Сохранить как .
5. Диасса. Игорь Александрович Гертов
        Дикий лейтенант #5

        ГЕРТОВ ИГОРЬ АЛЕКСАНДРОВИЧ
        5. ДИАССА.

        5.1 ДИАССА. НАЧАЛО.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. УЩЕЛЬЕ ТИМСА. ТЕРРИТОРИЯ ПЛЕШИ.

        Когда сделав очередной шаг, Джек очутился на краю Плеши, вместо ставшего таким привычным за миллион лет, полотна Серой Дороги, он не поверил. Через день, убедился - его обманули. Воспоминания о комфортной и удобной планете, на которой есть чем заняться, оказались чужими. Еще через два, только подтвердил собственные подозрения. Мир был совершенно другим.
        Трава была недостаточно зеленой. Воздух - пыльным и неприятным на вкус. Постоянно включалась защита. Всё было катастрофически неудобно. Обжитая складка толстой шкуры Фиерту, имевшей совершенно фантастические свойства, отсекала все энергетические потоки, создавая спокойное и уютное жилище. Так думалось Джеку ТАМ. ЗДЕСЬ оказалось... что отсекать нечего. По сравнению с Тем Местом, энергии был мизер. И по спектру и по насыщению. И это было совершенно не комфортно. Кошмар, как здесь живут разумные? Первая неделя прошла как на каторге. Окраина Плеши оказалась слишком пустынной. К людям в поселок идти Джек просто боялся. Не за себя.
        Время шло, и Джек даже начал паниковать. Собственные структуры, позволявшие жить в Том Месте, потребляли колоссальные объемы энергии. Энергия уходила, и восстанавливать ее было негде. Впрочем, даже сейчас ему слишком часто не хватало энергетической насыщенности того места. Въевшаяся привычка не называть Дорогу по имени, уходила слишком медленно. Но отсюда ОНА его не услышит. Точно. Когда уровень собственной энергетики упал до относительно нормального для местного жителя, Джека посетила ломка.
        До этого момента он был просто безумен. По местным меркам. Но, старательно сдерживался. Сейчас сдерживаться стало слишком сложно. Голод. Давно забытое чувство. Организм проснулся полностью и совершенно закономерно, стал желать топлива. Но найти съедобное, а главное питательное животное стало проблемой. Трава отпадала ввиду низкой энергетической ценности. Живность из этих мест разбежалась давным-давно. Тех, у кого не хватило мозга сменить место обитания, съели насекомые. Насекомые?
        - Ну... если вы спокойно питаетесь местными, значит, в вас обязано найтись что-то, что употребить в пищу, возможно. Я не слишком привередлив. И - слишком голоден.
        Когда насекомые рывком сдвинулись и покинули приличный кусок местности, сталкеры всполошились. То, от чего бежали даже насекомые, могло для поселка оказаться последней опасностью. Перед полным исчезновением с лица планеты. Отряд разведчиков очень осторожно прочесал местность. И нашел тело Даса. Есть в насекомых, оказалось нечего. И уменьшать собственное потребление энергии Дас научиться так и не успел. Организм не выдержал и встал на паузу. Кома.
        .
        Имя Джек решил сменить давно. Не хватало еще, чтобы кто-то ассоциировал места, где он бывает с его реальными интересами. Это не просто неудобно. Это может быть опасно. Зашитый в прочную ткань полевой формы герметичный контейнер, содержал две банковских карточки и металлический жетон офицера Патруля. Капитан второго ранга Дас Герви. Изрядно прореженный список наград и тщательно проработанная легенда. Даже в урезанном виде, достижения новой личности Джека впечатляли. Но внушительный список квалификаций объяснить по-другому было слишком сложно. Да и незачем. Офицеров с такими наградами в секторе уже по пальцам пересчитать было сложно. Где взять сотню пальцев?
        Своих сталкеры не бросали. Раз уж насекомые не стрескали на завтрак, то - будет жить. Бесчувственное тело принесли в поселок. Врач ничего страшного не обнаружил.
        - Истощение? Есть немного, но ничего критического. Отравление? Тоже нет. Скорее всего, попал под волновой удар. У меня нет оборудования, определить, в чем дело. Могу собрать ячейку для поддержания жизни. Но месяца через три надо будет везти в больницу обязательно. И... это получится не дешево.
        Главное было сказано доктором. Волновой удар. Это дело темное и совершенно непонятное. Сталкеры покивали и занялись насущными делами. Опасность перестала быть загадкой. Местный доктор получил весьма состоятельного пациента.
        Сводку по запросу об Дасе Герви, неофициальный совет поселка прочитал и решил: помогать, пока это имеет смысл. Обычно такие случаи не проходили вот так, сразу и положительно. Но пациенту хуже не становилось и уже через месяц, он сидел на лавочке и щурился на свет местного светила. За время, пока пациент пришел в себя, карточка на предъявителя опустела почти наполовину. Брали с нее только то, что требовалось. В этой глуши качественная медицина обходилась весьма недешево. Впрочем, главное в таких случаях - человек жив.
        - Да уж. Не переживай, парень. Если сознание вернулось, то скоро всё будет в порядке.
        Совершенно седой "парень" только кивал, показывая, что понял.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК ЛАПС.

        Джек сидел на лавочке возле доставшегося ему жилища и совершенно автоматически облизывал указательный палец левой руки. Кровь из пореза, приобретенного в результате попытки приготовить салат, продолжала идти. Пусть не тонким ручейком, как сначала, но всё ещё слишком сильно.
        Смешно ведь, иметь достаточно собственных возможностей, чтобы разобрать на мелкий щебень планету, и не справиться с такой мелочью.
        - Дас, давай я тебе заклею рану пластырем?
        Джек ещё раз попытался свернуть из зелёных нитей банальный "Лист" и раздраженно сбросил в землю, получившуюся уродливую кляксу. Слишком много энергии. И... стоявшая за спиной женщина мешала сосредоточиться. Её мысли были как огромная куча беспорядочно копошащихся гусениц. Разноцветных и бестолковых. Сиделке, которую приставили к выздоравливающему, было скучно и она придумывала новые сплетни, наблюдая за странным подопечным.
        Плохо. Возможности и умения, приобретенные в Том Месте, совершенно не сочетались с обычными человеческими потребностями. Фактически всё время, проведенное Там, тело находилось... на содержании. Джек бережно хранил его именно для возвращения сюда. И разучился жить в этом теле.
        Сейчас так уже не получится, здесь слишком мало энергии. Да и общаться с окружающими с помощью мысленных образов или информационных лент, не выйдет. Идиотизм. Джек совершенно определённо чувствовал себя эдаким Гулливером в стране лилипутов. Только вот местные жители оказались слишком уж маленькими. Катастрофически маленькими.
        - Подождите. Я должен справиться сам.
        Человеческая речь потребовала заметного усилия. Куча букв и передана всего десятая часть актуальной информации. Но. Джека уже понимали окружающие. Если бы еще сами разговаривали содержательнее, то было бы хорошо. Иногда доводил до белого каления поток мусора, в котором отделить главное не представлялось возможным.
        .
        Такая вот петрушка. Очень похоже, что Джек совершенно разучился быть человеком. Привык постоянно оперировать немыслимыми для местных условий энергиями. Общаться на избыточном для людей уровне. Похоже, что сейчас даже назвать его человеком можно было с огромным трудом.
        Совершенно определённо, возвращаться сюда он хотел. Точнее, его решение вернуться, было осознанным и окончательным. И собственное тело, всё время нахождения Там, он старательно и бережно хранил именно потому, что упорно продолжал считать себя человеком, у которого остались дома незавершенные дела. Оба утверждения, на текущий момент требовали осмысления. Человек ли? И что он в таком состоянии сможет сделать с тем, что ещё не сделал?
        Бесконечная гонка с увеличением собственных возможностей, сыграла с Джеком злую шутку. Самым простым решением было бы плюнуть на все эти мелочи и вернуться к состоянию, ставшему привычным. Греть руки о звезды и перемещаться между слоями лёгким усилием мысли. Какое дело ему до всего, что останется здесь? Ровным счётом - никакого. Там где ты ничего не можешь, хотеть тебе нечего. Исправить что-то в тонком рисунке жизни с помощью бульдозера? Ха-ха.
        .
        Очень сложный урок. И слишком велик соблазн. Бросить всё и уйти.
        - Нет уж, уважаемые. Я ХОЧУ оставаться человеком.

* * *

        - Виктору везет, как утопленнику.
        Лыжники на вершине огромной снежной горы, топтали снег, готовясь к старту. Трасса была непростой. В начальной точке еще можно постоять и поговорить. Дальше надо бороться со скоростью и совершенно дикими поворотами лыжни.
        - Вот уж не знаю, Ирвин. То, что Джеку хватило сил вернуться, еще не означает, что он откажется от перехода на новый уровень. Уж насколько серьезным человеком был Морс... сам вспомни.
        Родственник только кивнул. Один из магистров Золотого века, известный тем, что долго и тщательно планировал любые собственные действия. Около ста лет целенаправленно готовился к испытанию Дорогой, ушел... и вернулся. Но так и не смог адаптироваться после возвращения. Не нашел смысла. Впрочем, за долгую жизнь магистров, похожих случаев было достаточно. Правда, в том случае все были уверены, что он сможет вернуться. Он - точно сможет.
        - Да брось. Если Сол решил отправить Джека на Дорогу, да еще так рано, значит, велики шансы на полное возвращение. А уж после возвращения, я точно никому из противников завидовать не стану. У нашего юного друга очень скверная привычка превращать шахматную доску в дорожку для боулинга. Кстати. Думаю, что именно боулингом мы с тобой и займемся в ближайшее время.
        - Не надоело еще?
        - Неа. И не надоест, Мо. Жить, это очень приятно. Итак. Без падений. Максимальная сложность. Никаких волновых штучек, а то я тебя знаю, братишка.
        - Сам козел. Хорош болтать, Ирвин.
        Хорошая погода, качественно уплотненный снег на интересных и опасных трассах. Чувствовать жизнь? Вот она.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК ЛАПС.

        Пустынная поверхность Плеши, путешественнику доставляла минимум удовольствия. Насекомые выгребли с грунта всё на глубину до полуметра. Никакой органики. Ничем не связанный, постоянно взрыхляемый грунт, держался плохо. В некоторых местах, после дождя образовывались обширные болота жидкой грязи. Поздняя осень, далеко не лучший сезон для работы на Плеши.
        Наиболее удачливые поисковики уже разъехались отдыхать по более приятным местам поверхности планеты. Население поселка заметно уменьшилось. Гораздо реже появлялись посетители. Ручеек поставок в поселок постепенно пересыхал.
        Джек выбирался в Плешь за деньгами. Точнее, за тем, что превращалось в деньги без особых усилий. Если не видеть своей целью, заработать кусок за сезон и убраться, то и смысл в использовании одноразового белья и жизни в военных модулях не первой свежести, терялся совсем. Романтики или волнующих, рискованных действий, для Джека лично во всём этом не виделось. Поддерживать приличный уровень существования в Лапсе оказалось слегка дороговато. Да и приличность этого уровня была под большим вопросом. Впрочем, место было не хуже и не лучше многих. Для адаптации вполне подходило, а о большем Джек пока не думал.
        Традиционный маршрут. Три дня пути до ближайшей пещеры с теплицей насекомых. "Разгон демонстрации" и сбор самых редких экземпляров продукции. Одного такого выхода хватало на пару месяцев спокойной жизни в Лапсе.
        В нескольких шагах, следом за Джеком шла его новая напарница. Во время очередного спасательного выхода в Плешь, он, на свою голову, её спас. За что теперь и расплачивался. Велла прицепилась к нему и у Джека образовалась бесплатная сиделка, рассказывающая и показывающая ему нюансы жизни в Лапсе. Ну... как бесплатная. Мелочь, которую тратил на ее одежду и прокорм, Джек не считал. А с некоторого времени, когда Велла переселилась в его комнату, лишь изредка вспоминал давно известную поговорку о... самой дорогой любовнице. Настолько плохо всё не было, но кое-что соответствовало. Не зря ведь поговорка вспоминалась?
        - Велла, когда дойдем до пещеры, я тебя на несколько минут вырублю.
        - Это еще зачем?
        Джек поморщился. Что за глупые вопросы? Не первый же раз? От самого короткого "Слова" даже в Том Месте, всё живое разбегается куда подальше. Ловить перепуганную до истерики напарницу, Джеку не улыбалось совсем. Пусть полежит пяток минут, пока насекомые очистят местность. Вернутся они только после того, как уйдет он сам. Чувствительность у насекомых на достаточно высоком уровне.
        Собирать растения, выращиваемые насекомыми, лучше вдвоем. И легализация и помощь. И сама женщина, возможно, чему-то научится. Хотя, в этой части Джек сомневался. Направление мыслей у напарницы извивалось как небольшой червячок, но, ни разу не поворачивалось к продолжению жизни в Лапсе. Романтикой она уже была сыта по горло.
        Угадывать мысли и желания местных жителей оказалось очень просто. Но... в них не было совершенно ничего интересного. И очень мало приятного. Если бы каждый человек постоянно озвучивал собственные мысли... нет, к чертям этот ужас. Культура мысленного общения - вещь весьма непростая. Навести порядок в собственных мыслях и желаниях, может далеко не всякий человек. А постоянно выслушивать этот полубезумный лепет? Не всякого терпения хватит.
        Джек остановился и, достал из рюкзака подстилку. За спиной послышался тяжелый вздох Веллы.
        - Всё. Я готова. Включай свою технику. Как ты всё это выдерживаешь, я не понимаю.
        Дрянная девчонка тут же мысленно добавила: "Точно - калека. Достал ты меня".
        Касание головы и мягкая подстилка со спальным мешком. На всякий случай... коленом на спину и посмотреть, чтобы дышать могла свободно. Прошлый раз дергалась очень сильно. Всё. Теперь требуется "изобразить" излучатель и сделать главное.
        "..".
        Из небольшого пещерного комплекса, где выращивались совершенно специфические растения, хлынул поток рабочих особей. Они скакали через тела спутников, толкались, стараясь быстрее покинуть область действия "Слова". Эффект этого воздействия для поселка искателей, Джек как-то попытался представить. И решил, что на применение "Слова" в жилой местности он установит запрет. Слишком уж безобидным и привычным было такое воздействие в Том Месте. Как крик "Па-аберегись"! у вокзального грузчика с тележкой. Вырвется ненароком - много хлопот будет. Совершенно никому не нужных хлопот.
        Выскочившая хулиганская мысль произнести "Слово" в центре столицы Империи, доставила некоторое удовольствие. Представить себе последствия было просто. Реакцию Виктора - сложнее, но... приятнее. Человеческие привычки понемногу возвращались.
        .
        Всё это произошло полтора года назад. Если Джек и жалел о Том Месте, то очень редко. К размеренной жизни поселка он привык. Проводил в цивилизацию прежнюю спутницу и обзавелся другой. У новенькой хоть мысли со словами не расходились. А насмешки "обчества" на предмет того, что одиночество ему не светит, Джек пережил спокойно. Затем вспомнил, точнее, прочитал оставленную самим собой справочку в местной сети. По ней запросил данные. И начал привыкать к нормальной жизни, восстанавливая то, чем занимался до отправки на Дорогу.
        Очень полезной оказалась привычка оставлять справочную информацию по месту пребывания. На определенном этапе становится слишком неудобно сохранять в нейросети весь объем информации. В процессе собственного развития, человек постепенно увеличивает поток обрабатываемых данных. При всем удобстве собственных хранилищ, держать в голове ВЕСЬ объем, просто нет смысла. Отработал отрезок времени - и сбросил справочный материал в сетевое хранилище, добавив короткое описание. Ситуацию описание не объясняло, но являлось отменным маркером, по которому удобно восстанавливать собственные впечатления. Слишком часто травма или волновой удар нарушали работу нейросети.
        Для обычного офицера или бойца ценность представлял только основной блок памяти, сохраняемый нейросетью. Джеку требовался весь объем. Именно знание деталей и подробностей часто позволяло принимать самые эффективные решения.
        Тот объем, который он сейчас отдавал в сеть, был вынужденным. Слишком широкий спектр данных о месте и событиях он снимал в своей текущей форме. В Том Месте это было совершенно естественно, как и внушительные емкости внешней памяти. Свернув структуру, Джек этих емкостей лишился. Пока окончательно не выделился нормальный для человека спектр снятия информации, излишки уходили на хранение.
        .
        Когда полностью очухался, стал выходить в Плешь. Не столько за добычей, сколько для того, чтобы приспособить привычные в ТОМ месте инструменты под... актуальную реальность. Получалось плохо. Но ровно до тех пор, пока не восстановилась полностью нейросеть, и он не отыскал собственный "талмуд". Сборник эффективно работающих волновых конструкций его развлекал достаточно долгое время. Большинство действий, описанных в нем, обладали очень низкой эффективностью, но главное он нашел. Принципиальный подход в построении конструкций. Адаптация прошла очень быстро. Он даже удивлялся, что раньше считал слишком плохо. Но после очередного анализа, понял, в чем дело. Некоторое время занял расширенный анализ собственного состояния. Сомнения оказались необоснованными. Было решено, что он, скорее человек, чем что-либо другое... но некоторые органы у него еще не пришли в норму.
        А захомяченые артефакты? Один из гостей Того Места, приходивший в поисках новой информации о Пирамиде, как-то заметил, что собеседник "несколько разбросан" и помог исправить этот мелкий недостаток. Это оказалось совсем не сложно. Теперь Джек включал в себя и Цепь Глоу и боевой костюм Артор. "Страдалец" только хмыкнул. И Корни. Вся материальная составляющая облетела, как шелуха, а функционал был встроен в личную структуру.
        Свалить всё в одну кучу, действительно - не сложно. А вот как этим всем теперь пользоваться? Он ведь устройство этих совсем не простых вещей, даже представлял лишь теоретически. И вещи, спокойно спавшие вместе с телом, после снижения уровня оперируемых энергий, стали просыпаться. Несомненно, когда-то они будут работать в полную силу. И над этим... правильно, требуется напряженно работать.
        По памяти был составлен план восстановления функциональности тела. Зафиксирован в рабочем слое и после долгих мучений, выполнен... на одну пятую часть. Считать оставшиеся функции потерянными было не правильно. Значит, будет еще один подход. Затем... столько подходов, сколько потребуется для полного восстановления. Ненужного в теле не было.
        Вопрос с расплетением решился там же, на Дороге. Теперь вместо нескольких сдерживающих узлов, у Джека появился только один - обеспечивавший стабильность изменения структуры. Собственная структура уже изменилась, но размеры наращивала медленно. Именно взрывообразное увеличения объема и провоцировало полное отключение сознания, которого так старался избежать прежний Джек. Нынешний был полностью солидарен с таким мнением.
        Очень удобно, что стал доступным пространственный мешок, в котором находились исполнительные механизмы Артора. Часть энергетики переселилась в него, скрывая существенно возросший собственный уровень. Канал, по которому Артор брал энергию из Ткани слоя, был собран дилетантом. Вся ценность его была только в базовых привязках к собственной сети и Ткани. Канал Дас исправил. Это было не сложно. Отрегулировать собственную структуру так, чтобы она не была слишком явной, было значительно сложнее. Но и это было сделано.
        .
        К тому времени Дас Герви приобрел и благоустроил собственный жилой модуль. Привык к местной пище и даже начал получать некоторое удовольствие от алкоголя. Особо тесно общаться с жителями, ему не хотелось. Одной сожительницы хватало выше крыши. Неинтересно. Информация, которой обладали местные жители, была скудной и в большинстве случаев, устаревшей. Впрочем, и этот период адаптации уже прошел.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ. УНИВЕРСИТЕТ ЛОТРИМА. АДМИНИСТРАЦИЯ УНИВЕРСИТЕТА.

        Утро в Университете Лотрима было напряженным. Новый семестр только начался и накладок с преподавателями, было более чем достаточно. Последний год для государственного учебного заведения выдался очень непростым. Да, перспективным. И по возможностям, и по деньгам. Но "чистка" и упорядочивание программ обучения, распределение исследовательских грантов, заставила ректора вертеться пропеллером, добывая специалистов и организуя новые темы.
        Профессор Руули ругался последними словами. Про себя. Но прекрасно понимал, что делать то, что делается, необходимо. Это - путь к благополучию района, как минимум, потому, что основная масса рекомендуемых направлений, была прикладной. И реализовывать разработки в первую очередь будут на Диассе и на ближайших к ней планетах.
        Гравитация, энергетика, биология. При всей сложности рекомендуемых тем, дефицита в подсказках не было. Синти даже специалистов предлагала. Собственных практиков, поскольку все теоретики были задействованы у семьи Грей. Материалы? По предлагаемым темам выдавались куцые обрывки отчетов. Этот подход был правильным. Мало ли чего нового откроет исследователь, не представляющий себе, каким именно путем двигался его предшественник.
        После нескольких проведенных на Диассе циклов расчетов и опытных серий, были получены данные для сравнения. Отличия были. И далеко не всегда в худшую сторону. В общем, этот семестр ознаменовался еще тремя новыми предметами и несколькими циклами исследований по использованию технологий "Золотого века".
        Первый утренний визитер уже порадовал ректора. Нет, он действительно - порадовал. Новый учебный корпус и реконструкция лабораторного здания управляемой гравитации. Всё двигалось почти идеально. Оборудование для лаборатории уже в пути. Два - три месяца и потребуется готовое помещение. К тому времени, помещение уже будет готово. Сегодняшний разговор был тому подтверждением.
        Теперь несколько обязательных встреч с ведущими специалистами. Это менее приятно. Но. Это приносит деньги, а значит - обязательно. Ректор с удовольствием прошелся по толстому ковру кабинета. Мягкая обувь позволяла чувствовать упругость качественного ковра. Профессору это ощущение нравилось.
        - Кини!
        Секретарь отреагировала моментально. В дверь постучали, и вошел следующий посетитель.
        .
        Обеденное время пришло, как всегда, слишком быстро. А с ним пришла почта. Нет, не переписка и предложения от других подобных университету заведений. Официальные рекомендации от научного Совета сектора Цин. Толстый пакет пластиковых документов с сопровождающим. Самый неприятный вид почты. После судебных повесток, конечно.
        Лежавший на столе лист бумаги был просто нереален. Ректор с отвращением потрогал бумажку пальцем. Нет. Она не испарилась. И не растаяла, как утренний сон. Ректору предлагалось организовать... не важно, что именно требовалось ТЕПЕРЬ Синти. Для него это означало головную боль и отвлечение от главного - зарабатывания денег. Это в самый жаркий период? Вот, что хорошего? Конец месяца знаменовался сбором "совершенно добровольных" взносов от тех, кто желал чего-то добиться на научной стезе. Не все ведь имели достаточно способностей и знаний? Впрочем, если он правильно представляет, то новое направление позволит немного расширить штат. А это, в любом случае, подвижки и возможности.
        Ладно. Есть, весьма кстати, один вариант. Маленький человечек, который привозил последний раз образцы с Плеши, сказал, что добывает их толковый спец. Разве что, пришибленный малость. Поскольку к мнению знакомых ректор прислушивался, то проверить информацию счел необходимым. Если действительно хороший специалист, то переехать в столицу из чертовой глуши, явно не откажется. А уж здесь ему найдется занятие. В столице Диассы, Лотриме, человек, который хотел и умел работать с оборудованием имперского производства, был огромной редкостью. Отчасти из-за того, что окружающие смотрели на этого человека с сожалением... бедняга, вроде не глуп, а вот же, угораздило его работать руками. Лотрим гордился тем, что здесь зарабатывали головой.
        Невысокий, начинающий полнеть мужчина, пробежался по мягкому ковру кабинета. Даже вот так, в одиночестве, он двигался слишком быстро. Точнее - неприлично быстро для такого важного и заслуженного человека. За это над ним часто смеялись. За глаза, конечно, потому что те, кто смеялся в лицо... в общем, таких были единицы.
        Двигаться необходимо. Сообщение о технике в поселке вполне согласовалось с собственными планами ректора. Поехать самому и собственными глазами посмотреть на Плешь и на то, что именно притаскивают из нее местные страдальцы. В одно из прошлых посещений поселка, ректору повезло заметить пару совершенно банальных вещей, разработка которых сейчас весьма прилично наполняет его карман. Один из. Не всем дано увидеть идею в обыденном предмете. И далеко не все могут её извлечь и привести в вид, пригодный к использованию. У ректора такой дар был.
        Лист со стола был внимательно перечитан и отправился в соответствующую папку. Читать список встреч необходимости не было. Владелец этого кабинета, как любой уважающий себя ученый, имел тренированную память. То, что требовалось, в ней не терялось и не забывалось. Два дня. Затем у него будет перерыв, и он сам смотается на Плешь. Ну... не на саму Плешь, а в поселок возле неё. Если бродягу получится застать на месте, и он, действительно так хорош в ремонте техники, то старшего лаборанта на гравитацию ректор получит. Там достаточно хорошая оплата, чтобы приманить нужного работника. Тем более сезон на Плеши закончился. Поживет полгода в Лотриме, обратно уже не поедет. Проверено. Столица Диассы умеет привораживать людей. С хорошей зарплатой, конечно. Неудачники столицу не интересуют. Они никого не интересуют.
        - Кини?
        Секретарша слышала голос начальника даже сквозь тяжелую дверь рабочего кабинета.
        - Шеф, ботаника пока отдыхает. У себя она не появлялась. Сейчас будет звонить, и проситься на вечер. Позвать СБ? Карлу полтора часа хватит с головой.
        - Давай. От нашей ботаники кроме запаха дорогих духов, ожидать еще и какой-то пунктуальности...
        Посмеялись. Оба знали, ЧТО именно от нее обычно, кроме упомянутого запаха, получал ректор. Но, ни сам факт, ни то, что о таком способе платы знало достаточно много сотрудников, никого не беспокоил. Похвалиться строгостью нравов, Диасса не могла.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК ЛАПС.

        Это место было знакомо всем, кто имел какое-либо отношение к научным исследованиям. Здесь возникали на свет образцы технологий насекомых. Материал не привозили редкие научные экспедиции гостей планеты. Эти, если и выходили живыми с Плеши, то только с пустыми руками и карманами, оставив насекомым собственное оборудование и запасы. Основную массу интересного материала приносили обитатели этого поселка.
        Время года для поездки в Лапс, было выбрано не случайно. Поздняя осень. Нет, насекомые, высадившиеся когда-то из Улья, в спячку не впадали. Их даже заморозить, пока не удавалось. В спячку впадали старатели. Или сталкеры. Безумцы, регулярно посещавшие Плешь.
        Плешь, вообще-то, правильнее было бы назвать заповедником. Одно из немногих мест в секторе, куда добрались насекомые и... уцелели. Более того, они высадились на поверхность планеты. Правда, десантный модуль приземлился только один и на момент приземления, материнский корабль, или Улей, как их называли, был разрушен. Боеспособности десанта это не уменьшило, но... Королева, которая управляла особями, была убита. Организованность действий штурмового отряда испарилась как туман под яркими лучами летнего солнца. Опасные группы уничтожили с орбиты. Рабочие успели закопаться и их никто специально выколупывать не стал. Объявили карантин. Местность безлюдная, а после побоища и нашествия насекомых, вообще потеряла всякую ценность.
        Такое положение сохранялось достаточно длительный период времени. Насекомые выживали. Чем они питались на ставшей сухой пустыней поверхности, прилегающей к горному массиву, никто не знал. Тем не менее - изрядно уменьшившись в числе за первый год, популяция закрепилась. Изредка военные расстреливали мелкие группы разведчиков, пытавшиеся покинуть пустыню. Так же и сами насекомые, тщательно утилизировали небольшие группы гостей, а от больших - прятались в выгрызенные лабиринты. Извлечь их не представлялось возможным. Установилось шаткое равновесие.
        Насекомые в холодное время, прекращали активную деятельность НА поверхности. Они так же продолжали копошиться, но результаты их труда становились исключительно труднодоступными. Население поселка реагировало совершенно адекватно. Те, кто заработал лучше, отдыхали на теплых курортах. Кто хуже - в местах попроще. Кто по каким-то причинам заработать за сезон не смог, находили заработок в других местах Диассы. Чтобы с весной вернуться в Лапс.
        Сдав определенное ритуалом прибытия количество крови, профессор Руули, наконец, вырвался из кучи всевозможных встречающих и своей обычной трусцой поспешил к местной гостинице. Несмотря на отличное здоровье, возраст ректора уже не располагал к длительным атмосферным перелетам.
        Потертое местной, не совсем дружелюбной атмосферой, здание местного центра жизни выглядело совершенно, так же как и год назад. Изменения в провинцию приходят очень неохотно. А постройка нового здания или качественный ремонт, это очень дорогое изменение. Его следовало ожидать в последнюю очередь.
        Бронированная дверь впустила гостя в дымный вечерний гам первого этажа. Было еще недостаточно поздно для кворума, но посетителей уже набралось вполне достаточно для того, чтобы стены подрагивали от воплей.
        И хозяин заведения не изменился ни на грамм. Такой же квадратный пень с корешками, в потрепанной местной униформе: смеси военной одежды с изделиями из прочной кожи. Хриплый бас владельца выдал нечто типа радостного "Бу".
        - Добрый день Трони.
        - Здравствуйте, господин Руули. Надо же, какой редкий гость у нас. Ваш любимый номер свободен. Воду уже закачали, всё работает. Ближайшие два-три дня можно жить спокойно.
        Приятно. Хоть и понимаешь, что мелкая лесть - стандартный прием продавца, а приятно. Ректор поболтал с владельцем... салуна, такое странное название, в последнее время, крепко привязалось к местной гостинице. И с чувством честно выполненного долга, отправился греться в ванную. В этом месте было холодно и сыро. Не удивительно, что работать в такую погоду никто не хотел. Сам гость, пока досмотрел фильм под прозаическим названием "Постановка нового атмосферника на длительную стоянку" с рекламными вставками "Встреча дорогого гостя", успел изрядно замерзнуть.
        .
        Вечер этого дня отличался от предыдущих только тем, что стало немного холоднее. Впрочем, "в поле" уже никто не ходил, а сидеть в доме - одинаково, что при плюс пяти, что при плюс трех градусах. И объем масс грязи на улице на этот процесс особо не влияет. Но добираться в салун пришлось осторожно. Местные лужи, они всегда себе на уме. Глубину на глаз не определишь и прибором не измеришь. Бульк... и выше колена в грязи. Ну что за удовольствие?
        - О-о. Дас появился. Мик коронный номер бросает.
        В прошлое... заседание комитета, народ тоже бросал традиционные круглые сухарики. Состав победителей оставался прежним уже больше года. Никаких подвижек. На вялые попытки местного чемпиона, привлечь дополнительные жертвы, мало кто реагировал. Так что, получалось сольное выступление. Да и то, особой реакции оно уже не вызывало. Коронный номер - четыре удара. Всё как всегда. Чертова скука.
        - Мик, ты попросил бы Трони сменить обстановку? Новые броски, новые... возможности.
        - Я конечно, безумен, Дас. Но не до такой степени. Трони и перестановка мебели? Отказать.
        Бамц-бамц-бамц... бульк. Сухарик, крутясь, пролетел по задуманной траектории и, отскочив положенное число раз, от сопутствующих предметов, утонул в кружке с пивом.
        - Много брызг.
        - Что-о-о? Это зависть в тебе говорит, Иот. Ты ведь и так не можешь.
        - Это всё отговорки. Бросок не прошел.
        Джек потягивал свой дежурный бокал, равнодушно наблюдая традиционный спор. Сегодня должна была вернуться последняя группа и все собирались послушать рассказ прибывших. Ничего нового не ожидалось, но, во-первых, было скучно. Ну и... мало ли чего случилось у группы в пути? Такая вероятность оценивалась предельно низко, но она существовала.
        К общению с окружающими приходилось привыкать заново. И это было уже не так тяжело, как в первые дни, после возвращения.
        - Дас, давай мы соберем дартс. Ты ведь - пилот?
        - А я что, против? Собирайте.
        - У нас... умельцев особо нет.
        Сосед приложился к кружке. Джек искоса смотрел на понижающийся уровень пенной жидкости. Вот же бездонный желудок у человека? Почти литр жидкости в кружке. Был. И это уже - даже не третья кружка за вечер.
        - Так и я, по другим предметам.
        Воспоминания о цирковой труппе в Батрунге были тем местом прошлой жизни, которое приходило с теплым чувством. Без всякой зависимости от текущего настроения. Там всё было гораздо проще. Меньше личных возможностей? Зато жить, как простой человек, ничто не мешало. А теперь и чихнуть страшно. Чтобы случайно стену не вынести. После Того Места, это вполне спокойно может произойти. С любой стеной.
        - Ну... ты ведь не оставишь нас без зрелища? Да-ас, не отвлекайся!
        - Здесь не особо хорошо с предметами, которые мне подойдут.
        - А мы поищем.
        Пришлось рассказывать и даже рисовать на листе пластика метательные ножи из стандартного циркового набора. Не рабочее оружие, там смотреть не на что. Обычные красивые железки, слегка доработанные под задачу.
        Разговор о предметах мелькнул и был тут же забыт всеми. Но кое-кто ухватился за спасительную идею. Пара деятелей пропали на пару часов и вернулись. Перед Джеком, безжалостно отодвинув в сторону вожделенный бокал с коньяком, выложили звякающий сверток.
        Еще теплые метательные ножи из листа обшивочного металла. Впрочем, ни приличной стали, ни собственного оружейника в этом месте не предвиделось. Незачем.
        Ножи были... просто были. Форма соответствовала. Ни удобством, ни балансировкой, даже просто гладкими краями, изделия местных умельцев не отличались. Взяли кусок стандартного обшивочного листа брони. НарЕзали плазмой по шаблону, ободрали крупные заусенцы, заточили. На вид, вроде, похожи...
        Джек огляделся в поисках мишени.
        - Трони.
        - А я тебе что?
        - Тебе во-он та колонна дорога?
        Бармен меланхолично перевел взгляд на одну из колонн в зале. Толстый твердый пластик, собранный в квадратную колонну. Ничего особенного. Нужна была подставка для светильников, и... вот она.
        - Да, не более чем другие.
        Сам Джек в это время перебирал железки, раскладывая на две кучки. Около него постепенно собирались завсегдатаи.
        - А это зачем?
        - В перчатках неудобно. Голыми руками - можно порезаться. Острые края. Я доведу до ума. Потом. Часть слева... сейчас попробуем. Ну... полетаем?
        Того что он сделал дальше, никто не заметил. Силуэт Джека размылся и через мгновение, колонна громко хлопнула пластиковыми брызгами. В центре одной из сторон образовалась внушительных размеров дыра.
        - Э... так в чем фокус-то?
        Фокусник растерянно смотрел на результат броска. Оно должно было быть - синим и красивым... Взгляд соседа зацепился за пустое место на столе.
        - Да ты гонишь. Семь ножей? Уже там?
        - Пластик слишком хрупкий. Заточка хреновая. Думаю, что и сами ножи... э...
        Слово "дерьмо" сказал уже не Джек, а кто-то из присутствующих. Компания оживленно зашевелилась. Через несколько секунд парочка посетителей уже настойчиво кантовала колонну, пытаясь выудить из внутренностей метательные снаряды.
        На стойку перед ошалевшим Трони выложили кучку странно изогнутых кусков железа. Его изумление было редкостью. А настолько очевидное - лакомым блюдом. Жители поселка столпились возле стойки и смотрели во все глаза на развитие сюжета.
        Джек вяло подумал, что материал ножей, действительно - дрянь. И летает... низко, и свистит неправильно. Да и удар в твердый пластик колонны не выдерживает. Надо бы уплотнить, изменить балансировку. Нарастить ручки... времени будет много зимой, вот и развлечение нашлось.
        - Трони, не надо надуваться. Ты ведь сказал, что колонна тебе...
        Одна из плоскостей колонны обзавелась дырой, на второй были явно заметные трещины. Никакой романтики не получилось. Утиль.
        - Я сказал, что не дороже остальных! Они мне все дороги!
        Крики и ругань доносились из дымного чада, развлекая собравшихся. Джек перебрал оставшиеся ножи, глотнул из изрядно опустевшего бокала и подумал, что неудача не должна отвлекать мастера от получения нужного результата.
        - Ладно. Я попробую в стену.
        Трони даже подпрыгнул.
        - Нафиг! Щит специальный сделайте, тогда - пожалуйста. Мне дыра в стене совершенно не нужна. И заберите к демонам, эти... это... да просто нафиг!
        Крик души оценили. Дружное ржание заставило задрожать зеркало за спиной возмущенного владельца "салуна". Вечер удался.
        На этаж выше в "номере люкс" беспокойно крутился на постели ректор Руули. Новое место. Беспокойные соседи. Чертова провинция. Позвать что ли служанку?
        .
        Позднее утро в теплом домике. Никуда не надо бежать. Работа до весны окончена. Джек обнимал весьма привлекательную молодую женщину, которая не хотела по достоинству оценить такой приятный момент в жизни.
        - Дас, это безобразие.
        - Да. Согласен.
        Кави сегодня собиралась ехать к морю. Впрочем, она это делала почти каждый день текущей недели. Собиралась ехать. К морю.
        - Перестань. Мне надо к Трони. Я видела в окно частный атмосферник. Может получиться на него попроситься?
        Джек вздохнул.
        - Ну, подумай головой, прилетает важный гость на СОБСТВЕННОМ атмосфернике в эту дыру. Прилетает в пятницу, чтобы улететь... в субботу? Таких важных событий в поселке уже давно не замечалось. Вечером пойдем в салун, гость наверняка там будет. Улетит он в понедельник, как обычно. Времени договориться у тебя будет более чем достаточно.
        Упрямая подружка только мотнула головой, выкрутилась из объятий и убежала в душ. Вот же зараза. Обидно, что опять никуда не уедет. А момент все-таки испортила.
        - Дас, включи мне горячую воду!
        Сборы продолжались почти два часа. И все два часа постоянно звучало: Дас - сделай то, Дас - сделай это. Когда, наконец, хлопнула входная дверь модуля, Джек понял, в чем настоящее человеческое счастье. В покое.
        .
        Лежать в уютной постели и думать о том, что за стенами модуля сейчас холодно и сыро, оказалось неожиданно приятно. Вспомнилось, как хорошо зимой у правильно сложенного камина. Надо будет собрать такой здесь. И сравнить ощущения... да к демонам сравнения. Камин - это здорово.
        Стук в дверь вызвал только удивление. Кого это принесло так рано?
        - Добрый день. Дас? Дас Герви?
        Камера возле двери мигнула огоньком, включаясь. Пожилой человек. В городской одежде. Ему явно не жарко на улице, хотя одежда... достаточно теплая. Слабая энергетика? А черт... ему же холодно там, а Джек рассуждает об одежде. Вялое состояние уходить не хотело никак. Лень.
        - Заходите, не заперто. Я выйду через... пару минут.
        Гостем Джека оказался ректор Университета Лотрима.
        .
        Закрыв дверь за посетителем, Джек обернулся к зеркалу в прихожей.
        - Сильно умный, Джек? Рассчитывал, что тебе дяденьки соберут теоретическую базу для исследований? Мдя. Нифига отдохнуть не дадут.
        Отражение сильно умным не выглядело. Оно было хмурым и не отдохнувшим. Проект, благополучно продвигавшийся последние пять лет на Диассе, ударил по инициатору. Краешком, конечно, но зацепил. Впрочем, практического материала по насекомым было собрано на Плеши уже более чем достаточно. Но головной болью было совсем не это.
        Отражению Джека совсем не улыбалась мысль жить в большом городе. Грязном и шумном. Кишащим бестолковыми и не слишком адекватными жителями. Ибо - столица. Это слово заставило задуматься.
        Можно сколько угодно смеяться над калибром этой "столичности" Диассы. Безусловно, она рядом не стоит ни с Синти, ни со столичной планетой Лепестков. Но факт остаётся. И принимать во внимание его так же необходимо, как посещать сборище местных алкоголиков, изображая приличного члена общества. Кстати, он вчера уже отметился, так что сегодня можно пропустить заседание. И... пора навестить Семью. Он, конечно и сам справится, но многие вещи становятся проще, когда есть, кому присматривать за ними.
        С ректором был оговорен срок на размышления и подготовку к переезду. Осень. Где-то со второго месяца зимы должна начаться первая экспериментальная прогонка оборудования новой лаборатории. Само оборудование уже прибывает на орбитальную станцию, реконструкция здания практически завершена. Месяц или два в Лапсе. И столько, сколько потребуется на запуск оборудования в Лотриме. Принципиальное согласие Дас Герви дал.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ СИНТИ. ПЛАНЕТА АНГА.

        Ланнан ради встречи такого гостя, не отказался выйти к входу в жилой комплекс. Это было хорошо, поскольку в адекватности собственных действий, Джек сильно сомневался. А зная резкость личной охраны, рассчитывать на спокойный прием совершенно незнакомого человека в личных покоях главы Семьи, явно не стоило.
        - Ты... точно - Джек?
        - Не поверишь, сам сомневаюсь. Но, очевидно, да. К сожалению.
        Ланнан еще раз обошел гостя по кругу.
        - А скажи мне Джек, что прошептал генерал Долай перед смертью?
        - Я не хочу ругаться матом, Лан. А он, этот козел старый, умел ругаться.
        Ланнан разочарованно хмыкнул и кивнул.
        - Никогда не повторял. И аргумент тот же. Честно говоря, если бы не... рекомендации Чали, демона лысого бы я тебя пустил бы. Но, разрушения жилого комплекса, последняя вещь, которая меня сейчас интересует. Ну и насколько ты неадекватен?
        Джек, конечно, был готов к подозрительному приему. Просто стоять на площадке перед входом, пока Ланнан оповестит все структуры, было скучно. Демонстрация собственной "неадекватности" заняла считанные минуты. Декоративная плитка перед входом разом вскипела и застыла расплавленным золотом, образовав сложный рисунок.
        - Лан, будь внимателен, металл - настоящий. Если с этого Знака Семьи украдут, хоть кусочек, с охраны голову сниму. И спина твоя бедная, снова начнет скрипеть.
        Ланнан потрогал рукой совершенно холодный металл и вопросительно посмотрел в небо. Последние слова Джека он явно пропустил мимо ушей.
        - Орбита не зафиксировала волновых возмущений. Как ты это делаешь?
        Но Джек уже шел к входу в здание.
        - Снимайте с меня энергетику и всё, что требуется для уверенной идентификации. Следующий раз таких танцев не будет. И... семь тонн, двести тридцать два килограмма, восемьдесят три... не отвлекайся, Лан, восемьдесят три с половиной грамма. Я буду контролировать вес.
        - Да кому здесь надо золото? Вот если бы керлит...
        - Облезете. И неровно обрастете. Ручками собирайте. Будете ценить.
        Ввиду возросшей необходимости в керлитовых элементах для оружия, иллюзий у Джека не было. Сотвори он керлитовый знак - сопрут, не глядя на количество охранников. Сами охранники будут активно помогать.
        .
        Наконец Джек выбрался в заполненный представителями Старших семей зал, и у него перехватило дух. Много людей.
        - Как-то вас слишком много... - Совершенно автоматически озвучил он мысль. И уловил краем глаза испуганное шевеление первого ряда. Времена меняются. Если вначале ему приходилось пинать ногами упрямых и несгибаемых Ратху, то теперь, очевидно, потребуется предельная аккуратность в общении с... ведущими менеджерами Семьи. Людьми, которые знают цену себе и вполне довольны собственным положением.
        - Всем вам прекрасно известно, что число глав старших семей имеет свойство сокращаться после свидания со мной. Надеюсь, что сегодня эта традиция...
        Чертовски интересно было наблюдать за лицами присутствующих. Пауза тянулась в тишине, некоторые лица бледнели. Но основная масса вела себя вполне достойно. Легкая усмешка и приподнятый подбородок. Только в лицо смерти. Иначе ты - червь.
        - Сегодня эта традиция отдохнет. Но при разборе ваших действий и утверждении основных линий развития, повезет не всем. Запасайтесь аргументами, исправляйте собственные ошибки. Вы пришли увидеть Главу Семьи? Вот он я.
        За спиной Ланнан демонстративно скрипнул стулом.
        - Лан, не волнуйся. Несмотря на мой взъерошенный вид, я, на текущий момент, состоянием дел в Семье... скорее доволен. Так что наше собрание надолго не затянется. Вы увидели меня, я увидел вас. Кто думает, что слухи о моей гибели - правда, может подойти и проверить мой Знак. Сейчас.
        - Джек, какие к черту слухи?
        Профессиональное шипение генерала Фанит вряд ли услышал первый ряд, но Джек разобрал совершенно определенно.
        Слухи. Самая отвратительная вещь. Началось всё, наверняка, со вполне обычного сожаления о том, что Глава Семьи слишком долго не устраивает больших собраний, на которых появляется возможность увидеть старых сослуживцев и друзей, разбросанных по всему сектору. И через энное число "испорченных телефонов", эти слова стали сообщением о внезапной гибели Джека Грея. И ничего с этим не поделаешь.
        Нет, вслух никто ничего не говорил. Но мысль, продублированная многократно, пробивала любые блоки. Вот сейчас, например, большинство подумало о том, что Кай, безусловно, засранец редкий. Но то, что он жив - очень хорошо. Это стабильность и возможности развития для Семьи и для Цин в целом.
        - Те, кто успел взглянуть на мой автограф перед входом в это здание, наверняка получили представление о части моих личных возможностей. Как люди образованные, вы должны понимать, что стремления разумного, если они есть, направлены в те области, где он может меньше, чем хотел бы. Так вот, в Цин, на текущий момент, того, что я не могу изменить или исправить, нет. Есть законы, по которым происходят необходимые изменения. Этот факт не делает для меня безразличным состояние сектора. Или поведение его руководителей. Но вам я скажу, то же, что говорил на самом первом собрании Старшей Крови. Я, Джек Грей, буду помогать вам всем, что есть в моем распоряжении. И заставлять тех, кто не желает добиваться блага для всей Семьи. Но эти блага вы получите только из собственных рук. И будете ценить то, что сделали. И знать, что именно ВЫ творцы собственного благополучия.
        Тишина. Это хорошо.
        - У вас двенадцать часов на вопросы. Действительно актуальные - получат ответ.
        Джек еще раз обвел взглядом зал и с сожалением понял, что без показательной порки, тоже не обойдется. Но будет это - завтра. Перед его уходом.
        .
        Таких собраний было несколько. Только официальные встречи, к неофициальным Джек пока готов не был. В Батрунге - для руководителей Рабочей группы Синти. В Лепестках пришлось провести внеочередное собрание Королевского Совета. Ну и Администрация Цин в Синти, Университет и несколько отдельных рабочих групп по специфике. Везде появились вопросы. После первого круга вопросы были отфильтрованы по направлениям и дополнены собственной информацией. Второй... круг почета ознаменовался серией ответов и решений. И, как ни прискорбно, раздачей плюх. Часть руководителей лишилась мест, часть - голов. Некоторые просто исчезли или "попали в аварию". Взбодренная администрация всех уровней зашевелилась.
        Результат, в целом, оказался немного лучше, чем Джек ожидал. Но темпы восстановления сектора всё еще вызывали горькую усмешку. Граждане выбирали стабильность, и любые изменения происходили неторопливо. Затевать войну для того, чтобы подстегнуть активность населения? Это не метод. Сектору вполне хватит замороженных конфликтов с Виктором и Баронствами. Подгонять? Не тот случай. Неторопливость прогресса, в этом случае, была обусловлена объективными причинами и, выжимать соки сверх допустимых пределов, означало ломать всю концепцию развития. Это было недопустимо. Хватит Цин всевозможных "перемен", их уже произошло более чем достаточно.
        Создавались резервы ресурсов, и запускалось производство новой техники. Увеличивались производственные мощности, выводя технологии на массовый уровень. На текущий момент это уже становилось актуальным. Цин, как оказалось, занимал огромную территорию, и население у него было соответствующее. Даже небольшая экономия средств на основных позициях производства, давала ошеломительные цифры в применении ко всему сектору.
        Но, ресурсов по-прежнему было мало. От запуска поточной линии по производству стандартных топливных стержней, пришлось отказаться. ОЧЕНЬ дорого. Такая же картина и с базовыми элементами управляемой гравитации. Источники зеленого, открытые в Цин, росли, но слишком медленно. Истрепанные всеми недавними переменами волновые сети исключали возможность принудительного поднятия уровня.
        Самостоятельное развитие государства, в уже развитом слое с серьезными соседями, имеет весьма неприятную особенность. Соседи мешают. И чем более они развиты, тем сильнее помехи. И не важно, насколько доброжелательно они относятся к вам. Все хотят вкусно кушать. Желательно, за чужой счет. Именно из-за этого приходилось отказываться от заманчивых предложений о кооперации от Виктора.
        Избегать попадания в зависимость, политическую или экономическую, не сложно. ДОРОГО. Но если государство принесет все необходимые жертвы и выстоит, то детям или внукам жить станет легче.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ СИНТИ. ПЛАНЕТА СИНТИ СВЕТЛАЯ.

        - Мне одному кажется, что Грей прошелся по грядкам... несколько жестковато? И что это за распоряжение: "Экономическая блокада Семьи Ройт на Вуалор-12"? С какой стати администрации ПОКАЗАТЕЛЬНО блокировать тех, кто кормит две системы?
        На Синти полуофициально собрались гражданские координаторы самых развитых систем Черного края Цин. Те, кто мог и хотел кооперироваться в установлении экономической стабильности. К сожалению, слишком многие из тех, кого хотелось бы видеть в этом месте, были перегружены собственными проблемами и, участвовать в коррекции общей картины не желали. Исправно выполняли то, что от них требовалось. Не мешали. Но и активной помощи от них не виделось.
        Первый координатор группы Винат, отказался от карьерного роста. Джером был одним из тех, кто организовал этих людей и старательно поддерживал в них желание что-то делать. Сейчас он скромно сидел в уголке, потягивая из бокала сок. И внимательно слушал реплики собравшихся.
        Да, с Ройт Джек поступил не очень красиво. Но Джером смотрел несколько глубже, чем остальные. Скидки и льготные поставки сырья и оборудования, эти ушлые дельцы записали в обязанность администрации, а вот серьезное увеличение цен на собственную продукцию - искренне считали собственным правом. Это им спустили с рук. Нужен финансовый толчок? Ради Сола. Но то, что стало происходить дальше, вызвало серьезное беспокойство у бывших офицеров, а таковых в управлении сектора было... через одного. Собственная армия. Закупки тяжелого вооружения. Скрытие статистики по военным формированиям. Не настолько там беспокойное место. И военные из Вуалора, не участвовали в операциях сектора. Хотя на это неоднократно намекалось. Их отсылки на то, что у семьи Грей, дескать, военный флот чуть ли не больше чем у администрации, были встречены фырканьем. Военные силы Грей практически дополняли силы Патруля, работая в самых разных местах сектора. И не делали различия между интересами семьи и "красными" сигналами по линии Патруля. От Патруля Цин, по мнению Джерома, их отличало некоторое... механическое отношение к военным
проблемам. Наплевать на местных координаторов и офицеров. Только Закон. Без проволочек и переговоров. Патруль был более связан собственной структурой и взаимоотношениями с властью на местах. Впрочем, особого различия между личным составом Патруля и военного крыла семьи Грей, сам Джером не находил. Ожидавшие подъема на контракт военные, с любой планеты области Синти, не делали таких различий. Грей - замечательно. Патруль? - великолепно.
        Спор вокруг Семьи Ройт разгорался. Джером добавил в бокал сока и взгрустнул. Он бы мог поспорить, что верхушка Ройт долго не протянет. К демонам всякие политические финты, от которых, точнее, НА которых потом вырастают "народные восстания". Две группы оперативников и один из уполномоченных представителей. Авария или несчастный случай. И проникновенная речь уполномоченного. В закрытом помещении. Для тех, кому предстоит продолжать дела Семьи.
        Политика системы Вуалор будет пересмотрена. Военные формирования перейдут на контракт сектора. Как именно всё это подадут гражданам? Да как угодно. Просчитают самый удобный вариант и сыграют. А еще, там могут найти чужих консультантов. Нет, действительно - найти. Тогда порка будет гораздо глобальнее. Но это всё не так интересно. Это... вообще - не интересно, когда власть в руках специалистов.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ СИНТИ. ФРОНТИР. БЕЗЫМЯННАЯ СИСТЕМА.

        - Ну и как это будет работать?
        Капитан Виоль недоверчиво смотрел на изображение. Модуль связи. Несколько необычной формы. Всё. Но специалист из Синти словно ждал именно такого вопроса. Он сделал глубокий вдох... и наткнулся на укоризненный взгляд.
        - Прат, давай без лекций? Задолбал ты со своей волновой терминологией. Простым человеческим языком скажи, за сколько систем мы увидим прокол дальнего перехода?
        - Этот блок, Терим, перекрывает направление. Понимаешь? Мы стоим на центре пучка векторов, традиционно использующихся рейдерами для перехода из Первого Лепестка на этот край Синти.
        Длинный прыжок в исполнении техники Баронств, как оказалось, имеет специфические требования к пространству между контрольными точками. Эту особенность и использовал новый модуль.
        Волновик потер нос, оставив синюю полосу.
        - В общем... должен держать весь пучок. Включай, увидишь.
        Капитан Терим Виоль скептически кивнул и дал команду ВМ.
        - Нос вытри, Прат. Как ты умудряешься грязь найти в пустоте? Да еще и синего цвета?
        Через сутки, когда бедный спец уже не знал, куда прятаться от ехидного капитана, пошла первая засечка. Данные сняли и отправили по сети. И снова долгие часы ожидания.
        - Я думал, это будет веселее.
        Энтузиазм волновика за прошедшее время дежурства приблизился к минимуму. Капитан потянулся и уточнил:
        - Тебе снова скучно, друг? Сходим в тренажерный зал?
        - Нет-нет. Я поглощен работой... но она могла бы быть веселее.
        Спарринг с капитаном перестал развлекать адепта уже через... первых два часа. Похоже, над собственной физической подготовкой спецу надо серьезно поработать.
        .
        Всё имеет обратную сторону, думал Джек, возвращаясь к Плеши. Развитие, неизбежное, быстрое и в его случае вполне успешное, превратило его в чужака. Нет, совсем не из-за его действий или слов. Он стал слишком непривычным для окружающих. На тех, кто чувствует волновые энергии, но не обучен управлять ими, структура Джека оказывает пугающее воздействие. Королевские детки, несмотря на абсолютное спокойствие сопровождающих их келон, выплеснули на него такой шквал страха, что он поспешно смотался. Тирисса успокаивала, что всё образуется, но... верилось слабо. Неш вообще шипела как змея, дескать, станешь нормальным - приходи. Если. И это "если" было поставлено под огромный знак вопроса. То, что прочиталось в ее мыслях, Джек постарался забыть сразу. Эта область его жизни явно закрылась на неопределенный срок.
        .
        К Лапсу вышел за пару километров. И прошелся пешком по прихваченной ночным заморозком земле. Шагал и прокручивал случившееся в Лепестках, поражаясь, насколько созвучен окружающий его пейзаж, его же отвратительному настроению. Затем, пройдя больше половины пути, спохватился. Созвучно? Новый печальный звук, появившийся в окружающем пространстве, его серьезно насторожил. Он шел из той части спектра, в которой не должно быть никаких звуков. Люди не использовали эту часть спектра. Она... требовала несколько других инструментов и органов чувств.
        Три прыжка вокруг Плеши, триангуляция сигнала. Всё точно. Из обломков спускаемого диска насекомых, шел мощный сигнал в сторону территорий, занимаемых Диким Роем. Именно его отражение Джек услышал, как печальную песню. Орбитальная сеть этого сигнала не видела, но послушно отметила на карте место и взяла под пристальное наблюдение. И по странному совпадению, как только появилась отметка о наблюдении за местом, сигнал оборвался.
        - Это еще что за новости?
        "Диспетчер орбитальной сети. Представьтесь. И уточните ваш запрос".
        Джек быстро свернул собственные органы чувств до узкого человеческого коридорчика. Спалился. Точнее, разучился работать с сетью.
        "Капитан Дас Герви. Прошу взять под постоянное наблюдение область аномального сигнала с координатами... Личный код... Уровень допуска... Материал по объекту, без подтверждения, отправлять на адрес... с пометкой "срочный анализ". Данное распоряжение может изменяться лично инициатором или офицером с кодом не ниже нулевого. Ожидайте подтверждения".
        Через десяток минут Джеку сообщили, что распоряжение подтверждено. И сразу остудили пыл.
        "Только ты зря дергаешься, военненький. Там какая-то шарашка эксперименты проводит. Есть отметка в журнале".
        "Принято".
        Последнее сообщение слегка успокоило. Но ненадолго. Какие к демонам эксперименты на территории насекомых? Источник предупреждения об эксперименте, как и подозревалось, не нашелся. Пришлось изображать простака, чтобы не поднимать раньше времени шум.
        "Поставьте на контроль этого комика. Появится - пусть обязательно выйдет на связь. Устроили здесь... пляски с бубнами".
        В результате всех этих событий, в Лапс Джек попал только через три дня. Первые сутки провел в собственной лаборатории, пытаясь изготовить требуемый прибор. Оказалось, что по этому направлению ни в сети, ни в его личном банке данных ничего нет. Сходу не сделать. Специфика. Выращивать самостоятельно базовый кристалл детектора с очень специфической структурой времени не было. Точнее - ни оборудования, ни времени на его изготовление. Результатом стала новая тема для теоретической разработки и столько материала по теме, сколько смог из себя выжать Джек. Разница в понятиях и терминологии съела добрую треть написанного. Но.
        Материал попадет на Лагос. Там его со всех сторон обнюхают спецы Семьи. Если найдется вероятность практического применения вне военной области, то тему окультурят и выдадут тем, кто по профилю ближе. Если нет - в нее будут вгрызаться специалисты Лагоса.
        Затем были... приватные консультации по вопросу, с Домом и Девятым. Общаться оказалось очень легко. Гораздо проще, чем в любой из моментов до этого. Но при всём удовольствии, полученном от общения, результата не оказалось.
        Принципы, на которых работал передатчик насекомых, ближе всего были к ментальной связи келон. Скорее всего, келон могли услышать сигнал. Но в этом месте оказалось, что - да. Услышать-то они могли, вот только Джек был не в состоянии воспроизвести образец того, что именно требуется слушать. Приказа "пойди туда, не знаю куда", келон не понимали в упор.
        Вернулся в Лапс Джек несколько разочарованным. Но встреча с младшими детьми вылетела из головы надолго.
        Лапс к возвращению загулявшего жителя отнесся спокойно. Кворум, изрядно поредевший ввиду холодного периода, встретил его приветственными криками.
        - Правильно Дас, пусть эти неженки трутся в душных городах.
        Тема развлекала салун целых два часа. Все были уверены, что Джек отвозил в город сожительницу, и они поссорились где-то по дороге. Его даже пытались успокоить, дескать, то, что крашеная девка сбежала от него, далеко не самое страшное в жизни. Придет весна и этого добра, требующего романтики и приключений, привалит столько, что даже выбирать тяжело станет.
        Новая тема затронула сокровенные чувства. Добавилось на столах выпивки и традиционные сухарики в этот вечер летали по самым замысловатым траекториям.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. КОНТИНЕНТ ЖЕНЕЙ. ПОМЕСТЬЕ.

