшая на солнце, потрескавшаяся вывеска гласила, что драконы когда-то возлагали большие надежды на это место, но, судя по всему, они не особо оправдались.
        Странно, но почему?.. Постоялый двор был построен на небольшом холме у излучины реки, неподалеку от выезда из города. Расположение, с какой стороны ни посмотри, показалось мне довольно выгодным - на стыке вполне приличных районов. По правую руку селились золотых дел мастера, по другую начиналась затяжная череда амбаров и складских помещений многочисленных торговых домов Тары.
        К тому же за мостом, возле крепостных стен и цитадели - я от отца узнала по очень большому секрету!  - довольно скоро откроют первый в Эирианне телепорт. Значит, и народ подтянется. Вернее, где-то через месяц-другой от людей здесь будет не протолкнуться!
        Но вряд ли Владыка об этом знал, когда впихнул мне эту… порядком облезлую собственность, потому что место нахождения телепорта держалось в строжайшей тайне.
        Сжимая дарственную, подхватив Риону под руку, сопровождаемая молчаливым Бредокком, я решила хорошенько осмотреть свой подарок, а потом уже делать выводы. Начали мы с хозяйственных помещений. В просторной конюшне, где стояло несколько лошадок постояльцев, на нас пахнуло свежим сеном. Пройдя по тщательно выметенному двору, мы наткнулись на замок на внушительном амбаре, рядом с которым присутствовала впечатляющих размеров поленница под покосившимся навесом. Из загона для свиней нам несколько раз приветственно хрюкнули. Всполошившиеся куры с громким кудахтаньем кинулись в стороны, когда мы с Рионой подошли к забору, за которым тянулись бесконечные огородные грядки. На многих из них вовсю зрели кабачки.
        Не удержавшись, поморщилась. Нет, этот овощ мы исключим из рациона!
        Впрочем, долго гулять одним нам не позволили. Из большого дома явился сонный охранник. Узнав, что у «Надежды Нуадреанна» сменились хозяева, побежал за экономкой. Вскоре появилась дородная пожилая женщина с добродушным лицом, чем-то напомнившая мне Абрис. Вытерев руки о грязный передник, взяла протянутую дарственную. Заохала, заахала… Затем повела нас внутрь. По дороге представилась - звали ее Люсия, и она была экономкой «Надежды Нуадреанна» вот уже… Ну да, с самого дня основания!
        В полутемном зале первого этажа, заставленном длинными деревянными столами и лавками, оказалось малолюдно. В дальнем углу завтракали несколько бородатых личностей в дорожной одежде. Обсуждали перипетии пути на юг, в Мунстер, через военные заставы Ничейных Земель. Неожиданно спящий за соседним столом - хорошо хоть не в салате - тщедушный мужичок пробудился. Подняв голову, заплетающимся языком возвестил, что нет места лучше горных равнин Коннахта!.. Затем, уронив ее на стол, снова захрапел.
        Кажется, не только я одна неплохо провела вчерашний вечер!
        Но это было вчера, а сегодня…
        Прошлась по обеденному залу, принюхалась к запаху подгорелого мяса с кухни, окинула взглядом деревянную лестницу с наспех сколоченными периллами, которые, подозреваю, многократно чинили после обрушения вместе с теми, кому так и не удалось вскарабкаться в свои комнаты на втором этаже. Затем, сопровождаемая целым эскортом - Бредокк, Риона, Люсия,  - поднялась по ступенькам. Познакомилась с двумя горничными, убиравшими клетушки после утреннего отъезда постояльцев. Заглянула в одну из них - кровать, накрытая шерстяным одеялом, стол, стул, умывальник, окно, наглухо закрытое ставнями.
        Просто, чисто, скудно. Едва ли попросторнее нашего балкона в Москве!
        Наконец, спустилась вниз. Здоровяк за барной стойкой, оказавшийся главным поваром «Надежды Эирианна» по имени Олвид, поинтересовался, не желает ли юная госпожа позавтракать… Или, быть может, принести нам травяного чая с медовым пирогом, испеченным вчера вечером Люсией? От второго завтрака мы с Рионой решительно отказались - с кухни серьезно тянуло прогорклым маслом, но чай… В общем, согласились на чай, решив, что его испортить довольно сложно. А медовый пирог… Кто же в своем уме от такого отказывается?!
        Затем я попросила позвать управляющего. Оказалось, по причине раннего утра господин Коршес отсутствовал. В принципе, он отсутствовал почти всегда - по причине своей занятости, неподходящего времени суток, головных болей, несварения желудка и жаркого климата королевства Мидэ. В «Надежду Нуадреанна» управляющий являлся хорошо если раз в неделю и, по словам Люсии, дела вел из рук плохо. Правда, к концу месяца, когда приходилось отчитываться в казну Нуадреанна, он проявлял буйную фантазию, придумывая несуществующие расходы на и так довольно хилые доходы.
        Впрочем, в последние годы придумывать расходы оказалось уже не нужно - «Надежда Нуадреанна» медленно, но верно шла ко дну. Пятнадцать комнат, из которых привычно пустовала добрая треть - печальная статистика!
        Была ли когда-нибудь она веселее? Оказалось, была, и еще как! Люсия отлично помнила старые времена - по крайней мере, первые несколько лет после открытия. Тогда и драконы останавливались, и маги забегали, и караваны заворачивали, и ювелиры обсуждали сложности профессии.
        К началу войны дела постепенно начали приходить в упадок, а после нее так ничего и не наладилось. Кухня простаивала, комнаты пустовали, поэтому повара и работники постепенно разбежались. Не все - остались лишь те, кто давно уже считал себя одной семьей: экономка, повар, кухарка на подхвате, она же подавальщица, две горничные, конюх и охранник, а еще мальчишки, сыновья Люсии, на посылках - подай-принеси.
        И я задумалась. Со слов Люсии выходило, что «Надежда Нуадреанна» давно уже не приносила Владыке никакой прибыли. Наоборот, она даже просила небольших вложений - привести в порядок большую печь на кухне, залатать дыры в крыше, починить покосившийся навес и привести в порядок комнаты. Но, конечно же, денег от управляющего они не получили…
        Хотя мог бы, должен был выделить!
        Господина Коршеса здесь не любили. Считали, что ворует, поэтому задерживает жалование, но побаивались, так как не хотели потерять работу. А я… Ведь новая хозяйка никого не уволит?! Люсия посмотрела на меня просительно. Они ведь верой и правдой служили в «Надежде Нуадреанна» вот уже столько лет!
        И я пообещала, что никого не уволю. Правда, на управляющего мое обещание не распространялось. Впрочем, для начала я решила лично познакомиться с этим господином, а затем уже делать выводы.
        Хотя, судя по положению дел, выводы сложились сами собой. Мне подарили то, что давно уже никому не нужно. Бери, Мири, дитя Эирианна, нам для тебя ничего не жалко!..
        А еще мне стало ясно, куда пойдут подаренные дедом на совершеннолетие деньги.

        Глава 20

        В те редкие спокойные вечера, когда мы, обнявшись, сидели на берегу реки, сбежав от дневной суеты и любопытных глаз - Бредокк не в счет!  - Ронан частенько мне говорил: «Ты отдаляешься от меня, Мири, и я это чувствую!..» Напрасно я пыталась протестовать, заверяла его в обратном и еще в том, что он для меня самый-самый, Ронан был непоколебим.
        «Нет, Мири, не качай головой! Я прекрасно это ощущаю, и мое сердце наполняется печалью. Ты изменилась, но я отлично помню тебя прежнюю и очень хочу все вернуть… Что мне для этого сделать?»
        Я много раз пыталась ему объяснить, что он ошибается, уверяла, что это не так, но Ронан мне никак не хотел верить. Обнимал такую, как я есть - изменившуюся, отдалившуюся,  - и я доверчиво клала голову ему на плечо, честно пытаясь при этом не заснуть.
        В чем-то дракон был прав - проблема в наших отношениях все-таки была… Но вовсе не в нем, зря Ронан так волновался! И даже не во мне, а… Ну да, она была в обстоятельствах! Именно они, эти чертовы обстоятельства, во всем виноваты! Дело в том, что Ронан освобождался от своих важных дел преимущественно к позднему вечеру, а я в последние две недели вставала засветло и ложилась спать затемно, и наши с ним биологические часы попросту не совпадали.
        Единственное, чего мне хотелось, когда он приходил меня навестить,  - это упасть и заснуть. Можно в его объятиях, но куда желательнее в своей кроватке в нашем доме, чтобы на следующий день по привычке встать на рассвете.
        Была бы моя воля, я бы добавила в сутки еще несколько часов, чтобы все-все успеть - и высыпаться, и закончить миллион важных дел до открытия новой, улучшенной версии «Надежды Нуадреанна», и насладиться своими самыми первыми, самыми серьезными отношениями с безумно привлекательным мужчиной.
        И мне вовсе не хотелось его потерять из-за своей работы!
        - Нет,  - сказала в который раз, разгоняя дремоту,  - я никуда от тебя не отдаляюсь! Ронан, между нами ничего не изменилось, а то, что ты чувствуешь,  - это лишь временное явление. Все из-за моей работы!  - Чтобы ее подняло и подкинуло!  - Ты ведь знаешь… Ты все прекрасно знаешь!  - Я уже столько раз ему рассказывала, что, подозреваю, успела порядком надоесть.  - Скоро ремонт закончится, осталось совсем немного подождать… Еще неделя, и, клянусь, все будет по-прежнему!
        - Знаю, Мири!  - проговорил Ронан, зарываясь в мои волосы, но голос был таким, что я все-таки не выдержала. Он ведь мне не поверил!
        - Завтра,  - пообещала ему,  - клянусь, завтра я возьму свободный день! И мы поедем с тобой за город - ты ведь давно этого хотел!
        - Давно,  - согласился он, целуя меня в висок, затем в щеку, все ближе и ближе подбираясь к губам, из-за чего встревожено забилось сердце.  - Очень давно, и очень хотел!..
        - Риону тоже позовем, она тоже заработалась.  - На это Ронан поморщился, а я… Ну да, я уже ей сказала!  - И Лаликэ… Ронан, быть может, Лаликэ тоже согласится поехать? У тебя замечательная сестра, я бы очень хотела познакомиться с ней получше…
        - Лаликэ обязательно поедет!  - заверил он.
        - И друзей своих захвати,  - сказала ему, подумав, что близнецы одну меня никуда не отпустят.  - Братья мои тоже завтра свободны…
        Он кивнул, и взгляд его стал обреченным. Ну да, романтического свидания у нас не получалось, но… Уверена, к вечеру мы останемся с ним вдвоем и все-все наверстаем!
        Затем Ронан поцеловал меня так нежно, что я забыла обо всем на свете. Наконец, очнулась в его объятиях - мы все также сидели на берегу реки, а над нами светили яркие звезды Эирианна. И тут я вспомнила о своей «Звезде» … Нет, домой в свою кроватку так и не пошла, а отправилась в «Путеводную Звезду», бывшую «Надежда Нуадреанна», подаренную мне две недели назад Владыкой драконов, до открытия которой оставалась ровно одна неделя.
        Сделано было уже много, но и оставалось еще порядком.
        Помню, как все начиналось… Сперва мне пришлось помучиться, чтобы получить в Ратуше разрешение на смену названия. К удивлению, помог магистр Симонд, которому я пожаловалась на местных бюрократов и немыслимые проволочки. Намекнул кое-кому, и уже через день я получила свиток с размашистой подписью и печатью градоначальника. Затем Инесс подыскала художника, и вскоре уже обновленный фасад украшал звездный хоровод.
        Именно тогда, стоя перед новой вывеской, я загадала… На все про все три недели - от косметического ремонта первого этажа до перестройки комнат на втором. Первого августа, как раз на праздник Лугнасада - проводы лета и поворот года к осени,  - планировалось грандиозное открытие «Путеводной Звезды». Правда, грандиозное оно было лишь в моих мечтах, но я очень надеялась, что мои и Рионины труды - я предложила подруге небольшую долю в новом деле - не пройдут незамеченными.
        Впрочем, к реконструкции «Звезды» приложила руку почти вся моя родня, и не только они!.. Инесс помогла продумать дизайн и внутреннюю отделку - у ведьмы был отличный вкус и наметанный глаз на подобные вещи. Дождавшись, когда постоялый двор покинут последние постояльцы, мы закрыли «Надежду Эирианна» на ремонт, и теперь в ней с утра до вечера работала бригада строителей и плотников, с которыми мне очень помог Ронан. Под нашим с Инесс бдительным надзором они превращали шестнадцать маленьких клетушек в десять вполне приличных комнат.
        Близнецы тоже внесли свою лепту. Не так давно они вполне успешно испытали свои «Охладители Логанов», и первый их них уже стоял в «Путеводной Звезде». Дед укрепил здание магическими заклинаниями, так что, даже если разбушуются пьяные Высшие маги и стихии выйдут из-под их контроля, стереть «Звезду» с лица земли им вряд ли удастся.
        Риона в ремонт не вмешивалась, взяв на себя вопросы общепита. Подруга провела полную ревизию и осталась довольна работой Люсии. Затем вместе с Улой и нынешней экономкой составила новое меню, решив экспериментировать с различными кухнями Эирианна - демократичной королевства Мидэ, сдобренной пряностями Мунстера, острой и пряной Лагина. Повар Олвид, как и думала, оказался родом из Коннахта, так что и он не забыл внести свою лепту.
        Решив, что в царстве пышущей жаром плиты и разделочного стола обойдутся и без меня, я полностью посвятила себя переделке «Звезды». Избавилась от старой мебели, после чего радикально увеличила число столиков на первом этаже. Приказала заново обить деревом стены обеденного зала. Мы поменяли перила, починили ступени, повесили новые светильники, которые, после небольшой переделки близнецов, проецировали на потолок звездное небо Эирианна.
        Выходило… Красиво выходило, аж дух захватывало!
        Затем пришла очередь комнат на втором этаже. С помощью дизайнерского гения Инесс теперь они, пусть и не такие большие, как мне хотелось, дышали уютом, всячески намекая на приятный отдых на новеньких дубовых кроватях, застеленных белоснежным бельем, которое контрабандой протащили с Земли. Затем с помощью Рионы я отыскала бесхозного певца и сказителя, когда-то популярного в Таре, но в последний год оставшегося не у дел. Теперь седовласый старик только и ждал, когда наступит его время развлекать почтенную публику историями о героических битвах и душевных страданиях разлученных влюбленных. Так же отыскала музыкантов, решив, что они будут веселить гостей на выходных - не все же время слушать эпосы Эирианна!..
        Я вовсе не собиралась превращать заведение в пятизвездочную гостиницу - силенки не те, да и денег бы не хватило. Наоборот, мечтала о веселом, демократичном месте, куда бы потянулись маги - тут я вспоминала о магистре Дойле,  - мастеровые, путешественники и филиды, магистры военной разведки и студенты, с которыми, не сомневаюсь, я перезнакомлюсь в Академии Магии. Всем, всем будут рады!..
        Но, несмотря на большое количество помощников и врожденную склонность к экономии, деньги на моем счету в Банке Тары таяли, словно вековые ледники в период глобального потепления. Получая очередной увесистый мешочек, я с легким ужасом понимала, что очень скоро явлюсь за следующим, а там уже до банкротства недалеко… И с этим надо было что-то делать!
        Впрочем, выход все же нашелся - еще в самый первый день моего владения «Надеждой Нуадреанна» я обратила взор на проворовавшегося управляющего. По словам Люсии, из оборота заведения он изъял столько, что ему бы хватило на вполне безбедную жизнь. Назначила господину Коршесу встречу, на которую он и не подумал явиться. Пришлось просить магистра Симонда о помощи. Вернее, я ему нажаловалась, и он… поспособствовал. Беглого управляющего быстро нашли, после чего Кайден еще и поприсутствовал при нашем разговоре. Присутствовал он так, что господин Коршес под тяжелым взглядом Кайдена пообещал вернуть - и вернул!  - большую часть украденного.
        Вернее, то, что еще не успел растратить.
        Дальше им, кажется, занялись драконы, но его судьбой я уже не интересовалась, потому что ремонт вошел в завершающую стадию. Именно тогда я взяла свободный день, решив провести его со своим возлюбленным и его друзьями.
        К тому же в глубине души я чувствовала себя немного виноватой перед Ронаном. Нет, не за то, что уделяла ему слишком мало времени. Три недели ремонта - уж столько может подождать даже самый нетерпеливый дракон, наделенный даром бесконечно длинной жизни!..
        Я… Пришлось себе признаться, что за эти пару недель я слишком привыкла к Кайдену Симонду. Мы частенько завтракали вместе, и он каждый день заходил навестить меня в «Звезду». Вскоре я научилась не говорить глупости в его присутствии и даже получать удовольствие от его общества, неспешной беседы и одобрительных взглядов. К тому же многие из его советов пришлись очень даже к месту, а его помощь с документами и управляющим оказалась настолько неоценимой, что без него я бы вряд ли справилась!
        Иногда Кайден казался мне скалой, незыблемой и нерушимой, о которую могли разбиться наши с Ронаном отношения. Ведь несколько дней назад я поймала себя на мысли, что магистр мне очень дорог. Он немного задерживался, и я… Места себе не находила от тревоги за него. Ведь где-то все еще бегал бесхозный Ллвид, из-за Кайдена потерявший значительный кусок себя!
        Именно поэтому согласилась поехать с Ронаном за город. Мне определенно не мешало проветрить голову, потому что в ней непонятно что творилось!..
        С нами отправлялась довольно большая компания. Пятеро людей - близнецы, Риона, Бредокк и я. Столько же было драконов - к Ронану и Лаликэ присоединились трое друзей. Вернее, правильнее было бы назвать их приближенными, вот как!
        И все потому, что к Ронану сопровождающие нас драконы относились как к своему будущему Владыке. Были подчеркнуто вежливы, называли его «мой принц» и всячески пытались услужить. Мой… гм… возлюбленный принц принимал знаки их внимания как само собой разумеющееся. В общем, вел себя так, будто бы титул Владыки у него в кармане, а золотая корона Нуадреанна уже красуется на его голове.
        Из-за этого я немного робела, осознавая, с кем связалась. В который раз спрашивала себя - а зачем со мной связался он?.. Ведь Мири Логан, дитя Эирианна, хозяйка постоялого двора «Путеводная Звезда», была так себе пара для будущего Владыки Нуадреанна! Но неужели… Неужели он так сильно меня любит?!
        Ответа я не знала, но очень хотела верить, что так оно и есть.
        …Как же хорошо было ехать по улицам города, забыв ненадолго о делах и проблемах!
        Ронан выдал нам с братьями и Рионе покладистых лошадок из своей конюшни, так что весь путь мы проделали довольно споро. Братья держались неподалеку, по очереди охмуряли Риону, и я то и дело слышала ее задорный смех. Бредокк тоже трусил рядом, внимательно обозревая окрестности. Ронан ехал между мной и Лаликэ, поглядывал то на меня, то на свою сестру. Мне казалось, что смотрел он на Лаликэ немного снисходительно, но с любовью.
        И я очень надеялась, что вызывала у него похожее чувство… Правда, без снисхождения! Расстаралась специально для него - надела самое лучшее, самое новое, самое светлое платье, которым обзавелась стараниями Инесс. Тонкое, воздушнее, оно отлично подходило к моему загару и подчеркивало все, что надо было подчеркнуть. В нем я себе очень нравилась, да и Ронан не спускал с меня одобрительного взгляда.
        Не прошло и часа, как мы въехали в царство холмов и журчащих вод. Остановились у большой, поросшей камышом заводи. Скинув сандалии, я прошлась по белому речному песку. Затем, подобрав подол, жмурясь от удовольствия, зашла по колено в воду.
        Хорошо-то как!..
        К реке в этом месте подступал вишневый сад, к тени которого мы устроили пикник. Расстелили пледы, затем запасливая Риона достала из плетеных корзин заранее нарезанные овощи, сыр, вареное мясо, пироги и лепешки, испеченные нам в дорогу Улой. Позавтракав, мужчины пустили по кругу большую бутыль с элем. Мы с Рионой пить не стали, а вот Лаликэ не отказалась. Вскоре разговоры стали куда более оживленными, преимущественно о жизни в Эирианне и Нуадреанне, о девушках, мечтах и планах на будущее. Я лежала на коленях Ронана, рассматривая ярко-голубое небо сквозь прорехи в зеленой листве вишни, и думала о том, что жизнь, в принципе, восхитительно прекрасна.
        Все-таки так хорошо, что мы перебрались в Эирианн! Именно здесь я познала границы счастья, и оно показалось мне абсолютно безграничным…
        …Жара тем временем продолжала набирать обороты. Близнецы вскоре предложили накрыть нас магическим куполом, опустив внутри температуру до приятной прохлады. Но драконы заявили, что приехали сюда купаться, а не проводить эксперименты со стихиями, поэтому…
        Да и зачем, собственно говоря, ждать?!
        Ронан поцеловал меня в щеку, после чего мужчины с гиканьем унеслись к реке, теряя на ходу одежду и обувь. С нами остался только невозмутимый Бредокк, делавший вид, что водная феерия его нисколько не интересует.
        Подглядев всего лишь одним глазом на то, как плещутся голые представители сильной половины человечества, мы с Рионой честно отвернулись. Затем я и вовсе уставилась на рыжих муравьев, деловито ползавших по сухой коре ближайшего дерева. Какие же неутомимые!..
        В последние дни «Путеводная Звезда» напоминала мне разворошенный муравейник. Но я верила, что очень скоро - всего лишь через неделю!  - моя собственность обретет законченный вид.
        - А этот Томас очень даже славный!  - мечтательно произнесла Лаликэ. Оторвавшись от муравьев, я с интересом взглянула на драконицу, все еще поглядывавшую на реку.  - М-м-м, милый!  - заявила она. Кажется, речь шла об одном из приближенных Ронана.  - Ну да ладно!  - вздохнула Лаликэ.  - Искупаются, а потом уже и наша очередь! Как думаете, тоже пойдем голышом?
        Риона тоже покосилась на реку, откуда как раз доносился громкий смех близнецов и долетали магические отзвуки использования заклинаний стихии Воды - парни забавлялись, как могли. Поджав губы, подруга заявила, что мы с Лаликэ можем идти в чем мать родила, а вот она будет купаться в сорочке!
        Потому что девушка она приличная и нисколько не сомневается, что за нами будут подглядывать. Так же, как и мы за ними!
        Лаликэ засмеялась.
        - Но ведь мы тоже приличные девушки!  - подмигнула мне.  - Ронан голову мне оторвет, если узнает, что я до свадьбы с кем-то встречаюсь… К тому же он прекрасно знает моего жениха и ведет с ним торговые дела…
        - А ты его уже видела?  - мне было жуть как любопытно. Их вечные, единственные Пары всегда приводили меня в изумление.
        - Нет, не видела!  - произнесла Лаликэ с легким сожалением.  - Мы условились, что подождем пять лет, пока я не закончу Академию. До тех пор решили не встречаться… Потом будет слишком уж сложно расстаться, ведь на время учебы я собираюсь жить в Таре, а у него - семейное дело в нашем мире.
        - Что будет, когда вы встретитесь?  - спросила у нее.
        - Мы встретимся, и потом… Потом уже все!  - заговорщически подмигнула Лаликэ.  - Увижу его, влюблюсь с первого взгляда и сразу же выйду замуж. Когда наступит детородный возраст, у нас будет столько детей, сколько мы захотим…
        - Счастливые!  - вздохнула Риона, вновь косясь на реку. Мужчины играли в «царь-горы», и, кажется, Эрсан выигрывал.  - Нет,  - она решительно отвернулась,  - я совершенно не хочу это видеть! Причем, никогда!
        - Не хочешь - не смотри!  - по-царски разрешила я подруге, хотя уже знала, что она никуда не денется…
        Я давно уже свыклась с мыслью, что когда-нибудь она станет женой одного из близнецов, и находила этот факт совершенно восхитительным. Мы всегда будем вместе, одной семьей! А второму брату тоже… И Эрику кого-нибудь подыщем! Мне казалось, что ему идеально подошла бы принцесса Береника. Хорошая девочка, очень красивая и правильная. Если бы ей дать выучиться, она стала бы отличным магом! Жаль только, что так все вышло…
        Вздохнув, я повернулась к Лаликэ.
        - Твой брат… Как получилось, что у него нет Пары?
        Лаликэ пожала точеными плечами, чью красоту подчёркивало узкое белое платье.
        - Неведомы пути, проложенные для своих детей Богиней Дану. Она любит нас всех без исключения, но почему-то оставила Ронана без Пары… Значит, на него у нее особые планы!  - Лаликэ посмотрела на меня так, что мне стало не по себе.
        Конечно, приятно осознавать, что сестра Ронана считает, будто бы мне отведено особое место в планах их Богини… Но от этой мысли мне становилось по себе. Я всегда хотела быть свободной в своем выборе.
        - Быть может, во всем виновата война,  - неожиданно произнесла Лаликэ.  - И та, которая была предназначена Ронану, так и не смогла родиться. Я не знаю, Мири! Слишком много драконов погибло, чуть ли не половина нашего племени… Мы дорого заплатили за победу.
        - Эирианн тоже пострадал!  - подала голос Риона, прислушивающаяся к нашему разговору.
        - Да, но не так сильно, как мы, потому что людей куда больше, чем драконов!  - с легкостью отозвалась Лаликэ, и Риона возмущенно засопела.  - Почти все наша родня погибла,  - продолжила драконица.  - Наш отец тоже, и моя мать… Мои родители умерли!
        - Знаю. Ронан мне рассказывал,  - я коснулась плеча Лаликэ.  - Мне очень жаль, что так вышло.
        Это были всего лишь слова… Слова поддержки, которые не могут вернуть ее семью!
        - Иногда я так жалею,  - всхлипнула, заморгала длинными темными ресницами девушка, с трудом сдерживая слезы,  - что мама не увидит мою свадьбу!
        - Она смотрит на тебя из Иного Мира,  - Риона уставилась на длинную бахрому пледа.  - Я о своей всегда так думаю… Вернее, я постоянно о ней думаю, и мне кажется, что она… Она слишком сильно меня любила, чтобы оставить вот так, одну!.. Я уверена, моя мама до сих пор за мной наблюдает. Присматривает из Иного Мира! Я постоянно ощущаю ее присутствие. И ты тоже можешь…
        Тут Риона замолчала.
        - Что?  - переспросила у нее Лаликэ.  - Что именно я смогу?!
        Я посмотрела на подругу, и мне не понравился ее вид. Она была слишком бледной и напряженной. А этот взгляд… Я уже видела подобный! Кажется, сейчас у нас будет сеанс спонтанного ясновидения.
        - Я ее чувствую… Чувствую через тебя,  - глухо произнесла Риона, и я закатила глаза. Начало-ось!  - Вы с братом очень на нее похожи. Она вас слишком сильно любила и хотела, чтобы вы были счастливы.
        Лаликэ кивнула, кусая губы.
        - Я знаю, что она нас очень любила, и мы обязательно будем!  - Лаликэ вновь едва сдерживала слезы.  - Перед тем, как уйти за отцом в Иной Мир, мама отправилась к Прорицательнице. Та назвала ей имя моего жениха, но про Ронана ничего не сказала! Только то, что его Пары не было среди детей Нуадреанна…
        Повисло молчание, которое разорвал растерянный вздох Рионы.
        - Но все было совсем не так!  - она уставилась на Лаликэ широко распахнутыми глазами.  - Не знаю, как вам… Как вам удалось так долго это скрывать! А ты… Ты ведь тоже все знаешь! Что ты носишь на шее?! Заговоренный амулет? Камень забвения?
        Под ее взглядом драконица непроизвольно коснулась шеи, на которой виднелось переплетение золотых цепочек.
        - О чем ты?.. Я не понимаю!  - воскликнула она в смятении.
        - Ты все прекрасно понимаешь, Лаликэ Маккормак, но очень искусно врешь!.. Я не чувствую ни твоего будущего, ни будущего твоего брата, но я увидела вас… Я увидела вас двоих через вашу мать! Иногда очень хорошие прорицательницы…
        Риона смутилась, а я подумала… Демоны, а ведь она - лучшая прорицательница Тары!
        - Ваша мать ушла в Иной Мир спокойной за своих детей, потому что ей назвали имена. Не одно, а целых два! И я… Я знаю оба! Имя твоего жениха, и имя той, кто предназначена Ронану Маккормаку!
        - Это невозможно!  - воскликнула Лаликэ. Уставилась на меня испуганно:  - Не слушай ее, Мири! У Ронана нет Пары, и его судьба навсегда связана с Эирианном. Это… Это ты, ты должна стать его судьбой!
        Я молчала. Молчала, чувствуя, как странное онемение охватывает меня с головы до ног. Смотрела на Риону, больше ничего не ощущая… Ни жары, ни порывов ветра, что приносил с собой влажный речной дух. Ни-че-го! Кроме понимания того, что на меня накатывает неизбежное, после которого моя жизнь уже никогда не будет прежней.
        - Я вижу тот вечер,  - произнесла подруга. Она больше не смотрела на Лаликэ, она смотрела на меня.  - Вижу, как курятся благовония в доме прорицательницы. Вижу ее глаза. Она напоминает мне мою маму, которая всегда знала слишком много… И я слышу имена. Первое - это Агольф из рода Мадавеллов, твой будущий муж, Лаликэ Маккормак! Второе…
        - Молчи!  - в отчаянии выкрикнула драконица, но Риона дернула головой, словно отгоняла назойливую муху.
        - Мири, я помню, что ты просила у меня о предсказании! Всего лишь одно предсказание как плата за проживание на все годы вперед. Но… Хочешь ли ты этого?!Уверена, что хочешь знать второе имя?
        - Да,  - ответила ей. Голос прозвучал глухо, словно совсем не мой.  - Да, я хочу услышать второе имя…
        - Нет!  - даже не окрик, а приказание.  - Не говори ей!  - Лаликэ подскочила на ноги, кажется, не понимая, что теперь делать. Собиралась уже перекинуться в дракона, но было слишком поздно.
        - Кармэл из рода МакДугалов,  - прозвучало в знойном воздухе Тары, и Риона закрыла глаза.  - Прости меня, Мири!
        Я тоже подскочила, потому что…
        Ронан спешил к нам от реки. Он был полностью одет, и капли воды сверкали в его темных волосах, спадая на белоснежную тунику. И он улыбался… Улыбался мне, хотя с самого начала знал, что мы никогда, никогда не будем вместе!

        Глава 21

        Ронан шел к нам, а за ним по пятам - трое его приближенных. Близнецы замешкались, все еще резвились в реке, поэтому мы с Рионой очень скоро оказались в окружении драконов. Бредокк, верный семье Маккормаков, смотрел на меня выжидательно, словно до сих пор не мог решить, чью сторону занять.
        Да и надо ли… занимать чью-либо из сторон, если пострадало лишь мое глупое сердце?
        - Прости, Ронан!  - расстроено проговорила Лаликэ. Драконица выглядела виноватой.  - Она обо всем уже знает… Но это не я проговорилась, прорицательница ей рассказала!
        - Молчи!  - приказал брат, затем уставился на Риону.
        Под его тяжелым взглядом подруга насмешливо фыркнула, затем гордо вскинула голову, и это ой как не понравилось лорду Маккормаку!.. Судя по выражению лица, ничего хорошего Риону не ждало. Вернее, удар наотмашь от взбешенного дракона. Я едва успела ее оттолкнуть, закрывая от пощечины, и чужая ладонь замерла буквально в сантиметре от моего лица.
        И я выдохнула изумленно, потому что была готова к удару. Конечно, я могла закрыться с помощью магии, но мне было так больно, что… Уже не до магии сейчас!
        - Прекрати, Ронан!  - воскликнула я, вглядываясь в суженные от ярости глаза мужчины.  - Ты… Ты чуть было ее не ударил! Как ты мог?! И как ты мог врать мне все это время?!
        Не ответил, но по его взгляду я поняла, что мог. И мог, и врал! А еще то, что все… Все, что было между нами, оказалось ложью, от начала до самого конца! Правда, он хорошо старался. Тщательно скрывал от меня правду, носил амулеты, разыгрывал передо мной комедию с элементами мелодрамы и даже сестру к этому подключил…
        И мне жутко захотелось домой, а еще лучше - в «Путеводную Звезду», мое собственное волшебное королевство древесной стружки, новой мебели и тонкого постельного белья, где в каждой комнате - репродукции звездного неба, привезенные из Москвы. Там Люсия печет медовый пирог, а повар Олвид заваривает чай из лечебных трав, собранных в Коннахте, что так хорошо успокаивают нервы…
        - Мири, не слушай ее!  - приказал мне Ронан.  - Я не знаю, что она уже успела наговорить…
        - Ты собирался ее ударить!
        Легкое пожатие плеч, словно говорящее: ну да, собирался, но ведь не ударил же!
        - И ты врал мне все это время! Скрывал, что у тебя уже есть невеста в собственном мире…
        - Нет у меня никакой невесты,  - с легкой усмешкой отозвался Ронан,  - и никогда ее не было! Слово твоей подруги против моего, Мири?! Подумай и взвесь все хорошенько. Кто она такая? Первокурсница, возомнившая себя вершительницей судеб! А я… Ты ведь знаешь меня куда лучше ее, Мири!
        Но мне не надо было больше ничего обдумывать или взвешивать.
        - Риона - лучшая предсказательница Тары, а вот ты… Мне казалось, что знаю тебя, Ронан, но, выходит, я очень сильно в тебе ошиблась!
        - Не позволяй необдуманным словам разлучить нас, Мири! Я никогда не встречал никакой Кармэл из рода МакДугалов…
        - Конечно же, не встречал!  - огрызнулась Риона, выглядывая из-за моей спины.  - Если бы ты ее увидел, то не смог бы больше дурить Мири голову! Был бы с ней счастлив и женат до скончания веков… Но ты все продумал заранее, Ронан Маккормак! Все спланировал и все просчитал. Все, чтобы заполучить корону Нуадреанна, не так ли?  - Риона презрительно наморщила носик.  - Но ведь ты можешь еще и не стать Владыкой!
        - Стану!  - уверенно отозвался Ронан, и легкая ухмылка искривила его губы.  - Еще как стану, и очень скоро! С ней или без нее,  - речь явно шла обо мне,  - трон будет принадлежать мне!
        - Но со своим карманным магом Абсолюта куда легче склонить на свою сторону Совет Двенадцати, не так ли, Ронан?  - произнесла уже я.  - Интересно, что же ты им пообещал? А ведь ты им уже многое пообещал, уверена! Неужели то, что я останусь c тобой в Нуадреанне? Нет, не думаю! Потому что я бы не осталась, а они бы не поверили, что дочь Кейна Логана согласится на такое… Тут явно что-то другое!
        - Наши дети, Мири,  - заявил мне дракон, кажется, догадавшись, что пора уже… раскрывать карты.  - То, что так нужно моему миру… Драконы с кровью Медиаторов! С твоими способностями, но верные Нуадреанну.
        - Черт, неужели ты решил, что я рожу тебе детей, а затем… Оставлю их тебе и твоей Кармэл в Нуадреанне? Нет же, Ронан, ты не так глуп! Родив детей, я бы стала тебе не нужна… Превратилась в обузу, и ты довольно быстро бы от меня избавился…
        На миг я закрыла глаза. Вполне вероятно, что после того, как сыграла бы отведенную мне роль, он прирезал бы меня во сне, а потом закопал… Ну да, под кустиком в Нуадреанне!
        Глаза дракона сузились.
        - В этой игре ставки слишком высоки, Мири! Война сгубила половину моего племени, и Темные снова нападут, это лишь вопрос времени. Может, через год, может, через несколько десятилетий… Мы думали, что наш народ будет жить вечно, наделённый милостью Богини, но вместо этого нам грозит полное уничтожение. И я не допущу, чтобы мы проиграли эту войну! Ради этого я готов пойти на многое…
        - Я вижу, на что ты готов!  - выдавила из себя, понимая, что свою войну я уже проиграла. У меня не было ни единого шанса на победу, потому что Ронан слишком любил родину и нисколечко - меня.  - Тогда, в горах… Ты ведь не случайно там оказался?
        Покачал головой. Нет, не случайно! Следил за мной. Все высчитал, выверил, кроме попадания в Темный мир. Такого он не ожидал, но даже это пошло ему на руку! Он всегда обладал деловой хваткой и даже наше путешествие по Эллодару обернул в выгодную для себя сторону!
        Я вернулась оттуда, влюбленная в него по уши. Глупая, глупая Мири, которой давно уже пора повзрослеть…
        - Я возвращаюсь домой,  - сказала ему. Взглянула на реку. Хорошо, что братья уже выбрались на берег и натягивали одежду.  - Избавь меня от своего общества, Ронан Маккормак! С сегодняшнего дня и… навсегда! И вот тогда, обещаю, мои родители ничего об этом не узнают.
        - Мири…
        - Но я еще кое-что тебе пообещаю! Когда выучусь, а ты станешь королем… Уверена, ты им станешь, с твоей-то инициативой!  - мне было противно это говорить, но я все же произнесла:  - Клянусь, что помогу тебе и твоему народу! Всем, чем смогу… Но сейчас мы должны расстаться. По причине, так сказать, несходства целей и мотивов. Это означает, что я не хочу тебя больше видеть, Ронан! Никогда.
        Только вот в его планы наш разрыв не входил.
        - Стой на месте, Мирита Логан, и не вздумай никуда уходить! Мы с тобой еще не договорили.
        Короткое приказание на языке Нуадреанна, и… Я собиралась было ощетиниться магической защитой, закрыть себя и Риону, пока не выясню, что задумали драконы, но тут услышала предупреждающий окрик близнецов. Бросила взгляд в сторону - братья, полностью одетые, спешили к нам. Но на этот раз они опоздали! Мое разбитое сердце уже не спасти, а вот защитить от гнева будущего Владыки Нуадреанна было как раз самое время…
        - Мири!  - испуганно прошептала Риона, повернув голову в сторону холма.  - Мири, там!..
        Дернула головой, не понимая, куда смотреть: то ли на Ронана, кажется, готового поменяться ипостасью со своим драконом, то ли на черную драконицу, занявшую место Лаликэ. Или же в дальний конец вишневого сада, куда показывала напуганная подруга?!
        Черт! Оказалось, у нас тут… нежданное обновление в пейзаже! К нам направлялись маги в черных одеяниях. Шесть безмолвных фигур двигались совершенно беззвучно, лишь летний ветер шевелил фалды их мантий, делая похожими на фоморов из Темного Мира. И как только я прошляпила их появление?!
        Бредокк тоже их заметил, поднял палец, указывая на магов.
        Да вижу я, вижу!
        - Ты пойдешь со мной…  - начал Ронан, стоявший спиной к честной компании в черных мантиях. Не договорил, потому что я не стала его слушать.
        - Смори!  - крикнула я дракону.  - Это Ллвид, уверена!
        К черту лорда Маккормака с его планами по разведению крылатых магов Абсолюта! Для начала нам надо выжить, а уж потом разберемся!
        Ронан обернулся, и тут я почувствовала изменение в магическом Потоке. Горло сжали ледяные пальцы дурного предчувствия. Я попыталась накинуть на всех защиту, поверх той, что уже успели поставить на меня и Риону близнецы, но тут, по ощущениям, в нас угодила ядерная боеголовка.
        Уверена, это было совместное детище шестерых в черных мантиях, настолько мощное, что без особого труда пробило нашу защиту, а затем взрывной волной раскидало нас в разные стороны!.. И людей, и драконов, и Бредокка, что кинулся ко мне на помощь, пытаясь закрыть своим телом. Но он не успел, и братья тоже не добежали. Меня оторвало от земли, подкинуло, развернуло в воздухе, а затем отшвырнуло на несколько метров, после чего я со всей дури врезалась в вишневое дерево и мешком свалилась вниз.
        На этом сознание, обидевшееся на неосторожное обращение с головой, меня оставило. Правда, ненадолго, потому что валяться в обмороке в таких условиях было бы непозволительной роскошью. Не сейчас!..
        И я почти сразу открыла глаза, но тут мир крутанулся… Нет, карусели мне тоже ни к чему!
        Наконец, пришла в себя. Я, конечно, люблю природу… Но когда я уставилась на проломленную мной зеленую крону вишни, сквозь дыру в которой просвечивало голубое небо, то поняла, что не настолько! Защитное поле уберегло меня от страшных травм и переломанных конечностей, но, стоило мне потерять сознание, как оно пропало. Поэтому ветки впивались мне в тело, порядком исцарапав шею, спину, лицо…
        Тут я услышала шум крыльев. Дернулась, поднимая голову. Оказалось, летающие рептилии - чтобы у них крылья отвалились вместе с хвостами!  - взметнулась в небо. Драконы улетали - двое, трое!  - бросив нас с этими… черными мантиями!
        Но ведь их было пятеро, если считать вместе с Ронаном! Где же остальные? Рядом застонала Риона, и я поняла, что мне сейчас не до математики… Кое-как поднялась. Гул в голове - мелочи жизни, по сравнению с тем, что ко мне приближался - боком, по-крабьи - магистр Ллвид! Он был уже метрах так в пятнадцати… Остальные адепты «Надежды Эирианна» тоже не зевали. Правда, трое из них испытывали серьезные проблемы с Бредокком. Один из черных уже лежал у ног моего телохранителя, но пожилого воина зажимали с двух сторон, теснили магическими разрядами, отрезая от меня, загоняя все глубже в вишнёвый сад.
        Еще двое приближались ко мне с другой стороны, обходя завязавшуюся стычку.
        - Девчонка,  - хрипло приказал им Ллвид,  - нужна живой. Остальных прикончить!
        Я нервно оглянулась. Но где же мои братья?! Увидела, что от наседавших на Бредокка магов остался всего лишь один. Другая пара магов неожиданно наткнулась на непреодолимое препятствие в виде двух изрыгающих пламя драконов…
        Значит, Ронан нас не бросил! Похоже, улетела только Лаликэ со своей охраной!
        Оставался один лишь Ллвид, но и он до меня не дошел - в него угодил магический шар близнецов. Правда, сумасшедший магистр все же успел выставить дополнительный щит, но он еще не знал, с кем имеет дело!.. Пылающий, потрескивающий магический заряд братьев врезался в защитный кокон Ллвида и тут же распался на сотни мелких ледяных капель с острейшими наконечниками. Они, подобные жукам-короедам, принялись вгрызаться в его защиту, прокладывая, провинчивая себе путь к человеку. Миг, и с закладывающим уши визгом добрались до магистра. Вспыхнули огнем, превращаясь в прожорливых пылающих монстров.
        Не думаю, что Ллвид был к такому готов! Закрыла глаза, потому что одежда на нем вспыхнула, и… Сгореть ему заживо, потому что братья не собирались шутить!
        Не тут-то было!.. Даже не вопль, а рык раненого животного разорвал полуденный зной, наполненный свистом клинка Бредокка, проклятиями магов, шелестом магических разрядов и взмахами тяжелых крыльев драконов! Не успела я моргнуть, как вместо Ллвида уже стояло огромное чудище - отряхивающееся, порыкивающее, с которого спадали магические короеды братьев…
        Подозреваю, на него и вовсе не действовала магия!
        Но что же это за тварь?! Такую я еще не видела… Саблезубый тигр, ростом чуть ли не с человека. Мощное тело на коротких массивных лапах, рыжая с подпалиной на боку шерсть, похожий на обрубок хвост и огромные искривленные сабли клыков. Тигр зарычал, затем бросился на опешивших близнецов…
        Я же кинулась на помощь братьям. Близнецы, правда, не стали дожидаться, когда станут жертвой доисторического монстра, ударили первыми. И снова магией, собирая воедино стихию Огня и Воздуха. Только вот на зверя она вновь не произвела никакого впечатления…
        Презрев ледяной щит, словно его и не было, затем, будто бы цирковой тигр, перепрыгнув через кольцо огня, после чего лишь рыкнув на смертельное воздушное заклинание, он оказался рядом со стоящими плечом к плечу близнецами. На мои ледяные разряды тигр отреагировал так же - никак!  - явно собираясь вцепиться в Эрсана.
        - Эй, ты!  - заорала я, запустив ему в спину еще один разряд острых ледышек.  - Кошка драная!.. Тебе ведь нужна я, так приди и возьми!.. А то сейчас ка-ак сбегу вместе с твоим амулетом, и опять останешься ни с чем!
        Тигр замер. Повернул в мою сторону клыкастую головы. Задумался. Затем рыкнул, словно усмехнулся. Обрубок хвоста дергался из стороны в сторону, так и не доставая боков. Но братьев есть он передумал - слава богу!  - пошел на меня. Близнецы дружно кинулись к берегу, и я понадеялась, что у них есть план! Если на эту тварь не действует магия, то, быть может, попробовать смести ее с лица земли стихиями? Вызвать огромные волны, смыть тигра в реку?
        Нет уж, лучше вызвать магистра Симонда! И как только я могла о нем забыть?! «Кайден!» - воскликнула мысленно и собиралась уже дотронуться до Знака на руке, как на меня обрушились небеса… Нет, это была вовсе не кара господня, а черный дракон, упавший с воздуха. В один миг он проломил мою магическую защиту, сжал меня в когтях, затем выдернул наверх, в синее небо.
        - Ронан!  - завопила я, потому что узнала… Конечно, как мне его не узнать?!  - Отпусти, дурак! Куда ты меня тащишь?! Там мои братья и Риона!
        Попыталась вывернуться - бесполезно! Так и болталась под брюхом у дракона, слишком сильно сдавленная его когтями. Да так сильно, что не могла даже нормально вздохнуть, что уж говорить о том, чтобы пошевелить руками! Все же кое-как изловчилась, повернула голову, рискуя вывихнуть шею. Увидела, что братья держат оборону на берегу реки от заговоренного тигра, а к ним спешит на помощь Бредокк, уже разобравшийся со своими противниками.
        А вот мы ничего не держали!.. Единственный оставшийся в живых маг запустил в улетающего дракона синей молнией, но Ронан увернулся, закрывая меня, подставляя под удар бронированный черный бок. По его чешуйчатому телу побежали искры. Я взвизгнула, но дракон как ни в чем не бывало продолжил махать крыльями. Тогда тот попытался накинуть на нас Сеть, но тут подоспел Бредокк, и на пути в Иной Мир Сеть мага больше не интересовала…
        Мы же стремительно поднимались в небо. Я выла от бессилья, понимая, что братьям уже никак не помочь! Слабое утешение - рядом махал крыльями второй дракон с обмякшей в его когтях Рионой. Но… Куда они нас тащат?! И что мне теперь делать? Я не могла управлять стихиями - руки прижаты к телу, одна вывернута так, что давно занемела, и я перестала ее чувствовать.
        Вновь крикнула равнодушному черному брюху, чтобы он меня отпустил. Сейчас же, сию секунду!.. Но в ответ - лишь шум крыльев и жуткий, нечеловеческий вой магистра Ллвида, в очередной раз упустившего свою добычу.