        Небольшой континент с достаточно холодным климатом, на котором крупные города отсутствовали, был заселен не слишком плотно. Дешевизной континент не отличался, жить в холодном климате не всем нравилось. Рыбный промысел, пара специфических производств и, как ни странно, прилично развитая туристическая структура.
        Последние годы в некоторых кругах Диассы стало модным жить на берегу холодного моря, изображая аскета. Некоторые туристические поселки были перестроены, превратившись в стилизованные под старину крепости. Понятно, что никакой крепостью такой поселок не был, но ограничить посещение для посторонних людей, получилось совершенно легально.
        - Нет, Влаг. Мне совершенно точно известно, что его нанял ректор университета. И отсутствие его структуры в Лапсе было вполне логично расценено, как отъезд к новому месту работы. Насекомые категорически отказывались в его присутствии запускать передатчик.
        Двое мужчин в полутемной комнате, освещаемой языками пламени из декоративного камина, были знакомы слишком давно, чтобы не доверять словам, сказанным наедине. Младший не оправдывался. Спокойно выкладывал то, в чем был уверен.
        - Надо было подождать. Слишком многое поставлено на это место и на этот случай.
        Старший из собеседников покачал головой, совершенно автоматически протянул к огню сухую руку с узловатыми пальцами... и убрал назад, под накидку, пробормотав что-то вроде "чертовы декораторы, не могли поставить нормальный камин".
        Младший, отойдя к огромному окну с панорамой ночного неба, застыл на несколько минут. И продолжил разговор, не оборачиваясь к собеседнику.
        - Знаешь, мне случалось работать с разными адептами. Но этот... я не понимаю, чем он купил насекомых. И почему они выполняют его приказы и вообще, не прогнали и не убили его. Но человек он... мягко говоря, странный. Впрочем, ни один нормальный человек не сделает с собой того, на что согласился этот.
        Хриплый смех от камина был едва слышен. Как и ответ старшего.
        - Согласился? Да он мне весь мозг вынес, требуя трансформировать тело. Керлитовые сетки, щитки, эти клешни из композита. Дебил он полный. И я прекрасно понимаю трудности с его... стабилизацией. Но он ведь управляет насекомыми?
        - Около сотни экземпляров в его... стае. Остальные ушли.
        - Вот. Да хоть тремя. Главное, что они восстановили передатчик. И сигнал... что с ним?
        - Передача была слишком короткой. Наш... друг говорит, что, по мнению его паствы, при такой продолжительности сигнала просчитать место материнский Рой не сможет. Определенно.
        Старший вздохнул и завозился в своем кресле, подворачивая под колени плед.
        - Будем ждать. И повторим сигнал, как только будет уверенность, что этот странный человек покинул поселок. И... Тони, не надо ничего делать. Ничего. Даже наводить об этом странном человеке справки. Ты ведь сам оценил его действия при обнаружении сигнала? И он его действительно почувствовал. Пусть всё затихнет. Просто ждать.
        Дверь в зал скрипнула.
        - Господин магистр, из Улота просили сообщить, что корабль, о котором вы спрашивали, находится в указанной вами точке.
        Старший зябко повел плечами и замер. Ждать. Всё готово. Сейчас насекомых под руководством адепта около сотни. Это - очень мало. Впрочем, если сотня будет подготовлена и вывезена... к месту работы, то ее место займет вторая. Точнее - другая. Это уже проверили. Число подчиненных у ненормального адепта зеленого - есть величина постоянная. Основная проблема в том, что собственно насекомых в Плеши - слишком мало. Проблема? Да нисколько. Если только удастся вызвать сюда Рой. Дождаться сброса десанта и уничтожить базовый корабль.
        Сложно. Много факторов. Но не настолько много, чтобы отказываться от такого подарка. Ведь не рабочая сила главное, главное то, что Зеленая Церковь Улота получит информацию, которой нет ни у кого, включая Виктора. Технологии насекомых. В подходящих условиях, рабочие особи склонны договариваться. Создать такие условия весьма непросто. Но такое достижение Церкви сейчас необходимо как воздух.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК ЛАПС.

        Утренний воздух Плеши, несмотря на все ее нынешние... достоинства, Джеку нравился. Он бежал по привычному маршруту, заставляя себя заново привыкать следить за собственным телом. Расслабившиеся за долгое время мышцы не желали подчиняться полезным привычкам. Это было неприятно. Но вполне поправимо.
        Вчерашнее заседание в салуне было суровым. Пришлось похвалить себя за решение не отключать полностью нанокомплекс. Джек поморщился, представив себе утро с похмельем. Нет уж, такого удовольствия ему не надо. Утоптанная дорожка, свежий и вкусный воздух, предвкушение длинного дня.
        О том, что этот день явно отличается от предыдущих, Джек начал подозревать, повернув обратно к дому. Гостя было видно издалека. Мощная черная фигура на тощем энергетическом фоне Плеши не могла не привлечь внимания.
        .
        - Утро доброе, господа. Знаете ли, я несколько не готов проводить заседание Королевского совета... в этом месте.
        Внушительная фигура Ирвина скрывала еще несколько, уступающих ей размерами. Джек раскланялся с гостями и с удивлением принял от Ирвина мысленную фразу. Легкий интерес с насмешливыми пузырьками, как в газированной воде. Нет, на мысленное общение Дороги это было совершенно не похоже. Но прямо говорило о том, что мысленное общение для магистра привычно. Джек был рад встрече и возможности содержательного и приятного разговора. Что и изобразил.
        - Ирвин, это очень приятно, но мне сейчас необходимо отвыкать от мысленного общения. Думаю, что словами мы сможем передать наши мысли не менее точно.
        - Безусловно. Рад видеть тебя здесь и сейчас.
        Джек еще раз осмотрел... делегацию. Ирвин, Ненкилл, ага. Вот и причина этого визита. Тирисса, пытающаяся выглядеть небольшим клочком ветоши. Будь по другому, она бы скакала вокруг и пыталась засунуть свой очаровательный носик в каждую дырочку обивки. Да и охрана здесь присутствует, несмотря на наличие Ирвина. Королевская охрана. Не умеет Тирисса без спектакля приходить. Кстати, охрана уже зафиксировала кого-то... ё, хорошо, что не прибили. В кои веки рано утром пришел гость из местных. Грибной день на визиты. Не иначе.
        - Деги, отпустите этого человека. В этом месте врагов нет. Трони, э... чего хотел?
        По внешнему виду и ауре Джек понял, что владелец салуна уже не просто ничего не хочет. Он страстно желает забыть о самом существовании Даса Герви. Такую роскошь, к сожалению, Джек ему позволить не мог.
        - Вчера говорили про водопровод. Я пришел.
        Слова из Трони выдавливались с огромным трудом. Джек вспомнил, что вечером действительно обещал трактирщику привести в порядок его горячую воду.
        - Как видишь, я до обеда буду занят. Как минимум.
        - Завтра.
        Джек кивнул и аккуратно попытался успокоить местного жителя.
        - Этот визит - ко мне лично. И если никто не узнает... то... ты, ведь не собираешься переселяться?
        - Я понял.
        - Я надеюсь.
        Наблюдая спину уходящего Трони, Джек думал, что теперь - точно надо торопиться. Вытерпит старый пень не больше недели. Если в отсутствие Джека, слова трактирщика будут восприняты как очередная байка, то с живым объектом в поле зрения... неизвестно во что вырастет такая история.
        - Спасибо, что вы меня поторопили, господа. Теперь я покину это место раньше намеченного срока. Э... пожалуй, в дом я вас приглашать не буду. Устроимся на площадке за модулем. В доме слишком тесно. И стиль скорее спартанский.
        Джек улыбался и кивал, про себя думая, что он так и не проверил модуль на остатки нижнего белья последней сожительницы. В том, что таковое имеется, он не сомневался. Мдя. Как и в том, что Тирисса его обнаружит, где бы оно ни находилось.
        .
        - Эй, Дас! Да что ты замер как неживой? У тебя всё в порядке?
        - Спасибо Трони. Всё нормально.
        Визит закончился гораздо быстрее, чем ожидал Джек. И заставил серьезно пересмотреть собственные предположения относительно его причин. И последствий.
        - Дас! Не молчи. Если тебя прессуют, мы скинемся и поможем тебе исчезнуть. Охранять нормального человека от этой братии - неблагодарное занятие.
        Джек закашлялся, скрывая смущение. Сплетни, скука... Трони с пятеркой собственных товарищей наблюдал за гостями. И действительно был готов вмешаться, если дела у Даса пойдут кисло. Несмотря на то, что боялся. Вот так. Да и причиной визита черных стала не Тирисса.
        - Всё в порядке. Это хорошие знакомые, которые действительно обеспокоены тем, что со мной случилось. Они предложили помощь.
        - Да ну? Мне показалось, что они были готовы оказать ее даже после твоих возражений.
        Джек хмыкнул.
        - Я нормальный человек?
        Трони запнулся и почесал затылок.
        - Настолько категоричен я бы не был... но бывают и более сложные случаи.
        Собравшиеся возле модуля Даса "пеньки с корешками" дружно заржали. К Джеку стало возвращаться хорошее настроение.
        Магистры Золотого века в лице Ирвина, Королевская семья Лепестков и средняя, рабочая часть администрации Королевства отрядили экспертную комиссию, которая сказала о состоянии Джека то же самое. С заметным облегчением и совершенно не меркантильным беспокойством.
        - Трони, я сейчас приберусь в модуле. И посмотрю твои трубы.
        - Да что моим трубам сделается? Как собрали их при постройке, так и работают.
        А вот уборку Джеку сделать всё же необходимо. Тирисса выразила желание заглянуть на... чашечку чая. Это - катастрофа.
        .
        Джек провел в Лапсе почти месяц. Его отношение к неформальному совету поселка изменилось глобально. Как следствие, изменилось и отношение к нему самому. На следующий день после приема гостей из Лепестков, Джек всё же вправил водопровод в салуне. Заодно и энергоснабжение. Затем "починил" холодильник. Ну и... прошелся так... по мелочам, поскольку первые пару недель днем делать было совершенно нечего. Грязь вокруг заведения исчезла как вид. Кружки для пива перестали разбиваться. Развлекся Джек на полную катушку, попутно нормализуя собственные отношения с энергетикой.
        В Лотрим прибыли люди Семьи, точнее, сборная солянка из команд всех направлений и осваивали местность. Искали удобный район, зондировали обстановку и слегка подчистили городскую администрацию. Обживались. После того, как были подобраны местные работники, в собственности Даса Герви появилась небольшая мастерская и оптовая торговля комплектующими. Ферма в пригороде, служба доставки. В общем, относительная автономность и оперативность при выполнении собственных работ, связанных с лабораторией. И небольшой резерв под планируемые "шкурные" заказы ректора.
        Оформление будет произведено после прибытия Джека в Лотрим, а пока отрабатывался персонал и связи, легализовалась команда. Готовилась база под возможное расширение Службы в Лотриме. Джек по-прежнему был необходим сектору.
        .
        По просьбе Тириссы Джек прочитал несколько лекций об особенностях взаимодействия волновых энергий для преподавателей в Лепестках. И приобрел на некоторое время головную боль. Новость сразу же узнали в Синти и магистр то Мрави, подпрыгивая на полметра, вытребовал и себе "такую же". Отпахав цикл в Синти и, постаравшись ответить на массу вопросов, Джек, выходя из аудитории, облегченно выдохнул... и встретил укоризненный взгляд Грифона. Пришлось наставлять на путь истинный и его птенцов. У Грифона оказалось весьма развитое боевое направление и собралось на удивление большое число последователей, образовав приличных размеров школу.
        Затем была инспекция застойных проектов в Лагосе и старт работ по детектору для передатчика насекомых. Новый взгляд на старые темы оказал волшебное воздействие. А вот тема, запущенная после прибытия, оказалась несколько великовата для Лагоса. Материал по этому направлению отсутствовал в принципе. Но всё начинается с первого кирпичика. Такой кирпичик в виде перечня материалов и условий, составленный Джеком, появился. Началась подготовка к отработке статистики по теме. Два корабля с командами отправились в Сото для работы по останкам Ульев. Раз уж насекомые используют эти частоты, то и материалы у них должны быть. Кроме того, полная отработка улья, со стримами и созданием максимально полной имитации в профильном слое Полигона, несомненно, даст ощутимый плюс по всем темам, связанным с насекомыми.
        У ведущих теоретиков зачесались ручки, и они долго возмущались неторопливостью раскрутки тематики. Джек в прениях не участвовал. Пять лет? Да они промелькнут экспрессом, только успевай переворачивать листки календаря. Время тянется только для бездельников или людей страстно чего-то ожидающих. Поменяйте статичное ожидание на практическое достижение любого результата и время побежит. Если то, чем вы занимаетесь - вам нравится, то время начнет лететь.
        Как ни странно, но результатом работ Джека на Лагосе, стала поездка в Биггаль. И серьезные теоретические подвижки у разработчиков новейшего промышленного оборудования. Взгляд с полотна Дороги на хилые потуги местных умельцев, пусть не принес революции, для которой требовался совершенно другой уровень, но изрядно облегчил многие сложные участки. Владельцы, конечно, поскрипели, оформляя обязательства по новым теоретическим направлениям, но отказываться даже не подумали. Обмен информацией и контроль за распространением. Это уже входило в привычку.
        Немного там, немного здесь. Связи, как убедился Джек, между научными группами всех направлений поддерживались великолепно. Информация и новые разработки будут распространяться именно так, как требовалось. За этим следили Кристаллы.
        Созданные Джеком фонды вывесили обновленные списки предлагаемых в разработку теоретических вопросов. Сам Джек с удовольствием представил себе лицо профессора Руули, получившего новый список с красивыми цифрами. Побегает проф. Его жадность для этого вопроса - просто находка. У Руули она сочетается с невероятной работоспособностью. И почти вековыми связями в научных кругах Ретанона. То, что он всё пытается стянуть к себе - совсем не плохо. Если это работает, как положено. Тому, что профессор умеет организовать работу, были серьезные доказательства.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ.

        К сожалению, вся беготня по до боли знакомым местам в этой части слоя, не добавила Джеку практических навыков городской жизни. Это стало ясно после переезда в свежеприобретенный дом. Условия при выборе жилища в этом случае несколько отличались от обычных. Мощный энергетический канал, проходящий через дом. Источник помех рядом, позволяющий скрывать волновые порталы. Физическая обособленность здания и безразличие окружающего населения.
        Джек поставил вьюк с вещами на пол и покачал головой. С первого взгляда дом ему понравился. Не слишком громоздкое, но основательное кирпичное двухэтажное здание с небольшой прилегающей территорией, огороженной декоративным заборчиком. Район был застроен похожими домами. Слишком старыми, чтобы стать пристанищем богатых, но вполне еще крепкими и с работающей инфраструктурой, что спасало их от участи бомжатника. Планировка и качество постройки - тоже были на уровне. Но то, что творилось внутри дома, в лучшем случае вызывало уныние. Старый дом - это старый дом. Разруха.
        Одиночный посетитель появился практически сразу после появления нового жильца.
        - Ну что, чувак, вселился? Осмотрелся? Теперь выселяйся. - И довольно заржал, наблюдая удивленное лицо хозяина.
        .
        Шутник оказался бригадиром строителей, за что был великодушно амнистирован. Веселый и, что странно, трезвый дядька до поздней ночи лазил с хозяином по дому, уточняя, что и где делать. После этого доброжелательно подсказал ближайший пансионат, где Джеку предстояло жить ближайшие пару месяцев. Реконструкция подвала, перепланировка, особенности перекрытий, усиление стен.
        - Чувак, зачем тебе такая экранировка? А бронированные стены ВНУТРИ дома? Впрочем... были бы деньги.
        Объяснять строителю, что восстанавливать дом полностью после разовой отработки модулей НО ему не хочется, хозяин не стал. Деньги были, так что уже утром дом стал напоминать муравейник. А его хозяин, скрипя костями, потащил свой мешок в пансионат, оказавшийся вполне приличным общежитием с цветочками на подоконниках, уборкой и двухразовым питанием.
        .
        Столь неприглядное место жительства никак не нарушило конструктивный настрой Джека. Он осваивал территорию будущего места работы, знакомился с теми, с кем ему предстояло вариться в одном котле, разрабатывая достаточно сложную тематику.
        Кафедра связи была первым вопросом. Заведующий техническими средствами обучения оказался совершенно адекватным парнем, еще не успевшим вжиться в местный научный гадюшник.
        - Неа, Дас. Такой канал с орбитальной сетью мы тебе не сделаем. Не здесь. На службе я бы еще подергался, но в этом застойном болоте, добыть нормальное оборудование без шансов.
        - Погоди-ка, Твани, вы ведь теорию связи двигаете, как же так?
        Связист, отработавший полный контракт в Патруле, получил серьезные ранения при зачистке планеты от насекомых. Его восстановили, но служить дальше он не захотел. Шок для техника оказался слишком велик. Теперь Твани приехал к знакомому и уже пару лет вспоминал о службе только за кружкой пива в баре.
        - Не меня спрашивай. Новых модулей у нас нет. И откуда им взяться, если Патруль в Сото сидит на старье? А без железа, никакую теорию никуда не двинешь. И вопрос вовсе не в деньгах. Лимит на модули связи весь у военных.
        Вот так. Эту сторону медали Джек увидел впервые. Точнее, обратил на нее внимание. И действительно, связь новых стандартов была очень нужна Патрулю. И ее катастрофически не хватало. Это было вполне закономерно и не вызывало ни у кого удивления. Но, при взгляде с другой стороны... не правильно. Точнее - требовало коррекции.
        Джек переварил разговор с заведующим ТСО факультета связи и через пару дней вернулся к нему уже с конкретной целью.
        - Сколько модулей тебе надо, Твани?
        Невзрачный мужчина, схватился за голову.
        - Три. Нет. Четыре. Первый ВМ и комплект документации по... а Демоны Ночи! А специалистов от производителя? Хотя бы на парочку месяцев? И одного хорошего спеца по структуре сети. И еще...
        Теперь схватился за голову Джек.
        - Стоп-стоп. Связь, ты и так мне вывалил задачку. Я похож на волшебника? Теорию и консультации получишь по сети. Один модуль встанет на сеть Универа, на руки пока только некондицию возьмешь. Посмотреть и разобраться. Прогнать теорию и получить ответы на вопросы. Выберете тему из списка Синти. Под нее получите и деньги и оборудование. Не думаю, что возникнут проблемы.
        Проблемы возникли уже в кабинете непосредственного начальника Твани, мимо которого пронести заявку нельзя было никак. Зав кафедрой выпятив глаза, возмущенно вычитывал сотрудникам, что сектор сейчас переживает сложный период и что... в общем, лично у него под новое оборудование не было ни знаний, ни желания их приобретать. Это было главной причиной, которую увидел Джек в его мыслях. И за своё место профессор был готов грызть глотки всем, кто попробует его подкопать.
        Джек начал было заводиться, но вдруг подумал, что Университет - это чужой корабль. И решать вопросы необходимо через капитана. Иначе возникший бардак будет устраняться не один месяц. Коллектив в универе дружный. Особенно в вопросах личной выгоды.
        Парочка инициаторов печально покивала на слова местного начальства и отправилась... снимать стресс. Собственно снимать стресс отправился связист, а Джек решил, что надо бы прояснить общую обстановку.
        Ничего особенно интересного об универе Джек не узнал, стабильно ориентированное на личную выгоду общество. Вкрапления тех, кто имел фиктивные степени и дипломы, незначительны. Вполне терпимо. Нашлось в разговоре одно место, которое его слегка удивило.
        - Есть стандартные методики для защиты орбитальной сети. Ну и... планеты, конечно. В Сото они в порядке вещей. Но, ты посмотри, Дас, здесь ведь было нападение Роя? Вероятность повторения такого есть всегда. Почему никто ничего не сделал? Орбита откровенно слабая. Хорошо бы базовую точку для Патруля сделали. Так нет, за три последних года ни один корабль не появился.
        Джек поставил птичку на случай, если встретится связанная с этими фактами информация и вернулся к главным вопросам.
        Затею со связью Джек оставлять не собирался в любом случае. Это критический момент, поскольку скорость и объем анализа отработанного материала прямо зависели от пропускной способности канала связи. Написал обоснование и встал в очередь к ректору. Секретарь попробовала отшить наглого лаборанта.
        - Этот вопрос в ТСО. Дас Герви? Вы у нас недавно?
        Джек вспомнил характеристику секретарши - "железная женщина" и сменил тактику.
        - Ладно. Но второй-то пункт никакое ТСО мне не решит. На работу меня пригласил господин Руули. И вопрос моей зарплаты...
        Это аргумент сработал.
        Очередь шла не слишком быстро, и Дас Герви написал официальный заказ на модули связи в Лагос. И неофициально подтвердил его, собственноручно составив комплектацию и озадачив координатора поиском толковых специалистов по новому стандарту. Вопрос будет решен в любом случае. Сомнений в том, что ректор сумеет правильно всё... оформить, у Джека не наблюдалось. Даже в том случае, если ректор ничего не сделает, сделает сам инициатор. Мысль о том, что интересы сектора будет тормозить кучка людей, беспокоящихся исключительно о собственной заднице, Джека совершенно не вдохновляла.
        На сетевой адрес администрации отправилась просьба проверить научников сектора по исследуемой тематике. Для активных тем по связи выделить ресурсы из модулей последнего выпуска. Или блоков, требующих дополнительной теоретической проработки. Со всей необходимой сопровождающей документацией.
        Секретность? На текущем уровне, вопрос секретностью не решался. Доступ к сети, желающий получит в любом случае. Единичный. Вопрос был несколько глобальнее. Смена стандартов, исключающая полное взаимодействие с сетью Империи и всеми пользователями, создавшими себе нелегальные "хвосты" к этой сети. Максимально ограничить сбор и анализ информации, поиск уязвимых мест. Именно потому первыми на новое железо переводились области, примыкающие к Империи. И, к сожалению, ЭТА угроза оценивалась выше, чем нападения насекомых. Преимущества обеспечивал небольшой разрыв в технологиях. И такой разрыв должен существовать максимально возможное время.
        .
        - Герви? На десять тридцать ваше время у ректора. Тридцать минут вам хватит?
        - Вполне.
        - Не опаздывать.
        Джек поблагодарил секретаря и, выключив связь, вернулся в здание лаборатории.
        - Джой! Не убегай далеко. На двенадцать закажу доставку первого блока.
        Бригадир рабочих выслушал, кивнул и снова пропал в пыльном полумраке стройки.
        Джек рысцой отправился во временный кабинет, переодеваться. Базовые конструкции для тяжелого оборудования устанавливали перед сборкой недостающих стен и экранировкой. Этот этап уже наступил. Сегодня Джек провязал фундамент, обеспечив требуемую стабильность самому сложному участку, на котором будут прогонять крупные фрагменты материала. Останется отделка и... чертова куча хлопот с энергетикой, связью и всеми сопутствующими удовольствиями. Оборудование для участков с меньшей нагрузкой, будет установлено после всего.
        .
        Ректор удивленно смотрел на лаборанта... хотя, какой он к черту лаборант? Он тянет весь узел вопросов, связанных с лабораторией. И очень похоже, что разбирается в том, что именно потребуется для нормальной работы. Не оборудования. Лаборатории.
        - Дас, но... насколько мне известно, у нас нет ВМ, способного обслужить такой канал связи. На текущий момент просчет ведется на автономном блоке и только после - сверяется с данными Кристаллов.
        - У вас достаточно активных исследований по программе Синти. ВМ вам установят.
        Руули хмыкнул.
        - Сейчас ты скажешь, что и проблемы с программами для обсчета не существует?
        - Только если нет желания создавать собственные... мне кажется, что такого желания доктор Йортан, наш математик, не выразит, в любом случае.
        - У меня есть вопрос. Тот, на который ты мне так и не ответил в поселке. Ты кто такой, Дас Герви?
        - Чтобы не разрушать создавшийся порядок, который меня вполне устраивает, давайте договоримся, что я - тот, кто заинтересован в разработке списка Синти в целом. И пунктов, касающихся насекомых, в частности. График работы в университете меня вполне устраивает. Ваши дела... это - ваши дела. До тех пор, пока есть прогресс по исследованиям. Я здесь совсем не потому, что вы чем-то привлекли внимание администрации. На Диассе ваш Университет - самое крупное научное учреждение. С хорошей репутацией. Поскольку я некоторое время буду находиться недалеко от Плеши, то работа у вас - именно то, что мне надо. Думаю, что и вам будет выгодно мое присутствие в Лотриме.
        Ректор выслушал молча. Человек, который совершенно спокойно выбивает оборудование, недоступное на текущий момент никому, это, конечно хорошо.
        - Чего еще я должен ожидать от вас?
        - Связь и факультет вычислительной техники. Биология. Математикам надо будет серьезно пошевелиться. Будут темы и для физиков. По многим вопросам я смогу добыть консультантов. Лучших из возможных. В этом месте слоя. Если положение сохранится, то Лотрим за пару-тройку лет серьезно рванет вперед. Всё, что будет разрабатываться, обязано преподаваться. Сложно?
        Руули застыл. Очень серьезно. Если не революция, то нечто к ней близкое. Он будет вынужден напрягать все свои возможности. Это - чревато.
        - Поддержка.
        - Вам лично, на любом уровне. Ну и материал, специалисты. Это уже - по возможности. Я, к сожалению не Сол. Будут результаты, со снабжением станет лучше. Через год станет проще с финансами. Под конкретные результаты. Сразу хочу предупредить, что мою бухгалтерию ведет Кристалл. Если хотите работать, то нам по пути.
        Получаса Дасу Герви не хватило, но к доставке первого блока оборудования он уже был у себя. Время было потрачено совсем не зря. Были оговорены практически все принципиальные моменты. Дело за результатами.
        И - да. Вопрос о начальнике для Даса отпал. Лаборатория направленной гравитации была передана полностью в его власть. Коллектив Университета сразу поставил диагноз: "У Герви есть деньги". И отношение к нему стало на полградуса теплее.

* * *

        Тем временем стройка в доме была практически завершена. Оккупанты милостиво предоставили жильцу часть второго этажа, где монтаж оборудования и отделочные работы предполагалось проводить собственными силами. Отдельный вход избавлял Джека от петляния по стройплощадке. Всё необходимое для жизни уже присутствовало. Даже холодильник в небольшой кухне второго этажа. К сожалению - пустой.
        - А скажи-ка мне, повелитель множества разумных, что именно ты предполагаешь сегодня забросить в свой безжалостный желудок? Насекомых - не предлагать!
        Пустой живот растроганно предположил, что это будет большой кусок свежего мяса, приготовленный в... и был безжалостно оборван. Тратить три часа на качественное приготовление мяса Джек был совершенно не готов. Да и мяса-то не было в наличии.
        Магазин, выбранный для закупки, находился в десяти минутах хода. Не самый большой выбор, все продукты отличного качества. Джек в растерянности бродил вдоль прилавков, рассматривая непривычные упаковки. Миловидная продавщица, проведя пожилую покупательницу до кассы, заметила растерянное лицо и поспешила на помощь.
        Через некоторое время Джек уже выслушивал краткие характеристики товара и советы. Рину оказалась владелицей. Магазин у нее был всего один и по вечерам, она выходила в зал. Поговорить, да и просто - увидеть всё собственными глазами. Когда комплект "первой помощи холостяка" был отобран, Даса, как представился Джек, пригласили за выгородку и угостили чашечкой кофе.
        - С чего вдруг такая милость?
        - Вы первый из мужчин не задали традиционный вопрос.
        - Святые Корни! Я исправлюсь.
        Рину рассмеялась.
        - Нет-нет. Пусть всё остается, так как есть. Помощь мне не нужна. И спутника я в данный момент искать, не расположена.
        Джек согласно кивнул. Всё это прекрасно видно из обстановки. Но он, в очередной раз прокололся. Забыл о нормах поведения. Впрочем, это не страшно.
        Самое смешное, что помощь Рину действительно требовалась. У нее на складе завелись грызуны. Ловушки они игнорировали, к современным излучателям привыкали быстро. В общем, положение ухудшалось на глазах.
        - Есть небольшая вероятность, что излучатели волновых барьеров, которые вам поставили, настроены не правильно. Но это - скорее надежда.
        Или повод для продолжения знакомства. Это было ясно, но Рину, как ни странно, не протестовала. Джек прошелся по хранилищу. Всё работало.
        - Могу повысить уровень до максимально допустимого. Но.
        - Спасибо. Мне это уже предлагали, но начинают беспокоиться покупатели. А как вы на глаз определяете, что приборы работают?
        Определял Джек совсем не на глаз, но... очередной прокол требовалось маскировать.
        Джек присел перед прибором и, осмотревшись, провел ладонью по пустому поддону. Затем сжал кулак над одним из небольших эффекторов. Тонкая струйка пыли, проходя мимо лицевой пластины, едва заметно дрожала.
        - Вот это номер. Я и не знала о таком.
        - Не думаю, что вы часто сталкивались с излучателями. Да вам и ни к чему.
        Болтовня и различные истории заняли еще некоторое время. Затем Джек окончательно созрел ужинать. Но предупредил, что вариант решения есть и с ним он заглянет через пару дней.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ СИНТИ. ПЛАНЕТА АНГА. РОЩА.

        Разговорчивая стала почтенной седой матроной. Движением когтя решала сложные вопросы стаи и большую часть времени проводила, греясь на солнышке возле Рощи. Подслеповато щурилась на развлекающуюся мелюзгу и вздыхала.
        - Мать, может тебя... того? Освежить в регенераторе?
        "Перестань, Джек. У всех вещей есть свой срок. Мне приятно, что ты беспокоишься. Но у меня уже нет желания делать что либо, кроме вот такого наблюдения за детками".
        Против желания разумного делать ничего не следует. Можно объяснить, что состояние тела влияет на твои желания, но... об этом и так все знают. Взрослые разумные, не потерявшие связность мышления, понимают это как никто другой. У эртин не было того, что было у человека - способности осознанно изменять собственную энергетическую структуру. Без этого любое восстановление тела особого эффекта не давало. Происхождение многих видов животных связывали с мутациями после прорыва в Лепестках. Как вид эртин были явно молоды и их организм, всё еще искал устойчивые решения для этого слоя.
        - Я буду спрашивать еще. На тот случай, если передумаешь.
        "Сейчас всё без изменений".
        Тихий хлопок и рядом появился взрослый эртин.
        "Мальчик из первого помета. На этом месте".
        Украшенный шрамами "мальчик" недовольно свистнул. О чем говорили эртин, Дас так и не услышал. Только когда Вуркл стал возмущаться по поводу принудительного ухода на "пенсию", Разговорчивая скрипнула по камню когтями. И спор закончился. Возмущенное шипение бойца перешло в горький вздох.
        "Я Вуркл. Показывай свою богадельню".
        - Ну... пошли, работник.
        Приветствиями обменялись. Насколько презрительным был транслируемый образ того, что он называл "богадельней", настолько же, встречно колким, обращение к покрытому шрамами бойцу - "работник".
        .
        "Это что, всё? Ты издеваешься"?
        Магазин, подсобка, подвал. Небольшой участок территории. Зона безопасности вокруг здания.
        - Ву, некоторые люди обладают целым комплексом страхов и предрассудков. Человек, который мне интересен, боится мышей. Кроме того, в этом месте много продуктов и никакая химия здесь не допускается. Волновые барьеры будут раздражать покупателей. Кошки, глупы по определению.
        "Это требуется тебе".
        - Правильно. Я оценил для себя такую услугу достаточно высоко, если пригласил тебя. Помимо того, что здесь спокойно и работать ты будешь с хорошим человеком, я буду уверен в том, что не возникнет лишнего шума. Его ведь не будет, Ву?
        "Шум, это плохо".
        Джек, конечно, сменил излучатели в магазине на новые. "Последний писк технологической мысли". Вот только местные грызуны к техническим средствам адаптировались мгновенно, чему уже было достаточно примеров. Потому установленные приборы исполняли скорее декоративные функции.
        .
        Через неделю Джек зашел в магазин, чтобы целенаправленно закупиться. Ну и... поболтать с хозяйкой.
        Странно, но Вуркл привык. И ему даже стало нравиться. Джек подозревал, что снижение уровня преступности в соседних кварталах, дело его острых коготков. Но жалоб не было. И разговаривать было не о чем.

* * *

        Наверное, нормальный человек радовался бы, наблюдая результаты собственного труда. Джек сам, с удовольствием побыл бы нормальным человеком, если бы не одна деталь. Из всех помещений лаборатории, уже готовых к работе, было одно, которое сейчас активно не нравилось завлабу. Лабораторный класс. Да-да. То самое, собственными руками внесенное условие, обязательное обучение последним разработкам. Привлечение студентов к исследованиям.
        Ну что, отличный класс. Всё, что требуется - есть. А желание учить... ну куда он денется? Персонал - полтора человека. Отдать группу свеженанятому лаборанту? НИЗАЧТО. Они будут заниматься чем угодно, кроме того, что требуется. Так что первой жертвой нового курса станет сам Джек.
        .
        Как ни странно, именно самые первые занятия прошли совершенно спокойно. Может дело в том, что Даса оценивали? Молодежь сейчас очень умная. Особенно... эти. Джек посмотрел на десяток студентов, сосредоточенно грызущих гранит науки.
        Когда первая группа с факультета сложной механики, прошла, необходимые часы и в большинстве показала вполне приличные знания вопроса, Джек слегка успокоился. Скорее всего, он себя накрутил в ожидании первых занятий. Приход следующей группы совпал с длительной весенней оттепелью. Возможно, дело в этом, или в том, что ЭТИ были ботаниками.
        Зачем ботаникам управляемая гравитация? Этот вопрос в Империи перестали задавать слишком давно. Все знают, что среди культурных растений, используемых для самых различных нужд, многие адаптированы. То есть, слегка подправлены для нормального существования в условиях, отличающихся от исходных. Но самые ценные - не адаптируются. При любом изменении условий они теряют самое ценное - свойства, из-за которых выращиваются. Часть таких условий воссоздают приборы управляемой гравитации. Ботаникам, разрабатывающим самые "вкусные" направления, знать о действии приборов на растения просто необходимо. А чтобы ПОНИМАТЬ, необходимо разбираться в теории управляемой гравитации.
        Многие выпускники университета уйдут в медицину или косметику, сырье для которых, точнее - самое эффективное сырье, выращивается в специальных закрытых системах. И гравитация в таких системах играет далеко не последнюю роль.
        Но... про гравитацию можно рассказывать много и долго. А профессор Ларми, вот она. Решила первую группу сопровождать лично. И сейчас уставилась на Джека своими весьма интересными деталями фигуры. В смысле - попой, весьма удачно заинтересовавшись приборами одного из студентов. Причем в то, что такая поза случайна, никто не верил. Ни студенты, ни обтягивающее платьице самого профессора.
        .
        Серьезный настрой Даса Герви дал трещину. Студенты ехидно перемигивались, поглядывая на Ларми, оказавшую милость группе своим присутствием на занятиях.
        Лаборанты в комнате отдыха встретили начальника вопросительными взглядами. И эти туда же.
        - Бардак, а не работа.
        - Дас, не надо быть таким... серьезным. Весна на улице.
        Ценный совет Длинного был автоматически отнесен в разряд "хлам". Недавно принятый лаборант был всем хорош. За одним исключением. К слабому полу он относился крайне неравнодушно. И его советы неизменно сводились к одному. Может быть, поэтому Джек, поколебавшись, избежал дальнейших издевательств над собой, отправившись на кафедру теоретической математики. Математики возились с терминалом ВМ, и даже глубокое знание теории процессов не помогало им настроить неправильно подключенный модуль. Визит планировался на вторую половину дня, но... обстоятельства оказались сильнее.
        Ботаники были явно разочарованы. Длинный активно включился в процесс, но процесс его не оценил по достоинству. Ларми растворилась в весеннем ветерке буквально сразу же, как только за Дасом закрылась входная дверь.
        .
        Уже вечером, перед уходом с работы, Джек проверил данные по госпоже Ларми. Глупо не использовать имеющиеся возможности. Раз уж вопрос встал ребром.
        Университет Лотрима, Тиам Ларми, интересы, сотрудничество. В таком сочетании запроса ничего интересного не нашлось. Личный бизнес - фармацевтика, редкие препараты. Поставки - в порядке. Сбыт - более чем приличный. Никаких конфликтов. Покупает благосклонность ректора и... тех, кого требуется, самым простым способом. Если объект в штанах - то телом, если в юбке - то собственной продукцией. Конфликтов, сложностей, позывов к развитию бизнеса нет..., какого черта эта целеустремленная дамочка устраивает спектакль?
        Ничего не прояснилось. Ну и демоны с ней. Опасных связей нет, это главное. Госпожа Ларми поблекла и стала всего лишь карточкой из раздела "сотрудники, Лотрим".

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ. ГОРОДСКОЙ ПАРК.

        Утро было солнечным, погода - шептала. Просыпалась природа в запущенном участке городского парка, примыкающем к району Джека. Да, он уже вполне освоился с местом. И район, заполненный старыми домами малоэтажных типов, вполне можно было назвать его районом. После его приезда, место, до сих пор имеющее славу опасного, вдруг затихло. Координатор района сменился. Непонятным образом появились деньги на ремонт дорог.
        Джек, размеренно утаптывая любимый маршрут, размышлял о том, что удовольствие от плодов собственного труда вполне созвучно радости от корректной работы созданных тобой организаций. Естественно, если отбросить в сторону процесс их изменения под влиянием обстановки.
        Другая сторона парка, более культурная, примыкала к новому загородному кварталу, куда, очевидно перебрались более состоятельные жильцы. Прогресс. Впрочем, обитатели этой стороны Джека интересовали мало. Да и постоянное наличие охраны, выпасающей прогуливающихся жителей, производило несколько неприятный эффект.
        В отличие от Джека, избегающего незапланированных контактов с посетителями парка, молоденькая фифа с собакой даже не тронулась с места, перегородив беговую дорожку. Собственно, сама она, ввиду модной субтильности, вряд ли что-то могла перегородить. А вот ее питомец... совершенно не банальных размеров мальчик, встал на дорожке столбом, не реагируя на вялые потуги хозяйки отвести его в сторону. Весовая категория, однако. Джек перешел на шаг и остановился перед зверем. Вот нифига это не собака. Удивляться было чему.
        - Ну, привет.
        Карс. Молодой э... самец. Очень похож на кавказца - переростка.
        - Вам тоже нравится эта порода? Это очень редкая собачка. Щенка мне из Биггаля привезли. Дорогу-ущий. Очень умный.
        Спутница карса затараторила, пытаясь привлечь внимание.
        Ну да, собачка. Джек еле сдерживался, чтобы не заржать во весь голос. Если рядом нет человека - то карсы являются хозяевами планеты. Да и человеку справиться с взрослой семьей карсов - очень непросто. Специфические способности. Очень высокий уровень интеллекта. Уж явно умнее хозяйки. И откуда в Биггале карсы?
        "Хозяйку не обижай. Хорошая девочка".
        "И тебе здравствуй. С "хорошей девочкой" разговариваешь"?
        "Нет, маловато зеленого в ней".
        "Зеленое тут вторично, карс. Мозг должен быть".
        "Зачем ей? Она и так хороша".
        Собеседники застыли в шаге друг от друга. Способность карсов к мысленному общению достаточно известна... в узких кругах. Но о проживающих в Цин семьях карсов Джек еще не слышал. Видимо не дорос до такого знания.
        Хозяйка начинает дергать поводок, но на нее никто не обратил внимания. Еще не поговорили. Подходит охрана.
        "Ну. Будем знакомиться, карс? Или... разойдемся"?
        "А для чего мне с тобой знакомиться, зеленый"?
        "Ну, хотя бы для того, чтобы я рассказал твоей "хорошей девочке", чем и как тебя надо кормить".
        "Это - ценная мысль".
        "Да и бегать тебе надо больше. Слабоват".
        Карс беззвучно показал клыки охраннику, пытающемуся взять Джека за рукав.
        - Ринар, отойди. - Добавился еще один человек к небольшой компании. Тихо подошел. Охранник послушно сдал в сторону, удивленно глядя на карса.
        - Я Лено, начальник охраны. Здесь не лучшее место. Давайте отойдем в сторонку. Знаешь про таких собак?
        - Знаю. Много. Отцепите поводок. Ему поводок не нужен. - Джек показал рукой в сторону ближайшей полянки.
        - Пойдем, таинственный мой. Дорожку перегораживать неприлично. Вон там полянка подходящая. Меня зовут Дас Герви. Работаю в университете.
        Это - для людей. Карс всё, что требуется, увидит сам. Волшебное слово "университет" вызвало очередную пулеметную очередь.
        - А почему я вас там не видела? Кстати, я Крони Лунц.
        Крони - блестящая. Вполне себе имя для блондинки.
        - Потому, Крони, что проблемы направленной гравитации - это последнее, что тебя заинтересует в этой жизни.
        - Это да. Скучно и кошмарное количество цифр. Не знаю, как мне стандартный курс физики сдавать... У вас нет знакомых?
        "Джек, только не смейся. Крони очень обидчива. Я - Бит. Кстати твое громкое имя неправильное. Зачем"?
        Ну, это Джек уже проходил. С келон. Цвет другой, но отвращение ко всем видам обмана одинаково-отрицательное. Точно элементали.
        "Ну да. Ты ведь на "песика" не обижаешься? Удобно и безопасно. Здесь и сейчас".
        - Лено, у вас всегда столько охраны, или проблемы?
        - Военный?
        - Пенсионер. Патруль.
        - Знак?
        - Пожалуйста.
        Витая колонна Знака послушно проворачивается на ладони и исчезает. Знак новый и слишком насыщен для... пенсионера. Это принято во внимание. Можно было бы и не показывать, но охрана, похоже, государственная. Совершенно отсутствуют декоративные элементы снаряжения. Они на работе. Лишние сложности и потрясание собственной значимостью, совершенно не нужны. Лено едва заметно кивает, а вот девица подпрыгивает на месте. Ей эти тонкости никто не объяснял. Да и не интересуют они молодое поколение.
        - Ух. Дас, ты в Патруле служил?
        Очередной штамп. Если Знак - обязательно Патруль.
        - Давно. Уже начал забывать.
        - А вот у нас говорят, что Патруль расстрелял демократическое правительство на Понге. Это правда?
        Отмахнуться? Но вопрос задан с искренним интересом.
        - Демократическим оно само себя назвало. Законы Цин соблюдать надо. Их никто не отменял.
        - Имперское барахло давно уже устарело. Сейчас новое время, Дас. Это просто надо понять.
        - А законы этого правительства ты читала? Найди и почитай. Тогда и возмущаться будешь.
        С современными детками иногда очень сложно разговаривать. Умненькие они. Но, к сожалению, не имеют достаточно жизненного опыта для правильной оценки чужих слов.
        - Ай, это всё отговорки.
        - Ну не читала ведь? Рассказывать не буду. Официальный документ в сети есть. Чтобы не говорила потом, что я неправильно толкую положение о рабстве.
        - Так у них ситуация сложная.
        Старший охраны, своей квадратной челюстью неуловимо похожий на Щелкунчика, только щурится, слушая разговор.
        - Извини, но у нас не научный диспут. Лено, отойдем на минутку?
        "Джек, тебе в спину язык показали. Я присоединяюсь".
        "Ну да. Кто бы сомневался. Пару минут не отвлекай, пожалуйста".
        Детский садик.
        .
        С информацией о карсах вышел затык. Фильтровать и адаптировать. Иначе часть просто не поймут из-за терминологии, да и вряд ли здесь кто-то знает церковный водам на достаточном уровне. Другая часть, на общем имперском, определенно вызовет лишние вопросы. Вот же повезло, нарваться.
        - Извини Лено, но утренняя пробежка - не то место, чтобы брать с собой оборудование. Сейчас нужный текст я не вытащу. Там объемчик не маленький.
        Щелкунчик качает головой и укоризненно смотрит на браслет комма. Правильно сомневается, однако. Сколько там может быть текста? Понты. Браслету Джека - на один укус. И марку коммуникатора, наверняка определил. Спец. Джек совершенно автоматически назвал Лено Щелкунчиком. Ему - всё равно. А вот карс, получив изображение солдатика с орехом во рту, хихикает. Совсем молоденький еще.
        - Ну не в комме же таскать такие талмуды? В нем - точно нет информации об этой породе. И через сеть я ничего подобного не таскаю.
        И вообще, для личной базы Джека по волновой специфике, места в сети нет. И доступа из сети - тем более. Но это - личное. Лено понял правильно. И нахмурился.
        - Владелец не сможет приехать сам. У него... сложный график.
        - Хорошо. На словах для тебя лично. Период роста у... вашего мальчика, не завершен. Специфическая диета - обязательна. У него плохо залеченные травмы. На это необходимо обратить внимание. Стричь до... еще три года не надо. Пытаться сводить с суками - тоже. Прогулки. Оптимально на это время - горы, свободный режим. Тонкий ошейник с маркером. Всё. Уже сейчас медведя он убьет в одиночку, но на него никто из зверей сам не бросится. Он очень хорошая охрана, но Ему еще рано.
        Лено насмешливо скривился. Мдя. Он ведь знает. И информация ему требуется действительно ТА, которая. Джек вздохнул.
        - Почему я это всё тебе сейчас говорю, Лено? Срок его жизни около трехсот лет. И срок этот очень сильно зависит от условий, в которых он проведет детство. Дальше. Тебе лично под Знак. Он разумен. Сравнимо с человеком. Пока всё.
        Разговор вполголоса, благо Крони опять занялась тормошением Бита и на Лено внимания не обращает.
        - Что-то мы всё про Бита. Кажется мне, что ты у нас, не менее редкий зверь.
        - Я зверь очень самостоятельный, в отличие от Бита. И моя семья рядом. Я понимаю, что безопасность девочки важна. Но. Ему действительно рано работать. Если кто-то из его рода об этом узнает, могут быть большие неприятности. Катастрофические. Этот аргумент подойдет?
        Ты ведь совсем не глуп Лено. И точно знаешь, о ком идет речь.
        - А ты не... Извини. Такими вещами не шутят. Значит действительно - карс. Это очень плохо. Именно сейчас.
        - Единственное, что я могу - предложить свою помощь, в обмен на три года жизни в нормальных условиях для этого ребенка.
        "Джек, тебе никто не давал права".
        "Сейчас разговаривают старшие, Бит. Не вмешивайся. Просто думай своей умной головой".
        - Даже не знаю, насколько твоя помощь сможет заменить Бита.
        - Так и решение не ты будешь принимать. Каждому свой кусок, Лено. Еще сутки - двое всё останется как есть. Я буду ожидать вашего человека. Да, зеленый Знак у меня есть, но здесь я его показывать не буду. Да и не надо. Ты ведь поверишь?
        - Да тут-то всё ясно. И оставить всё как есть ты не можешь?
        - Это ребенок, Лено. Есть Договор Карсов с Императором. Слышал? Он, в отличие от некоторых других, в отсутствие Императора относится к старшему по иерархии. Получается, что я единственный человек здесь, кто знает условия и может обеспечить Биту нормальное развитие, поиск его родственников. Должен понимать, что такие вещи... да и Знак не даст мимо пройти. Так понятно?
        Карс опять бросил хозяйку и подошел к Джеку. Понял? О Договоре младшим рассказывают достаточно рано. Должен знать.
        "Лапа сильно болит, мелкий"?
        "Сейчас - терпимо. Договор, это святое, Джек".
        "Вот я и хочу, чтобы всё так оставалось. Тяжелые времена обязательно проходят. Они - не оправдание".
        - Всё, Лено. Гражданский номер связи в сети найдешь. Если что - я в универе. И так без завтрака остался.
        - Удачи.
        - Взаимно. Крони, еще немного и ты начнешь опаздывать на первую пару.
        "Джек, тебе опять показали язык".
        "Не скучай, Бит. Скоро встретимся".
        Угу. И почему Джек, убегая к дому, совершенно уверен, что ему в спину смотрит длинный розовый язык этого "малыша"?
        .
        У восседавшего на кухонном столе Вуркла шерсть встала дыбом. Джек ничего от Вуркла не прятал, не беспокоился сверх меры. Странно, но ошибиться, увидев образ, нельзя. Карс серьезно напрягал маленького вояку.
        "Ты его видел"?
        - Спокойно, Ву. Он не претендует на твою территорию. Это означает, что делить вам нечего. Серьезно работать этому карсу рано. Он просто потерявшийся ребенок. Ему требуется спокойное место и правильное питание. Кстати, ты от рыбы отказываешься?
        Возмущенный писк и свежие царапины на стене кухни. Да. Вопрос был глупый.
        - Как обстановка, Ву?
        "У меня нет причин беспокоиться".
        Джек кивнул. Это означало, что и у него самого таких причин быть не должно. Вот и славненько. И уже по пути в университет, Джек порадовался тому, что территория, за которой присматривал Вуркл, наконец-то определилась окончательно. Надо будет еще раз пройтись с ним по правилам для каждого места. Судя по всему, мелкий и сам всё прекрасно понимает, но... то, что не оговорено - не выполняется. Так нельзя. Эртин его не поймет.

* * *

        Дас прошел через переход и размеренно топал вдоль витрин предпоследнего перед его домом квартала.
        - Дас...
        Хозяйка небольшого продуктового магазина, в котором Дас "боролся с грызунами", и попутно закупал продукты, была невысокой стройной брюнеткой. Интересная женщина.
        Иногда встречаются люди, которые живут в собственном светлом и чистом мире, тщательно избегая негативных контактов. Такие люди, в силу своего видения мира, обычно, не достигают значительных успехов в бизнесе, отказываясь рвать на части конкурентов, обманывать поставщиков и покупателей.
        - Рину, у тебя что-то случилось? Снова грызуны?
        Именно в этом пункте Дас был совершенно спокоен. Один из старших "мальчиков" эртин получил вполне точные распоряжения. В пределах магазина, даже чужие люди, с... неправильными мыслями, чувствовали себя очень неуютно. А мыши вообще, отсутствовали как вид.
        - Нет, спасибо тебе. Твои излучатели работают очень хорошо. Тут проблемы с холодильником...
        .
        Совершенно новый холодильник. Коробку хранилища установили свои работники. А вот, когда открыли контейнер с блоком управления, то выяснилось, что модель совершенно не известная.
        - А что продавец? Обычно сервисная служба занимается установкой.
        - Я купила по знакомству. На окраине закрывается магазинчик, хозяин заказывал для себя, но так и не установил. Поможешь? Я здесь задержусь до полуночи.
        Дас удивленно оглянулся.
        - С чего это вдруг, до полуночи?
        - Да я... специалиста вызвала. Он сказал, что самое удобное время - полночь.
        - Ага. Стул, стол и одного помощника.
        Женщина Рину вполне взрослая. Вызвала спеца - значит, знает что делает. Может в двадцать четыре ноль-ноль у какого-то из сетевых устройств, сброс параметров... неважно. Дас потянулся в сеть и заказал сборку инструкций и описаний по своему агрегату. Пока материалы собирались, перекусил и переоделся в чистый рабочий комбез.
        .
        Сложного или непонятного в устройстве холодильника найдено не было. Недостающие детали, управляющие шлейфы и коммутаторы, были заказаны у собственных поставщиков и получены в течение пары часов. Установка, подключение и вся прочая возня, заняли время как раз до полуночи.
        Хозяйка постоянно вертелась возле Даса. Разговаривать было не сложно. Главным образом, Дас выслушивал последние новости и изображал понимание. Иногда вставлял собственные пять копеек в разговор. Работа легкая с приятным сопровождением. Э... так сказать - активный отдых.
        .
        За час до полуночи магазин закрылся и в опустевшем зале остался Дас, хозяйка и дежурный охранник.
        - Холодильник хороший. Отработает сутки, если не будет в сети рапортов о неисправностях или сбоях, то можешь загружать.
        - Огромное спасибо, Дас. Ты... не останешься еще немного? Мне как-то страшновато.
        Дас уже переоделся и стоял возле двери. Пока он дойдет до дома, пока... в общем, если уходить, то самое время.
        - А что за человек должен появиться?
        - Колдун. Очень известный и самый сильный в нашем городе.
        Дас едва удержался, чтобы не заржать. Громко.
        .
        - Вот совершенно зря ты смеешься. Прислужники Демонов Ночи постоянно вмешиваются в дела простых людей.
        - Да? Прислужники демонов? Что за ерунда?
        - Тебе вот смешно? На стене в подвале - жуткий след от когтей? Третий работник уже увольняется, не объясняя причин?
        - Не знаю. След от когтей, очень полезная вещь. Показывает некоторым... шустрым разумным последствия спора с охраной. И увольняясь, такие люди, естественно, ничего не объясняют. Рину, не надо сгущать краски.
        Красивая хозяйка упрямо мотнула головой. Это было... красиво.
        - Последнее время происходят странные вещи, Дас. Отказались от защиты местные парни. И... нас не ограбили. И стекла не побили. Да... много странных вещей происходит. Самое непонятное, постоянно кто-то вскрывает один из пакетов с молоком. Каждый раз - новый. И выбирает обязательно самое свежее.
        - А белый хлеб?
        - Точно. Ты что-то об этом знаешь?
        Голос Рину упал до шепота.
        - Если на одном и том же месте постоянно находят вскрытый пакет с молоком? Я специально камеру поставила на место, где появляется вскрытый пакет. Там... такое... ужас. - Круглые глаза. - Ты просто не представляешь себе, насколько многослоен наш мир. ОНО появляется ниоткуда. Честно.
        .
        Дас привалился к стене и пытался унять смех.
        "Вуркл. Ну что за безобразие"?
        Меточка мелкого охранника уже мелькала по помещениям магазина. Эртин "принимал смену".
        "У нее много. И она не жадная".
        "Может, стоило поговорить"?
        "Я пытался. Она боится".
        Дас уже сидел на корточках, утирая слезы. Вот она, главная причина. Ладно. Посмотреть на колдуна, тоже интересно.
        .
        - Дас, то, что ты не веришь в Демонов Ночи, совершенно не спасает тебя от них. Да-ас, прекрати смеяться.
        С человеком, который верит, спорить совершенно бесполезно. Ну не рассказывать же ей, что самый страшный из тех самых Демонов Ночи, настолько далек от проблем этого слоя, что... им здесь нечего брать. Вообще. Они совершенно другие и системы ценностей различаются катастрофически. Появились они из своего слоя только один раз, когда прорвало в Лепестках. И появились по просьбе Хранителя. И только для того, чтобы исправить прорыв в ткани слоя. Правда, юмор у них, действительно, специфический. Честно говоря, то, что для тебя юмор, для обычного человека может закончиться весьма печально.
        - Извини, Рину. Наверное, это я виноват в твоих страхах. С твоей крышей поговорила моя охрана. Попытки тебя ограбить были. Четыре раза. Одного вора поймал охранник, с которым я тебя познакомлю. Вот сейчас гляну на колдуна. Интересно же. Живой колдун.
        - Твоя охрана? У простого лаборанта университета?
        Звонок в дверь. Дас осмотрелся... нет. Обычный человек. Чувствительность, к какому либо цвету, определить издалека весьма сложно. Необходимость и актуальность такой информации, в списке важных данных, находится слишком низко. Чувствительных людей много. Неинициированных адептов - меньше, но также, вполне достаточно. Иногда они развиваются до уровня, с которого вполне могут причинить вред обычному человеку. Но не Дасу. Даже с полностью отключенной собственной волновой системой безопасности.
        .
        Да, Товлур - громкое имя. Внушительный вид, "горящие" глаза, неумелые попытки давления собственной аурой. И очень хорошая психологическая подготовка. На Даса, пьющего чай с печеньем в стекляшке администратора, он глянул мельком. Охранника, проигнорировал, как совершенно невоодушевленный предмет. Наблюдать за мошенником было интересно. Минут десять. А затем всё внимание Даса занял его ученик.
        Он допил чай и вышел к троице. Охранник свалил от греха подальше. Колдун с учеником грузили мозг хозяйке.
        - Добрый вечер.
        Если сам "колдун" отреагировал стандартно, то его ученик - увидел. Дас повесил небольшую "петлю" и по широко раскрытым глазам молодого парня, понял, что - да. Инициации нет, но способностей и терпения хватило, чтобы развиться вполне достойно. Выше головы не прыгнешь, конечно, но.
        - Прекращайте ваш балаган, господа. Вам, Товлур, лучше уйти, пока не предъявлено обвинение в мошенничестве. А ты... можешь остаться. Если хочешь.
        - Хочу.
        Никаких колебаний. Ноль внимания на старшего товарища. Тот оценил ситуацию и стал в позу.
        - И к чему весь этот балаган? Вы хотите сказать, что разбираетесь в потусторонних явлениях лучше, чем я?
        Джек с сомнением осмотрел "колдуна". На чем основана его наглость? Явно, не только на знаниях.
        - Я узнал о вашем появлении за час до этой встречи. Перед вами, Товлур, извиняться совершенно не за что. То, что может прямо сейчас укусить вас за нос, вы физически не увидите. Называясь колдуном, вы обманываете клиента.
        Демонстрация того, что может укусить незваного гостя, была простой. В руке у Даса ниоткуда появился небольшой кусочек свежей рыбы. И под изумленными взглядами гостей был приватизирован небольшой лапкой с огромными когтями. Аккуратно и быстро. Но заметили все, кому требовалось.
        - Это... что такое?
        Похоже, проявлений такого уровня в жизни э... крупных специалистов по колдовству оказалось недостаточно много.
        - Это причина вашего вызова. Охотник на... мелких грызунов.
        Хлопок и на плече Джека появился облизывающийся Вуркл.
        "Еще две порции свежей рыбы, и я готов простить тебе "мелких грызунов", Джек".
        - Как скажешь приятель. Я - не жадный. Моего маленького друга зовут... впрочем, тем, кому надо, он представляется сам.
        Рину уставилась на зверька, забыв о присутствующих.
        - Он... говорит, Дас.
        - Правильно. Это означает, что ты ему понравилась. Но помни о том, что у эртин очень острые когти. И иногда они сами об этом забывают. Да, та отметина на стене. Это автограф.
        Колдун, плюнув на застывшего в восторге ученика, собирал инвентарь. Уходя, колдун решил оставить последнее слово за собой.
        - Смотри, незнакомец. Фокусы могут показывать все. Но работать с серьезными силами, лишь некоторые.
        - Я учту ваше замечание.
        - И на Серой Дороге, ты будешь жалеть о своих поступках.
        - Чувак, топай быстро. И не говори о том, чего не знаешь. Любому терпению есть предел.
        Добродушное настроение пропало. Еще одно слово... но колдун уже всё понял.
        Нейросеть. Маркер группы сопровождения. Оперативная связь.
        "Выходит человек. Узнайте, кто и проверьте окружение. Если церковников в его контактах нет, он мне не интересен".
        "Принято".
        Слова о Том Месте вызвали у Джека вполне обоснованные подозрения. Источником таких сведений на Диассе могли стать очень немногие разумные. О том, что церковники из Улота на планете есть, он уже знал.
        Разговор с учеником оказался интереснее. Парень сменил три планеты, пытаясь научиться чему-то. К сожалению, выбора маршрута у него не было и планеты, на которых он искал учителя, обилием опытных адептов не отличались.
        Рину с удовольствием слушала про другие планеты, косясь на эртин. Вуркл гордо восседая на плече Даса, делал вид, что ему безразличен интерес хозяйки.
        "Ву, ты меня насквозь процарапаешь. Иди, знакомься".
        - Рину, тут мой работник желает извиниться за испорченные упаковки с молоком.
        "Это... не совсем то, что я хотел".
        Но бурчание Вуркла было данью традиции. Кому не нравится, когда тебя уговаривают сделать то, что ты сам хочешь?
        - Вуркл? Поговори с Рину. Рину? Он понимает общий имперский. Прилично считает. Очень хорошо чувствует эмоции. Говорят, что они телепаты, но я пока не имел возможности убедиться.
        "Инструкции понятны, Вуркл"?
        Ву, выдавая демонстративное безразличие к заданному вопросу, стек ручейком на пол и моментально оказался на столике перед хозяйкой магазина.
        Следующие полчаса Дас и молоденький адепт развлекались, наблюдая за процессом знакомства. Затем прямо перед Джеком вышел деловитый транспортник от Грифона.
        - Доброго времени. Курсант... кто?
        Претендентов на громкое звание "курсант", было не много.
        - Вещи есть? Понятно. Спокойно, парень, доставим в лучшем виде. Вуркл? Привет старина.
        Обмен кивками. Курсант торопливо поднялся. Не каждый день сбываются ТАКИЕ мечты. Негромкий хлопок и небольшой сквознячок по опустевшему месту. К чему все рассказы и вопросы? У парня на лбу написано желание учиться. Вещи... тот хлам, который он мог собрать за время своих странствий, подберут люди Семьи, но Джек сильно сомневался, что там есть что-то действительно ценное.
        .
        Адепт, сопровождавший "колдуна" давным-давно отбыл к Тренну. Дас сидел с хозяйкой магазина и с улыбкой наблюдал за потешными трюками взрослого эртин, которого мяли и тискали, как детскую игрушку.
        "Ай-яй, Вуркл. Такой взрослый мальчик, а тарахтишь как маленький".
        "Не мешай. Это очень полезно".
        - Какая красивая и мягкая шерстка, Дас, ну что это за имя такое - Вуркл? Мы тебя расчешем сейчас...
        "Мдя. И назовут тебя, боец, Рулечкой или Пунечкой".
        "У меня давно не было второго имени. Это тоже приятно".
        Непрошибаемый тип. Хотя, при его опыте работы со студентами, впору учиться самому. И терпению и общению с людьми.
        "Ты был прав. Она - очень хороший человек".
        .
        Дас вспомнил, как торговался за охрану магазина в самом начале. Хозяйка ему нравилась. Просьба, точнее, жалоба на мышей, которые постоянно портят упаковку, была высказана без малейшей надежды на исправление ситуации. Сделать что-то? Конечно можно. Вот только - что?
        Мелкие ловушки у него пока не выплетались. Пугалки до сих пор отпугивали всё живое в радиусе трех кварталов. Техника... заниматься такими мелочами, было лень. Проще... позвать эртин, отработавшего обязательное время в Университете Синти. Такой боец имеет достаточно опыта, чтобы не напортачить с незнакомыми людьми. И скучать по службе не будет.
        - А я глупая, испугалась, когда ты появился. Напридумывала себе страхов...
        Совершенно приятное зрелище. Не зря во все времена люди заводили себе питомцев. Мало того, что взаимная радость разумных, была приятной сама по себе, так еще и эртин, совершенно естественно, добавлял удовольствие в канал общения.