        Глава 22

        Так просто сдаваться я не собиралась. Упрямо дергалась и кричала так долго, пока дракон не зашел на посадку. В принципе, он успел пролететь порядком - километров десять по направлению к Срединным Горам,  - пока не опустился на поле, полное золотистых колосьев. Мне же было совсем не до урожая, и даже праведный крестьянский гнев из-за примятых пшеничных стеблей нисколько не пугал. Нам надо было вернуться, и как можно скорее, а Ронан…
        Куда он меня тащит? Зачем?!
        Тут дракон приземлился на задние лапы. Шумно захлопал крыльями, поднимая в воздух клубы пыли, сминая пшеницу. Разжал когти, осторожно опустив меня на землю.
        - Ронан!  - завопила я на него, едва он успел перекинуться.  - Ты что, совсем сдурел?!
        Ответ на этот вопрос я так и не получила. Бывший возлюбленный шагнул ко мне и… Я растерялась, не понимая, что он задумал. Когда поняла, было уже слишком поздно. Ронан заглянул мне в глаза, и я почувствовала сильнейший ментальный удар, к которому оказалась совершенно не готова. Ведь думала, вернее, извелась от тревожных мыслей о моих братьях, которые не отвечали на мои попытки с ними связаться… А тут такое предательство!
        Только и успела, что изумиться, после чего мир потемнел и исчез.
        Он все же появился, но далеко не сразу. Сознание не спешило возвращаться туда, где меня так изощренно обманывали, а потом похитили и заткнули рот, чтобы своими криками и попытками освободиться не мешала кое-кому махать крыльями!.. Наконец, очнулась окончательно. Открыла глаза и уставилась в темноту, пытаясь понять, где я нахожусь.
        Получалось так себе… Понятия не имею, куда он меня притащил!
        Села, откинула с ног плед. Огляделась, морщась от головной боли. Я находилась на большой кровати, стоявшей в углу полутемной комнаты без окон. Из мебели в ней присутствовала только эта самая кровать, а еще стул и стол, на котором горели восковые свечи в оловянных плошках и стояло блюдо с фруктами, а рядом притулилась глиняная кружка.
        Я неверяще уставилась на красный бок персика. Угу, сейчас ка-ак поднимусь и тут же сяду пировать! Перевела взгляд на дверь. Чует мое сердце - заперта! Похоже, меня засунули в тюрьму повышенного комфорта. Но зачем?.. Неужели собираются здесь держать до тех пор, пока Ронан не добьется своего? Например, пока не рожу ему нескольких магов Абсолюта с примесью драконьей крови…
        От этой мысли стало так плохо, что дальше уже некуда. Идиот, неужели он не понимает, что меня так просто не запереть? Да и моя семья ему такого не спустит! Надеюсь, близнецы вместе с Бредокком все-таки победили саблезубого магистра Ллвида, после чего сразу же отправились на мои поиски. А еще они обязательно обо всем расскажут деду и, конечно же, Кайдену!
        Жаль, что у реки мне так и не удалось позвать его на помощь… Может, попробовать еще раз? Взглянула на руку, но вместо Знака военной разведки на ней красовался след от полузажившего ожога.
        Ронан, ну конечно же!.. Крайне предусмотрительно - избавился от Знака, пока я валялась в отключке. Наверное, и про мои амулеты тоже не забыл! Прикоснулась к шее, где раньше висели цепочки с камнями - тем самым, переноса, с помощью которого мы выбрались из Темного Мира, и вторым, защищающим меня от нежданных гостей в моих снах.
        Конечно же, не было ни одного, ни другого!
        Ронан был прекрасно осведомлен, как работает первый камень, но про свойства второго амулета он ничего не знал. Но, видимо, решил не рисковать, снял оба. Даже камень перехода из внутреннего кармашка платья забрал! Ну что же… Он у меня еще получит, когда я отсюда выберусь!
        Оставалось только придумать, как именно.
        Поднялась на ноги, доковыляла до двери. Подергала ручку. Конечно же, заперта! Ну раз вы со мной так, то… Хотела уже обрушить на окованную железом дверь весь свой гнев, собрав в магический кулак переплетение стихий, но… не смогла. Не в этот раз! Оказалось, здесь нет магии! Вернее, немного помучившись, я все-таки нащупала магические потоки, но они были настолько слабыми, что с их помощью я едва ли могла зажечь даже самый хиленький светлячок…
        Какой же ты все-таки предусмотрительный гад, Ронан Маккормак!
        Поняв, что придется довольствоваться дедовским способом, принялась стучать в дверь. Сперва кулаком, затем, для лучшего эффекта, каблуком. Отбила руки, отбила ноги, но результат не заставил себя ждать. Вскоре раздались звуки шагов, скрип отодвигаемого засова, и дверь передо мной распахнулась. Я ринулась в сторону - мало ли, еще начнут убивать за нарушение тишины в тюрьме?! Только сперва пусть поймают!
        Ловить меня никто не собирался. На меня смотрел будущий король Нуадреанна, мой бывший возлюбленный и настоящий похититель - лорд Ронан Маккормак.
        - Рад, что ты очнулась!  - произнес он, зайдя в комнату. Закрыл за собой дверь, вновь уставился на меня.
        - Ты меня похитил!  - сообщила ему. Кричать и впадать в истерику я не собиралась, а вот донести до него мысль о самой большой ошибке в его жизни - это я завсегда готова!  - Ты хоть представляешь, что натворил?!
        По его виду поняла - представлял, и еще как!
        - Ты ведь боялся, что ваш народ будет уничтожен?  - продолжила я.  - И правильно боялся!.. Моя семья камня на камне не оставит, пока меня не найдет. А искать они будут всеми доступными способами, и плевать им на дипломатические тонкости и на мир во всем мире! Своим поступком ты поставил свое племя на… На грань уничтожения, Ронан!
        - Я в курсе магических способностей твоей семьи,  - сухо отозвался он. Стоял и рассматривал меня, словно я - насекомое в банке! А он - ловец, прикидывающий, как лучше насадить на иголку трепыхающегося жучка.  - Но, видишь ли, моя дорогая, этим вечером ты вернешься домой!
        И я задохнулась от удивления.
        - Даже так? Тогда зачем… Зачем все это?! Что ты задумал, Ронан?
        - Мири, а ведь я спас тебе жизнь!  - усмехнулся он. Сделал шаг ко мне. Еще и еще один. Я попятилась. Черт, только не к кровати! Не стоит наводить его на неправильные мысли…
        - Какой, к черту, спас?!  - переспросила у дракона.  - Ты похитил меня, когда я пыталась помочь близнецам…
        - Мне очень жаль твоих братьев, Мири!  - со скорбью в голосе произнес он, но я уже знала, что ему нисколечко не жаль. И никогда не было!  - В некоторых ситуациях приходится выбирать, кем пожертвовать для спасения тех, кто тебе дорог…
        - Даже и не надейся!  - сказала ему.  - Они живы - и Эрсан, и Эрик! Живы, слышишь меня?! У нас связь с рождения, такая же, как в ваших Парах. Я их прекрасно чувствую, так что прибереги свои сказки для тех, кто тебе поверит!
        Жаль только, связаться не могу, ментальная магия здесь не действует. Но они живы, уверена! Я интуитивно чувствовала, что с близнецами все в порядке.
        - Как скажешь!  - уличенный во лжи, Ронан лишь пожал плечами.  - Но это не меняет сути дела.
        - А что же тогда ее меняет?
        - Уже ничего, Мирита! Этим вечером ты вернешься домой, и между нами все будет как прежде. Вернее, ты будешь любить меня куда сильнее, чем раньше!
        - Ты свихнулся?  - изумился я.  - Спятил окончательно, так я и знала! Между нами больше ничего не будет! Все кончено, Ронан! На что ты вообще можешь надеяться после похищения и этой твоей… Кармэл МакДугал?! Лучше помолись своим богам, чтобы мой отец ни о чем не узнал! Но если ты сейчас же вернешь меня домой и навсегда уберешься из моей жизни, то, обещаю, я буду молчать…
        Условия сделки его не впечатлили.
        - Тебя ждет небольшая работа над ошибками,  - произнес Ронан, протягивая ко мне руку. И я отпрянула - вот еще!
        Когда-то мне нравились его прикосновения, я замирала от его ласк, но… Уже нет. Больше нет! Та часть моей жизни умерла даже не тогда, когда я услышала имя его нареченной, а… Когда он уносил меня от реки, возле которой остались держать оборону мои братья.
        - Ты забудешь некоторые моменты сегодняшнего дня,  - продолжал Ронан.  - Тот разговор, этот разговор… Еще кое-что по мелочам. В твоей памяти останутся лишь детали нападения и еще то, что я тебя спас. Ты станешь прежней, моя Мири!
        - И как же ты собираешься это провернуть?  - поинтересовалась у него.  - Я не страдаю амнезией, и до старческого маразма мне довольно далеко. К тому же в этом месте нет магии, чтобы вправить мне мозги на свой лад!
        - Магии нет лишь в подвале,  - сообщил мне Ронан.  - Не так давно я забрал один забавный артефакт из сокровищницы моего дяди, о котором он даже не помнит. А легкую амнезию тебе устроят верные мне маги.
        И он уставился на меня насмешливо, словно спрашивая: «И что теперь ты на это скажешь?..»
        - Пусть только попробуют!  - пробормотала в ответ, подумав… Черт, как-то все неприятно складывается!
        - К тому же, Мири, твоя белокурая подружка-прорицательница у меня в гостях. Если ты хочешь, чтобы она и дальше пребывала в добром здравии, то подчинишься моим приказам. В противном случае…
        - Мои братья очень скоро тебя найдут!  - перебила его. Не хочу слушать, что он собирается сделать с Рионой!  - А мой отец все равно поймет…
        - Нет,  - покачал головой Ронан.  - Не поймет. Легкие касания, ментальная магия Высшего уровня, настолько искусная, что никто и не обратит внимания. Да и ты не захочешь копаться в воспоминаниях… К тому же ты будешь занята приготовлениями к свадьбе!
        - К какой еще свадьбе?
        - К нашей, Мирита!  - и он пошел на меня, оттесняя к единственной большой мебели в комнате - к кровати! Словно наша женитьба - уже свершившийся факт, и впереди нас ждала веселенькая ночь в номере для новобрачных.  - После того, что произойдет между нами, я буду вынужден на тебе жениться. Вернее, сделаю это с превеликим удовольствием! Скоро ты станешь моей по законам Эирианна. Знаю, твой отец будет недоволен, но, уверен, он все же нас поймет. Молодая кровь бурлит, и мы с тобой не справились… Вернее, решили больше не сопротивляться охватившей нас страсти! Именно она заставила забыть о… некоторых условностях!
        Уверена, он издевался, и еще как! Но выяснить мне это не удалось, потому что Ронан вновь пошел на меня, заставляя отступать к кровати.
        - Мири, ты ведь любила меня, я знаю! Пора тебе об этом напомнить,  - сообщил мне.
        Но раньше, чем он успел напомнить, я все же увернулась от его «ласковых» объятий, затем добежала до стола и отгородилась от Ронана стулом. Попыталась в очередной раз воззвать к его мыслительным способностям, но договорить он мне не дал, потому что серьезно решил напоминать. Отобрал стул, отшвырнул его в сторону, да так, что тот врезался в стену и развалился на куски.
        Уставился на меня молча и отстраненно, и его лицо в тусклом свете свечей показалось мне одновременно демонически-прекрасным и адски-пугающим, словно Ронан впитал в себя все оттенки Тьмы.
        Кинула в Ронана кружкой, потому что он вновь двинулся на меня. Не попала - увернулся, гад крылатый! Забежав за стол, швырнула в дракона еще и вазой с фруктами. Все-таки попала, но его это не остановило. Ни россыпь золотисто-красных персиков на полу, ни гроздья винограда, погибшие под тяжелым сапогом, не изменили его намерений! Он шел на меня, раскинув руки, касаясь бедром столешницы. И вот тогда я бросилась под стол, решив… Только бы удалось! Вынырнула с другой стороны и, путаясь в длинном платье, подскочила на ноги, после чего ринулась к двери.
        Вот бы мне успеть, ведь он оставил ее открытой!
        Успела добежать лишь до середины комнаты, когда сзади меня схватили за подол, а затем еще и за косу. Больно! Ронан дернул меня на себя, и я врезалась затылком в его плечо. Миг, и он оторвал мое тело от земли, а затем бросил на кровать с такой силой, что, ударившись о твердую поверхность, я забыла, как дышать.
        Когда пришла в себя, дракон уже был рядом.
        И тут вспыхнул огнем мой магический шар. Вернее, шарик из скудных, по капле выцарапанных магических запасов. Целила ему в лицо, собиралась обжечь, остановить… Пусть на секунду, но заставить его отпрянуть, потому что он не ведал, что творил! Мне бы хватило этого времени, чтобы выкрутиться и заново попытаться добежать до двери. Но Ронан тут же погасил его ладонью, усмехнулся в лицо.
        Снова потянулся ко мне. И вот тогда я набросилась на него, стараясь выцарапать ему ногтями глаза, потому что изнасилование не вписывалось в мою картину мира.
        Он оторвал мои руки от своего лица. Приподнял и вновь с силой бросил меня на кровать. Молчал, словно мы - в картине ужасов немого кинематографа. Я ударилась о деревянное изголовье, выдохнула от боли, до крови прикусив губу. Ну и пусть! Лучше уж потерять сознание, чем это… Чем этот! Ронан нависал надо мной, прижимая к постели. Дышал шумно, возбужденно. Вдавил в матрас, и я почувствовала, как чужое колено раздвигает мои сжатые ноги.
        - Нет, Ронан!  - закричала ему.  - Не делай этого! Даже если ты сотрешь мне память, такое мне никогда не забыть! Оно будет во мне, и каждой клеточкой тела… Каждым кусочком моей души я буду тебя ненавидеть! Всю оставшуюся жизнь, клянусь! И каждый раз, когда ты будешь прикасаться ко мне, мое тело будет напоминать о насилии!
        Ему было все равно. По лицу видно - все равно!
        - Ты ведь хотел детей?!  - продолжала я в полном отчаянии, потому что он уже задирал подол платья, и жадные пальцы скользили по моим бедрам.  - У нас их никогда не будет!.. Потому что маги Абсолюта могут зачать только от того, кого любим. Это особенность нашего племени, нашей крови! Нет, Ронан, нет!.. У драконов свои боги, а у нас свои! И это тоже их Дар!  - Отчаяние придало мне красноречия. Я врала и знала об этом, но он-то не знал!  - Мы пришли сюда из мира Чарн… Из мира, в котором светят три солнца. Наша Богиня Давеши коснулась нас своим благословением. Ребенок приходит только тогда, когда происходит единение душ. Только тогда, когда мы открыты друг другу, когда любим друг друга… Только тогда на свет появляются маги Абсолюта! Но если ты… Если ты меня изнасилуешь, детей у нас с тобой не будет. Никогда!
        К удивлению, Ронан остановился. Завис, прижимая меня к матрасу бедрами.
        - От ненависти мы становимся бесплодными!  - вдохновленная успехом, продолжала я.  - Да, ты можешь взять меня силой, но ничего, кроме твоего извращенного удовольствия, из этого не выйдет! Ничего другого ты не получишь! Но ведь тебе от меня надо совсем не это…
        Наконец, скатился с меня. Встал. Я закрыла лицо ладонями, не желая его больше видеть. Никогда!
        - Будет тебе любовь, Мири!  - хрипло произнес дракон.  - Но только потому, что мне нужны твои дети! После, когда ты родишь, мы поговорим с тобой еще раз. На этот раз об извращенных удовольствиях…
        Ничего ему не ответила. Зачем говорить с маньяком?
        - Очень скоро за тобой придут,  - продолжал Ронан.  - Помни о своей подруге, Мири! Не вздумай дергаться или пытаться убежать. Одно движение, и она умрет на твоих глазах.
        Вскоре Ронан вышел, не забыв закрыть за собой дверь на засов. Я же забилась в дальний угол кровати, подтянув ноги у груди. Хотела плакать, но не стала, потому что очень скоро за мной придут. Дернусь - умрет Риона. Не дернусь - умру я, потому что лучше смерть, чем такая вот счастливая семейная жизнь с Ронаном Маккормаком!
        Отличный расклад, только на этот раз не в мою пользу!
        Как бы я хотела, чтобы все это - похищение, тюремная комната в мерцающем свете свечей, изменившийся Ронан и его маги, что вот-вот придут, чтобы копаться в моей голове,  - оказалось лишь дурным сном!
        И тут я поняла… Сон, ну конечно же! Мир сновидений - это совсем другая юрисдикция, и магия там совсем не причем. Может, если я усну без амулета, отнятого у меня Ронаном, то не только Темный, но и братья смогут меня обнаружить?! Ведь однажды они уже приходили в мой сон, когда я вернулась из Эллодара, и просили рассказать о путешествии.
        Идея показалась мне так себе хорошей. Впрочем, и на безрыбье рак - рыба! Спрыгнув с кровати, подобрала черепки разбитой кружки. Сунула несколько под матрас, один до боли сжала в руке. Хоть какое-то оружие… Взглянула на кажущееся в сумраке белым запястье. Нет уж, самоубийство тоже не вписывается в картину моего мира!
        Единственным выходом из этой ситуации был здоровый сон, в который, надеюсь, не замедлят явиться мои спасатели! Но попробуй тут еще заснуть, когда сердце бешено колотится, а меня так и тянет прислушаться, не донесутся ли шаги тех, кто пришел вправлять мне мозги?
        Едва не взвыв от отчаянья, сунула голову под подушку и принялась уговаривать себя успокоиться. Твердила себе, что маги Нуадреанна обязательно задержатся в пути. Уж что-что, а нападение магистра Ллвида Ронан запланировать никак не мог! Значит, мое похищение у него тоже вышло спонтанно. Вряд ли блестящие умы Нуадреанна сидели, сложив руки, в тайном жилище принца, дожидаясь, когда он меня сюда притащит! Следовательно, Ронану потребуется время, чтобы им обо всем сообщить, а после этого дождаться, пока они доберутся до этого места…
        Уговаривала я себя так долго, что, в конце концов, поверила. Наконец, реальность сменилась полузабытьем, но в голову продолжали лезть то ли мысли, то ли картинки… Мой новый дом, мои братья, и улыбающиеся родители, и наша московская квартира, и даже Трезубик, сжимающий в пасти древний амулет, мерцающий кроваво-красным светом.
        Но это все не то, не то!
        Затем, кажется, я все-таки задремала, потому что увидела перед собой Темного в черной мантии с накинутым на голову капюшоном. Нет, не братьев, но, как говорится, и на безрыбье… Все было точно так же, как и в прошлых снах с его участием - опять пустая комната, и магический светлячок над его головой, и шарящий по темноте взгляд. Он снова звал меня, но на этот раз я не собиралась пугаться или от него убегать. Куда хуже дракон с его намерением продолжить род как можно скорее!
        - Я здесь… Здесь!  - сказала незнакомцу, выбираясь из своего угла. Как бы еще объяснить, где именно, если и сама понятия не имела?!
        - Мири…  - Темный повернулся ко мне, и мне стало не по себе. Потому что, сколько бы я ни всматривалась в черноту его капюшона, так и не смогла увидеть лица. Быть может, потому что он этого не хотел?  - Где ты, Мири? Я не могу тебя найти!
        - Не знаю,  - призналась ему.  - Меня и Риону похитил Ронан Маккормак. Он нес меня на север от Тары, к Срединным Горам. Последнее, что запомнила - бесконечные пшеничные поля, а вдалеке виднелись предгорья Тазиса. Потом я потеряла сознание.  - Рассказывать, как именно, ему не стала.  - Меня держат в каком-то подвале, здесь нет магии. Передай… Прошу, нет, умоляю тебя, найти способ передать моим братьям и магистру Симонду…
        Запнулась. Вряд ли Темный будет общаться с магистром из военной разведки!
        - Мири, не просыпайся еще немного!  - попросил мужчина. Голос у него был глухой, измененный, но почему-то очень мне знакомый.  - Уже очень скоро… Я уже раскинул Сеть, и мне осталось совсем немного, чтобы тебя обнаружить!
        Кивнула и честно попыталась еще немного не просыпаться. Стояла напротив черной фигуры, позволяя себя отыскать с помощью непонятной мне магии. Не наглела - рук не протягивала, хотя очень хотелось сдернуть с его головы капюшон.
        - Я знаю, где ты!  - наконец, произнес Темный.  - Сейчас мы с тобой попрощаемся, но очень скоро за тобой придут. Ничего не бойся, Мири!
        Вот и все! Сказав это, он исчез, а я проснулась. Села на кровати, пытаясь прийти в себя. Тревога сменилась надеждой, потому что… Раз он пообещал, значит придет или кого-то пришлет. Кажется, жизнь снова налаживалась, и мне было совершенно все равно, какого цвета будет мой спаситель - Темный или Светлый, зеленый или красный в синюю крапинку. Оставалось лишь дождаться его появления в трезвом уме, при собственной памяти и не будучи беременной от будущего Владыки Нуадреанна!
        В собственном трезвом уме я засомневалась довольно скоро. Приличной принцессы, заточенной в башне, из меня не выходило: ждать получалось из рук вон плохо. Я сто раз переплела косы, вслушиваясь в тишину, жалея, что у меня нет ушей-локаторов, как у летучих мышей. Потому что я ничего, ничегошеньки не слышала! Наконец, заставила себя съесть персик, хорошенько обтерев его о подол своего нового платья. Двести раз подсчитала, сколько потребуется времени, чтобы добраться из неизвестной точки «А» до такой же неизвестной точки «Б», гнезда дракона. Результаты каждый раз выходили противоречивые, потому что мне катастрофически не хватало данных.
        Наконец, извелась настолько, что уткнулась головой в подушку и приказать мыслям заткнуться. Да помолчите вы хоть немного, все равно от вас нет никакого толка!
        Так и лежала, пока не услышала звук. Вернее, звуки. Едва различимые, на грани подсознания. Казалось, что наверху что-то кричали и кто-то куда-то бежал. Или же это мне хотелось, чтобы бежали и кричали?! Затем были шаги. Определенно, кто-то спускался в подземелье, и это был вовсе не Ронан Маккормак! В прошлый раз дракон топал громко, уверено. Сейчас же просто сбежали по лестнице, словно спешили поскорее до меня добраться!
        И я очень-очень понадеялась, что это пришли вовсе не драконьи маги, а мои спасители… Правда, в последнее время судьба подкидывала мне так себе подарочки, поэтому, спрыгнув с кровати и сжав в руке острый черепок, я прокралась на цыпочках через комнату. Прижалась к стене возле двери, едва сдержав судорожный вздох, чувствуя, как сильно колотится мое сердце.
        Тут засов отодвинулся, и я вовсе перестала дышать. Затем всхлипнула от радости, потому что в дверь вошел магистр Дойл.
        - Мири… Мирита, вы здесь?  - спросил он у полутьмы комнаты. Затем, кажется, попытался зажечь магический светлячок. Наивный!
        - Да-да!  - пробормотала я, задыхаясь от острого чувства облегчения. Неужели все закончилось?! Хотела пойти ему навстречу, но ноги не держали, поэтому осталась стоять, прислонившись к стене.  - Здесь нет магии, магистр Дойл, даже н-не старайтесь! Какой-то д-дурацкий д-древний артефакт др-рак-конов…  - язык заплетался, а на глаза почему-то навернулись слезы.
        Я ведь ждала, что на помощь мне придет Темный, поэтому была готова ко всему. Вернее, к любому. Но выходило, что моим спасителем оказался магистр Дойл! И неон один… В темницу вошел второй человек.
        - Мири!  - позвал меня магистр Симонд.  - Мири, где ты?!
        - Она здесь, Кайден!  - ответил за меня Дойл, потому что я потеряла дар речи. Кажется, от радости.  - Мири, мы сейчас вас выведем…
        Я больше не слушала магистра Дойла, потому что Кайден… Он тоже здесь! Я ине ожидала, что настолько обрадуюсь его приходу. Сделала шаг навстречу, покачнулась на ставших ватными ногах, но тут Кайден подхватил меня на руки. Прижал к себе, да так, словно я - пушинка, и нет во мне пятидесяти килограмм живого веса! Что-то коротко сказал магистру Дойлу, и тот, кивнув, вышел из комнаты, оставив нас одних.
        Кайден усадил меня на ту самую злополучную кровать. Сел рядом, разжал мои сведенные судорогой пальцы, отнял у меня черепок. «Все уже закончилось!» - шепнул мне. Кинул его на пол, и тот раскололся на маленькие кусочки, заставив меня всхлипнуть и еще сильнее обнять его за шею.
        - Все, все закончилось!  - твердил он, прижимая меня к себе.
        В первый раз он оказался так близко. Наверное, мне следовало по привычке отстраниться, но я не стала этого делать. Не захотела. Скорее всего потому, что мне было удивительно хорошо в его объятиях. Спокойно и комфортно, словно он своим телом, своим присутствием отгородил меня от ужасов темницы и прочей ерунды, что постоянно происходила в моей жизни.
        И я уткнулась ему в шею под жестким черным воротником мантии, вдыхая его запах. Привыкая к нему.
        - Мои братья… Они ведь живы?  - наконец, спросила у Кайдена. Отстранилась, потому что странно было вот так сидеть с ним в обнимку.
        Магистр кивнул, но далеко меня не отпустил. Продолжая гладить по спине, перебирая косы. Вновь прижал к себе, целуя в висок. Приятно!
        - А магистр Ллвид?
        - Нет. Они его…
        - Упокоили,  - я догадалась сама. Надеюсь, кол осиновый не забыли.  - Риона? Бредокк?
        Он кивал на каждое из произнесенных мною имен. Слава, слава Богам Эирианна! Осталось выяснить только…
        - Ронан Маккормак, что с ним?
        - Жив,  - признался Кайден. Отстранился, заглядывая мне в глаза.  - Пока еще жив. Расскажи мне, Мири, что он сделал с тобой? Только мне, Мири, и больше никому!
        И я поняла… Поняла, что от сказанного будет зависеть дальнейшая жизнь лорда Маккормака.
        - Ничего!  - призналась ему, закрывая глаза руками.  - Единственное, в чем можно упрекнуть Ронана,  - он слишком любит свой мир и ни капельки - меня. Он хотел… гм… разводить магов Абсолюта с моей помощью. Но это не входило в мои планы, поэтому мы с ним расстались. Навсегда! Затем он меня похитил, но… Я задурила ему голову, сказав, что взаперти маги Абсолюта не размножаются. После этого он ушел. Собирался привести своих магов, чтобы они порылись у меня в мозгах, и я снова его полюбила.
        - Он…
        - Нет,  - покачала головой.  - Он не причинил мне вреда.
        Шишка на голове и прокушенная губа не в счет.
        Кайден молчал, и мне почему-то стало страшно. Причем вовсе не за Ронана - да и черт с ним, с этим драконом!  - а за самого магистра.
        - Кайден, прошу тебя, остановись. Оставь его в покое! Он того не стоит! К тому же Ронан - драконий принц и, наверное, скоро станет Владыкой…
        Хотела сказать, что волнуюсь из-за него. Если он причинит вред лорду Маккормаку, то у него могут быть большие неприятности на службе, но почему-то постеснялась. Это было сродни признанию в том, в чем я пока еще не была готова признаться.
        - Станет!  - недовольным голосом отозвался Кайден.  - Если, конечно, переживет этот день! Мири, ты должна понять, что если я отпущу его сейчас, то никакого суда над ним не будет. Никто не станет связываться с семьей Владыки Нуадреанна… Кроме меня. Одно лишь твое слово, и…
        Внезапно я поняла, к чему это может привести. Какие неприятности на службе? О чем это я?! Кайден вполне может вызвать его на поединок по странным обычаям этого мира, и Ронан не станет ему отказывать, потому что он слишком долго прожил на Эирианне!
        - Кайден, не надо! Прошу тебя, оставь его в покое!
        - Защищаешь его?  - негромко спросил он.  - После всего, что произошло?
        Покачала головой.
        - Нет, не его! Тебя!
        - Боишься за меня?  - удивился он. И я призналась…
        - Да,  - сказала ему, выдержав взгляд его казавшихся в полумраке черными глаз,  - боюсь.
        К тому же, пусть дракон заслуживал наказания, но не такого же! И я вовсе не хотела, чтобы Кайден рисковал собственной жизнью или же ставил под удар свою карьеру. Все, что мне надо было,  - чтобы Ронан больше ко мне не приближался, пока не женится на своей Кармэл из рода МакДугалов! Вообще не приближался. Никогда! Вот бы выставить его с Эирианна и отобрать въездную визу на всю его бесконечную жизнь вперед!
        Именно об этом я и попросила Кайдена.
        - Это я могу устроить,  - неохотно сказал он.  - Насчет Эирианна не обещаю, но, пока он не станет Владыкой, Маккормак не сможет вернуться на земли королевства Мидэ.
        Это было именно то, чего я хотела. Так ему и сказала.
        - Спасибо, Мири, что доверилась мне! Для меня это важно. Все, что происходит с тобой, очень важно.
        Замолчал. И я тоже. Сидела, словно мышка, ожидая, что он скажет еще. Мне очень хотелось, чтобы прозвучало что-то еще. Крайне личное, предназначенное только мне.
        - Ты очень дорога мне, Мири!  - наконец, произнес магистр. Отстранил меня от себя, заглядывая в глаза. Я тоже… заглянула. Его лицо в свете свечей казалось высеченным из камня рукой умелого скульптора, мастерство которого чувствовалось в линиях высоких скул, твердых очертаниях губ, ровном носе и квадратном подбородке.
        Черные волосы, взъерошенные, растрепанные, спадали на лоб. Может, Кайден не был настолько идеальным, как дракон, но… Какая разница!
        - Кайден, эти люди и магистр Ллвид…  - начала я, чтобы отвлечься от странных мыслей.
        - Ллвид тоже тебя больше никогда не потревожит. Его останки сожжены, прах развеян. Но вполне возможно, об амулете знают и другие, поэтому настоятельно рекомендую его вернуть.
        Фыркнула. Вот еще! Я давно уже перестала бояться магистра Симонда и не собиралась возвращаться к этому этапу в своей жизни. А что касается амулета… Может быть, и отдам! Посоветуюсь с братьями, и мы решим, как будет лучше.
        - Те, кто на нас напал возле реки,  - они из «Надежды Эирианна»?  - осторожно спросила у него. Раньше мы с ним еще никогда не обсуждали… эту организацию.
        Кайден напрягся, но лишь на секунду.
        - Что ты знаешь о «Надежде»?
        Пожала плечами. В принципе, ничего. Переплетение рун на руке мертвеца, слова Бренны, слова Бредокка. Вот и все!
        Рассказала ему обо всем, затем попросила об ответной откровенности.
        - Я слежу за ними довольно давно и уверен, что они причастны ко многому, что происходит по всему Эирианну. Их люди проходят у меня по нескольким делам, но при этом я до сих пор ничего не могу доказать. Они не оставляют за собой улик, Мири! Сегодняшнее нападение мне тоже никак не связать с «Надеждой», потому что все напавшие мертвы. Все! Твой головорез с заговоренным мечом…
        - Бредокк,  - подсказала ему.
        - Твой Бредокк,  - согласился магистр,  - хорошо знает свое дело. Показания, снятые с трупов, крайне путаны и не принимаются во внимание следствием.
        - Хорошо…  - Хотя что уж тут хорошего?!  - Но ведь есть еще тот, кого вы взяли на рынке…
        - Он утверждает, что его подкупил Ллвид и он не имеет отношения к «Надежде». Вернее, утверждал. Следующим утром его обнаружили в камере повешенным на собственном ремне.
        Мне стало жутко. Не зря Бредокк говорил, что «Надежда» не оставляет следов!
        - Я много чего не знаю, Мири,  - признался Кайден.  - Пока что у меня есть набор догадок и разрозненные факты, которые никак не связываются воедино. Вполне возможно, Ллвид не имеет никакого отношения к «Надежде». Он мог действовать в одиночку, по собственной инициативе. Увидел твои воспоминания, и его…
        Его переклинило на амулете.
        - Но ведь он работал вместе с тобой! Неужели ты не заметил ничего подозрительного? Например, то, что он не совсем человек?
        А частично саблезубый тигр.
        - Не заметил,  - с легкой досадой в голосе отозвался Кайден.  - Но я обязательно разберусь… Ллвид появился два месяца назад, и его послужной список не вызвал ни у кого нареканий,  - на долю секунды Кайден замешкался, и мне показалось, что он не до конца откровенен.  - У нас с ним не было общих тем для разговоров.
        Прежде, чем я успела расспросить его о магистре Ллвиде, в темницу ввалилась целая делегация. Тут были и дед с Инесс, и близнецы, и даже Риона в обнимку с Эрсаном. Брат придерживал подругу за плечи, наверное, чтобы та не споткнулась в полутьме, а Риона и не думала сопротивляться. И я улыбнулась. А ведь как все начиналось! И рыдания на экзамене, и «ужас-ужас, не пойду за них замуж, потому что хочу за Брэдли!». Уверена, не пройдет и недели, как они уже будут целоваться на заднем дворе…
        Тут Кайден поднялся с кровати.
        - Мири, я оставляю тебя с твоей семьей! Магистр Тьюрин,  - протянул руку моему деду, и тот не замедлил ее пожать,  - надеюсь, вы проводите внучку домой? Я вынужден задержаться для выяснения всех обстоятельств…
        - Моя жена отправится с внуками и проследит… Проследит, Мири, чтобы до приезда родителей ты больше ни во что не ввязалась!  - добавил дед с легкой усмешкой. Подошел ко мне, сел на кровать. Приложил руку к моему лбу, и тут же полилось живительное тепло, забирая усталость и унося с собой головокружение. Я согласно покивала. Пусть следит, хоть денно и нощно, главное, чтобы родителям не рассказали. А то папа у меня нервный, истребит еще весь драконий род, и плевать ему на дипломатические осложнения!
        - Если магистр Симонд позволит…  - начал дед.
        - Кайден,  - представился мой спаситель.
        - Кайден,  - повторил дед. В голосе я уловила нотки одобрения. Кажется, магистр Симонд деду пришелся по душе.  - Я бы тоже хотел остаться. Поприсутствовать при разговоре с лордом Маккормаком и тоже прояснить для себя все обстоятельства дела.
        Магистр Симонд позволил, так что убивать, вернее, допрашивать дракона они ушли вдвоем. Я же понадеялась на благоразумие деда и сдержанность Кайдена, хотя Ронана Маккормака мне было совершенно не жаль. И все потому, что он был прожитой частью моей жизни. Перевёрнутой страницей книги, которую я хотела поскорее забыть и никогда уже не вспоминать!
        Зато, кажется, я только что открыла новую страницу в своей жизни, в которой меня ждали не только приключения, но и нечто большее, чем дружеское участие, со стороны магистра Симонда. «Ты очень дорога мне, Мири!» - сказал он совсем недавно, и при мысли о его словах у меня сладко замирало сердце.
        Ведь я знала, что очень ему нравлюсь. Вернее, понравилась с первого взгляда!

        Глава 23

        - Я прокляла его, Мири!  - заявила мне Инесс будничным тоном, словно сообщила, что купила в магазине буханку хлеба и бутылку оливкового масла.
        Ведьма взглянула на себя в зеркало, поправила локон в своей идеальной прическе, затем занялась моей. Я как раз переодевалась к ужину, а Инесс слишком уж буквально приняла приказ деда не спускать с меня глаз.
        Вот и не спускала.
        Домой из замка дракона - это оказался целый замок в горах!  - мы тоже вернулись с ее помощью. Для начала, правда, всей честной компанией вышли из подвала в каминный зал с огромными витражными окнами во всю стену. Я болезненно прищурилась на яркий свет, резанувший глаза после сумрака подземелья, но все же успела оценить роскошную мебель, затопленный гигантский камин, гобелены на стенах с изображением битв, где драконы неизменно брали верх над людскими армиями, мягкие ковры на полу, тяжелые бархатные портьеры на окнах, из которых открывался вид на вечереющие Срединные Горы с их полосками ледников и заснеженными шапками вершин.
        Неплохо же Ронан устроился!.. Представила на секунду лорда Маккормака, вальяжно развалившегося в кресле возле камина, сжимавшего в длинных пальцах бокал красного вина из своих недурственных запасов. Не успей мои спасители вовремя, скорее всего, рядом с ним сидела бы и я, влюбленная в дракона по самые уши…
        Тут ко мне поспешил Бредокк, и я приветливо улыбнулась старому воину, после чего взяла его за руку и шагнула за Инесс сквозь Грань, на секунду оказавшись в нашей московской квартире. Еще один шаг, и мы уже у дверей нашего с близнецами дома. Я оглядела всю нашу разношерстную группу - никого не забыли? Напуганная Риона жалась к Эрсану, и братец обнимал девушку за плечи. Бредокк кашлянул нерешительно, затем поскреб чисто выбритый подбородок.
        Могу представить, с непривычки ощущения от перехода еще те!..
        Магистр Дойл тут же принялся расспрашивать Инесс о сути пересечения Граней, но, прежде чем они устроили дебаты на пороге дома, я решительно пригласила его внутрь, где нас уже поджидала порядком встревоженная Ула. Заверив бабушку, что с нами все в порядке, передала гостя в ее заботливые руки. Сама же отправилась наверх. Мне не терпелось скинуть платье, пропахшее подземельем, моими страхами и похотью дракона. На долю секунды вздрогнула, вспомнив о тяжелом теле, вдавившем меня в кровать, и о колене, грубо раздвигающем ноги. И… Решительно устремилась в ванную комнату, где окунулась в наспех нагретую воду с головой, надеясь, что она поможет смыть мерзкие, липкие воспоминания.
        Все, все, все!..
        В своей комнате переоделась в любимое синее платье, у нас ведь гости, как-никак! Магистр Дойл заседал в гостиной и держал вежливую оборону от Улы, пытавшейся его закормить еще до ужина. Мне надо было обязательно с ним поговорить! Узнать, как именно они меня обнаружили, потому что Инесс не была в курсе… Неужели Кайден - кажется, именно он меня и нашел!  - каким-то образом связан с Темным, что приходил ко мне во сне, и тот рассказал ему о замке дракона?!
        Я не могла в это поверить!
        Затем еще надо было решить вопрос с Бредокком. У его хозяина, подозреваю, сложились непростые отношения с властями королевства Мидэ, но, несмотря на это, я надеялась, что старый воин продолжит службу именно у меня, а не последует за Ронаном в Нуадреанн. К тому же я хотела, чтобы он подобрал охранников для «Путеводной Звезды», так как долговязый Торх не внушал мне особого доверия.
        Вот бы сходить еще и в мое королевство ремонта, но я не чувствовала в себе сил - ни моральных, ни физических. К тому же, подозреваю, Инесс и магистр Дойл этого бы не одобрили. По просьбе брата - да-да, Кайден оказался его родным братом!  - наш преподаватель собирался присматривать за нами весь вечер и, быть может, даже остаться ночевать в нашем доме.
        На этом месте я раскрыла рот… Вернее, чуть было не выпала в осадок, узнав об их родстве! Правда, мне давно уже казалось, что в их лицах есть что-то похожее, но я и подумать не могла!..
        - Зовите меня Тьяну,  - представился мой преподаватель.  - Мне будет приятно! Брат просил приглядеть за вами, Мирита, пока он не разрешит небольшое… драконье недоразумение.  - И я смутилась под его внимательным взглядом.  - Он сделает все правильно!  - заверил магистр, подозреваю, неправильно истолковав мой растерянный взгляд.  - Кайден с детства служил мне образцом для подражания. Его всегда ставили в пример как человека, чьи поступки не вызывают нареканий.
        Странно, но в его тоне прозвучало нечто другое, чем гордость за брата. Или мне показалось? Хотела побольше разузнать об их семье, почему у них разные имена, но передумала, решив, что Кайден все расскажет мне сам.
        По дороге в свою комнату столкнулась с Эрсаном и Рионой. Брат нес подругу в ее комнату, потому что идти самой у нее не получалось. Дневное приключение далось Рионе непросто. Магистр Дойл залечил царапины и ушибы и посоветовал девушке отправиться спать. Риона не сопротивлялась. Зевнув, сказала мне напоследок, что предсказала дракону бесплодие и ссылку в Темный Мир. Исключительно из вредности, потому что его будущее от нее скрыто.
        А теперь еще Инесс и проклятие!
        - Ты прокляла Ронана Маккормака?  - растерялась я.  - Но зачем?
        Думаю, ему Кайдена и деда за глаза хватит!
        - Ты еще спроси, за что!  - усмехнулась ведьма.  - Кто-то у нас слишком добренький, Мирита!  - она поднялась со стула, чтобы помочь мне застегнуть платье. Затем сняла со своей шеи ожерелье из лазурита и приложила к моей груди. Кажется, осталась довольной. Застегнула, расправила, оглядела с головы до ног.  - Красавица!  - одобрительно сообщила мне.  - Только вот характером в маму пошла. Той тоже нравится всех прощать…
        - Разве это плохо?
        Посмотрела на себя в зеркале - обычная я в своем любимом платье и чужом ожерелье, только вот под глазами залегли глубокие, темные тени.
        - Проклятие послужит дракону хорошим уроком, а учиться никогда не поздно!  - назидательно сообщила Инесс.  - Сколько ему лет? Пятьдесят, шестьдесят? Хоть и вырос, а вот мозг не дозрел. Впредь будет думать, что он делает!
        - Чем же ты его прокляла?  - обреченно спросила я, прикидывая, насколько это все серьезно. Выходило, очень даже!.. Не думаю, что маги Нуадреанна когда-либо сталкивались с подобным.
        Ведьма усмехнулась.
        - Ему понравится!  - сообщила мне.  - Вернее, не понравится.
        И больше рассказывать ничего не стала, сколько бы я ее ни пытала.
        - Инесс, ну так нельзя, в конце-то концов!  - возмутилась я. Впрочем, по довольному виду ведьмы поняла: можно, и еще как!  - Ты могла бы и у меня спросить, хочу я проклинать его или нет!
        - Не хочешь, мне и так ясно! Поэтому я сделала это исключительно по собственной инициативе. От большой любви к тебе, Мири! Проклятье спадет само, когда ты выйдешь замуж. Не смотри на меня так! Вполне честный расклад после того, что он собирался с тобой сделать. По мне, он заслуживает куда более сурового наказания, но…  - она хитро улыбнулась.  - У меня еще осталась надежда на твоего деда!
        - А если я не выйду замуж, что тогда? Он так и будет ходить… гм… проклятый?
        Почему-то мне казалось, суть ведьминого проклятия была связана с попыткой изнасилования… Вернее, с тем, что он уже больше никого не изнасилует, даже если очень сильно захочет. Ну и… Не только это! Не быть ему с женщинами, пока я не найду себе избранника!
        - Когда-нибудь, да выйдешь!  - усмехнулась ведьма.  - Кто же позволит тебе долго оставаться одной? Уж поверь мне, не тот симпатичный молодой человек из военной разведки!  - Поняв, что она говорит о Кайдене, я отвела взгляд.  - И не тот, что сидит у нас в гостиной, поедая пирожки вашей бабушки. Магистр Дойл показался мне вполне интересным… С удовольствием посмотрю, как они составят друг другу конкуренцию!
        - Инесс!  - воскликнула я протестующе. Кажется, еще и покраснела вдобавок, прижала ладони к разгоряченным щекам. Магистр Дойл мне сразу понравился, еще в Академии! А Кайден… Я и не заметила, как сильно он стал мне дорог!
        Но я никогда не думала о двух магистрах в подобном ключе. Конкуренты за мое внимание? Не может такого быть!
        - До столь счастливого события в твоей жизни проклятие снимать я не собираюсь, так что и не проси!  - усмехнулась Инесс.  - Так и передай… В том, что Ронан Маккормак его довольно скоро обнаружит, я нисколько не сомневаюсь!
        - У драконов сильные маги, они сами снимут,  - решила повредничать я.
        Инесс рассмеялась. Звонко, громко. Кажется, маги Нуадреанна стояли в ее эволюционной шкале на самых низших ступенях развития, примерно в одном ряду с кольчатыми червями.
        - Пошли уже!  - сказала мне ведьма.  - Не будем заставлять нашего гостя ждать!
        И мы не стали.
        Вскоре я узнала, как именно нас с Рионой нашли. Выходило, весь этот бред со сном, в котором ко мне захаживал Темный, оказался обычным бредом. Вернее, сном. Обнаружил нас Кайден, который перетряс городской архив, вернее, потряс за внушительную бороду архивариуса, заставив его и помощников работать с удвоенной силой и выдать список собственности семьи лорда Маккормака. Именно так они нашли охотничий замок в горах, принадлежащий дальнему родственнику Ронана, хотя до этого безрезультатно обыскали его дома и склады в Таре.
        Выходило, что и не было никакого Темного!
        Далее следовал рассказ о том, как мир лишился общества магистра Ллвида. Братья придумали такую сложную комбинацию с магическими ловушками, что окончательно задурили голову доисторическому зверю, а затем он потерял ее под ударом клинка Бредокка. Близнецы пытались зарубить оборотня сами, но «неведомую зверюшку» не брали обычные мечи.
        - Можно взглянуть?  - магистр Дойл повернулся к Бредокку. Старый воин неохотно продемонстрировал ему свой клинок, подаренный отцом Ронана Маккормака за верную службу.
        Тьяну провел ладонью над лезвием, и оно тут же вспыхнуло, замерцало синим огнем, а я почувствовала, как всколыхнулись магические Потоки. Магистр с уважением сообщил, что, похоже, держит в руках один из древних артефактов драконов, которым не побрезговала бы ни одна королевская сокровищница Эирианна.
        Скупой на слова телохранитель согласно кивнул, затем спрятал меч в ножны. Мне очень хотелось с ним поговорить, но я чувствовала: сейчас не самое подходящее время.
        Неожиданно разговор за столом ушел в сторону артефактов. Оказалось, в Эирианне их осталось не так уж много. Королевская семья Мидэ могла похвастаться лишь четырьмя, в незапамятные времена подаренными людям богом Дагдой. Среди его даров был котел, в котором не иссякала еда; дубина, разящая врагов без устали; доспехи, делавшие владельца неуязвимым, а еще копье, с помощью которого древние боги ходили через миры. Правда, делали это извращенным способом - пронзив себе сердце в одном, воскресали в другом.
        Инесс отнеслась к рассказу о последнем артефакте скептически, заявив Тьяну, что принцип его работы смахивает на бред сивой кобылы. Впрочем, проверить на деле не было никакой возможности, потому что артефакты надежно спрятаны в подземельях королевского дворца и не видели белый свет уже несколько столетий. Хранителем сокровищницы назначали одного из Высших Магов, с уровнем не меньше Седьмого…
        - Кстати, старый Хранитель исчез несколько дней назад при невыясненных обстоятельствах,  - доложил нам магистр Дойл,  - но вчера уже выбрали нового. Его зовут Брайн Кохс, он из…
        Я пожала плечами. Мне не было никакого дела до исчезнувшего стража королевской сокровищницы, потому что нашлись другие тревоги. Тут бы сидеть и праздновать удачное завершение дня - нас с Рионой спасли, мой враг повержен, а обидчик проклят аж до самой моей свадьбы… Ну и пусть сердце разбито, но при этом чувствовала себя странным образом свободной. К тому же Кайден скоро вернется!
        Только вот Эрик почему-то выглядел мрачнее тучи и, кажется, очень хотел со мной поговорить.
        «Наедине!» - прислал ментальное сообщение.
        «На кухне!» - ответила ему и вскоре сбежала туда под каким-то незначительным предлогом.
        - Что это, Мири?  - пришедший брат достал из кармана сложенный кусок пергамента.
        - Это?  - бросила взгляд на тонкие ряды рун.  - Письмо от Бренны.  - Ага, то самое, что передала мне веселенькая старушка с яблоком.  - А в чем, собственно говоря, дело?
        - Откуда оно у тебя?  - продолжал допытываться Эрик.
        - Кажется, это мне следовало у тебя спросить. Выходит, ты рылся в моих вещах?
        Рылся, и не только он! Они с Эрсаном обыскали мою комнату вдоль и поперек. Искали зацепки - подарки Ронана, его записки,  - что могли бы навести их на наш след. Вместо этого Эрик обнаружил записку от Бренны.
        - Почему ты ничего не сказала?  - брат уставился на меня мрачным, давящим взглядом.  - Мири, как ты могла такое скрыть?
        - А… что именно я должна была тебе рассказать?  - пожала я плечами.  - Бренна сделала свой выбор, и ей совершенно не до нас.  - Но тут, взглянув на убитое лицо брата, я пожалела о своих словах.  - Прости меня, Эрик! Мне жаль… Я не ожидала, что ты воспримешь это настолько лично.
        - Она совершенно одна, Мири, и до нее никому нет дела! Ее насильно выдают замуж, и… она пишет тебе, потому что ей больше не к кому обратиться! Это не просто письмо, а крик о помощи!
        Пришлось согласиться, что так оно и есть, а я, выходит, бесчувственное бревно и не среагировала должным образом.
        - Я должен с ней поговорить, пока не поздно,  - заявил мне брат.  - Это вопрос жизни и смерти.
        - Хорошо,  - растерялась я, поразившись решимости в его голосе.  - Раз надо, то поговоришь. Но как ты себе это представляешь?
        Написать письмо, указав в получателях принцессу Беренику? Уверена, после ее побега за ней следят пуще прежнего, обрезав все нежелательные контакты. Вряд ли мы с братьями находились в желательных… Взять штурмом дворец? Можно попробовать. Гостеприимная тюрьма Малварик с радостью распахнет двери для новых постояльцев! Попасть на прием к королю, а затем тайком пробраться в покои принцессы? Мысль интересная, только вот мы не вхожи в столь высокие круги. Если только родители, но… Когда они еще вернутся?
        И вот тогда я решилась. Вернее, решила все рассказать Инесс. Ведьма всегда вставала на нашу сторону, какую бы ерунду мы ни затевали. Может, она даст нужный совет? А магистр Дойл… Он и так уже все знает!
        - Неплохо вы развлекаетесь!  - усмехнулась Инесс, когда узнала, как именно Бренна улизнула из таверны.  - Значит, сбежавшая принцесса и мой внук?  - взглянула на Эрика, но тот и не собирался отказываться.  - Гм!.. Что я могу сказать? Несколько неожиданно даже для столь насыщенного событиями дня! Но как же я могу вам помочь? К сожалению, у вашего дедушки возникли напряженные отношения с королевской семьей, после того как он им отказал в одной услуге, идущей в разрез с его принципами…
        - Прием в Гильдии Магов этим вечером,  - неожиданно произнес магистр Дойл,  - в честь назначения магистра Седьмой Ступени Брайна Кохса на должность Хранителя королевской сокровищницы. Уверен, на нем он будет присутствовать вместе со своей невестой, принцессой Береникой!
        - Ну конечно же!  - воскликнула Инесс.  - Как я могла забыть об этом приеме?! Мы с Артуром приглашены, но я терпеть не могу этих напыщенных идиотов из Гильдии Магов.  - Тут она бросила виноватый взгляд на магистра Дойла.  - Прости, Тьяну! Поверь, на тебя это замечание не распространяется!
        Магистр Дойл усмехнулся, затем заявил, что во многом ее характеристика кажется ему очень даже верной.
        - Впрочем, я готова сделать небольшое исключение этим вечером,  - добавила Инесс.  - Если, конечно, дорогие внуки не откажутся сопровождать престарелую бабушку…  - она кинула на близнецов хитрый взгляд.
        Близнецы, конечно же, не отказались.
        Магистр Дойл взглянул на меня.
        - Мирита, а не составите ли вы мне компанию? Думаю, вам не помешает немного развеяться после столь сложного дня. Вино и музыка, определенно, пойдут вам на пользу!
        Я тоже не стала отказываться. И дело вовсе не в завораживающем взгляде магистра и не в странном притяжении, которое я почувствовала с первой же нашей встречи. Дело, конечно же, в том, что я всеми силами собиралась помочь брату и несчастной принцессе Беренике!
        На прием мы собрались довольно быстро. Правда, к началу мы все равно уже опоздали, а за окнами на город давно опустился вечер, накрыв Тару своими траурно-черными одеяниями. Инесс ненадолго нас оставила, после чего вернулась в роскошном парчовом платье цвета темного золота, благоухая духами и блистая драгоценностями. Магистр Дойл не изменил привычной мантии с эмблемой Академии Тары. Близнецы приоделись, я же осталась в том самом синем платье, решив в ближайшем времени обязательно озадачиться и разнообразить свой скудный гардероб.
        Пока же немного улучшила прическу, заколов в нее несколько украшений, из-за чего удостоилась одобрительного взгляда своего кавалера. Затем попыталась разбудить Риону, подумав, что подруга мне не простит, если веселье пройдет мимо нее. Не смогла - просыпаться наша прорицательница отказалась. Вместо этого пробормотала, что если кто-нибудь будет приставать с глупостями - с каким-то там приемом в Гильдии Магов, например!  - то она напророчит ему бородавки по всему телу.
        И видит Бригитта, она еще никогда не ошибалась!
        На прием мы отправились впятером, ну и Бредокк, куда без него! Я немного волновалась, но вовсе не из-за того, что это был мой первый официальный прием в Гильдии Магов, в которую мы сможем вступить только по окончании Академии! Куда сильнее меня тревожил тот факт, что магистр Дойл просил звать его этим вечером по имени, сказав, что таким образом мы не вызовем ни у кого подозрений.
        Выходило, мы будем разыгрывать влюбленную парочку. Но чего только не сделаешь ради родного брата, втюрившегося в младшую принцессу королевства Мидэ!
        На улице Тьяну открыл перед нами портал, затем подхватил меня под локоть, и вот мы уже вышли из синего пламени возле внушительных размеров трехэтажного здания с белыми мраморными колоннами, украшенного заковыристой эмблемой Гильдии Магов. Поднялись по ступеням к распахнутым дверям в парадный зал, с лепниной под потолком и гобеленами с портретами глав Гильдии. Судя по количеству, портретная галерея охватывала несколько веков истории Гильдии Магов Эирианна. Правда, разглядеть их мне так и не удалось - прием был в самом разгаре, и просторный Зал Торжеств оказался набит битком. Разговоры велись самые что ни на есть оживленные, отовсюду до меня доносились взрывы смеха и звон бокалов. Мужчины как на подбор были одеты в черные мантии, женщинам же позволялось разнообразить это засилье черного цвета яркими красками платьев.
        Я тут же принялась высматривать принцессу Беренику, время от времени наталкиваясь на изучающие взгляды присутствующих. Инесс в сопровождении братьев затерялась в толпе, а магистр Дойл подхватил меня под локоть и повел к столу с закусками на другом конце зала. По дороге представил меня нескольким своим друзьям, с которыми перебросился парой-тройкой слов, а я собрала целый набор одобрительных взглядов и комплиментов.
        Дамы тоже встречались на нашем пути. Рассматривали меня - оценивающе, пытливо, словно изо всех сил старались найти изъян в моей внешности или одежде. Уверена, вовсе не из-за того, что в обозримом светлом будущем я стану магом Абсолюта, а из-за Тьяну Дойла! Мой сопровождающий был молод, привлекателен, холост, и, подозреваю, его ждало блестящее будущее. А тут какая-то… незнамо откуда взявшаяся я, в простеньком синем платье и с намертво приклеенной к губам улыбкой - препятствие на пути к его сердцу!
        Но, несмотря на слишком уж пытливые взгляды, мне вовсе не хотелось забиться в кокон собственной неуверенности. Прием в Гильдии Магов оказался ничуть не хуже прохладной встречи, оказанной нам во дворце Владыки Нуадреанна. Там на меня тоже пялились, так что, подозреваю, к этому времени у меня развился неплохой иммунитет.
        На секунду подумала, что не отказалась бы прийти сюда вместе с Кайденом, а не с его братом, но тут же одернула себя - мы не развлекаться сюда явились, а искать Бренну! Вместо нее совершенно неожиданно наткнулись на главу Гильдии. Мерлинообразный архимаг Тодер окинул меня цепким взглядом, затем вцепился в руку и не отпускал, пока не рассказал, как сильно ценит вклад моих родителей в развитие магии на Эирианне, после чего заявил, что ждет от нас с братьями не меньшего.
        Наконец избавились и от него.
        Бренны с женихом в Зале Торжеств не оказалось, поэтому перешли в следующий, где музыканты уже настраивали инструменты. Там я ее и заметила! Принцесса с отсутствующим видом стояла подле полного мужчины средних лет, черная с золотом мантия которого не скрывала, а, наоборот, подчеркивала его внушительную комплекцию.
        Это и был магистр Брайн Кохс, новоизбранный Хранитель королевской сокровищницы!
        У него оказалось лицо человека, вдоль и поперек насладившегося жизнью и не ждущего от нее ничего интересного. Я отметила водянистые глаза, дряблый подбородок и полные, красные губы, скрывавшиеся под неряшливой щеткой усов. Затем, кажется, магистр почувствовал мой взгляд. Повернулся, уставился на меня. Смотрел цепко, словно старался не упустить ни единой детали. Но на этом не остановился, совершенно бесцеремонно полез ко мне в голову, не обращая внимания на такие мелочи, как полный зал магов и мой недовольный спутник, тоже почувствовавший ментальное вмешательство.
        Впрочем, я справилась и сама, выкинула чужака из своей головы, порадовавшись, что перед входом в Гильдию поставила солидный ментальный блок.
        Поняв, что мою защиту не пробить, Брайн Кохс потерял ко мне какой-либо интерес. «Тьяну, нам нужно к ним подойти!» - шепнула я, поднявшись на цыпочки, чтобы быть вровень с магистром. Тот покорно кивнул и двинулся к Хранителю.
        Вскоре Кохс уже приветствовал нас с магистром Дойлом. Нисколько не смущаясь, поклонился мне, после чего представил свою невесту. После этого я заслужила еще один взгляд, на этот раз оценивающий, что зацепился за вырез моего платья… От этого мне стало не по себе. Вернее, жутко захотелось подтянуть его повыше.
        Зато Бренне, кажется, уже ничего не хотелось. Девушка безразлично пробормотала положенные в таких случаях слова приветствия. Я с трудом ее узнавала. Принцесса стала еще тоньше. Подбородок заострился, на бледном, неподвижном лице, казалось, в живых остались лишь глаза. Болотно-зеленое платье болталось на худом теле, придавая ей вид утопленницы еще при жизни.
        В принципе, говорить нам с магистром Кохсом оказалось не о чем, поэтому надо было, по-хорошему, развернуться и уйти, но тут Тьяну завел беседу о каком-то общем знакомом, собиравшемся тоже получать Седьмую Ступень. Я же уставилась на Бренну. «Как ты?» - шепнула ей. На миг девушка ожила, бросила на меня отчаянный взгляд и… покачала головой, после чего вновь вошла в роль восковой куклы.
        Наконец, исчерпав все темы для разговоров, Тьяну повел меня в сторону, где я заметила бабушку с близнецами. Перекинувшись с братьями парой слов, я попросила Инесс ненадолго отвлечь нового Хранителя королевской сокровищницы. Причем так, чтобы тот напрочь забыл о своей невесте.
        Кто же справится с этим лучше, чем она?
        - Отвлечь?  - усмехнулась ведьма.  - Дети, на что вы толкаете старушку?!
        Получив наши сердечные заверения в том, что «старушке» еще ой как далеко до старости, Инесс хитро подмигнула, затем поправила платье и отправилась на штурм крепости под названием Брайн Кохс. Я смотрела на нее издалека, прислушиваясь к беседе Тьяну с его друзьями, улыбаясь их шуткам.
        Пригубила вино, размышляя…
        Научусь ли я когда-нибудь подобному искусству кокетливых взглядов, чарующей улыбки, легкомысленных комплиментов, под которыми умело скрывалась самая что ни на есть прямолинейная лесть? Той незаметной, неуловимой женской магии, что не поддается научной классификации, по которой не написаны учебники и не преподают в Академии, но в которой Инесс, несомненно, обладала докторской степенью?
        У магистра Кохса против нее не было ни единого шанса. Он продержался едва ли минуту, после чего пал под натиском очаровательной ведьмы. Бросив взгляд на бледную тень, по совместительству собственную невесту, Хранитель окунулся с головой в чарующий мир под названием «Инесс Тьюрин».
        Оставив Бренну в одиночестве, подвел нашу бабушку к столу, протянул ей бокал с вином. Потом, надеюсь, они отправятся танцевать, и у Эрика будет достаточно времени, чтобы поговорить с Бренной. После чего появится дедушка и надает магистру Кохсу по самые…
        Гм!.. Тут были варианты, но любой из них пришелся бы мне по душе.