* * *

        - О... какое замечательное утро... - Джек аккуратно сгрузил с себя мелкую тушку Тириссы и сел на кровати.
        - Тири, э... а почему мы здесь? Я что, уже совсем... нормален?
        Тирисса недовольно заворочалась, натягивая одеяло.
        - Ничего, Джек, всё будет в порядке. Главное, что мы проводили Суула домой и... Джек, ты сволочь.
        Похоже, принцесса окончательно проснулась. Посмотрела на Джека, растерянно трогающего пятно на светлой рубашке. Потом дотанцевала до зеркала, поздоровалась с ним и, усевшись в кресло перед столиком с косметикой, начала хихикать. Джек уныло кивнул и, не выдержав, тоже улыбнулся. Прошедший вечер был... зачетным.
        .
        Профессиональный колдун, которого прогнал Джек, оказался совсем не так прост, как думалось. Он никуда не ушел. Проследил Джека до небольшого сквера перед его домом и окликнул.
        - Эй, вояка!
        Джек спокойно обернулся.
        - Есть вещи, для которых не имеет значения, во что ты веришь и какие фокусы показываешь. Даже кто ты сам - не важно.
        Речь была торжественной и предполагала продолжение. Джек промолчал. Колдун достал из сумки сверточек и очень бережно его раскрыл. Появился весьма необычный артефакт. Очень старый, из тех вещей, которые часто попадались Смотрителю в контрабанде, провозимой неутомимыми червями из слоя в слой. Вечер сразу перестал быть томным. Артефакт связи. Действующий.
        - О Великий Суул, силой нашего договора, призываю тебя!
        Вспышка, облако дыма. В лучших традициях ужастиков с Земли. Перед колдуном в слабо светящейся пентаграмме появился... один из Демонов Ночи. Мдя. И сказать было нечего.
        - Этот человек не верит в Серую Дорогу и насмехается над искусством. Он твой.
        Демон выпрямился во весь рост и перевел взгляд на жертву. Кашлянул.
        - Похоже, в этом слое научились шутить. Это ведь шутка, Смотритель?
        - Скорее - да. Доброго времени магистр. Странный у вас способ зарабатывать на жизнь. Впрочем, я весьма рад нашей встрече. Есть некоторые вопросы, требующие вашей консультации.
        Колдун, привязанный к пентаграмме, дернулся и завыл.
        - Чего это он?
        Суул отмахнулся шипастой клешней.
        - Правила нарушил. Счас развеется.
        - Я! НЕ ЗНАЛ!
        - Уважаемый, я никогда не отказывался от изложения правил использования нашей связи. Действия, предпринимаемые против официальных лиц слоя... жаль, поздно вы спросили.
        Когда от вызывающего остались только его вещи в колечке копоти, Суул вышел из погасшей пентаграммы и продолжил.
        - Вам ведь артефакт не требуется?
        - После личного знакомства - нет. Заберете?
        - Э... ненавижу официальный стиль. Упростим?
        Джек кивнул.
        - В Том Месте ты был, так что... разговаривать гораздо проще. Артефакт я оставлю. Иногда очень интересную информацию удается получить. Пусть... пользуются.
        .
        Поговорить с одним из Мастеров Черного было о чем. Его юмор и кровожадные привычки могли испугать кого угодно, кроме того, кто видел Дорогу. Да и текущее состояние Джека всё еще позволяло найти достойный ответ на любой враждебный финт демона. По энергетическим возможностям их структуры не слишком отличались. Впрочем, речи о враждебности не было. Была масса взаимных вопросов. И чрезвычайно любопытных тем для обсуждения.
        За сутки они четыре раза меняли место. Заскочили к Джеку за его выпивкой и посетили дом Суула, где Джек с показным трудом отбил атаку мелких копий Суула.
        - Всё. Атака засчитана. Теорию буду принимать... - Договорить Суул не успел. Мелкие исчезли с барабанной дробью отработавших порталов.
        - Славные детки. Не достают?
        - Надо. Это ведь главное.
        Несмотря на враждебный климат в месте обитания Суула, посиделки удались. Гостя познакомили с двумя старшими женами и продемонстрировали выводок домашних питомцев.
        - Забавные котята. У меня уже четвертое поколение сменяется. Туось, старшая самочка, стесняется чужих. Обычно она очень ласкова...
        Джек, отвесив челюсть, наблюдал за возней котят. Да. Ничего особенного. Кроме того, что это были... келон.
        .
        - Ты представляешь, Тири, натуральные келон! Мелковаты и туповаты. Мысленное общение - отсутствует. Но... я натурально выпал в осадок. Думаю, нашим пушистым друзьям рассказывать не надо. Пусть остаются загадкой.
        Рядом с Джеком, в дворике загородного поместья Тириссы, добродушно прихлебывал из внушительной чаши Суул. Ввиду отменной репутации Демонов Ночи, вести гостя в любой из своих городских особняков, Джек не рискнул. Деткам знакомиться с приятелями папы было тоже... несколько рановато.
        Неш встречаться с демоном отказалась наотрез. Видимо подвыпивший Джек не произвел требуемого впечатления. Со словами "Ты еще пожалеешь, женщина" он закрыл связь, стараясь не думать о предстоящем объяснении с Королевой. Тирисса оказалась на удивление стойкой, за что и была одобрена Суулом. После убытия гостя, это одобрение пришлось заглаживать, но дипломатический протокол был выдержан. К исходу второго дня гости уже общались совершенно свободно. Концовку встречи, как всегда, вспомнить удалось с трудом. Дружба семьями? С Демоном Ночи? Жесть.

        СЛОЙ... ПОМЕСТЬЕ СУУЛА.

        Суул с радостью встретил очередной приход Джека. Рабочая встреча была гораздо короче той, на которой они познакомились. И они ничего не пили. Джек привез Суулу несколько контейнеров посадочного материала из специфических мест Лепестков. Образцы выжившей после мутаций фауны, и по мелочам, разные поделки черных умельцев. Оценив реакцию, он подумал, что на одних поделках, он получит от демона что угодно. Но тогда их сотрудничество превратится в банальную торговлю. Не интересно. Где настоящая торговля, там в первую очередь прибыль, а значит - обман и взаимное недоверие. Такие отношения Джека не привлекали. Торговать он вполне может с червями.
        Со своей стороны, помимо редких материалов из собственного слоя, Суул предоставил консультанта по связи насекомых.
        - Только... будь, пожалуйста, аккуратен. У нас такие разумные весьма редки. И уговаривать их на сотрудничество с... такими как ты, сложно.
        Джек представил себе, как уговаривает на консультацию келон и вздохнул. Это... сколько шертов надо поймать?
        - У нас такое добро тоже есть. Так что - буду максимально аккуратен.
        .
        Общаться с консультантом было действительно сложно. Есть разумные, которых специально готовят к работе с представителями других видов. Есть - самородки, которые умудряются адекватно воспринимать любого встречного. От мелкой букашечки до огромного мамонта. А есть - обычные люди, с совершенно обычными предрассудками и страхами. Да еще и... представить себе, чтобы обычный горожанин с Земли, скажем, девятнадцатого века, вел спокойную беседу с Суулом, невозможно. Джек подозревал, что для Чим он выглядит где-то так же.
        Эмпат. Ну и, соответственно объекту консультации - насекомое, Чим обладал достаточным числом физиологических моментов, заставлявших Джека серьезно напрягаться. Он учился медленно и ему, хотя черт знает его пол, было совсем не просто доносить собственные мысли в связной форме. И удерживать свое тело от свойственных его виду рефлекторных движений. И он... был здорово похож внешне на одну из основных боевых особей Роя.
        Джек не так давно последний раз рубился с насекомыми, добывая фрагменты для изучения. Ему было весьма жаль, что в данной ситуации он не может вернуть себе олимпийское спокойствие, заполнявшее его на Дороге.
        Вот так и маялись они с консультантом, пока всё же не привыкли к внешнему виду друг друга. Затем Джек перевел Чима к Плеши и тот "посмотрел и послушал" территорию, занятую насекомыми. Его настроение резко ухудшилось, передаваемые образы стали расплывчатыми.
        "Зачем ты мне показываешь ад"?
        Джек встал на паузу и еще раз проанализировал мыслеформу. Всё правильно. Почему ад? Ресурсов здесь вполне достаточно и особо никто насекомых не притесняет. Очевидно, данная местность у самого консультанта ассоциируется не правильно.
        "Твоя отсылка неверна. Ад - несуществующая категория для условий жизни. Ты еще увидишь, я уверен, неоднократно увидишь разные среды обитания. Эта - далеко не самая плохая. И... у нас она считается редкой по своему набору необходимых элементов. Для нас она близка к идеальной".
        Чим его не понял. Уточнить или переформулировать вопрос у него не хватило желания. Они сравнивали холодное и длинное. Джек слишком поздно понял, что вопрос относился не к месту, а непосредственно к популяции насекомых. Отрыв от семьи и привычных условий существования. Они остались без защиты Старших и страдают. Впрочем, вариантов было всего два. Он выбрал именно тот, о котором думал сам. И ошибся.
        После этого общение продолжалось не слишком долго. Чим терял активность на глазах. Еще немного и он впадет в ступор. Как ни странно, но в полуобморочном состоянии, с консультантом работать было гораздо легче. У насекомого отключились эмоции, и он давал сухие и конкретные ответы на вопросы. Жаль только что недолго. Вернуть Суулу чучело? Джек не считал это удачной шуткой.
        Когда консультант вернулся в привычную среду и начал оживать, Джек облегченно вздохнул.
        - Неоценимый опыт. Но катастрофически разные уровни мышления. Я получил очень ценную информацию и благодарен тебе, Суул.
        Демон посмотрел с уважением.
        - Я, честно говоря, не ожидал результата вообще. У них стойкая антипатия к вашему виду.
        Джек только хмыкнул.
        - Я месяц назад сам крошил похожих на него в своем слое. И у меня свежо воспоминание о ранах, которые они мне нанесли.
        Суул непонимающе уставился на собеседника.
        - Ты? Рубился? Зачем? Ты ведь можешь их прогнать, а можешь стереть с лица слоя. Что тебе в этом атавизме?
        - Без соблюдаемых границ - дикие семьи выходят к обжитым планетам и уничтожают мой вид вместе со всем, что с трудом построено за много сотен лет. Более того, уничтожаются планеты. Для того чтобы установить четкие границы территорий требуется взаимопонимание. Тогда и потери с обеих сторон перестанут быть такими глобальными. Возможно, такой подход не совсем правилен. Но чтобы определить, какой именно подход требуется, нужна информация. О традициях, о способах общения, о языке. У нас, как ты знаешь, молодой слой. И всего этого катастрофически мало. А информация в моем случае добывается только при непосредственном контакте. Дистанционное оружие не оставляет исправных предметов для изучения.
        Суул покивал, прошелся перед собеседником, имитируя человеческую походку, и картинно взмахнул когтистыми лапами.
        - Джек, я нашел Рай. Он находится в вашем слое. Я категорически тебе завидую. Объем законов и правил, который существует у нас, никакая голова не выдержит.
        То, что огромные когти мелькнули в миллиметре от лица, человека, к сожалению, нисколько не обеспокоило. Ужимки Суула были уморительными. Суул зафиксировал отсутствие требуемой реакции и надулся, изображая обиду. Мимика собеседника пробила каменную маску Джека, он не выдержал и рассмеялся. Настроение вернулось к норме. Но Суул так не считал.
        - Мдя, человек. Взял и обидел совершенно мирную насекомую. А хочешь, я покажу тебе твой ад?
        - М...мне? Ад? Су... Суул, прекрати. Я щас лопну от смеха.
        Демон вздохнул. Иногда попадаются совершенно неправильные люди. И с ними так интересно...

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК ЛАПС.

        - Привет, Трони.
        - Ага.
        - Что новенького?
        Трони задумчиво поднял голову к черному от копоти потолку.
        - Есть. Я хочу такой же самолет.
        - Э... какой самолет?
        - На котором ты сюда прилетаешь. Не видно и не слышно. От тебя еще пахнет утренними пирожками из Лотрима, а ты - уже здесь.
        Действительно, полдень еще не наступил. Джек аккуратно осмотрелся. Зал был пуст, только в одном из темных углов отсвечивал полупустой тарелкой постоянный напарник владельца. Неизменный чемпион по пивным играм.
        - Ну... ты передумаешь, Трони, когда поймешь, сколько тебе придется бегать. С твоим-то животом?
        - Вот. Так и думал. Худым и злым я становиться не хочу.
        Если бы Джек не знал трактирщика, то его бульканье ни за что бы ни назвал смехом. Истерическим ржанием, если уж быть точным. Скука в деревне.
        Неожиданно подумалось, что терпеть такую жизнь, как в Лапсе, сам Джек согласился бы, только имея очень серьезную причину. Для Трони... эта причина, явно не деньги. Джек был совершенно уверен, что владелец смог бы открыть нормальный бар в любом месте Диассы. И даже пару раз прогореть с местом, без особого ущерба для всего объема личных финансов. Насекомые? Вот уж нет. У старого пня настолько характерные привычки профессионального дезинсектора, что... ответ появляется автоматически. Пожалуй, только Флексы делают серьезный акцент на боевой подготовке с уклоном в насекомых. Или рейнджеры. Но те сейчас, все уходят на синий край. Там хлопотно.
        - Как там злая тетка поживает?
        - Мик! Добавку давать, или разгрузочный день устроишь?
        Мик сгреб пустую тару, выбрался из своего угла и подошел к стойке. Но подошел как-то не правильно. Джек даже подумать не успел, а его тело уже совершенно естественно сдвинулось в сторону. Между ним и Миком оказался тяжелый табурет, под левой рукой - полотенце, возле правой чашка с мелкими орешками. Мысли у парочки были отчетливо несерьезными. Даже если шутки, то ну их лесом.
        - Да брось, Дас, этот трюк с орешками от Ржавого, уже все знают.
        Джек подумал и мотнул головой.
        - Байки. Ни разу не видел, чтобы Ржавый этим пользовался.
        И подмигнув Мику, постучал донышком чашки по столу.
        - Чашки я немножко усовершенствовал. Не порежешь. И пуля не всякая пробьет.
        Мик кивнул и перевел взгляд на бармена.
        - А я тебе говорил сразу.
        .
        Кто именно заказал Флексу точку в этом месте, Джек не уточнял. Традиционные проверочные вопросы показали, что это не частная инициатива. И достаточно. Под Знаком больше никто не расскажет.
        - Неа, Трони, конфликта в этом месте у нас не получится. Вы следите за... корректностью обстановки в этом районе. Я - работаю по насекомым. Только по ним. То есть, у нас разные задачи. Но если так необходимо, согласоваться через Синти мы можем... да хоть прямо сейчас.
        Бармен аккуратно докуривал редкую в этих местах настоящую сигарету, вежливо позаимствованную из коробки Джека. Интересно, где это он успел нахвататься дурных привычек? Впрочем, Черная Волна многих научила курить.
        - Лишний раз беспокоить начальника? Сол с тобой, Дас. Вот узнают, что здесь крупный интерес работает, что будет?
        Джек кивнул. Шум не любит никто. Особенно те, кому этот шум разгребать. Опять же, для работы в таких условиях, Флекс явно потребует дополнительную информацию. Просто для того, чтобы условия работы определились полностью. А информация, если уж пошла к аналитикам Флекса, то пойдет и дальше.
        - Так это твою работу мы пасем, Дас? Очень хорошо.
        - Не совсем так.
        Джек прервался. Глотнул из бокала и отодвинул пустую посуду.
        - Место было и должно было оставаться таким, какое оно есть сейчас. Пока нет оживления или... у вас всё чисто, то и делать ничего не требуется. Фиксация постороннего внимания к площадке. Отсутствие бардака или беспредела. Ну и... совсем уж тупых к насекомым - непущать. В меру собственных возможностей, естественно. Но. Это как я лично вижу. Я вам не указ. У меня собственная работа.
        Мик хихикнул.
        - Бедненький ты наш работничек. О его здоровье такие люди беспокоятся... вот где бы я живого магистра Ирвина мог увидеть? В страшном сне такое не представишь.
        - Да ладно. Он вполне адекватен. И в... этой части Цин резких движений делать не будет.
        Бармен хмыкнул и опустил тяжелую ладонь на стойку.
        - Ладно, это всё лирика. А вот движение вокруг Плеши есть. Точнее есть несколько неясных моментов. Утрясем?
        - В разумных пределах.
        Место за стойкой заняла помощница, а троица отправилась на второй этаж, в одну из комнат.
        .
        Джек удивился тому, что ему рассказали в первую очередь. Сначала просто не поверил. По Плеши вместе с насекомыми, точнее, руководя ими, кочует человек. Его видели издалека и, можно сказать, случайно.
        - Трони, если у вас все новости из разряда сталкерских баек, то я пошел.
        - Погоди, Дас, я тоже сперва послал Мика, а потом нашелся еще кусочек этой истории.
        Джек смирился и стал слушать дальше. То, что он узнал, ему очень не понравилось. Человек с насекомыми - получал поддержку. Ресурсы, металл в частности. Очень редко, судя по тому, что засекли только один такой случай. Совершенно определенно, к Плеши был доставлен груз металла, и насекомые его организованно утилизировали. Только груз, оставив сам грузовой модуль целым. И произошло это как раз перед тем, как... всё встало на свои места.
        - Они передатчик ремонтировали. Специально. И им помогли.
        - Та-ак. А подробнее?
        Джек спрыгнул со стула и пошел топтать по комнате.
        - Консультант сказал, что те, кто на Плеши, могут послать только один сигнал. Нечто типа крика о помощи. А. Я не сказал? Послали насекомые сигнал. Не надо хихикать. То, что орбита ничего не показала, так она и не покажет ничего. Это - насекомые. Мдя. Насколько он был продолжительным, я не знаю. Я его... почувствовал не сразу. Как только поставил маркер слежения за участком в орбитальную сеть, сигнал пропал. Сеть кто-то отслеживал. Целенаправленно. Так что всё сходится. А вот зачем эти все пляски? На эту планету насекомые не полетят. Или... полетят? Насколько сильно подействует на них этот крик? Трони?
        Но трактирщик и его напарник смогли только изобразить кислые лица.
        - Чего еще ты не сказал, Дас?
        - Та-ак. Если исходить из худшего варианта, то на сигнал припрется улей. И кто-то старается показать эту планету легкой добычей. Скажи, Трони, почему нельзя спокойно заниматься своим делом? Нужным и полезным, спокойно и мирно?
        Поскольку вопросы были риторические, то и ответов никто не ожидал. Джек остановился перед столом.
        - Внимательно смотрите за зелеными. Как только начнется движение - сразу сообщайте. Перед приходом улья они попробуют свалить. Вы сможете их... не отпустить отсюда? Я бы с удовольствием поспрашивал их. Кое о чем.
        Мик с удивлением оторвался от замысловатых линий на листе бумаги, которые он рисовал последние полчаса.
        - Смеешься? Там трое волновиков. Только валить наглухо. Сразу.
        Джек спохватился. Не та команда. Этих работать с волновиками не учили. А кого учили, так это...
        "Руолл, приветствую. Требуется группа захвата для... твоих основных клиентов. Там восемь человек, зеленых волновиков определилось трое. Хорошо бы незаметного координатора. Они отслеживают окрестности. Он прибудет на мой маркер и уточнит тебе обстановку".
        "Когда"?
        "Сейчас, определюсь с местом для маркера и сообщу. Готовность к захвату должна быть в течение ближайших суток".
        "Хорошо, мой человек скоро будет".
        Маркер для портала поселился прямо в комнате. Когда мигнул контур, показывая готовность, Джек отошел сам и показал рукой в сторону для местных. Слабых хлопок и из портала вывалился человек. Точнее, нескладный дядька с явно видимой хромотой. В какой-то разновидности устаревшего военного обмундирования.
        Мик одобрительно осмотрел его и показал большой палец. Джек подумал, что надо бы проверить активность насекомых на векторе. Из Лапса это делать было неудобно.
        - Это Трони и Мик. Они пасли место, у них всё есть. Вы тут разбирайтесь, а мне надо проверить парочку мыслей. Будут новости или... распоряжения, сообщу.
        Джек еще раз осмотрел маркер, кивнул и... пропал прямо, как стоял. Без малейших эффектов.
        .
        Некоторое время после ухода Джека в комнате стояла тишина. Прибывший оперативник, зажав в кулаке извлеченную из металлического пенала небольшую плашку, осматривал место прибытия. Мик продолжал рисовать свои каракули на листке бумаги. Трони неторопливо вводил свежеприбывшего в курс дела.
        - Таким образом, предположение, что ожидается прибытие на Диассу роя, самое вероятное.
        - Они что, туристы? Ничего не знают про дежурство волновиков с Синти?
        Мик потер карандашом бровь.
        - Кстати, у нас никто не дежурит. Это ведь Ретанон, а не Сото. Насекомые сюда не приходят.
        Оперативник хихикнул.
        - Ты в окно посмотри, чудила. Там что у вас? Насекомые? И, вот этот... разумный, который маркер поставил, он не дежурный ваш?
        Тут уже хихикнул Мик.
        - Это перебор, парень. Даса после волнового удара подобрали. С трудом выкарабкался. Какая-то шишка с черной границы. Заинтересовался насекомыми.
        Оперативник кивнул.
        - А, похоже. Маркер очень грамотно поставил. Интересно на артефакт посмотреть. С моего я такой четкий отпечаток не сделаю.
        - Какой такой артефакт? У нас в Лапсе всё своими ручками, братец.
        Прибывший поднял взгляд на Мика. Его лицо стало совершенно серьезным.
        - И долго он его ставил?
        - Да нет, мы привычные. Минуты три руками поводил и всё.
        Гость растерянно осмотрелся. Три минуты на полноценный портальный маркер нового образца? Ручками? Либо сам Руолл, либо...
        - Фу-ух. Поздравляю, братцы-егеря. Круче дерьма мы найти просто не могли. Это Грей. Не... радуйтесь. Если ОН подпрыгивает, то жарко будет. Проверено. Счас я уточню обстановку для службы... и подумаем, как нам уцелеть в этой каше. Насекомые, это очень плохо.
        .
        Трони сел на табурет.
        - Мик.
        - Что?
        - Говоришь, на Ирвина вблизи глянул?
        Мик обеспокоенно оглянулся. Нет, в комнатке верхнего этажа, где компания обосновалась, по-прежнему кроме них никого не было.
        - Свежие снимки по персонам получил? Смотри. Самые последние, из Синти. Господа волновики, вас знать в лицо надо. Демоны вас носят по всему сектору, да и личико вы часто меняете. Где и на кого нарвешься, не угадаешь.
        - Счас. Вроде пришло что-то свежее. Качаю. Где у нас Джек Грей...
        И почти сразу, по унылому выражению лица Мика стало понятно, что всё так и есть. Трони выдохнул и подтвердил диагноз.
        - Дерьмо!

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ.

        Времени с момента, когда сигнал отправился с Диассы, прошло относительно мало. Космические расстояния одинаково беспощадны и к людям и к насекомым. Кстати, дальняя связь так не фонила, а значит, эффективность ее была существенно выше, чем у передатчика насекомых. В свою очередь, это означало, что насекомым требуется больше времени на доставку сообщения, чем дальней связи имперского стандарта.
        Ценность небольшого анклава насекомых, наверняка определялась его составом. Как неоднократно убеждался Джек, рабочие особи стояли на нижней ступеньке шкалы ценностей Роя. Если он правильно понимает логику ситуации, то напрягать ресурсы и торопиться ради... пусть своих, но совершенно не имеющих ценности родственников, насекомые не будут. А будут делать что?
        Первый этап проверки, не показал ничего особенного. Активность на границе с Роем оставалась в прежних пределах. Так и не определился вопрос с личным присутствием Джека на планете. И этот вопрос поднимал более сложный - о необходимости сворачивания и маскировки собственной структуры. Сравнение периодов активности зеленой базы с присутствием Джека на планете, выдало печальный результат. Его видели не только насекомые. Эта фраза потянула за собой очередное предположение. Если скрыть структуру сейчас нельзя, значит, требуется максимально использовать внимание, которое она привлекает.
        .
        Джек позавтракал и сел на канал связи. Поступало много данных, которые желательно было видеть собственными глазами. Предстоял длинный день, заполненный самой нудной работой. Сортировка, просмотр, повторный анализ по группам. И так по кругу, пока не исчерпаются варианты. Не слишком приятно. Но необходимо.
        Входящий по гражданской сети был встречен с удивлением. Отпуск был оформлен и подтвержден. А личных знакомых в Лотриме, да еще таких, которые станут звонить по обычной линии, у Джека еще не накопилось.
        - Дас, я вынужден прервать твой отпуск. К двенадцати зайди. Минут пятнадцать нам хватит.
        Ректор извинялся, но причина у него, наверняка была серьезной. Накопленные за время строительства и запуска лаборатории часы работы в неурочное время, не пропали зря. Они обернулись приличным запасом отгулов, которые Джек сейчас использовал, благо, лаборатория выполняла всё, что от нее требовалось. И... группа ботаников еще не закончила активный период сбора данных. Время исправляет многие ошибки. Отсутствие Даса может поломать планы меркантильной красавицы. И проблема исчезнет в принципе.
        Планов Джека посещение университета не срывало, так что он совершенно спокойно одел стандартный наряд и отправился пешком. Времени было достаточно, весенняя погода располагала к прогулкам. Внешняя часть города, по которой проходил путь, изобиловала парковыми зонами. Летом и зимой там было не слишком приятно. Но весна имела собственное волшебство, которое скрывало не ухоженность и мусор под буйным весенним праздником зелени.
        Работать с сетью можно и по дороге. Работала собственно сеть, а Джек только перекладывал полученные результаты в разные папки. Пока ничего стоящего найдено не было. Со стороны сигнала работать было не с чем.
        Очевидно, надо сходить к Руоллу. Пусть покопается на Диассе. Каким образом зеленые сдерживают стандартные мероприятия сектора по усилению орбиты? Как ограничивают посещение планеты кораблями Патруля? Люди Семьи ничего не увидели, да и Кристаллы из анализа, выдают только предположения. А действия, наверняка, есть.
        Просмотр и сортировка данных не самое весёлое занятие. Но именно оно сократило почти часовую прогулку до двух точек: дверь дома - проходная университета. Где-то в этом промежутке тело Джека двигалось, легкие вдыхали сладкий весенний воздух, глаза радовались молодым листикам. Хоть сама прогулка и не запомнилась, но настроение стало вполне приятным. И на весь день растянется поселившееся в подсознании радостное зрелище просыпающейся природы.
        Аварийная связь была неожиданной. Как и положено такому виду связи.
        "Кай, у нас два стрелка. Цель - предположительно девочка в ярко-синей кофточке. Даем тактический канал. Осторожно".
        Джек буквально упал в боевой режим. На тактике стали появляться маркеры. Протянулось два красных сектора прицельного огня. Отметилась красным треугольничком цель. Целью оказалась... Крони.
        "Приказ. Работать на подавление. Объект представляет ценность для меня лично".
        Пожалуй, в такой ситуации карс ничего не сделает. Без обучения и сопровождения. А сам Джек?
        Всё происходило на парадной площади перед центральным входом в университет. Одиннадцать тридцать. Множество мелких кучек студентов и беспорядочное движение одиночек между ними. Крони с подружками стояла практически в центре площадки. Щиты... траектория слишком низко над головами студентов. Щит будет цеплять людей. Это означает серьезную волновую травму, поскольку щиты у Джека по насыщенности... уход с траектории. Для девочки. Персональный щит Джека выдержит. До безопасной зоны... окружающие двигались практически незаметно. Боевое ускорение у Джека было близко к максимуму. Для движения он будет вынужден сбросить до оптимального, а вот просчет - на максимуме.
        Легла оптимальная траектория ухода, и сразу группа охраны дала маркеры для собственного транспорта, доступного в этом месте. Следом за маркером машины, Джек дал место, куда увезет Крони и контакт для ее охраны. С собственным номером для связи. Всё? Записка ректору. Причина явно уважительная. Картинка перед глазами вздрогнула и начала ускоряться. Пора действовать.
        .
        Хлопок внезапно появившейся в сухом фонтане воды и веселый визг разбегающейся молодежи. Кое-кто споткнулся или, столкнувшись с таким же бегуном, упал на плитку. В этой суматохе смазанная полоса пробежки Джека, внимание не привлекла. И бьющие по ногам каменные брызги от попадания тяжелых пуль. Промах. Промах. Джек подхватывает легкое тело и сразу удар в щит. Обычная пуля. Висит, как и положено ей, в том месте, куда влипла. Еще удар с тем же результатом. Но движение не замедляется, и следующий выстрел бьет в каменный столбик, затем - в парапет фонтана. Затем гаснет маркер стрелка. Всё. Второй маркер начинает смещаться, но ему уже не успеть. Да и не дадут ему встать на новую позицию. И уйти не дадут. Не тот уровень.
        Крони пришла в себя только в кабине просторного фургона, на подземном уровне служебной стоянки, за высоким парапетом парадной площади.
        - Я буду кричать!
        Джек ехидно скривился, растирая потянутые связки.
        - Да ради Сола. Только - негромко.
        Девушка огляделась и разом стихла.
        - Ты - Дас. Мы разговаривали в парке. Что случилось?
        - Тебе крупно повезло.
        Пули из щита пересыпались в ладонь Крони.
        - Храни. Это была твоя смерть.
        Пожалуй, без еще теплых после выстрела пуль, объяснять всё было бы куда сложнее. Теперь объяснять ничего не пришлось. Вообще. Крони сжала кулак и закрыла глаза.
        - Кто... погиб?
        Её голос был еле слышным.
        .
        Пара сопровождения. Наблюдатель. Водитель. Все - непосредственно перед началом стрельбы. Об этом Джек узнал от хмурого Щелкунчика.
        - Спокойно, Лено. Это место хорошо прикрыто. Я совсем не зря ехал именно сюда.
        - У тебя охрана?
        - Кровь... хотя, я, наверное, вру. У меня э... сложная работа. Забудь про университет.
        - Да понял я. Наших ребят, при попытке тебя "посмотреть", очень резко вправили. Напрямую. И поставили старшего под Знак. Начальство только руками развело.
        Джек уже отошел после слишком быстрого движения и расслабленно висел на одном из удобных сидений фургона.
        - Сильно порвался, Дас?
        - Да... считай, что и не порвался. Потянул всё, что мог - это да. Давненько так не бегал. Да еще с грузом.
        Щелкунчик недоверчиво покосился, но промолчал. Всякое бывает. Оба собеседника замолчали, работая с сетью.
        Первым проснулся Щелкунчик. Его лицо стало еще более хмурым. Если такое вообще было возможно.
        - Всё плохо Дас. Там должен был появиться ее отец. Через пару минут. Едва успели остановить.
        - У вас серьезные проблемы Лено. Мне вот тут говорят, что в компании был... специалист, которого там быть не должно.
        Добавил свои пять копеек Джек.
        Волновика служба Джека поймала. В нее отобрали действительно лучших бойцов. При захвате боевик сдох, все предохранители в такой ситуации блокировать никто не успеет. Один из предохранителей отработал. Но группа, проводившая эту акцию, полностью нейтрализована. Всех отловили, но... информации пока нет. И это - тоже говорит о серьезности проблем. Специфика снятия стрим лент - далеко не самая общеизвестная. А уж приемы по избеганию этого - вообще редкость. В этой части слоя. Джек хмыкнул.
        - И кто у нас папа? Мы ведь именно его ждем?
        .
        - Бит, ты представляешь? Человек, живой человек, разлетается кучей мусора. У-ужа-ас...
        "Зачем"?
        "Выбор? Был. Они или мы".
        Дернуло же Крони раскрыть глаза, когда Джек нарвался на страхующую стрелков пару. Они не успели. Джек слишком быстро шел, стрелять было бесполезно. Да и вообще, эта ловушка была на зайца, а пришел медведь. Короткое движение руки и разлетающийся мусор.
        Силовые манипуляторы Артора можно применять по-разному. Такое применение требует специальных настроек. Его в базовом варианте не имелось. Но опыт подобного использования Джек имел собственный. С Дороги. Если ты используешь вместо лома иголку, но выдерживаешь принципиальные моменты, то получаешь именно тот результат, который тебе нужен. Для конкретной ситуации. Манипуляторы Артора вполне подходили как замена личным силовым полям Джека. Для планетарных условий.
        Папа приехал и первым делом пообщался с Лено. Может потому, что с ним прибыл карс и сразу же оккупировал пострадавшую. Подходить к ним с девочкой никто... не хотел. Ментальный барьер.
        "Она в шоке. Только я".
        "Аккуратно Бит. Много не забирай. У нее достаточно врачей, а у тебя одна жизнь".
        Ответ был виноватым.
        "Я немножко. Ей очень плохо".
        Джек, чертыхаясь, слез с удобного сиденья. Детки - радость жизни. На костях родителей. Разговор с келон занял меньше минуты. Бит почувствовал его и уставился на Джека.
        "Это работа. Закругляйся и веди себя прилично. Дипломатическая зона. Знаешь что такое"?
        Здоровенный щен лизнул Крони в нос и послушно ушел в машину, на которой приехал.
        - Лено!
        Щелкунчик подскочил моментом.
        - Камеры убрал. Лишних - долой.
        - Камеры... есть. Лишних на площадке... чисто.
        "Муура. Сейчас".
        Гибкая тень появилась прямо из стены.
        "Девочка. Посмотри, чтобы всё было в порядке".
        "Слышу. Здесь карс".
        "Ребенок. Хочет помочь, но ему рано".
        "Он один. Пусть подойдет. Учиться надо всегда".
        Совершенно никакой неприязни. Странно. Какого демона легенды складывают о непримиримой вражде келон с карсами?
        Глаза у Крони были как плошки. Она недоверчиво трогала пальцами такую мягкую на вид шерсть келон и внимательно рассматривала усы и морду лица гостьи. Та совершенно бесцеремонно и быстро ставила блоки и убирала напряжение. Чтобы работать ТАК, нужен действительно огромный опыт. Ну да. И внешность келон.
        "Очень опытная Старшая. Я такого не видел".
        "Бит, не отвлекайся. И, пожалуйста, будь вежлив".
        "Как можно по другому, Джек, она ведь - Старшая"?
        "Муура".
        "Мы сами разберемся Джек. Топай к папаше. Он сейчас начнет подпрыгивать".
        Джек оглянулся на седого военного. Да уж. Кому и с кем повезло, это еще надо думать. То ли Крони с папой - военным координатором района, то ли двойке, с дочкой - блондинкой. Нет, лично с ним Джек знаком не был, но лица координаторов высшего звена видел. Это необходимо для работы.
        .
        - Генерал Ральф то Орнил. Второй...
        - Принято. Расслабься Ральф, любишь фотки смотреть?
        - Работа такая.
        - Я тоже просматриваю. Полезно.
        Столик, два стула, термос с горячим чаем и чашки. Это не чай, конечно, но горячего попить после встряски, куда как хорошо. Частенько двойка проводит встречи на выезде. У него в машине масса удобных вещей.
        - Из-за чего вопрос возник, Ральф?
        Повисла пауза. Нет, этот не думает, как бы скрыть. Думает как бы покороче сказать. Неприятно ему. Очень.
        - Короткий вариант меня не интересует. Всё равно будешь подробно излагать. Лучше, если один раз. Сдам запись, перестанут тягать.
        Двойка с интересом посмотрел на Джека.
        - Никогда не хотел читать чужие мысли.
        - И ты прав. Для своей работы, Ральф. Но есть масса разумных, с которыми иначе ты не поговоришь.
        Взгляд координатора замер на келон.
        - Она больше, чем я думал. И странно... положительная. Даже на вид.
        - Это же классика, генерал. Добрый доктор. Вот только воевать она умеет не хуже. Пожалуй, в этом она любому психоаналитику фору даст.
        Ральф улыбнулся, представив воюющего мозгоправа.
        - Хорошо, Джек. Началось с отказа от точки базирования для кораблей Патруля. Когда пришла эта странная фигня от Узлового, я сперва думал, что кто-то напутал...
        Джек слушал, и настроение его портилось. Всего два человека на высоких должностях. Очень грамотная поддержка. В том числе и силовая. Они не торопились и не грубили. Аккуратно и последовательно, более восьми лет, брали администрацию в свои руки. Очень правильные обоснования, веские причины. Частичная демилитаризация системы. Даже компенсация для планеты была вполне приличной и законной, поставки редкого сырья. И совершенно никаких зацепок для официального старта этого дела. Всё предельно обтекаемо и скользко. Только лично. И... то самое отсутствие возможности снять стрим. Очень красивая работа. Притом, что Закон - просто отдыхает. Всё чисто. И очень нехороший результат. Если знать, на что именно смотреть. Генерал сопротивлялся до последнего, но у него остался только один инструмент - СБ, а целей он так и не видел. Настоящих.
        -... Самое противное, я до сих пор не представляю для чего им надо такое состояние?
        - Я представляю Ральф. К сожалению, слишком хорошо представляю.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ОДНА ИЗ ПЛАНЕТ. КОМАНДНЫЙ ПУНКТ РУОЛЛА.

        Представления о бетонном бункере или пустотной станции, были весьма романтичными, но ошибочными. Обычное здание. Командный пункт, на одной из планет Ретанона, был оборудован всеми необходимыми приборами для поддержания максимального качества связи по области и почти такого же для Сото и Синти. Руолл привел Джека сюда, убрав его весьма характерную структуру с Диассы. Собственно координационный узел занимал всего несколько комнат. В одной из них и находился Руолл. Туда же пришел Джек и Руолл вызвал дежурного координатора, чтобы держать на контроле немаленький объем поступающей информации, пока он будет утрясать детали с гостем.
        - Нет. Этого не будет, Руолл. Не на Диассе.
        - Джек, я, конечно, понимаю, что использование двойника выглядит не слишком хорошо. Но ты действительно, хотя бы просмотри мои заметки. Уверен, что тебе моя идея понравится. Мои люди накопали достаточно материала про... другую сторону. Но без твоей помощи, мы за хвостик не зацепимся. Сейчас начнется зачистка, и мы пойдем по пеплу.
        Джек совершенно ничего не знал об имеющихся у него двойниках. Совершенно официально. Поверили? Зря. Конечно, знал. Причем знал практически всё о тех, кто более всего подходил на эту роль. Знал также, что они часто отрабатывали его "рабочие визиты" в различные области. Толкали пламенные и торжественные речи, флиртовали со знаменитостями. Постоянно добавлялись сплетни и слухи. Именно такое поведение давало сектору точку опоры, а ему лично - время для занятий собственными делами. Свежие сплетни его немало развлекали.
        Очень странно, но сейчас ему совершенно не хотелось выпускать дубль. С Диассой Джек работал лично и, ему было очень неприятно знать, что чужой человек будет болтать с очаровательной продавщицей или бегать от вредной ботаники. Это действительно было его жизнью.
        Но Руолл, как всегда, оказался прав. То, что он придумал, было не слишком хитро и совсем не сложно. При удачном развитии, подставка развязывала руки Джеку и давала толчок сбору информации.
        Проснулся третий присутствующий.
        - Гляньте. Просочилось в сеть ваше личико, Джек.
        .
        - Джек, а я тебе говорил, что клопа этого надо ловить и сажать.
        Троица смотрела на панель проектора. Там со статичной картинки, прямо в камеру смотрел... Дас Герви, прикрывающий собственным тельцем драгоценную ношу. И застывшие каменные брызги от попадания пули рядом с его ногой. Эдакий герой.
        Качество снимка оставляло желать лучшего. Но камера явно была скрытой, а движение Джека в тот момент - очень быстрыми, что хорошо видно по смазанному изображению. Удивительно, что вообще картинка получилась. Скрытые камеры качеством изображения не отличаются.
        Бедствие Университета, неуловимый сетевой э... журналист Онив, получил свой праздник. Очередной. Правда, последний скандал, вызванный кадрами с его скрытой камеры, на которых один из светил науки трудился над... приемом зачета от одной из совершенных блондинок, был менее пристойным. Точнее - совершенно непристойным. Общественность Университета Лотрима некоторое время плакала. От смеха.
        Теперь всё было пристойно и красиво. Чем зацепила такая ситуация скандалиста? Чтобы узнать об этом, требовалось его найти. Чтобы найти, требовалось... желание это сделать. Но Онив принципиально не лез никуда, кроме дрязг в учебном заведении. И Джек, честно говоря, думал, что наличие такого деятеля - скорее полезно, чем вредно. Если СБ универа сможет его найти и завербовать, то будет ректору счастье. Если нет - то тоже хорошо. Не Дамоклов меч, конечно, но вполне существенный сдерживающий фактор для самодурства некоторых светил науки, к которым Онив питал явную слабость. Мнение о том, что невидимый популяризатор идеи об информации для масс, может соскочить с нарезки и устроить какую-то бяку, присутствовало. Но анализ, проведенный Кристаллом, показал, что на текущем этапе, действия человека называющего себя Онив, скорее конструктивны. Значит - пусть шутит.
        Джек хмыкнул. Избежать снимков в такой ситуации? Это совершенно нереально. Но легенду, подготовленную Руоллом, пока не выдавали в массы, так что совершенно ничего страшного не произошло. Пауза с официальной версией продолжится достаточно, чтобы всё, что могут сказать невольные зрители, было сказано. Только затем появится две версии Руолла. Официальная и неофициальная. И ни в одной из них, правды не будет и близко.
        - Нет, ну кто бы про меня, хоть раз так написал? "Совершенно спокойный и незаметный человек сорвался с места, чтобы прикрыть собой незнакомую девушку. Это ведь не монтаж. Там стреляли и на следующем кадре вы можете видеть около десятка отчетливых попаданий на плитке и деталях фонтана". Кстати, снимал этот деятель сразу после стрельбы. А там всё было оцеплено.
        "Незаметный" потянулся и откинулся на удобную спинку кресла.
        - Летающие камеры, такая удобная штука, Руолл. Да ты сам "глаз" использовал. Наверняка. И они у Онива очень маленькие. Умница он, хоть и засранец редкий. Наверняка сам делает. Или переделывает из военных. Там станция управления - зверь. Сами-то модули одноразовые. Ладно. Что с Рину делать? Вуркл говорит, что врать не будет.
        - Вурклу обрежь зону ответственности. Если гости наши сюда зайдут, надо, чтобы вышли. И нашего боевого хомячка не прибили.
        - Вот зря ты так небрежно, Руолл. Мелкие замечательно работают. Людей Зидо рвали моментально.
        - Нет, Джек. Если работал хоть раз с карсами...
        Руолл замолчал. Явно упоминания о карсах ему напомнили приятные моменты. Джек повернулся в кресле.
        - Если я правильно понимаю, то у тебя есть возможность связаться с тем карсом, с которым ты работал?
        - Они не знакомятся вот так. Мне нечего ему сказать. Такого, чтобы он заинтересовался.
        - Не волнуйся. Обязательно кто-то выйдет на контакт. У них потерялся ребенок. Похоже, что именно я взял его под опеку. Но родители обязаны знать. И я должен знать, что они в курсе.
        Собеседник замолчал, глядя на угол стола. Магистр никогда не поддерживал разговор о собственном возрасте и деталях биографии. Не удивительно, по прикидкам Джека, две трети этой биографии составляла служба в СБ Империи, и только малая часть - волновые хлопоты после выхода в отставку у Виктора. Никакого энтузиазма в процессе работы. Откровенная скука. Но эту работу он знал, как никто другой.
        - Я рассказал. Меня заверили, что твои слова дойдут до адресата. Пока всё. Ты ведь читал труд магистра Ллони?
        - Обязательно. Единственный доступный материал о карсах, который не множит вопросов. Если бы еще написали на стандарте, цены бы ему не было.
        - Так раньше все было на водаме. Это традиционный язык зеленых. Улот только его узаконил. Вводить новую терминологию в стандарт было совсем непросто. Виктор даже издал серию учебников на стандарте. Именно для закрепления терминологии. Чего смотришь? Те самые, которые ты так рвешься собрать. Вот только ничего особенного в них нет. Кстати, я у себя откопал одну книженцию из этой серии. Вот... если не забыл переложить... есть. Держи... коллекционер.
        Джек бережно принял книгу.
        - Это такая шутка?
        На обложке было крупным шрифтом написано "Сказки Рощи".
        - Ага. Я ее потому и хранил. Посмотрел - посмеялся. Даже не знаю, что теперь делать.
        - Спасибо, Руолл.
        - Спасибо, Джек, это очень много. Фрагментами насекомых поделишься? Или тушку целую? Я понимаю, что не часто получается, но если будет оказия, обязательно позови меня.
        Голос магистра неожиданно повысил градус до легкой заинтересованности. Джек спрятал подарок и задумался, чем бы таким отдариться? Целая тушка в ближайшее время явно не ожидалась. Впрочем, если встанет вопрос, то можно сбегать с Руоллом, поймать шерта. Или того, кто там больше магистру понравится. Похоже, что тематика его нового увлечения на дикой планете представлена весьма полно.
        - Есть новые данные.
        В общий слой высыпалось около десятка файлов, и координатор снова замер безучастным манекеном. Магистры практически не изменили положения, но на экране проектора стали появляться отметки об использовании появившихся файлов.
        - Руолл, а кто там, в Улоте кричал на собрании, что если к зеленой сети Улота добавить технологии насекомых, то Церковь станет хозяйкой Империи?
        - Я понял, о чем ты говоришь. Не на собрании и не слишком уж магистр Влаг кричал. Он вообще на удивление спокойный и методичный... ты прав. Так настойчиво разрабатывать эту тему может именно он. Тогда мы можем проверить тех, кого называют "личные контакты", потому, что этого весьма выдающегося гражданина поддерживают далеко не все.
        - И смотри, что делают, сволочи: собрали материал с обломков и рванули. Качественно, с очень непростым мусором. Спектральные следы затерты. И та же самая проблема со снятием стримов. У нас восемь мест, которые уже проверили. Везде одинаковая картина.
        - Засечки от Сото. Принципиальных изменений в поведении Роя нет, но есть странности.
        Очередной вброс данных от связиста и опять напряженное молчание. Три разведчика. Просто вышли в глубине Сото. В пустых системах. Стоят.
        - Хе. Сигнал они, похоже, получили, но засечь место не смогли. Выслали разведчики для триангуляции. Это значит, что к Диассе они пойдут. Без сомнений. Надо прикрывать шарашку. Не кривись, Руолл. Рисковать планетой никто не будет. И побоку все наши игры.
        - Жаль. Впрочем, думаю, что источник мы с тобой нашли. Скажи, Джек, а как это работает? Вот ты вспомнил про речь Влага на одном не слишком значительном собрании настоятелей в Улоте. Я уверен, что ты не просматриваешь ВСЕ речи на таких собраниях. Почему именно эту ты прочитал и вспомнил в нужный момент? Эту, из сотни подобных?
        - Подборка материала по насекомым. Кристалл покопался и в твоей базе, похоже. Просматривалось недавно, так что ничего странного.
        Руолл скептически кивнул. У Грея всегда - "не так давно просматривал материал". И обращает внимание именно на то, что требуется. Но с фактами спорить - себе дороже.
        - На три, подобных этой Плеши места, я заказал контроль. Руолл... твоя головная боль. И тех, кто копает разбитые Ульи надо отлавливать. Достали. В чужом доме хозяйничают. Та-ак. Четыре дня. Прибудет усиление для орбиты Диассы. Нафиг местную демократию. Прямой приказ. И две недели на организацию точки отстоя для кораблей Патруля. Я сделал все необходимые движения. Не открутятся.
        - Двойника отзовем?
        - Пусть первый акт отыграет. Полезно. Зря я себя уговаривал?
        По плану, двойник должен был отработать тяжелую травму при попытке спасения Крони. Сама девушка уже сменила место жительства, и найти ее, без ведома Руолла, было невозможно. После того как в очередной попытке покушения на координатора погибла его жена, дочь осталась единственным действительно ценным предметом для генерала. Ему развязали руки, надежно спрятав дочь. И помогли со специалистами. Стиль тех, кто затеял всю игру с Диассой, резких движений не позволял.
        В принципе, интересовали ключевые фигуры проекта. И ожидалось, что текущая затея позволит получить ниточку, которая укажет путь к ним. Речи о полном раскладе или даже частичной засветке агентуры не шло вообще. Слишком профессиональная работа. Один участок. Только те люди, кто работает с этой задачей. Все живые носители информации имеют системы, страхующие от захвата.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ.

        Когда Дас во второй раз не появился за продуктами в привычное время, Рину начала беспокоиться. Об отъезде он не предупреждал, как обычно. От него никто не приходил. О соседе она знала достаточно много и очень удивилась, что он не появляется. Еще более странным было то, что его номер в орбитальной сети, выдавал ошибку связи. Вуркл? Она ему жаловалась и слушала "Всё хорошо. У него сложная работа". Время шло и однажды днем, пройдя по магазину и убедившись, что делать ей практически нечего, не выдержала.
        Как ни странно, в доме у Даса, хозяйка магазинчика еще не была. Но... всё случается в первый раз. Она пробежала квартал по улице и позвонила в массивную дверь.
        Человек, который ей открыл, был совершенно незнакомым. Военный. Совершенно без каких-либо признаков обходительности. Впрочем, разговаривал он вполне корректно. Но очень мало. Как Вуркл. И взгляд у него был таким же спокойным и безразлично-сосредоточенным.
        - Добрый день. Мне нужен Дас.
        - Госпожа... Рину. Посещения начнутся только после разрешения врача. Оставьте номер. Вам сообщат.
        - Что случилось?
        Самая длинная фраза из тех, которые она услышала от охранника, была первая. Болен, выздоравливает. Вот всё, что ей сказали. Но она успела заметить значок на левой половине груди охранника. Это был дракончик ратху.
        Про Ратху слышали все, кто интересовался историей. Хоть немного. Рину историю любила. Особенно старую, до всех этих перестановок в верхнем эшелоне власти. Впрочем, о том, что семья Грей состоит из ратху, ей было прекрасно известно. Как и то, что это единственная семья в Цин, которая основана и состоит из представителей этого древнего народа. Понятно, что при впечатляющих размерах и открытой политике принятия в состав семьи, ратху там была небольшая часть, но именно она устанавливала правила и поддерживала традиции. Если уж Грей сумел вправить имперский механизм в Цин, а в этом не было никаких сомнений, то с семьей разберется - точно.
        Успокоиться не вышло. Рину стала копать сеть в поисках событий, связанных с Герви. И - нашла. От того, что именно она прочитала, ей стало еще хуже.

* * *

        Консилиум врачей ректор собрал весьма впечатляющий. Специалисты по волновым травмам, до которых он смог дотянуться. Джек читал имена и только чесал в затылке. Однако, знакомства у профессора - хороши. Как не жаль, просчитать, кто именно из этой компании доложит церковникам, было невозможно. Но универсалов или черных волновиков среди них не было, а значит, имитация сработки весьма распространенного оружия времен Черной Волны, никем не будет раскрыта. Причем, Руолл не стал доверять официальным биографиям прибывающих, его эксперт посмотрел собственными глазами, чтобы черные в дом Даса Герви не попали.
        Как всегда, данное мероприятие преследовало несколько целей. Показать живьем Даса, чтобы церковники успокоились на счет его профиля. Не магистр и даже не мастер. Хорошо обученный оперативник в отставке.
        Вторая из основных целей - легализовать исчезновение Крони. Всё увязывалось на страхующую стрелков пару. Официально, девочка сработку артефактной гранаты не пережила. Как и сами нападающие. Убраться с места вовремя им не позволил Дас. Граната у одного из тех, кто перекрыл дорогу уходящему с места Джеку, действительно была. Странный всплеск, результаты которого остались на волновых щитах, был проанализирован и опознан. В целом, откровенного вранья был минимум.
        Третья - максимально возможно уменьшить резкость реакции церковников, тогда останется вероятность перехвата какой-то части информации. Если они начнут зачистку сразу, то шансы еще что-то раздобыть, станут мизерными.
        .
        Вывод консилиума и картинки с места его проведения, появились в сети. Оставшиеся со времен активной службы защитные плетения, не уберегли Даса Герви от действия гранаты. Они смягчили воздействие, растянув его на несколько часов. Он успел покинуть место и вывезти находящуюся без сознания девушку в безопасное место. Повреждения основных структур восстанавливаются, но возможность активно работать черным волновым, Дас Герви, очевидно потеряет. Повторная инициация в Ретаноне имеет вероятность близкую к нулевой.
        Разом закрыть все обнаруженные странности в поведении Даса, было заманчиво. Времени, в которое будет актуальным отсутствие мощной энергетической фигуры Джека, уменьшалось на глазах. Удар по восстановленному передатчику насекомых будет выполнен орбитой при первых признаках энергетической активности на месте. И этому никто не помешает. Автономная секция орбитальной сети уже заняла предназначенное ей место.
        .
        Остальное произошло быстро и особых результатов не принесло. Прибытие к Диассе усиления для орбитальной сети и распоряжение о создании места для постоянной стоянки корабля Патруля, вызвало реакцию. Небольшая база возле Плеши попыталась эвакуироваться. Убежать никому не позволили, но и допросить после захвата было некого. Плюсом было то, что удалось избежать затирания информационных слоев на оборудовании. В захваченном небольшом туристическом комплексе, было пусто. В одной из комнат, перед декоративным камином замерла остывшая фигура в кресле. Разочарование оказалось слишком сильным. Магистр Влаг оставил этот жестокий мир.
        Как только активное шевеление на месте базы зеленых прекратилось, насекомые попытались повторить передачу. Три удара по остаткам диска насекомых прекратили всякое движение. С гарантией. Параметры энергетической активности возле передатчика были проанализированы, и теперь любое подобное событие получало собственное имя и соответствующую реакцию орбитальной сети.
        Диасса облегченно вздохнула.

* * *

        Большинство серьезных идей в человеческом обществе получают развитие в небольших группах единомышленников, где всё держится на длительных и результативных личных отношениях. Затея магистра Влага была именно из этой категории.
        Один из ее основных двигателей, капитан Кандо, точнее, как его теперь именовали - адмирал Кандо, вел линию, связанную с очисткой орбиты, а его корабль должен был точно в нужный момент уничтожить улей. Адмиралом, Кандо назвали совсем не зря. До того, как он закончил третий контракт и принял в Улоте один из монастырских кораблей, Кандо прожил очень долгую и насыщенную жизнь. Его знакомствам в среде офицеров Патруля Цин, позавидовал бы любой из его однокашников.
        Нельзя сказать, что идея магистра Влага так уж интересовала Кандо. Но он очень давно дружил с магистром. И в его глазах эта идея имела два основных достоинства. Первое - она была достаточно глобальной и имела очень хорошие шансы на реализацию. Второе - ее вел Влаг. Когда Кандо узнал о смерти магистра, он был огорчен. Чем длиннее жизненный путь человека, тем больше хороших друзей он теряет. По разным причинам. И отношение к близким, чем дальше, тем трепетнее. Потеря такого человека лично для адмирала была катастрофой.
        - Я найду ублюдка, который всё это сломал. Такие вещи я прощать, не намерен.
        Корабль покинул место стоянки в безжизненной системе рядом с Диассой и отправился домой. Но всё что требовалось, Кандо сделал. Он не маленький мальчик и трепыхаться, подпрыгивая на метр, не будет. Дождется точной информации и ударит. Один раз.
        На текущий момент Кандо знал слишком мало. Ему стало известно, что засечка сигнала и расследование, дело рук какого-то очень крупного чиновника из Синти. И что этот человек лично руководил операцией. На приказах, которые получили его друзья, имени не было, но код отправителя был максимально высоким. Некоторые детали в них указывали на то, что отдавший приказ видел ситуацию собственными глазами. В то, что магистр Влаг ушел из жизни сам, Кандо не поверил. Значит, именно этот человек был последним, с кем общался Влаг перед смертью. А вот кто это был... сейчас, пока все службы настороже, искать виновника слишком опасно. Пройдет пара лет, и собирать слухи станет проще. Многие знакомые испуганы и не идут на контакт. Со многими Кандо сам не желает связываться, чтобы не подставить. Накопится некоторый объем косвенной информации. Всё всплывет. Если нужный человек жив, то Кандо его найдет. Терпением и выдержкой при достижении цели, адмирал вполне мог померяться с Влагом. А более важной цели у него не осталось. Пять лет? Десять? Столько, сколько потребуется.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ.