        Глава 24

        Домой мы вернулись лишь к полуночи. Инесс, окинув братьев строгим взглядом, приказала им сейчас же ложиться спать. Конечно, сложившаяся ситуация с принцессой Береникой требовала скорейшего разрешения, но уж точно не сегодня! «Завтра,  - пообещала нам бабушка,  - на свежую голову мы с вашим дедом обязательно что-нибудь придумаем, а сейчас живо по кроватям!»
        И мы закивали. Да-да, спать, а как же!..
        Напоследок пригрозив близнецам пальцем, Инесс подхватила под руку дедушку, и они отправились домой. Дед, кстати, тоже явился в Гильдию, но, к моему величайшему сожалению, до прямого конфликта с Брайном Кохсом у них так и не дошло. Лишь взглянул на нового Хранителя сурово, отнял у него бабушку, после чего Кохс сразу же сник и отправился к своей невесте.
        Я же протанцевала почти весь вечер с магистром Дойлом. Правда, время от времени меня похищали его друзья, уводили в круг танцующих. Глава Гильдии тоже оказался вполне проворным для своих двухсот с хвостиком лет, прыгал вокруг меня, словно молодой резвый козлик, потрясая седой бородой, чем смешил меня до колик в животе. Так что вечер прошел в высшей степени замечательно, если, конечно, не считать тревоги за Бренну.
        И кровь до сих пор приливала к щекам, а меня охватывало радостное волнение, когда я вспоминала, как кружилась под музыку, подхваченная Тьяну Дойлом. Впрочем, от его прикосновений и одобрительных взглядов голова кружилась куда быстрее, чем пары рядом с нами. И все потому, что он мне очень, очень нравился! Понравился с первого взгляда, стоило мне его увидеть в Академии, и с того времени ничего не изменилось!
        А еще я радовалась тому, что Бренна, покинутая женихом, оживала, словно цветок, избавленный от сорняков. Вернее, от сорняка. Улыбалась, танцевала с Эриком, снова напомнив мне ту самую красотку, которую я встретила на вступительных экзаменах. Потом, правда, пришел дед, испортил настроение магистру Кохсу, и тот вновь принялся рьяно охранять свое королевское сокровище.
        Когда прием подошел к концу, магистр Кохс увел Бренну. Мы тоже отправились домой, где меня ждала записка от Кайдена. Он писал, что вынужден задержаться, но для собственного успокоения - пока не удостоверится, что у Ллвида не осталось сообщников!  - просил разрешения своему брату остаться в нашем доме. Охранять, так сказать, и за мной присматривать.
        Бросив взгляд на Тьяну, я нерешительно кивнула.
        Присматривать? Ну что же, пусть присматривает! У нас как раз гостевая комната на первом этаже пустует… Кажется, близнецам эта идея пришлась не особо по вкусу, но они не подали и вида. Покивали, но меня их обманчивым гостеприимством не провести! Интересно, что у них на уме?
        Узнала, когда устроила магистра Дойла на ночлег. Правда, прямиком идти в кровать он не собирался, вместо этого принялся рассматривать свитки и книги по магии, которые мы захватили из родительского дома. Вернее, нам их выделили папа с мамой. Оказалось, что среди них встречаются крайне редкие экземпляры. Пришлось признаться, что разобрать библиотеку руки у меня так и не дошли, после чего я пожелала ему спокойной ночи и отправилась к себе.
        Вернее, держать совет в комнате близнецов.
        - Она согласна!  - заявил мне Эрик после того, как поставил звуконепроницаемый магический полог. Я же понадеялась, что магистр Дойл небольшие колебания магических потоков на втором этаже сочтет в пределах допустимого.
        - Кто именно? На что?!
        Впрочем, и так все ясно. Конечно же, речь шла о принцессе Беренике!
        - На этот раз мы спрячем Бренну так, что ее никто не найдет!  - добавил Эрсан. Посмотрел на не находящего себе места брата, затем перевел взгляд на меня.  - Ничего не поделаешь, придется обо всем рассказать родителям! Знаю, они в отпуске, но ситуация сложилась крайне серьезная. Завтра же я отправлю отцу магический вызов. Он вернется, и мы подумаем, как лучше поступить.
        - Ее нельзя там оставлять! Мири, мы должны спасти ее, сегодня же!  - с горячностью заявил Эрик.  - Это не только личное, не смотри на меня так! Все куда сложнее, чем ты себе представляешь! И дело даже в ее замужестве с этим… толстым, напыщенным индюком Кохсом! Бренна считает, что «Надежде Эирианна» нужны артефакты из королевской сокровищницы. Кохса назначили Хранителем, и завтра-послезавтра они получат доступ к хранилищу…
        - И что из этого?!
        - Она уверена, что до свадьбы не доживет. Кохс ее подозревает, потому что она в курсе его дел. Бренне грозит смертельная опасность, и мы не можем… Он ее убьет, Мири! Ему вовсе не нужна принцесса, он собирается добраться до артефактов!
        Я выдохнула изумленно. Даже так?!
        - Но что могло понадобиться «Надежде Эирианна» в сокровищнице?  - растерянно спросила у него.  - Походный котел-самобранка? Доспехи бога? Или же все-таки копье, с помощью которого ходят через миры?
        Ведь эти артефакты пылились в сокровищнице, забытые на столетия! А теперь, выходит, на них началась настоящая охота.
        - Бренна считает, что Кохс - один из Темных,  - мрачным голосом заявил Эрик.  - Ты ведь понимаешь, к чему все идет?!
        Я уставилась на брата в полнейшем замешательстве. Усталость брала свое, и думалось мне куда медленнее, чем обычно. Но, в принципе, я понимала, что подобный расклад ни к чему хорошему привести не мог по определению.
        - Хорошо…  - пробормотала нерешительно. Хотя что уж тут хорошего?!  - Допустим, Кохс - Темный, и мы обязательно поможем Бренне от него сбежать. А потом расскажем все деду, Инесс, родителям и, если понадобится, всему миру…
        - Именно так мы и сделаем!  - подтвердил Эрик.
        - Но как? Как мы выкрадем ее из дворца? И… куда спрячем?
        Один раз уже пытались, угу! Следующим уже утром за ней пришли те самые, в черных мантиях со знаками военной разведки Эирианна! Оказалось, на этот раз прятать Бренну мы будем в Москве, как и собирались до этого. Там ее уж точно не найдут! Мамин амулет остался в доме родителей, так что принцесса переночует у нас, а завтра…
        - Допустим, она останется здесь на ночь,  - вновь согласилась я, после чего на лице Эрика появилась довольная улыбка.  - Но как выкрасть ее из дворца? Принцессу охраняют, не сомневаюсь, ничуть не хуже, чем Форт-Нокс. Особенно в свете ее последнего побега! И если мы туда полезем…
        - Мы туда не полезем!  - успокоил меня Эрик.  - Ее старая няня - бывшая жрица культа Морриган. Хорошая такая бабушка, только не сказать, что особо добрая.
        И я вновь неверяще вздохнула, потому что читала о Морриган, когда готовилась к экзамену. Богиня смерти Эирианна… Древний, полузабытый культ, храмы которого все еще встречались в укромных местах где-то далеко в горах. Поговаривали о человеческих жертвоприношениях, кровавых ритуалах и магии Земли настолько сильной, что их жрецы спокойно поднимали мертвых из могил.
        То-то старушка нагнала на меня жути!
        - Ее няня,  - продолжил Эрик,  - отведет глаза страже. Или перережет им горло, тут уже на ее усмотрение! Она верна принцессе и поможет Бренне выбраться из дворца, а там мы ее встретим. Если понадобится, разберемся с преследователями, затем приведем сюда. Завтра утром расскажем все деду. Не хотел ему говорить, пока Бренна не будет у нас. Он бы не одобрил ее побег, принялся бы улаживать собственными слишком уж демократическими методами. И мы могли опоздать!
        - А… Раз так, то ладно!  - пробормотала я, хотя интуиция истошно вопила о том, что мы стоим на краю крайне неприятных неприятностей.  - Черт, надеюсь, вы знаете, что делаете!  - Но я в этом очень сильно сомневалась.  - Магистр Дойл, наверное, будет в полнейшем восторге… Вернее, совсем не в восторге!
        - Ничего!  - беззаботно отозвался Эрик.  - Уверен, он нас поддержит, когда обо всем узнает.
        Мне слабо верилось в его стопроцентную лояльность.
        - Вы, конечно, идиоты,  - сказала братьям,  - но я пойду с вами!
        - Нет, Мири, не пойдешь!  - авторитетно заявил Эрсан.  - Ты будешь отвлекать магистра Дойла. Нам нужно, чтобы он не заметил, как мы вернемся с Бренной. А потом уже… Завтра ему во всем признаемся!
        Оказывается, братья уже распределили роли, придумав мне важное задание.
        - А… как вы это себе представляете?  - подозрительно спросила у близнецов.
        Эрик усмехнулись.
        - Так же, как Инесс отвлекала Кохса. Запудри ему мозги так, чтобы магистру было не до нас. Ты ему нравишься, это видно невооруженным взглядом. Причем, любому! Вот и воспользуйся!
        Я совершенно растерялась. Так уж и любому? Так уж и нравлюсь?! Не верю!
        Но даже если и нравлюсь - какая все-таки приятная мысль!  - разве я смогу отвлечь Тьяну так, как Инесс магистра Кохса? Покосилась на собственные скромные выпуклости в монастырском вырезе домашнего платья. Как тут кого-то увлечь, если особо ничего и не выросло?
        - Дураки!  - обиженно заявила братьям, хотя они ни в чем не были виноваты.  - Где вы раньше были? Мири, этот тебе не подходит! Мири, на того ты вообще не смотри!  - передразнила их.  - Я вам что, Мата Хари? Я совершенно не умею кокетничать с мужчинами, а вы… Вы заставляете меня пойти и соблазнить его!
        - Соблазнять не надо,  - нахмурились близнецы.  - Надо только отвлечь!
        - Не ваше дело,  - рассерженно заявила в ответ,  - как я буду морочить голову магистру Дойлу! Собирайтесь уже и топайте за своей принцессой!
        И они потопали, сняв защиту со своего окна, несмотря на то, что ее поставил сам магистр Варрен вместе с моим отцом. Я присвистнула от изумления. Думаю, экзамены за первый курс - дай им бог дожить до этого счастливого момента!  - братья сдадут без особых проблем. Да и за следующий тоже!
        А вот я… Поплотнее закуталась в шерстяную шаль, пошла вниз. И вовсе не для того, чтобы заворожить магистра застенчивой улыбкой, вздымающейся от волнения грудью или трепетом длинных ресниц. Уверена, он сразу бы почувствовал фальшь. Я решила увлечь его разговором. Поразить его, так сказать, своим умом и сообразительностью!
        Магистр все так же рассматривал свитки, разложив их на круглом столе в гостиной.
        - Не спится?  - спросил у меня, когда подошла и робко попросилась в его компанию.
        Кивнула.
        - Можно я с вами… тоже посмотрю?
        Отказываться он не стал. Сперва мы разложили свитки и книги по моральному принципу - те, что относились трактатам по стихийной магии, затем постулаты по всеобщей магии, после чего наткнулись на нечто миленькое… На истории о любви, записанные со слов столетнего, но все еще популярного филида Кантора. Уверена, родители положили их по мою душу!
        Немного смущаясь, сгребла свое сокровище в кучу. Смутилась еще сильнее, а сердце забилось в разы быстрее, когда Тьяну процитировал на память несколько четверостиший из поэмы о любви молодого воина к жрице древнего культа той самой Морриган из баллад того самого Кантора.
        Помню, читала перед экзаменами, и, кажется, у них все закончилось плохо. Даже всплакнула в конце, понадеявшись, чтобы у меня-то все сложится хорошо… Угу, осталось придумать, с кем именно! С драконом не получилось, хотя все так хорошо начиналось! Быть может, с магистром Дойлом?
        Заворожено смотрела, как Тьяну разворачивал хрупкий пергамент свитков, как длинные худые пальцы листали страницы книг. В свете магического светлячка, спорящего за господство над пространством с множеством свечей, магистр показался мне совсем молодым, почти что моим ровесником.
        Он был невероятно, удивительно притягательным и занимал в моем сердце место наравне со своим старшим братом Кайденом. Я никак не могла разобрать, кто из них мне нравится больше! И чем дольше я думала на эту тему, тем больше запутывалась, пока не решила отложить эти мысли на потом.
        Позже, позже во всем разберусь!
        Когда мы просмотрели все свитки, в комнате близнецов что-то стукнуло.
        - Наконец-таки!  - возвестил Тьяну.  - Долго же они провозились!
        Его губы растянулись в довольной улыбке, когда он увидел мое, подозреваю, ошарашенное лицо.
        - Вы… Вы все знали?!  - изумилась я.
        Тьяну кивнул.
        - Конечно же, знал! Послал за мальчишками Бредокка, чтобы тот приглядывал. Хотел пойти сам, но пообещал брату присмотреть за вами!
        - Да черт вас всех побери!  - воскликнула я в сердцах.  - Хорошо же вы за мной присмотрели,  - заявила ему с чувством оскорбленного достоинства.  - Тут уж ничего не скажешь!
        Получается, это он меня отвлекал, а не я его?!
        - Этот час был для меня невероятно приятным, Мирита!  - галантно отозвался магистр, даже не думая прятать довольную улыбку.  - Не смотрите на меня волком, я бы все равно вас не выпустил из дома. Сегодняшней битвы с магами для первокурсницы факультета боевой магии вполне достаточно. К тому же вы проявили себя в ней с лучшей стороны…
        Я протестующе хмыкнула. Да уж, отличная была битва, и я прекрасно в ней себя проявила! Приложилась головой об вишню, затем дразнила тигра, после чего меня похитил дракон. Неплохой боевой список, как раз для первокурсницы!
        - Но поделитесь со мной, Мири, почему вы не рассказали о том, что собираетесь спасать принцессу? Неужели я до сих пор не заслужил вашего доверия?
        Смутилась. Ведь думала рассказать, но так и не решилась. Усомнилась в его лояльности…
        - Это из-за вашего брата!  - призналась ему.  - Кайден выследил Бренну в прошлый раз, и он… Его невозможно было отговорить, хоть я и старалась, поэтому нам пришлось отдать принцессу. На этот раз мы не хотели так рисковать.
        - Поэтому вы притащили девушку через окно в дом, за которым мне поручено следить!  - резюмировал он, покосившись на потолок.
        Над нашей головой отчетливо слышались шаги, уверенные мужские и быстрые женские.
        - Ну да!  - вздохнув, призналась ему.  - Гениальность - сильная сторона детей архимага Логана. Но раз вы и так все знаете, то пойдемте же поскорее к ним!
        И мы пошли. Поднялись по лестнице, затем я постучала и назвала пароль: «Эрик, заканчивай уже дурить! Это я, Мири!» - после чего мы попали в логово близнецов. Cказав удивленным братьям, что магистр все знает и выдавать разведке беглянку не собирается, я получила доступ к принцессе.
        Бренна в простеньком темном платье сидела, сложив руки, на кровати Эрика. Увидев меня, всхлипнула. Хотела броситься мне на шею, но постеснялась. Ненадолго, потому что я раскрыла объятия.
        - Бренна, расскажи нам,  - попросила чуть позже, когда мы разжали руки,  - что ты знаешь о своем женихе. Обещаю, мы сделаем все, чтобы тебе не пришлось к нему возвращаться! Завтра же поговорим с родителями и поставим в известность… остальных. Магистр Дойл тоже,  - взглянула на Тьяну,  - сделает все, что в его силах, чтобы защитить тебя.
        И он подтвердил, что судьба принцессы не оставила его равнодушным.
        - Я мало что знаю,  - вздохнула девушка.  - Брайн Кохс довольно долго считал меня ненужной мебелью, от которой можно избавиться сразу же после свадьбы. Я поддерживала его в этой мысли, притворяясь глухонемой идиоткой. Впрочем, он был в курсе, что я неплохо владею магией, но до вчерашнего дня думал…  - девушка вздохнула.  - Думал, что я полная дура! Но вчера мне удалось обойти их полог тишины и подслушать важный разговор. Я узнала об их планах. О том, что они собираются ограбить королевскую сокровищницу и забрать артефакты!
        Магистр Дойл выглядел крайне удивленным.
        - Значит, кто-то охотится за королевскими артефактами?  - протянул он недоверчиво.  - Ты сможешь назвать имена?
        - Да!  - Бренна кивнула.  - К тому же я видела некоторых на приеме в Гильдии Магов.
        - Говорю же вам, это настоящий заговор!  - торжественно возвестил Эрсан, и я была с ним согласна.
        - Какой из артефактов им нужен?  - спросил Тьяну.
        - Я не до конца уверена, но, кажется, речь шла о копье бога Дагды. Но они заберут из сокровищницы все, раз уж представилась такая возможность. После чего исчезнут…
        - Копье Дагды… Значит, они хотят ходить через миры,  - пробормотала я.  - Но зачем?
        - Мири…  - Эрик посмотрел на меня с укором, словно я срезалась на совершенно глупом вопросе.  - Конечно же, чтобы провести армию Темных в Эирианн! Причем, в место, где их никто не ждет.
        - Бренна, это крайне важно,  - магистр Дойл явно изменил отношение к рассказу принцессы.  - Настолько важно, что мы не имеем права скрывать эту информацию от властей. Ты должна будешь дать показания, назвать заговорщиков и открыть свои воспоминания для дознавателей.
        - Конечно, я это сделаю!  - отозвалась принцесса.  - Все, что от меня потребуется. Только я уже не уверена, кому можно доверять… Кроме вас! Их много, Мири!  - она повернула свое худенькое личико ко мне, и в ее голосе прозвучало отчаяние.  - Мои родители ничего не хотят слышать, считают меня чуть ли ни помешанной… А ведь они повсюду! В нашем дворце, даже в Гильдии Магов! Как такое может быть, что Темные вокруг нас? Неужели они решили, что раз уж не получилось нас разбить, то теперь они станут действовать по-другому?!
        - Не знаю!  - я покачала головой.  - Но ты уверена, что «Надежда Эирианна» - Темные? Быть может, это просто-напросто шайка предприимчивых дельцов?..
        У меня промелькнула крайне интересная мысль, но додумать я ее не успела, потому что Бренна воскликнула:
        - Кто тогда, если не Темные? О, святая Бригитта! Неужели опять начнется война?!
        Тут Эрик коснулся ее руки. Взял и отпускать не стал. Принцесса смотрела на брата во все глаза, но и не подумала возражать.
        - Мой жених все же догадался, что я подслушала их разговор, хоть я старательно все отрицала,  - продолжила она.  - С тех пор он не спускает с меня глаз. Приставил к моим дверям охрану. Я нисколько не сомневаюсь, что он собирается меня убить, как только представится возможность! Вернее, когда осуществит свой план… Они ограбят сокровищницу, после чего прикончат меня так же, как и старого Хранителя, чтобы замести следы!
        - Ты к нему уже не вернешься,  - пообещал ей Эрик.  - Клянусь, он тебя не получит!
        - Именно поэтому «Надежде» позарез понадобился твой амулет, Мири!  - задумчиво произнес Эрсан.  - У них есть план, по которому им обязательно нужно ходить через Грани… И Ллвид, когда узнал про амулет из Эллодара, тут же попытался прибрать его к рукам. Это ведь куда проще и безопаснее, чем грабить королевскую сокровищницу!  - Тут брат посмотрел на Тьяну:  - Магистр Дойл, вы ведь в курсе нашего небольшого конфликта из-за амулета из Темного Мира?
        Магистр кивнул, потому что я уже успела посвятить его в детали. Единственное, Тьяну не знал, что этот чертов амулет спрятан в логове Трезубика под той самой кроватью, на которой сидела Бренна с Эриком, скрытый несколькими защитными слоями магии!
        - Я бы не отказался подержать его в руках,  - усмехнулся Тьяну.  - Но, пожалуй, мы отложим это на завтра! Завтра,  - сказал он строго,  - первым же делом мы поставим в известность вашего деда и переправим принцессу в другой мир.
        Я кивнула.
        - Помимо архимагов Логана и Тьюрина,  - продолжил магистр,  - в чьей компетентности я нисколько не сомневаюсь, вам придется все рассказать моему брату. Уверен, Кайден найдет выход!
        - Но…  - Бренна взглянула на Эрика.
        - Его брат служит в военной разведке,  - наябедничал тот.  - Это ухажер Мири!
        Я независимо пожала плечами. Ну да, интересно так вышло!
        - Мирита,  - негромко произнес Тьяну, беря меня за руку.  - Мой брат… Вы произвели на него самое благоприятное впечатление, и его очень огорчит ваше недоверие. Кайден сделает все, чтобы остановить заговорщиков!
        Вздохнув, я повернулась к принцессе. Мне вовсе не хотелось огорчать магистра Симонда, но как тут понять, кому верить на Эирианне?! Мама бы сказала - доверься своему сердцу, а отец всегда твердил, что верить можно только своей семье.
        Как же мне теперь быть?
        - Ваша гостья едва держится на ногах, так что не помешает проявить гостеприимство,  - продолжил Тьяну.  - А от вас,  - он посмотрел на братьев,  - этим вечером я бы еще хотел услышать подробнейший рассказ о ночном путешествии.
        - Бренна, если захочешь, можешь спать со мной,  - предложила я девушке, так ничего и не решив.  - Либо в своей комнате, она все так же ждет тебя!
        Принцесса расставаться со мной не захотела, поэтому, попрощавшись с братьями, я увела похищенное ими сокровище. Устроила ее в своей большой кровати, выдав запасное одеяло и подушку. Затем сбегала на кухню за молоком и печеньем, решив, что нам не повредят лишние калории, раз уж такое дело!..
        Наконец, улеглись. Бренна сразу же заснула, да и я… Зевнув, почувствовала, что глаза слипаются и я проваливаюсь в сон. Только вот поспать мне не дали. По ощущениям, прошло всего лишь пара минут, как меня уже кто-то настойчиво тряс за плечо.
        - Ну что еще?!  - пробормотала я недовольно, решив, что снова заявились близнецы.
        - Мири, проснись!  - раздался над ухом напуганный женский голос.  - Да просыпайся ты уже!
        Открыла один глаз. Риона! Подруга, одетая лишь в одну ночную сорочку, сидела на моей кровати, в ее руках - плошка со свечой, и вид она имела крайне встревоженный.
        - Тише ты, всех перебудишь!  - зевнув, сказала ей. На задворках сонного сознания мелькнула мысль… Странно, а почему Риона не зажгла магический светлячок?  - Бренна вернулась. Спит здесь. Вернее, со мной.
        Хотела добавить, чтобы Риона не волновалась и что завтра я все расскажу - и ей, и родителям!  - но не успела.
        - Мири, они идут!  - заявила подруга, и голос ее был донельзя встревоженным.  - Идут за нами! И они нападут… У меня было видение!
        - Кто?!  - растерялась я, откидывая одеяло.
        Спать сразу расхотелось, причем, не только мне. Бренна тоже поднималась.
        - Маги! Их много, и они очень скоро будут здесь! Я видела… Святая Бригитта, лучше бы я этого не видела!
        Больше ничего Риона мне не сказала. Так и сидела с раскрытым ртом, вглядываясь в неведомые мне магические слои, в которых обитали ее видения. Я же не раздумывала ни секунды. Сдернула со стула платье и, натягивая его на ходу, кинулась к стене. Заколотила в нее кулаком, чтобы разбудить близнецов.
        - Живо поднимайтесь!  - крикнула им, когда близнецы постучали в ответ.  - У нас тут… проблемы намечаются!
        Риона хмыкнула, но я уже натянула сандалии и вывалилась из комнаты. Мне было все равно, даже если я перебужу весь дом, а потом окажется, что подруга ошиблась. Лучше так, чем какие-то там идущие к нам маги, которые застанут нас врасплох! Из соседней комнаты появились взлохмаченные, полностью одетые близнецы. Уставились на меня в полутьме, после чего Эрсан заявил, что они испытывают некоторые проблемы с магией. А как у меня?
        Отмахнулась от них - какая тут еще магия?!
        - Риона,  - сказала им,  - видела нападение этой ночью! Много магов… Магистр Дойл,  - закричала я, перевешиваясь через перила.  - Тьяну, просыпайтесь!
        Магистр дремал на софе в гостиной. Он был в одежде, а в одной руке все еще сжимал свиток. Подскочил - и ему тоже не спать этой ночью! Мы с близнецами уже спешили вниз, за нами следовали девушки. Вскоре появился Бредокк при полном параде - одетый и с оружием. Сонная Ула будила служанок, потому что, заслышав о видении, Тьяну тоже не подумал сомневаться в словах Рионы. Наоборот, заявил, что сейчас же переправит нас в безопасное место - в дом нашего деда!  - а сам дождется магов.
        Уж очень ему хочется на них взглянуть!
        Я согласно покивала, а затем показала близнецам кулак, которые, кажется, тоже вознамерились посмотреть на магов. Лучше уж мы… позовем дедушку, пусть он на них посмотрит!
        Магистр произнес заклинание, собираясь открыть портал, но у него ничего не вышло. Вместо того, чтобы подчиниться Высшему магу, стихии Эирианна сделали вид, что их это не касается. Я почувствовала лишь легкое магическое колебание, годное разве что свечку зажечь или воду остудить. Маг хмыкнул, затем попробовал еще раз. Бесполезно! По соседству близнецы безрезультатно терзали непослушные магические потоки. Я тоже попробовала зачерпнуть магию - ничего!
        Бренна растерянно переводила взгляд с одного на другого.
        - Что происходит?  - растерянно спросила у меня.
        - Если бы я только знала!  - ответила ей, кусая губы.  - Подозреваю, те самые неприятные неприятности!
        Попробуем-ка мы по-другому! Залезла в карман, доставая из него камень перехода, накачанный магией под завязку. Раз уж магии нет, то… Воспользуемся той, что заключена в камне! Для начала перенесемся в «Путеводную Звезду», а потом…
        Ничего не произошло - и этот портал не открылся! К моему изумлению, камень перехода тоже не сработал, словно нас накрыло гигантским куполом, поглощающим магические потоки.
        - Они уже здесь!  - неожиданно произнесла Риона тем самым «прорицательским» голосом.  - Они пришли за ней!  - указала на Бренну. Ее глаза в неясном свете свечей казались чернее ночи.  - И за ней!  - перевела взгляд на меня.
        Ее слова ввели меня в стопор. Ладно еще Бренна, в который раз сбежавшая принцесса!.. За ней мог прийти жених, потому что она слишком много знала! Но я… Кому я могла понадобиться?!
        Неужели опять из-за этого треклятого амулета?

        Глава 25

        После того, как Ула со служанками спустились в подвал, вход в который находился на кухне, мы закрыли за ними тяжеленный люк, накинув поверх него несколько разноцветных домотканых ковриков. Правда, до этого возникла небольшая заминка. Магистр Дойл настаивал, чтобы все представительницы женского пола присоединились к посиделкам в компании Трезубика, банок с клубничным вареньем и горшков с солениями, но я сразу же отказалась.
        Обо мне не могло идти и речи! Ведь мы - боевая тройка Логанов, страшное оружие по выносу мозга всем, кто попадет нам под горячую руку! К тому же у меня за спиной боевое крещение кабачками и вишневым деревом, так что мое место на поле боя.
        Риона пожала плечами, захлопала ресницами и невинно поинтересовалась, в кои-то веки маги Эирианна в сложные времена отказывались от помощи прорицателей? В том, что времена и в самом деле сложные, никто из нас не сомневался. Затем, чтобы повысить коэффициент полезности, подруга заявила, что в ее видениях нападающих аж с целый десяток, и они принесли с собой мощнейшие артефакты. С помощью одного из них поставили вокруг нашего дома защитный купол такой силы, что сквозь него едва-едва просачиваются магические потоки.
        - Уверена, это доспехи бога Дагды!  - обреченным голосом произнесла Бренна.  - Я читала о них… Вернее, я читала обо всем, что лежит в королевской сокровищнице! Но только с помощью доспехов можно сотворить защитное поле такой силы… Мы не сможем ни выйти отсюда, ни позвать на помощь - даже ментальная магия не может пройти сквозь его стены! До тех пор, пока его не…
        - Мы его не выключим или не сломаем!  - закончил мысль Эрик, после чего заверил принцессу, что сломать это как раз по их с Эрсаном части.
        Бренна растерянно покивала, но мне показалось, что близнецы ее не особо убедили.
        - Я остаюсь с вами и ни в какой подвал не пойду!  - добавила принцесса решительно.  - Вы не сможете меня запереть, потому что я - боевой маг и не собираюсь отсиживаться в стороне!
        Отговорить ее не было никакой возможности. К тому же Бренна заявила, что сдала вступительные экзамены одной из лучших на курсе, магистр Дойл ей в свидетели! Только вот впереди нас ждал совсем другой экзамен. Вернее, практика в боевых условиях.
        Правда, для начала с нами решили поговорить. Мужской голос, громкий и въедливый, проник сквозь закрытые ставни, просочился через запертую дверь, заполз по печной трубе на кухню, чтобы затем распространиться по всему дому.
        - Вернете принцессу Беренику и амулет из Темного Мира,  - вещали снаружи,  - и мы оставим вас в живых!
        - Врут же как сивые мерины!  - покачала головой Риона.  - Они нас убьют! То есть, собираются убить,  - поправила себя прорицательница.  - Им не нужны лишние свидетели! Я все еще не вижу исхода битвы, потому что будущее пока что скрыто мраком неопределенности. Слишком много узелков, слишком много поворотов судьбы… Знаю только, что сначала они нападут, и это будет очень скоро! Придут со стороны двора и попытаются проникнуть в дом через кухню.
        На этом Риона замолчала, вновь погрузившись в свои видения. Бредокк, не говоря ни слова, отправился в озвученном направлении. Тьяну, подхватив со стола один из коротких мечей - раз уж магии было мало, мой телохранитель поделился с нами своими запасами оружия,  - крутанул его в руке.
        - Давно я не делал ничего подобного!  - заявил он со смешком. Но, если судить по тому, как он это делал, в мастерстве магистра у меня не возникло ни малейших сомнений. Насчет близнецов я тоже не волновалась - у них за плечами была школа спортивного фехтования. А вот я… Нерешительно подхватила со стола длинный и узкий кинжал в ножнах, сунула за поясок домашнего платья. Все в хозяйстве пригодится!
        Бренна последовала моему примеру. Риона же пожала плечами, сказав, что в ее будущем такие вещи ей уж точно не пригодятся, она это ясно видит!
        - Охраняйте входную дверь!  - приказал нам Тьяну, после чего ушел за Бредокком.
        Так и не дождавшись нашего ответа, маги напали. Как и предсказывала Риона, враги пришли со стороны внутреннего двора, и вскоре до нас донеслись звуки магических разрядов. Если бы магические потоки были полновесными, они были бы на порядок сильнее, а сейчас… Через заднюю дверь им так просто не пройти!
        Подозреваю, нападавшие рассудили так же, потому что, перестав ломиться в закрытую дверь, разбили окно на кухне. Затем я услышала звон клинков - магистр Дойл и Бредокк достойно встретили незваных гостей.
        Близнецы засобирались было отправиться на подмогу, но тут пришел и наш черед. Похоже, оставшиеся маги решили войти в дом через парадную дверь. Ударили в нее Огнем, но мы выставили защиту - уж какую смогли, выжав все возможное из хилых магических потоков!  - и с легкостью выдержали первую атаку. По силе удар получился внушительным, но бесполезным, потому что основную его часть поглотили защитные плетения дома. Их ставил наш папа с магистром Варреном, так что пробиться через них было непросто.
        И я подумала…
        Ну и пусть себе ломятся! Главное, продержаться до рассвета, а затем, надеюсь, кто-нибудь из соседей заметит творящееся на улице безобразие и донесет куда следует. После чего придет Кайден с военным патрулем и всыплет магам по первое число! Потом, клянусь, я обязательно верну магистру амулет, потому что мне уже надоело, что меня все время пытаются убить! Быть может, он даже захочет меня поцеловать, и я не буду особо сопротивляться… Вернее, я совершенно не буду сопротивляться!
        Если, конечно, доживу до этого счастливого момента!
        Тут дом затрясся, словно захохотал над моими мыслями, и мне стало не по себе. Но, насмеявшись вдоволь, стены и пол продолжали все так же трястись. На секунду мне даже показалось, что рядом с нами включили гигантскую центрифугу. Вибрация была настолько сильной, что пробирала до костей, от нее стучали зубы. С настенных полок в гостиной полетели вазы с цветами, а книжный шкаф с двумя комодами пустились в пляс, прихватив за компанию стулья, софу и письменный стол.
        Это… Я не знала, что это такое! Даже представить себе не могла!
        - Арте-фак-кт!  - стуча зубами, проговорила Бренна. Ее лицо казалось белее мела в свете подпрыгивающей в руках Рионы свечи - мы решили не тратить магию понапрасну.  - К-копье… К-копье Даг-гды! Они уд-дарили им в с-стену!
        - Но…
        Я много раз слышала, что с помощью этого самого артефакта можно перенестись из одного мира в другой путем убиения и воскрешения путешественника, но сейчас, кажется, его использовали в качестве отбойного молотка. Бренна хотела еще что-то добавить - наверное, рассказать о других его возможностях,  - но, клацнув зубами, поморщилась и промолчала.
        - Мири!  - Эрик тронул меня за плечо, указывая на потолок, с которого на нас мелким дождем сыпалась известка.
        - Д-дверь!  - проклацала зубами Риона.  - Держите защиту, сейчас ударят!
        Близнецы выставили очередной магический блок, к которому я тут же присоединилась, потому что враги, как и было предсказано, ударили в очередной раз. Затем еще раз, но мы уверенно держали оборону даже в условиях повышенной турбулентности. Я выкинула из головы глупые мысли - например, о том, куда нам бежать и что делать в случае обрушения потолка,  - и принялась старательно подпитывать защитное поле из своего резерва, потому что нападающие долбили в дверь, как заведенные.
        Если бы не добротная защита, стоявшая на доме, мы бы долго не продержались! Интересно, откуда они черпают магию, если здесь с ней крайне… хиленько?! Решила, что, по-видимому, распотрошили один из амулетов, на который не действует силовое поле доспехов, ведь в королевской сокровищнице было чем поживиться!
        Хотела расспросить Бренну, но принцессе, усиленно вливающей магию в наш общий щит, было не до разговоров. К тому же с потолка продолжала сыпаться труха вперемешку с кусками побелки, и Бренна время от времени кидала на него испуганные взгляды. Да и я, признаюсь, посматривала… Потому что наш дом уже даже не вибрировал, а подпрыгивал, пританцовывая, словно в сейсмически неактивной Таре случилось первое в ее истории землетрясение.
        А еще и эти маги!.. Удар, снова удар!
        Дверь едва не слетела с петель, потому что я оглянулась, на секунду ослабив защиту. И не только я!.. Наша лестница все же не выдержала, ухнула вниз с ужасным грохотом, издав при этом жуткий скрежет, напоминавший мне горестный стон, погребя под собой софу, на которой недавно спал магистр Дойл, и круглый обеденный стол, заваленный свитками и книгами, что мы с ним так старательно разбирали.
        - Мамочки!  - завопила Бренна.
        Риона завизжала, а я… Я от ужаса не смогла вымолвить и слова. Несмотря на защиту архимага и магистра Варрена, дом все же склонялся перед волей богов. Вернее, под ударами копья Дагды, потому что сверху на нас посыпалась уже не штукатурка, а… весь второй этаж!
        - Наружу!  - заорал Эрик, поднимая магический щит, закрывая нас от огромной балки, упавшей как раз… возле наших ног!
        Эрсан схватил Риону - теперь уже она застыла с открытым ртом - и подтолкнул к двери. Я же поняла, почему на войне Прорицатели гибли, словно майские жуки в июне,  - они настолько уходили с головой в видения, что у них полностью отключался инстинкт самосохранения.
        Зато мой работал неплохо, не могу жаловаться!..
        Пока Эрик с Бренной держали защиту, мы с Эрсаном распахнули входную дверь и вывалились наружу, в занимающееся утро. Оказалось, уже рассвело, и где-то справа, сквозь густой, сизый туман пробивались розовеющие отсветы поднимавшегося солнца. Больше ничего рассмотреть мне не удалось, потому что в этом самом тумане нас поджидали маги в темных мантиях и капюшонах, скрывавших лица. Нападавших было пятеро. А сзади… Нет, я не стала оглядываться на то, как складывался в бесформенную груду обломков наш дом, к которому успела привязаться и полюбить, потому что нас тут же принялись убивать. Проникновенно и со знанием дела.
        Риона оказалась права - им не нужна была принцесса Бренна. Им вообще никто не был нужен! Подозреваю, только амулет с Эллодара, который лежал в кармане бабушкиного передника, а мы были лишь досадной помехой на пути к вожделенному сокровищу!
        Спасло нас то, что врагов оказалось не так уж и много. Наше с близнецами защитное поле, подпитанное усилиями Бренны и мягкой магией Рионы, выдержало, когда в него вонзились первые разряды разноцветных молний. Затем последовал еще один удар, и вот тогда я поняла, что подобным образом мы долго не протянем. Если они продолжат наседать всем скопом, то совсем скоро разорвут нашу защиту в клочья!
        - Держите щит!  - крикнул Эрсан, потому что близнецы, кажется, пришли к похожему выводу.
        Вытащив мечи, братья кинулись на магов. Один из разрядов тут же полетел в сторону Эрсана, но тот успел подставить клинок. И этот меч Бредокка оказался заговоренным!.. Фиолетовая молния, срикошетив от лезвия, ушла в небо, к безразличным богам Эирианна. Нет же, врезалась в купол метрах в десяти над нашими головами, разбежалась разноцветными змейками по периметру, которые все же сползлись в одно место, словно их тянуло туда магнитом…
        Я заметила, куда именно - к кроне векового дуба, рядом с которым даже сквозь туман полыхали багрянцем цветущие кусты боярышника. Туда, туда ушел заряд!
        Пока я размышляла, что бы это могло значить, по нам ударили еще раз. Причем с такой силой, что я едва удержала защиту. Отчаянно зачерпнула из резерва Рионы, пытаясь залатать образовавшуюся прореху, потому что подруга, бесполезная боевая единица, щедро отдавала все, что могла. Перестаралась - девушка, растерянно охнув, лишилась чувств.
        Я… Нет же, я этого не хотела!
        «Жива!  - послала мысленный ответ Эрсану, заслышав в голове его полный ужаса вопль. Брат наседал на мага, тот палил в него молниями, но вражеские разряды с каждым разом становились все слабее.  - Да жива она, жива! Магическое истощение…»
        Угу, по моей вине. Очнется и меня прибьет!
        Мы же с Бренной продолжали удерживать щит, пока близнецы разделывались с магами немагическим способом. Один уже прилег у ног Эрсана, и брат накинулся на второго. А вот тот, у кого завязался поединок с Эриком, сдаваться не собирался. Ощетинившись магическими разрядами, то нападал, то отступал. Внезапно я заметила, как на поле боя, вынырнув из тумана и дыма, идущего от развалин дома, появился еще один персонаж в черном. В руках он сжимал светящееся, пульсирующее копье, опасно наливавшееся оранжевым. Маг повернулся, явно собираясь бросить его в следующего за ним по пятам…
        Тьяну!
        Но магистр Дойл вместо того, чтобы разобраться с копейщиком, кинулся на подмогу к Эрику. Противник тому попался умелый, теперь уже он наступал на брата. Маг резко обернулся, видимо, заметив спешившего на подмогу преподавателя, и с его головы слетел капюшон.
        Это был Брайн Кохс, жених Бренны!
        - Сзади!  - закричала я, поняв, что Тьяну не видит, как в него целит тот самый копейщик. Тут в наш щит врезался еще один магический разряд, и он меня не услышал!
        - Держи защиту!  - приказала Бренне.
        Надо было срочно что-то предпринять! Но… Что именно?! От моего резерва мало что осталось. Стихии Воздуха и Воды почти не слушались, и мне приходилось даже не забирать, а выцарапывать из них магию! Но ведь глубоко под землей тоже проходили магические потоки, которые вряд ли мог заблокировать дурацкий купол! Пусть они куда тяжелее, чем воздушные, но отлично подходят для заклинаний магии Земли!
        Я поспешно призвала эту стихию, и с моих рук тут же сорвались вялые синие молнии. Особого вреда копейщику они не причинили, но на пару секунд его задержали. Выругавшись, он повернулся ко мне, и этого хватило, чтобы Тьяну его заметил. А тут и я еще добавила!..
        - Да чтобы ты провалился!  - крикнула ему.
        В очередной раз мысленно воззвала к подземным потокам, и маг послушно погрузился в землю аж по колено. От неожиданности покачнулся и воткнул артефакт в сухую летнюю траву. Земля под нашими ногами завибрировала, затряслась. Дуб зашумел, закачал ветками, засыпая нас листвой и зелеными желудями. Маг попытался вытащить пульсирующее копье, но тут из серого марева, похожий на призрачного мстителя, вынырнул Бредокк и перерезал ему горло.
        Бренна, стоявшая возле меня, беспомощно выдохнула. Затем, покачнувшись, очень даже красиво упала в обморок. Я едва успела ее подхватить, подумав, что, наверное, такому учат только в особых школах для принцесс… Потому что я, старый черствый солдат, даже не поморщилась! Наоборот, только порадовалась факту, что на одного врага стало меньше.
        «Да жива она, жива!» - мысленно успокоила уже Эрика, порадовавшись, что Бредокк занялся теми, кто не так давно терзал нас молниями.
        Но сколько их еще осталось? Риона так и не очнулась, спросить не у кого!
        «Беги к куполу!  - услышала мысленный приказ близнецов.  - Найди артефакт, без тебя разберемся!»
        «Уверены?»
        Они были более чем уверены.
        «Живее!»
        И я побежала. Нет, все же остановилась, взвыв от ужаса, потому что увидела, как пошатнулся Эрик, пропустивший молнию одного из врагов. Брат упал, но я знала, что он жив.
        Жив и все тут!
        «Да беги ты уже!  - раздался мысленный голос Эрсана.  - С ним все будет в порядке! Немного статического электричества ему уж точно не навредит…»
        Вместе с Тьяну Эрсан все-таки одолел упорного мага. Бредокк наступал на еще одного. Остальные уже лежали на земле рядом со своими компаньонами. Я же вполне успешно добежала до места, откуда брало начало силовое поле. Остановилась, чуть не врезавшись в купол. Порадовалась вестям от Эрсана - Эрик уже очнулся и вставал, а вот Бренне стараниями Бредокка придется подыскать себе нового жениха…
        Мысленно хихикнула, подумав, что знаю одну неплохую кандидатуру, и тут же услышала возмущенный вопль Эрика. Нет, ну а зачем скрывать то, что видно даже невооруженным взглядом?! Улыбаясь, полезла в колючие кусты и… наткнулась на еще одного мага, который, подозреваю, караулил доспехи, не вмешиваясь в битву.
        - Девчонка Логанов!  - оскалился он.  - И даже сама пришла! Отличный улов!
        - Серьезно в этом сомневаюсь!  - Я вытащила из-за пояса кинжал.  - Рыбка на этот раз попалась ядовитая…
        От моего резерва к этому времени остались одни лишь приятные воспоминания, потому что под чертовым куполом на каждое простейшее заклинание приходилось тратить вдвое или даже втрое больше магии, чем обычно. Кинжалом я тоже не сказать, что особо умела пользоваться, но меня это не остановило.
        Кинула его в мага. Должно было выйти красиво, но не вышло. А жаль! Ровно за миг до того, как в меня прилетела ответная фиолетовая молния, плашмя упала на землю. Угу, словно меня подстрелили на месте…
        Мне казалось, что сыграла я неплохо, вернее, вполне убедительно, только вот маг почему-то мне не поверил и теперь направлялся ко мне с явными кровожадными намерениями. Я собиралась было позвать на помощь, но, заметив, как под чужими ладонями разгораются фиолетовые магические шары, поняла, что братья не успеют. Никто не успеет!
        И вот тогда…
        Не знаю, что на меня нашло, но я вспомнила о старом свитке, который мы с близнецами стащили у деда. Темная магия Земли, некромантия! Из последних сил вытягивая из земли магические потоки, я в отчаянии решила вызвать… Да хоть черта лысого, лишь бы помог! Пробормотала заклинание, поднимающее мертвых, заставив мага призадуматься.
        Нет же, оказалось, он задумался совсем по другому поводу!
        Зашевелилась, расступаясь, земля, и оттуда поднялся… Все, я сошла с ума! Спятила окончательно, потому что передо мной стоял отец.
        - Папа!  - завопила я в ужасе.  - Ты что, умер?!
        Он не ответил, но лицо было такое… Как у дьявольского могильщика, который сию минуту похоронит всех, кого застанет среди живых. Начал он с мага, пытавшегося меня убить, распылив беднягу на миллиард частиц и развеяв их по серому туману купола. Затем кинул на меня странный взгляд, поверх которого набросил еще и защитное поле. Хриплым голосом приказал сидеть здесь и больше ни во что не вмешиваться, после чего отправился на помощь братьям.
        Я решила все же встать и вмешаться, но тут из-под земли показался… Слава богам Эирианна, это был Кайден! Нет же, они с папой точно живые! Неужели догадались, как пробраться под купол?
        - Мири!  - воскликнул магистр встревожено.  - Мири, с тобой все в порядке?!
        - У меня все отлично!  - заверила его, чувствуя, что начинаю непроизвольно улыбаться. И, наверное, выгляжу совершенно глупо!.. Но я была так рада, вернее, абсолютно счастлива его видеть! И моя улыбка, казалось, брала начало где-то в центре груди, как раз там, где заполошно стучало сердце.  - О, Кайден!  - тут я все-таки решила вернуться в реальность, в которой все еще клочьями метался призрачный туман и доносились звуки магических разрядов.  - Здесь артефакт… Его надо отключить!
        - Мири!  - вновь произнес магистр и пошел ко мне, словно ему было наплевать на то, что происходит вокруг.  - Как же ты меня так напугала!
        Но я не стала его слушать, вместо этого снова полезла в кусты. Потом, потом мы все друг другу расскажем! И как он испугался, и как я перетрусила… Но Кайден успел первым. Отодвинул меня в сторону, вернее, задвинул за себя, приказав ничего не трогать. Ага, артефакты детям не игрушка!
        Ну и пусть!.. Пусть он во всем сам разбирается! А пока он будет возиться с этой странной штукой, я переведу дух и все ему расскажу.
        Не удержавшись, все же выглянула из-за спины Кайдена. Уставилась на Доспехи - сверкающие золотом нагрудные латы. Магистр осторожно прикоснулся к их полированному боку, затем, кажется, получил магическим разрядом по пальцам. Негромко выругавшись, принялся плести заклинания, неподвластные моему пониманию. Окружал работающий артефакт невидимым коконом, чтобы снова прикоснуться и на этот раз уже разобраться, как он устроен.
        Я смотрела на него заворожено, не забывая одновременно коситься на поле боя, на котором наши побеждали не наших с разгромным счетом.
        Вернее, уже победили.
        Тут и мама подоспела. Поцеловала меня в щеку, окинув оценивающим взглядом Кайдена, но ничего нам не сказала. Вместо этого ушла заниматься Рионой и Бренной, и очень скоро мои подружки поднялись на ноги. Прихрамывая, к нам подошел Бредокк. Остановился и, облокотившись на меч, принялся рассматривать золотые Доспехи. Папа с Тьяну тем временем занимались божественным копьем, которое перестало пульсировать и сменило цвет на более дружелюбный серый.
        Затем к ним подошли близнецы, и вскоре они принялись растаскивать обломки, чтобы добраться до погреба.
        Я же решила прилечь. Угу, поближе к Кайдену… Растянулась на земле и как бы невзначай коснулась его черной мантии. Как же хорошо рядом с ним! Спокойно, блаженно… Так и лежала, рассматривая светлеющее небо через купол силового поля. Внутри меня все-все стремилось к гармонии, к счастью, и… В какой-то момент чужеродные воспоминания магистра Ллвида, с которыми до этого дня у меня никак не складывалось - стоило к ним потянуться, как они либо ускользали, либо ощетинивались, словно рассерженный дикобраз,  - стали мне поддаваться…
        Потому что в момент наивысшего спокойствия они превратились в часть меня.
        И я выдохнула, пораженная лавиной картинок, образов, мыслей сумасшедшего магистра, затопивших мое сознание, но тут же отгородилась от них, потому что… Позже, не сейчас! Все позже! Я не собиралась копаться в чужих воспоминаниях, потому что мне было слишком хорошо. Кайден рядом, и меня наконец-таки перестали убивать!
        Затем вновь закрыла глаза и принялась пересказывать Кайдену произошедшее, начиная с вечера в Гильдии, похищения близнецами принцессы, постепенно добравшись до нападения магов. Но про амулет снова ничего ему не сказала. Вернее, про то, что он вовсе не там, где оставил его папа. Странная мысль, посетившая меня после отрывистого знакомства с воспоминаниями Ллвида, не давала покоя. И я решила, что сначала все тщательно обдумаю. Во всем разберусь и тогда уже отдам ему этот чертов амулет!
        Кайдену, кажется, совсем не понравилось услышанное, но… Мама говорила, что если уж любишь, то любишь любого. Вернее, любую. Пусть я с серьезными заскоками, но если он не откажется от меня после всей этой истории, то и я…
        Я тоже не собиралась от него отказываться, несмотря на то, что в воспоминаниях Ллвида проскользнуло нечто, пока что не поддающееся моему пониманию.
        Но я обязательно в этом разберусь, пообещала себе. Не сейчас, а позже!..
        Наконец, дождалась, когда Кайден закончит с чертовым артефактом. Защитное поле подмигнуло синеньким, затем исчезло. Тут он повернулся ко мне, подхватил меня на руки, словно я не весила ничего. Прижал к себе и…
        - Мири!
        Все же попыталась выбраться из его объятий - ведь я давно уже не маленькая и, наверное, тяжелая!  - но не смогла. Силы меня покинули, потому что этот чертов день начался еще вчера, и в нем было столько всего!..
        - Я вся в пыли,  - вместо этого пожаловалась Кайдену.  - Ты же знаешь, наш дом рухнул…
        - Знаю.
        Я тоже знала… Знала, что сейчас он меня поцелует! Ждала этого, желала этого. А если он это не сделает, тогда я сама!..
        До этого мне очень хотелось, чтобы наш первый поцелуй был идеальным, но сейчас я поняла, что мне все равно. Лишь бы он был! Закрыла глаза, потому что Кайден потянулся к моим губам, а его ладонь скользнула на мой затылок, словно он боялся, что я от него сбегу.
        Но я не собиралась… Не в этой жизни!
        И наш поцелуй превзошел все мои ожидания. Он был великолепным. Правильным, как все, что делал Кайден Симонд. В его объятиях я поняла, что мои чувства к Ронану Маккормаку были лишь мимолетным увлечением. Вернее, непродолжительным влечением, вызванным Первородной магией драконов. Теперь же впереди меня ждало нечто куда более серьезное и, одновременно, невероятно прекрасное. Такое, от чего замирало сердце, затем начинало стучать быстро-быстро, разгоняя по венам сладкий дурман предчувствия.
        Целовались мы долго - ведь все время, да и что там скрывать, весь этот мир принадлежал лишь нам одним! И мне было все равно, кто там кашляет на заднем фоне…
        - Это мой папа,  - наконец, разорвав поцелуй, сообщила со вздохом Кайдену.  - И он никуда отсюда не уйдет.
        Кайден прижал меня к себе, и я слушала, как быстро бьется его сердце. Так же быстро, как и мое.
        - Я поговорю с твоим отцом. Мири, ты должна знать, что я никогда больше тебя не отпущу!
        - Не отпускай!  - разрешила ему.
        Но все же отстранилась, потому что кашель становился все более настойчивым.
        - Папа,  - сказала отцу, который знаком вопроса застыл рядом с нами,  - не притворяйся, что у тебя чахотка. Никогда в жизни в это не поверю!