        Дас работал над материалами в небольшом зеленом уголке, разбитом с тыльной стороны здания. Посадки кустов и тоненькие прутики деревьев, уже покрытых молодой листвой. Видимость природы. Джек осмотрел свой... огород. Еще пару месяцев не это уютное место будет радовать создателя, а совсем наоборот, присутствие Джека будет помогать растениям, выжить и приспособиться на новом месте. Корни, вплетенные в личную структуру Джека, оказывали влияние на его действия.
        Очень хорошо, что никто особо не интересовался самодеятельностью Герви. Высаженные в этом месте растения, пожалуй, удивили бы специалистов от ботаники. Но таковым в этом месте делать было нечего. Очевидным отличие этой рощицы станет только лет через пять, а пока... ну, прутики и прутики. Мало ли.
        Джек уже перестал изображать "раненого" и все еще демонстрировал "адаптационный период". На глаза сотрудникам вне собственной лаборатории он попадался слишком редко. Происшествие на площадке быстро забылось. Кроме стрельбы возле университета, практически ни одно значительное событие не получило известности. Для подавляющей массы граждан ничего вообще не произошло.
        Последние результаты действий были разобраны. Инициатор и руководитель операции, без сомнения магистр Влаг. Но оставались некоторые детали, из которых Джек лично составил мнение, что деньги и боевые группы, использованные магистром, предоставлены третьим лицом. Нигде не показавшимся и никак себя не проявившим. Из непосредственного руководства Джек с Руоллом получили два трупа. Сам Влаг и руководитель оперативников. Трупы информацией делиться не пожелали. Защитные плетения исказили всю информацию, снимаемую из поля.
        Больше всего в собственной правоте, Джека убеждал один момент. Деньги и "добро" на использование наемников очень высокого уровня. Источник боевых групп был найден. И ничего не сказал специалистам. Да и не знал хозяин частной компании практически ничего о нанимателе и его планах. А Знак не давал ему рассказать о том, что интересовало посетителей больше всего.
        Официально независимые наемники, в какой-то момент, часто становятся инструментом в одних руках. Только одних. Все серьезные операции проходят с ведома и согласия покровителя, поскольку именно этот разумный оплачивает обучение и предоставляет технологии. Большинство методик боевой подготовки в чужие руки не попадают. Никак. На текущий момент удалось установить только одно. Это определенно не Виктор. И по подготовке определить источник пока не удалось. Поскольку весь клубок финансовых и политических связей вокруг Цин и движущие интересы частных лиц, до сих пор не были проработаны, то и скорых результатов ожидать смысла не было.
        Виктор совсем не глуп и со своей стороны предпринял действия, предельно сокращавшие возможности Джека в основной части Империи. Информация не была перекрыта полностью, но из бушующего потока превратилась в тонкую струйку. Медленно нарастал объем данных по современной Империи. Слишком медленно.
        - Дас. К тебе пришли.
        - Сейчас.
        Высокий лаборант наблюдал ставшую уже привычной картину: завлаб перед уходом из небольшой беседки, прошелся вдоль свежих посадок, внимательно осматривая растения. Странно? Странности были у всех. Эта - далеко не самая интересная. После всего что случилось, Дас Герви вообще удивлял окружающих тем, что практически не изменился.
        - Не первый раз со мной такое. Наверное, и не последний.
        Длинный вздрогнул. Ни за какие деньги он не согласится на такую жизнь, как у Герви. К демонам всю романтику и стрельбу. Только ненормальным... тьфу-тьфу, в присутствии начальника думать об этом не надо. Слухи о том, что Герви читает мысли подчиненных, были весьма устойчивыми.
        .
        В комнате отдыха Джека ожидал посетитель, о котором предупреждал Руули. Да, жизнь продолжалась. Появление в городе мастерской, выполнявшей сложные работы с имперской техникой, было замечено. Ректор наверняка снимал сливки с права регулировать доступ определенных персон к этому сервису. Это были даже не деньги. Возможности, которыми профессор пользовался очень грамотно. Вместо одного мастера, ректор получил целую мастерскую, так что жаловаться ему было не на что. Мощности мастерской даже пришлось немного увеличить. Немного, чтобы поддерживать постоянный уровень дефицита доступного времени у рабочих. Это - очень удобно. Единственная область, в которой его голос не имел веса - отношения Даса с СБ второго координатора. Но туда господину Руули влазить и не хотелось. Там пахло смертью.
        Джек в этих отношениях тоже имел собственную выгоду. Его личные... заказы, изрядно расширили его собственный круг знакомств. И обеспечили, по меркам Лотрима, вполне приличных доход. Предстояло открывать несколько предприятий и лишние вопросы, были совершенно ни к чему.
        .
        В этот день линия образцов большого веса закончила цикл и встала на профилактику. Тестировать и проверять основные узлы все лаборанты научились вполне хорошо, так что Герви оставил лабораторию и отправился в оранжерею университета. Именно там обнаружился очень удобный зеленый узел с приемлемыми условиями для... чтения "Сказок Рощи". Два месяца до лакомого блюда просто не доходили руки.
        .
        Книга, лежащая перед Джеком - была НАСТОЯЩЕЙ. Нет, ничего особого в ней даже на второй взгляд не было. Обычный архаичный томик в возрасте. Стандартная "клипса" защитного устройства, оберегающего книгу от внешних воздействий. Печатная обложка, да, слегка выцветшая, но целая и невредимая. Сказки, блин. Нет, без шуток - "Сказки Рощи".
        Любое издание любой книги Империи имело копии в сети, и использовались практически всегда ТОЛЬКО эти копии. Ну, какой смысл держать у себя дорогую и исключительно нежную бумажную книгу? Тем не менее, находились индивидуумы, которые издавали и продолжали издавать книги в бумаге. Всё это многократно комментировалось и в плюс и в минус, так что перебирать аргументы сторонников и противников Джеку сейчас не хотелось. А что хотелось? Хотелось смотреть, на эту книгу, не отрываясь.
        Вся книга, начиная с обложки, была переплетена энергетическими каналами. И если обложка, помимо несложных защитных функций имела только декоративное значение, то внутренняя часть заставила Джека "зависнуть". Очень сложное плетение для хранения информации. До сих пор хранилища такого объема, реализованные в "зеленом", Джеку в руки не попадались.
        Ах, да, в книге было еще одна знакомая надпись. Та самая надпись на обратной стороне книги.
        .
        Почему пришлось топать так далеко для работы со Сказками? Обнаруженные точки активации исправно отрабатывали, но... ничего не происходило. Собственного хранилища энергии артефакт не имел, значит, требовалось прямое подключение к источнику "зеленого". Хотя... уверенности в том, что эта занятная вещица покажет хоть что-то, у Джека, по-прежнему не было. Черная библиотека начала устойчиво работать только на девятом, по счету, томе. А красивые, но бесполезные эффекты после активации одной книги, уже стали не интересны.
        .
        Книга лежала на небольшом складном столике и... кушала. Дрожание тонкой плотной паутины зеленых нитей было видно невооруженным глазом. Вероятно, от удовольствия дрожит. Давно не кормили? Впрочем, Джек ее вполне понимал. Предохранительная клипса была из другого набора и защитное плетение, ею создаваемое, обрезало любую энергетику. Отсутствие явно определяемого накопителя вовсе не означало, что самой конструкции не требуется энергия для поддержания структуры.
        - Кушай, кушай, моя хорошая. А эту грубую и нелепую клипсу, мы тебе заменим.
        Всё шло именно так, как требовалось и Джек, увлекся зрелищем настолько, что буквально подпрыгнул, когда его окликнули.
        - Ей, дядя! Какого демона ты топчешься в моем огородике?
        "Дядя" совершенно автоматически прикрыл своим телом объект и только после этого посмотрел на источник беспокойства. Затем перевел взгляд под ноги.
        - Я никому не мешаю. Здесь... удобно.
        Выскочившая как чертик из табакерки, жрица ботаники, воинственно наступала.
        - Да плевать я хотела на то, кому здесь и как удобно. Это - оранжерейный комплекс, за который я отвечаю. Не Университет, заметь, а я лично. И штрафовать меня будут, а не ректора.
        - За что штрафовать?
        Джек уже пришел в себя и с интересом рассматривал хозяйку грядки. Впрочем, она слишком хорошо спряталась в защитном костюме. Бесформенный рабочий комбинезон был несколько великоват. Защитная маска сдвинута на плотно увязанные волосы. Судя по одежде, работница только что посещала одну из закрытых площадок, где выдерживались специфические условия.
        - Растения в этой зоне редкие.
        Джек еще раз посмотрел вокруг. Ну и что здесь такого редкого? Неужели он что-то пропустил? Да нет, ничего особенного.
        - Этот мион остролистый, который на вашей грядке, совсем не редкий. Его ценность только как наличие наглядного материала. А следующее поколение - вообще перестанет давать товарный выход масла. Именно того, которое требуется вам. Если вопрос в фармацевтическом применении.
        - Ха. И в этом, конечно ваша гравитация виновата?
        Да уж. Специфические детали рабочего костюма были совершенно спокойно классифицированы. Постоянный состав Университета, не иначе.
        - Даже больше, чем вы думаете. Этот вид изначально рос на Перату Догу. А планетка там маленькая. И спектр светила специфический. Условия места, на котором вы его пытаетесь вырастить, ничего не поменяют.
        - Места?
        Джек насмешливо наклонил голову. Расположение грядки точно повторяло самый мощный канал узла.
        - Да. В этом месте находится энергетический узел. Если правильно использовать его свойства, то они могут быть... разными. Но в этом случае ничего не изменят.
        Шустрая ботаничка представляться не желала. И лицо полностью не показывала. Впрочем, болтовня с ней, Джека нисколько не напрягала.
        - Ты ведь не биолог, и... не ботаник - точно. Откуда такие познания? Про мион, в частности.
        - На Монце мне пришлось общаться с одним интереснейшим человеком. Джуно то Дайген. Его работы по Миону до сих пор лучше любых других.
        Ответом был веселый смех.
        - Трепач. Профессор Дайген уже очень давно не работает в Монце.
        Джек задумался и возразил.
        - Тридцать лет, это не так уж много. Ну да. Это на Синти он перебрался не так давно. Лет пятнадцать всего.
        - Оборжаться. Старикашечка ты наш. - Последние слова были сказаны скорее автоматически. - Хотя... нет, все сходится. Нанокомплекс у тебя, судя по отзыву, очень характерный. Двойной мастер с полной функциональностью, знаешь ли, редкая вещь. По справочному материалу, таких было выпущено меньше десятка и где-то в тот же период. Гравитация... там у вас - половина "листьев" в лаборантах. И на военку никого от вас не тягают. Но наны твои тебя сдали, Дас Герви. Так вот откуда у тебя военные навыки. Воевал ведь с Черной Волной? Судя по коллекции наград, с самого начала. А там и Монца недалеко. И Дайген сам на разбитых планетах восстановлением руководил.
        Вот так. Просчитали его без всякой сети и ВМ. Джеку давно было известно, что чем больше размер научного учреждения, тем сильнее в нем всевозможные интриги. Судя по всему, новая знакомая в этом разбиралась прекрасно. И о Джеке знала основные моменты, совершенно не рекламируемые. И делала правильные выводы.
        Впрочем, развить эти соображения Джек не успел.
        - Ладно. Пошли в гости. Терпеть не могу научные беседы в... такой одежде. И... у нас - праздник.
        Джек удивился и проверил местный календарь. Ноль.
        - Э...
        - К нам пришел сам Дас Герви.
        Джек рассмеялся. И посмотрел на продолжавшую впитывать зеленое книгу.
        - Да ну тебя, трещотка. Мне еще минут двадцать на этом месте надо. Сейчас.
        - Значит - завтра в это же время. Здесь. Пойдет?
        Джек просмотрел расписание и кивнул, совершенно не задумавшись. Его мысли уже вернулись к ценному предмету.
        .
        Прошло двадцать минут. Затем еще двадцать. После - еще пару раз. По двадцать. Джек влип в открывшиеся ему конструкции как муха в мед. Затем, вяло тикая длинным фонарем по закрытым дверям в спецкомплексы, пришел представитель охраны и сообщил, что из посторонних, Дас остался в оранжерее один. Заявки у него нет и, как только последний представитель профильной кафедры покинет этот комплекс, его самого попросят удалиться.
        Джек кивнул, спохватившись, что время уже действительно позднее, а на этот вечер существовали вполне определенные планы. Впрочем, мысль, которую он боялся спугнуть, уже сделала несколько полных оборотов и обросла фактами. Оставаться здесь дальше смысла не было. Пора домой.
        .
        Парочка заковыляла к выходу из оранжереи. Впереди шел Джек, пытаясь удобнее перехватить складную мебель. Она хорошо становилась в пространственный карман, а вот нести ее было совершенно неудобно. Шел и ругался про себя, мысленно уговаривая охранника побыстрее отвалить. Тогда он спрячет столик в карман и всё станет гораздо проще.
        Охранник чувствовал себя не в своей тарелке. До встречи с Герви его вечер был совершенно обычным. Теперь ему очень хотелось побыстрее свалить от незапланированного попутчика. И молодой парень откровенно недоумевал. Он выполнял инструкцию. В происходящем не было совершенно ничего необычного, но желание убежать становилось нестерпимым.
        "Правду говорили в дежурке. Этот Герви - колдун".
        "О-о, как этот скользкий стол меня достал. Так ты свалишь от меня, или нет, чертов ты служака"?
        "Да как же. Сейчас я уйду, а завтра меня штрафанут. Козел старый, небось, сюда тебе мебель тащили лаборанты"?
        "Я эту... мебель, б... утилизирую на первом же пикнике. Служба, тебе никуда не хочется? Например... пи-пи"?
        Шаги за спиной сменили ритм. Охранник на некоторое время потерял связность мыслей. А Джек вдруг стал понимать, что именно происходит. И поспешно поднял блоки. Последней мыслью было:
        "Угораздило нарваться на чувствительного. Парень, тебе цены нет, вот только работу - меняй".
        Ответ он уже не прочитал, а он того стоил:
        "Нет цены? Ты бы лучше свое последнее пожелание отменил, колдун недоделанный".
        Уже на следующий день Джек до колик ржал, вспоминая долгое шкандыбание по длинному центральному проходу оранжереи. И обмен мыслями. А пока его больше всего волновал неудобный стол и такой непонятливый охранник.
        .
        Утром, отсмеявшись, Джек написал несколько писем. У парня определенно есть шансы. Охранник же, сдав смену, удивленно читал короткую записку от Герви: "Не бойся и не ленись. Вот адрес. Две недели по этому адресу будет ждать рекомендация для тебя. И направление на учебу".
        Табличка на здании с указанным в записке адресом, сообщала: "Представительство Семьи Грей. Диасса".
        .
        - Длинный, если материал по вчерашнему циклу подготовил, сходи к ботаникам, пожалуйста. Там профессорша чего-то хочет. Сильно.
        - А чего там у них есть, Дас? Боксы они не запускают. Пониженное давление еще не ставили. Атмосферу им... месяц назад проверил. Датчики на плановую замену еще не приехали. Неделю другую они спокойно потерпят.
        - Я, конечно, могу прикинуть, что там надо, но идти все равно придется. Тебе. Меня на входе ректор отловил. Это - аргумент?
        - Да. Маленький и лысый. Но - неотразимый. Как аргумент.
        Джек усмехнулся. Этой шпале, кого ни покажи, все будут маленькими.
        - И...
        - Да иду я.
        .
        - Мамочка, подскажи мне тупому, где здесь профессор ваш обитает?
        "Мамочка", сосредоточенно колупавшая на грядке какое-то растение встала, отряхнула с коленок землю и осчастливила взглядом лаборанта. Не вовремя посмотрела, потому что Длинный как раз оценивал ее коленки.
        - Ну что, хорошо отряхнула?
        - Э...м, там пятнышко осталось.
        - Хочешь почистить?
        - Пусть будет. Так даже интереснее.
        "Мамочка" проржалась и повела гостя по коридорам корпуса.
        - Чего пыхтишь, сзади всё плохо?
        - Ужасно.
        - Ой, бедная я, бедная... здесь.
        Пинок изящной ножки в дверь. И встречная скороговорка секретарши:
        - Госпожа Ларми, звонили от "гравиков", сказали, что специалист придет.
        - Вот, любуйся. Это он и есть. Как тебя зовут, "специалист"?
        - Ну вот, и почему мне бедному все норовят пакость сказать?
        Длинный хотел было сказать, что его не зовут, он сам... но передумал. Профессор э... завораживала.
        - Я Орвин Клюве.
        - О, тот самый Длинный?
        - Вот не знаю, тот я или не тот. Если будете мозг иметь, я стану - "внезапно исчезающим Длинным". И хрен кого вам Дас пошлет еще раз.
        - Поспорим? У вас, что не ректор руководитель? Скажет - притопаешь.
        - Значит кранты вашему оборудованию. Потому, что ремонтирует всю сложную технику у нас не ректор, а Дас. Остальные - ломают.
        Длинный в своей правоте был совершенно уверен. Физики недавно устроили скандал. Отвергли с негодованием составленную Дасом смету и передали ремонт в службу ТО. Слишком дорого. Лаборатория ржала три дня. ТО всё это время бессильно дергалось, пытаясь сообразить, что именно от них требуют. Затем нашли инструкции и выкатили ректору свой список. Тот закрылся в кабинете с завлабом физики и о чем-то недолго разговаривал.
        Всем известно, что ректор не ругается в принципе. Ему незачем это делать. Но, похоже, разговор с физиком стал исключением. Уже через час смету Даса подтвердили и работа пошла.
        Ботаника, как всегда, была в курсе событий. Даже немного лучше, чем простой лаборант. Подробности никому не оглашались, но основная причина была не в смете, а в желании физика получить откат от Даса. Впрочем, бессильности службы ТО это не отменяло.
        - Аргумент. Ладно, бодаться не будем. Мне бокс надо настроить на мион остролистый.
        - И что?
        - Настроить, говорю, бокс.
        - Параметры настройки говори, а не "говорю" говори.
        Минута молчания завершилась дружным смехом. Длинный всё же уточнил.
        - Список параметров, там должно быть... сорок шесть позиций. Сегодня к вечеру. Завтра к вечеру у вас будет смета на обслуживание и настройку бокса 165РТ.
        - Нафига нам этот здоровенный кусок металлолома? И откуда столько параметров?
        - Ну-ка, скажи мне родину твоего... остролистого?
        - Перату Догу.
        Длинный старательно морщил лоб, копая данные в импланте. Впрочем, всё это было игрой на публику. Ему уже приходилось просчитывать оборудование для участка специальных условий. А самые многочисленные требования, как ни странно, были именно к миону. Этот экзамен при приеме на работу он сдал успешно. И для поиска данных по миону далеко ходить не требовалось.
        - Мекка ботаников? Там даже больше параметров менять придется. Единственный подходящий аппарат - тот самый 165-ый. На Перату очень большой разброс по климатическим зонам. Думаю, что с первой партии образцов будет облом. Я настраивался под один вьюн с Перату. Должен предупредить, что получить результат на параметрах по справочнику - не получилось.
        - И где это ты успел такой опыт приобрести?
        - Орбитальный 857143 Омни. Там вьюн для дополнительной регенерации кислорода выращивали. Ну и красивый он, этого не отнять. В круглые колбы ставили. Постоянно возле него народ полюбоваться собирался. Всё бы хорошо, вот только он не цвел. Вот так вот, все по инструкции, а вьюн цвести не захотел. Пришлось литературу поднимать. Мион ваш похлеще будет. Ему ведь не просто цвести надо? Его из-за каких-то особых свойств масла выращивают?
        - Обалдеть. У вас, похоже, еще и консультироваться придется. Даже лаборанты в курсе специфики выращивания сложных растений.
        - Всегда, пожалуйста. Лучшие программы поиска и анализа информации - у Даса. Лучшие специалисты по оборудованию - тоже. И парк возле нашей лаборатории - скоро получше, чем ваш садик будет. Несмотря на всю вашу ботанику.
        - Ладно. Может, и расчет параметров возьмете?
        - Это уже не ко мне. С химиками точно работать надо, там специфика почвы есть. У физиков спектр освещения надо узнавать. Это - если нет точных данных. А я так думаю, что таких данных в универе нет.
        - А если воспользоваться вашими, по вьюну Тау?
        - Вариант. Если восстановлю записи с регистратора. Это - под вопросом. У меня после того случая, два ранения было. Имплант оба раза восстанавливался. Нейросеть "Сигма ИТ". И настроечки для вьюна далеко не в первом классе данных лежали. Объяснять надо?
        - Нет. По тебе не скажешь.
        - Некоторые пару раз с одного позвоночника собирались - и тоже ничего не скажешь.
        - Ни разу таких не видела.
        - Обманываешь себя. Людей окружающих лучше знать надо. Впрочем, мы уклонились от темы. С Дасом поговорите? У него на растениях - пунктик. А когда будет точное задание - все сделаем.
        - А что ваш Дас не знает?
        - Не ко мне вопрос. И... коленку лучше все же почистить. Неаккуратно получается.
        .
        Проскочить мимо Даса, Длинному в этот раз не удалось. Впрочем, когда кто-то был нужен завлабу, никакие попытки скрыться не работали.
        - Быстро вернулся. Что там?
        - Похоже у Ларми облом с маслом миона. Ожидай визита. Ничего так, тетя.
        - Иметь собственные салоны красоты и не иметь соответствующей внешности? Это вряд ли.
        - Только она немного не в себе. Насколько я знаю, по... отзывам, прет напролом в большинстве случаев. Страшно не люблю проблемы вокруг красоток. Масса кала.
        Длинный с вожделением поглядывал в собственный угол, из которого его так негуманно извлекли.
        - Хорошо сходил. Поработай с нашими базами на предмет настроек для боксов. С Ларми я встречаться... не готов. Сам прекрасно всё сделаешь. И бокс посмотришь сам. Список узлов на замену оставишь в сети. Тебе ведь понравилось с профессором общаться?
        Лицо Длинного изобразило душевные муки. Женщины были его слабым местом.
        .
        Спокойно, в рабочем режиме, были найдены все необходимые настройки. Дас просмотрел их, что-то поправил, где-то добавил рекомендации. Пообщался и с химиками, и с физиками. Пакет данных ушел к Длинному, для составления сметы. Со сметой задержки не было. Дождаться оплаты, и бокс они запустят за два-три дня.
        .
        На следующий день началось кино. Прибежал один из лаборантов.
        - Дас, что за хрень тут мне ректор скинул? Откуда у него такая информация?
        Письменное распоряжение ректора практически повторяло смету, расписанную для Ларми. Тупо и нагло. Выполнить работы для университетской программы. Без дополнительной оплаты. То есть, за зарплату.
        Посмотрела Ларми, что и как, получила даром необходимые данные, и выдала через ректора распоряжение. Красотка. И всё бесплатно. Вот только есть ньюанцы. Больше половины указанных работ без оборудования и комплектующих Даса - выполнить нельзя. То есть - можно, только рыночные цены на узлы и механизмы, увеличат стоимость работы до фантастических размеров. Этот момент никак не обходится и не игнорируется.
        Дас, в отличие от Длинного, на поучительность случая с физиком особо не надеялся. Он вообще о случае с ботаникой особо не беспокоился. Не пройдет его смета, он даст Длинному другую работу. Оплачиваемую и спокойную. С этим проблем не было. Если учесть, что Ларми - привлекательная женщина с изрядным жизненным опытом, то с нее станется завтра притопать сюда и наивно сказать "ой, я ничего такого не делала". И... что-то возразить будет трудно.
        - А тебе чего волноваться, Мег? Пошарься по рынку, выдай ректору счета к оплате. Пусть решают. У лаборатории таких денег нет.
        - Но у нас ведь есть...
        Наличие комплектующих в кладовке Даса особо не скрывалось. Не от своих.
        - У меня лично - есть. Оплаченные лично мной расходники и комплектующие. Приобретенные по моим личным каналам. В случае, когда я заинтересован в результате - я помогаю. Вот так и скажи ректору, если будет спрашивать. Но спрашивать он не будет. У тебя.
        Лаборант кивнул и злобно оскалился:
        - А рыночные цены его оч-чень порадуют.
        Коллектив переживал за престиж лаборатории. Хамское отношение ботаники не прошло без внимания.
        .
        Перед закрытием лаборатории появился сам ректор.
        - Добрый вечер господин ректор, чем обязан?
        - Там у ботаников проект есть. И университет в нем заинтересован.
        - Ну и отлично. Сбрасывайте задание, посчитаем - и вперед.
        - Задание уже посчитал один из ваших лаборантов. Цифры получились заоблачные.
        - А... это задание? Ну... проверить - не сложно. У вас собственная бухгалтерия есть для этого.
        - Дас, я ведь достаточно хорошо к вам отношусь?
        Джек помолчал. Похоже, ректору приходится выкручиваться.
        - Неофициально поговорим?
        - Вполне. Что за херня с ценами для ботаники?
        - Рыночные цены. Столько, сколько стоит указанное в нашей смете оборудование. У Университета таких комплектующих нет. И программного обеспечения для бокса. Если хотите проверить - пожалуйста.
        - Хорошо, вот только в той смете, которую принесла мне Ларми, нашлось всё, по нормальным ценам.
        Джек выдохнул.
        - Смета составлена нами из расчета на наличие закупленных мной лично комплектующих. Есть костяк договора, где нам должны оплатить весь цикл работ от разработки условий до кондиционного образца. С достижением товарного объема продукции, с выдержанными параметрами, на выходе. Под этот проект нами выполнена аналитика условий произрастания и подбор необходимых параметров для бокса. Ларми получила наши данные, смету и отправила всё через вас. От собственного имени. Это - совсем не исследовательская программа. Если Университет готов оплатить чей-то личный бизнес, то пусть платит. Моё участие в таком проекте - будет минимально.
        - Ну, зачем же злиться на красивую женщину, Дас?
        - Незачем. Если вы думаете, что я злюсь - ошибаетесь. Была бы умнее - сама бы посчитала разницу. Будете заставлять?
        - Не думаю. Как именно вы работаете, я уже знаю. Кроме того университет всё еще за поставленное тобой оборудование не расплатился.
        Джек отмахнулся. Оплатой станут удачные разработки.
        - А знаете что, вставьте дополнительную исследовательскую линию в проект. Очень необходимый опыт для расчета специальных параметров выращивания. И ЭТО у вас будут покупать вместе с семенным материалом. У Университета. Вот только товарного выхода в масло специального качества, в таком случае - не будет. Такой проект - я помогу запустить. И бокс у ботаники только один. Понимаете разницу?
        - Безусловно.
        - Проехать на мне - можно. Один раз. У профессора Ларми этот раз уже состоялся.
        - Хорошо. Ситуацию я понял, Дас. Потребуется два-три дня на выяснение перспектив по реализации результатов программы.
        Правильнее было бы сказать - для уточнения цифр, поскольку перспективы, точно имелись.
        - Пустотные станции и программы для имперских автономных с\х комплексов. Семенной материал... этот вопрос проверьте внимательно. Восстанавливается в качестве - далеко не всё. Потребуются исходники. А с этим сейчас - сложно. И очень часто дело совсем не в стоимости. Отсутствуют. Есть определенный набор в контрабанде из Улота, но там не чистые исходники. Промышленный вариант, который работает один раз. Семена этого поколения при проращивании не дают качества. Но... если программа будет запущена, то всё что необходимо университету - найдется. Так или иначе.
        Руули ушел поздно. И очень похоже, что завтрашний день у него будет посвящен именно этому вопросу. Как будет развиваться ситуация, Джеку было без разницы. Университет уже сейчас выполнял достаточно, чтобы не участвовать в организации новых проектов лично. Такая программа есть в списке Синти. Так или иначе, она будет запущена. Единственный результат разговора - полное отсутствие доверия к профессору Ларми. И желания как-то сотрудничать сверх стандартной программы.
        .
        Этим утром, после завтрака, Джек проводил Рину до её магазинчика и вернулся к себе. Замечательная женщина. Короткий и очень бурный роман, произошедший сразу после его возвращения - был... прекрасен. Но. Остался всего лишь бурным романом. Жить наполовину, скрывая от близкого человека большую часть своей жизни? Нет уж. Такого наказания Рину явно не заслуживала.
        Рину категорически возражала против переезда из Лотрима. То, что у нее было в этом городе, она создала своими руками. Да и зачем? У Даса великолепная работа и очень приличный собственный бизнес. Отличные перспективы. Рину видела собственные разработки Джека по теории гравитации, он ни от кого их не скрывал.
        Очень жаль, что начало сближения Джек пропустил. Операция была в активной фазе и Джек, совершенно ничего не мог с этим сделать. Молча, просматривал записи, на которых Рину, сидя возле неподвижного тела его двойника, уговаривала его, что всё будет в порядке, что он обязательно поправится и они, наконец, сходят вдвоем в театр... и натурально ревновал. Сожалел о потерянных минутах. Возможно, именно из-за этого и не стал делать решительных шагов.
        Сейчас они уже не жили вместе, поскольку Джеку требовалось уходить в другие места, а объяснить нормально свои исчезновения он бы, не смог. Рину была совершенно обычной, доброй, ласковой, но... общительной. Удержать ситуацию под контролем не представлялось возможным. Сначала лучшая подруга Рину, затем подруга подруги, затем пойдет противодействие службы и неприятные разговоры между Рину и Джеком. Останется всё, как есть.
        А Рину, напевая, металась бабочкой по своему магазинчику, вызывая улыбки у покупателей. Ей было хорошо, и она думала, что скрытность Даса связана с травмой. Пройдет время. И если он ей расскажет, куда именно собрался переехать после пяти лет на Диассе, то она... даст себя уговорить. Если Дасу действительно важно, то он постарается. Жертвовать должны двое, тогда что-то серьезное и получится.
        Человеческие отношения полны условностей и недоговоренности. Каждый чего-то ожидает от отношений и считает это вполне понятным и естественным. Для себя. И забывает о том, что второму человеку необходимо ЗНАТЬ. Не догадываться и не предполагать. Чем взрослее человек становится, тем меньше он желает совершать ошибки. Впрочем. Есть масса разных теорий кроме этой. И... нет. На этом этапе, обычно, никто к психоаналитику не ходит. Друзья и подруги? Они могут рассказать всё что угодно, кроме того, что действительно необходимо.
        Впрочем, пока всё было очень приятно и красиво. И беспокоиться было совершенно не о чем. Рину подумала, что вечером зайдет к подружке и они... поболта-ают.

        ИМПЕРИЯ.

        После второго подхода к Сказкам, Джек просто прочитал то, что написано в книге. И очень внимательно осмотрел ее, стараясь не отвлекаться на мерцание силовых линий. Попалась баечка о том, как мудрое и очень доброе насекомое подарило человеку волшебную ткань, попросив Рощу помочь вырастить холк, чтобы всем было удобно и тепло.
        Джек посмеялся... и еще раз перечитал. И еще раз посмеялся. Так, как описано в книге, быть не могло. Он перебрал все факты. Потом посчитал периоды и поколения мутировавшего растения. Приблизительно, конечно. Нет. Он достаточно хорошо ЗНАЛ холк, чтобы сказать, что его агрессивное поведение не зависит от периода мутации. И совершенно не вариант, что изначально это растение было управляемым и не доставляло столько проблем. И уж совершенно определенно, в его прогрессе до нынешнего состояния насекомые не участвовали. Работы с холком стартовали слишком далеко от Сото. В районе Глаз Хаоса никогда не было насекомых.
        Чепуха. И то, что написано на бумаге, если и содержало какие-то мысли, то так глубоко... в общем, книга заимела "ласковую" клипсу и устроилась в хранилище, вместе с остальной добычей. Джек провел рукой по корешкам и вдруг подумал, что его заказы до сих пор остаются в силе и у букинистов в Империи, наверняка появились новые книги. Внешность у него сильно изменилась, как, собственно и возможности. Вполне стоит пробежаться по старым знакомым. Хотя бы даже для того, чтоб собственными глазами оценить состояние дел у Виктора.
        Один круг. Восемь точек и достаточно неплохой сбор добычи. Джек забрал всё, что представляло интерес. У него появились дубли некоторых книг, а это открывало возможность обмена. Список актуальных позиций, которые искали другие коллекционеры, также был интересным.
        После появления давно пропавшего клиента, некоторые хозяева подтвердили, что есть еще возможности такого же плана. Сразу же были подписаны соглашения и оставлены деньги и адреса в Бигале и Батрунге. Была использована стандартная схема для подобных покупок. Существовали испытанные временем эксперты и посредники, бравшие на себя ответственность за качество товара и за его доставку по адресу. Но самого интересного пока не было. Предложений о личных встречах.
        Впрочем, удивляться особо нечему. Коллекционеры всегда были достаточно замкнутым обществом. Масса причин для такого поведения. Далеко не последняя из них, стоимость вещей в коллекциях. То, что искал сам Джек, находилось в верхней трети списка. И по стоимости и по наличию. Ожидать, что обладатели подобных вещей, толпой ринутся к свежему источнику обмена, не приходилось.
        В двух местах ему предложили встретиться с коллекционерами подобных вещей и обсудить возможность обмена. В одном посоветовали очень толкового посредника, занимавшегося буквально всеми коллекционными направлениями Золотого Века. Посредник оказался ближе, и с ним было проще договориться о встрече. Кроме того предложения о встрече с коллекционерами, были первыми, а значит, далеко не самыми интересными. Активно мониторят рынок чаще всего дельцы, рассчитывающие урвать подешевле.
        .
        Нельзя сказать, что встреча с посредником не удалась вовсе. От него Джек получил два контактных номера. О встрече договаривался нанятый им человек. Первый контакт согласился поговорить через семь дней. Очевидно, ему потребуется добираться до места. Второй был проще. Он сказал, что с ЭТИМ вопросом, вполне может принять у себя в офисе. И офис был совсем рядом.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ БАТРУНГ. ВЕРХНЯЯ ЧАСТЬ.

        Джек удивленно рассматривал стоящее в офисе растение. Такой же детектор ему доставили из соседнего слоя. Именно - детектор. Специально созданный под определение списка параметров посетителя. Защиту Джека он не одолеет. Но само его наличие...
        - Интересуетесь редкими видами?
        Хозяин появился тихо. И буквально перетек от двери к своему столу.
        - Интересуюсь, чем еще ты торгуешь в этом слое. Клоумм.
        Толчок в пространственный барьер и мелкая дробь по всему спектру. Нет уж. Если переход перекрывает Смотритель, то дырочек в пространстве нет. Ни для кого. Клоумм вздрогнул и разочарованно расплылся лужей. Эдакая толстая капля с металлическим отблеском и странными кроваво-красными пятнами.
        С представителем именно этого вида Джек работал во время чистки паутины, созданной Хорем. Технологические возможности слоя, из которого прибыл чужак, потрясали воображение. Если добавить, что их официальная торговля с примыкающими слоями была на таком же уровне и проходила весьма активно, то появлялся ответ на многочисленные вопросы. И дальние прыжки Баронств, и практически моментальное усмирение паутины в центральной части Империи, это мелочи. Как бы ни открылись факты похуже. Ведь торговые отношения у клоумма с такими крупными покупателями, явно одной сделкой не ограничились?
        Клоумм были слишком цивилизованы и к тому же, о возможностях Смотрителей знали больше самого Джека. Если уж поймали на нарушениях, то будет сотрудничать в таком объеме, каковой ему укажут.
        - Хватит горевать. Попался, клоумм? Давай, выкарабкивайся.
        В начале своей службы в Патруле, Джек бы отправил клоумма в утилизатор. Молча. Лет десять назад, примерно наказал бы, с оглашением факта поимки заинтересованным лицам. Сейчас? На текущий момент у Джека Грея слишком много потребностей. И вопросов. Похоже, что чужак останется при своем бизнесе. Вероятно даже, получит дополнительные возможности. Если будет покладистым. А клоумм не способны к самопожертвованию. И... они одиночки. Это означает, что всё, что есть ценного для самого пришельца, находится вот здесь, в этой толстой капле.
        Наконец капля задрожала и стала принимать человеческий вид. Даже горький вздох получился совершенно по-человечески.
        - Сразу хочу сказать, что мои продажи не касались оговоренного списка оружия. И... я потерял бдительность.
        - Что именно у тебя приобрел Виктор? Нет-нет, расплываться не надо. И уходить от темы. Список сделок за последние пятьдесят стандартных лет. Арбитр проверит. Если ты готов к сотрудничеству, то и бизнес твой будет продолжаться.
        .
        Некрасиво? Вот уж вряд ли. В этой области есть главные задачи, и есть вопросы второстепенные. Смотритель имеет право принимать такое решение, которое соответствует его точке зрения на ситуацию. Контроль черного рынка, хотя бы частичный, окупает все неудобства.
        На следующую встречу, Джек отправился с очень хорошим настроением. Жаль, конечно, что этот жидкий прохвост продал Виктору готовые препараты, работающие с паутиной. Они недоступны здесь, а в слое Кломм они стоили не слишком дорого и были доступны желающим. По соглашению с консультантом.
        Списочек у Кломма весьма, весьма интересный. Даже без полной деталировки он сам по себе является отличным материалом, проливающим свет на множество проблем этой части слоя.

        ЦЕНТР ИМПЕРИИ. ОБЛАСТЬ БИГГАЛЬ. ПЛАНЕТА БИГГАЛЬ. ЛАВКА БУКИНИСТА.

        Посетительница букиниста мило улыбалась и щебетала про какую-то ерунду. А Джек? Джек готовился разрушать. Он по-прежнему отвечал на улыбки, но ускорился и его тактическая сетка, расцветилась маркерами и траекториями. Присутствие охраны? С таким вооружением и настолько многочисленной? Гостья явно имела в виду любые договоренности, законы и приличия. Кроме закона силы.
        Когда Джек пошел по цепочке посредников, то очевидно, его личная маскировка оказала плохую услугу. Спокойная уверенность сильного человека, была расценена как наивность дилетанта - одиночки.
        - Тонам, вы странно напряжены. Вам не нравится это место? Его ведь ваш представитель выбрал?
        - Ну что вы, здесь очень интересно и спокойно, госпожа магистр.
        Это тебе не Ларми, у которой все мысли организованно лежат на поверхности. И защита, даже в спокойном состоянии, так закручена, что с ней сразу не справиться. Сколько времени прошло с той встречи на Синти? Да не так уж много. Запрет закончил действие недавно, а Чесалка, мало того, что восстановилась, так еще и щиты у нее теперь отливают синим. Очень интересно, кто это её так восстановил. Что не сама, это понятно. Слишком уж быстро.
        - Судя, по-вашему квалифу, вы проделали очень непростой путь. В Патруле. Цин.
        Пауза. Джеку играть словами не хотелось. Он просто ждал продолжения.
        - Не хотите рассказывать? Ваше дело. У меня есть один хороший знакомый, капитан Кандо. Его героический путь до адмирала расположил к нему многих офицеров. Вы его не знали, случайно?
        Джек отрицательно покачал головой и сделал шаг к стулу, чтобы проверить реакцию охраны. К его удивлению как угроза он не воспринимался. Накал ситуации уменьшился.
        - Моя служба окончилась не слишком для меня приятно. Я потерял корабль и... и мы не настолько хорошо знакомы, чтобы этот момент обсуждать. Давайте займемся тем, для чего мы сюда приехали...
        Магистр оглянулась на старшего охраны. Тот стоял совершенно спокойно.
        - Из синего цикла библиотечки Виктора? На текущий момент у меня есть на обмен только две книги. А вы...
        - Если только эта серия, то равноценная пара из черного цикла.
        - Вы не занимаетесь артефактами?
        - Из тех, которые представляют интерес... кое-что есть. Присядем?
        Танцы начались. Обычные торговые переговоры. Но Джек мог поклясться, что расслабляться, ни на секунду нельзя. Его не узнали, это факт. Но, очень похоже, что гости совсем не прочь приватизировать его лично, вместе с его предполагаемой коллекцией. Бесплатно. И отказываться от своих планов вовсе не намерены.
        .
        Через час круг возможных предметов и порядок обмена был определен. Стороны сделали перерыв на несколько дней для доставки нужных вещей. Когда ушел собеседник, магистр повернулась к охране.
        - Вилк, в чем дело?
        Старший охраны отрицательно повел подбородком.
        - Этого мы не возьмем. Не сейчас. У него определяется боевой спецкостюм первой серии. Активный. Полностью функциональный. Нам просто нечем его брать.
        На удивленный взгляд хозяйки он скривился и добавил.
        - Я собственными глазами видел такой комплект в работе. Это... впечатлило. Если предположить, что у этого человека есть прикрытие и мы его не обнаружили... то имеет смысл побеспокоиться о ВАШЕЙ безопасности.
        Чесалка хмыкнула.
        - Ну, господа коллекционеры, вы не перестаете меня удивлять. Хорошо. Торговаться я тоже люблю. А там и ключик к капитану Тонаму найдется.
        Но Джек торговаться и не собирался. Уже через час запись встречи с характеристиками вооружения охраны отправилась в несколько адресов. Рейтинг доверия к Чесалке упал ниже плинтуса. Соответственно, ни о каких следующих встречах речи быть не могло.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ОДНА ИЗ ПЛАНЕТ. КОМАНДНЫЙ ПУНКТ РУОЛЛА.

        Джека встретили на выходе с транспортной площадки.
        - Очень хорошо, что ты вернулся именно сюда, Джек. Есть вопросы.
        Руолл выглядел как всегда. И плевать, что в этом месте было далеко за полночь. Собранный, полностью одетый. Аккуратный и свежий.
        - Ты когда спишь, Руолл?
        - Не сейчас. Есть зацепки.
        - И у меня... тоже.
        Руолл остановился и обернулся к Джеку.
        - Вот так? Ну и что ты мог найти там... интересного? В Бигале?
        .
        Рассказ Джека не то чтобы произвел впечатление. Он заставил Руолла шевелиться.
        - Джек, ты... нашим друзьям в Батрунге не успел сдать информацию?
        И не дожидаясь утвердительного ответа, резко увеличил объем обмена с сетью.
        - Нет, конечно, слишком уж события удачно легли в нашу тему. Оказывается, быть коллекционером в Империи не очень безопасно. Смотри как, две встречи, два вкусных зайца. Нет, мне не надо рассказывать, что заготовки для простаков всегда лежат на поверхности и ожидают своего торопыгу. Впрочем, если СБ Виктора не использует такие случаи, то мы их не упустим.
        - Джек, не надо драматизировать. Ты знаешь оперативника, который может опознать твоего... кломма? И ты уверен, что Чесалка не проверила тебя, чтобы убедиться, что нет никакой связи с СБ?
        - Проверила? Но тогда значит, что и посредник и... понятно, почему ты зашевелился. Аккуратнее, как бы нам не попались такие же кадры, как на Диассе.
        Руолл хмыкнул.
        - Ты знаешь, что меня радует? Это то, что ты даже не представляешь себе размер проблем с квалифицированным персоналом для частного лица. В Империи. Это очень дорого, Джек. А работать надо много. У этих, возможно, даже предохранителей нет. Или не у всех есть.
        - А что за вопросы у тебя были, Руолл?
        - Да ты уже и сам всё можешь сделать. Имя капитана... как бишь его, которое тебе твоя магистр назвала?
        Джек кивнул. Имя он не назвал. Определить, кто именно в руководстве Диассы контактировал с тем самым, хорошим знакомым госпожи магистра, он сможет и сам. Думать, как избавляться от знакомых Кандо, вопрос не для Руолла. Они ведь, в сущности, совершенно обычные офицеры, свято сохраняющие традиции. Просто переместить туда, где на текущий момент нет интересов Чесалки.
        А в чем, собственно, ЕЁ интерес на Диассе? Что именно планировалось получить от насекомых? Вопросов только прибавилось. Впрочем, при увеличившемся числе, это были уже немного другие вопросы.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ.

        Последняя отлучка Даса была длительной. Наверное, его снова забрали в Лепестки. Зачем ему восстанавливаться? Или... он не восстанавливаться туда ездит? Рину уверенно хозяйничала в доме Даса. У нее было чувство, что именно сегодня Дас появится. Звонок в дверь был долгожданным событием.
        - Добрый вечер. Мне нужен Дас Герви.
        Это был явно не тот, кого ожидали.
        .
        Когда Дас изволил появиться, парочка дам в гостиной уже пробовала вторую бутылку вина. Ларми слушала, а Рину вовсю развлекалась, рассказывая смешные моменты. Мдя. Вот вам... раз.
        Мелочные уколы продолжались достаточно долго. Дасу Герви перенесли рабочий кабинет в вычислительном центре. В подвал. Он посмеялся и поставил ВМ у себя в лаборатории. Немного раньше, чем планировал. Забрали удобное место на парковке. Он отмахнулся и демонстративно поставил приобретенный недавно атмосферник на площадку прямо у лаборатории. Ему и парковка была ни к чему, он обычно добирался пешком вдоль окраины, но раз вопрос встал... Не пригласили на юбилей математика, с которым у него установились приятельские отношения. И тот обиделся на Джека, хотя приглашение просто пропало по пути к лаборатории гравитации. Пьянка возле лаборатории на следующий день помирила их и вызвала бурное обсуждение всего университета. Торжество прошло неформально и с гораздо более обширной... программой. Всё это были игры, и Джек откровенно развлекался. Но сейчас, ему стало нехорошо.
        - О! Дас пришел!
        "Она много успела рассказать"?
        Дежурный оперативник помялся и неуверенно ответил.
        "Темы больше - личные. Я не могу точно сказать".
        - Ты чего такой грустный, Дас?
        - Так вот где обитает наш таинственный Дас. Ты не пришел на встречу в оранжерее, и я стала волноваться.
        Рину от удивления присела. А до Джека, наконец, дошло. Именно с Ларми он тогда на грядке миона и пообщался. На свою дурную голову. Впрочем, что сделано, того не отменить. Отрицать этот факт он не может. Было. Никто не станет разбираться, когда было и почему было.
        - Извини, надо было срочно уехать.
        - Это так же, как сейчас? Что это такого срочного ты в Лепестках нашел, Дас? И чем теперь туда ездят? Неужто услуги транспортников из Синти окупаются? Рину, это очень дорого. Туда и обратно... половина годовой зарплаты Даса.
        - Рину, это всё пустая болтовня.
        - Нет-нет. Мне тоже интересно. Что за встреча? И откуда у тебя такие бешеные деньги на поездку?
        Понятно. Если Джек начнет объясняться, Ларми постарается подбросить именно те вопросы, которые ему не нужны. А давать ей лишнюю информацию - чревато. Уж больно ловко она манипулирует людьми. Ведь совсем не требуется настраивать Рину против Даса. Они достаточно пообщались, чтобы неглупая Рину оценила и внешность, и интеллект гостьи. Если добавить положение, связи, и чуть-чуть снисходительности, то будет происходить то, что происходит обычно. Еще пара намеков и заговорит ревность. Винят в одном, а в претензиях выставляют другое. И попытки оправдаться в таких случаях не работают.
        - На сегодня всё. Ларми? Машину для тебя я вызвал. Рину, не торопись.
        Вредная гостья стала смирной и послушно поднялась.
        - Меня зовут Таон, Дас. Ты забыл?
        А вот Рину напротив, вскипела. Похоже, слова Ларми стали последней каплей.
        - Не торопись? Ты такой большой начальник?
        Груз последних трех дней упал на плечи Джека неподъемной ношей.
        .
        Уже ближе к полночи Джек сидел в кабинете и пил коньяк. Достаточно бесцеремонно и особенно не выбирая марку, чего с ним не было уже давно. Слабый хлопок и топот лап.
        - Вот так, Ву. Ты был прав. Ничем хорошим это всё не закончится.
        "Они сидят вдвоем. Злая много говорит".
        - Ну, вот и п...ц всей красоте. Рыбы хочешь?
        Ларми решила поставить точку и никуда не поехала. И что с ней сделать? Ну не воевать же с женщиной? Ву упорно пытался носом отодвинуть бутылку. И - нет. Рыбы он не хотел.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ. УНИВЕРСИТЕТ ЛОТРИМА. ПРИЕМНАЯ РЕКТОРА.

        - Ну, Дас, поздравляю.
        Джек с недоумением посмотрел на Руули.
        - Ты у нас теперь занял почетное место в списке тех, на кого Ларми обратила внимание. Тебя сочли опасным. Цитирую "его надо сразу ставить на место".
        Джек кивнул. Это уже новостью для него не было.
        - Она зря это сделала.
        - О. Она уже начала тебя приручать? Не знал. Честно. Надеюсь, у нас не будет с этим проблем?
        - Пока я не знаю. Если последствия будут оценены мной как слишком серьезные, вам надо будет искать замену. Для ботаники.
        Ректор взгрустнул. Но ненадолго.
        - Ладно. Пока нет шума, я в этом не участвую. Завтра, по плану, у нас новый материал на испытания?
        - Да. С нашими планами всё остается в силе.
        По дороге в лабораторию Джек перебирал варианты. Их было немного. Идея воевать на ЭТОМ поле ему категорически не нравилось. Но и спускать такое нельзя. Первое. Зоны специальных условий факультета принимали ремонтников несколько раз в месяц даже в том случае, если всё было в порядке. Точные приборы и датчики. Проверка и замена по условиям. Спектр восприятия у используемого контрольного оборудования должен оставаться на максимуме. В таком режиме стандартные датчики долго не работают. Сигнал об уменьшении спектра и датчик из научного оборудования уходит в хозяйственное. Там и продолжает служить науке. До полного износа. Если на замену датчиков у Ларми попадает цикл созревания сырья и работы не провести вовремя, то следующие четыре месяца ей нечего будет продавать. Затем встанет вопрос с покупкой семенного материала. Если нет запасов.
        Самая уязвимая точка в выращивании сырья для фармацевтики - исходный материал. Две из четырех планет с идеальными условиями для используемых растений, разбиты. На одной естественным путем изменились условия. Последняя из ближайших планет, где есть все условия и продуктом являются семена, в Улоте. Именно из Улота их сейчас и везут. По географии и уже сложившимся рыночным отношениям. Ввиду откровенно враждебного отношения Улота к Джеку, поставки в массе - контрабанда. Зеленые в Улоте все под крылышком Церкви. А у нее никаких официальных контактов с Цин. Может причина и не в самом Джеке, а в том, что с появлением Рощ в Цин стало слишком активно развиваться всё с ними связанное. Помогать развитию конкурентов Улот не желал.
        Исходный материал у Ларми - контрабанда? Значит, есть прочная связь с криминалом. Пусть краем, но. Край, это для нее самой. А для ее партнеров там края нет. Особенно, если упадет прибыль.
        Итак, деньги - долой. Акт первый. Хотела воевать? Значит, намерение Джека не начинать с производства лекарств, пересмотрено. Или просто прибить? Джек остановился. Это именно то, чего он боялся. Ощущение власти. Слишком просто сейчас стало сказать три слова "она мне мешает", результатом которых станет исчезновение человека. Смена ценников на жизнь окружающих? Нет уж. До тех пор, пока нет прямой угрозы его собственной жизни, работают только обычные человеческие методы. Гражданский транспорт подождет. Первой очередью пойдет фармацевтика.
        .
        - Дас, в последней поставке с Лагоса нет элементов ТХ007.012.987.
        Длинный был печален. Нежные датчики были слабым местом большинства сложных приборов.
        - Я проверю заказ и выясню в чем дело. Чего стоишь? Есть рынок. Клиент платит, датчики доставляют. До следующей поставки не так много времени.
        Джек был совершенно спокоен. Все условия совпали, и текущий урожай сырья Ларми уже может сливать в канализацию. Если... вдруг, она найдет независимый канал, то требуемое ей доставят к тому времени, когда ценное сырье превратится в простую траву. Семья уже достаточно хорошо освоила рынок Диассы. И... ратху лишних вопросов не задают. Слишком редко у Джека к семье личные просьбы появляются.
        Профессор Ларми попыталась сделать вид, что ничего не произошло. "Я сильнее и умею прощать". Эту игру Джек не принял. Игра у него уже была. Своя. Прошли успешные переговоры со знакомыми "листьями". Ситуация с подъемом давно изменилась, но традиция устоялась и пустила корни. Теперь любому отставнику не требовалось долго искать привычное общество. Организации у "листьев" особой координацией не отличались, но основные принципы выдерживали так же. Где бы ни собиралось больше десяти человек.
        Любая наземная группа Патруля имеет базовую подготовку для действий в городской зоне. Полицейская часть такой подготовки, в последние годы, была существенно урезана. Тем не менее, она проводилась. А там и охрана, и сопровождение, всё на вполне приемлемом уровне. Многие из отставников даже поработать смогли. В Синти - почти каждый второй. Здесь - меньше, но такие люди редкостью не были.
        Для чего Джек собирал команду? Да всё просто. Ресурсы Семьи явно не резиновые и фраза Руолла о стоимости хороших оперативников, крепко врезалась в память. Для местных проблем Джеку и листьев хватит с головой. Заодно и организуются, как следует. Да и собственная охрана потребуется. Земля под тепличный комплекс приобретена на его имя. А у него практически любой семенной материал будет собственный, гораздо лучшего качества и дешевле, чем поставки из любого другого места. И выход требуемых веществ получится точно по классике.
        Настроить под выращивание семян тепличный комплекс, совсем не просто. Первое и главное требование - он должен быть новым. Есть такой момент в любом высокотехнологичном оборудовании. Его проще заменить, чем отремонтировать. Отработает он в требуемом режиме не более десяти лет. Затем верхняя планка характеристик сместится, и теплица перейдет на стандарт. За десять лет семян получится достаточно, чтобы убить любую конкуренцию. А там и поставки из Тирана начнутся. Роща на Тиране - одна из первых и условия для нее создали максимально благоприятные.
        .
        Как ни странно, личный бизнес после решения главных вопросов, шел фоном. Его предупредили о заказе на "попугать" и Джек сменил место жительства. Район был слишком удобным для нападения. Дом остался под постоянной охраной. В подготовленные места встали запланированные блоки НО, щиты, сейфы и мощный ВМ с узлом связи. Приходить сюда Джек мог из любого места прямо на транспортную площадку в подвале. Охраной занимались люди Руолла. Личный КП.
        Рину пару раз звонила, но разговаривать Джек отказался. Нафиг советчиков и соболезнующих, чье дыхание явно слышно по громкой связи. Только лично. Приглашение встретиться прозвучало давно и всё еще оставалось в силе.
        .
        Первый серьезный удар Джека был чувствительным для Ларми. Ему звонили, писали. Один раз он поломал пьяную компанию, пытавшуюся "научить его вежливости". Затем Ву доложил о попытке покушения. Шел дилетант, и его мысли было слышно за квартал, так что совсем не удивительно, что не дошел. Единственное, что сделал Джек, это сразу убрал труп. Давать пищу для пересудов? Вот уж нет. Но всё это было явно несерьезно и не отвлекало от основной работы.
        Время проходило весьма результативно. Командный состав Патруля удалось сменить. Несколько офицеров ушли в отставку, не желая покидать Диассу. За ними аккуратно присматривали. Личные связи у каждого из них оставались. Весь персонал не заменишь. Вот так сразу - точно.
        Руолл, на удивление, заработал плюшку лично от Джека. Он умудрился раскрутить информаторов Чесалки и подставить ее при очередной попытке обуть коллекционера. Отработала полиция, и материал сразу же разошелся по сети. Потушить пожар стало сложно, поскольку вокруг предполагаемой суммы сделки, превышавшей стоимость средней планеты, шум поднялся немалый. Как и чем закончится судебное дело, никого не интересовало, поскольку происходило все в одной из областей Центра Империи. Совершенно определенно только, что выльется это магистру в очень крупные деньги. И её бизнес с коллекционерами накроется окончательно.
        .
        Реальность оказалась еще менее благосклонна к Чесалке. Пока она отбивалась от обвинения в суде, оставаясь в Центре, её хранилище... ну да. Ограбили тетку. Джек даже пожалел её. Слегка. Но отвлекаться на то, что для него перестало быть актуальным, не стал. Ситуация вокруг Ларми резко усложнилась. Вступила в игру ее крыша.
        .
        - Это последний спокойный разговор. Ваши университетские движения начали серьезно мешать бизнесу. Очень серьезному бизнесу.
        Гость пришел прямо в лабораторию. Один. Поздно вечером. Без оружия и сопровождающих. И... его не было в базе Джека, значит, крышей у Ларми он не был. Впрочем, раз уж пришел, то в базе появится.
        Джек собрал в список возможные причины появления этого человека. И только покачал головой. Серьезных причин не было. Пока.
        - Что, не верится?
        - Ларми... впрочем, дело ведь не в ней? Она лишь повод. Вы пришли узнать, что именно происходит.
        Это был не вопрос. Гость это понял. И промолчал. Передвижки и замена в руководстве всех уровней не были такой уж неожиданностью или непонятным фенОменом. Естественно, что мимо внимательных дельцов это не прошло.
        - Вам известно, что центры научных разработок опекаются правительством? Именно такие центры позволят через пять - десять лет жить немного лучше. Диассе... скорее - повезло. На ней находится еще одна интересная точка.
        Джек поднял глаза на собеседника и продолжил.
        - Насекомые. Перспектива сейчас в этом есть и она очень заманчива. За спокойствие на этой планете, Синти будет бороться так, как она делала подобное в собственной области. Вариантов у вас нет. Если вы начнете сейчас... то всё и начнется. Прямо сейчас. Не исключено, что прямо в этой комнате. Я готов. И я лично работал в Синти, так что... ваши шансы мизерны. Можете мне не верить. Но.
        Повисла пауза.
        - Мдя. Я подозревал, что всё это явно часть большего. И планы, вы уж простите, остаются планами, пока их не двигает определенный человек. Что именно двигаете вы?
        - Обстановка на планете для СБ не представляет загадки. Принципиально этот вопрос решен. Диасса может стать четвертой в списке на тотальную чистку. Или первой. Может вообще проскочить без очереди. Мои действия, это мягкий сценарий. Бизнес... вещь сложная. Я исхожу из того, что ломать... нет необходимости. Возможности есть всегда и при активном развитии науки их становится только больше. Вас ведь не заставляют оплачивать исследования? Но вы можете себе представить цифры. Скажем для Диассы. Думаю, что это самый хороший аргумент. Показывающий серьезность отношения к вашей планете.
        Больше говорить было нечего. Джек прошел к бару.
        - И часто вы... лично занимаетесь подобными вещами, Джек?
        Ничего удивительного не произошло. Один раз его узнали, а где один, там и остальные. Джек достал из бара бутылку, бокалы и обернулся к гостю.
        - Что предпочитаете? И... давайте, не будем привыкать к этому имени. Дасом быть гораздо легче.
        - Сложнее договариваться.
        - Вот ни разу не сложнее. Можете попробовать.
        - Я - Ральф. Пожалуй, ваш коньяк как раз к нашему случаю подойдет.
        .
        Чем отличается настоящий хороший коньяк? Да тем, что после него утром голова не болит. На самом деле, отличий масса, но все они не отменяют первого.
        Ральф сделал зарядку и умылся. Настроение, конечно, великолепным назвать было нельзя. Явно определены зоны, где будут максимально строгие правила. Наука и администрация. Военная часть орбиты. Безопасность проживания и обучения. Но перспективы у вчерашнего разговора он видел. И то, что он видел, ему нравилось. А хлопоты... когда было без этого? Кстати.
        Тарелка с завтраком уже опустела. Сок.
        - Линн, кофе в кабинет. И Джоя позови.
        Фраза была традиционной. Секретарь уже наверняка ожидает в коридоре. Но утренний ритуал старательно выдерживался изо дня в день. И сегодня делать исключение?
        Рабочий кабинет был совершенно функциональным помещением. С моющимся покрытием и бронированными стенами. Специфика профессии, однако.
        - Джой, младший Фольк уже приехал?
        - Еще восемь минут. И четыре, пока он дойдет до кабинета.
        - По его вопросу...
        - Никакого движения.
        - Хорошо.
        Сигарета и чашка кофе. Сводки. Да, так и есть. У Ральфа восемь маршрутов для поставки... разных нужных вещей. Обрублен один. Именно тот, о котором вчера его предупредил Грей. Остальные закроются тоже, но с изрядной форой. Если.
        Послушно идти на поводу Ральф не будет. Но и поводов для серьезной реакции Грею не даст. Жизнь его слишком многому научила. И с хвалеными методами Патруля некоторые из его знакомых справляются вполне успешно.
        .
        Разговор с Тони Фольком занял менее пятнадцати минут. Запрещать ему или отговаривать, Ральф не мог. Предупредил, что там всё плохо. И лучше уйти в сторону. Делалось это совсем не ради этого жадного ублюдка. У него было два брата. Именно они представляли определенную ценность. Братья были дружны, и Ральфу совсем не хотелось наблюдать, как их раздавит Грей. Сперва - младшего. Затем того, кто попробует отомстить. И у Грея и у него самого, ситуация давно уже вышла в то состояние, когда имеет смысл только движение вперед. А опасности... их уже было столько, что одной больше, одной меньше, не важно.
        Ральф подумал, что может и к лучшему, что Фольк нарвутся. Но и их гибель вполне можно использовать для собственной пользы. Менять направление бизнеса надо с новыми людьми. Если старые не желают меняться. И пока то, да сё, надо найти тех, кто лучше всего подойдет именно к такому варианту.
        Ральф был в Синти. Он совершенно не желал вновь менять место жизни. Есть вещи, которые сильнее нас. И постоянно убегать - не выход.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ. ЛАБОРАТОРИЯ ГРАВИТАЦИИ.

        Это утро началось неожиданно. На работу Джек приходил рано. Сам открывал здание и снимал с сигнализации. Но сегодня его опередили.
        - И что... тебе надо?
        - Помощь. Меня убьют.
        Ларми крепилась и изо всех сил делала вид, что всё в порядке. Но страх пер из нее так, что скрыть его было невозможно. Темные пятна в ауре. Били, причем очень серьезно. Под одеждой ничего не видно, но ничем другим такое не может быть вызвано. Длительная болезнь? Вот уж нет. Еще вчера Ларми была здорова как лошадь.
        Дверь была открыта. Охрана отметила приход Герви и отключила ветку сенсоров. День начался. Затем Джек прошелся по коридору и снял собственные сигналки. И только после, впустил дрожащую как осиновый лист Ларми.
        - Я не торгуюсь и не... обманываю. Согласна на любые условия.
        Джек пока не был уверен, что всё так.
        - А что тебе - я? Связи и рычаги у ректора. Крыша у тебя вполне приличная. Братья Фольк...
        - Они и убьют. Но сначала Тони хотел взять Рину к себе. Чтобы ты не дергался.
        Это становилось похоже на правду. В последние дни около Рину крутился красавец мужчина. Кстати.
        - С кем ты ее познакомила?
        Гостья побледнела еще больше. Если такое было возможно в принципе.
        - Это и есть Тони. Тони Фольк.
        "Вуркл. Человек... не должен забрать Рину".
        Картинка была достаточно четкой. Вуркл этого парня видел.
        "Слышу".
        "Старшему группы. Блокировать объект в доме. Всех посторонних к демонам".
        "Подружка-полицейский".
        "Я поговорю".
        "Она выходит через пятнадцать минут. Затем заходит к объекту в квартиру. Они завтракают вместе".
        Джек недовольно поморщился. Сегодняшний день можно вычеркнуть... из жизни университета. Ничего, справятся сами. Ректору короткое сообщение. Еще одно - старшему резервной боевой группы, недавно набранной из "листьев". СБ университета. Мдя. Руолл. Оставлять Рину здесь нельзя. Место подготовят его люди.
        Ларми Джек усыпил и закрыл в собственном кабинете, повесив лечебные плетения на травмы. Не панацея, но изрядно полегчает.
        Длинный уже появился и огреб все инструкции очень быстро. Его явно впечатлило. Время утекало, как вода сквозь пальцы.
        .
        Пум. Выход Джека был едва слышен, но на лестничной клетке старого дома его услышали все. Пара, блокирующая квартиру Рину, облегченно вздохнула. Её подруга, уже поделившаяся с охраной мыслями об их ближайшем будущем, наоборот, напряглась.
        - Меня зовут Дас Герви. Думаю, что заочно мы знакомы. Есть короткий и очень полезный разговор. Без моего разрешения к Рину вы не попадете.
        Подружка повертела в руках бляху полицейского. Джек отрицательно покачал головой. Гражданская сеть в доме перестала работать с момента приказа о блокировке.
        - Что случилось?
        - Вот об этом и поговорим.
        Эта - точно будет молчать.
        .
        - Твою мать! Вот же, собрались две дуры, напридумывали всякой херни. Извините за нарский диалект, Джек.
        Знак продолжал вращаться. А сам Джек - рассказывать, очень кратко, то, что требовалось сделать и причины, его побудившие. И то, почему Рину об этом сейчас не узнает. Знак ушел. Повисло молчание.
        "Резервная группа на месте".
        Джек облегченно вздохнул. И сразу же напрягся.
        "Вижу цель. Приказ"?
        Вуркл был готов работать.
        "Гражданская зона. Работают люди. Первыми. Ты в резерве"
        "Безобразие".
        - Ну, это вопрос спорный.
        - Что - спорный вопрос?
        - Ногами свалить мы не успели. Машина Тони в квартале от дома.
        Собеседница ехидно постучала по собственному браслету-коммуникатору. Джек виновато пожал плечами.
        - Я - Дин. Джек, я честно признаюсь... давненько не стреляла.
        - Возле входа две пятерки. Еще одна внутри. Нам и выходить не требуется.
        Но подружка и не подумала расслабляться.
        - Ты что войну решил устроить? Я выйду и пошлю его на. Вежливо. Если не послушает... хоть видимость надо соблюдать.
        Джек посмотрел и мотнул головой в сторону входной двери. Работа у человека такая.
        - Нет, Джек, ты первый. В моей квартире чужие не остаются. Правило.
        - Можно подумать...
        - Да думай, что хочешь. Вперед.
        И подружка у Рину зачетная. Жаль раньше не познакомились. Возле входа в дом раздался громкий спор. Джек со спутницей буквально скатились вниз по ступенькам. Шустрый парень, однако, быстро добрался.
        .
        - Лейтенант, ты знаешь, кто я. И ТЫ, говоришь МНЕ - нельзя?
        Флегматичности оперативника Джек уже позавидовал. Тот совершенно спокойно разглядывал брызгающего слюной красавца. И молчал.
        - Тихо, господа. Тони. Я детектив Динара Хон из пятерки. Тебе лучше уйти. Просто поверь.
        - Да пошла ты! О! И технарь наш прицокал. А слабо без охраны выйти?
        - Драки не будет. Ты уедешь.
        - Да ладно! Я сейчас зайду в этот дом. Меня там ждут.
        Хлопнула дверца. Из машины полезли... сопровождающие. Джек отошел к стене, уходя из появившегося на тактике красного сектора. Целью был он.
        "Аккуратно. У нас стрелок".
        И всё, как по команде, сорвалось с места.
        .
        Джек еще раз попытался отчистить странное пятно со светлой ткани брюк и разочарованно выдохнул.
        - Брюкам хана. Ву, ты как?
        "Даже шрама не останется. Из-за чего шум"?
        Причина отставки эртин стала совершенно понятна. Из него получался отличный сторож, но в серьезную схватку, Джек бы его не взял. Проблема была в том, что Вуркл стал... одноразовым. Одна единственная серьезная цель и сразу проснулись все его прошлые травмы. Стрелка он взял отлично, но. Сейчас на свернутой куртке Джека лежал тщательно сдерживающий крик боли инвалид. Мужество? Глупость.
        Непримиримость подхода эртин к лечению боевых ранений была притчей во языцах. Они отбивались от восстановления почти во всех случаях. Правда и собственное здоровье и регенерация у них были на уровне. Но возраст, когда всё волшебно заживало, проходил, а привычки оставались.
        "Насрать мне на твое личное мнение, Ву. Я тебя малость починю".
        "Я могу работать".
        Блоки Джек поставил уже не себе. Вурклу, одев на него плотную "шапочку" плетения, полностью гасящего мысленную речь. Достал, мелкий болтун. Фиксация. Общая поддержка. Эртин только вяло трепыхнулся, распятый на "операционном столе".
        Порванные связки, раздробления, неправильно сросшиеся переломы и ранения, залеченные плохим специалистом. Вуркл представлял отличное пособие для патологоанатома. Джек ругался и методично исправлял всё. Фон вокруг него стоял такой, что к ним с Ву люди боялись подходить. Но конструктор был небольшим, да и организм эртин слишком быстро начал сбоить. Слишком большая нагрузка. Естественная регенерация у него уже давно ку-ку. Старикашечка. Джеку пришлось прервать процедуры восстановления. Но самое основное было сделано. Даже немного больше. Фактически осталась только косметика. Джек хмыкнул и снял фиксацию и блоки.
        "Нарушение договора"!
        "Да хрен тебе, друг мой. Пункт семь. Экстренные действия для сохранения рабочей пары. У меня еще вагон работы, а ты что, свалить хотел"?
        Простодушный эртин вяло буркнул что-то про слишком умных. Но отсылка на требуемый пункт договора дала ему основу и его мысли приобрели порядок. Не красиво. Но правильно. И боец сел чистить шерсть. Джек тем временем готовил питательный коктейль, только подумав, что Ву-то почистится. Но прямо на светлой куртке. Впрочем... раз уж штанам капец, то и куртку жалеть нечего. Оперативник, стоявший ближе всех, с удивлением смотрел, как Джек вскрыл несколько капсул из аптечки, затем всё смешал с небольшими порциями странно блестевшего порошка.
        "Чали. Приказываю разработать комплекс медицинской адаптации для эртин, находящихся на боевом дежурстве. Ввести обязательную систему отметок о прохождении осмотра. Ранения и травмы, полученные во время дежурства исправлять, оставляя внешние отметки по желанию пациента. Обязательно. Выделить в отдельное направление лечение травм для эртин, келон. При появлении в группах других видов, аналогичные требования вводить самостоятельно. Сотрудников, не имеющих отметок о лечении травм в медкарте, к работе не допускать. Грей. Распоряжение отправить всем заинтересованным лицам".
        Пакет улетел в сеть. Ответ был получен достаточно быстро.
        "Принято. Насколько я понимаю, будут проблемы".
        "Либо ко мне лично, либо - нафиг со службы. Это приказ".
        Не факт, что все вот так сразу начнут выполнять это распоряжение. Но серьезные травмы полечат. А то получается, что со службы взрослые эртин приходят гремящим набором костей. Не, ну боевые шрамы же, круто!
        - Ву, рыбу бу...
        Мелкий уже жадно поглощал извлеченную из пространственного кармана увесистую рыбью тушку. Рыбина была перехвачена в воздухе. Джек не успел её даже до ступеньки донести.
        - Витаминные добавки съесть - обязательно, Ву.
        "Понял".
        Джек оторвался от приятного зрелища и удивленно заметил, что никто из команды, ничего не делает. Это не группа СБ, тут совсем другой подход. Боевой контакт отработали и ждем, пока местные разберут свои завалы. И кто у нас здесь местные?
        Мелькнуло сожаление, что он не может взять и разом всё устроить, отдав приказы тем, кому требуется. Ему нужны эти специалисты. И они о нем многое узнают, но - постепенно. Раскройся он сразу и на качественной совместной работе можно поставить жирный крест. Медленно и аккуратно. Тогда они смогут работать сами не хуже чем с ним.
        .
        - Дас. Ау! Капитан не оставит мне это дело.
        Джек переключался на текущую ситуацию. "Пятерочка", полицейский участок сто сорок пять. Капитан... и резко отменил сбор данных. Ну что он, как маленький. Самые адекватные местные, это... они сами.
        "Ка-два. Служебный канал. Код абонента... Срочно".
        Подошла детектив и с любопытством ожидала результата переговоров.
        - Ваша фамилия, детектив? По буквам.
        - Динара Хон. Сто сорок пятый...
        "Орнил. Слушаю, Дас".
        "Спецгруппу назначай. Сто сорок пятый участок. Детектив Динара Хон, к ней спец по стримам, поддержка. Список я сам уточню. Хон открепляй от участка и назначишь координатора от прокуратуры. Мне. Вооруженное нападение, попытка захвата заложника. Братья Фольк, слышал"?
        "Хочешь провести официально, но без местной полиции"?
        "Да. Квалификации у моих, думаю, с головой хватит".
        "Хорошо. Лено подойдет, проконсультирует по... местным реалиям".
        Мдя. Квалиф-то есть, но как это всё будет работать?
        .
        Как ни странно, но время шло, а площадка и трупы пока оставались под охраной людей Джека. Одинокая патрульная машина выплюнула пару в форме, но оперативники их тормознули на подходе.
        "Локс"?
        Старший листьев оглянулся. Указующий перст на машину с мигалкой. Ответный кивок. Кричать через всю площадку, имея тактическую связь?
        "Дас, эти куплены, оба. Вот хрен я их на площадку пущу".
        Консультанта по местным реалиям привезут, говоришь?
        "Подтверждаю. Площадку для представителя координатора подготовьте. Он... уже в пути. Пять человек в группу для расследования. Люди уйдут на местный контракт. Хон ведущая. Тактику ей организуй. Я останусь... консультантом".
        Интересно, желающие найдутся? Должны бы. У них главная причина отказа от работы на месте - нежелание вливаться в непривычно вялую и меркантильную местную структуру. Создаваемая группа в подчинение к городским властям не попадет. Под нее требуется весьма специфический опыт. Да и набраны оперативники уже устоявшимися пятерками. Или группами по три - четыре человека, оставшимися вместе по завершению службы.
        Джек еще раз осмотрел поле битвы. Прошло от силы пятнадцать минут с первого выстрела. И... тишина. Ни жителей, ни полицейских. Странно получается. Пять трупов и... кстати, а чем это Хон там развлекается?
        .
        Дин, когда сказала, что стреляла давно, наверняка забыла добавить, что ей это ни к чему. Младший Фольк лежал на спине, демонстрируя бледную маску лица с проявляющимися синими желваками в местах перелома лицевых костей.
        Джек сменил спектр зрения, и его зрачки скачком расширились. Мдя. Правая рука пострадавшего получила еще несколько лишних... суставов. Разрывы, переломы. И как это всё в один бросок поместилось?
        - Ди-ин. Это... ты не погорячилась?
        - Неа. К вечеру этого засранца выпустят, утром он из медблока выйдет, как новенький. Так что времени у нас мало. Воспитательную работу, если проводить, то только сейчас. Так вот, Тони, если я увижу в этом месте тебя или твоих мальчиков, то сегодняшнее приключение покажется тебе праздником.
        Тони, вряд ли что-то слушал. Ему явно с трудом удавалось сдерживать крик. Без срочной помощи он рисковал вообще загнуться от шока.
        - Дин. Он может загнуться.
        - Вот беда кака-ая... а нет у нас доктора.
        Голос детектива ну ни разу печальным не был. Но Знак шевельнулся, и Джеку пришлось с сожалением констатировать.
        - Есть. Дай-ка я ему немного... помогу.
        - У тебя нет лицензии на врачебную практику Дас. Так что, прости...
        Да-да. Знаку про лицензии расскажи. Или вот этому. "Этот" в надежде скосился на Джека. Слушает, сукин сын. Так что Дин, похоже, права.
        - Ладно. Думаю, что сегодня он не выйдет на свободу - точно. Я присмотрю, чтобы копыта не откинул. А ты займись стримами.
        Но детектив, отойдя на шаг от тела, занялась не снятием слепков, а просвещением нежданного начальника. Впрочем, Джек всё знал и так. Но слушал, чтобы понять отношение самой Дин к этому вопросу.
        .
        Наличие возможности изготовить компьютер, ничего не меняет. Даже приобретенный рабочий аппарат, без массы необходимой периферии, пользы не приносит. Ощутимый результат для работы дает организованная сеть с исправно работающим специфическим оборудованием.
        Со стрим-лентами была в точности такая же ситуация. Вначале. Когда доступные вычислительные мощности сократились. Затем уменьшилось число доступных специалистов, поскольку востребованность упала и прекратилась их подготовка. Нынешние полицейские в теории знали и что такое стрим, и каким образом он использовался. Но от такого знания до практического применения, была пропасть в виде отсутствия минимальных навыков. Дотянуться до обычного стандарта Патруля, нынешние спецы наземной полиции, шансов не имели никаких. Желание отдельных полицейских в этом случае совершенно ничего не изменяло.
        Речь Дин, приблизительно, то же самое и выражала. Только гораздо короче. В двух-трех фразах "нарского диалекта".
        - Какой смысл желать манны с неба, Дас? Нет у нас ни спецов, ни ВМ. Так что, будем ждать экспертов с передвижной лабой. А скорее всего, на рейсовом автобусе приедет один. С ма-аленьким чемоданчиком.
        .
        Ну что? Ожидать упомянутого счастья никто не стал. Специалистов нет? Дас Герви официально отметился у старшего площадки и пошел снимать стримы сам.
        - Э, постой. Я сейчас тебе план набросаю. И официально озадачу. Консультант.
        Джек с трудом удержался от смеха. Но дисциплинированно подождал. Правильное оформление - вещь крайне важная.
        Сектор орбитальной сети, зарезервированный Джеком, работал великолепно. Стримы снимались совершенно автоматически, потому что глубина слоя была совсем мизерной, день - два. Это вовсе не привычная Джеку по его исследованиям сотня лет. Сравнивать, даже смысла нет. К завершению круга по площадке, он приспособился отсеивать пустышки до отправки на просчет и даже снабжал их описанием для архива. Один из листьев осматривал площадку и ставил маркеры на предметах, этот процесс был вполне привычным. Обычно так и происходило. Боевая группа отмечала актуальные предметы для собственных офицеров, проводивших съем информации с места. Маркеры тут же появлялись на тактике Джека. Ему оставалось только снимать слепки и отправлять в сеть массивы данных.
        К прибытию военного атмосферника с командой второго координатора, обработка места была завершена. Записи с регистраторов и отобранные изображения со слепков информационного поля, уже складывались в официальный рапорт.
        - Дас. Это шутка? Восемьдесят два стрима за двадцать минут?
        Консультант подумал, что при таком темпе - действительно... маловато получилось. Удивленное лицо Дин он не видел.
        - Да там больше не с чего брать было. Извини, Дин. Сколько есть, все твои. Дальше. Исходники и архив с отсевом лежат в орбитальной сети. Доступ пока для двоих, по личному коду. Сейчас должны доставить минимум оборудования, тогда и копии сброшу вниз. Самое актуальное, на мой взгляд, лежит отдельно. Смотри сразу. Минимум два направления надо разрабатывать. Покупка оружия и планы семейки.
        - Да-а? А мне-то что делать? Тут же всё есть? И разложено и классифицировано.
        - Оформляй. Сейчас координатор... правосудия подтянется, отправим в суд.
        - Это что, на Синти вот так всё и работает?
        - Да, ничего особенного. Только там специальный узел-фильтр в сети. Мелочь подтверждается прямо на месте.
        Дин выпала в осадок. Тридцать минут. Полный комплект материала, который очень сложно опровергнуть. От планирования акции до непосредственного выполнения. Ах да. Оформление.
        .
        В лаборатории всё оставалось по-прежнему. Джек мельком просмотрел дневной материал и разбудил спящую красавицу. Ларми пришла в себя моментально. И молча, уставилась на него в ожидании.
        - Всё складывается хорошо. Жить в этом месте ты не будешь. Домой к тебе заедем завтра, когда станет понятно, чем именно сегодняшний день завершится. Переночуешь в... одном месте.
        Собираться не требовалось. Ларми пообщалась с зеркалом и уже через пару минут они ехали в такси.
        .
        - А ничего ты устроился.
        Сказал бы Джек, что квартира подбиралась для себя. Но вдаваться в подробности профессор его уже отучила.
        - Окна не открывать. Кондиционер работает. Хочешь посмотреть на город - выход на балкон из дальней комнаты. Но.
        Мотание головой было энергичным.
        - Нет, на город смотреть не хочу.
        - Кушать будешь?
        - Нет.
        - Та-ак. Пойдем со мной.
        Джек отвел Таон в небольшую гостевую комнату, максимально удаленную от входа.
        - Пока, то, да се, устраивайся здесь. Самое безопасное место, всё под рукой. Постарайся не выходить. Дверь в углу - ванная.
        - Я с удовольствием посплю часик.
        Видимо навешенные плетения хорошо откушали от собственной энергетики гостьи. Но... это и к лучшему. Больше спит, меньше проблем будет у охраны.
        - Я могу уйти. Сейчас приедет парень, зовут Тонг. Он и его люди покараулят, чтобы никто не украл моё ценное приобретение.
        - Ну-ну, смеяться над беззащитной женщиной?
        - Над тобой не сильно посмеешься. Устраивайся, я сейчас принесу попить и лекарство для твоего бока.
        - Да не болит уже.
        - Вот так и должно быть.
        Небольшое "снотворное" и восстанавливающее плетение на всё еще отливающий синяком бок. Еще бы люди местного координатора "листьев" побыстрее приехали. Ожидать, имея головную боль в виде организации толковой следственной группы, было очень напряжно.
        Группа, с которой начался сегодняшний день, полностью перешла на следствие. Хлопот там было более чем достаточно. Да и Джеку надо бы пошевелиться. Еще и в полиции отписываться, да и глянуть внимательно на остальные действующие лица. Лично, поскольку ни одна характеристика для местного персонала, его не устроит.
        Пока Джек ходил по квартире, убивая минуты ожидания, с ним связались из СБ универа. На них, как ни странно, навис бывший муж Ларми. По словам Карла Арти, начальника СБ, с этим человеком конфликтовать было нежелательно. Ну, кто бы мог подумать? Сообщил, без каких либо подробностей, но с уточнением, что вопрос не в деньгах. Множить проблемы никогда не было хорошим решением, тем более что волноваться именно бывшему мужу, не о чем. Карл только хмыкнул.
        - Во-от. Сам и объясни. Может тебя послушает.
        Ладно. Заодно и про бывшую расскажет. Насколько строгим должен быть ошейник для такой женщины. Её деятельность Джеку не нравилась вовсе. Встречу назначили, и времени оставалось не слишком много.
        Долгожданный звонок в дверь.
        - Кто?
        - От Костлявого. Группа Тонг.
        Запрос-отзыв на имплант прямо через закрытую дверь. Соответствует. Чужих рядом нет. Лязг замка и в квартиру ввалилось звено.
        Пять человек, ведущий... женщина. Причем её команда на первый взгляд достаточно сработана. Ехидный тон неформального координатора отставников, говорившего, что приедет группа Тонг, стал понятен. Чертовы наземники, и здесь пробуют на зуб. В любом случае этот город, да и планета, для Джека знакомы меньше, чем требуется. Надо обтираться.
        - Тебя сторожить?
        - Капитан Герви. Давайте-ка познакомимся, как положено.
        - Да ладно, мы не на контракте, а про тебя нам уже все, что надо рассказали.
        - Мы будем работать вместе. И не один раз, надеюсь. Соблюдайте правила, пожалуйста. Снимем красное, и сухарики покидаем и пободаемся. Сейчас нет времени. И... я к работе отношусь серьезно. Капитан Дас Герви, Патруль, два полных контракта, пенсионер.
        Джек был совершенно спокоен и с места не сдвинулся. И последнее слово давало понять, что отработано всё от и до. Чисто. Группа неохотно помялась и встала в линию.
        - Лейтенант Тонг.
        И оччень многообещающая ухмылочка. Остальные были попроще, но тоже с норовом. Сколько таких было у Джека? Считать бесполезно.
        - Отлично. Я - Дас. Три человека здесь, два - со мной. Ресторан на мысе Лиам. Рабочая встреча. Работаем по дороге, в ресторане - надуваем щеки.
        - Обязательно?
        Вопрос остался без ответа.
        - В дальней комнате женщина. Спит, не будить, при пожаре - выносить первой.
        - Не проснется?
        - До восьми утра сама не проснется. Не кантовать.
        Шустрый парень расцвел улыбкой. Та-ак. Очевидно местный клоун. Джек уточнил:
        - В смысле - не двигать и не щупать. Тебе персонально - ближе, чем на метр не подходить. Узнаю - уши оборву.
        - Кхе-кхе.
        - Всё?
        - Питание?
        Продуктов доставили более чем достаточно. Ну... до утра на троих хватит.
        - Ужин для остающихся на кухне изобразите. Сопровождение поужинает после возвращения. Кому доступ в систему охраны?
        - Мне.
        Невысокий и худощавый Нат, получив доступ в сеть здания, устроился на диване в холле. Еще двое разошлись по квартире.
        - Если будут гости, и не будут "разговариваться" - желательно брать. По возможности. Достаточно одного поумнее.
        - Официальная часть отношений?
        - У старшего лежит ваш договор. Стандарт. Кроме одного пункта. В случае силового противодействия я имею право на всё по активному контракту Патруля. У меня в наличии подтвержденные "Ручка" и "Меч правосудия".
        Группа моментально стерла улыбочки.
        - Этого Костлявый не сказал. Большая разница с простой охраной.
        - Подтверждайтесь сейчас. И вопросы - тоже сейчас. Если потребуется еще одна группа, снаружи - вызывать. Больше двух групп мне, надеюсь, не потребуется. Берите тех, с кем будете работать. И резерв должен быть обязательно. В каждой группе - пилот. Каким именно составом будете работать, точно не скажу.
        И опять, как возле дома Рину. Создать привычную ситуацию. Пусть оботрутся, привыкнут, нагрузятся работой. Напугаешь своими личными возможностями - получишь оловянных солдатиков. Твердо уверенных в том, что Джеку они нужны только для вида. Он и сам всё сделает. Он - монстр.
        Шевеление и перемигивание пятерки заняло не больше пяти минут.
        - Готовы. Подтверждение есть, резерв - в процессе. Через минут двадцать будет группа снаружи.
        - Ждать не будем. Опаздывать не хорошо. Нат?
        Пауза на проверку камер здания и кивок.
        - Чисто.
        Первой вышла Тонг. За ней Пир и после уже Джек. Быстрым шагом вышли на верхний ярус стоянки.
        .
        Стояночный кокон с легким шорохом исчез, открывая одну из проверенных гражданских моделей имперского производства. Обычный гражданский флаер. Гравитационные пластины позволяли уверенно подниматься до пятидесяти метров. Стандартная рабочая высота - три-пять метров над поверхностью. Не самолет, но и не наземный транспорт. Для комбинированной городской транспортной сети - самое то. Если бы еще не стоил сейчас дороже, чем самолет... но это желание уже из области сказок.
        Существенным плюсом была система управления, спокойно принимавшая адаптированную боевую прошивку. Дополнительные пластины работали как средний щит, отражая посторонние предметы и гася взрывную волну. Получался легкий танк без вооружения и брони. Для города, да при текущем состоянии вооружения - самое то. Основное оружие на руках у гражданского населения было неполного пятого класса. Очень редко встречались безгильзовые экземпляры, а про использование волновых направляющих и уплотнителей снарядов, в производстве огнестрельного оружия, забыли уже давно. Что-то, конечно, проскакивало, но за такими вещами слишком хорошо следили.
        - О-о Дас, порулить дашь?
        - Если есть квалиф - порулишь, Тонг, еще надоест. Пока, сам.
        - Туран 112. Если несущие пластины в порядке... Черта с два мне надоест. Семерка у меня в квалифе.
        Семерка, это серьезно. Как бы, не командир крыла на носителе. Если не слишком крыша сдвинута. Талантливые пилоты, они как художники. Иногда с головой дружат... ограниченно. Но, старший наземной группы? Кхе-кхе. Надо будет личное дело запросить. Стопудово, та еще девочка. Да и место личного пилота вряд ли уступит кому-то из своих. Судя по её реакции на транспорт.
        - Пластины у птички в полном наборе, проверял сам. Шестнадцать, как по паспорту и написано. Хоть танцуй на ней. Да сейчас сама увидишь.
        .
        До точки встречи добрались очень быстро. Спокойно, без форса и конфликтов с диспетчером. В любом случае гораздо быстрее, чем на наземном транспорте. Свободное место для флаера на стоянке - также имелось всегда. Слишком редкий в Цин, по нынешним временам, такой транспорт.
        "Господин Герви? Это управляющий жилого комплекса. Там ваши люди шумят на стоянке".
        После работы с утренней группой, это уже не удивляло. Все местные. Накопилось претензий к криминалу, а тут случай подвернулся.
        "Не беспокойтесь. У меня есть все необходимые документы. А что шумят - так жильцам хлопот меньше будет. Разгонят лишних посетителей".
        "Хорошо бы, но в данный момент...".
        "С вами свяжется старший группы и даст необходимые объяснения".
        - Тонг, попроси старшего резервной группы зайти к управляющему и ВЕЖЛИВО объяснить, что собственно происходит возле здания. Мне - потом. Главное, чтобы полицию не вызывали.
        - Фигня. Документ есть - разберутся и с полицией. Счас скажу.
        Несколько мгновений Тонг простояла, слегка наклонив голову. Потом кивнула, и группа двинулась к входу в ресторан.
        - Вызов поступил, но старший прибывшего патрульного экипажа наш. Синий Нос. Всё уже утрясли. Приняли группу наружки. Пока не понятно, чью и про кого. Отшили нариков. Обломали рога их "крыше". Пару дней еще будут вякать - потом уйдут. Наш объект - наша территория. Есть прецеденты. Проставили дополнительные камеры. Пока всё.
        - Всё - так всё. Зал гляньте и останетесь на месте. Дальше я сам.
        - Принято.
        .
        Метрдотель провел Джека в полутемный угол. Один столик, один человек за столиком.
        - Дас Герви.
        Ожидающий внимательно осмотрел гостя. Буквально. Как новую машину в магазине.
        - Бирен Ларми. "Листьев" взял? Шикуешь?
        - Нет. Так привычнее. Два полных контракта в Патруле.
        - Ага. Тогда за Таон я спокоен.
        - В курсе, что у нее произошло?
        Высокий плотный мужчина в дорогом костюме покрутил в руках вилку. Положил ее на стол.
        - Таон немного... резко разговаривала со мной в последнюю встречу. Это изменило моё отношение... к ее бизнесу. А Тони? Тони явно решил подрезать денег, пока я не остыл. Это его личная инициатива и проблема. Ближайшие лет пять я не смогу работать с Таон так же, как работал до всей этой чехарды. Слишком она специфический компаньон. Часть составляющих в наших с ней отношениях - утеряна. То, что осталось - работать будет по другим принципам.
        Да уж. То, что ты делаешь для жены, для хорошей знакомой уже себе не позволишь.
        - Ситуация получилась не в ее пользу. От тебя оторвалась, и никуда прибиться не успела.
        - Именно. Хотя... если жива, осталась - значит успела. Тони у нас тот еще хапуга. Был.
        На последнее слово Джек не обратил внимания. Суд еще не состоялся, так что... рано забывать про Тони. Тюрьма - еще не кладбище.
        - Кроме Тони, у кого к ней будут вопросы? Главное - будут ли?
        - Братья Фольк - резковаты. Но к ней - какие претензии? Если ты за ее бизнесом будешь смотреть - то и проблем не будет. У неё.
        Еще немного разговоров на общие темы. Свою бывшую, собеседник Джека, очень аккуратно обходил стороной. Это оказалось неожиданно приятно. Порядочность, достаточно редкое качество в наше время. Если это порядочность, а не попытка скрыть совместные проекты.
        На прощанье - обмен визитками. Бокалы на столе так и остались нетронутыми.
        .
        - Ну что, Тонг, прокатишь? Разрешаю петлю минут на... сорок. В красную зону стрелки не загоняй. Код доступа...
        - Принято. Жесть.
        Стройная брюнетка потерла ладошки. Джек слегка охладил ее пыл.
        - Посмотрим, что у тебя за семерка.
        - Небоись. Атмосфера, это моё всё. Вероника Плюс учила.
        - Да ну на. Когда это тебя Мама Вера научить успела?
        - Во-от. Нас на усиление подняли перед Черной Волной. А после - слили. Говорят...
        - Знаю, что они говорят.
        - И работал ты, очевидно, по Синти?
        - Внешний край Зигзага и Глухой Угол. Снимался на Синти. Как там девочки?
        - Да всё нормально. Было. Риву забрали на собственное крыло. Ладно, не обламывай кайф. Потом поговорим.
        Странное ощущение. Компенсаторов меньше чем в штурмовике, динамика другая. Инерция, смещения на гравах... Когда управляешь сам - такое не воспринимается совсем. Управляла Тонг очень прилично. И не загоняла машинку. Зато "оттанцевалась" как только смогла. Самые немыслимые фигуры пилотажа.
        - Классно. Огромное спасибо, Дас. Еще бы пострелять... но это уже в следующей жизни.
        - Не зарекайся.
        - Как тебе моя "семерочка"?
        - По гражданскому уровню - подтверждаю.
        Совершенно автоматический жест и поворот Знака Патруля.
        - Но до Сволочи тебе еще расти и расти.
        - Не, ну ты только глянь на него. Дас, я тебя определенно должна знать. Он мне "семерку" вот так запросто - "подтверждаю".
        - Всех пилотов даже я не знаю. И с "Друзой" не работал. Знаком - это да. Только знакомились мы еще до Волны.
        - Обалдеть. Я тебя определенно должна знать. Домой?
        Джек проверил график следственной группы. Связался с дежурным. Мдя. Увязли. Домой не получится. Направление его мыслей переключилось, анализ встречи переместился в желтый сектор. Господин Ларми подождет. Не срочно.
        - Здание 683 по Большой Синей. Знакомо?
        - Принято.
        - Быстро и аккуратно. Без финтов ушами.
        .
        То, что происходило в здании, где для организуемой группы выделили закрытый блок помещений, многим вспоминалось еще долгое время после этого вечера. Четыре уже обживавших кабинеты чиновника были сняты без всяких объяснений. Двое получили отказ на собеседовании. Один вообще - пропал. Общее резюме по этому случаю выглядело так: очередной фаворит К-1. Самодур. Работает на чей-то интерес, поскольку от взяток отказывается.
        Под раздачу попал... бедняга Лено, игравший того самого самодура. Джек сидел на диване за стеной соседней комнаты и, ругаясь, потрошил головы претендентов.
        - Представь, Бит. Это еще счастье, что не требуется лазить глубоко. Щелкунчик задает очень правильные вопросы.
        Перед ним на ковре лежал карс и внимательно наблюдал за происходящим.
        "С этим человеком я не понял. Он честный и в полном порядке".
        - Место, на которое он собеседуется, не подходит для честного человека. Он получит очень хорошую работу, но там, где по должности не требуется общаться, ни с прессой, ни с адвокатами.
        "То есть, сюда тебе требуется обманщик"?
        Джек выдохнул и начал объяснять особенности данной работы. Начальник любого уровня в этом отделе просто обязан иметь достаточно... фантазии, чтобы говорить посторонним именно то, что требуется. Если найдут честного, то он станет источником добычи информации или заготовкой для провокаций. Даже выражение лица при остром вопросе это уже ответ. И при таком уровне... сборки отдела, вряд ли кто-то скажет человеку при должности, в чем именно его проблема. Вероятность того, что хороший специалист сгорит напрасно, велика. И он, к сожалению, не настолько хорош, чтобы под него собирать руководство. А выбор претендентов не настолько велик, чтоб решить этот вопрос безболезненно.
        Почему карс пришел именно сюда? Неизвестно, сколько времени он будет находиться рядом с генералом. Вокруг К-2 ситуация гораздо сложнее. Если молодой карс будет делать выводы сам, то ошибочных будет - масса. Именно они встанут в основание его представлений о человеке. Как он сказал про генерала? "Очень хороший человек. Я не понимаю, как он может каждый день делать неправильные вещи". Крайним опять стал Джек. Ну, кто еще может объяснить?
        "Муура, я тебя... люблю".
        "Сам сказал, что я имею право выбирать наставников для студента. Время познания мира, это важно".
        Студента? Джек глотнул воды из стакана и посмотрел на Бита совсем по-другому.
        "Так ты сам выбрал это место? Почему"?
        Карсы, как и келон, имеют период обучения. Познание мира, так будет ближе всего к истинному звучанию. Все было логично и понятно. Выбор места делает сам ученик. Причины, почему была выбрана именно эта планета, были, честно говоря, чепуховыми. Но теперь на этой планете есть еще один объект, за которым требуется присмотр.
        Размышления были прерваны щелчком дверного замка.
        - Дас. Для тебя пакет и срочная связь из Ретанона. Сними блокировку с входящих. С тобой невозможно связаться. И спустись в транспортный зал. Твои параноики не отдают нам доставленное оборудование.
        День всё еще продолжался.
        .
        Утро следующего дня было зарезервировано для утрясания собственных вопросов. Точнее - одного. Профессору требовались вещи. Желательно собственные, потому что по магазинам ее водить Джек не собирался. Источник неприятностей Ларми был упакован и совершенно надежно торчал за решеткой. Еще день-два и она сможет вернуться домой, но даже на это короткое время ей требовалось много собственных вещей.
        Несмотря на всю суету в новом отделе, там уже появилось еще три вполне приличных специалиста по стримам, так, что ничего критического на первую половину дня не ожидалось. Должны были принять старшего Фолька и встряхнуть несколько точек с оружием. Вот после этого потребуется аналитика по материалу. Без доступа Джека её быстро не сделают.
        - Святые Корни! Ну что ж так рано, Дас? Начало седьмого.
        Ларми, несмотря на то, что проспала больше восьми часов, с трудом поднималась.
        - Шевелись Таон. Моё время нынче дорого стоит. Вещи забирать надо? Или... потерпишь?
        Терпеть сутки без собственных вещей, Ларми категорически не захотела.
        - Всего один чемодан? И что в него влезет?
        - Что положишь, то и влезет.
        Ответ на эту фразу фильтр Джека принципиально не пропустил. "Нарский диалект" профессор знала в совершенстве.
        .
        Три человека. Туда и обратно. Не более тридцати минут на сборы. Вся поездка должна завершиться до десяти часов утра. Совершенно обычное мероприятие.
        Улицы утреннего города еще не успели наполниться транспортом. В такое раннее время центральный район не бывает загружен практически никогда. И сегодняшнее утро исключением не стало. Через тридцать минут машина уже парковалась возле весьма престижного жилища.
        Дом, был весьма хорош. И вполне прилично выглядел. Но сам Джек в этом месте бы не поселился. Охрана для вида. Камеры не работают. В самом доме - проходной двор какой-то. Прилетит в... умную голову и не сообразишь откуда. Ставить охрану... проще выбрать другое место.
        - Как ты здесь живешь?
        - До последнего времени, вполне спокойно.
        Джек кивнул. Репутация Фольк. И слегка насторожился. Если так, то здесь у них полно глаз и ушей. Впрочем, в центре города ожидать боевиков? В Лотриме не всё так плохо. Лифт с тремя пассажирами уже подходил к нужному этажу.
        - Надо было брать птичку.
        Реплика Тонг о "птичке" в это утро была не первой, потому Джек отмахнулся. Сюда что с крыши ехать, что со стояночного уровня. А сверху, если что, падать больнее. Причем, именно - Тонг. Себя и Ларми Джек подстрахует в любом случае.
        Длинный п-образный коридор с лифтом в центре короткой перекладины. Еще два лифта по бокам, в начале длинных участков. Там же две пожарных лестницы. У Ларми, внешняя угловая квартира справа. Дверь цела. Тонг указала пальцем в сторону ближней лестницы. И получила кивок Джека. Лифт, на котором они приехали, был совершенно варварски блокирован на этаже. Кстати, камень, которым Тонг это сделала, лежал рядом с лифтом. И даже отметины от его граней уже оставили вполне отчетливый след на мягком уплотнителе створок.
        Ларми заметив недовольство Джека этим предметом, объяснила.
        - Здесь по вечерам часто приходится подолгу ждать лифт. Разносчики товара обычно вставляют камень. Доставка занимает пару минут, а лифт потом ждать...
        - И многие тут заказывают на дом продукты?
        - Да почти все. Вот ключи. Что?
        "Джек, дверь на лестницу блокирована изнутри".
        Но Джек уже увидел движение за дверью квартиры. Реплика Тонг по тактической связи мало что изменила.
        "Сама. Занят".
        Камера над дверью... не работает. На этот раз безразличие хозяйки к системам безопасности, Джека вполне устроило. Он ухватил владелицу жилища и отбуксировал ее к оставленному лифту. Признаков жизни у лифта не обнаружилось. Свет потух, как и кнопка вызова. Но двери лифта находились в небольшом углублении, которое делало находящихся возле него недоступными для глаз. И защитит ее от случайного выстрела.
        - Никуда. Отсюда. Не. Уходить. Будут стрелять, ложишься на пол. Никакого крика, никакого движения.
        Таон ТАКОГО Даса еще не видела. Она мешком рухнула на пол за кадкой с вялым фикусом и в ужасе замерла.
        .
        Джек успел вернуться к квартире, оценивая собственный волновой арсенал. Очень неудобно. Всё, что он успел восстановить, в жилом доме, который в утреннее время полон жильцов, не применишь. Разве что персональный щит и транспортные способности. Но уходить сейчас, бросив здесь Тонг? Не вариант. Артор, точнее, то, что от него осталось, уныло поставил диагноз. Применение его манипуляторов разрушит здание. А над этим этажом, еще десяток. И пострадает дом и вверх и вниз. Отказать. Стандартное оружие. Обычные люди в качестве противников. И... черт бы побрал его затею со следственной группой. Наверняка будут разбирать случай, если он не сможет уйти тихо.
        Голоса возле входной двери, находящиеся в квартире люди, наверняка услышали. Будут ждать? Вряд ли. Так что здесь самое узкое место сейчас. Ай, Джек, поверил незнакомому человеку. "Без Тони никто ничего делать не будет". Впрочем, сожалеть он будет после. Ключи.
        Джек демонстративно звякнул связкой. Еще раз. И громко спросил в пустоту:
        - Этот?
        И пошкрябал одним из ключей по металлической пластине замка. Дверь открыли изнутри. Удар ногой распахнул ее до упора, чуть не совав с петель. Попавший под удар человек еще поднимался из угла, а второй ожидающий уже был поломан в нескольких местах. Удар и поднявшийся на четвереньки, мотающий головой мускулистый молодой парень, вернулся в знакомый угол и замер. Оружие.
        Грабить квартиру слабой женщины с боевым оружием? Пистолет, выпавший из руки первого, был осмотрен. Выдох. Характерная резьба на стволе. Следы от использования глушителя слишком явные. Не по бутылкам же стрелял?
        "На моей лестнице люди. Блокирую дверь. Уходите".
        "У меня минус два на входе в квартиру... и еще один в комнате. Отработаю и уйдем".
        Третий гость шум в коридоре воспринял спокойно. Стоял, разглядывая в окно пейзаж. Красиво повернулся и застыл на мгновение. Злой незнакомый мужчина с пистолетом в руке, явно не то, что он ожидал увидеть. Но и особого беспокойства не проявлял. Привык к направленному на него оружию? Или те пять метров, которые между ним и Джеком, делают его смелее?
        - Ну, ты сам ко мне пришел. Это ведь твоя охрана Тони повязала? Значит и смерть его на твоих руках...
        Движение могло показаться резким кому угодно. Кроме Джека. Из боевого ускорения он не выходил. Подождал, пока пистолет выскочит из кобуры и отметил, что предохранитель снят. Регистратор всё запишет. Выстрелы прозвучали практически одновременно.
        Словно в ответ бахнуло возле лестницы. Еще раз.
        "Минус один. Здесь я справлюсь. Вторая лестница".
        "Добью первую пару, и валим".
        "Едет полиция".
        - Нет. Ну, какого хрена? Я возле дома Рину ждал полицейских больше тридцати минут. Что за...
        Вариантов не было. Оставлять Тонг здесь, бессмысленно. Да и сомнительно, что вторая лестница тоже пуста. Как и все десять этажей до выхода на улицу. Обычными методами безопасность обеспечить не получится. А у Джека почти официальная должность. Трясти его будут качественно. Правила, он установил сам. На регистраторе должно быть всё чисто. Надо вязать первую пару и ждать полицию. Своя группа быстрее не доберется. Кстати.
        .
        "Майки? У меня перестрелка и труп по адресу...".
        "Хренассе, с чего вдруг? Группа сейчас будет".
        Дежурный явно обрадовался. Первый день в отделе и сразу такое обилие происшествий.
        "Сотрудница попросила проводить домой. А здесь - люди с оружием. Уговариваться не захотели. Запись есть. Двое поломаны, но жить будут, к третьему никак не успевал, пришлось стрелять. Охранник блокирует лестницу. Там тоже стреляют".
        .
        - Таон? Спокойно. В квартиру тебе сейчас нельзя. Приедет полиция, разберется.
        - А что говорить?
        - Да что спросят, то и говори. Кратко. Только реальные слова и события. В историю ваших отношений с Тони - ни разу не заглядывай. Были угрозы, попросила меня проводить. Всё.
        - Понятно. Скорее всего, я - как Перли бы, подписала документы и исчезла в какой-нибудь трубе.
        - От кого ты об этом слышала? О Перли?
        - От мужа.
        - Забудь про мужа. Я на полном серьезе. Если история гуляла по людям, значит, ты ее где-то услышала.
        - Да все наши знакомые об этом говорили. Тут в городе шум такой стоял, что не могли не говорить.
        Ларми болтала, а Джек слушал. Нервы у неё. Пусть немного выдохнет.
        - Вот так и расскажешь, но только при прямом вопросе о Перли. Аккуратнее со словами. Лучше - не говори вообще ничего. Шок и всё прочее. Только с адвокатом. И я на него гляну сперва. О, быстро полиция приехала, однако. Отойди пока к окну. Рассказывать будешь мне, когда я тебя заберу в отдел.
        Удивленный взгляд. Пока достаточно. Джек отошел в угол напротив второго длинного куска коридора и стал ждать полицейских.
        .
        Однако первой появилась не полиция. Автоматная очередь из глубины коридора показала это очень четко. Двое. Никаких предупреждений, сразу огонь на поражение. Похоже на группу зачистки, не дождавшуюся условного сигнала. Джек выстрелил в ответ, показывая оружие, чтобы не очень торопились, сам отошел за угол. Точки на радаре замерли возле входа на лестницу. Ждут? Ну и пусть себе. Это у них со временем - не очень. Нейтрализатор растянуть... на всякий случай, потому что граната сейчас - самое то. А есть она или ее нет - второй вопрос.
        Имплант отозвался моментально. И дежурный снял трубку быстро.
        "Майки? Тут еще двое. С автоматическим оружием. Стреляют, однако. Десятый этаж. Оба возле южного выхода на лестницу. Оп. Извини, граната пошла".
        Дон-н-нц. В поле нейтрализатора взрыв оказался не слишком сильным. Осколок только царапнул одежду и бессильно упал возле ноги. Ускорение. Джек буквально выпал на пол в коридоре, два выстрела и перекат. Один готов. Второй... черт, шустрый какой, мало того что сорвался вслед за товарищем, так еще и добежать почти успел, пока Джек танцевал на полу, поднимаясь на ноги. "Пресс" получился сильным, набежавшего стрелка откинуло на противоположную стену. Имитация удара ногой должна пройти по записи. В чудеса уже давно никто не верит, схавают. Живчик, однако, ну посмотрите только, едва прочухался - сразу за автомат... хлоп. Готов. Оружие - в сторону. Проверить первого автоматчика... остывает. Сеточка радара... чисто. Короткая пробежка к двери квартиры - порядок, поломанная парочка связана собственными ремнями и, шевелиться пока не начала.
        "У меня минус два. Ты как"?
        "У меня тихо. Где-то внизу еще один. Я его пока не вижу. Наши действия"?
        "Ждем полицию. Чертова работа".
        В углу возле лифта, закрыв руками голову, в клубочек сжалась Таон.
        .
        Итак, что есть в наличии? Странная фраза одного из братцев. К сожалению, он оказался немного более опытным стрелком, чем требовалось для того, чтобы выжить. Или специально прикрылся рукой с пистолетом? Может рефлексы у Джека немного не те, которые нужны полицейскому? Но факт оставался фактом. Труп. Работа с местным огнестрельным оружием на ускорении, занятие совершенно неблагодарное.
        "Майки. Что с Тони Фольком"?
        Голос дежурного был удивленным до предела.
        "Откуда ты узнал? Утром надзиратель в изоляторе нашел его труп. Убит. Нам сообщили десять минут назад".
        "От среднего брата. А вот откуда узнал он"?
        Джеку стало понятно, что дежурный ему ничего не расскажет. Вот же... ну что за планета? Как банка с пауками.
        Слой вопросов, затронутый этим утренним событием, оказался несколько больше, чем хотелось бы Джеку. Собралось прилично специалистов из всех служб, для организации костяка и технической базы следственной группы Первого координатора. Цепочку материала, поднимаемого по ходу утреннего происшествия, пришлось тщательно фильтровать, не допуская глобального потрясения общества. Но самому Первому информационные блоки доставлялись полностью. Решение принимал он.
        Криминал к такой скорости и эффективности вскрытия структуры был явно не готов. Впрочем, и правосудие возмущенно скрипело суставами, переваривая массу информации. К группе постоянно добавлялся персонал. Толковых офицеров оказалось достаточно много. Большинство решило, что "началось" и обрадовано вливалось в нормальный рабочий ритм.
        Ритм получался рваным. Нормального взаимодействия структур приходилось добиваться буквально матом. Следствие походило на гонки по пересеченной местности, где команда постоянно влипала в огромные лужи грязи и замедлялась, чуть ли не до полной остановки, несмотря на наличие всей требуемой информации.
        К завершению основного этапа, всем стало понятно, что глобального перелома на этом деле не получится. Исчезли все ниточки, которые вели вверх от братьев. Но толчок был дан и предоставлен вполне очевидный пример нормальной работы полиции. Дожимать ситуацию Джек не стал. Первый координатор начал изменения и перспективы лично Джека, пока устраивали. Кроме того... это был Ретанон. Здесь, всё же, войны не было. Население требовалось хорошо взболтнуть, потому, что сама полиция ничего не изменит. Но такое "взбалтывание" работает в две стороны. Разгребать попутные проблемы, было слишком хлопотно. И определилось их совсем не мало. Но для себя Джек решил, что главное - избежать временных решений при создании новой структуры. Спешка результатов не улучшит. А вот потеряно будет больше.
        .
        "Джек, у тебя в голове слишком много лишнего".
        Джек сначала удивился, затем возмутился:
        "Бит, у меня в голове лишнего - нет".
        Поскольку карс промолчал, хозяину головы пришлось подумать над его репликой.
        "Что именно и почему"?
        Теперь задумался Бит. Скорее всего, ему слишком непривычно было формулировать достаточно понятный ответ.
        "Я сказал неправильно. Есть вопрос, который мешает остальному. Уберешь его, всё встанет на места".
        Да уж. Подход карсов явно отличался от эгоизма келон. И это еще щен. Что тогда происходит при общении со старшими представителями? Жаль, что об этом никто не рассказывает.
        После сегодняшних событий Джек пару раз отписался официально и дал официальные и неофициальные объяснения. Всем, кроме самого себя. Если карс имел в виду именно это, тогда стоит объяснить себе... что? Вот. Откуда Фольк узнал о смерти брата? И, кстати, старшего уже должны были взять. Ну и где сообщение?
        "Почти. Есть еще один вопрос".
        Причина встречи с мужем Ларми? Странно. Да, совершенно ничего конкретного, на первый взгляд, эта встреча не принесла. Просто посмотреть? С чего это вдруг?
        .
        Не слишком приятно еще раз прорабатывать уже изученный материал. При взгляде на абзац текста, в голове возникает уже сложившееся резюме по нему. И настоящий смысл проскальзывает под готовым выводом, унося с собой не обнаруженные раньше детали. Джек схитрил. Поменял формат изображения, шрифт и фон. Помогло.
        Главное из того, что сегодня отметил Джек? Нет выходов на другие структуры. Обрублены связи с легальными кормушками, в то время как... остальное полностью прошло и по документам и по отработке. Дороги вверх и в легальную часть бизнеса нет. Да и к другим группам, все выходы только на нижний уровень иерархии. И это не особенность самой организации.
        Всё, как и говорилось на встрече с неформальным "папой". Это что получается? Отдают боевиков, а легальную часть уводят от следствия? Если так, то этому должно быть подтверждение.
        Через час подробный анализ по планете в целом, дал очень характерную картинку. Столица и окрестности украсились отметками о пропаже или гибели персон, подозреваемых в криминальных действиях. Два-три дня, это, безусловно, не срок для такой статистики. Но и число исчезновений, несчастных случаев и покушений было совершенно не нормальным.
        "Дежурный, старшего Фолька взяли"?
        "Нет. Нигде не могут найти".
        Вот, похоже, и встало всё на свои места. Дальше следствие не пустят. В этом месте необходимо подобрать всё, что удастся и закрепить ситуацию. То, как прошло всё в столице, это - не показатель. А Ральф не владыка Диассы. Следующий район даст еще зацепки для анализа. Всё зачистить невозможно.
        Джек хмыкнул. Пусть красотка профессор валит домой. Или новую квартиру покупает, это уже ее проблемы. Тот, кто заменил братцев, прямо сказал Джеку, что ей волноваться совершенно нечего. И кстати, кто такой этот Перли? Информации о нем в сети Джек так и не нашел. Если добавить собственность и находящиеся под управлением Ларми предприятия к сети братьев, то выйдет практически полноценная криминальная сеть, где боевые группы плотно прикрывают легальные предприятия. Можно и копнуть. Но это не его война.
        .
        Дина пропала в массе хлопот. Джека терзали почти неделю, несмотря на то, что вербовку офицеров для Диассы проводила Синти. Толковых специалистов прибывало достаточно. Местных, по рекомендации Джека отправляли на доподготовку и практику. Громадина государственного механизма сдвинулась с места. Со страшным скрипом. Но всем было понятно, что это только начало. Три или пять лет пройдет, прежде чем качественные изменения общества дадут возможность сделать следующий сдвиг.
        Джек с трудом нашел время, чтобы вернуть Ларми в охраняемое жилище. Ну и расспросить. Хоть как-то. Как и ожидалось, узнать удалось не слишком много. Когда ее бизнес остался без того, что приносило ему прибыль: посадочного материала, ценного сырья и готовых препаратов из ряда редких растений, братья решили продать остатки бизнеса, чтобы закрыть эту тему совсем. Её доли, при дележке, не предусматривалось. Что касательно деятельности ее бывшего, то единственным ответом было "не знаю". Напугали профессора более чем достаточно.
        Поговорить спокойно с Рину, Джек получил возможность только дней через десять. Её истерику в первый день и отправку ее на Ангу принудительно, хорошим началом для восстановления отношений, назвать было никак нельзя.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ СИНТИ. ПЛАНЕТА АНГА.

        - Ты забрал у меня всё, Дас. Бизнес, дом, даже подругу. Что тебе еще от меня надо?
        - Всё осталось в целости и сохранности. За магазином присматривают. Временная управляющая на контракте. Очень грамотный специалист. Месяц - другой и ты вернешься к себе. Дин пошла на повышение. Но с Диассы никуда не уехала. Ты жива. Здорова. Твое нахождение в этом месте уже оплачено. По очень высокой ставке. Отдыхай.
        - Мне сказали, что на Диассу я могу не вернуться вовсе. Из-за тебя.
        Сказали, конечно, не так. Но смысл Рину ухватила правильно. Хорошо было даже то, что нашелся человек, которого она вообще стала слушать. Накал эмоций слегка снизился и это, было уже хорошо.
        - Не будем загадывать наперед. Две недели еще продлится следствие. Затем потребуется твое решение. Тебе расскажут всё, что спросишь обо мне. Но чем больше ты узнаешь... тем меньше у тебя шансов вернуться. А с определенной отметки их не станет вовсе.
        - Я уже расспросила. И мне всё рассказали. Мне теперь тебя звать, господин Джек Грей?
        Господин устало опустился на скамейку возле гостевого особняка. Теперь её вернуть на Диассу не даст СБ.
        - Тебе так необходимо было узнать всё?
        - Я ведь не дурочка деревенская, Джек. Просто доверять?
        Это - да. Это - правда. СБ поступила просто. Без его личных прямых указаний, они совершенно правильно избавили Джека от необходимости принимать решение. И уговаривать его уже не требовалось. Объем информации, так доброжелательно выданной Рину, закрывал вероятность ее возвращения в принципе. Правильно в данном случае совсем не означало - хорошо. Что ему делать дальше, Джек пока не понимал.
        Раньше таких ситуаций Джек избегал в принципе. Похоже, это было бы лучшим вариантом, поскольку копаться в чертовой головоломке отношений совершенно не хотелось. Это бесконечная игра. У нее нет оптимального решения, поскольку глобально изменить собственную жизнь Джек не может. Только постоянное латание дыр со стабильно посредственным результатом. Если больше нечем заняться. И если сама игра сильными эмоциями не есть причина и искомый результат.

        5.2 ДИАССА.

        СЕКТОР ЦИН. ИЗМЕНЕНИЯ ПОСЛЕ ОБНОВЛЕНИЯ ЗНАКОВ.

        С момента обновления Знаков прошло уже достаточно времени, чтобы об этом перестали говорить на улицах. О чем стали говорить? О том, что открылась новая транспортная линия в Ретанон. О том, что снова начался набор на восстановление планет, пострадавших от Черной Волны.
        Нет, манны с неба никто не обещал и не привозил. И пассажирские лайнеры не появились. Но появились стабильные транспортные линии. Появилось обеспечение энергией, и нападать на планеты и корабли стали гораздо реже.
        На большинстве планет открылись вербовочные пункты для специалистов контракта Цин. И условия, которые там предлагались, позволяли не только заработать, но и научиться. Поставить нейросети и получить полное медицинское обслуживание в медблоке, что до сих пор для Цин оставалось большой редкостью. Главное, что, вернувшись с контракта на родную планету, на ней была возможность найти работу с приличной оплатой. Жизнь понемногу входила в нормальное русло.
        Проблемы? Были и проблемы. Очевидные и неочевидные. Последние, традиционно перетекали в первые. И наоборот. Церковники после первых, явно доброжелательных... официально, действий, встали в позу. Само по себе замыкание монастырей на себя было не страшно. Плохо было то, что они продолжали собирать к себе адептов. А вот условия обучения для свежепривлеченных перекрывали всякое сотрудничество с официальной властью. И эта проблема была спрятана от общественности достаточно хорошо. Причины и следствия, как и положено, поменяли местами. Монастыри делали только то, что было необходимо им самим, но официально объявлялось, что сотрудничать не хотели из-за давления властей. А власть? Власть закрывала возможности, потому что они использовались во вред сектору. И граждане роптали на власть, призывая договариваться. Пожалуй, только Руолл точно знал механизм для этого процесса. Но делиться с окружающими не торопился.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД КРАМИТ.