        Глава 26

        Обнявшись, мы сидели на берегу реки. Уже наступил вечер, и солнечный диск почти скрылся за высоченными белокаменными стенами Тары. Порыв теплого ветра принес с собой сладкий запах речной тины, обманчиво поманил обещанием ночной прохлады. Но я-то знала, что до конца сентября ее не ждать!
        Кайден задумчиво перебирал выбившиеся из моей прически локоны, затем поцеловал меня в висок. И я прильнула к нему, рассматривая разноцветные огоньки на фасаде «Путеводной Звезды». Даже досюда долетала музыка, хлопки и одобрительные выкрики. Веселье шло полным ходом и не собиралось заканчиваться, хотя сумасшедший день давно уже свернул в сторону ночи.
        Мы сбежали с праздника, потому что Кайден решил, что мне пора немного перевести дух. Так и сидели, прижавшись друг к дружке, и я чувствовала тепло его тела. Иногда жмурилась, словно довольная кошка, иногда посматривала, как розовато-красные отблески заходящего солнца ложились на зеркальную гладь реки. Мне так нравилось, когда мы были вместе! Его близость опьяняла… Хотелось, чтобы он обнял меня крепче, а затем поцеловал.
        И я могла быть бесконечно счастлива, но… Не смогла.
        Не смогла, и причиной тому были тревожные мысли, терзавшие меня со дня нападения магов. Кайден это знал. Конечно же, почувствовал, ведь он - эмпат, как-никак! Много раз спрашивал, что со мной происходит и что меня волнует, но я отнекивалась, отбрыкивалась, говорила ему, что тому виной приближающееся открытие «Путеводной Звезды». Но теперь, когда она гостеприимно распахнула свои двери, пути назад у меня не осталось.
        Нас ждал крайне сложный разговор. Можно сказать, убийственно сложный, который я так долго откладывала, но тянуть с которым больше не было смысла.
        Впрочем, этим утром мне все же удалось выкинуть тревожные мысли из головы. Погрузившись в предпраздничные хлопоты, я забегалась так, что ни о чем другом не думала, кроме как о том, что в шесть часов вечера мы распахнем свои двери навстречу первым посетителям. Надеюсь, они появятся!
        А что, если нет? Что, если никто не придет?!
        Нет же, утешала себя, обязательно кто-нибудь будет! Папа с мамой, например… Дед и Инесс. Кайден с друзьями. Тьяну Дойл с приятелями из Академии. Ну и мы, как же без нас?!
        Но, оказалось, волновалась я совершенно напрасно! Открытие «Путеводной Звезды» прошло феерически. Народу собралось столько, что и не протолкнуться! Вернее, я даже представить себе не могла, что гостей будет так много! Все столы в обеденном зале оказались занятыми, пришлось даже выставить дополнительные во дворе. Музыканты играли с надрывом, потому что гости принялись танцевать чуть ли не сразу после открытия. Кухня едва справлялась с заказами. В огромных печах жарилось, парилось, варилось, шипело на меня подозрительно, шкворчало и дымило. Олвид, главный повар «Путеводной Звезды», походил на главного распорядителя подземного царства Аида, и я трусливо сбежала, решив, что там обойдутся и без меня.
        Вернулась к гостям. К моей радости, новое меню, составленное Люсией и Рионой, пришлось им по душе. Девушки-подавальщицы носились между столами так, словно у них включилась седьмая скорость или же открылось третье дыхание. Ускорение, подозреваю, им придавала мысль о хорошем заработке и вполне недурственные чаевые.
        Близнецы тоже отличились - приготовили мне сюрприз. Я-то думала, мы будем разливать ячменный эль с местной пивоварни и вишневую настойку, но, оказалась, в мои предположения закралась ошибка. Нет, эль тоже лился рекой, но братья составили еще и собственную карту напитков и даже отпечатали ее в типографии на Земле. Оттуда же «Коллективный Разум» протащил еще и контрабандный алкоголь! Думаю, не обошлось без помощи деда, потому что мой папа выглядел не менее удивленным, чем я.
        С самого открытия у барной стойки толпились посетители, расплачиваясь звонкими монетами за иноземные диковинки. Пробовали коктейль «Черный Дракон» с кофейным ликером, «Огненный Дракон» с горящим абсентом - его поджигал Эрик с помощью магии Огня. У женской половины гостей повышенным спросом пользовался «Влюбленный дракон» с апельсиновым соком и сливочным ликером. Было еще несколько наименований, из которых мне запомнился «Зеленый Дракон». Впрочем, его ингредиенты узнавать я не рискнула, да и ядовито-кислотную жидкость решались попробовать только самые смелые.
        Ну и гвоздь программы - «Полет Дракона»! Этот коктейль предназначался только для самых стойких, потому что градусов в нем оказалось ого-го! Несколько «отлетавших» уже зашли на посадку в дальнем конце обеденного зала «Путеводной Звезды», и их храп причудливо вплетался в звуки музыки и веселые голоса за столами.
        Впервые увидев названия напитков, я собиралась было прибить за близнецов за инициативу, решив, что они надо мной издеваются, намекая на неудавшиеся отношения с Ронаном Маккормаком, но затем сменила гнев на милость. Кстати, забавно получилось, и Ронан тут совершенно не причем! Ведь постоялый двор долгое время принадлежал драконам, а теперь перешел в собственность будущих магов Абсолюта, и братья удачно обыграли этот факт!
        На этом сюрпризы не закончились. Отец с дедом расщедрились на салют, не уступавший, по слухам, тому, что был в день коронации нынешнего короля. Я смутилась, заслышав такое, но тут магистр Варрен, перепробовавший все коктейли, заявил, что «Путеводная Звезда» - лучшее место в Таре, поэтому и открытые у него должно быть соответствующее. Затем, отбросив лезущие в глаза волосы, подмигнул мне довольно нетрезво, обвел нас с подругами молодецким взглядом и добавил:
        - А уж девочки-то как хороши!
        Девочки - наша троица - весь день бегали между столами наравне с подавальщицами, развлекая гостей. Кстати, гости к нам пожаловали отнюдь не простые! Были чины из Ратуши, решившие собственными глазами посмотреть на безобразие, учиненное молодыми магами Абсолюта на территории города. Судя по их нетрезвым, но довольным голосам и тому, как несколько из них увлеченно танцевали, безобразие им пришлось вполне по душе. Затем прибыли представители Гильдии Караванщиков, и все потому, что я успела нашептать и там, и сям о небольшом проценте, который будет оседать в нужных карманах, если караваны, въехав на территорию Тары, не забудут завернуть в «Путеводную Звезду».
        Трем почтенным членам Южной Торговой Гильдии даже намекать ни о чем не пришлось! Явившись на открытие, они сразу же потребовали свою скидку, заверив, что представители их Гильдии почтут за честь останавливаться в «Путеводной Звезде» после того, как заработает телепорт, соединяющий Тару и Туиренн. Естественно, если я не забуду о комиссионных в карман Гильдии!
        И я их заверила, что память у меня отличная!
        С главой другой Гильдии - уже Магов - тоже вышла довольно длинная беседа. Говорили об особенностях защитной магии и свойствах древних артефактов, с которыми нам удалось познакомиться, так сказать, на собственной шкуре. Затем, тряхнув седой бородой, почтенный архимаг пригласил меня на танец, и теперь уже я прыгала вокруг него горной козочкой. Преимущественно от радости! Ведь нас, только что поступивших Академию, собирались принять в Гильдию Магов Тары.
        Вот это да!
        Иногда, отрываясь от гостей, я окидывала взглядом переполненные столики и непроизвольно улыбалась. Внутри давно уже поселилось ликование, распирало грудь, рвалось наружу. Ведь все вышло именно так, как я хотела! В «Путеводной Звезде» собрались и маги, и караванщики, и студенты, и мастеровые, и даже смелые разведчики… Улыбаясь, направилась к дальнему столу, который занимали магистры военной разведки. Решив, что в «Путеводной Звезде» ненадолго обойдутся и без меня, села рядом с Кайденом. Положила голову ему на плечо, блаженно закрыла глаза, не забыв поблагодарить его друзей за то, что они пришли на открытие.
        Ноги гудели, в голове все еще раздавались взрывы магических фейерверков, а перед глазами мелькали разноцветные сполохи, куда живописнее тех, что устроили в небе Эирианна отец с дедом.
        - Устала?  - спросил Кайден. Обнял и поцеловал, нисколько не таясь от окружающих.
        Сегодня он был в обычной одежде, а не в привычной черной мантии, и нравился мне так, что аж дух захватывало! Надо же, а ведь в нашу первую встречу я дождаться не могла, когда он уйдет и оставит меня в покое! Теперь… Мне хотелось, чтобы у нас с ним все получилось. Чтобы все было хорошо, несмотря на мои глупые тревоги и неясные подозрения, которые порядком отравляли мой разум. К тому же я знала, что тоже ему нравлюсь, и еще как!
        Сегодня на мне была ярко-синяя пышная юбка, белая блузка, тугой черный корсет и белоснежный передник с рюшами. Это все Инесс постаралась! Ведьма поработала над нашим образом, одев нас троих в стилизованные баварские народные костюмы. К тому же этим утром мы с подругами обзавелись смешными косичками, кокетливо торчащими в разные стороны. Мужчины косились на нас одобрительно, но рук не распускали. Угу, попробовали бы! Военная разведка вкупе с «Коллективным Разумом» не дремлет…
        Бренна все это время была с нами, и я даже предложила ей небольшую долю в «Путеводной Звезде». И все потому, что мне удалось убедить Кайдена в том, что принцесса должна умереть. Убедила, и он засвидетельствовал, что Береника погибла при нападении магов-отступников на дом детей архимага Логана. Нападавшие, вернее, двое выживших, на допросе подтвердили, что видели лежавшую без чувств принцессу. А вот то, что ее удалось вернуть в сознание, они уже не знали.
        Но где же труп несчастной принцессы?! Тут в игру вступил папа и признался, что развеял мертвое тело. Ненароком, так сказать, в процессе военных действий. Ошибочка вышла… Зато теперь Бренна Лейс с воодушевлением целовалась с Эриком на заднем дворе - наивные, они думали, что их никто не видит! Мои родители очень скоро к ней привязались, и иногда мне казалось, что они относятся к Бренне, как к собственной дочери. Но я нисколько не ревновала, вот еще! Братьев у меня двое, и названных сестричек теперь ровно столько же.
        К тому же королевская семья не сказать, что особо горевала о своей давно уже никому не нужной дочери. Глашатаи разнесли траурную весть по городу, флаг королевства Мидэ на Ратуше провисел приспущенным пару дней, а затем все вернулось на круги своя. Папа же немного изменил внешность Бренны, сделал ей новый амулет, удерживавший иллюзию, и теперь она носилась между столиками как угорелая, не забывая посматривать влюбленным взглядом на моего старшего брата. Младшему тоже достались не менее влюбленные, но уже от Рионы.
        Вот как все отлично устроилось!
        Устроилось, но не до конца… Нам с близнецами все-таки пришлось вернуться к родителям, потому что жить нам было негде. Захватили с собой еще и Бренну, а упрямая Риона на это время перебралась в «Путеводную Звезду», в которой к тому времени уже заканчивался ремонт.
        Впрочем, единожды почувствовав запах свободы, жить с родителями мы больше не собирались. Подыскивали себе подходящий дом, но очередь из желающих сдать нам жилье не выстраивалась. Наоборот, наблюдалась совершенно противоположная тенденция! Похоже, гуляющие по городу слухи о том, что мы уже сравняли один дом с землей, порядком подпортили нашу репутацию, несмотря на то, что восстановление старого оплатила королевская казна. Угу, после того, как мы вернули в их сокровищницу похищенные артефакты!
        Отец и Кайден обещали поспособствовать в сложном вопросе с недвижимостью, но и у них дела шли из рук вон плохо. Я даже стала подумывать о том, чтобы тоже переселиться в «Путеводную Звезду» к Рионе и Бредокку, согласившемуся на должность начальника охраны, но тут… Все решилось, но совсем не так, как я ожидала!
        В разгар праздника с неба спустились драконы в количестве десяти черных и хвостатых особей, заставив наших магов моментально протрезветь и поднапрячься. Кайден тут же оказался рядом, задвинул меня за спину, и на его обычно бесстрастном лице отразились противоречивые чувства. Драконы не входили в список его любимых существ - особенно после истории с моим похищением из вишневого сада!  - и я это прекрасно знала.
        Незваные посетители перекинулись, и тут же раздались восторженные вопли наших гостей. Такого открытия не ожидал никто! Да и я, признаюсь, растерялась, потому что к нам пожаловал сам Владыка Нуадреанна! Именно он стоял посреди нашего двора в торжественных белых одеждах, пока я хлопала глазами, пытаясь закрыть распахнутый от изумления рот. Помнится, передавала ему приглашение через Ронана Маккормака, но… Неужели он всерьез отнесся к моим словам?!
        Чувствуя себя жертвенной овечкой, двинулась навстречу. Робея под царственным взглядом Владыки, поклонилась. Он тут же протянул руку, приглашая меня… Нет, я не ослышалась, он хотел прогуляться по реновированной «Звезде», своими глазами взглянуть на произошедшие с ней перемены и выбрал меня в качестве гида!
        Кайдену и моим родственникам ничего не оставалось, как идти за нами.
        Мы прошли по двору, осмотрели хозяйственные постройки, после чего проследовали в дом. Музыканты, сбиваясь с ритма, нестройно затянули гимн Нуадреанна, за что удостоились одобрительного взгляда Владыки и скептического моего. За нами длинным, пестрым хвостом тянулась свита - люди вперемешку с драконами. Наше появление в обеденном зале вызвало дружное падение челюстей у тех, кто еще не лицезрел прилет сюзерена соседнего с Эирианном мира.
        Тут вредный от рождения «Коллективный Разум» преподнес Владыке «Полет Дракона». Я выпучила глаза, показала братьям кулак, но… было уже слишком поздно. Мне оставалось лишь надеяться, что после того, как Владыка осушил его залпом, крякнув от удовольствия, он не только улетит, но и справится со встречным ветром… После второго коктейля лицо повелителя драконов утратило обычную суровость. Он довольно резво подхватил меня под руку и заявил, что хочет осмотреть комнаты на втором этаже. И пусть никто не смеет нас сопровождать!
        Кажется, Владыка хотел переговорить со мной с глазу на глаз, и я тоскливо согласилась. А что мне еще оставалось делать?!
        - Мирита Логан, я в курсе того, что произошло между тобой и моим племянником,  - произнес он, когда мы поднимались по скрипучей лестнице.  - Но в курсе ли ты, дитя мое, что с ним произошло после этого?
        Покачала головой. Нет, не в курсе, кроме того факта, что ему было приказано покинуть территорию королевства Мидэ и больше никогда не появляться в Таре.
        - А что с ним случилось?! Он… жив?
        Владыка усмехнулся:
        - Жив, но слегка нездоров. По мне, Ронан получил по заслугам за то, что собирался с тобой сделать! Но, как заботливый дядя, я все же должен задать тебе один крайне деликатный вопрос. Дитя мое, скажи мне, как снимается это проклятие? Наши маги ничего не могут с ним поделать!
        - О Боги!  - выдохнула я в ужасе, поняв, о чем идет речь. Конечно же, Инесс! Это ее рук дело!
        - Я не проклинала его,  - сообщила Владыке.  - Честно-честно! Да и не способна я на такое!
        - Знаю,  - кивнул он.  - Ты ведь хорошая девочка, Мирита Логан!
        И я окончательно смутилась. Неужели издевается?!
        - У моего племянника возникли определенные трудности в обращении с женщинами,  - добавил Владыка.
        В подробности вдаваться не стал, но я и так догадалась. Промолчала и, подозреваю, покраснела вдобавок. Но, к моему счастью, повелитель драконов не стал развивать эту… сложную тему. Мы заглянули в несколько комнат, затем отправились вниз, вызвав давку на узкой лестнице.
        Тут Владыка кинул требовательный взгляд на Эрика, и тот поспешил к нему с еще одним «Полетом».
        - Его женитьба на Кармэл МакДугал откладывается на неопределенное время, и он очень просил меня узнать, как долго это продлится,  - и дракон осушил свой стакан под одобрительный гул зрителей.
        - Я знаю, что это такое…  - обреченно призналась ему.  - Проклятие никак не снять, но оно спадет само, когда я выйду замуж.
        Владыка задумался. Кажется, его взгляд был немного расфокусированным.
        - Ну что же, справедливо!  - наконец, возвестил он.  - Раз так, то у меня для тебя есть еще один подарок!
        Опять?! За что?!
        Но Владыка уже успел подозвать одного из своей свиты, и тот вручил мне еще одну дарственную. Нет, на этот раз не на еще один постоялый двор, ненужный драконам, а на дом в центре Тары. Усмехнувшись в ответ на мой жалкий лепет, в котором было и «не надо», и «зачем», и… много чего другого, Владыка добавил:
        - Это мой свадебный подарок!  - Он прошелся взглядом по толпе и безошибочно уставился на Кайдена.  - И я крайне настоятельно советую не затягивать. Нуадреанну нужны наследники с кровью Маккормаков!  - приказал уже ему.
        После чего улетел. А ничего так, хорошо улетел и даже в нужном направлении! Как раз в сторону холма, где находился его дворец. Я же проводила растерянным взглядом стаю драконов, растворяющуюся в темнеющем небе. Затем отогнала странную мысль выпить «Огненного», сунула Кайдену в руки дарственную - вот и пусть подумает над предложением Владыки!  - и вернулась к своим гостям.
        Какая тут свадьба, когда нам предстоял крайне серьезный разговор, результат которого не определён, но от тревожных предчувствий болезненно сжимается сердце?!
        Кстати, отец дал согласие на наши с Кайденом встречи. Долго с ним разговаривал, и они пришли к общему знаменателю. Дед тоже называл магистра Симонда «хорошим мальчиком», и это была похвала из его уст! К тому же однажды он меня заверил, что у Кайдена есть такой же потенциал, как и у Тьяну Дойла, если даже не больший. И он, несомненно, тоже сможет достичь уровня Абсолютной магии.
        Я удивилась, не то слово! А затем у меня все сложилось… Слова деда. Голос в моем сне. Воспоминания Ллвида, из которых удалось выудить пару интересных моментов. Амулет из Эллодара. Шрамы на груди у Кайдена.
        Именно тогда я все и поняла! Но тянула до последнего, откладывая наш разговор. Знала, что после него уже ничего не будет прежним. Но больше затягивать не было смысла, и нам стоило расставить точки над «и».
        Точки и прочие знаки препинания!
        Решительно отстранилась, бросила последний взгляд на спокойную реку, затем на мигающие огоньки «Звезды», после чего опустила руку в карман своего кокетливого передника и вытащила тот самый проклятый амулет!..
        - Твой?  - спросила у Кайдена.
        Подняла руку, уставившись на раскачивающуюся цепочку с сосудом, в котором была кровь древнего мага, чувствуя, как предательски дрожат мои пальцы. Потому что задала слишком уж опасный вопрос… Такой, что, узнав на него ответ, я вполне могла потерять все, включая собственную жизнь.
        Неужели все закончится именно сейчас? Сейчас, когда все только стало налаживаться?! Сейчас, когда у меня есть собственное дело, а впереди ждет учеба в Академии Магии? И не только это! Я ведь думала, что рядом со мной тот, в кого я по-настоящему влюблена, и который, как мне казалось, тоже ко мне неравнодушен. Нам даже успели сделать подарок на нашу будущую свадьбу!
        Но пожеланиям Владыки не суждено сбыться, потому что… Глядя Кайдену в лицо, я поняла, что не ошиблась.
        - Твой!  - произнесла обреченно.  - Как же ты мог?..
        Как он мог так долго и так умело морочить мне голову?!
        - Не надо, Мири!  - Кайден не спускал с меня глаз.  - Отдай его своему отцу. Он мне не нужен!
        Нужен, и еще как!.. Его слова были ложью - я это почувствовала, пусть даже и не рождена эмпатом. Ему тоже нужен этот чертов амулет!
        - Раз уж он твой…  - с силой прикусила губу. Не рассчитала - рот тут же наполнился кровью.  - Тогда забирай! Держи уже!
        Кайден не сопротивлялся, когда я силой впихнула ему амулет. Сунула его в чужую раскрытую ладонь. Он все так же смотрел мне в глаза, словно пытался понять… Но что именно он хотел в них увидеть?! Быть может, узнать, как я себя чувствую?
        Ужасно, как же еще?!
        Тут Кайден сжал пальцы, и амулет признал своего хозяина. Вспыхнув кроваво-красным, расставил нас по разные стороны баррикад. Впрочем, мы изначально с ним были по разные стороны, но он так долго скрывал от меня то, кем он на самом деле являлся! Так изощренно меня обманывал…
        Глупая, глупая Мири!
        На глаза навернулись слезы. Вот и все! Эпопея с амулетом закончена, он обрел своего истинного хозяина. А ведь я до последнего надеялась… Мечтала, что мои логические выводы окажутся бредом воспаленного сознания и у Кайдена на все найдется свое объяснение. Не могла поверить, что он поступил со мной так…
        Вот так!
        Но что дальше?! Ведь он - Темный! Наверное, теперь Кайден меня убьёт, чтобы замести следы, и я не смогу ему воспротивиться, потому что он - Высший маг! Или же похитит, после чего запрет так далеко от Эирианна, что уже никто и никогда не найдет.
        - Это амулет моего отца,  - вместо того, чтобы начать меня убивать, произнес он. Сжал руку в кулак с такой силой, что побледнели костяшки пальцев.  - Как ты догадалась, Мири?
        - Шрамы на твоей груди,  - отозвалась глухо. Уставилась на мерцающие огоньки «Путеводной Звезды». Слишком далеко, не добежать!  - Их оставило нечто сродни тому, во что превратился Ллвид. Но таких зверей нет на Эирианне! Я… Я перерыла всю отцовскую библиотеку. Это, конечно, слабое доказательство, но оно натолкнуло меня на странную мысль. Вернее, у меня впервые появились подозрения… Затем у меня получилось выловить несколько моментов из воспоминаний Ллвида. Я тебе не говорила, но мне удалось заглянуть к нему в голову в тот день, когда вы впервые пришли в наш дом.
        Кайден этого не знал, а я не собиралась вдаваться в подробности! К тому же четких картинок из воспоминаний сумасшедшего магистра получить так и не удалось.
        - Вы познакомились в месте, совершенно не похожем на Эирианн,  - продолжила я,  - и при обстоятельствах, далеких от жизни в этом мире.
        Кайден промолчал.
        - Затем Тьяну, твой брат… Я узнала его голос! Долго думала, много сомневалась, пока, наконец, не поняла, что это он приходил в мои сны! Но последней каплей стали дедовы слова о том, что вы оба сможете достичь уровня Абсолютной магии. Именно тогда я догадалась, кто вы такие.
        И он снова промолчал. Промолчал! Впрочем, откровенность за откровенность, поэтому я задала свой вопрос.
        - Твой брат звал меня во сне. Зачем, Кайден?!
        - Он заинтересовался тобой в Академии в первый же день экзаменов. Ты ему понравилась, Мири! Сказал мне, что у архимага Логана забавная дочь, и ты можешь нам пригодиться.
        - Значит, мои будущие способности понадобились не только драконам, но и… Вам, на Эллодаре!  - усмехнулась я.  - Конечно же, завидная невеста с целым чемоданом магического приданого! Но зачем ты тогда спас меня в Темном мире, если мы с Ронаном почти что угодили в ваши сети? Это ведь был ты, не так ли?! На том черном скате?
        Кайден кивнул, и я снова чуть не завыла от тоски. Потому что до сих пор не ошиблась ни разу!
        - Мири, погоди делать выводы,  - попросил он.  - Все не так уж просто!
        - Да неужели?!  - воскликнула я.  - По мне, куда уж проще! Ты - Темный! Твой брат - тоже Темный. Вы - зло, которое планомерно уничтожает этот мир. Ты - предатель, но служишь в военной разведке Эирианна! Твой брат не только преподает магию в Академии Тары, но и обманом втерся в доверие к моему деду. Ты же выбрал себе другую жертву - забавную дочь архимага Логана…
        - Мири!  - протестующе воскликнул Кайден, но я…
        - Как такое возможно?  - спросила у него с горечью.  - Куда катится этот мир?!
        В тартарары! Туда же, куда и мое разбитое сердце!
        - Ты снова сделала неправильные выводы,  - произнес Кайден.  - Да, я родился на Эллодаре, но моя мать с Эирианна. Мы - не Темные…
        - Вы полосатые!  - усмехнулась ему в лицо.  - Серо-буро-малиновые! Зачем ты пришел в наш дом, Кайден Симонд? Хотел на меня посмотреть? Ну что же, посмотрел. А затем решил увести у своего брата? Или собирался выкрасть меня из-под носа у моего отца, раз уж не получилось на Эллодаре?
        Тут явно что-то не сходилось, но мне было все равно. Все равно! Слезы застлали глаза, противная горечь разъедала горло и отравляла разум.
        - На Эллодаре я собирался помочь вам вернуться в свой мир, но тебе удалось сделать это и без меня. Я пришел в ваш дом, потому что присматривал за Ллвидом. Тот становился все более неадекватным, и его поведение могло доставить нам ненужные проблемы. Там я увидел тебя и больше не смог… Мири, я больше не смог оставаться в стороне! Ты поразила меня в самое сердце своей красотой и невероятной силой воли…
        - Прекрати!  - перебила его.  - С меня уже достаточно твоей лжи! Скажи мне, ты в «Надежде Эирианна»?
        - Нет, но у нас с ними договоренность. Мы не вмешиваемся в их дела, а они не лезут в наши. Если кто-то и нарушает законы Эирианна, того судят по законам Эирианна.
        - Обалдеть, какие мы честные!  - заявила ему язвительно.  - Темные судят Темных по законам Эирианна! Я ослышалась или все-таки сошла с ума?
        Мой сарказм его не пронял, Кайден снова покачал головой.
        - «Надежда» хочет захватить власть в этом мире?  - продолжила допытываться.
        - Нет, Мири! Они пытаются выжить. Как могут и довольно часто не совсем праведным путем! Но после похищения артефактов из королевской сокровищницы у меня собралось достаточно доказательств, чтобы засадить большую часть адептов «Надежды Эирианна» за решетку. Их ждет Малварик.
        Я хохотнула.
        - Молодец, вершитель правосудия! Но давай тогда поговорим о тебе… Кто вы такие, раз уж ты не считаешь себя Темным и вам не по пути с «Надеждой»? Чего вы хотите? Власти? Денег? Чтобы на Эирианне воцарилась Темная Империя с тобой и с твоим братом во главе?!
        - Мири, ты многое не знаешь! Все не так…
        - Так просвети меня, будь так добр!  - перебила его.
        И он просветил. Оказалось, в Темном Мире уже несколько столетий идет война. Они воют с теми, кто вторгся на Эирианн одиннадцать лет назад. С теми, кто постоянно терзает наши границы…
        - Так кто вы такие? И почему вы воюете друг с другом?
        - Потому что наш мир умирает. Эллодар гибнет точно так же, как до этого погибли многие другие Низшие Миры. Его пожирает Первозданный Хаос, и этот процесс уже невозможно обернуть вспять. Эллодару осталось… довольно мало. Пару десятков лет, и он прекратит свое существование вместе со всеми своими обитателями.
        - Но…
        Хотела сказать ему, что не заметила признаков приближающейся гибели, когда угодила в Разлом вместе с драконом, но промолчала.
        - Хаос уже охватил две трети территории Эллодара и стремительно распространяется. Те, кто живет в Темном Мире, обречены. Единственный шанс спастись - уйти через Разломы в Гранях в другие миры.
        Замолчал. Смотрел на меня, давая мне время вникнуть в сказанное. Исчезающий за крепостными стенами диск солнца бросал кроваво-красные отблески на его красивое лицо. И тут… Внезапно мой паззл совпал окончательно. Разрозненные кусочки соединились воедино.
        - Я знаю, кто твой отец,  - сказала ему.  - Он ведь Страж? Павший Страж, не так ли?
        Кажется, я снова его удивила.
        - Да! Так его называют в Низших Мирах, и он - Светлый, Мири, если уж тебе так важны цвета! Несколько сотен лет назад отец нарушил обеты своего служения, пытаясь спасти обитателей Эллодара, и его прокляли свои же сородичи. Отняли большую часть способностей, навсегда приковав к умирающему миру. И он умирает вместе с Эллодаром! Его силы тают. Но мы с братом поклялись… Пообещали не только отцу, но и друг другу, что обязательно закончим то, что он не успел. Мы попытаемся спасти обитателей Эллодара.
        - Но ведь это выше человеческих силах!  - воскликнула я.  - Вы не можете остановить гибель целого мира, потому что это… Это против законов Золотой Лестницы! К тому же такое никому не под силу!
        - Не можем, Мири! Но через три перехода от Эирианна есть пустующий мир, который когда-то нашел друг моего отца. Он подходит для наших целей. Мы не в силах остановить Хаос, но мы сможем вывести обитателей Эллодара. Всех, кто согласится уйти вместе с нами! Но, чтобы открыть Грани, нам нужна Абсолютная Магия. Конечно, мой брат или я в будущем можем достичь подобного уровня, потому что унаследовали часть способностей нашего отца, но я боюсь, что будет слишком поздно! Эта мысль приводила меня в отчаяние долгие годы, пока…
        - Пока не появился амулет,  - перебила я.  - Откуда он вообще взялся?!
        - Отец сделал его еще в те времена, когда проклятие еще не так сильно разъело его кровь. Вложил в него былую мощь, большую часть своих бывших способностей. Думал, что с помощью амулета он сможет вывести народ, который считал своим. Но его предал тот, кому он доверял. Подлый удар в спину, и на Эллодаре началась война из-за его собственного амулета! Вернее, из-за неограниченных возможностей, которые он дает. Амулет переходил из рук в руки до тех пор…
        - Пока не обрел покой в пещере доисторических людей,  - пробормотала я.
        И глупая, но забавная дочь архимага Логана вытащила его из золы!
        - Много столетий подряд отец думал, что тот утрачен безвозвратно. Он потерял всякую надежду, пока однажды не встретил мою мать. Она была среди тех, кого захватили фоморы на Эирианне. Отряд моего отца отбил пленных, затем… они полюбили друг друга. Вскоре родились мы с Тьяну, но сразу же после рождения нас переправили на Эирианн. Я вырос в детском доме, Мири! Ничего не знал ни о своем происхождении, ни о своей семье, пока не закончил Академию Магии и не стал работать в разведке. Но от правды не убежишь, и однажды за мной пришли.
        - И ты…
        - Я долго сопротивлялся. Отказывался в это верить, но кровь взяла свое. Мне пришлось смириться и принять правду. Я родился на Эллодаре в семье Павшего Стража и должен исполнить свой долг.
        - Долг?  - переспросила у него, пораженная той болью, что прозвучала в его голосе.
        - Спасти свой мир. Закончить то, что так и не смог сделать мой отец. Потому что там люди, Мири! Точно такие же, как ты и я. Такие же, что живут на Эирианне и в том месте, где ты выросла. Им просто не повезло родиться в Темном Мире!
        - Не надо, Кайден!  - попросила его.  - Не надо мне ничего объяснять или же уговаривать! Я… Я прекрасно все понимаю и не страдаю бессердечием. Мне вовсе не все равно, как тебе может показаться.
        - Я знаю, Мири… Знаю, что тебе будет тяжело в это поверить, но ты должна услышать еще кое-что.
        - Еще?  - усмехнулась я.  - Неужели ты сможешь удивить меня еще больше?
        И ему это удалось.
        - Я люблю тебя,  - признался Кайден.  - До встречи с тобой в моей жизни был только долг. Но все изменилось, стоило мне тебя увидеть. Я не собирался тебя отпускать, но если ты все же решишь уйти, то… Без тебя в моей жизни останется все тот же долг. И больше ничего, Мири! Поэтому я прошу тебя, не уходи!
        Я задохнулась, ошеломленная его признанием. Но долго сидеть и изумляться Кайден мне не позволил. Встал. Амулет в его руке полыхал кроваво-красным.
        - Пойдем со мной! Ты должна увидеть все своими глазами.
        - Кайден, но я…
        - Доверься мне. Я не причиню тебе вреда!
        Протянул руку. Я смотрела на крепкую мужскую ладонь, на амулет, сверкающий в ней рубиново-красным светом, и понимала, что моя жизнь изменилась безвозвратно. Вернее, она изменилась ровно в тот день, когда Кайден пришел в дом моего отца, посмотрел на меня и… все для себя решил.
        Теперь настал и мой черед.
        - Мири, тебе придется сделать выбор здесь и сейчас! Если я тебе не безразличен, сделай этот шаг! Но если ты считаешь меня предателем, то я отпущу тебя и больше никогда не побеспокою. Клянусь, что никогда не появлюсь в твоей жизни! Уйду с Эирианна и вернусь на Эллодар к своему народу.
        - Кайден…
        Однажды мама мне сказала, что если любишь, то тебе уже все равно… Вернее, ты простишь ему все. Даже то, что он - дракон. Даже то, что он родом с Эллодара!
        Я встала, затем решительно вложила свою руку в его ладонь. И тут же услышала вздох облегчения… Его или мой - какая уже разница, если с этой секунды наши сердца бились в унисон?! Кайден прижал меня к себе. Коснулся моих губ, и тот же миг заработал древний амулет, после чего нас накрыло холодом Перехода.
        Пусть я не знала, что меня ждало впереди, но страшно не было, потому что я сделала свой выбор.