        Крамит был выбран в качестве месторасположения основной базы Университета Диассы после страшной катастрофы в столице, красивом городе Лотрим, имевшем долгую и громкую историю. История столицы так и осталась громкой, но теперь явно с трагическим оттенком. В центре появилось огромное пятно разрушенных зданий. По центру города отстрелялся боевой корабль монастыря. Какими бы причинами и необходимостями это не объяснялось... но чем оправдать необходимость расстрела многомиллионного города? Да еще и столицы достаточно благополучной планеты?
        Случившееся было сильным ударом по монастырям. И уже было видно невооруженным глазом то время, когда боевые корабли монастырей в Цин, станут историей. Но пока всё было по-прежнему. Кроме одного. Лотрим постепенно пустел.
        .
        Тим пришел в лабораторию первым. Ему нравилось ходить по остывшим за ночь комнатам и оживлять уснувшие вечером приборы. Осеннее утро на втором по размеру материке Диассы было чрезвычайно приятным. У Тима было с чем сравнивать.
        И вот в такой приятный момент появилось... это. И позвонило в дверь отдельно стоящего корпуса лаборатории. Это недоразумение в полицейской форме пыталось его арестовать. Точнее, задержать и доставить в участок. Тим буквально офигел.
        - Извините, вы точно - меня искали?
        - Да, мистер Форке. На вас подали жалобу. На время рассмотрения жалобы вы будете находиться за решеткой. Отдельно было указано, что у вас военное прошлое, и вы можете скрыться.
        - Ага. И прислали худого как гвоздь пацана меня брать? Не говорите ерунду. Ваши документы я уже видел. Лицо проверил по сети. Вы действительно из восьмого участка. Осталось посмотреть на ордер. Итак?
        - Я могу задержать вас на трое суток за оказание сопротивления. И посадить к...
        - У меня регистратор работает. Осторожнее со словами.
        - У меня устный приказ моего капитана, вам лучше бы...
        - Устного приказа недостаточно. Вы смотрели мои документы? Если нет, посмотрите. Они есть в планетарной сети, и найти их достаточно просто. Два полных контракта в Патруле, наземная команда. Несколько полицейских специализаций в квалифе, работа в планетарной военной полиции на Керне, область Синти. Там есть еще один интереснейший момент. "Роза с шипами" за оборону Глосса. Эта награда предполагает меры, подобные озвученным вами, только с санкции прокурора планетарного класса. В противоположном случае я имею право не подчиняться, вплоть до. Хотите попробовать, что последует за словами "вплоть до"?
        Тощее недоразумение явно не желало вступать в боевой контакт с мускулистым и злым Тимом. Тем более что сейчас он был демонстративно злым. Прислать к нему такого? И с этими фиктивными причинами? Да за кого они Тима держат? Счас он сам потопает в участок и там ему навешают всех возможных собак.
        - У меня есть постоянный адрес в городе. Именно там я буду находиться в свободное от работы время, ожидая повестки в суд. Извините, у меня скоро занятия начинаются.
        Полицейскому ничего не оставалось, как кивнуть и вернуться к машине. Напарник полицейского также особым опытом работы не отличался.
        - Чертов очкарик. У него точно есть такая награда?
        - Я не смотрел.
        - А если тебя банально "надели"?
        - Ну да. Под запись регистратора?
        - У тебя такой записи нет. А покажет ли этот хрен свою, неизвестно.
        Да уж. Это тебе не вялый интеллигент из лаборатории, к которому отправили "разобраться". Чертов Патруль. Эти, если в деле написано - "имеет право на ношение личного оружия", то такое оружие обычно носят. И совершенно не стесняются применять при необходимости. Так что пусть капитан смотрит внимательнее, кого и на чем прижимать.
        - Как ты думаешь, сколько черных этот тип на Серую Дорогу отправил? Есть сотня или нет?
        - Дурак ты, Мирс. Думай лучше, где будем недельный сбор делать. У меня жена новую мебель купила.
        .
        Тим в оставшееся до прихода основной массы лаборантов время успел еще раз прогнать ситуацию. Здесь, похоже, всё очень запущено. Причина такого появления рисовалась только одна. И Тиму она не нравилась. Службу он оставлял совсем не для того, чтобы влазить во всевозможные местные дела. А дилер? Ну, дурак же он, это и без врача понятно, вот и нарвался. А у Тима с нарками... скажем так: отношения совсем плохие.
        Откуда этот полицейский? Участок восемь. Гоган из этого участка. Нормальный парень. В прошлые выходные неудачно упал и Тим вправлял ему руку. Прояснить ситуацию поможет - точно. Коммуникатор моментально связался с требуемым номером.
        - Привет Рыч, рука нормально?
        - Да, спасибо, Тим. На днях заскочу, отбулькаюсь. Супруга настаивает.
        - Ну, если супруга настаивает - тогда ой. Слушай, тут вопрос один появился...
        - Ух, ты. Тебе чего-то надо от полицейского? Что в лесу сдохло?
        - Приперся сегодня из восьмого участка парень, тощий как гвоздь, принес в клюве непонятную херню. Задержание по устному приказу капитана. Ты не мог бы просветить меня, что там за жалоба на меня такая? А то я весь боюсь.
        Пауза была недолгой.
        - Эта парочка на Прискока работает. Ты ведь дилера отпинал на прошлой неделе? Вот и пошла обратка. Кстати, худого так Гвоздем и зовут в участке. Аккуратнее с ними. Если жалоба у капитана, то я ее не посмотрю. Но там - стандарт. Скорее всего, прибили того дилера и на тебя повесить хотят.
        Тим проводил взглядом прекрасное настроение, улетающее в чистое небо Диассы.
        - Спасибо. В субботу придешь?
        - Нет. К сожалению, в этот раз без меня. Ребятам привет передай. У меня сутки, сменюсь только в шесть вечера.
        Жаль. Команда Тони много потеряет. И в число победителей в эти выходные явно не выйдет. Пейнтбол, однако, спорт командный.
        После устройства на новом месте Тим обнаружил недалеко от дома удобный спортзал с хорошей компанией. Его приняли как своего, впрочем, он таковым и был. Отставники - люди, увлекающиеся стрельбой и старательно поддерживающие умение отстоять свою точку зрения. В любых ситуациях. Неудивительно, что привезенную Тимом идею приняли с удовольствием. Выходы на природу с настоящим оружием... это, согласитесь, не то. А вот возможность совместить тренировки и отдых - это уже гораздо лучше. Это позволяет вытащить с собой тех, кто стрелять не любит. Эдакий компромисс, найти время, для которого гораздо проще, чем для длительного тренировочного выхода.
        Эту забаву Тим зацепил на Синти. Во время второго контракта пришлось там базироваться. Разгрузку три месяца проводили в одном из специально созданных наземных комплексов. Рядом находился спортивный лагерь, в котором и играли в эту странную игру. Там было много всякого. И чистый холодняк, с баллистами и катапультами, рыцарская конница, дикари с краской на роже и примитивными луками. Самое ценное и интересное - то, что называли пейнтболом. Маркеры с краской, достаточно полная имитация боевого оружия. Даже почти настоящий оборонительный пояс. Вот только после пробежки по полигону - комфортные домики, очень качественная пища, ну и приятная компания на любой вкус. Да, хорошее время было.
        .
        Группе наземников Тима Форке определенно везло. Два контракта они прошли чисто и одним составом. Потом - связь, мамаша Лули, сдалась. Когда обсуждали следующий контракт, она покраснела и сказала, что ее муж - против. Вот так. Вышла замуж и отправилась нянчить деток. Почти сразу за своей напарницей Лу, ушел на гражданку Тван. Они работали в паре с самого начала и это никого не удивило. Но группа уже распалась. Кого брать в следующий состав, поначалу даже обсуждали. Но... только поначалу. В конце концов, на следующий контракт пошел только "тяж".
        Двойка Тима, обговорив ситуацию, решила "сойти". Напарник, медик, навоевался до полного удовлетворения, а специалистов такого класса принимали в любом месте. Сам Тим потерял "вкус работы". Он совершенно не мог себе представить группу в другом составе. И решил, что поперек собственных ощущений не пойдет. Боевых было достаточно много, и накрыться ботами было делом недолгим.
        Ситуация в Синти была куда спокойнее, чем в те времена, когда группа начинала первый контракт на раздолбанном в хлам среднем носителе. Носитель умудрялся отработать предписанные ему наземные и не попасться на глаза рейдеру. И все радовались как дети, поскольку пустотный бой для их корабля стал бы последним. Затем в пару к носителю встал крепкий линкор старой постройки, и жить стало веселее.
        Когда экипаж получил новый корабль... это была песня. И второй свой контракт Тим отслужил именно так, как это описывалось в давно забытых книгах. Со стабильной и мощной пустотной и планетарной поддержкой, с новым оружием и хорошим снаряжением, со стандартными медблоками, восстанавливающими раненых бойцов не до четвертого, с протезами, а до второго класса. Так воевать было можно, вполне. Несмотря на жуткие толпы черных и кошмарные планетарные операции.
        Состав групп сейчас уже сокращен, поэтому никто и не заикается о частом отсутствии разгрузочных и адаптационных периодов. Нет, безусловно, ты можешь настоять на обязательном выполнении пунктов контракта. И лежать на травке, пока твои товарищи погибают под огнем. Но так редко кто делал.
        Такие мысли начисто пропадают после первых серьезных боев. Группа живет как один человек. Вместе вышли - вместе вернулись. И погибают часто именно так - всей группой. Пять человек. Возможно, именно потому Тим и сошел с дистанции. Хватит. Навоевался.
        .
        Первый свой гражданский контракт Тим запомнит очень надолго. Пять длинных рейсов на транспорте "Малуни". Его знания по узлам корабельных систем существенно расширились за три полных круга по Цин. Именно тогда Тиму пришлось серьезно упереться в теорию гравитации. Первый раз.
        Оказалось, что великолепная заливка второй военной специальности... не такая уж и полная. Точнее, она, безусловно, была лучше, чем любая из гражданских, но... без хорошей практики оказалась кошмаром. Оборудование было другим, требования были другими. Обеспечения не было вообще. И в этом кошмаре Тим варился целых пять лет.
        Несмотря на внушительные размеры корабля, экипаж был небольшим. И работалось там очень интересно. Да и планеты сектора были разными. Разные люди, разные грузы. Корабль периодически заявлял - всё, больше работать не буду. Но, после длительных "уговоров" менял мнение и продолжал ползать между планетами.
        Периодически транспортник пытались захватить. Первые две попытки удалось отбить, а вот третья стала последней для экипажа. Противник попался слишком серьезный, и уполовиненная команда едва успела свалить на шаттле. Раненого Тима затащили в шаттл ребята из команды. Шаттл отстрелили аварийно и умотали подальше от захваченного пиратами торговца. За убегающей командой никто не гонялся.
        .
        После сдачи транспорта Тим впервые серьезно столкнулся с гражданской медициной. Да, планетка, на которую добрались остатки экипажа, была не лучшей. И сперва Тим был уверен, что сумасшедшие цены на медицинское обслуживание - именно благодаря такому "хорошему месту" высадки. Но выбора у остатков команды не было. Шаттл рассчитан на аварийную доставку экипажа, а не на свободный выбор места, куда бежать. Слабенький прыжковый двигатель еле дотянул до точки назначения, как, в общем-то, и вся начинка небольшого кораблика.
        Шаттл продали. Даже в таком убитом виде он оставался ценным предметом. Но после лечения и адаптации от красивой суммы со многими нулями остался пшик. И команда, капитально выпив на прощанье, разбежалась кто - куда.
        .
        Выйдя из больницы и проверив остатки денег на своих счетах, Форке понял, что странствия надо прекращать. Еще одна подобная история и собственный дом с хорошим участком, на приличной планете, останется только в мечтах.
        Биржа труда вакансиями не порадовала. Единственное приличное место - в дыре под названием Глосс. Очень хорошая оплата, казенная квартира, питание. Но дорога - за свой счет. И стоимость билета - удручала. Получилось подработать на судне, направлявшемся в сторону Глосса. Оплата - мизер, зато никаких расходов на дорогу. Затем перешел на другой корабль. Со второго корабля было очень жаль уходить. И корабль хороший и место, но... контракт подписан, и часики уже тикают.
        Последний, третий, отрезок пришлось ехать пассажиром. Оно и к лучшему. К месту работы по контракту Тим приехал в хорошей форме. И она ему понадобилась в полном объеме.
        .
        Первая неделя на новом месте была ужасной. Притяжение меньше стандарта, постоянный полумрак, ветер, пыль. И вонь. Нет, это, к сожалению, не результат работы производства. Родной запах адаптированной атмосферы. "Пригодно для дыхания", это не значит - комфортно. Предельно понятно, почему больше восьмого класса эта планета никогда не получит. Только если закопается под землю целиком. Но это - слишком дорого.
        "Полный гражданский контракт в этой дыре, только подумать! Целых десять лет нюхать эту дрянь". Эта мысль целых три дня будоражила воспаленный мозг свежеиспеченного инженера. Потом сработал защитный механизм. Крыша человеку нужна целой и не съехавшей. Слишком много свободного времени для вредных мыслей? Сначала в очередь на дополнительную заливку. Нет очереди? Глупые люди. Так, денег... есть. Что учим? Самое сложное и долгоиграющее - это теоретические науки. Самое непонятное, но весьма востребованное - теория гравитации.
        Вот честно, знал бы, каким кошмаром обернется изучение теории гравитации, никогда бы не выбрал. Это молоденьким студенткам Тим может рассказывать, что "здесь всё просто и понятно" и "ничего особо сложного". Но тогда его спасло только собственное упрямство и привычка обязательно получать требуемый результат.
        .
        Жизнь вошла в колею. Два часа утром - спортзал с кондиционером. Шесть часов смена. Два часа в лаборатории завода, практикум по устройствам направленной гравитации. База уже была, и встал начальный курс, как по маслу. Потом пришлось оплатить помощь.
        - Уважаемая, у вас не найдется немного времени для тупого студента?
        - Привет. А, ты тот самый долбанутый военный? Тим? Ну и нах тебе теория?
        Тим заглянул в огромные карие глаза специалиста и подумал, что, может, действительно, ну ее, эту теорию? Но слабость удалось побороть.
        - Если так подходить к вопросу, то мне нах не надо свободное время. Это причина, побудившая меня сделать заливку. А вот теперь мне стало обидно. Закачали в меня эту хрень, а что с ней делать, я не знаю. Непорядок.
        - Класс. Первый раз встречаю такой подход. Встречное предложение: сходим вечером в "Терку"?
        - Туда - вряд ли. А вот в "Пилон" - запросто.
        - Чувак, там дорого и скучно. И колеса не продают.
        - Вы красивая женщина, Морин, но колеса вас погубят. Поскольку в это... чудное заведение я не ходок, то просто оплачу вам время.
        Это был неправильный шаг. Но Тиму тогда это было неизвестно. Нет, оплата времени красивой барышни не была ошибкой. Ошибкой оказалась сама госпожа Морин Прони.
        Оказалось, что с ней хорошо не только учиться. После того, как Тим уговорил Морин на спецкурс в медблоке и тренировки, избавившие женщину от зависимости, стало хорошо. Очень хорошо. Но счастливый период промелькнул слишком быстро. Начались проблемы. Сначала прорезалась старая компания подружки, и пришлось принимать самые жесткие меры. Два раза Тим возвращался с улицы порезанным. Количество возмущающихся уходом Морин, резко сократилось. Практически. Затем, когда пара уже подумывала о ребенке, приехал новый инженер.
        - Ты представляешь, Тим, мы с Геланом на одном потоке учились! Он был одним из лучших. Классный парень. Зря ты так к нему относишься. Душа компании, умничка, очень талантлив.
        - Мо, я не понимаю мужчин такого типа. Он же, как червяк. Ему руку пожать страшно.
        - Ну да. Тебе больше нравятся военные дубы. Так что, ты идешь на вечеринку?
        - Если тебе так хочется - иди. Я тебя встречу вечером?
        - Нет, я возьму такси.
        Это был последний разговор с Морин. Нормальный. Домой вечером она не вернулась. Не пришла и утром. На работе Тим отловил Геллана.
        - Где Морин?
        - Плохо ей стало. Перебрала малость. Отвыкла уже от наших вечеринок. Кстати, чувак, ты ее классно выдрессировал. Таких чудес в постели она раньше не показывала. Спасибо тебе от мужской части...
        Дальше рассказать новый работник уже ничего не мог. Он действительно оказался совсем хлипким.
        Тим оплатил медблок для Геллана и штраф за драку. После долгих и бесплодных уговоров подруги, попросил начальника о переводе в другое место. Оставаться и смотреть на... растение, в которое превратилась бывшая, он не мог.
        Пользуясь его положением, координатор засунул специалиста в дыру, куда никто в здравом уме не хотел ехать. Нанки. Или, буквально, Черная Дыра. Большой комплекс-автомат в горах.
        Тиму было поровну всё. И должность с повышением и дерьмовые условия жизни на новом месте. Больше года он был похож на биона, выполняющего простую программу. Завтрак - спортзал - работа - библиотека - дом. Когда обнаружилось, что свободного времени стало слишком много, попросил подработку в аналитическом отделе. И организовал небольшой спортзал прямо в административном комплексе, чтобы меньше бегать по отвратительной вони местной атмосферы.
        Местному координатору, похоже, всё было еще более безразлично.
        - Какое помещение взял?
        - Нижний конференц-зал.
        - Ну, хоть такое применение для этого гадюшника будет. Зону тяжести?
        - Выбрал оборудование из восьмого склада.
        - Там же сплошная старая рухлядь? Однако. И что, работает? Слушай, а четвертый этаж компенсаторами оборудуешь? Хотя бы мой офис и зал вычислительного. Девочки с ВЦ загибаются, а замену... сам знаешь.
        - Да ради кашалота. На складе до хрена осталось всякого добра. Если здание закроем - кондер общий сделаю.
        - Не. Здание мне не подпишут. Оборудование - демоны с ним, а вот расходники-то новые выписывать надо? Просекут моментом. Только четвертый этаж. Оформляю тебе командировку и постоянный доступ в ремцех. Сильно не затягивай.
        - На третьем этаже придется поставить минимум четыре блока. И еще... там ветряк лежит с двенадцатой точки. Тот, который ураганом снесло.
        - Нужен - забирай. Одно ограничение, новые узлы - только на производство. Из старых бери что потребуется. И вообще, работай сам. Возьмешь лишнего... разберемся. Выполняй.
        .
        В помещениях, выделенных под установку блоков компенсатора тяжести, оказалось места более чем достаточно и для небольшой мастерской и для отдельного рабочего места вычислительного центра.
        Столовая завода Тима вполне устраивала. В спортзале получилась очень приличная душевая. Библиотека после получения доступа к ВМ завода потеряла актуальность. Троицу барышень с ВЦ сначала Тим уговорил на спортзал, затем они его уговорили. И очередь составили. Даже координатор был доволен, что персонал Вычислительного перестал ныть и жаловаться на условия. Жизнь начала приобретать утерянные краски.
        .
        Но всему хорошему рано или поздно приходит конец. О случившемся первой сообщила Рена, секретарь координатора.
        - Тим! Там Плешивого сбили. Георг пытался улететь в город... А-а-а!
        Тим, только закончивший утреннюю тренировку, так и застыл посреди коридора первого этажа. Попытки вытащить из стройной блондинки хоть какие-то подробности успехом не увенчались. Шок, истерика. Стакан воды в лицо - помог. Утром координатора срочно вызвали в управление. Он собрал чемоданчик, без которого к начальству не летал, и вместе с абсолютно лысым пилотом взлетел с заводской площадки.
        - Потом странный белый луч сверху и Капелька просто развалилась на куски.
        Капелькой женская половина ласково называла маленький атмосферник руководителя. Почти полностью прозрачный, новый и красивый.
        - Ну и откуда здесь истребители? И почему...
        Мутный взгляд Рены прервал фразу. Да она сейчас снова сорвется, вот же, Красные Боги. Пришлось изобретать срочное задание. Нагрузил женщину добычей продуктов.
        - Насрать, что там дурочка Ирви будет говорить. Просто скажи, если не пойдет с тобой - я ей голову оторву. Медленно оторву. Ну, бегом давай. Здание столовой недалеко. Запомнила? Только пайки и баллоны с водой. И сразу в подвал второго цеха. Успеете до моего прихода - еще одну ходку сделаете. Это очень надо.
        Как был, в спортивном костюме, выскочил во двор. Посмотрел в небо. На севере - красное зарево. Там, на краю огромного плато, стояла военная часть. Легкое сотрясение почвы. Еще одно. Очень похоже на удар с орбиты. Что же такое происходит?
        Потом вспышка. Отдельно стоящее здание охраны медленно сложилось в себя. Над головой прогрохотала тройка штурмовиков с синими стрелами на корпусе.
        Плохо дело. ПВО уже подавили. Сейчас наземники пойдут. Синие стрелы... Ланнит. Соседняя система. Ну и на хрен им ржавый камень? Нет у них ни собственных ресурсов, ни специалистов для использования Глосса. Половина сырья - завозное. А работать здесь, и так желающих мало. Будут захватывать рабов? Нет, в самом деле, иначе смысл захвата планеты, какой? Да ладно. Любой вариант - хреновый. Оружие надо искать. Здание охраны... отпадает. Остается энергостанция и резервный пункт в убежище.
        Короткими перебежками Тим отправился к корпусу, в котором стояли три реактора, питавшие производство. Вдоль стен и забора, стараясь не выходить на открытое место. Атмосферники с синими стрелами прошли еще один раз, уже медленно. Раздалось несколько очередей. Пуск ракеты... разрыв около наземного въезда на территорию. Еще один пост охраны прекратил существование. Точно работают. Очень хорошо готовились. Быстрее, еще быстрее. Реакторы будут захватывать в первую очередь. Нельзя отдавать реакторы. Если энергии не будет, то в этой точке оставят небольшую охрану, и всё. С малым количеством солдат можно и совсем без оружия поработать. А вот если начнут запускать цикл, им потребуются специалисты. А заставляют работать специалистов сейчас только одним способом. Ошейник раба - это смерть.
        Охранник на входе в реакторный блок попытался упереться рогом. Но Тим уже не был мягким инженером.
        - Нах с дороги. Энергетик у себя? Чего вылупился, вынимай оружие, всё что есть, и уноси ко второму цеху. Дурилка, сюда счас пару отделений штурмовиков высадят, и хрен что ты сделаешь.
        Во взгляде молодого парня появилось осознание. Не совсем тупой. Может и выживет.
        - Тим, ты куда? Энергетик улетел утром с главным.
        - Хрен там. Обломки до сих пор дымятся, улетел он. Аварийную секцию открывай.
        - Зачем?
        - Время, милый. Торопись. Кроме меня, некому блок остановить. Второго инженера ведь так и не нашли?
        - Да ну нах. Пять лет пустует должность. С чего бы сейчас...
        - Всё. Дверь открыл, спасибо. Теперь оружие и аптечки. И аккуратненько в подвал второго цеха. Не выходи на открытое. Там тройка штурмовиков дежурит. С синими стрелами. Пост возле дороги они расстреляли. Сам видел.
        - А военные? У них же ПВО?
        - С орбиты долбанули по военным. Думаю, что ничего там не осталось. Ну, шевели задницей, солдат!
        - Вот ни хрена я тебе не солдат.
        - Будем спорить, или жить дальше?
        .
        Тогда из всего персонала удалось избежать ошейника, только троим. К ближайшему городку в долине Тим вышел вообще один.
        Реакторы качественно "посадить" он успел. Без полной разборки запустить их не получилось бы ни у кого. Но эти твари запитали линии завода с эсминца. Выдолбили для корабля яму, аккуратно опустили в нее эсминец и протянули энерговоды. Находчивые, сволочи.
        Тим, как вышел с энергостанции по подземным коммуникациям, так почти два месяца в них и лазил. Оружием, обмундированием и продуктами его снабжали нападавшие. Нехотя, скрипя оторванными позвонками, но снабжали. Потом стало резко хуже. Видимо, достал он своими вылазками оккупантов. Двух женщин, прибившихся к нему в процессе. Тим спасти не успел. Его "гнездо" накрыли, пока он старательно курочил основной блок первой поточной линии.
        Опытный специалист прекрасно знал условия ремонта сложных узлов и наличие на складе деталей. Быстро выводил из строя небольшие ключевые узлы, для которых не было замены, и возвращался в "гнездо". Ничего более серьезного сделать не мог. Потихоньку выбивал солдат, создавал закладки с оружием и питанием. Не выбрасывать же? Зато, когда его начали гонять по подземельям, всё это пригодилось. До последней капли.
        Первое время потери у преследователей зашкаливали. Самодельные мины из подручных материалов, ловушки и засады. Потом охотники резко поумнели. Прибыла специальная команда для устранения проблемы. И в один прекрасный день Тим понял, что пора покидать Черную Дыру. Прямо сейчас, пока еще есть такая возможность.
        К небольшому городку Таон вышел оборванный и тощий как смерть человек, с исправным оружием и полным боекомплектом.
        .
        Начало было самым тяжелым. Именно начало вспоминал Тим, когда его просили рассказать про Глосс. Рассказывал, как, захватив грузовик с оружием, почти месяц искал и собирал людей, способных им воспользоваться. Проблема была скорее в готовности защищать свою собственную свободу и жизнь. Маленькие группки людей жались по развалинам, собирая остатки из разбитых магазинов и домов. Чертовы крысы.
        Оружие? Зачем нам оружие? За него сразу убивают. А у нас дети и женщины. Да, видели, как соседей раскладывали пьяные солдаты прямо посреди улицы, на асфальте. Не повезло соседям. Они - неудачники. Нам - повезет.
        Тим на везение не рассчитывал. В район, где он жил, даже трезвые солдаты не заходили. Опасно, однако. Выстрел из развалин - и привет. Рванулись преследовать - половины людей недосчитались. Нет уж. Выставили кордоны и всё. Да и то, охрану поставили только для того, чтобы из других районов люди не уходили.
        Когда, наконец, подобралась нормальная пятерка, за одну ночь вырезали три блока. Потом взорвали укрепленный пункт. Сбили дежуривший над районом штурмовик. Изрядно проредили карательную команду. И растворились в развалинах.
        Пятерка гуляла по городу долго. Почти год. Потом появились первые солдаты в имперской форме.
        .
        Именно Глосс оставил в душе Тима Форке глубокую зарубку. Гибкость поведения, или как это пытались оправдать жители Глосса, он не понимал. Не хотел понимать, что человек с оружием - всегда прав. И что главное - вовремя промолчать. Впрочем, возможно, он просто не там родился. И не в то время. Тихий и мирный Ретанон, это совсем не Синти, где нападения на планеты были совершенно обыденным явлением.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД САНТОР.

        Обычный бар в обычном городке. Просторное помещение в форме вытянутого прямоугольника. Вдоль одной длинной стороны протянулась стойка бара. В торце, возле короткой - устроился огромный экран проектора, на котором миловидная кукла вещала собравшимся что-то о процентах и развитии. Понятное дело, что среди местной, весьма образованной, аудитории слушателей не было, потому ее тихий голосок мог различить только пристроившийся возле динамиков совершенно седой худощавый мужчина со шрамами на лице и странной напряженной осанкой.
        Хлопнула входная дверь, поток воздуха всколыхнул дымный смрад, повисший над столиками.
        - Да вот так и долбанули. Сверху.
        - Не, чувак, церковники такого ни за что делать не станут.
        - Вон, у Менца спроси. Он после того случая свалил из столицы. Ме-енц!
        Тема обсуждения была не совсем обычной. Произошедший пару лет назад случай с нападением одного из кораблей церковников из Улота был весьма странным. Его, хоть и обсудили во всех деталях, тем не менее, вспоминали вновь и вновь. По официальной версии, церковники ловили кого-то из черных магистров. По неофициальной - это была месть за закрытие монастырей и отчуждение их собственности. Но почему именно Лотрим?
        Насколько было известно, черные совершенно спокойно появлялись на любой планете Ретанона. И они не заговоры устраивали. Это уж совершенно точно. Сарафанное радио докладывало новости из уст тех, кто работал рядом с черными. Они строили и восстанавливали. Да, зарплаты у них были очень большими, но и учиться такому требовалось не десять лет.
        А в этом случае вышел на орбиту огромный корабль монастыря и сбросил две группы в столицу Диассы. Очевидно, что-то пошло не так, и с орбиты, по своим же бойцам, корабль отстрелялся. Говорят, что выстрелов было куда больше, чем официально заявляет правительство. После двух выстрелов с орбиты таких разрушений просто не бывает. Это может любой из отставников рассказать. Таких на Диассе более чем достаточно. Кроме того, чем и как воевали группы с корабля, до того как их накрыло, никто не говорит. Только район разрушений до сих пор огорожен. Говорят, что там и зеленого и черного и... чего только ни накручено. Некоторые сумасброды ходят. И даже возвращаются живыми, принося совершенно немыслимые растения и фрагменты животных. Но... проще лазить за подобным хламом в заповедник. Безопаснее. Насекомые - твари уже знакомые. А вот то, что поселилось в Лотриме... ужас.
        Жаль, что Туко ничего не может рассказать. Кто это? Да вон тот мужик возле проектора. Двинутый он. Нифига не помнит. Его вытащили из развалин сразу после драки в Лотриме. Чего в нем нашел доктор Примоли? В Санторе, достаточно тихом и далеком от оживленных городов Диассы, находилась одна из клиник известного доктора Примоли. Постоянно обитало там, около десятка пациентов. В городок выходило только двое старожилов. Один из них приходит в бар смотреть новости.
        .
        - Эй, Туко, у тебя что...? Роми! Иди сюда. Ты хотел глянуть, почему Туко калекой называют? Смотри. Только не подходи близко. Он себя странно ведет, если близко подойти. Кану, челюсть сломал. Извинялся потом, но - сломал. Вот. Клинит его. Просто стоит как камень. Первое время вообще по часу так стоял. Жесть. Как статуя. Его из-под обломков терминала в Лотриме вытащили. Историю с магистром помнишь? Вот там. Говорят, попал под колдовской удар. Да и разбило его сильно. На форме никаких бирок не нашли. Сеть его свернулась. До сих пор на стандартные запросы не отвечает. Прикинь?
        - Ух, Сайк, а вдруг он миллионер и у него где-то вагон денег лежит?
        - Угу.
        Компания в местном баре заржала так, что на полках зазвенели бутылки. Только симпатичная дикторша продолжала неслышно раскрывать свой кукольный ротик. А за ее спиной так же неспешно пробегали столбики цифр и картинки с мест событий.
        Хозяин заведения пять лет назад умудрился купить по дешевке этот голо, дающий изображение в кубе со стороной три метра. Теперь все окрестные бездельники сбегаются смотреть трансляцию сюда. Изображение очень качественное. Дорогой аппарат. Первое время даже пугались те, кто заходил в бар впервые. Максимальная плотность. Ни дрожания, ни прозрачности. Класс. На очередной чемпионат боев без правил сюда вообще народу набивается с горкой. Где еще так посмотришь. Да и компания тут хорошая. И выпивку не очень разбавляют.
        - Туко? Ты, правда, миллионер?
        - А? Что?
        - О, прочухался. Сони, воды принеси калеке! Смотри...
        Туко растерянно оглянулся. Да, ему уже объяснили, что калека - это человек, у которого нет одной из частей тела. У него - нет памяти. Доктор говорит, что это не самая страшная потеря. Она просто не пробовала.
        - Ух.
        Вода из огромной стеклянной кружки фактически исчезла в руках Туко. И так каждый раз после приступа.
        - Напился? - Маленькая официантка Сони аккуратно забрала кружку из рук калеки. - Проходи дальше. Сейчас как раз новости начнутся. Ты ведь новости смотреть пришел?
        .
        Да, сюда Туко приходил смотреть новости. Доктор сказала, что это поможет ему вспомнить, кем он был до потери памяти. Но... честно говоря, приходил он сюда из-за того, что ему нравилось смотреть на проекцию. Очень похожая, только большего размера, была в его снах. Называлась она по-другому. Оперативный планшет.
        Противный шепоток из-за спины:
        - Смотри, счас плакать будет. Он всегда, когда смотрит голо, плачет. Вот же... сохрани Сол от такого.
        И к таким разговорам Туко уже привык. Что-то внутри протестует и возмущается, но такие ощущения привычно глушатся. Это - тоже одна из странностей. Что-то Туко может делать, что-то нет. Просто замирает на месте, и всё. Последний раз такое было, когда весельчак Сайк попросил его стукнуть одного из доходяг, сидевших возле входа в бар. Туко подошел и... застыл. И очнулся через несколько минут с пересохшими внутренностями.
        Сайк - неплохой человек. Часто подкармливает, выдает мелочь на мороженое. В клинике меню... не очень. Так говорит доктор. А здоровому... ну, относительно здоровому организму, явно не хватает этого... меню. Постоянно хочется кушать. Опять же, одежда. Обувь. Хорошая сумка, из которой ничего не выпадает. Инструмент. Вот еще одна странность, из-за которой Туко и опознали, как "уборщика". До сих пор не удается вспомнить собственного имени, а вот подержав в руках инструмент из набора мастера, приходившего ремонтировать аппараты в клинику - Туко сразу сказал, что это и для чего надо.
        На одном из подземных уровней Лотрима находилась небольшая ремонтная станция. В колодце рядом с ней калеку и нашли. "Уборщиками" здесь называют техников, которые работают на подземных уровнях, обеспечивая ремонт и нормальное функционирование энергетических коммуникаций. Туко не совсем хорошо понимает значение всех этих слов. Так говорила дикторша в голо. Она - умная.
        .
        Вечером Туко садится на лавочку возле корпуса клиники и старательно вспоминает весь прошедший день. Говорят, помогает восстановить память. Потом перебирает купленные в магазине инструменты. Вот. Сюда еще один малый тестер и два шлейфа. И он сможет ремонтировать... провал. Ну, вот же оно, рядом. И опять не проявилось. Обидно.
        Еще один день прошел. Пустой и никчемный. Встретился с Сони. Она совсем не такая, как о ней говорят в баре. Очень мягкая и... очень боится. И не хочет говорить, чего боится. Но с ней хорошо... если не пытаться вспомнить, на кого же, она так похожа.
        Краешек Айды ласково касается горизонта. Мягкое и доброе здесь солнышко. И имя у него хорошее.

        ИМПЕРИЯ. ВЕРХНИЙ КРАЙ. КИТОН.

        - Слава Солу, что эти дурацкие бега с наследничками Хоря нас не коснулись.
        Теланна то Воур, магистр зеленого, владелица крупнейших предприятий по изготовлению холка, равнодушно перевернулась на бок, подставив солнечному свету другую сторону своего по-прежнему весьма привлекательного тела. Мысли крутились вокруг того, о чем проговорился один из знакомых. Это было важно.
        Когда её назвали "Чесалкой", то сперва она возмущалась и мстила каждому, кто открыто использовал эту кличку. Но прошло время, и... привыкла. Привыкла к собственному успеху и высокому положению. Затем привыкла к увеличивающемуся банковскому счету. Осознала, что чистых денег всегда получается гораздо меньше, чем грязных и чесать пятки магистру, это... далеко не самое грязное, что приходится ради денег делать. Перестала содрогаться, принимая... непопулярные решения. И к тому, что у богатого человека всегда есть недоброжелатели, тоже привыкла.
        Всё это совсем не означает, что она перестала реагировать или мстить за гадости. Изменились приоритеты. Изменилась тактика. Появился ее личный список врагов. Теперь она спокойно и экономно уничтожала людей из этого списка. И часто - не только морально.
        Сперва стычка с Греем в Университете Синти ее разозлила. В зачуханной дыре, какой-то вшивый препод... и дело совсем не в воспитаннице, которая была всего лишь одной из красивых картинок, добавлявших имидж великой то Воур. Когда выяснилось, что его безразличное слово "запрещаю" обрезало ей половину жизни, злость перешла на качественно новый уровень. Именно злость позволила ей пережить утрату волновых способностей и шансов добиться чего-то на этом поприще. А когда начали прикрывать ее плантации на планетах Цин, вот тогда Грей прочно поселился на первом месте в ее списке врагов. Не важно, что делал это не он. Именно он запустил и поддерживал процессы, которые должны были привести к полному разрушению большинства из ее самых выгодных проектов.
        .
        Высокая стоимость изделий из холка была совсем не причудой - для производств в Империи. Сам исходный материал был достаточно прост в выращивании, хоть и требовал специальных условий. Основная проблема была в том, что холк был слишком биологически активен. Он достаточно сильно изменял "под себя" условия на планетах. И такие изменения, в конце концов, обязательно нарушали большинство общепринятых норм. Если в сдерживание зон выращивания чудо-растения не вкладывались значительные суммы, то практически гарантированный результат - переселение людей в закрытые купола. Сосуществовать с холком могли далеко не все виды привычных животных. Точнее - очень редкие виды, в развитии или использовании которых смысла не было, поскольку требуемые для них условия превращали планету в полностью непригодную для жизни.
        Очевидно, что такие характеристики холка не были известны в Империи только ленивому. А уж жители планет, на которых находились плантации, следили за ними очень внимательно. Это было вопросом выживания. А для производителя это был вопрос денег. Очень больших денег.
        Когда этот бизнес перешел к молоденькой и целеустремленной то Воур, комплексы по переработке холка - кочевали. На плантации, которые становились убыточными, сбрасывался "деактиватор". Холк послушно вымирал, оставляя после себя безжизненную пустыню. Фабрика уводилась на новое место. Всё было отработано еще ее "случайно захлебнувшимся" супругом. Но... прибыль могла бы быть больше. Вот так и появился у Теланны второй муж. Он был высокопоставленным адептом Церкви. И в его руках были отношения с факториями в Цин.
        Впрочем, эти замечательные времена прошли, как и второе замужество Чесалки.
        - Виль, что сегодня с вечером?
        - У меня не получится.
        - Опять? Нас ведь не коснулись операции по отлову паутины... или я ошибаюсь?
        Бурчание любовника было скорее извиняющимся, чем информирующим.
        - Появилась интересная информация. Буду сидеть с аналитиками. Служебная сеть теперь не та, что раньше. Чертов Грей отобрал у Империи единственный Кристалл, который желал работать с Виктором.
        - То есть... как это - отобрал?
        - Да там всё не слишком понятно. Но очень похоже, что когда задушить Виктора не удалось, Грей закрыл для нашего Кристалла базы данных, наработанные до принятия контракта. Только не вздумай никому ляпнуть. Мы попытались заменить блокированные фрагменты. Так представь, он поставил служебную защиту. Чертов Смотритель. Мало того, что у нас в четырех вычислительных центрах всё потерлось, так еще и Кристалл порезало так, что ни о какой работе в ближайший десяток лет речи идти не может. Виктор рвет и мечет.
        Молчать Чесалка умела гораздо лучше, чем ее любовник. Соратники по зеленому уже просветили ее о действительных событиях. Чертов Грей запретил Кристаллу действия против Цин, что вполне разумно с его стороны. А Виктор опять решил, что он умнее всех и может обойти запреты. Кристалл попался в ловушку, и порезали его именно эти обязательства. Но... нет худа без добра. Теперь Цин откушает всех прелестей экономической войны с Империей. Уж в этих-то вопросах Императору равных нет. А без Кристалла... ну разве что у самого Виктора проблемы. И то, контроль подчиненных он и так может наладить. А управляться без служебных сетей Империя уже привыкла. И опытные управленцы, которых сместили после восстановления сети, опять вернутся к работе, что очень даже неплохо, поскольку прикормленных там более чем достаточно. А любой контроль Центра, здесь, на верхнем крае... ой, смешно даже говорить.
        А вот то, что действительно важно, она даже вспоминать себе не разрешала. Это Возможность. Самая крупная из тех, которые она видела за всю свою жизнь. И сейчас эта Возможность под угрозой. Плевать на список, плевать на всё, кроме этого. НО... не думать. Слишком много на кону. Очень взрослую женщину такие мысли возбуждали гораздо больше, чем физические данные ее нынешнего любовника.
        .
        - Ну что, буду опять скучать в одиночестве. Ты... скоро уходишь?
        Да-да. Судя по прерывистому дыханию, любовник уже достаточно насмотрелся на её тело и готов к более активным действиям. Чего, собственно, и следовало ожидать. Помимо того, что полковник СБ был адептом и оказался не слишком искушен в отношениях с женщинами, он... оставался зеленым адептом, которые часто применяют весьма интересные штуки в постели. Кроме того, еще не утратил энтузиазм, который Чесалка старательно подогревала. Предстоящее действие интересовало её не только потому, что после качественного секса мужчины развязывают язык. В постели он был действительно хорош. И не жадничал, ухаживая за ее замечательным телом. Лучше всякого медблока.

        ИМПЕРИЯ. ВЕРХНИЙ КРАЙ. КИТОН. СБ УЗЛОВОГО.

        Совещание было немногочисленным. Три офицера. И только один из них носил форму.
        - Ну, что скажешь, Виль?
        Мрачный оперативник личного СБ Императора прошел к загородке и вернулся с бокалом в руке.
        - Да ладно тебе злиться. Ты ведь у нас герой-любовник? И... пей поменьше, привычка получится плохая.
        - Скалитесь? Ну и демоны с вами. Зато я пью "Зеленую слезу" и получаю удовольствие. А вы смотрите на меня и глотаете сладкие слюни. Работяги.
        Пауза получилась не слишком красивой. Ответный удар прошел. Служебные блоки на спиртное перекрывали всё удовольствие от выпивки. "Зеленая слеза" была скорее великолепным тонизирующим и лечебным напитком, от ее употребления до... пользователя, после отработки нанокомплекса, не доходило совсем ничего. Вообще. И этот момент, действительно, был крайне неприятным.
        - Ну что, похоже, купилась наша мамочка. Ох, и экземпляр вы мне подсуетили, у нее голова, как ВМ работает. Даже страшно иногда становится. Если я правильно понял, то сейчас она забудет про секс надолго. У нее появилась ВОЗМОЖНОСТЬ. Вот же стерва! Но... очень полезная стерва, к сожалению. Итак. Информацию о том, что Грей по-прежнему на Диассе, жив и относительно здоров, беспомощен и оторван от своих людей, я слил. Судя по тому, что связывалась Чесалка после моего ухода именно с теми, кто занимается ее интересами в Цин, процесс пошел.
        Старший из собравшихся коснулся пальцами левого уха. Традиционный жест, отгоняющий неудачу.
        - Операция по-прежнему закрытая. У самого хозяина есть ограничения по действиям, направленным лично на некоторые персоны. Это вам известно. Так что... медалей не будет. Впрочем, если кто захочет, то в кладовке этого добра на любой вкус. Дальше... начинается самый сложный этап.
        .
        Ситуация со спецслужбами в Империи была очень непростой. Эффективного инструмента для определения носителей паутины по-прежнему не было. А в том, что, в основной массе, именно спецслужбы были населены таким добром, сомнений давно уже не было. Возможность проведения такой операции пришла очень запутанными путями. Контрабандист, доставлявший в Цин очередную партию стандартных "заглушек", получил рекламации от одного из постоянных покупателей.
        Полученные данные стали проверять. Ключей к заглушкам старых серий, массово сплавляемым в Цин, было не слишком много, так что у спецслужб Цин, наверняка, были они все. А вот человек, для которого использовали один из ключей серии, это уже совсем другой разговор. В Ретаноне таких операций не проводилось слишком давно, значит, он из Синти. Причем из активного состава спецслужб. И, скорее всего, участвовал в операциях по Лепесткам. Одно цеплялось за другое, и, когда аналитик получил список из трех фамилий, он подскочил на стуле... и никому список не показал. Аккуратно проработал всех троих и только тогда на личной встрече с одним из старших офицеров СБ Императора озвучил результат. Каша начала вариться.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА БАЙНА. МОНАСТЫРЬ ЦЕРКВИ.

        На Байну прибыл корабль из Улота. Очень жаль, но таких кораблей, выходящих на определенный маркер, совершенно не обращающих внимания, ни на расстояния, ни на границы, было очень мало. Они изготавливались на двух верфях в Центре. Как и следовало ожидать, Хорь, уходя из Империи, постарался разрушить то, что считал собственными разработками. Именно Хорь придумал такие корабли. Никто не оповещал публику ни о принципах действия прыжкового двигателя, ни об особенностях эксплуатации таких кораблей. Узловые мощности, которые изготавливали такие двигатели, были разрушены. Технологии были только у Хоря.
        Сейчас десяток кораблей, доставшийся Церкви по договору, обслуживал практически все монастыри за пределами Империи. И таких мест было слишком много, чтобы рейсы были хоть сколько-то регулярными.
        Настоятель монастыря поморщился. Опять будут что-то требовать. В последнее время отношение Улота стало откровенно потребительским. А вот возможностей у монастыря стало куда меньше, чем... лет пять назад. Говорили, что систему противодействия Церкви сам Руолл строит. Вот не доверял раньше... и всё еще не доверяет настоятель чужакам. Да, много хорошего в свое время сделали люди Императора для Церкви. Но и потребовали многого. Сейчас условия изменились. То, что могут привезти из Улота, здесь никого уже не интересует. Медблоки? Купить дешевле в Синти. Новые, без всяких привязок и блокировок Центра. А получать, как взятку, старый медблок... ну кому интересно? Он ведь сразу же будет заблокирован сетью Цин. Разблокировка проблемы не представляет, но это - огласка. Тихо такое не сделаешь, за этим следят Кристаллы. Два свежих блока на планете - и здравствуй, рабочая группа СБ Патруля. Этим не заплатишь. И договориться... настоятель хихикнул. Грамотно обыграли, сволочи. Договор, который предложили монастырю власти Синти - с виду простой. Но кто-то точно знал все условия, которые были внесены в имперскую...
"прошивку" для адептов Церкви. Впрочем, известно кто. И совсем не удивительно.
        Да уж. А широкая общественность недоумевает, ну что же такое? "Настоятель, вам предлагают очень выгодные условия, почему вы не соглашаетесь?". А он и рад бы. И ему лично и монастырю - хорошо. А вот условиям, принятым под Знак - плохо. Мелочи режут всю картинку, мешая настоятелю согласиться. И это никак не отменишь.
        .
        На этот раз корабль привез целых три боевых группы. И адепта-поисковика. Вот уж собачья работа у человека. Опасно. Для очень высокой квалификации специалиста такая работа может быть только вынужденной. Дичь, на которую спускают таких охотников, очень опасна. И удачный исход охоты бывает достаточно редко. Информации о таких случаях всплывает маловато, но настоятель не первый десяток лет занимается своим делом. И для интересующих его моментов вполне может собрать информацию среди лично знакомых адептов. В своё время этот вопрос его - очень интересовал.
        .
        Через три дня, не сказав настоятелю ни слова, чужие люди ушли с планеты. Куда они ушли, как и кто, им делал документы, осталось тайной даже для самого настоятеля. Да и не важно. Эти игры уже не для него. Перестал он понимать окружающий мир. Последние новости были очень неприятными.
        Время, когда достоверная информация приходила из одного источника, давно минуло. Но официальная бумага из Улота, экипаж корабля и друзья в Центре Империи сходились на одном: изменений не будет. Император наберет силу еще не скоро. Монастырям и самой Церкви потребуется еще немало времени для того, чтобы восстановить потерянные ресурсы и возможности, укрепить позиции в окружении Хранителя. Сеть в Цин будет расти. И контролировать ее будет Руолл. Так же, как и постоянно увеличивающееся число Рощ. Очень не хочется верить, что Грей отдал Руоллу Корни. Черт с ним, с самим Греем, если он СМОГ сделать такое. Но в его руках жизнь Цин. Что хорошего может сделать разумный, предавший доверие Рощи? Ужас. И этот его финт в отношении Кристалла. Они же, как дети. Как может разумный позволить... нет, это уже слишком. Дебилу, отрезавшему Кристаллу возможность развиваться, никто рад не будет. И где он пропал? Готовит очередную гадость?
        .
        Настоятель был умудренным жизнью человеком. Но замкнутость монастырского уклада и круг общения определили источники информации. Разной она была? Так достовернее. Но, выслушав всё, человек уверенно говорит: "Грей - Гад", причем - именно с большой буквы. Это не так сложно сделать, как кажется. И результат дает именно тот, на который определенные разумные рассчитывают. Главное знать, как это работает. А такие знания сейчас доступны всем. Было бы желание. Хотя... ресурсов для того, чтобы реализовать собственные построения, достаточно не у всех. У Виктора всего перечисленного было в избытке. Минусом оказалось то, что направление его действий было традиционным.
        А вот традиционной цели у него не оказалось. Грея в числе руководителей Цин, да и вообще на политическом горизонте, не обнаруживалось. И вся созданная конструкция оказалась страшной сказкой для взрослых детей. А страх - это даже хорошо. Полезно для того, чем занимался Джек в действительности.
        Контроль. ЭТО - нельзя. Остальное - как вам удобно. Сам он представлял себе позицию именно так. Впрочем, главное - нормальная работа механизма управления Цин. Потребуется личность? Будет личность. Потребуется Враг? Появится Враг. Главное, чтобы всё происходило своевременно, без опоздания, препятствуя хитроумным конструкциям всевозможных деятелей, нацеленных на ресурсы или власть.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД КРАМИТ.

        - Герви? Какого хрена, проф? Вы меня достали вашим Герви.
        Тим воткнул ректору палец практически в переносицу.
        - Не знаю, кем был предыдущий начальник лаборатории, но я - точно не волшебник. Я НЕ МОГУ запустить ЕГО оборудование. На нем нет управляющих блоков и накопителей информации.
        - Герви говорил, что там все стандартное.
        Тим махнул рукой и пошел к зданию лаборатории. Мало иметь стандартные блоки. В них должно быть содержимое. Именно то, которое позволяет работать с этим, совсем не стандартным, оборудованием... впрочем, вполне обычное начало работы на новом месте.
        Да, новое место куда лучше прежнего. Здесь требовалось расти и всегда есть, у кого учиться. Это было очень интересно. Да и природа на Диассе... она просто - есть. Спокойная мирная планета. Сравнительно, конечно. Но с вонючей пустотной базой сравнивать - точно нет никакого смысла.
        .
        Лабораторию направленной гравитации перевезли в Крамит из развалин в Лотриме. Там теперь долго ничего не будет происходить. Можно смело говорить о том, что столицы на том месте уже не будет.
        Именно Тим Форке и занимался демонтажем и перевозкой научного оборудования лаборатории. Ничего особенно сложного там не было. Удивляло только полное отсутствие блоков памяти и любых носителей информации. Теоретическую часть удалось найти в сетевом хранилище орбитальной сети Диассы. Некоторые характерные штрихи позволяли предположить, что всё очень просто. Погибшему руководителю лабы ректор не оплатил разработку ПО. Вот и сработали предохранители. Случай был совершенно другим, но предохранители - весьма противная штука. Им пофигу, почему отсутствует нужный человек. А Герви был явно - человеком нужным.
        Второй месяц регулярно появляются одни и те же люди и спрашивают о нем. Совсем не простые люди. Назвать простым человеком второго координатора... это - да. Именно начальник его личной охраны заходит регулярно, как часы.
        Тим устало потер глаза. Рабочее время закончилось. Сейчас еще один подход к теоретической части, и можно уходить домой. Странно написано. Очень стойкое впечатление, что есть уже готовые материалы. Где? И кому надо проводить исследования второй раз? Понятно, что Университету это нужно. Если появится собственная теоретическая часть к изготовлению гравитационных пластин по новой технологии, то Диасса получит очень неплохие бонусы. Впрочем... отвлекаться вредно. Итак... час времени на работу с материалом.
        .
        Ранним утром лаборант, открывший дверь, с трудом растолкал спящего на офисном диване начальника лаборатории.
        - Если бы здесь была гора пустых бутылок, то я бы понял. А так... шеф, что за херня? С твоей внешностью - все студентки твои.
        Глаза Хаоса, ну что они так на студентках все повернуты? Явно из-за того, что на них самих внимания мало кто обращает.
        - Всё. Я уже проснулся. Будь человеком, сбегай в главный корпус. Возьми расписание на текущую неделю.
        Лаборант хмыкнул и, покачав головой, вышел обратно в прохладное осеннее утро.
        - Так, пока голова свежая, надо глянуть, на этот чертов узел еще один раз. Рядом решение. Рядом.
        И уже через полчаса Тим увлеченно записывал последовательности команд.
        - Не, ну понятно, я - дурак, но куда смотрят все деятели универа? Оборжаться можно. Чуваку, который составлял схему испытаний, материал не понравился... и часть линий на уточнение параметров самого поля он убирает... всё. Ясно с этими блоками. А вот чем так не понравился стандартный пинод? Это же самый известный из материалов для пластин? Сейчас мы посмотрим, где он планировал найти ответ...
        .
        Через неделю лаборатория запустила одну из тестовых линий. По восстановленному плану начали сниматься характеристики материала при различных параметрах гравитационного поля. По полному циклу испытаний. Процесс нудный и малоинтересный. Но для теоретических разработок очень необходимый. Процесс пошел. Тим, по собственной неопытности, рассчитывал на премию. Но ректор только угрюмо буркнул, что одна линия из пяти - это не результат.
        - О-о. Так говорите, студентки у вас красивые? Пожалуй, стоит присмотреться. При такой заинтересованности руководства.
        - Денег у меня на этот проект все равно нет. Значит, и премию я тебе не смогу выкроить.
        - Понятно. Оформляйте разработку ПО и запуск линии. Проф, я тебе не работяга безучастный. Мигом всё остановится. Вот только запустить уже никто не сможет.
        Но разговор так и завершился ничем. Слишком богатый опыт оказался у ректора по избеганию денежных вопросов. Даже не опыт. Талант. И с таким талантом Тиму еще пару обязательных лет контракта отрабатывать... грустно.
        А ректор никак не мог понять причину радости странного подчиненного. Если бы он узнал, что для Тима все эти игры с испытаниями потеряли всякий смысл, то был бы очень, очень расстроен. А пока, благодаря полному циклу испытаний, результат для университета отодвинулся на несколько лет.
        Тим ехидно подумал, что без явных подсказочек разработчика универ будет колупать эту тему до полного удовлетворения. И... пора самому готовить теоретическое обоснование и запрос на фиксацию технологии. Раз уж ректор оказался таким жмотом. Вот только вся затея в целом Тиму совсем стала неинтересна. Никакой причины для таких исследований, кроме продвижения науки в Ретаноне, он не нашел. А с теми, кто занимается ТАКИМИ проектами, шутить не стоило. Но. Есть возможность посмотреть, что именно там еще есть в этом новом материале. И вот это будет очень интересно. И никакого сложного оборудования не потребуется.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ СИНТИ. ПЛАНЕТА СИНТИ СВЕТЛАЯ. ВОЛНОВОЙ УНИВЕРСИТЕТА. КАБИНЕТ ТО МРАВИ.

        Руолл забавлялся, рассматривая разложенные на стеллаже образцы.
        - Скажи мне, Мрави, какого черта именно подводная хрень с панцирем тебя так привлекает?
        Мрави на такие подколки поймать было слишком сложно, но игру он поддерживал. Его увлечению была уже чертова куча лет, и регулярно кто-то из знакомых пытался докопаться до причин. Проблема была в том, что настоящей причины, по которой обычное исследование переросло в хобби, не помнил даже сам Мрави.
        - Руолл, вот ты сбегал в Баронства, размялся. А мне что делать? Кроме того, мне сейчас... стало страшновато.
        - Сильнее, чем обычно?
        Как ни странно, к страхам Мрави знакомые относились весьма внимательно.
        - Да.
        Продолжать тему Мрави не захотел. Поднялся с кресла и неспешно протопал к панорамному окну. Некоторое время смотрел на пейзаж нынешней столицы сектора, затем продолжил:
        - Сильвер говорит, что было наказание. Серьезное. И проходило оно в аномалии, так что на времени нахождения Джека здесь, это сказаться не должно было. Он был возвращен в нормальном состоянии.
        - То есть случилось что-то, к наказанию отношения не имеющее? Это она хотела сказать? И что значит - "в нормальном состоянии"?
        - Но... кто знает этих небожителей? В общем, Джек жив. Но его состояние и местонахождение комментировать Сильвер отказалась. И не всё там, в порядке, Руолл. Мне показалось именно так.
        Руолл кивнул. На условных местах нет меток. В сети нет никаких сообщений. Джек не мог вот так всё бросить и уйти. Чем бы он там ни занимался. Он сам не Мрави конечно, но и ему не слишком уютно состояние неопределенности. Тоу говорит, что Джек жив. Но перед уходом запретил сообщать кому-либо координаты. И что могло с ним случиться?
        - Слуш... а давай я тебе панцирь наколдую? Ты ведь представляешь, каким он должен быть?
        Мрави застыл в раздумьях.
        - Зачет. Ты на один раз опережаешь Ирвина. А про панцирь - мысль, действительно интересная. И, как ни странно, новая. Не-ет, не в плане наколдовать мне личный экземпляр. А в том, каким именно будет панцирь... скажем, для Ирвина? Ладно. Сходи, пожалуйста, на "Фуран". Поболтаешь с девочками, может, они в сетях чего найдут? Ну не шутки ведь?
        - А сам?
        - Джек Чали на политические игры натаскивал.
        - Мдя. Ну... тогда она должна понимать, что именно ты делал и для чего.
        - И тем не менее. Назвала извращенцем и старым циником. Прикинь?
        - Ладно. Закончу лекции и схожу. Циник Мрави. Старый. Хи-хи.
        - Ой-ой. Погоди, вот еще вернется Грей. Узнает, что его теперь и в Баронствах прозывают "кровавым"... смеху будет.
        Руолл вздрогнул. Это был камень в его огород. Смешно, но он, со всем его опытом, так и не смог отработать по плану самого Джека, хотя, вроде, и сложностей никаких не было. А вот, поди, ж ты... Пришлось вызывать резерв. Затем еще раз применять то, что оставлялось совсем уж на крайний случай. В результате - из короткой устрашающей акции выросла полноценная боевая операция.
        .
        Да уж. Баронства окопались на славу. Быстро продавили только первую верфь. И... возникли проблемы с применением оружия, из-за которого именно Руолл вышел на "Фуране" с Чали. Он не смог запускать снаряды достаточно быстро. Слишком мелкие плетения и не под его стиль построены. Вышло подкрепление к обороне верфи, и начались пляски. Корабли у защитников были новые. Даже ударной тройке, параметры которой были гораздо выше стандарта, приходилось туго. Тактика обороны явно отрабатывалась именно под бои с такими кораблями. Точнее - вразрез стандартным действиям Имперцев, располагающих кораблями, превосходящими в дальности и силе удара.
        .
        Тактику прорыва придумала Чали. Жертвовался один корабль, точнее - один из тройки получал все плюхи, вертясь в гуще мелочи, обороняющей очередную базу. Остальные спокойно и методично расстреливали стационары и корабли поддержки. Ресурса у мелочи не хватало для нанесения серьезного ущерба новому ударному кораблю. Недостаточно времени. Пара отрабатывала стационарные объекты гораздо быстрее. И приходила на помощь товарищу. Но отметины на броне и повреждения калибров присутствовали в ужасающих количествах.
        Через некоторое время удобная тактика была найдена и операция продолжилась, вот только два корабля из ударной тройки, встали на срочный ремонт. Потеря старшего калибра - это не шутки. Пока они возились, подошла пара Патруля Бастарда и танцы продолжились.
        После очистки места тройка сменяла поврежденный корабль и быстро уходила на следующую точку. Ударные корабли спокойно прыгали на маркер. И ремонт им проводили стапели Девятого, в самые короткие сроки. Все шесть новейших кораблей, укомплектованных экипажами, поработали в Баронствах. Получился своего рода конвейер. Выйдя к очередной точке, Руолл с удовольствием выслушивал удивленные вопли баронцев. Вот так, дорогие друзья. Опять новые корабли. Не битые. Пропитывайтесь ужасом.
        Только "Фуран" прошел от начала и до конца без серьезных повреждений. Правда, его и прикрывали лучше. Да и оружие, которое применяла Чали, существенно отличалось от стандартного. Существенно, но, к сожалению, не принципиально.
        Четыре дня. И долбились в хлам передовые форпосты Баронств уже не ударными кораблями. И не гуманным оружием Грея. А штатными орудиями и торпедами капитанов Патруля, которые целую эпоху лелеяли мечту "навалять" Баронствам. Просматривая сводку, Руолл только головой крутил. Амбец. До расплавленного камня, объекты на поверхности и на мелкие куски - пустотные объекты. Точно, как с цепи сорвались.
        По поводу того, что план не удался, Руолл не переживал. Удалось сделать гораздо больше. И кораблей разбили совсем не тот мизер, который планировал Джек. Пока ползли вдоль края Баронств, на тревожные сигналы сбежались почти все, кто успел. Руолл довольно потер руки. Пусть называют кого угодно и как угодно, но на ближайший десяток лет Баронства о спокойном передвижении рядом с границей забудут. Да и не на чем там двигаться.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД САНТОР.