        Глава 27

        …Это было мое второе посещение Эллодара вместе с Кайденом, но и на этот раз я вглядывалась в приближающийся Хаос с не меньшим ужасом, чем в предыдущий.
        В мой самый первый раз в Темном Мире, еще с Ронаном Маккормаком, мы всеми силами пытались выжить - убегали, улетали, прятались, отстреливались от фоморов и их хозяев. Во второй раз, судорожно вцепившись уже не в драконий гребень, а в руку молчаливого Кайдена, я тоже… всеми силами пыталась выжить. Вернее, не умереть от страха, ледяными пальцами скрутившего мои внутренности.
        Никогда раньше не видела ничего подобного!
        Ловко управляясь с Переходами, словно он только и делал, что ходил через Грани, Кайден привел меня вершину холма, у подножия которого раскинулась красноватая каменистая равнина, напомнившая мне ту самую, на которой мы с Ронаном очутились, угодив в неучтенный Разлом. Только вот разница в пейзажах оказалась убийственной.
        В паре сотен метров от нас виднелась покинутая деревенька - с десяток домов с распахнутыми дверями, пустые глазницы окон, покосившиеся заборы и обветшалые пугала над заросшими местным бурьяном огородами. А вот за ней… За ней заканчивалась не только земная твердь, но и небеса, потому что дальше располагалась вотчина Хаоса. Там не было ни земли, ни неба - лишь перемолотая на дьявольских жерновах, смешанная в чертовом котле серо-черная не явь, в которой бушевал иссиня-черный шторм, раз за разом пронзаемый малиново-красными молниями, сопровождающимися безостановочными громовыми раскатами.
        Это был Хаос, изначальная Тьма, пришедшая поглотить этот мир!..
        И он рычал, рокотал, грохотал. Надрывно завывая, тут же принимался отрывисто, по-шакальи лаять и хохотать. От порождаемых им нечеловеческих звуков в животе все сильнее скручивался тугой, болезненный узел, словно пытавшийся связать воедино мое сердце с остальными внутренностями. Инстинкты выли от ужаса, требовали убираться отсюда поскорее и как можно дальше, ведь впереди - верная смерть. Жуткая и неотвратимая.
        И она… Вернее, оно неотвратимо надвигалось. Медленно, уверенно ползло в сторону заброшенной деревеньки, грозя вот-вот поглотить крайние дома. Впрочем, Кайден меня заверил, что обитатели давно уже покинули свои жилища, бежав в слепом ужасе перед надвигающейся катастрофой. Я бы тоже сбежала, но вместо этого, понимая, что у меня попросту сдают нервы, запустила в прожорливую черноту магическим разрядом. И все потому, что чувствовала себя песчинкой на морском берегу, бессмысленно пыжившейся перед приближающимся штормом.
        - Нет смысла!  - покачал головой Кайден.  - Нет никакого смысла, Мири! Мы пытались, поверь, уже очень много раз. Хаос - это приговор для целого мира, и его уже не избежать. Нашей магии хватило лишь на то, чтобы ненадолго замедлить его приближение. Отложить неминуемую гибель… Теперь нам остается либо смириться, либо…
        - Уйти!  - докончила его мысль.
        И они уйдут, потому что побег с Эирианна стал возможным после того, как я вернула ему амулет. Кайден сжал мою руку, похоже, подумав о том же. Впрочем, и я давно уже сжимала его - очень сильно и крайне старательно - так что, наверное, у него останутся синяки.
        Затем был мой следующий визит, и в нем тоже присутствовал Хаос, только на этот раз на куда большем расстоянии - где-то возле самого горизонта,  - но то же время все также тревожно близко. Кайден привел меня в королевский дворец своего отца - огромное белокаменное здание с массивными мраморными колоннами, поддерживающими портик с каменными изваяниями Темных богов Эллодара, возвышавшееся на скале над темно-синим, неспокойным морем.
        К дворцу и раскинувшемуся у его подножия городу - столицы королевства Мэйр, со стороны моря давно уже подбиралось первозданное чудовище. Но магам все же удалось создать огромный щит. Выставив его далеко от суши, постоянно подпитывая водной и воздушной стихией, они загородили им побережье. Впрочем, я уже знала, что надолго его не хватит. Знала это и столица. Именно поэтому она замерла, дожидаясь собственной неминуемой гибели. Застыла, прячась под светлыми черепичными крышами, пугая меня опустевшими улицами, по которым мы с Кайденом прошлись, прежде чем подняться по высеченным в скале ступеням ко входу во дворец.
        Отец Кайдена - высокий мужчина с усталым лицом и ярко-синими глазами - Кайден оказался его точной, только более молодой копией - был со мной крайне любезен. Несмотря на его расположение, рядом с ним я все время робела, понимая, что передо мной не только король крупнейшего государства Эллодара, но и бывший Страж. Человек, рожденный в мире более развитом, чем Земля или Эирианн, со способностями, далеко превосходящими силы Медиаторов.
        Человек, потерявший почти все из-за сострадания к обитателям Темного Мира.
        Тормион Симонд представил мне свою жену - все еще молодую темноволосую женщину с красивым, смуглым лицом, в чертах которого я с легкостью нашла сходство с Тьяну Дойлом. Кэйтилин, довольно сильная магисса, всеми силами пыталась сгладить нервную обстановку за столом, за которым меня угощали и развлекали как самую дорогую гостью королевской семьи. Время от времени я ловила на себе ее задумчивые взгляды. Уверена, все из-за того, что Кайден представил меня как свою будущую жену!
        Нервничала, надо признаться, этим вечером только я. Постоянно прислушивалась к далекому реву разъярённой стихии, вздрагивая каждый раз, когда удары Хаоса казались мне слишком уж сильными. На слова Кайдена: «Мири, не бойся же ты, глупенькая!» - реагировала слабо. Вернее, вяло улыбалась в ответ. Не сказать, что я особо боялась, но законно опасалась, этого у меня не отнять!
        - Щит выдержит,  - в который раз пообещал мне Тормион, поднимая бокал. Я тоже пригубила свой, но не почувствовала вкуса вина из лучших виноградников Мэйра.  - Он простоит еще как минимум две-три недели. За это время мой народ успеет эвакуироваться.
        И не только он!
        Тормион повернулся к Кайдену, и мужчины вновь углубились в обсуждение деталей предстоящего перехода в мир Этерии. Я уже знала, что объявлена всеобщая эвакуация, и ровно через десять дней на приграничном поле будет распахнута Грань, что простоит открытой два дня, чтобы все обитатели Эллодара смогли беспрепятственно покинуть свой гибнущий мир.
        - Мири,  - улыбнулась Кэйтилин,  - прошу тебя, расскажи мне про Эирианн! Мои дети крайне скупы на подробности, а ведь я так скучаю по своей родине!  - Королева была родом из Мунстера, как и мой отец.  - Я буду несказанно рада, если ты прогуляешься со мной по дворцу. Оставим же этих скучных мужчин самим себе!..
        Улыбаясь, Кэйтилин похитила меня из-за стола. Сперва мы с ней прошлись по величественным залам притихшего дворца, казалось, вовсе не готовившегося к скорому переезду. Стараясь не сильно таращиться по сторонам, я рассказывала ей про Эирианн. Затем про Землю, на которой выросла и считала своей родиной. Про то, как впервые очутилась в Темном Мире в компании дракона, перочинного ножика и шоколадного батончика. Как познакомилась в доме своего отца с ее сыном, о том, как Кайден постоянно меня спасал, а затем, решившись, признался в своих чувствах.
        И я тоже призналась Кэйтилин в том, насколько мне дорог Кайден. Настолько, что, сделав свой выбор, я не собиралась ни о чем жалеть, какими бы сложными не стали для меня его последствия.
        - Они однолюбы, Мири, мой муж и наш первенец!  - все так же улыбаясь, Кэйтилин подхватила подол светлого летнего платья - слишком тонкого и прозрачного для консервативной моды Эирианна,  - когда мы поднимались по ступеням на крепостную стену, опоясывавшую дворец, решив взглянуть с высоты на море и раскинувшийся на побережье город. На запястье королевы блеснуло белое золото обручального браслета.  - Я так сильно жалею, что мне не довелось растить наших сыновей самой!..
        Я уже знала - родители Кайдена думали, что Хаос погубит Эллодар значительно раньше, поэтому переправили детей на безопасный Эирианн. Затем их магам все же удалось найти решение и задержать распространение изначальной Тьмы на несколько десятилетий.
        - За последние годы я неплохо их узнала,  - продолжала королева.  - Кайден во всем похож на своего отца. Он так напоминает мне Тормиона! И я надеюсь, что вы с ним будете счастливы, когда все это… Это закончится!  - Мы как раз поднялись на стену, и Кэйтилин кивнула в сторону океана, где стоял тот самый Щит, о который без устали билась разъяренная стихия.  - Мы тоже были с ним счастливы, несмотря на то, что происходило вокруг нас!..
        Тонкое летнее платье королевы трепал ветер, а на ее лице застыло обреченное выражение. И я удивилась… Странно, но ведь Грани будут открыты, и они тоже смогут уйти, чтобы начать все заново в новом мире со своим народом!
        Или же не смогут?..
        Именно там, на стене, через пару часов меня нашел Тормион. Я сбежала из своих покоев - мы с Кайденом оставались ночевать во дворце,  - чтобы снова и снова всматриваться в прожорливую мглу, штурмующую полупрозрачный магический щит. Пусть мне отвели собственную комнату, в которой была огромная кровать, и кружевной балдахин, и служанки, дремлющие в соседней каморке, и Кайден, пожелавший мне спокойной ночи так, что обо сне совсем не думалось - сперва надо было утихомирить разбушевавшиеся гормоны, но…
        Как бы я ни старалась, заснуть мне так и не удалось. Долго размышляла о словах Кэйтилин, затем в мыслях перекинулась на то, что я оставила на Эирианне. Подумала о «Путеводной Звезде», в которой дела шли так хорошо, что я не могла нарадоваться. Только вот радоваться особо не получалось! Вместо этого я тревожилась о Кайдене и его родном мире. Подумала о близнецах, которые все-таки запустили в продажу свои «Охладители», а теперь разрабатывали собственный аналог пневматической почты, решив, что подобная штука Эирианну очень даже пригодится.
        У них все-все было хорошо!
        С легкой улыбкой вспомнила о нашем новом доме, обустройством которого занималась Бренна, и теперь они с Инесс трудились над обстановкой комнат. Мы собирались переехать перед самым началом учебы, и там было достаточно комнат для нас пятерых. Думала о своих родителях, которые вот-вот откроют первый на Эирианне телепорт. Но все эти хлопоты казались муравьиной возней по сравнению с тем, что происходило всего в паре километров от королевского дворца Тормиона!
        С тем, что происходило с Эллодаром.
        Резко повернулась, заслышав уверенные мужские шаги. Думала, меня обнаружил Кайден. Пришел, чтобы успокоить и увести назад, в свою комнату, но ко мне приближался бывший Страж Тормион Симонд, король Мэйра, облаченный в белые одежды. На миг даже показалось, что я чувствую отголоски его бывших способностей и ту невероятную силу, которой он когда-то обладал.
        Я ошиблась.
        От былой магии не осталось и следа, зато внутренней силы ему было не занимать! Ведь, заметив приближение Хаоса, еще будучи Стражем, он безуспешно пытался спасти Эллодар. Затем, лишившись всего, прикованный к этому миру, не позволил заняться панике в своем новом королевстве. Наоборот, смог противостоять вечно голодному монстру, пожирающему планету за планетой. Ставил ему преграды, замедляя ход, иначе бы Эллодар давно уже прекратил свое существование, после чего Хаос перекинулся бы на другой мир, найдя новую жертву своему неутолимому аппетиту.
        Теперь же через десять дней они с Кайденом распахнут Грани и позволят своему народу уйти. Не только ему! На Эллодаре объявлено всеобщее перемирие, и все его обитатели смогут перебраться в новый мир, которому дали название Этерия, что на языке Эллодара означало «дом».
        Только вот… Перед своим уходом Кайден признался, что его отец не сможет пересечь Грань. Проклятие Стражей навечно привязало его к Эллодару.
        Теперь я прекрасно понимала причину обреченного взгляда его жены. Кэйтилин собиралась разделить с мужем их общую судьбу!
        - Мой лорд…  - поклонилась я королю.
        Стоя перед Владыкой драконов мне приходилось вспоминать все то, чему меня научила Риона. Постоянно думать, как бы не запутаться в платье или не ошибиться в последовательности движений. На этот раз мое уважение было искренним и поклон вышел сам по себе.
        - Мирита,  - король остановился рядом со мной. Облокотивший о балюстраду, тоже принялся рассматривать неспокойное море.  - Пожалуй, я должен признаться в том, что обманом отправил своего сына по незначительному поручению… Хотел поговорить с тобой наедине.
        - Конечно же, мой лорд!
        - Мири…  - улыбнулся он.  - Можно я буду звать тебя так же, как и мой сын? Ты напоминаешь мне Кэйтилин в те дни, когда мы с ней только встретились. Увидев ее впервые, я больше не смог оторвать от нее взгляд. И до сих пор смотрю на нее все так же… Уже больше тридцати лет!
        - Уверена, она смотрит на нас с не меньшей любовью, милорд!
        - Мири, я хотел еще раз выразить тебе благодарность за твою смелость. За то, что ты вернула нам надежду, найдя мой амулет, утерянный так давно! И еще за то, что вернула моему сыну веру в счастье.
        - Но я…
        - Не отказывайся от него, Мири! Кайден любит тебя, и он - очень хороший мальчик.
        - Мой дед говорит то же самое,  - пробормотала я.  - Но я ведь и не собиралась!..
        Тут со стороны моря раздался страшный звук, похожий на протяжный, полный разочарования стон. Похоже, передовые отряды Хаоса в очередной раз пошли на штурм магического щита, и в очередной раз их атака провалилась. И я подумала… Что будет, когда они все-таки прорвут оборону? Как долго Тормион и его прекрасная жена Кэйтилин собираются прятаться от неизбежного? Станут ли они переезжать с одного места в другое, скитаясь по опустевшему Эллодару? Или же, проводив свой народ, встретят свой конец в собственном дворце?
        Быть может, именно поэтому слуги не спешат складывать вещи?
        - Но ведь должен же быть выход!  - воскликнула я в отчаянии.  - Хоть какое-то решение?! Те, кто оставил вас в этом мире, они не могут быть настолько бессердечными!
        - Мири,  - Тормион притронулся к моему плечу, пытаясь успокоить. Но я не хотела, не думала сдаваться!  - Законы Золотой Лестницы справедливы. Все хорошо, дитя мое! Поверь мне…
        Но я не собиралась ему верить, потому что не видела в этом ничего хорошего!
        - Неужели вы не пытались… Уверена, вы пытались что-то сделать! Пусть вы пошли против законов, но ведь всегда есть возможность их изменить! К тому же, вы говорите, что они справедливы, а я слышала, что они еще и милосердны!.. Уверена, те, кто их принимает, смогут учесть смягчающие обстоятельства… Черт, да здесь же полно людей!
        Тут я окончательно запуталась, а Тормион продолжал улыбаться, словно мои слова его порядком позабавили.
        - Я подал первое прошение несколько сотен лет назад, когда заметил в этом мире первые следы поражения Хаосом и понял, что Эллодару грозит неминуемая гибель. Затем было еще одно, около полувека назад, в котором я описал обстановку, уповая на то, что его обитатели заслуживают милосердия. Но оба моих прошения остались без ответа.
        - Почему?  - прошептала я.  - Почему на их до сих пор никто не ответил?
        - Нашему народу дарована Вечность, и тем, кто принимает решения в Суде Верховного Престола, некуда спешить,  - просто отозвался Тормион.  - Особенно с пересмотром уже существующих законов.
        Затем мы долго смотрели в сторону приближающегося Хаоса, пока, наконец, я не продрогла окончательно, после чего король отвел меня в поистине великолепную комнату и пожелал спокойной ночи.
        Но спать я вовсе не собиралась, потому что, таращась сквозь полупрозрачный балдахин на трепещущее пламя свечи, старательно обдумывала одну мысль… Я знала, кто сможет повлиять на скорейшее принятие решения! Но для этого мне придется все рассказать… Знаю, Кайден бы этого не одобрил, но, выбрав меня, отдав мне свое сердце, назвав своей любимой, он, сам этого не желая, связал себя и с моей семьей.
        Теперь это и его семья, и в ней было много интересных персонажей. Например, мои братья - «Коллективный Разум», с огромным энтузиазмом готовые лишить разума любого, встреченного на своем пути. Мой отец - сильнейший маг Эирианна. Моя мама… С ней лучше не связываться, если идет речь о безопасности нашей семьи! Дед, никогда не вмешивающийся в политику, если эта политика не угрожает нашим жизням. Темная ведьма Инесс, любящая меня так сильно, словно я - ее собственная дочь.
        Но ведь это еще не все! У нас полным-полно родственников-Медиаторов с внушающими уважение связями в Высших Мирах! Один из них - дядя Лайонелл, кажется, занимал какой-то пост в том самом Высшем Суде Верховного Престола! Я отлично помнила, что дед всегда отзывался о нем как о крайне разумном и добросердечном человеке.
        Неужели дядя откажет забавной дочери архимага Логана в ее первой и, надеюсь, единственной просьбе ускорить процесс рассмотрения прошений бывшего Стража Тормиона Симонда?!

        Глава 28

        Это было огромное, убегающее за горизонт поле, уже со вчерашнего дня забитое людьми и повозками, и они все так же продолжали прибывать. Съезжались, сходились, подтягивались со всех сторон к небольшому холму в центре поля, где с раннего утра Кайден распахнул Грань. Груженые доверху телеги опасно подпрыгивали на ухабах, грозя растрясти свою поклажу. Их обгоняли отряды всадников на небольших лошадках и незнакомых мне животных, напоминавших маленьких, но прытких слоников. Со всех сторон до моего слуха доносился резкий говор на незнакомом языке, оклики, понукание животных. Плакали дети, испуганно и быстро переговаривались женщины, им вторили куда более уверенные мужские голоса.
        Великий исход с Эллодара был в самом разгаре.
        Надо мной пролетел огромный скат, похожий на черный, ворсистый ковер, с бахромой, трепещущей на ветру. Он тоже оказался битком набит людьми и тюками с поклажей. Заметив его приближение лишь в последнюю секунду, я непроизвольно втянула голову в плечи, хотя много раз обещала себе, что не выкажу ни малейших признаков беспокойства. Буду как… Например, как Кайден - спокойной и уверенной. К тому же, тревога мне совсем ни к лицу, ведь, окруженная слугами, я стояла подле величавой королевы Кэйтилин рядом с тем самым холмом, к которому с самого раннего утра шли жители Эллодара.
        Мимо нас прогнали стадо мохнатых, круторогих коровенок, недовольно мычавших и мотавших головами. За ними проследовало еще одно. Ведомые пастухами, они поднялись на холм, чтобы исчезнуть за Гранью. Их примеру проследовали седобородые старейшины в светлых одеждах. Замерли ненадолго, уставившись на Кайдена, сжимающего в руке полыхающий амулет. Поклонились своему королю, затем ему, после чего, окинув взором поле - последний раз, прощаясь!  - поклонились земле Эллодара, и только после этого шагнули за Грань. Впереди их ждало еще два перехода до Этерии, а там - новая жизнь вдали от пожирающего этот мир Хаоса.
        Используя силу амулета, Кайден держал три Грани распахнутыми с самого утра. Отец и брат, а также несколько королевских магов стояли неподалеку, следя за порядком, готовые вмешаться, если возникнут разногласия. Но пока что все проходило достаточно спокойно. Подъезжали, подходили, подлетали люди, послушно выполняли распоряжения, и деревня за деревней, городок за городком уходили через Грани в мир, которому суждено стать их новым домом.
        Мы же с Кэйтилин на холм не пошли, держались чуть в стороне. Поежившись под резким порывом утреннего ветра - погода не задалась с самого утра - я посильнее запахнулась в шерстяной плащ, затем подышала на озябшие ладони. Небо было затянуто низкими грозовыми облаками, с которых время от времени срывался косой, холодный дождь. Влажный подол премерзко лип к ногам, сапоги промокли еще час назад, когда я по неосторожности наступила в лужу.
        Вздохнув украдкой, покосилась на заветный холм. Я бы не отказалась сейчас стоять рядом с Кайденом, как пиявка подпитываясь исходящей от него уверенностью, но… Ему явно было не до меня! Поежилась еще сильнее, когда за Грань улетело несколько десятков фоморов, ведомых молчаливыми хозяевами.
        Местный «Ноев Ковчег» выдавал бесплатные билеты в мир Этерии всем без разбора.
        Перемирие оно такое… Перемирие!
        Только вот не всем, с кем Тормион воевал вот уже несколько сотен лет, хотелось этого самого перемирия! Не все собирались начинать с нуля в новом, незнакомом им мире! Оставаться в гибнущем Эллодаре тоже не было особого резона. Куда проще захватить амулет и… Что тогда? Как вариант, отправиться на Эирианн или же, по слухам, в прекрасный мир драконов.
        Но мы были к этому готовы. Ждали нападения и не ошиблись.
        С двух подъехавших к холму телег в сторону Кайдена полетели магические молнии, но королевские маги не зевали. Защита выдержала, с легкостью отразив первый удар. Только вот врагов оказалось слишком много! Почти на всех телегах, прибывших из городка Гумисса прятались Темные маги, которые принялись с остервенением палить в Кайдена и его брата с отцом. К тому же, несколько сотен фоморов, колыхавшихся на ветру в приятном для меня отдалении, двинулись к нам, явно собираясь присоединиться к всеобщему веселью.
        А ведь на поле полным-полно обычных людей! Детей, женщин, стариков!..
        Мы с Кэйтилин вовсе не собирались держаться в стороне, хотя Кайден и Тормион всячески просили нас - не только уговаривали, но даже попытались приказать, наивные!  - если начнутся неприятности, спрятаться и не отсвечивать.
        Впрочем, нас тут же окружили наши маги, но нападавших оказалось так много, что им тоже пришлось ввязаться в потасовку. Да и мы не отставали! Мама Кайдена мне очень нравилась, но понравилась куда больше, когда мы с ней вполне профессионально уложили одного из Высших, прорывавшегося на холм. Он проделал солидную дыру в груди одного из наших защитников, но я, прикрываемая Кэйтилин, смогла… Нет, залечить его рану не успела, но подпитала магией и удостоверилась, что он жив и будет жить, пока все это не закончится!
        Кэйтилин продолжала держать защиту, я же приложила еще одного спешившего на холм Темного огненным разрядом. Затем королева добила его чем-то мне неизвестным, но внушающим уважение. С ее рук сорвался фиолетовый шар, разорвавший Темного в клочья. И я раскрыла рот от изумления.
        Нет, падать в обморок не собиралась, это… Такое, пожалуй, я оставлю Бренне!
        Кивнув мне одобрительно, Кэйтилин указала на небо, по которому на огромной скорости несся ковер-самолет. Спешил к холму, но отвлекся, потому что траектория его движения как раз проходила над нашими головами. На нем стояло трое в черных мантиях, явно жаждущих принять участие в гонке за амулетом, но им пришлось немного задержаться.
        Мы вполне успешно их отвлекли, жахнув перед мордой ската пару воздушных бомб, а затем держали оборону, накинув магический щит еще на несколько телег, под которыми прятались переселенцы.
        Время от времени я с легким ужасом поглядывала на холм, расцвеченный яркими вспышками, прислушиваясь к беспрерывным звукам магических разрядов, гадая, как идут дела у Кайден с отцом и братом. Наши с Кэйтилин дела шли вполне неплохо - защиту враги пробить так и не смогли, впрочем, как и мы их, но к нам уже пробивались двое королевских магов, похоже, посланных Тормионом к нам на помощь.
        Неожиданно подоспела еще подмога. Неподалеку распахнулась Грань, но вовсе не в том месте, где ее до этого открывал Кайден! Из нее в холодное утро Эллодара вывалились растрепанные близнецы. Я не поверила своим глазам - а они-то откуда здесь взялись?! Тут «Коллективный разум», оценив обстановку, завопил восторженно и с огромным энтузиазмом ввязался в драку. За ними появился мрачный папа, похожий на саму смерть, и крайне сосредоточенная мама. Выражение ее лица не предвещало ничего хорошего тем, кто… Для начала тем, кто наседал на нас с Кэйтилин.
        И даже Инесс, она тоже пришла вместе со всеми!
        Такой магической, а затем и огненной поддержки нападавшие явно не ожидали. Те, кто пытались поджарить на нас с Кэйтилин, довольно быстро сникли. Вернее, один из них рыбкой нырнул со ската, когда его достала оранжевая молния мамы. Оставшиеся попытались ретироваться, но внезапно их ковер-самолет, хрюкнув совсем по-поросячьи, плюхнулся на землю. Причем, не только он! И тут, и там неба посыпались черные скаты… Кажется, виной тому был «Коллективный Разум», каким-то замудренным заклинанием лишивший летающие ковры антигравитационных способностей.
        А затем уже подключилась Инесс, не оставив нападавшим ни единого шанса!
        - Это… Это моя семья!  - сказала я Кэйтилин, когда она перевела на меня изумленный взгляд.  - С вашей я уже познакомилась, теперь вот и вы…
        Что тут говорить - настал их черед знакомиться с моей! Папа, быстро и безжалостно приговорив тех, кто продолжал сопротивляться, не соизволив сдаваться, безошибочно направился к Тормиону. Недовольно поглядел на Кайдена, который, кажется, вновь готовился распахнуть Грань. Нашел меня взглядом, и я покивала - со мной все-все в порядке!
        «Надо было раньше сказать, что именно сегодня день „Икс“!  - услышала я в голове голос Эрика.  - Нам пришлось порядком побегать по Эллодару, разыскивая это место! Папа очень недоволен…»
        «Могу себе представить!» - мысленно вздохнула я. Кажется, мне серьезно влетит!
        Каюсь, я никому не сказала, что именно сегодня будет эвакуация. Про амулет, Кайдена и Стража Тормиона Симонда они знали, а вот про это поле и глобальный исход с Эллодара - нет. Думала, они меня не отпустят, а мне надо было… Я должна была увидеть это собственными глазами!
        Увидела.
        К нам спешили мама и Инесc, но отвлеклись на раненных, близнецы же принялись рассматривать поверженного, но все еще живого ската, вслух прикидывая, как бы половчее притащить парочку таких на Эирианн, а затем разводить в неволе. Ну и продавать втридорога, как без этого! Я же перевела взгляд на Кэйтилин, решив, что мне стоит вкратце рассказать ей о том, кто есть кто.
        Но тут в очередной раз распахнулась Грань, и на холме появились четверо в белых одеждах, под которыми сверкали золотые доспехи, хотя небо было порядком затянуто тучами. Они направились к Тормиону, а за ними из ниоткуда материализовались мой дед и долговязый дядя Лайонелл, путающийся в золотой тоге советника Высшего Престола.
        - Стражи!  - прошептала Кэйтилин, вцепившись в мою руку.  - Они все-таки пришли!
        Дальше мы с ней попытались пробраться ближе к холму, но повозки и люди пришли в беспорядочное движение. Кто-то, поняв, что уже больше не убивают, решил поскорее сбежать. Кто-то, наоборот, ринулся вместе с детьми и поклажей к холму, так же, как и мы пытаясь получше рассмотреть происходящее. Правда, королеву со свитой пропускали беспрепятственно, но мы все-таки застряли в пробке, и я пожалела, что до сих пор не умею ходить порталами.
        Но раз уж не умею, то пришлось подняться на цыпочки… Я смотрела во все глаза, стараясь ничего не пропустить. А еще мне было крайне тревожно, потому что я не знала, чем все может закончится! Кажется, амулет Кайдена больше не полыхал красным, но Грань все так же стояла распахнутой. Уверена, это сделала вовсе не моя семья - это выше наших магических сил! Наверное, кто-то из Стажей…
        - Они помиловали его!  - неожиданно воскликнула Кэйтилин. Повернулась ко мне, ее синие глаза наполнились слезами. Коснулась моего плеча так же, как один из Стражей коснулся плеча Тормиона, и теперь под его белыми одеждами тоже сверкало золото призрачных доспехов.
        Это означало… Уверена, он полностью оправдан, и ему вернули его былые способности!
        - Все закончено! Мы победили!  - срывающимся голосом произнесла королева.  - Он всегда верил… Мой муж верил в высшую справедливость Золотой Лестницы! Верил в то, что его прошение обязательно будет рассмотрено, и они вынесут верное решение! Он не ошибся, Мири, и нам дадут уйти с Эллодара!
        Тут рядом с нами распахнулся портал, и из него вышел все такой же спокойный и сосредоточенный Кайден, заставив народ расступиться. Не говоря ни слова, подошел ко мне, притянул к себе и поцеловал в губы.
        Ведь это тоже была наша с ним победа!
        Целуя его в ответ, я размышляла, что дядю Лайонелла надо обязательно отблагодарить. Пусть еще не решила, как именно, но у меня на это целая жизнь впереди!

        Эпилог
        Два года спустя

        Выпуск этого года из столичной Академии Магии ознаменовался великолепнейшим салютом, а затем таким роскошным банкетом, которого еще не видели стены сего славного учебного заведения. Столы ломились от деликатесов, разливали терпкие южные вина, а с небольшой трибуны, парящей в воздухе в Зале Торжеств, один за другим произносили речи расчувствовавшиеся преподаватели.
        Я же, прислушиваясь к их заверениям о том, что они «со слезами радости на глазах выпускают нас во взрослую жизнь», справедливо предполагала, что преподаватели искренне счастливы… наконец-таки от нас избавиться! И это не столько наш праздник, сколько они отмечали тот радостный факт, что им удалось не только выжить, но и не сойти с ума за время, пока в Академии учились дети архимага Логана.
        Мы закончили ее с отличием, пройдя всю пятилетнюю программу за два года.
        Сейчас же, стоя в черной парадной мантии выпускников Академии Магии Тары, сжимая в руках бокал красного вина, прислушиваясь к тому, что мне с воодушевлением говорил магистр Варрен, улыбаясь поздравлениям моей семьи, я дожидалась появления Кайдена. С трибуны уже вещал наш ректор, а я думала о том, что эти два года для меня и близнецов пронеслись… Нет же, я бы не сказала, что слишком быстро! Они были наполнены учебой и работой, а еще - смехом, приключениями, разговорами, какими-то глупыми проделками, от которых у преподавателей почему-то волосы вставали дыбом… Странно, а ведь все в конце концов выжили!
        Конечно, мы сталкивались и с проблемами, но они все казались мне незначительными после того, как своими глазами увидела пожирающий материю Эллодара первозданный Хаос.
        Но не только это было в моей жизни за прошедшие годы! Мои дни были наполнены любовью, нежными прикосновениями, нашими признаниями и страстными поцелуями. Они стали бесконечно счастливыми для меня, эти два года на Эирианне, и я собиралась продолжить в том же духе. Ведь через неделю состоится наша с Кайденом свадьба!
        И устроим мы ее - да-да!  - в «Путеводной Звезде», самом популярном заведении Тары, хозяйками которой была наша неразлучная троица - Риона, Бренна и я. На следующих выходных планировалось и угощение, и музыка, и танцы, и напитки. Кстати, близнецы снова обещали меня удивить!
        Конечно, соберется вся моя семья, как же без них! Не только мама, папа, дед с Инесс, но еще и очень много моих родственников, включая дядю Лайонелла, без которого все было бы совсем иначе… Подружками невесты станут мои любимые подруги. У Рионы и Бренны, перешедших на третий курс, все было насколько серьезно с близнецами, что, вполне возможно, дойдет и до свадеб. Но не сразу, а когда они закончат учебу.
        На мою же свадьбу прибудет еще одна моя семья - король Этерии Тормион Симонд и его жена Кэйтилин, которых я давно считала своими вторыми родителями. И, конечно же, Тьяну Дойл со своей невестой, и море моих друзей из Академии, мира Летающих Островов и госпиталя Святой Бригитты, где я проходила практику, а по окончанию Академии собиралась сделать местом своей постоянной работы.
        К тому же, я снова отправила приглашение Владыке драконов, который, несмотря на упорно гуляющие по Эирианну слухи о том, что он вот-вот оставит своему племяннику трон, не спешил передавать Ронану бразды правления Нуадреанном!
        Помимо приглашенных, уверена, на нашу свадьбу соберется поглазеть добрая половина Тары! Потому что впервые за всю историю Эирианна свои судьбы свяжут будущий Светлый Страж и будущий маг Абсолюта. Кайден, получив приглашение из Академию на Чаре, родной планете своего отца, вовсе не стал отказываться от новой родины и столь великой чести. Следующим летом ему тоже придется сдавать выпускные экзамены на Стража Золотой Лестницы, но до этого еще учиться и учиться! Впрочем, он уже мог самостоятельно ходить через Грани, так что наш с ним новый дом - мы купили его месяц назад - всегда будет для него близко, рукой подать.
        Вернее, всего лишь распахнуть Грани.
        У нас будет странная семья - Страж и Медиатор. Но… Что может быть лучше? Я понятия не имела и не собиралась узнавать. Зато думала узнать кое-что другое…
        А вот и он! Внутри полыхнуло привычным жаром - как же я рада его видеть! Улыбнулась приближающемуся жениху, сжимающему в руках удивительной красоты букет с цветами, чьей родиной вряд ли был Эирианн. С сомнением покосилась на собственных однокурсниц, не спускающих с него восторженных взглядов. В чем-то я их понимала - мой будущий муж был чудо как хорош, к тому же, под светлыми одеждами ученика Академии Чар уже проглядывала призрачная золотая броня Стража.
        Девушки, завидя его, млели, тогда как я… Я разомлела уже давно и навсегда.
        Затем стала привычно прикидывать, удастся ли мне его соблазнить за оставшуюся неделю до нашей свадьбы. Два года неудачных попыток - слишком уж честный попался на мою голову!  - но… Пока ни разу не удалось, но до свадьбы еще целых семь дней!
        А если не удастся - ну и черт с ним, после потребую свое, ведь мне порядком причитается за все эти годы!
        Оставив жаждущего общения магистра Варрена, с воодушевлением рассказывающего о новом изобретении братьев - похоже, Эирианн в ближайшем будущем ждали двигатели внутреннего сгорания, работающие на магическом топливе,  - отправилась к Кайдену. Получила свой букет, заслуженные поздравления, а затем ответила на его поцелуй так, что…
        Кажется, все задуманное наконец-таки сбудется!

        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к