        Это утро для Туко началось необычно. В однообразном утреннем маршруте появились изменения. Обычно он умывался, проводил традиционные тридцать минут в железном ящике, потом пару часов в отключке после процедур. Затем обед и вялое передвижение по городку к бару. Там иногда находилась подработка. Разгрузка, вынос мусора... разная чепуха. Потом Туко кормили, и он садился смотреть новости.
        Сегодня вместо традиционного железного ящика был визит к доктору Фини.
        - Туко, эти люди отвезут тебя в город. Я уже говорила тебе. Там привезли новое оборудование. Поедешь с ними.
        Доктор Фини спокойна и деловита. Туко привычно представил себе слова, сказанные доктором. Холодно и скользко. Опасно. Мышцы начали напрягаться.
        Трое больших парней с безразличным выражением лица. Машина, которую видел во дворе Туко. Садиться в нее не то, что желания не было... была твердая уверенность, что Туко, в машину не сядет.
        - Я эту машину боюсь. Не поеду. - Проще говорить как есть, находить нужные слова в таких случаях очень тяжело.
        Тело в который раз предательски замерло.
        - Да что вы, доктор, разводите тут плесень... - Рывок одного из амбалов быстр. Рука хватает достаточно скромную по размерам фигуру пациента за плечо.
        - Э... - Сказать, что Туко на такие движения реагирует неадекватно, доктор просто не успела.
        Амбал со сломанной рукой улетел в угол. Второй охранник, к его чести, сразу же бросившийся на помощь товарищу, нарвался на прямой удар рукой и оплыл на пол бесформенным кулем. Третий... остался стоять на месте, с интересом рассматривая схватку.
        Через несколько минут тело Туко расслабилось и он дико завращал глазами. Крайне неприятное зрелище. Привыкать к такому... ну его к черту.
        - Доктор, я не хотел. Почему вы не сказали им...
        - Спокойно Туко. Вот вода, попей. Иди, посмотри голо в бар. Вечером процедуры и всё как обычно. В город поедешь в другой раз.
        Пациент еще раз виновато посмотрел на валяющееся посреди кабинета тело и бочком выбрался в коридор.
        .
        - Это... что такое было, Фини? Да он до тройки размазался. У нас нет спецов, брать человека с его подготовкой. Ни разу никого за спиной не оставил. Очень интересный клиент. Он точно не понимает, что делает?
        - Рефлексы, скорее всего. Долго нарабатывал. И какая-то защитная система в нейросети стоит. Очень серьезная система. Подозреваю, что именно она и попытки сканирования блокирует. Ладно. Подождем, пока остынет. Бл#дь, ну какого хрена вы дергались? Теперь и уговорить не получится. А вдруг он не захочет на процедуры? Видел, как напрягся? И... лечение - за ваш счет.
        - Какое лечение?
        - Ты что, совсем тупой? Сотрясение и поломанная рука вашего старшего, позвонки этого. - Кивок на тело посреди комнаты. - Или оставить так?
        - Счет Примоли вышлешь. Лечи. Потом разбираться будут.
        - Жаль, что так получилось.
        - Думала на сторону "заглушку" продать? Ай-ай, доктор.
        Фини ничего не сказала. Тем, у кого таких возможностей нет, нет и смысла объяснять, насколько приятной получается существенная добавка к высокой зарплате. И ради нее - стоит пошевелить задницей. А тут такая возможность, блеск.

* * *

        Сол был всегда одинаков. Каждый из встречающихся с ним разумных видел его именно так, как хотелось ему самому. Первый раз. И дальше - ничего в видимой части не менялось. Синелицый Муон увидел бы Сола огромным голубым кристаллом. Шестирукий великан увидел бы потрясающую размерами Великую Мать. И всю оставшуюся жизнь убеждал бы всех в том, что это именно она - Хранительница Великой Пирамиды. Женщина.
        К сожалению, сказать, каким именно представляла отца Сильвер, не может никто.
        - Исправила?
        - Да. Удалось избежать ненужных разрушений.
        Сильвер замялась.
        - Что еще?
        - Я потеряю адепта. И он совсем не так плох, чтобы позволять... такое.
        - А я здесь причем?
        - Отец, Серая Дорога, да еще и на такой срок... притом, что у него период расплетения личной структуры? Боюсь, что это слишком.
        - Не волнуйся. Получилось не слишком красиво... так я ведь не заставлял его нарушать правила? Кроме того, он вполне спокойно перенес Дорогу. Как и ожидалось. Да еще и такой трюк отколол... я с удовольствием посмеялся.
        - Это байки? Что такого может отколоть разумный на первой стадии развития, в таком месте, где ему просто выжить - уже огромная проблема?
        - Он подружился с кептой. И они снова начали процесс линьки.
        - Это... да. Но что в этом особенного?
        - А еще к нему в гости, да-да, именно к нему лично, более сотни раз, приходили Фурай. И оставили ему лично приличную кучу слез Ма.
        Очень сложный артефакт естественного происхождения. Исполняет одно желание. Стоимость сотни слез Ма? Для землянина - ноль. Он просто не сможет с ними ничего сделать. Исполняются только правильно оформленные приказы на языке Фурай. И то... надо точно знать, что именно может слеза, а чего - нет. Да и возможности самой слезы даже для продвинутого адепта ни о чем не скажут. Не тот уровень.
        Для большинства из тех, кто занимается разрешенной торговлей между слоями, это... серьезная валюта. Причем именно - валюта, и очень дорогая. При официальной передаче серебристого шара он получает личную привязку. Так что ни украсть, ни отнять силой. А вот для разумных, скажем, уровня Сильвер, это и инструмент, и достаточно редкое средство для обмена, причем одно из самых удобных.
        - Э... они ни с кем не торгуют. Или я не права?
        - Они покупали... сказки.
        Сол довольно наблюдал за процессом осознания информации, очень живописно отражавшемся на изящном личике Сильвер.
        - И - нет. Я пытался узнать, насколько этот процесс может быть цикличным. Никак. Только этот разумный. Только лично. Он во время рассказа очень часто увлекается и начинает строить иллюзии в информационном слое. Именно они и оцениваются так высоко. Именно - вот такие, совершенно неосознанные.
        - Он не может работать с этим слоем. Точно.
        - Вот такая аномалия у тебя в подчиненных. А с ним всё будет в порядке. Я посмотрел вероятности. Опасности? Не сейчас. А что плохо ему, так тут уж, извините. Место, куда выходить, выбрал он сам. Это его мир и его условия.
        Но больше всего Сола развлекала мысль, что в какой-то забитой дыре страдает разумный. И всего лишь половинка одной слезы Ма может избавить его лично от большинства проблем в этом слое на весь оставшийся срок его существования в текущей форме. Каким бы долгим такой срок ни был. Причем это будет совершенно официальная сделка. А он таскает в пространственном кармане целую сотню. И загибается на не самой развитой планете. Парадоксы. А слезы Ма в таком объеме... очень интересно, как именно они подействуют на владельца.
        Как часто разумные не имеют представления о ценности того, что у них есть? И как можно представить ценность того, о чем ты даже не знаешь?

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД КРАМИТ.

        Лаборатория начала давать свежие данные для анализа, и сразу стало легче жить. Тим, используя достаточно мощный лабораторный вычислитель, пытался выделить дополнительные свойства материалов, участвующих в испытаниях. Жить стало интересно. Некоторые из клиентов предыдущего начальника лаборатории предлагали подработку. Что-то Тим не мог делать, а вот некоторые заказы брал с удовольствием. Ремонт и переделка техники, восстановление некоторых узлов сложного оборудования, составление процессов для производств.
        Лаборанты изрядно оживились. Им тоже перепадало из денег, полученных за подработку. Тиму пришлось устанавливать правила и пару раз разгонять слишком уж загулявшихся гостей. Но ничего выбивающегося из нормального ритма не происходило.
        Затем у Тима появился заместитель. И всё прекратилось. Впрочем, прекратилось, конечно же, не всё, но жизнь потеряла прежние краски.
        - Деньги? Какие тебе деньги, Говер? Вот смотри, эти четыре стенда собраны на наши деньги. Здесь... и здесь, используется ПО собственной разработки, которое университет не оплатил. Сборка гоночной модели вообще проводилась в частной мастерской, да еще и в нерабочее время. Да, это та самая красивая цифра, в которую ты мне сейчас тычешь пальцем. Отгулы старшего лаборанта - это поездка в Лойтер. То самое вонючее место, где производят удобрения. Он запускал новый процесс, который сам же и рассчитывал. Вот. Красивая цифра? Только мы с тобой к ней имеем весьма отдаленное отношение. Хотя... я вот заказчика нашел, а что сделал ты?
        Но заместитель аргументов не услышал. Появились первые проблемы по официальной линии. Вообще-то Тиму совершенно не нравились люди, которые собирали дань за место. А назвать иначе требования заместителя при всём желании было невозможно. В направленной гравитации тот был откровенно туп. Да и демоны бы с ней, с гравитацией, попутных работ оказалось более чем достаточно, но.
        Прошло короткое время, и помещения лаборатории опустели. Связей в городе у Тима появилось более чем достаточно, чтобы найти и приобрести вполне удобное помещение для мастерской. Двое лаборантов уволились из университета и теперь, практически круглосуточно, приводили новое место в нормальный вид. Тим даже подозревал, что скоро проводить испытания станет удобнее в собственной мастерской, поскольку университет не выделял на оборудование таких сумм, каковые вкладывались пайщиками, почувствовавшими вкус денег.
        Через пару недель пришлось оплачивать услуги юристов, чтобы доказать, что собственность университета, в том числе интеллектуальная, в частной мастерской отсутствует. И это было действительно так. Когда прошли первые разбирательства и, проявилась цифра компенсации за ложное обвинение, договариваться прибежал сам ректор.
        Разговор пару раз переходил на крик. Число упомянутых демонов возрастало катастрофически. Но к исходу второго часа договоренность была достигнута. Сумму обрезали до компенсации расходов на адвоката. Тим подозревал, что деньги эти будет выплачивать из своей зарплаты его зам. На некоторое время всё утихло.
        Следующий виток противостояния оказался для лаборатории последним. Вернувшись с обеда, Тим заметил распахнутую дверь испытательной.
        - Мон, линия под нагрузкой?
        Мрачный лаборант, молча, кивнул. Тим ошеломленно смотрел сквозь защитное стекло на полыхающие разрядами генераторы направленного поля. И квадратную фигуру заместителя, уверенно двигающуюся к блоку управления.
        - Он что... совсем тупой? Стоять, урод! Ты мне оборудование убьешь...
        Вот и всё. Вспышка и осколки эффекторов по всему зданию. На ровном месте у отставника, уже начавшего забывать, что такое война, появились впечатляющие шрамы. А у персонала скорой помощи, зашивавшего ему раны, изрядно пополнился словарный запас неформальной лексики.
        .
        Объяснять ректору, что... в общем, что-либо объяснять, было бесполезно. Лаборатория встала. Без договора об оплате запускать уцелевшие испытательные линии Тим не собирался. А ректор, похоже, стал искать очередного энтузиаста. Тим даже не сомневался, что таковой отыщется. Пусть не скоро. Но... деньги уже у ректора есть, результат никому особо не уперся. Будет бесплатно - будет ректору в карман прибавка. Не будет - не будет расходов. Нельзя назвать такой подход глупым. Он - личный. Не учитывающий в должной степени интересов ни планеты, ни университета.
        - Проф, на Деставе проводят такие же исследования.
        - Я знаю.
        - Пролетим с результатом.
        - Твое дело - следить за безопасностью... о. Есть место, в котором ты будешь очень кстати.
        .
        Колонна грузовиков с барахлом экспедиции вышла из Крамита не сразу. Ждали отстающее оборудование, затем выяснилось, что жилые модули купили не совсем те, что требовалось. Там банально не было отопителей. И очень хорошо, что это обнаружилось на территории университета, а не посреди чертовой степи в начале холодного сезона. Только тот факт, что Тим случайно увидел знакомую пустынную маркировку и удивился, спас экспедицию от крупных неприятностей. Пока ожидали замены модулей, оказалось, что часть научного состава экспедиции университет может задействовать на занятиях. И, естественно - задействовал. И это было не слишком хорошо, потому, что всё хозяйство свалилось на Тима Форке.
        И да, новые хлопоты были непривычными. Нет, никаких диверсантов или вражеских агентов. Никаких глобальных научных проблем или сложностей. Банальное ворье. Правда, эту проблему Тим решил быстро. А вот позиция ректора была... непонятной.
        - Что это за концлагерь ты устроил на территории университета?
        Тим покрутил в руках вилку и раздраженно отодвинул поднос с обедом. Самое близкое к кабинету ректора место, где он регулярно бывал. Всё правильно. Здесь его ректор и поймал.
        - Кто это у вас такой знаток мест содержания преступников?
        - Господин Форке, уже три дня пресса на ушах стоит. Меня заколупали всякими предположениями, начиная с того, что за новое оружие мы собираемся испытывать и заканчивая тем, что в грузовиках - останки пострадавших в Лотриме. И... что это за идиотский плакат - 12:0?
        Тим хмыкнул. Двенадцать попыток добраться до груза. И, соответственно - ноль результативных. Он на этом даже заработал. Тотализатор, черт бы его побрал.
        Всё было просто. Грузовики выстроили на открытой площадке и обнесли заборчиком из колючей проволоки. Сенсорный комплекс и один полицейский робот. С нелетальным оружием.
        СБ университета развлекалось, как могло. Материала о способах и методиках проникновения на охраняемую территорию набралось если не на диссер, то где-то рядом. На плакат попадали только действительно серьезные попытки. Тима удивляли технические... новинки, с помощью которых пытались вскрыть командную сеть робота. Странно, но он продолжал изучать так и не законченную когда-то специальность "вычислительные устройства и сети". Если на Глоссе это было сухой теорией, то на Диассе появилось столько практики, что Тиму даже стало нравиться. В этой специальности, в отличие от гравитации, всё было куда менее предсказуемо.
        - Ладно. Проф, чем скорее вы отправите, чертов караван, тем меньше у вас будет неудобных вопросов. Если уж вы сказали лично мне слово "безопасность", то извольте терпеть. Тем более что жертв нет. Пока. Благодарность от полицейского управления получили? Во-от.
        И поднос опять был придвинут. Остынет же.
        Роботов было три. Починить удалось два, третий пошел на запчасти. Один отправился в полицейское управление, а второй встал на "тестирование новых систем". Изменения, внесенные в лабораториях университета, оказались весьма удачными. О чем и заявлял всем интересующимся огромный плакат с цифрами.
        .
        Ректор, честно говоря, не очень и переживал за груз и за площадку с колючей проволокой. Да и в необходимость самой экспедиции он верил с трудом. Слишком уж всё сложно. Такое редко работает, как задумывалось. Но вставить пистон Форке, после всех перипетий с лабораторией, было святым.
        Идея экспедиции была из того же списка, что и исследования по направленной гравитации. Откуда у Герви твердая уверенность в том, что именно в том месте будет ценный материал по трем направлениям, ректора не интересовало. Но был договор, в котором предусматривалась организация экспедиции и общий список оборудования и направлений для исследований. И очень приличная сумма денег, частями поступающая на счет университета до тех пор, пока исследования проводятся.
        Заповедник с насекомыми уже давно будоражил умы жителей Диассы. Пока из образцов, добытых там, ничего путного не получалось. Что-то нашли фармацевты, но повторить технологии так и не сумели. Обнаружились интересные свойства материалов... и всё. Ни воспроизвести, ни представить точно, КАК это было создано, никто не смог.
        Главное во всем этом было то, что Герви имел доступ к кому-то очень богатому. И массу дурацких идей. Пусть и имевших здравое зерно, но настолько трудоемких, что разрабатывать их требовалось десятилетиями.
        Немного смущало наличие в экспедиции специалистов по энергетике. Фармацевтика - это ясно, материалы... тоже можно понять, но энергетика? У насекомых? Самое смешное было в том, что независимо от наличия результатов заказанных исследований рейтинг университета уже поднимался. Очевидно, публикации результатов таки сделали свое дело. К ректору стали приходить те, кого интересовали именно такие разработки. Рано еще радовать засранца Форке, но у ректора уже ДВА заказа на исследования гравитационных пластин. И очень похоже, что двинутый вояка таки получит свою премию. И даст результат. Теперь уже ректор был в этом уверен.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД САНТОР.

        - Сони, тут все чисто, я ведь три... нет, два дня назад всё почистил, нет?
        Туко растерянно озирался вокруг. Аккуратный дворик небольшого домика, в котором жила Сони, действительно был чистым.
        - Покрасишь столбики. И... ты сказал, что можно исправить плитку?
        - Это... да. Я могу попробовать. Только... Сони, я совсем ничего не помню.
        - Плитка и так не работает. Хуже не будет. Садись вот здесь. У соседки нашлись ненужные вещи, я принесу, померяешь.
        Туко сидел на низеньком стульчике и, закрыв глаза, ощупывал корпус плитки, мучительно пытаясь вспомнить, откуда он знает, что это можно исправить. А Сони стояла в дверях и наблюдала за худыми, в шрамах, пальцами калеки. На погибшего жениха он был не похож. Только руки. И этого ей хватило. Глупая она, но сделать с собой ничего не могла.
        Сейчас, конечно, меньше калек стало появляться с проходящих из Синти кораблей. Но иногда выходят. Всех медициной не обеспечишь. И помимо контрактников и тех, кому повезло попасть к зеленым врачам, нередко попадаются и те, кто был залатан кое-как. Самый обычный, гражданский человек попал в зону боевых действий, получил ранения и... всё. И счастье, если вообще его кто-то подлечил. А воюют в Синти по-прежнему часто. Да что Синти, на самой Диассе, вон какой ужас произошел.
        Сейчас гость доломает до конца плитку. Покрасит два столбика. И она его покормит. И будет плакать потом, вспоминая руки. А вечером снова пойдет крутить задом в бар. И ругаться матом с особо настырными клиентами.
        .
        - Сони! Она работает! Честное слово, я ее починил. Смотри... работает. Она - работает.
        - Спокойно, Туко. Ты молодец.
        Странная техника пошла. Он ведь даже крышку не снимал. Ну что... бывает и так. Поработает-поработает и опять перестанет включаться. Но все условности выполнены. И даже не надо по пятому разу красить, чертовы столбики. Странный он человек, этот калека. Без работы ничего не хочет брать. Вообще. Говорит, что подачки. Обидно ему. Вон, самого от ветра качает, а уперся и ничего не поделаешь. И куда только он ест? Он ведь ест, действительно - много. И не подросток, странно.
        .
        А в клинике доктор Фини отчитывалась перед владельцем.
        - Милочка, вы уже третью заглушку выписываете, как мне доложили.
        - У него не работает заглушка. Запускается, отрабатывает первый цикл и выдает "ключ на отмену".
        - Так какого черта вы их запрашиваете?
        - Я запросила экземпляр из свежей серии. Для него может не найтись ключа.
        - Ладно. Что там с группой доставки произошло? Двое в медблоке. Что случилось? Ваше отделение тянет из меня деньги как взрослый пылесос, а результаты... не просто не радуют. Огорчают меня ваши результаты. И глядя на них, я понимаю, что дело не в клиенте. Погодите, заберут клиента, приедете ко мне и расскажете, что такое там у вас происходит.
        Примоли протянул руку к комму и остановился. Лицо его вдруг стало злым.
        - И не вздумай свалить, сучка. Из-под земли достану.
        Фини выключила коммуникатор и упала на стул. Рановато для нее заканчивается сказка. Впрочем, есть еще один вариант. Примоли конечно царь и бог в этом районе Диассы. Но... это только здесь. А вот имя, которое Фини выловила при очередном сеансе, заинтересовало настолько серьезных людей, что даже Примоли ее не сможет достать. Честно говоря, именно потому она и решила хапнуть от хозяйского куска напоследок. И материал по Туко, она с собой заберет. Очень интересная у него нейросеть. Не зря у Примоли чуйка взыграла. Только - фиг ему. Такой шанс Фини не упустит ни за что.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД КРАМИТ.

        Появление в лаборатории довольного как слон ректора, заставило Тима насторожиться. С чего это столько радости? Не к добру это зрелище, ой - не к добру.
        - Господин Форке, вам так неприятно мое хорошее настроение?
        - Э... я опасаюсь. Нет, не вас лично. Причин, вызвавших такое настроение.
        - Ладно, вам как раз, волноваться не требуется. Хотя нет. Вам придется ОЧЕНЬ поволноваться.
        Ректор с удовольствием наблюдал реакцию подчиненного. Прямой как столб. Ни черта из него политик не получится. Хотя... ему и не требуется. Ай, страдалец, да у него все на лице написано... красота.
        - Успокойтесь, Тим. У нас есть несколько оплаченных направлений разработки тех самых, злополучных пластин. Насколько я понимаю, одно из них, вы вполне можете взять на свои собственные стенды. Если мы договоримся. Вы уже волнуетесь?
        Странно, но... ректор был прав. Тим, в общем-то, ожидал такого результата. Но, скорее теоретически, потому, что не совсем представлял себе, как всё это будет происходить, если. И теперь он, действительно забеспокоился.
        - Это большой объем. Лаборатория вся в дырах. Не понятно, как всё будет. Что с финансированием?
        - Для лаборатории университета это будет выглядеть следующим образом...
        Вечером, оставшись в одиночестве, Тим извлек из сейфа бутылку. Коньяк его предшественник пил замечательный. Где такой можно взять, Тим даже не представлял. Ни в Крамите, ни в Лотриме продавцы, глядя на этикетку, ничего внятного сказать, не могли. Последняя бутылка мужественно отодвигалась в угол. И наконец, дождалась достойного повода.
        Возможно, кто-то более ушлый, смог бы выторговать у ректора более приятные условия. Но Тим был весьма доволен тем, что получил. Действительно серьезная работа за вполне серьезную оплату. Деньги на восстановление оборудования и оплата за собственное ПО для него. Нюансы - побоку. Как компенсация за такой подход - закрытые глаза ректора на использование оборудования в собственных целях. Восстановление помещений и установка оборудования - до первого весеннего месяца. Затем Тиму предстоит мотаться между базовым лагерем экспедиции и лабораторией, обеспечивая нормальную работу двух объектов.
        Завтра у ректора будет новый ученый, который поведет в университете направленную гравитацию. Где находится Винат, Тим представлял себе весьма теоретически. Но с техникой собранной на Винате, он очень даже практически поработал во время службы. Собственные разработки там были на высоте. И человек, который этим занимался на Винате, просто обязан соответствовать достаточно высокому уровню производимой продукции. И в нем, точно не будет этой традиционной ленивой неспешности, так доставшей Тима за время работы здесь.
        Бокал с золотистым напитком нагрелся. Глоток. Да. Есть маленький праздник и на нашей улице.
        - Ну что, Дас Герви, тебя мне не догнать. Но я и не стану пытаться. А вот за подсказочку... и особенно, за коньяк - спасибо.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД САНТОР.

        - Мне сказали, что меня зовут Дас. Дас Герви.
        Сони была в шоке. Она вернулась из бара и легла спать. Но проспала всего пару часов. Пришел Туко. Точнее - Дас. В четыре часа ночи. В тоненьком спортивном костюме, прижимая к груди странный сверток. И с глазами, круглыми, как плошки.
        - Мне больше не к кому обратиться. Надо уехать отсюда. В любое место. Вот деньги. Одежда... ну я не знаю, что еще надо. А. Еще... три часа. Через три часа меня здесь быть не должно. Иначе меня убьют.
        Сони впустила гостя и усадив его на стул, отправилась ставить чайник. Голова соображать отказывалась. Дас так и остался сидеть на стуле, зажав в руке толстенький рулончик крупных купюр.
        .
        Сам гость был в шоке. Точнее, он не мог подобрать слова, чтобы описать собственное состояние. То, что приходило на ум, говорить вслух было нельзя. Это ему вполне доходчиво объяснила Грымза. Точнее - доктор Фани. Хотя... к холодной женщине со спокойными глазами, носящей имя Фани, отношение... Даса, тоже изменилось. Впрочем, вспоминать надо по порядку.
        Женщину, которая пришла к нему в палату, Дас не знал. Она была... как тень. Следить за ней глазами было очень сложно.
        - Ну... привет. Слушай внимательно, времени мало. Тебя зовут Дас Герви. Мне оплатили твоё благополучное проживание на этой планете. До определенного времени. Или определенных событий. Можешь гордиться, мои услуги очень недешево стоят и далеко не всем доступны. Время еще не вышло, но. Завтра здесь будет крупная драка. Чертова сучка слила тебя Хорю. Ой, что это я? Доктор Фини оповестила о твоем местонахождении того, кому знать об этом нельзя. Завтра сюда прибудет группа. За тобой, ну и... подчистить следы. На такой случай у меня есть инструкции. И я их выполняю. Первое. Вот кейс. Семь контейнеров. По одному в день. Принимать слева направо по порядку. Обязательно. Второе... вот это.
        В костлявую руку Даса упал странный зеленый завиток, вырезанный из какого-то минерала.
        - Повесишь на шею, на шнурке. Он активируется сам. И... вот. Не миллионы, но на первое время тебе хватит.
        Во вторую руку перешел рулончик купюр.
        - Черт его знает, чего тут на тебя навешали. Вот. Снимай всё, одевай вот этот костюмчиГ. И вали отсюда. Прямо сейчас. И... я тебя выпинаю отсюда в любом случае, можешь не сомневаться. Лучше для нас с тобой будет, если ты сделаешь это сам. Хрен его знает, кто ты такой. Но размах твоих проблем мне... не нравится. Надеюсь, что мы больше не встретимся.
        Вот так Дас покинул клинику. В тоненьком спортивном костюме, чужих тапочках, с завернутым в казенную скатерть кейсом. И совершенно не представляя, что же ему теперь делать?
        .
        Еще через тридцать минут в комнате появился еще один охреневающий персонаж. Сайк. Веселый завсегдатай бара оказался весьма непростым человеком. Начиная с того, что имя Хорь, ему было знакомо. В курс дела он вошел очень быстро. И практически сразу отвел хозяйку на кухню.
        - То, чего не знаешь, никому не расскажешь.
        - Сайк, а это ты к чему?
        - Это я к тому, что сейчас мы с... Дасом, выйдем из дверей этого дома. А ты останешься спать дальше. И утром будешь продолжать обычную жизнь. Если получится, то когда-нибудь ты узнаешь, что именно случилось.
        - Но Дас сам не сможет... его же, сопровождать надо.
        - Это уже не твоя забота. Есть люди, которые этим займутся. И сделают все гораздо лучше, ты уж извини, чем официантка из бара. Имечко у врага Даса, мне лично нравится. Точнее, нравится то, что я буду помогать человеку, который удостоился личного отношения такого большо-ого человека.
        - Да кто это такой, в конце концов?
        - Это... тот козел, который у нас Императора забрал. Достаточно, Сони? По глазам вижу, что да.
        Дас допил из кружки остывший чай и покинул дом Сони. Ему и сказать было нечего. Все мысли превратились в хаос. Собственное имя... оно не казалось настоящим. Но, оно было. И было знакомо и языку и рукам. Знакомы были и контейнеры в кейсе. Комплект поддержки нейросети. Они даже на ощупь были разными. И Дас мог перемешать и разложить их, по порядку, не перепутав. Странно. А вот остальные имена, как и первая визитерша, не вызывали совершенно никакого отклика в памяти. О болтавшемся на груди кулоне Дас вообще забыл почти сразу.
        .
        - Я о таком как у тебя, только слышал. Блокада памяти. Теоретически, кому-то из наших оперативников такое ставили, но, сам понимаешь, результаты сработки такой системы редко когда становятся известны на ЭТОЙ стороне. Впрочем, что ты можешь понимать? Если ты лежишь у Примоли, значит, его интерес вызвала именно твоя нейросеть. И стандартные действия в таком случае - "заглушка" и съем информации с неактивной сети. Не торопись... вот в этот переулочек... да. Если блокировка срабатывает на применение "заглушки", то вся текущая информация как из нейросети, так и из памяти, становится недоступна. Но. Это всё теория, друг мой. И я представления не имею, что со всем этим делать. Мне, честно говоря, не по душе все эти игры с человеческим мозгом. Нейросети - это очень полезно и удобно, тут без вариантов. А вот всё остальное... впрочем, мнение пользователей, обычно редко кто спрашивает. Его - формируют.
        Парочка ночных гуляк пересекла небольшой городок совершенно незаметно. Шли, правда, совсем не главными улицами. Но, до требуемого места добрались быстро. Бокс в заброшенном здании щелкнул новеньким замком. Две комнаты. Точнее - ангар с потрепанным автомобилем и небольшая комната, явно заменявшая все остальные необходимые помещения. Кроме санузла, конечно.
        Пока Сайк копался в объемном шкафу, Дас буквально прилип к одной из длинных стен, на которой было достаточно плотно развешано оружие.
        - Ну что, есть знакомые?
        Сайк, с интересом посмотрел на то, как спутник касается оружия.
        - Знакомо всё.
        - Не верю.
        Дас закрыл глаза и протянул пустую руку. Получил рукоять пистолета и практически моментально проверил обойму и взвел оружие. Не открывая глаз.
        - Семь пять. Модель старая, но производитель левый. Балансировка, форма рукояти. Точнее с закрытыми глазами не скажу. Безгильзовый. Бимы стандартные... я бы его не взял.
        - Хе. Почему не взял?
        - Город. Слишком сильный патрон. Глушитель черта с два найдешь. Оперативная кобура, если стандарт, будет цеплять. Тяжелый. За поясом плохо лежит. Точнее, есть более удобные образцы. На стене передо мной.
        - Ну и зря. Он полицейский броник пробивает. И машину, если без бронирования.
        - Тактика... закрыто.
        Дас надрывно закашлялся, а Сайк удовлетворенно кивнул. Точно - блокировка.
        - Ладно. Возвращай ствол на место. Здесь мы брать ничего не будем. Переодевайся, костюм - в утилизатор. Если разобрался с контейнерами, то кейс надо сбросить. Слишком уж характерная штука. И неудобная. Морщиться не надо. Эту одежду ты и одного дня носить не будешь. Как и обувь.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД САНТОР.

        Хмурый полицейский встретил доктора Примоли в воротах.
        - Аккуратнее, здесь... не слишком чисто.
        - Когда вы завершите расследование?
        - Забудь, док. Мы уже завершили. Здесь люди второго координатора работают. И, похоже, уйдут не скоро.
        Примоли, несмотря на отвратительную репутацию, был отличным специалистом. И напугать или удивить его трупами, было очень тяжело. Но то, что он увидел, ему не понравилось. Понятно, что у простых людей не бывает нейросети стоимостью в миллион. Но для того, чтобы за тобой пришли... такие?
        - В общем, персонал и пациенты были выбиты ранним утром. Буквально - утилизированы. Какое-то сопротивление пыталась оказать охрана и вон те три трупа.
        Примоли подошел и отогнул край мешка.
        - Группа доставки. Тоже охрана.
        - Убиты были все, кроме докторши. Искали кого-то. Не нашли. Докторшу разложили и... спрашивали по-другому.
        Примоли скривился. Искала покупателя, сучка? Вот и нашла. О том, что живых в клинике не осталось, ему сообщили первым делом.
        - Материалы и банк данных?
        - Да... вот только после всего...
        И тут подошел СБшник. Глянул на полицейского и тот буквально испарился.
        - Ну что, док, допрыгался? Мы, понимаешь ли, ищем третий год нашего человека, а ты его в своем чертовом заведении мурыжишь? Впрочем, я-то что. Прочухается наш человек после ящика, во-от. Тогда тебе радость и будет. Большая радость.
        Примоли молча, смотрел на ряд трупов и потеки крови на стенах. Когда рискуешь, то и последствия своего риска учишься принимать спокойно. Жив? Значит всё в порядке, барахтайся. А когда и что еще будет... Вот если остановишься, тогда - точно труп.
        - Ладно, офицер. Давайте мы доживем до этого момента. А пока... может, расскажете, что с банком данных?
        Но, как и ожидалось, доктору ничего никто не рассказал. Только вечером, когда в укромном месте Примоли встретился с тем самым разговорчивым полицейским, картинка немного прояснилась. Пришли первые, поставили на уши клинику и попытались забрать информацию. Затем пришли вторые и выкосили первых. Кто и что - не понятно. И оружие и подготовка у первых и вторых очень похожи. Собранные в одном месте блоки с информацией не уцелели. Куча хлама, в которую они превратились, исключает восстановление данных.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК ЛАПС.

        Тим уныло обозревал место, предназначенное для лагеря экспедиции. Нет совершенно ничего. Энергостанция поселка? Да не смешите мои тапочки. Она и поселок вытягивает с огромным напряжением. Вода, канализация, связь... пусто. И от чего прикажете запитывать оборудование и вычислители? Это ректор подсуетил работку.
        - Тим, так что, разгружаемся?
        Тим посмотрел на источник раздражения. Городские мальчики. Счас пойдет пи-пи за кустик, и наступит на какую-то бяку. Черт бы побрал эту экспедицию. Был бы выбор... но его, как раз, и нет.
        - Не торопись. Будем менять расположение модулей. Черта с два тут нормальная работа получится без стационарной базы.
        - И что?
        - Будем строить.
        - О-о...
        Но Тим уже связывался со знакомыми поставщиками и ближайшей частью планетарной обороны.
        .
        Военные помогли больше, чем рассчитывалось. Они продали мобильную энергостанцию, которая, будучи установлена капитально, существенно прибавляла в мощности. Тут всё просто, для увеличения мобильности, облегчали защитные кожухи и уменьшали сечения энерговодов. Снимали резервные накопители... и далее, в таком же духе. Чтобы компенсировать потери, сердечник и основные узлы ставили от более мощной станции. Именно они и изнашивались меньше всего, поскольку имели значительный запас мощности практически всё время эксплуатации.
        Договориться о демонтаже стационарного оборудования на одной из благополучно заглохших станций, с подобным основным узлом, было проще простого. Те же вояки не отказались потренировать собственных строителей. За чужой счет. Дороже всего обошлось использование инженерного комплекса, зато уже через два дня на площадке были все дорожки, и массивный червяк комплекса заканчивал закрытый резервуар для воды. А через две недели все подземные коммуникации, подъездные дороги и площадки для стоянки техники, были полностью готовы. Площадки для стоянки закопали на три метра ниже уровня поверхности и накрыли легкими перекрытиями. От военного варианта такие стоянки отличались только материалом "крыши". Освещение и прочие мелочи участники экспедиции делали сами.
        Прибывший на собственном роскошном атмосфернике ректор, только головой качал. И крику было более чем достаточно. В огромном помещении, построенном под административный центр, было совсем пусто, и эхо гуляло, отражаясь от голых стен из бетона.
        - Тысяча демонов, Тим! Я тебе что, долбанную военную базу заказывал построить?
        В этот раз к разговору с ректором, Тим был готов. Пачка пластиковых листов с договорами на снабжение поселка водой и энергией, организация постоянных воздушных рейсов в недавно завершенный посадочный комплекс. Возможность приема и отправки орбитальных грузов, дополнительные помещения и условия для создания опытных линий и экспериментальных производств... много чего наработалось за то короткое время, пока строители готовили базу.
        Район, примыкающий к заповеднику, был совсем не обжит. Отсутствие прямого сухопутного сообщения с оставшейся частью материка слишком много значило. Машины экспедиции сделали огромный крюк для того, чтобы добраться на относительно небольшой пятачок степи, примыкающей к холодному океану. Тем не менее, в этом районе и кроме насекомых, было чем заняться. А при наличии надежного административного узла с собственной транспортной площадкой, некоторые отрасли резко пойдут в гору. То же животноводство и рыбный промысел. Плантации редких растений можно будет увеличить...
        - Если вы задробите смету, то я найду деньги. Это не такая большая проблема. А вот ухватить самый крупный кусок на этом месте... после меня, будет уже сложно.
        - И много ты земли взял?
        Тон ректора сменился полярно.
        - Всё, что пойдет для базового комплекса городских построек.
        Ректор закашлялся. Как-то глобально всё. Слишком резко и смело для простого вояки.
        - Тим, а что ты здесь нашел?
        - Только не смейтесь, проф. Людей. Всего-то требуется дать возможность жить лучше. И они сами сделают всё остальное. Кстати, надо вентилировать вопрос об охране заповедника. Если Узловой будет здесь, то и безопасность поселка станет совершенно достаточной. Кроме того, "сохранение ценного образца популяции насекомых Роя". Из ваших уст это будет звучать очень красиво, особенно на планетарном Совете. Когда пойдут результаты, обязательно появятся желающие поучаствовать в исследованиях. И база для этого, уже будет у университета. Есть смысл?
        .
        Две трети списка было оплачено университетом. Совершенно неожиданный результат. Но, бумаги бумагами, а благоустройство базового комплекса требовало серьезных расходов. Начался поиск материалов из заповедника. Местные бродяги оживились и потащили всякий хлам. Неделя сортировки и определения направлений, показала вполне приличные результаты. Затем запустили комплекс связи и у Тима появились заказчики на материал для исследований из разных уголков Ретанона. Следом за этим образовалось несколько небольших команд, выполнявших конкретные заказы.
        Но уже через месяц всё стихло. Да, поселок изрядно оживился. Появились дороги к побережью и к нескольким мелким животноводческим фермам. Но для следующего шага требовалось время. И опять - деньги. Тим нашел опытных работников на контракт и, оставив хозяйство на них, умотал на главную площадку. Без него никто устанавливать испытательные линии, не разрешал. А время шло.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. КОНТИНЕНТ ГОРБУШКА. ГОРОДОК...

        - Ну что, Дас, здесь тебя заберет сопровождающий. У этого человека, действительно, большой опыт.
        - Спасибо, Сайк.
        Дасу стало заметно лучше, и он стал гораздо меньше говорить. На вопрос Сайка, почему так, ответил, что много странных мыслей, которые рассказывать не стоит. Сайк хмыкнул, и расспрашивать перестал.
        Но со следующим спутником повезло гораздо меньше. Неизвестно, кто именно решил, что Дасу в сопровождающие нужен медик, да еще со специфическим опытом. Но именно такой Дасу и попался. Хотя, на предмет того, кто кому попался, они бы еще поспорили, если бы не разругались сразу же.
        - Это принимать сразу, вот это, через четыре часа.
        Дас удивленно посмотрел на вполне адекватного взрослого человека.
        - Я не буйный. И у меня ничего не болит. Зачем мне пить успокоительное? Да еще и такое... грязное?
        Еще через час, у Даса в голове возникло слово "цыган". Новый спутник мягко и навязчиво влезал Дасу в мозг. У него было собственное, совершенно определенное, мнение. И решение, принятое на его основании. И то "лекарство", которое упорно пытался ему впарить спутник, должно было превратить Даса в послушное растение. Откуда появилась такая уверенность, Дас не знал. Впрочем, в последнее время такое стало слишком часто происходить. И всегда вовремя.
        Собственно, он ничем не рисковал, потому, что нанокомплекс, подстегнутый содержимым уже принятых контейнеров из полученного от странной спутницы кейса, вышел на полную мощность. Но разблокирование участков мозга всё еще продолжалось и многое из того, что всплывало в памяти, Дас просто не понимал. Это не мешало ему вполне адекватно оценивать собственное состояние. Но использовать все собственные ресурсы - мешало.
        После того, как всплыло слово-маркер, Дас резко изменился.
        - Чувак, иди нах. Тебя послали не лечить меня, а доставить в требуемую точку. Еще одно подобное предложение и лечить будут тебя. И это будет весьма дорогим удовольствием, потому, что ты меня уже достал.
        Ссора с сопровождающим сделала еще одно доброе дело. Дас начал обращать внимание на действия спутника. Доверие пропало с концами.
        .
        Следующим звоночком оказалось несоответствие... чего именно, Дас даже себе не мог объяснить. Его очень насторожил сам факт появления такого чувства. Совсем как тогда, в клинике, когда он отказался ехать в странной машине. В голове всплыла фраза "Паранойя это не страшно, если ты в состоянии объективно оценить причины, которыми она вызвана".
        Он попытался сосредоточиться. И вот в этом месте, всё стало проясняться. Увидев, что подопечный ушел в себя, спутник стал его торбить. Возникшее ниоткуда слово, достаточно точно отражало ситуацию. Даса встряхивали, как торбу, т.е. мешок, чтобы основательно перемешать его содержимое. Терпения и понимания ситуации у Даса на тот момент не было. Реакция последовала моментально.
        - Слушай внимательно... как тебя... в общем, слушай. Если ты меня станешь донимать всякой ерундой, я тебя поломаю. Если я увижу твое лицо завтра утром, то ты станешь трупом. Это говорится совершенно серьезно. Ты связываешься с сопровождением прямо сейчас. И отдаешь мне свой коммуникатор. Пропадешь из поля зрения больше чем на минуту - убью.
        .
        Последовавший разговор по коммуникатору, только ухудшил дело. Гораздо позднее Дас понял, что именно там было лишним. Слово "сеть". Но в момент разговора, возникло чувство... что уже поздно прятаться. И спокойный... диагноз инструкции по выживанию: "Если поздно прятаться, значит, будем убегать". Дас испуганно вздрогнул, а что будет, если убегать поздно? И такой же совершенно спокойный ответ: "Тогда на этой планете появится еще один Лотрим". А вот ответа на вопрос, что же будет с самим Дасом в таком случае, в инструкции не оказалось.
        .
        На месте, из которого так поспешно ушел Дас, уже через десяток минут появилось несколько вполне обычных на вид мужчин.
        - Жайс, ты не смог справиться с долбанным калекой? И что у тебя с рукой?
        - Иди нах капитан. С твоими подколками. Ты видел Рейми? Ну да, ты ведь к Глазам Дьявола с нашей командой не ходил. Так вот, он даже в глаза мне не смотрел, а у меня разом всё оборвалось внутри. Полный амбец. Спроси у кого-то из ребят, как это, когда на тебя смотрит Рейми. И пусть ОНИ тебе расскажут, а не я. Похоже, он с карсами работал. Чувства у него, как у эмпата. Малейшая попытка сыграть - и взгляд в упор, словно крупнокалиберный ствол. И прикинь, он не сказал ничего, а я точно понял, если дернусь - смерть. Бр-р-р.
        Старший группы сопровождения кивнул и подумал, что случай получится, как бы ни сложнее, чем пророчил специалист. Случайных людей в его команде не было. Не тот уровень.
        - Ладно. Ты свое отработал. Уверен, что это был именно черный переход?
        - Да. Пока я ловил шок от перелома, он свалил. Шаг и слабый всплеск. Все вещи оставил в номере. Принял только три контейнера из набора. Наши смеси даже не попробовал.
        Еще один сюрприз. Впрочем, скорее всего - не последний.
        - Алло... Твили? Он ушел. Контейнер с маркерами так и не принял.
        .
        Твили то Айвер уже давно не ругал себя за то, что попался на крючок. Ловушка была всегда. Для того, кто пройдет по параметрам. Он - прошел. В молодости он успел стать очень квалифицированным специалистом раньше, чем научился опасаться людей. И особой разницы в том, что Служба Императора распалась, а ее заготовками пользовались частные лица, для него не было. Всё совершенно так же. Если отбросить в сторону негатив... то работа была очень интересной. Именно она дала Твили ощущение полноты жизни. И именно победа над очередным противником позволяла ему с гордостью утверждать: "Я лучше".
        Пусть слабаки кричат "ищейка, ручной пёсик". Достаточно один раз в полной мере прочувствовать весь азарт погони и радость победы в чрезвычайно сложном поединке, чтобы думать с гордостью "Это стоит смерти".
        Твили был охотником за головами. Причем - очень опасными головами. Восемь магистров. И только один сорвался. Нет, не этот. Тот, который успел принять яд. А с этим... клиентом, будет очень интересно.
        .
        Странно, но в этот раз Дасу, было совершенно не сложно уходить. Больно, это да. Очень больно далось то, что инструкция, возникшая в голове, называла черным переходом. Но боль была старой знакомой. После ящика Грымзы, бывало и похуже.
        Он вышел в парке, по которому они проходили с Сайком. Вышел и, скрипя всем телом, едва дополз до ближайшей лавочки.
        - Вам плохо? Разрешите... я помогу?
        Вот так рядом с Дасом появилась Ежи. Но ответить ей сразу он не нашел сил. Болело все тело, и мышцы его совершенно не слушались. Вместо слов вылетал странный хрип.
        .
        Чисто вымытый и переодетый в новую одежду, купленную спутницей, Дас почувствовал себя другим человеком. Возможно, именно черный переход дал очередной толчок его выздоровлению. Сам Дас этого так и не узнал.
        - Ты похож на моего первого командира. Только... старше. И шрамы у тебя. Ты ведь не контрактник?
        - К сожалению, сейчас я - никто. Огромное спасибо тебе за помощь, милая. У меня здесь осталось денег... я бы вернул тебе то, что ты потратила. Извини, что отрываю тебя от твоих дел.
        Но дел у Ежи не оказалось. Совсем. Как и денег. Вчера она резко говорила с одним из менеджеров, а сегодня, выйдя на работу, узнала, что работы у нее уже нет. Как и шансов найти что-то приличное в этом городке. Побыть некоторое время сопровождающей, она согласилась с явным удовольствием. То, насколько гладко она заняла место координатора связи, было замечено только спустя полдня.
        - Ну, Дас, я могу тебе точно сказать, что ты воевал. Командирские привычки у тебя вросли намертво. И в к-центре наземных операций ты провел явно не один день. Странно, если контракт, то медблоки сейчас всем дают. Да и нейросеть у тебя не видно. Но. Для меня того, что я увидела, более чем достаточно. К тому же, вдвоем веселее.
        Она еще не представляла себе, насколько веселее будет с Дасом. А он об этом как-то не подумал, со странным чувством разглядывая стройную фигуру спутницы.
        .
        - Жизнь - прекрасна.
        За спиной Даса раздалось вежливое хихиканье Ежи. Он еще раз с удовольствием потянулся и... обратил внимание на разруху, царившую в номере.
        Поздним вечером вчерашнего дня они, набегавшись по городу, нашли спокойное место с недорогими комнатами. Без регистрации. И устроились на ночь.
        - Ты, оказывается опасная женщина, Ежи.
        - Кто бы говорил. Всё было замечательно, но... я бы еще поспала.
        - Э... у нас сложная ситуация. Я пойду за завтраком. Возможно, уходить надо будет сразу.
        Прекрасной жизнь для Даса стала потому, что развернулась нейросеть. Появились недостающие органы чувств. И вспомнились привычки, о которых он даже не подозревал. Двадцать минут, проведенные в ожидании приготовления нормальной горячей пищи, прошли очень насыщенно. Он успел просмотреть полицейские отчеты по событиям в клинике Примоли. Там оказалось не слишком много информации. Сходил по адресу СБ, но там на его личный код выскочила просьба срочно связаться с... человека он не вспомнил, потому просьба была проигнорирована. Информации в СБ оказалось чуть больше, но она была слишком специфической. Точнее - он просто ничего не понял, запутавшись в куче специальных терминов. Рановато. Главное, что стало понятно - преследователи, действительно были.
        Капитальный, плотный завтрак, был приготовлен и оплачен. На обратном пути, Дас внимательно осмотрел окружающую территорию. Моментальной пользы это не сулило. Но начинать всегда сложно. К вечеру нейросеть проверит лица и автомобили, на которые обратил внимание Дас за прошедший день. Совпадения должны быть. Судя по выводам СБ, обе группы, которые подрались в клинике, на Диассе чужие. У них не может быть много людей. Техника у них слишком похожа. И методы. Это дает достаточно большую вероятность того, что именно технику они использовать и не будут, опасаясь конкурентов. Это значит - люди. А люди - это лица. Как бы плоха ни была орбитальная сеть Диассы, но то, что требуется Дасу, она выполнит. Маршрут на день получился очень сложный, удалось расположить места остановок именно так, как требовалось. Оставить в сети координаты некоторых мест, где по предположению Даса, обязательно должны будут засветиться преследователи.
        Сложной такая схема выглядела только на первый взгляд. Несколько программ анализа выполнили всю черновую работу. Затем еще пара модулей СБ скорректировала задание для орбитальной сети и выдала Дасу точный график движения по указанному маршруту. По достижению условной точки, черновой материал будет обработан и в личном хранилище оставлен результат. Если он будет.
        Дас уже стал самим собой. Ущербненьким и... в некоторых местах кто-то наглый, явно заворачивал селедку. Там Дас ничего вспомнить так и не смог. Вещи, относящиеся к личной безопасности на Диассе, были собраны в заливку, для того, чтобы вспомнились в любом случае. Как только встала базовая конструкция нейросети, заливка эта и пошла. И теперь эта сфера интересов, была в отличном состоянии.
        Его личный рабочий слой в орбитальной сети оказался слишком... монументальным. Большинство секторов требовали сложные пароли. Небольшой вращающийся значок показывал, что пароли составные и требуют подтверждения по сети. Поскольку даже в доступных объемах Дас так и не разобрался, то и думать о том, каким образом заглянуть в закрытые, не стал. Главное, что слой личной безопасности был доступен и откровенно порадовал массой всевозможных программ и модулей.
        .
        В номере, возле двери, обнаружился пухлый пакет с вещами.
        - Ежи. У нас появился багаж?
        Спутница, молча, отобрала у него сверток с завтраком и отправилась в крошечную кухоньку. Уже на ходу проинформировав, что: первое, багажа у них, по-прежнему нет, а второе - у них вместо некоторых нужных вещей образовался совершенно не нужный мусор, который сейчас и лежит в пакете возле двери.
        Дас быстро прогнал в памяти ночные события и хмыкнул. Похоже, в маршруте надо сделать одну обязательную остановку. В магазине женской одежды.
        .
        День промелькнул слишком быстро. Сложный рисунок маршрута был выдержан практически полностью. Остановка ужин и отдых. И если спутница устроилась до утра, то Дасу пришлось бодрствовать под сладкое сопение спящей Ежи. Материала, собранного орбитальной сетью, оказалось на удивление много.
        Ускоряться Дас пока не мог. Приобрести планшет не догадался, да и использовать обычное оборудование... просто не захотел. Слишком долго и сложно готовить его под себя. Всё делалось в одну голову. Возможно, именно потому, результат получился странный. Опозналась только одна группа. Безусловно, опозналась, это слишком громко сказано. Но более пятидесяти процентов вероятности, это уже результат, которому можно верить.
        Группа работала в имперском стиле. Но применения специальных возможностей избегала. Общалась по гражданской сети, но таким кодом, который нигде не использовался. Кроме случаев с группами Хоря в Батрунге. И только наличие такой информации в собственном слое безопасности позволило провести параллель.
        Вторая группа, также использовала имперские методики. Но были весьма примечательные отличия. Их связь обнаружить не удалось. Но она явно была. И еще один момент. Именно к этой группе, программы анализа, отнесли два всплеска волновых переходов. "Зеленый, без привязки, категория А". Вариантов принадлежности группы было несколько. Но некоторые были... сомнительны, а некоторые, в этом месте - маловероятны.
        Помимо этих особенностей, была зафиксирована масса мелких деталей и персональных привычек. Дас удивился тому количеству камер и регистраторов, на которые попались помеченные люди. Достаточно было засечь одного из группы на контрольной точке и программы анализа начинали ворошить архивы и сводки, собирать материал по контактам... вот она, современная техника, в действии. Понятно, что и доступ у оператора оказался максимально возможным и по его запросу поработал кто-то еще. Скорее всего, кто-то из Кристаллов. Одно из сообщений, поступивших на нейросеть, было... слишком уж странным. Человек такое не напишет. Именно на него Дас и ответил. Максимально подробно. И получил квитанцию с пожеланиями. Такими же странными. Или... непривычными?
        Но эти вопросы отодвигались до времени, когда будет решена главная проблема. Спал Дас спокойным сном человека, честно выполнившего свою работу. Целых два часа. Затем был еще один сумасшедший день.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД...

        - Твили, я не понимаю, что он делает. Ну не сумасшедший же он на самом деле?
        - Завтра к вечеру он вполне может нас вычислить. Похоже, память к нему возвращается очень быстро. Погоди, скоро отчитается твой связист.
        - Думаешь, подтянул группу?
        - Нет, рановато. А вот с орбитальной сетью явно работает. Завтра будем контролировать только чужаков. Клиента поведут они. Тройку самых опытных, с собственным переходом, соберешь ко мне. Отработаем по моей личной засечке.
        В базовой квартире оставалось только два человека. Вся группа рассосалась по городу. Возвращаться к себе, Твили запретил.
        - На этой планете у нас будет только одна попытка. Завтра или через день он уйдет с планеты. И всё. Охота закончена. Мы вчетвером, еще некоторое время последим за клиентом. Выбираться, если что, бойцы с планеты будут поодиночке.
        Командир группы согласно кивнул. Начальство им отбой не даст. И по следу пойдут только те, кто максимально подготовлен. Вот только... это уже будет игра, потому что рисковать никто не желает. И координатор охотников, прекрасно понимает ситуацию. Они напишут тома отчетов и отдадут заказчику гору материала по операции. И всё это только для того, чтобы оправдать деньги.
        - Чужаки подошли ближе к парочке. Ночью, наверняка пойдут брать.
        - У них нет выбора. Похоже, что ошейник у них, куда более жесткий. Только результат.
        Твили хмыкнул. Еще одно подтверждение того, что это именно тот человек, который им нужен. Таких безбашенных в этом бизнесе мало. Из тех, кто серьезно интересуется именно Греем, пожалуй, только Хорь мог и засечь и доставить группу на Диассу.
        Со столика раздался тоновый сигнал планшета. На развернувшейся карте города замигало две точки.
        - Наш?
        - Да. Это второй его переход. Уже дальше, чем первый и маскировка гораздо лучше. Два дня. Завтра не рискнет.
        Оперативник не ответил. Странный шлем для артефактной связи устроился у него на голове. Требовалось перебросить бойцов на новые точки.
        Твили хотел сказать, что группа Хоря пролетела с сегодняшним захватом. Но промолчал. Не услышит. Начинался самый сложный период. Если бы не чужаки... всё было бы очень красиво. Примоли собирался перевозить пациента? Вот он бы сам всё и сделал. А люди Твили просто подобрали бы объект на дороге.
        - Опять влезли. У нас два человека в минусе. Столкнулись с конкурентами.
        - Вот и ответ, почему наш объект мечется. Надо ему подставить пару. Как пить дать, попробует отработать самостоятельно. Он нас напрягает.
        - Твили, ему не придется этого делать. Если подставятся наши люди, то будет то же, что произошло сейчас. У группы Хоря достаточно бойцов.
        И тут раздался очередной сигнал, и на карте появилась точка. Одна. Вторая не появилась ни сразу, ни через время. Точку выхода орбитальная сеть не засекла.
        - Да. Похоже, наш парень получил полицейскую сводку. И организовал нам с тобой свободную ночь. Да не дергайся, далеко уйти он не мог. Это я тебе совершенно определенно говорю. Каким бы монстром он ни был, но запасов энергии это не отменяет. А межпланетный переход, такая штука... в общем, еще два дня он будет на планете.
        Завтра начнется то, из-за чего наняли именно Твили. Для того чтобы обнаружить клиента, ему не требовался маячок или маркер. Он запоминал энергетику клиента и находил ее. Не так быстро и точно, как это делало оборудование, но это уже было неожиданно. Когда объект успокоится и встанет перевести дух, вот тогда его и возьмут.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД ЛОТРИМ. УНИВЕРСИТЕТ ЛОТРИМА. ЦЕНТРАЛЬНЫЙ КОРПУС УНИВЕРСИТЕТА.

        Давно Тима не встречали возле въезда на территорию. Вот так, ранним утром, чтобы не успел никуда свалить. Пожалуй... почти месяц уже. После того, как он вернулся и запустил одну из испытательных линий. Сейчас территория возле заповедника потихоньку обживалась. Тим обзавелся вполне приличным списанным военным атмосферником и, разобрав до несущей рамы, приводил его в порядок. На новые модели тратиться ему не хотелось. Слишком уж дорого выходило. И от качества, пожалуй, только внешний вид. А имперцев переделывать было гораздо привычнее.
        В его собственной мастерской, переделка старых моделей была поставлена на поток. Устанавливали новые реакторы, облегчали. Меняли севшие гравитационные пластины. Очень много было имперской техники. Нерабочей, исчерпавшей ресурс. Притом, что корпус и системы управления, да и многие из основных узлов, оставались во вполне приличном состоянии. И они были куда лучше сделаны. Ой, не то слово. Вот чем отличается продукция мирного времени, от такой же продукции военного? Кроме всего прочего, обязательно - стоимостью. В машины имперской постройки было вбухано гораздо больше ресурсов, что не могло не сказаться на качестве.
        В университете, после "разведки боем", готовились к серьезному закреплению на всё еще строящейся площадке. Собирали специалистов и принимали, на платной основе, сотрудников других научных учреждений, каковых оказалось изрядно. К весне будут полностью готовы помещения для научной части и собрано оборудование. Вот тогда и начнется... вторая серия.
        .
        - Тим, что у тебя за проблемы с полицией?
        Вот как. Этот парень, в СБ университета, отвечал за взаимодействие с полицией. И вышел к служебному въезду не просто так. Очевидно, день для Тима начнется с главного корпуса. А там - чертовы студенты.
        - С полицией у меня проблем нет. Не так давно я отбил руки дилеру.
        - Он же своими ногами ушел?
        - Вот и я говорю то же самое. А начальник восьмого участка решил, что я дилера грохнул.
        СБ было относительно нормальным, так что без указания ректора, Тима не сольют.
        - Я всё понимаю, но... поговорил бы ты с Карлом?
        Это его работа. Получил факты, проверил и обеспечил явку к руководителю. Для того места, которое паренек занимает, этого вполне достаточно.
        - Места для стоянки возле фонтана есть?
        - Ага. Счас. Только общий пятак.
        Тим вздохнул. Самый отвратительный вариант. Все места на ближней парковке для персонала заняты. Вторая - возле центрального входа. Очень плохо. Не любил Тим утреннюю толпу студентов. Весь привычный утренний график поломан. Хотя, тут не только утренний график... мелькнул торец главного корпуса. Остановка. Хлопнула дверца машины. Ну... поехали.
        - О, какие люди! Великий ученый Тим Форке. Как ваша гравитация поживает? А вам известно, что Онив опять в деле, его жучки начали трансляцию из туалетов первого этажа...
        Студенты - это чертов хаос. Много их в одном месте - неуправляемый кошмар. Но самые активные здесь - дети. Пусть и взрослыми выглядят, но подколки у них, и выкрики - из детства.
        - Слышь, чувак... - А вот это уже не дети. Три здоровых лба с татуировками. Обживают территорию, чертовы урки.
        - Смотри сюда, лаборант. Еще один твой косой взгляд на Пешего, и лечить будет нечего. Это - не твое дело. Понял? - К лицу приближается кулак. А вот это он зря. Личное пространство на Диассе уважают. Привычная связка, громкий мат и стоны с асфальта. Демонстративное движение навстречу оставшейся паре. Счас пойдет воспитательный процесс. От центрального входа уже торопятся охранники, так что надо бы успеть до их прихода..., но ставшаяся пара бой не приняла. Молча, подняли страдальца и свалили. Надо бы этот момент закрепить. В университете уже есть хозяин. Демоны бы забрали этот переезд. Новое место, непуганые гости... а вот от этого кошмара, разодетого в модные дорогие вещи, кулаки, точно не спасут. Тим засек целенаправленное движение одной из "королев".
        - Браво, Тим. Истинный мужчина. Не смотрите на серую одежду, под ней скрывается... - И продолжение шепотом. Звонкий смех троицы барышень. Центр местной вселенной. Это Тим попал. Сегодня его имя, точно будет трепать весь старший курс.
        Своего рода чемпионки по... определенному виду спорта. К сожалению, такие спортсменки Тима перестали привлекать давно. Ну не понимает он, точнее - не принимает, пустоту такого... спортивного общения.
        - Тим, а куда это вы так быстро уходите?
        - Две минуты, девочки... это слишком много. Вот сдашь сама зачет по гравитации...
        - Лично? Да без проблем.
        - Ну не прямо сейчас же?
        Да-да. Только обещания, любые. Спор еще в силе. Две минуты разговора и... не интересно, чего там она выиграет у таких же пустых подружек. Дорожка к входу.
        - Чувак, классно ты хлыща положил. А меня так сможешь? - Очередная "деточка". Местный чемпион, красавец, куча мускулов и в голове, традиционно, пусто.
        - Кен, вот сдашь мне основной курс вовремя - обещаю. Уложу на маты в первом раунде. Иначе - никак.
        - Ты серьезно? Черт. Это интересно. Принял.
        Да не может быть. Если бы твоего интереса к учебе дольше, чем на две недели хватало... До вожделенного входа в корпус остается все меньше и меньше.
        - И как это ты собираешься Кена побить? - Еще одно событие в юбке. Ну, когда же это закончится?
        - Вот посмотрю на тебя, Линда, впечатлюсь, и побью. Только так.
        - Так я тебя в сборную записываю?
        - Нет. Я еще на тебя не посмотрел. И. Наоборот - не покатит.
        Счас. Сборная универа, Тиму, уже - очень дОрога. Всю технику "машинистам" подтягивает. Гоночные атмосферники - вообще, изобретение дьявола. Издевательство над механиками.
        Наконец-то долгожданный холл. Сейчас - направо, в административный корпус.
        - Тим, подождите. - Это Карл, местное СБ. Ага. Сам вышел. И на "вы", значит, действительно - служебный вопрос.
        - Проблемы?
        - Да нет, всё у вас в порядке. Просто интересовались вами сегодня. Неофициально, но очень серьезный человек. Думаю, вам надо об этом знать.
        И зачем Тиму знать об этом?
        - Спасибо. Кстати, говорят, этот кадр с жучками, опять трансляции в сеть начал?
        - Откуда такая информация?
        - Студенты по дороге в ухо накричали. Туалеты первого этажа. У вас еще десяток камер прибавится в хозяйстве. Бесплатно, Карл, цените.
        - И не надоедает же ему?
        - Это уже образ жизни. Да и вас в тонусе держит.
        - Я бы лучше - поскучал.
        - Скучающий офицер - еще хуже, чем скучающий солдат. Работать! Хе.
        - Я тебе припомню еще. Рабо-отать... - Передразнил СБшник.
        Своего рода традиция. Всё время работы в универе, у Тима постоянно находится, о чем потрепаться с Карлом. На работе он сух и официален. А вот после работы... тот еще шутник. Так что на очередной субботней тренировке - надо быть предельно осторожным. Клей в ботинках - самая слабая шутка.
        - Еще минутку, Тим. Катят дело люди местного папы.
        - За того придурка возле универа?
        - Больше, вроде, не за что. Собирают свидетелей. Ты бы озаботился хорошим адвокатом?
        - Услышал. Если это не официально, то... в пять подойду - поговорим.
        - Принято.
        И дернуло же дилера выйти прямо к его машине? И предложить ему. Наркотики. Дерьмо.
        Странно, но... главным для Карла оказалось совсем не обвинение в смерти наркоторговца. Значит, стоит внимательнее отнестись к тому самому человеку, который интересовался. Не вовремя это. Впрочем, усложнения обстановки, всегда не вовремя. Вот тебе и спокойная и чистая планетка. Дыши, сколько хочешь. Может лучше назад, в какую-то вонючую дыру? Тим покрутил головой. Похоже, он не просто стал привыкать к множеству людей вокруг. Ему расхотелось от этого отказываться.
        .
        Круг по админзданию, на этот раз, оказался совсем быстрым. Пять заявок уже лежали в сети, обсуждать детали здесь было не с кем. Только на месте, непосредственно с тем, кто заказывал ремонт оборудования. Обязательность рассмотрения таких заявок, так же была одним из пунктов компромиссного соглашения с ректором.
        Множество достаточно качественного оборудования оставалось под чехлами из-за того, что собственными силами университет его запустить или исправить не мог. И оборудование требовалось не только для исследований. Мелкий бизнес сотрудников, учитывавший, как и в случае с Тимом, интересы ректора. Ректор получал материалы исследований, а сотрудник использовал редкое сырье, полученное на оборудовании, для собственных проектов. Деньги? В механику таких процессов, Тиму вникать, не хотелось. Работает? Отлично. Отвлеченные знания? Великолепно... но только не в этом направлении. Не сейчас. Не для него лично.
        .
        Возле дверей лаборатории ожидал еще один человек. Уже привычный начальник личной охраны ка-два.
        - Доброе утро, Лено. И - нет. Никаких новых сведений у меня, про вашего человека, не появилось.
        - Доброе утро, Тим. У меня есть к вам вопрос. Но... не на улице.
        А Тим уже пялился на характерный жесткий кофр, аккуратно поставленный возле лавочки. В местном арсенале такое оружие не фигурировало. Это он знал точно.
        - Если вопрос касается... этого кофра, то вам потребуются очень веские основания.
        - Не беспокойтесь. С основаниями у меня всё в порядке.
        .
        Да. "Рейка", это очень удачное оружие. Специфическое и достаточно нежное, но мощность и точность выстрела у нее, пожалуй, лучше, чем у любого аналога. А про боеприпасы, вообще говорить нечего.
        Тим буквально облизывал распакованную винтовку. Красавица. И в очень хорошем состоянии. Но... некоторые необходимые детали, от другого комплекта. Сразу видно, что собирал не специалист.
        - Откуда такое оружие?
        - Ну что вы, как маленький, Тим? Откуда... куда... главное, что сегодня это оружие должно быть полностью готово к работе и иметь два комплекта боеприпасов TVF. Знакомо такое?
        Тим перевел взгляд на кейс с модулями. Есть такие. Проверить несложно. Но... требуется практический опыт.
        - Насколько я понимаю, Тим, в таком виде это работать не будет?
        - Будет. Но это уже не инструмент. На уровне обычной винтовки. Компенсатор и узел дальномера, к основному блоку не привязан. Вот эти метки видите? Съемные блоки, даже не от одного комплекта. Боеприпасы и работу блока точной доставки потребуется проверить. Это время. Сегодня? Демоны бы побрали такую спешку.
        Вместо ответа, нейросеть приняла документ. Тим пробежался по грифам... коды... личные идентификаторы... и кивнул. Если это вопрос чьей-то жизни, то, что значит мелкая выгода или возмущение местных бизнесменов?
        - К сожалению, из лично знакомых мне отставников, только у вас есть достаточная квалификация и опыт работы с таким оружием.
        - Да уж. Где Синти, а где вы? Патруль решили не вмешивать? Впрочем... не обращайте внимание на вопросы.
        Тим уже с головой ушел в осмотр оружия.
        - Так. Во-он там комната отдыха. Час времени на стыковку. Затем нам потребуется стрельбище и грамотный корректировщик. И... для боеприпасов такого типа, специальные экранированные кейсы - вещь необходимая, а не - желательная. Небольшой футляр из легкого металла, на два магазина. Обычно... для вашего случая, десять выстрелов, это - с избытком. Экранировка волновая, сделать у нас, не слишком сложно. Рабочий футляр, а не это... показушество. Бля. Лено, вы бы поискали по своим загашникам? Вот так должен выглядеть. Он не убиваемый, так что если даже слегка покоцан, то - не страшно. Там специальная экранировка и защита от внешнего воздействия. Это повторить я, при всём желании, не смогу. А оружие нежное...
        Кусочек изображения скользнул по сети к Лено. Тот кивнул. И хихикнул.
        - Наш спец заменил точно такой футляр на этот.
        - Ему требуется повышать квалификацию. Это - вежливо. Та-ак. Еще минутка, я отгружу своих бездельников. Возможно, часть сегодняшних планов получится спасти...
        Спина Тима мелькнула в дверях кабинета. Лено кивнул и сел на линию связи. Чехол и специфическое снаряжение для корректировщика. Место на стрельбище. Транспорт.
        .
        Когда все блоки встали на место и были совмещены с основным модулем оружия, Тим проставил метки и уложил всё в появившийся волшебным образом штатный полевой футляр. Так же быстро люди Лено доставили всё, что было запрошено.
        - Во-от. Так будет гораздо лучше. У вас, я смотрю и гарнитурка для корректировщика, родная, нашлась?
        - Надо смотреть?
        - Нет. Это работает всегда. Ну... я не видел сбоев. Так скажем. У меня всё. Боеприпасы я разобрал, футляр подготовил. Тратить жалко, конечно, но проверить надо обязательно. И проверить, по-другому не получится.
        Лено подхватил чехол и кивнул на дверь. Через час они с Тимом уже обживали позицию на одном из военных полигонов. Еще через десять минут пошел процесс пристрелки. Спутник оказался вполне толковым корректировщиком, и принципы работы устройств ухватил на лету.
        - Красиво сделали. Целеуказатель глазами перемещается.
        - И у меня на прицеле слабая зеленая точка. Очень удобно. Да с рейкой всё удобно. Кроме того, что нежная она слишком. Впрочем, с точным оружием всегда так. А здесь еще и волновые элементы доставки. Это... жесть. По опыту говорю, выстрела в месте доставки не слышно и грамотный стрелок по выстрелу не засекается. Персональная маскировка у них слабовата против нашего оборудования. Только это и спасает.
        Спутник цокал языком, разглядывая развороченную выстрелом броню планетарного танка. Боеприпас имел волновые элементы. Говорят, что это было запрещено во времена Империи. Но запрещено странно. Адепт мог использовать, а вот неадепт - нет.
        - Тим, не потому ли монастыри адептов так настойчиво собирают?
        - Я на тему политики не рассуждаю, Лено. Там, где я ничего не могу - я ничего не хочу.
        - Угу.
        - А что, ЭТИ уже и до вас добрались?
        Лено промолчал. Служебная информация.
        - А что там, возле насекомых, такого интересного, Тим, что у вас университет такую глобальную возню затеял?
        Пришел черед молчать Тиму. Слишком много личных планов он связывал с тем местом. Вопросы без ответов были взаимными и продолжались недолго. В конце концов, Тим не выдержал и рассмеялся.
        - Мы с тобой, как немой с глухим. Давай-ка прекращать это безобразие. Оружие работает. На текущий момент я сделал максимум возможного. Десять выстрелов будут. Еще вопросы есть?
        - Нам потребуются консультации. Погоди отказываться. Подъедет человек, оговорит условия и направления. Да, это Служба. Не частная инициатива. Посмотришь, подумаешь.
        Тим успокоился. Вот что за люди интересовались лаборантом в СБ, оказывается. От этого спрятаться... тяжело. Но за условия он будет драться до последнего. И не с посредником, чтобы не было потом "ой, он не имел права подписывать ТАКИЕ условия".
        - Контракт будет подписывать старший офицер, имеющий полномочия. Я должен буду в его праве убедиться лично. Условие обязательное.
        - Во-от. Конструктивно мыслишь. Тебя куда доставить?
        Тим посмотрел на ночное небо. День накрылся тазиком. Домой? Нет, еще один обязательный момент.
        - К терминалу банка. Хочу проверить поступление вашей платы за консультацию.
        - Наличными, пойдет?
        Намек Тима был понят правильно. Как бы это не подавалось, но квалифицированная работа должна быть оплачена. И - да. Оплата не разочаровала. Домой Тим приехал с хорошим настроением. Если подчиненные сделали то, что требовалось, то и завтра огорчаться не придется.
        .
        Футляр с оружием уже летел в точку назначения. Система, старательно создаваемая Дасом в свое время, не подвела.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД...

        - Обалдеть можно! Вот так, раз-з и через добрую половину континента... Дас, что случилось!?
        Дас принимал очередную порцию... последствий. Ожидаемую, но от этого не менее неприятную. За всё надо платить. За пользование непроработанными энергетическими каналами - вот таким образом.
        - Номер на двоих... третий этаж. Внешняя сторона. Сама.
        - Принято.
        Огромный подвальный уровень пансионата в приморском городе. О причинах именно такого выбора, Дас ничего не рассказывал. Но Ежи, честно говоря, была слишком занята собственными ощущениями. Волновой переход. Как в сказке. Раз-з и тут. И только гораздо позднее у нее возник вполне закономерный вопрос: кто такой Дас?
        А сам Дас, дошкандыбав до номера, первым делом метнулся в спальню. И вышел через десять минут совершенно довольный. Ежи, конечно, заглянула следом, но ничего, кроме разорванной подарочной упаковки весьма внушительных размеров, не обнаружила.
        - А я-то думала, что тебе кровать понравилась.
        Дас на мгновение замер, переваривая услышанное. Затем рассмеялся и принялся объяснять, что кровать... это приятно, но совсем не главное. И вообще, Ежи - молодец.
        - Тю, а я-то что?
        - Мало спрашиваешь. Это, редкость.
        - Мне прекрасно известно, что ты все равно больше чем надо, не скажешь. Чего зря портить вечер? Не останавливайся. Так что ты там про кровать начал... рассказывать?
        .
        Половину следующего дня Дас провел на той самой кровати, в позе эмбриона. Но - вторую половину. А первую, с раннего утра, на малолюдном пляже, изображая любителя подводного плавания.
        - Ты... не слишком торопишься?
        - Нет. К завтрашнему утру нас отследят. Это будет не слишком просто, но район они получат. Затем сработает... то, что я приготовил. После этого потребуется один... или два точных выстрела. И можно будет спокойно отправляться туда, куда нам надо.
        О том, что им куда-то надо, Ежи услышала в первый раз. Но не удивилась. На человека, который не знает, что надо делать, Дас был совсем не похож.
        - Ежи, завтра нам придется пробиваться силой. Пистолет или автомат?
        - В городе? Конечно пистолет. Желательно не один. И... желательно, прямо сейчас. К оружию надо привыкнуть.
        Перед сном проработали несколько тактических схем. Нашлись пистолеты. Разные, но это было не принципиально. Именно на короткоствольное оружие делался упор в подготовке наземных координаторов связи, каковым Ежи и являлась.
        На кораблях Патруля, такую должность, чаще занимали мужчины. Там в базу шли абордажные клинки. Оружие тяжелое, требующее силы и выносливости. Для мастера, каковым стал Дас, после долгих лет постоянных тренировок и множества проведенных схваток, сила уже не имела решающего значения, хотя и не была лишней. А вот на начальных уровнях, она решала слишком много, равно как и телосложение.
        Судя по квалификации, служба у Ежи проходила весьма удачно. Что именно заставило ее отказаться от достаточно высокооплачиваемого и относительно безопасного места, Дас не спрашивал. И это было одобрено.
        .
        Проблема самой Ежи, была достаточно простой. Она не смогла разделиться. Если привязалась морально к одному человеку, то хотелось получать от него всё. И после первого похода в бордель, она это ощутила в полной мере. А вот служебные блоки - сказали нет. И в какой-то момент это стало невыносимо.
        Наземников не опекают психологи так, как это происходит с экипажами кораблей. Считается, что они вполне могут без этого обойтись. Впрочем, психолог, несомненно, помог бы, если бы Ежи к нему обратилась. Но и этот вариант для нее оказался закрыт. Офицер, который занимал должность штатного психолога, ей активно не нравился. И идти к нему с такой проблемой она не желала. В конце концов, Ежи устала и сошла на гражданку, кардинально разбив сложный узел сложившейся ситуации.
        .
        Утром парочка проснулась хорошо отдохнувшими и готовыми к тяжелому дню.
        - Итак. Через... пятьдесят минут откроется портальное окно. Под водой. Это предполагает экранирование вектора и дополнительные сложности с определением точки доставки. Сам факт засекут моментально. Но отработать на месте сможет только специалист. И то, далеко не всякий. Если он не попадет в ловушку, то я выстрелю. Вот один из этих трёх. Я не знаю точно, кто именно. Но тут сложностей не будет, кто выживет, тот и наш. Каким образом они будут выставлять команды для страховки, я не представляю, но уверен, что такие будут. При отходе мы, с достаточно большой вероятностью, можем нарваться на одну из таких групп. Сразу говорю, вперед не лезть. Охраняешь только себя и стараешься не зацепить меня. В остальном, считай, что меня нет. Это понятно?
        Ежи в первый раз поняла, что это совсем не игра. И воевать собственными руками ей приходилось очень редко. К такому надо быть готовым. Она была не готова.
        - Ну что ты, у меня таких мальчиков на личном счету уже вполне приличное число. Ничего опасного или страшного. Постоишь в уголке, и поедем дальше.
        Про себя Дас матерился. Да, приятно и удобно. Но вот, дошло дело до работы и... что? Стрелять на три км без корректировщика, он был не готов. Менять планы - было поздно.
        - Давно не воевала. Забыла уже, как это. Не беспокойся, всё будет как надо.
        Черта с два - не беспокойся.
        - Ладно. Верю. Дополнительный курс пройдешь обязательно. Или нам придется расстаться. У меня слишком часто вот такое. Причем, это еще так... цветочки.
        - Бесплатного сыра не бывает. Работаем.
        - Любишь сыр?
        Судя по выражению лица, теперь ругалась матом Ежи. Про себя.
        .
        Курортный сезон закончился достаточно давно, и на пляже было скучно. Впрочем, не сегодня. Утром что-то громко булькнуло, и на поверхности воды появился огромный водоворот. Продолжалось это недолго и не многие успели увидеть всё собственными глазами. А вот после этого, начался цирк и многие из балконов окружающих пляж зданий украсились стеклами всевозможной оптики. Пансионат, в котором остановились Дас с Ежи, находился далековато от места, но приборы, в наше время, творят чудеса. Нашлись и телескопы и бинокли. И вполне приличное количество любопытных отдыхающих. Мощный военный бинокль Ежи, никого не удивил. Дас смотрел из глубины комнаты, через прицел массивной винтовки. Через дверь по коридору, парочка отдыхающих смотрела красивые сны, отдав в пользование автомобиль, одежду и гражданские документы.
        На пляже, тем временем, события развивались в нужном направлении. Оцепление и первая партия экспертов. Вполне естественно, что полицейские следователи, только руками разводили. К обеду замелькали гражданские костюмы и появились те, кого ждал Дас. Они не перехватывали запрос в СБ. Они его опередили.
        Дас с ухмылкой представлял себе, какую бурную деятельность пришлось развить этому... охотнику, чтобы добраться до портального перехода первым. Но он добрался. Точнее - его привезли полицейские и создали все необходимые условия. Вот троица спецов, на небольшом катере, подошла к закрепленному понтону. Высадилась на него и под улюлюканье множества зрителей стала погружаться в совершенно прозрачном шаре защитного поля.
        - А вот скафандр ты зря не одел, друг мой. Это решение ты еще долго вспоминать будешь. На Серой Дороге, бл...
        Дальше началось нечто невообразимое. Очередной глухой удар потряс окрестности, и появившаяся воронка была даже больше той, первой. Воронка то смыкалась, то набирала обороты. Две лодочки, сорванные с привязи, понтон и масса мелкого мусора ушли в пустоту. Именно туда открывался портал, поставленный Дасом. Причем, дополнительное плетение, мешало закрытию окна портала.
        - Нет-нет. Всё, что ты можешь, это тянуть из своих глупых подручных последние крохи энергии. Не выбрался сразу? Теперь уже и не выйдет. Сдерживающая конструкция находится с ЭТОЙ стороны окна. Впрочем... шанс есть всегда.
        .
        Воронка внезапно стихла, и вода ринулась восстанавливать потерянное в неравной схватке пространство. На пляже, возле большого камня с якорной цепью, появилось темное пятно. Из пятна медленно вытянулась костлявая рука в дымящихся лохмотьях одежды и вцепилась в металлическую цепь. Цепь глухо зажурчала, натягиваясь. Пятно начало быстро сдвигаться от камня. Появилась голова, плечи... и тут звякнула железом винтовка из комнаты. Голова человека вздулась и... все разом закончилось. В пятне исчезла так и не появившаяся часть тела, и приличный кусок цепи. Практически сразу же исчезло и само окно перехода. Толпа зрителей буквально взвыла от восторга.
        - Вот и не надо было меня трогать. Шустрые какие. Появления здесь второго такого спеца... ожидать не стоит. Надо быстренько потрогать останки этого дяди и - в пещеры. Запомни хорошо, сегодня ты видела окончательную смерть одного из магистров. Исключительно редкое зрелище.
        - Почему магистра?
        - Уровень энергетики плюс собственные возможности. Если он официально не подтверждался, то это - только его личные проблемы. Уровень соответствует. Подтверждаю.
        Появившийся над рукой Даса зеленый Знак довольно провернулся. О как? Дас не мог не рассмеяться. Он только что собственноручно посвятил в магистры собственного преследователя. Посмертно.
        Хорошо хоть Ежи стояла спиной и не видела этого момента, продолжая наблюдать за пляжем. Тяжело объяснять.
        .
        Подземный паркинг пансионата был безлюден и тих. До сих пор основные события происходили на пляже. Те, кто не успел выбраться поближе к месту событий, наблюдали с балконов. Парочка соседей всё так же мирно спала в своем номере, вывесив табличку "не беспокоить". О том, что "одолжили" автомобиль, они и не вспомнят.
        - Классная тачка!
        - Ты серьезно, Ежи? Это так теперь называется? У нее даже компенсаторов нет, я молчу про антигравы.
        - Зато когда давишь на педаль - скорость всем телом чувствуешь.
        - А знаешь, давай-ка я поведу. Как-то нет желания чувствовать... всем телом.
        - Вот. Теперь я знаю, чего ты боишься, Дас. Я поведу. Нефиг.
        Ну и что в этом куске железа может быть классного? Дас еще раз с сомнением посмотрел на автомобиль. Черт его знает, что у них здесь и сейчас на пике моды. А вот компенсаторы бы ему, действительно не помешали. Ну... с этим мы можем бороться.
        Новенький спортивный автомобиль выскочил из подземного паркинга и шустрым жучком побежал по извилистым дорогам городка.
        - Странно, почему он отказывается скорость набирать?
        - Знак видела?
        - Да я не про знаки говорю.
        - А я - про знаки.
        - Так нечестно.
        - Думаешь?
        Ежи заерзала на сиденье.
        - Ну, это же форменное свинство, Дас. Такая классная тачка - и не газануть, как следует.
        - Выйдем на скоростную трассу - газанешь. Мы в этой железной коробке вдвоем сидим. Не забывай. Нет ни малейшего желания собирать твои кусочки после аварии.
        - Нудный ты.
        - Еще вчера кто-то сильно радовался, что я так хорошо сохранился.
        - Это нечестно.
        - Честно? Нам надо спокойно и без проблем добраться из точки А в точку Б. Это, как я вижу. И ненужных приключений никто не заказывал. Как и встреч с полицией, проверки документов и прочей сопутствующей чепухи. Сбавь скорость, за нами мотоцикл с полицейским.
        Мотоцикл нагнал машину. Полицейский окинул взглядом салон и пришпорил своего "коня".
        - Козел, даже не улыбнулся.
        - Не удивительно, для внешнего зрителя мы выглядим точно как пара из соседнего номера.
        - Бр-р-р. Диви же старуха. Это я сейчас такая?
        - О-о. Сорок лет ей, где ты старуху увидела? Глянь в зеркало, очень даже ничего выглядишь.
        - Мамочка. Только не говори мне, что это навсегда. Теперь куда едем?
        - В полицейский морг. Там огрызок магистра лежит. Мне надо минут двадцать на снятие слепка.
        - ...
        - А вот так ругаться не надо. Откуда взялся такой интересный персонаж, меня... ну очень интересует. Кроме того, сюда добрались люди СБ Патруля. Они нам немного помогут с остальными участниками программы.
        .
        Появление зеленого Знака открыло еще часть памяти, и теперь Дас совсем перестал бояться. Опасался в меру, это - обязательно. И делал не что хотел, а именно то, что требовалось.
        - Добрый день, капитан Воску. Я доктор Жерми, это - мой ассистент, госпожа Ровни.
        - Чем обязан?
        Разговор получился не быстрым. Опытный служака никак не хотел поворачиваться к нужному вопросу лицом. Джек старательно изображал научника из закрытой правительственной организации, упорно отказываясь поименовать оную, или дать какие либо конкретные сведения о месте работы.
        - Я всё прекрасно понимаю, но поймите и вы меня. То, что утром произошло, не укладывается в нормальные рамки. И контроль над этим делом слишком серьезный.
        - Капитан, если мы с вами поговорим еще минут десять - приедут люди, да-да, те самые, которые - контроль, и заберут всё. И ни вам, ни мне ничего не достанется вообще. Я, честно говоря - в отпуске, и мой начальник ничего особо не скажет. То, что я лично потеряю отличный экземпляр, так и останется моей проблемой. А вот для вас начнется вообще кошмар. Внешники заберут все улики у планетарной полиции. И у меня не останется повода сообщить вам даже то немногое, что я смогу.
        - Ладно. Давайте вашего начальника.
        Джек старательно разыграл сеанс связи с одним из ведущих специалистов разведки. Запрос, ругань и вуаля - официальное подтверждение. Капитан, наконец "прозрел". И дал разрешение осмотреть тело магистра.
        .
        - ... Конечно, Бейни, именно пространственный переход. Причем сборка ручная, понимаете?
        Здоровенный угрюмый парень в клеенчатом халате хмыкнул. Один из экспертов местного управления совершенно не соответствовал традиционному образу толстого очкарика-зануды.
        - И что, док, эта штука типа тех, которые закрыли для доступа на плоскогорье Манни?
        И с сообразительностью у него оказалось всё в порядке.
        - Там стационарные порталы имперской сборки. Если вы дадите себе труд поискать в сети, то в архивах наверняка найдется общая информация. Только для работы стационаров требуется привязка к местам. А места, судя по известным мне данным - перестали существовать. Узел на Ромни - разрушен. Узел в Золотом Треугольнике - блокирован. Узел на Сото - разрушен после землетрясения. И такая информация есть в сети, просто добыть ее сложнее. А восстанавливать и корректировать "уплывшие" настройки стационарных порталов, к сожалению, некому. Этот... гражданин, наверняка бы смог, вот только его работодатель такого не допустит.
        - А почему это всё произошло здесь?
        - Предположительно, мощный энергетический узел. Именно в том месте, в вашей замечательной бухте. Он позволил первому... ну, скажем адепту, построить портал... куда-то. Эй, не надо подходить. У моих приборов очень высокая энергетика. Долбанет, станешь похожим на свой образец. Еще три минуты в таком положении. Этот бедняга был очень грамотным специалистом. У него остаточный потенциал превышает всё, что я до сих пор видел. Первый адепт ушел туда, куда хотел, но оставил ловушку и одного сообщника. Очень странно, что после смерти от тела вообще что-то осталось. А вот это уже интересно...
        Из костей черепа на свет появилась полупрозрачная пластинка с очень сложным рисунком на поверхности. Сам защитный артефакт потерял заряд, да и всякий смысл, после смерти владельца. Но его основа была тем предметом, с которого можно было снять качественные слепки информационного поля. В любом необходимом объеме.
        Отличный улов. Очень похоже, что пластина находилась в плотном контакте с черепом адепта большую часть его жизни. Небольшой спектакль с рассыпанием в прах кристалла-носителя. Оригинал переместился в пространственный карман.
        - Что случилось, доктор?
        - Этот артефакт обычно, плотно привязан к владельцу. И самоуничтожается после его смерти. Странно, что он вообще оказался цел до сих пор. Очень редкий случай. Так вот, наш... образец со своей командой, преследовали первого адепта. Нарвались на ловушку. А этот, - щелбан по черепу магистра, - смог вырваться. Почти. К сожалению энергии, которыми оперировали и первый и второй адепты, на текущий момент не освоены. Нет методик, недостаточно информации. Те, у кого такая информация есть, делиться ей не собираются. Вы видели здесь хоть одного специалиста-транспортника из Синти? Ничего, скоро увидите. Именно такие люди приедут вскоре за останками. При всем моем интересе к данной тематике, связываться с... "волшебниками" я бы не стал, да и вам не советую.
        Далее, Дас картинно "снимал стримы" с костей черепа и вздыхал по поводу утраченного ценного образца. А полицейский смотрел подозрительно и очень неохотно крутил на столе огрызок тела.
        - Милый, ты... задолбал торчать в этом царстве трупов. Сворачивай свою работу.
        Это было... да. Ежи изображала сварливую соседку весьма талантливо. Натурально и красочно. На этом речь желчной дамы не закончилась. Попросту говоря, она обматерила своего спутника и буквально силком утащила его на улицу. Вот этот момент полицейскому очень понравился, но он изо всех сил старался сохранять белокаменное выражение на лице. И это ему почти удалось.
        .
        - Ты хоть получил то, что хотел?
        - Конечно. Лучше было бы взять голову полностью... но и тех вещей, которые я изъял, должно хватить.
        - Дас, убегать и стрелять - это я понимаю. Но такие заходы за кусками обуглившегося трупа... без меня, пожалуйста.
        - Странно. Ты вполне удачно разыграла стерву-ассистентку.
        - Я могу такой быть всегда.
        - Не стоит. Ассистентка, по легенде, добилась своего максимума. А у тебя еще всё впереди, так, что быть стервой тебе пока рановато.
        - Если мы вообще отсюда выберемся.
        - Да запросто. Вот этот сквер. Приехали. Пять минут на подготовку.

        ЦЕНТР ИМПЕРИИ. ОФИС КООРДИНАТОРА ГРУППЫ ОХОТНИКОВ.

        - Твили? Он грохнул Счастливчика Твили? Да вы охренели там? Где запись? Да посмотрю, конечно. Возвращайтесь.
        Изображение свернулось. Полный мужчина с силой ударил кулаком по столу. Пластина дорогого коммуникатора жалобно тренькнула.
        - Прикинь? Прохвост Твили навернулся с концами. Ну, надо же? И где я теперь другого следопыта возьму? Да еще такого спеца.
        - Ну, сам же зарядил его для Чесалки. Кого ругать будешь?
        Женщина, расположившаяся в соседней комнате, выглядела слегка... растрепанно, но поправлять одежду совсем не спешила.
        - Умная ты, Имли. Иногда это... не слишком приятно.
        - Так сходи к любой из своих дурочек, развейся. И возвращайся к работе.
        - Да уж. Совсем некрасиво получается. Часть оперативников всё еще там. Вот только... без опытного спеца, делать им там совсем нечего. Крепенький клиент. Шлепнул Твили и обоих его помощников. Теперь у него зеленый свет на применение волновых, никакая полиция ничего не сделает. И уйдет куда захочет. И пофигу ему засечки на карте. Жаль. Так красиво всё складывалось. И содрал бы я с нашей дамочки...
        - Да ты и так неплохо содрал. И расплачиваться с Твили не надо.
        - Ты как всегда права милая... нет, не поворачивайся... да. На чем мы остановились?
        .
        - Ну, с благополучным тебя, Джек.
        - Тхор, ты чего рожу не меняешь?
        Собеседник с разочарованием осмотрел пустую обзорную площадку. Ничего подходящего. Впрочем, для мастера, нет невыполнимых задач...
        - Мне и так хорошо, Джек. И я совсем не понимаю этих, твоих... декораций. Впрочем, мне и не требуется так светиться. И проблем таких вот... - Тхор постучал пальцем по контейнеру с образцами... - мне и даром не надо.
        - И что, получается, жить спокойно? А хочешь, мы тебя в "зеленое" покрасим?
        Тхор с удивлением посмотрел на соседа.
        - Так у меня ведь никаких способностей нет?
        - У тебя отличный котелок на плечах. Этого - более чем достаточно. Остальное - мои проблемы.
        Раннее зимнее утро в небольшом городке было... скучным. Ну да, красивый пейзаж. Но, изрядно провинциальный. Тхор безразлично разглядывал строгие кварталы и небольшие дома. К тому, чтобы стать адептом, он был не готов.
        - Скучно здесь. И все про всех, всё знают. Что ты забыл в этой дыре?
        - Надо восстановиться. При нынешней службе доставки, без разницы, в какой точке планеты я буду находиться. Почему не здесь? Здесь, говорят, хорошая охота. Летом.
        - Ну-ну. В общем, одна команда ушла. Она была собрана на том чуваке, которого ты прибил. Вторая растворилась здесь. Так что, особо не расслабляйся. И в сети не светись. Проверил я твою... спутницу. Аккуратнее, она на почве ревности бордель взорвала.
        - Неа. Немного не то. Очень стабильная психика. Но... как и у всех, есть слабые места. Ладно. Сводку по баронствам я просмотрел. То, что верфи они восстановили, я лично, не сомневаюсь. ГДЕ? И еще один момент. Передай, чтобы нашли, этот чертов линкор церковников. Далеко он уйти не мог. Я ему такой подарочек сделал... мдя. Не зря же он по городу отстрелялся? Из него получится отличный полигон для волновиков Университета.
        - И только?
        - Ну... Тренн, если захочет, пусть прыжковый модуль посмотрит. Корабль пришел прямо из Улота, одним прыжком. Очень странно. Ладно. У меня скоро заказ привезут.
        - Не надоело колупаться с железками?
        Джек прокрутил в голове вопрос и ответил.
        - Мелкая моторика. Постоянная работа руками. Развивается внимание к мелким деталям. Очень полезно для творческих процессов. Рекомендую. Тебе, например, подойдет... вязание.
        - Ха. Ха.
        Тхор скептически посмотрел в спину уходящего Джека. И представил себя на качалке со спицами.
        - Жесть. Вот всё у тебя, Джек, не как у людей. И почему это меня - в зеленое?
        Ведь не зря же ты именно так сказал? Похоже, надо серьезно подготовиться. Черта с два ты меня в покое оставишь теперь. Уж я этот взгляд хорошо знаю. С любой рожей.
        .
        Ежи отпаривала ноющие кисти рук в горячей воде. Черт бы побрал эти железки. Дас, конечно будет говорить, что у нее всё замечательно получается, но слишком уж непривычно. Впрочем, если для этого он забрался в такую дыру, то заниматься надо.
        Менять свое новое место Ежи не собиралась. Ни на что. В том, что идеальных случаев в жизни не получается, она уже убедилась на собственном опыте. Искать можно всю жизнь. А вот найти, это вряд ли. Пока человек еще способен подстраиваться под окружающее, это надо делать. Безусловно, не во всех случаях. Но нынешний случай был именно таким, ради которого стоило прогнуться. Тем более что требования были, хоть и изрядно напрягавшие, но совершенно логичные и не касались... сложных для нее моментов. Основной упор на личную подготовку. Дополнительные моды и заливки по специальностям. Дополнительный курс по работе с ВМ. Взаимодействие с оператором-волновиком. Жесть. Это, пожалуй, самое непривычное.
        Стукнула входная дверь. Дас вернулся с очередной прогулки. И, похоже, не один. Расписание... да. Новая партия клинков приехала. Это - надолго. Хорошая работа у Даса. Точнее - хороший заработок, если ему на восстановление и ремонт оружие везут с других планет. И чего ему не живется спокойно?
        Надо бы воду сменить. Остыла. Черт бы побрал эти тяжелые железки. И на ближайшие пару месяцев, никаких других перспектив. Подготовка. Только потом, какие-либо действия.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ГОРОД КРАМИТ.

        - Итак, дорогие зрители, вчерашний день нашего до-ро-го-го университета порадовал. Лаборатория биологии. Предводитель нашего растениеводства в очередной раз отожгла. Да так, что многие студентки, умрут от зависти. Запись сделана в восемнадцать...
        Тим остановился возле двери в комнату отдыха. Что-то знакомое, вот только это - точно не одна из университетских станций. Но уже следующие звуки всё объяснили. Чертов Онив - транслировал очередную запись со своих вездесущих жучков. А вот комментарии лаборантов, заставили его зайти внутрь и присоединиться к просмотру. И совсем не из-за того, что его интересовала замечательная фигура и страстные крики профессора биологии. И голос его был совершенно не радостным, потому, что именно в это время его лаборант должен был получать расчет за ремонт оборудования. С той самой дамочки, которая так азартно плясала на экране проектора.
        - Ну и где главный герой? Живьем, так сказать...
        В комнате началось подозрительное шевеление.
        - Э... Длинный побежал материал относить. Сегодня его очередь.
        - Появится, пусть занесет мне вчерашний расчет с биологией.
        Тихое хихиканье в комнате, переросло в жизнерадостное ржание после того, как Тим отправился дальше по коридору. Пришлось вернуться.
        - Копия или прямая трансляция?
        - Копия, конечно.
        - Тогда через пять минут испытательная линия уже должна разогреваться. Досмотрите потом, жизнерадостные вы мои.
        .
        Тетка славно... отплясала. И весьма сомнительно, что после ТАКОГО, Длинному хватило наглости взять с ботанички деньги за ремонт оборудования. Похоже, лаборанту не получать зарплату, а покрывать расходы придётся. Впрочем, сам себе строитель. Имеет право. Семьи нет, дети голодные по лавкам не скачут.
        - Тим...
        - А, герой дня, проходи. Ознакомься вот с этим списком.
        Длинный прочитал. Вздохнул. Потом перечитал еще раз.
        - А чего так много-то?
        - Почему, много? Можешь вернуть расходниками по списку. Думаешь, будет дешевле? И во сколько тебе обошлась взрослая тетка?
        Подчиненный был грустен.
        - А мы, никак не можем...
        - Что именно? Ты использовал расходники, которые покупаются за деньги из кассы. Если в кассе денег нет, значит, кто-то не получит зарплату. Кто это будет? Про оплату твоей работы, как ты сам понял, я вообще молчу.
        Да уж, шустрая женщина. Лаборант, скорбя, удалился, а Тим привыкал к реальности. Заказы из ботаники поступали постоянно. Что делать с этим, он пока не представлял.
        .
        Тем временем, жизнь продолжалась. Работала лаборатория и линия в мастерской. Добавилось заказов для экспедиции и готовых вариантов по обустройству площадки, которая вытягивала деньги со страшной силой. Многовато Тим зацепил. Найти кредит, на нормальных условиях, не удавалось. Влазить в опасные комбинации Тим не хотел. Как ни странно, выход нашелся, в неожиданном месте.
        Вечер пятницы был мрачным. Деньги утекали рекой, и Тим подумывал о продаже восстановленного истребителя. Птичка получилась замечательная и это, только добавляло огорчения.
        - Тук-тук.
        - Лено? А чего так скромно?
        - У тебя какие планы на выходные?
        - Э... как обычно. Завтра выезд с командой, в воскресенье домашний день.
        - Смотаемся на Горбушку? Есть дело.
        Горбушкой, шутя, называли самый мелкий континент планеты. Он был похож на усохшую до каменного состояния половинку традиционного круглого каравая. С загнувшимися внутрь краями.
        Тим колебался.
        - Мою доставку оплачивают. Заодно и птичкой своей похвалишься.
        Сомнения Тима растаяли достаточно быстро. Вроде и по делу, и сколько-то заплатят. И отведет душу. Пилотирование атмосферников у него было совершенно запасной специальностью. За всё время службы, он только подтвердил квалиф. И всё. А летать ему понравилось. Очень.
        .
        Лено с улыбкой смотрел, как Тим облизывал машину, проводя стандартную подготовку к вылету. Истребитель стоял в одном из "холодных" помещений лаборатории. И в планетарной сети был привязан именно по этому месту, поскольку планировался именно для работы со второй площадкой университета. В самом городе ему делать было совершенно нечего. Не те расстояния. Да и габариты у него были немного больше, чем у гражданской машины такого класса.
        Наконец все танцы закончились, и Тим выдал запрос на орбитальный.
        - Тила 3542, вижу вас. Рейс на Горбушку, частная площадка, посадочные маркеры... ваш график... принято. Ну, удачи тебе.
        - Принято.
        И волшебство началось. Это был не штатный рейс атмосферной поддержки и не эвакуация. Свободный полет на СОБСТВЕННОМ истребителе. Оборудование стояло гражданское, и оружия не было совсем. Зато стояли новенькие движки и мощный реактор последней серии. Полет занял ровно в два раза больше времени, чем плановый перелет между точками.
        - Тила 3542, я наблюдаю в тебе еще одного атмосферного маньяка.
        - Ага. Но... я ведь ничего не нарушил?
        Девушка-диспетчер задорно рассмеялась.
        - Успокойся. Просто тебе надо запрашивать свободную зону, чтобы диспетчер не дергался. Впрочем, это уже на контроле. С такой меточкой, у тебя обязательно спросят план полета. Ну как, оттянулся, военненький?
        Тим был на седьмом небе от радости. Впрочем, земля вернула его к насущным делам.
        - Вот, Дас. Это тот самый человек. Тим, познакомься, это - Дас Герви.
        Это было... да. Тим пожал протянутую руку и спохватился, что не особо-то и интересовался внешностью своего предшественника. Но таких шрамов на записях он не видел. Это - точно.
        - Что смотришь?
        - Да мелковат ты, честно говоря, для того, что про тебя рассказывают.
        - Что поделать, старость - не радость. Но меня, не жмет. Давно последний раз летал?
        - Пожалуй, лет десять. Наработал квалиф и всё.
        Лено исчез из поля зрения, а Тим с новым знакомым прогуливались по морозному воздуху, осторожно обнюхивая друг друга. Впрочем, на установление нормального контакта много времени не потребовалось.
        - Многовато ты ухватил лишнего, возле заповедника.
        - Нет. Не лишнего. По ресурсам там это строить, получится дешевле.
        - В том месте, масса народа не нужна, Тим. Люди там, совсем ни к чему. Думаешь, ты первый такой шустрый?
        - Та-ак. И кредит мне не дают именно потому?
        - Да. Не торопись и не возмущайся. Только исследования и под плотным контролем. Там золотое дно, возле которого уже вертятся те, кого пускать нельзя никак.
        - Этот вопрос я никак не рассматривал. Чертова политика.
        - Везде, где есть ресурсы или деньги, есть политика. Больше или меньше. В этом месте - ее больше.
        .
        Сперва Тим удивлялся, почему, к примеру, не тот же Лено ему всё это рассказывает? Но уже поздно ночью, уходя спать, такой мысли у него не осталось. Единственный бескровный вариант для него лично - работать с Дасом. Всё, то же самое. Вот только, гражданские производства будут вынесены за пределы зоны безопасности. Как и посадочные площадки, и терминалы транспортных линий. План такой уже был. И Тиму он понравился. Точнее... он был создан совсем на другом уровне. С привязкой ко всем интересам планеты. И причины, ради которых ему предложили изменить собственные планы, его лично удовлетворили. Добавилось блоков на информацию, но оно того стоило.
        Улетал с Горбушки Тим отгруженный, по самое не могу. Но с очень хорошим настроением. Он был уверен, что будет делаться именно то, что надо. И делаться будет очень качественно, причем никакие шустрые дельцы в схему не пролезут. Не с Дасом. И не с контролем Семьи Грей.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. КОНТИНЕНТ ГОРБУШКА. ГОРОДОК...

        Коллективчик в районе, где поселились Дас с Ежи, подобрался тот еще. К концу первого месяца, когда жизнь только стала входить в нормальное русло, местное общество попыталось вытащить их в свет.
        Произошло это ранним утром в воскресенье, когда Дас, довольно щурясь на уже склоняющееся к весне солнышко, допивал свою первую чашку кофе. Тренировки в воскресенье не было. Если сам Дас поднялся автоматически, то Ежи всё еще дрыхла под пушистым одеялом, наверстывая недоспанное за неделю.
        - Доброе утро сосед.
        Гость стоял возле низенького заборчика, оперевшись локтями на гладкую поверхность. Говорил громко и при этом спокойно и естественно улыбался. Дас совершенно автоматически представил в воображении его слова... и тоже улыбнулся.
        - Тихо-тихо. Воскресенье, людям хочется поспать. Ты проходи, раз уж пришел. Дас меня зовут.
        - Меня - Вилем. Я видел, что вы уже поднялись. Там твоя барышня уже мелькает в окошке. Так что - всё в порядке.
        - Ага. Ты у нас типа - шериф?
        С обстановкой в месте проживания знакомиться надо. Есть правила, а в этом месте, правила были точно. И дабы ненароком не вызвать... совершенно не нужного шума, такие правила надо, как минимум, знать.
        - Слово незнакомое. Я в этом месте за порядком слежу. Ты ведь, судя по шрамам, успел с жизнью познакомиться? Вот и стало мне интересно, чего от тебя ждать, сосед.
        Всё в порядке. Шериф был дома и совершенно не смущался. Скорее наоборот. Но это уже - профессиональное. Дас решил, что ему присутствие вежливого гостя, утреннее настроение не режет.
        .
        Через десяток минут они уже пили приготовленный Дасом кофе и обсуждали погоду на будущую неделю.
        - Ладно, думаю, что достаточно. Иди, твоя зазноба уже волнуется. И, Дас, мы сегодня пострелять по тарелкам собрались. Ну, мясо, пиво и настоящие забавы. Можете присоединиться. Это не далеко. Девочку свою тоже бери. Там женского коллектива будет более чем.
        - Если не будет против - то возьму. Ты ведь один будешь ехать?
        - Да-да. Вы поместитесь спокойно. Если есть из чего пострелять - бери с собой. Через... часик и поеду.
        Автомобиль у соседа был достаточно вместительным. Это не заметить было сложно. Тем более что стоял он в десятке метров, перед соседним домом.
        .
        Пострелять Ежи согласилась без особого колебания. А вот с оружием, выбор был сложнее.
        - Ты всё это с собой таскаешь?
        Дас рассматривал разложенное на столе оружие. Что-то входило в стандартный набор, что-то он по привычке подобрал для коллекции. Что-то просто автоматически спрятал в карман. Там всё и лежало.
        - Да пока не тянет энергетику, то и не важно, сколько его там соберется. Наверное, давно не разбирал запасы... впрочем...
        И к приличной куче добавилась еще пара пистолетов и короткий автомат.
        - Я так понимаю, что тяжелое оружие там использовать не стоит? - Ежи только хихикнула.- Время идет. Пистолеты?
        - Фи, это ведь не работа? Пожалуй, вот эту винтовку. И этот короткий. Любопытная модель, я такого еще не видела.
        .
        Нашелся и кофр для оружия. И пара бутылок вполне приличного коньяка.
        Место, на котором проходил ежемесячный слет местных... охотников, оказалось в нескольких километрах от поселка, в заброшенном карьере, живописно заросшем деревьями.
        Здесь было достаточно комфортно обустроенное место. Вполне приличный массивный навес, столы с лавочками и каменная печь для готовки.
        - Здесь и топлива достаточно и место приятное. Летом, даже купаться можно. Там за поворотом озеро есть. Дно чистое и вода родниковая. Да и пострелять вполне спокойно. Склон песком занесло, никуда не улетит.
        Вилем странным жестом потер ладони.
        - Ну, показывай, чего привез.
        - Да ты маньяк, батенька?
        - Только никому не говори.
        Дас с грустью подумал, что боеприпасов он взял явно маловато.
        .
        Народу собралось неожиданно много. Причем, стреляла активно, едва половина из собравшихся. А вот выпивали и общались - все. В перерывах даже отплясывали под местное кантри, которое сами же и играли. Было весело и на удивление, буйных не было. Впрочем, к вечеру приехали гости из соседнего городка.
        Приехавшие ничем от местных не отличались, но обстановка сразу стала напряженной.
        - Ты чего зажался, Вилем? Неприятности?
        - Да демоны знают, что в этот раз Дувар придумал. Он у нас чертов затейник.
        Слово неприятно резануло слух. Затейник, это не значит - хорошо.
        - Да нет, ничего страшного. Просто не всегда весело получается. И частенько - напряжно.
        .
        Предводитель гостей, тем временем, вещал со своего грузовика:
        - У нас сегодня праздник, соседи. В кои веки, в вашем поселке появился настоящий противник нашему Торци. Он ведь скучает. Мы вот и пострелять на спор можем, и кулаками помахать... а бедняге, только его железки подавай.
        Дас спокойно слушал. Догадаться о ком идет речь, было не сложно.
        - А тут такая радость. Владеющая клинками девушка.
        Раздались удивленные возгласы. Дас решил не тянуть представление. И не давать возможности оратору построить запланированную конструкцию.
        - Чувак, я тебе сразу радость урежу, немного. Девушка вчера связки потянула, так что, забудь про железки.
        - Ну, это ты так говоришь, но у нас - равноправие? Может ей...
        - Равноправие для ученика наступает тогда, когда ему разрешает учитель. Так что расслабься и губу закати. И... да. Если тренировочных клинков не взял, то драться никто ни с кем не будет.
        Язвительности в госте оказалось вполне достаточно. Но прошибить Даса ему не удалось. При всех успехах Ежи, драться ей было рановато. Впрочем, после прямой угрозы настучать по куполу, гости согласились на схватку с учителем. Оружие было обычным. Грамотно всё разыграли. Когда стало понятно, что клинки только боевые, то количество сказанного, просто не позволило отказаться от поединка.
        - Хороший у тебя сосед, шериф. Следить за ним надо внимательно.
        - Ты тоже так думаешь? А вот многие не понимают.
        Судя по хищному выражению лица, Вилем и понимал, и был готов к плохому варианту.
        .
        Вариант с поединком на парных клинках, оказался плохим только для гостей. Дас, совершенно спокойный в начале схватки, после первых двух сшибок, словно озверел. И первым заговорил именно он.
        - Да ты у нас, действительно редкий гость. И как ты сюда попал, эччо?
        - Зато вас, турмай, тут как собак нерезаных. Может, потому и попал именно сюда. Режь любого, на выбор.
        - Шеврончик прихватил, эччо? В третьем десятке будешь...
        То, что ответил гость, переводить не требовалось. Даже совершенно тупому было понятно, что это ругань. И то, что происходило дальше, драку по правилам, не напоминало вовсе. В Даса полетел клинок, вместо него, в руке гостя появился пистолет... но выстрелить он так и не успел. Смазанная полоса движения. Странно изломанное тело застыло на месте и плавно опустилось на собственный клинок. Пистолет, так и не выстрелив, упал на землю. Во внезапно наступившей тишине, хруст проходящего через тело боевого клинка, был оглушительным. Тело застыло на коленях, склонив голову.
        - И что это было?
        Дас уже спокойно проверял карманы трупа. Но того, что он искал, в карманах не было.
        - Вшивый ты ублюдок, кому душу свою продал?
        .
        Самое странное, что больше всех нервничал организатор драки. Дувар, переживал случившееся, совсем не напоказ.
        - Вили, я действительно не ожидал, что так получится. Он был вполне нормальным парнем. Ну да, резковат. И слова чужие проскакивали. Но кто же, знал, что вот это...
        Дас подошел к парочке выясняющей отношения.
        - Он сам был? Где остальные?
        - Да нет, один. А остальные - кто? И что такое "эччо", и чего он так...
        Дас молча, смотрел на Дувара. Не врет. И ему действительно, очень неудобно.
        - Объясню. Наверное, всем сразу, да? Эй, народ!
        Окружающие потихоньку приходили в себя и стягивались обратно к площадке. Дас совершенно спокойно объяснил, кто такие "волки", чем они знамениты в области Синти. Что своя пятерка для них и семья и дом родной. Почему шеврон считают местом, к которому привязана душа бойца. И... нет, новые ругательства на языке Баронств, они разучивать не захотели.
        - Ежи? Редко получается такая чистая комбинация. Смотри. Вот таким образом выглядит результат, которого долгое время пытались добиться мастера школы "Вайн". Они его назвали... "Прощальный поклон". Это в Улоте. Очень неплохая школа. Со своими задвигами, но результативность у них на высоте. Только вот... слишком дофига романтики, как на мой вкус.
        - Это... была не тройка.
        Дас на мгновение замер и покачал головой.
        - Я немного поторопился. Он мог выстрелить, а здесь - люди. Базовая скорость в связке была - четыре.
        - Значит, собственно удары были на... шестерке? Хренассе. Мне такого никогда не добиться.
        - А ты бы и не выпендривалась. Потому как, для тебя, что главное? Пра-авильно. Результат. Вот на следующей тренировке и покажешь, что именно в таких случаях, удобнее для тебя лично. На том уровне, с которого ты работаешь.
        .
        Вилем опросил гостей про Торци и вернулся с известием, что приехал тот один, но в поселке у него осталась подружка. Подружка - из местных, но не из самого поселка. Откуда точно - никто не может сказать.
        Даса слова соседей совершенно не успокоили. Договорившись с ребятами из поселка, что они забросят домой Ежи, он с предводителями двух компаний отправился посмотреть место обитания отставного "волка". И не зря. Дувар уже даже не извинялся. Он растерянно смотрел на царивший в доме покойника бардак. В доме кто-то явно убирал лишние вещи.
        - Мдя. А хорошо у вас здесь было. Тихо и спокойно. Было.
        - Да кто это такой, демоны бы тебя забрали?
        - Уже не важно.
        Дас связывался с орбитальным. Ему - в любом случае надо уходить, а вот на месте разберется и СБ Патруля. Если случайный гость, то и хорошо. Но, с чего тогда, такая уборка в доме? Что здесь было?
        Стримы. Самый поверхностный, первый слой. Маленькими кусочками. Должно получиться.
        Через два часа Дас "проснулся" и хмуро посмотрел на дремлющую пару предводителей.
        - Алё. Какое сегодня число? Девятнадцатое? И что мы... и что я успею за три дня?
        Судя по растерянным лицам ответа ожидать, не стоило. Да и вопрос был риторический.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК...

        Рыбак, возившийся возле вывешенной на подставки сети, разговаривал с приехавшей в гости родственницей. Со стороны выглядело именно так.
        - Это действительно так? Это наш человек?
        - Я возражала против того, чтобы посмотреть ближе. Но... ты ведь знаешь Торци? Он нарвался на поединок. Его как молодого щенка разделали, еще и поиздевались перед смертью. Этот человек сказал, что за ним три десятка шевронов. Ну, Торци и раскололся сразу, дурачок. Мог ведь придумать какую-то чепуху? Здесь ведь не Синти, никто бы его пинать не стал. А человек тот... приехал он неделю назад. С девкой. По описанию похож. Волновик он или нет, я не скажу. Да и Торци уже не скажет. Школу клинков Торци, опознал почти сразу. Это факт.
        - Понятно. Что делаешь?
        - Билет есть, через сутки уйду с торговцем на Пралку. Там выйду на связь.
        - Хорошо. Чисто ушла?
        - Вряд ли. Торци, как обычно, маркеры спрятал так, что еле нашла. Заметно, но времени убираться - не было. Позвонила соседка и рассказала что случилось. Они сразу в поселок рванули, пришлось уходить.
        - Перед отъездом свяжись... с соседкой своей, узнай, кто еще, кроме клиента приходил в дом.
        - Думаешь, натравит СБ?
        - Я бы - натравил, точно. Не вовремя всё это. Очень не вовремя.
        Резидент был крайне недоволен. Понятно, что когда "Надо" говорит сам барон Хорат, то ему не откажешь. Но тут же, очень выгодная операция на подходе. Всё готово. Маркеры для кораблей выставлены. У Патруля максимальный промежуток в патрулировании этого района.
        - Вот на хрена мне такие приключения?
        Массивный мужчина зло смотрел в след уходящему агенту, похлопывая упаковкой бесполезных маркеров перехода по ладони. Но гостья уже была далеко. Её спина маячила на дороге возле поворота к ближайшему городу. Оставалось надеяться, что до начала акции, ничего распутать не успеют. За результат налета на эту планету, помимо добычи, еще и доплачивали. Да так, что только оплата, уже делала операцию выгодной. Очень выгодной.
        .
        Организация... да, пожалуй, на текущий момент это уже была полноценная организация, занималась тем, что готовила материал по объектам для атаки рейдеров. Кое-кто из отвоевавших наемников, решил в свое время, что за такую работу будут очень хорошо платить. И действительно, платили и бароны, и капитаны рейдеров. Сеть росла, как на дрожжах.
        Перед приходом Черной Волны, сеть, организовавшуюся и выросшую в Синти, изрядно проредили. Тогда Патруль особенно не разбирался, что именно ты делаешь. И хвала Солу, не копал слишком глубоко. Для организации такой пресс явно пошел на пользу. Лопухов и тупых в ее рядах стало гораздо меньше. Появилась собственная школа для подготовки персонала. Изрядно подросли расценки на работу. Появились заказы на постороннюю информацию.
        К сожалению, золотой век для них закончился слишком быстро. Акции рейдеров в Синти, практически прекратились. В Бастарде Патруль работал так, что смысла рисковать не было. Пираты и "частные подрядчики", по крайней мере, те из них, кто был умнее и не хотел оставлять промысел, уходили, как ни странно, в Ретанон.
        Центр области был прикрыт отлично, а вот границы - очень слабенько. Стык с областью Сото, вообще оказался весьма удобным местом. В отличие от областей, начинавших обновление Империи, в старых областях Цин, сотрудничество Узловых Патруля было весьма далеким от идеала. Ретанон, долгое время выполнявший роль неформального центра Цин, плевался на Сото. И наоборот. Переход из одной области в другую, практически всегда сбивал преследование. А уж внимательно следить за тем, в зоне чьего дежурства ты проводишь акции, рейдеры научились давно. Упаси Сол тебя отстреляться в зоне ответственности свежеприбывшего из Синти, или любой другой области Группы. Эти не останавливались на границах и плевали на разные области. Требовали и получали сопровождение ВМ Узлового. А это уже означало полную трубу. Чертовы машины, просчитывали курс очень точно. В плен такие корабли рейдеров, не брали практически никогда.
        Скоро и это место прикроется. Ну... еще половина территории Цин в запасе. Или на Окраину. Там вообще, рай для опытного капитана с хорошим кораблем. А кораблики в Баронствах стали выпускать весьма и весьма.
        - Вот демон! Размечтался, как щенок. Опять до ночи с сетью возиться.
        Рыбалка резиденту нравилась. Но... не до такой же, степени?

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. РАЙОН МИРОЛЬ. УЗЛОВОЙ ПАТРУЛЯ.

        - Да что там такое, на этой Диассе? Шун, с нее уже третий сигнал подряд, за неделю. И ВМ словно сбесился "обратить внимание", "повышенная вероятность", "опасность нападения".
        Дежурный по связи, только головой мотал. Ну что здесь сказать? Насекомые где? Диасса. Церковники отстрелялись - Диасса. Теперь это... вот только, прямо сейчас, что может сделать дежурный?
        - Это зона внимания семьи Грей. Сообщить надо.
        - Что? Я буду всяким коммерсам докладывать?
        - Они нам помогают. Бесплатно.
        - Много ты знаешь, почему они помогают. Завтра в рапорт включу. На хрен пошли.
        Старшему офицеру очень не нравилось, что у семьи Грей есть новейшие корабли, а вот на его узле - до сих пор нет. И плевать, что за свои деньги и собственными ресурсами.
        Связист застыл и покачал головой.
        - Еще один сигнал. Диасса. Требует прямую связь с КЦ Патруля.
        - Ну и что? Пусть болтает... если есть допуск. Кто это там такой продвинутый? В моих списках... никого нет.
        - ...походу, действительно задница рисуется. Код из серии "А".
        - Мдя? Секреты у начальства? Как я удивлен! Ну... что сможем - сделаем... девять дней по графику. Раньше никого из наших, возле Диассы не будет. Сосед из Сото прошлый раз меня на хрен послал в такой ситуации. Даже пытаться не буду. Можешь так и передать. И посмотри внимательно. Семьи Грей в списке оповещения нет. А на нет... сам знаешь.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА.

        Зря Дас переживал. За три дня, как, оказалось, сделать смогли очень много. Посчитали точки воздействия и почистили их от привязочных маркеров. Похоже, порталами уже пользуются все, кому не лень.
        На выскочивший к планете курьер никто особого внимания не обратил. Сбой прыжкового двигателя. Шустрый кораблик отюстировался прямо в системе, пробежал пару раз туда-сюда, и ушел дальше по своим делам. Чтобы обнаружить специальные маркеры для выхода боевых кораблей, требовалось специальное оборудование. И время. У тех, кто готовил нападение, ни того, ни другого не оказалось.
        Местные власти были изрядно напряжены. Но не ожиданием нападения на планету, а странными действиями СБ сектора, которое буквально просеивало планету. Ка-два на вопросы руководителей хмуро отвечал, что ситуация под контролем... ну и всю ту лабуду, которую обычно рассказывают населению, чтобы не паниковало.
        На момент выхода в системе трех рейдеров, возня на планете уже утихла. Кораблей на орбите не добавилось, никаких специальных мер никто не принимал. Рейдеры спокойно подошли... и тут началось движение. Орбитальная сеть поставила щиты. Но это было не самое плохое. Самое плохое для рейдеров было то, что на стандартных точках выхода как-то слишком быстро всплыли две огромных туши. "Фуран" и "Геварт" и возле них сразу появилось облако пустотников.
        Лидер рейдеров развернулся и вышел навстречу. И это было всё, что он смог сделать. Практически сразу же у него появился лишний горб в районе главного реактора и из образовавшихся щелей, в пустоту, брызнул огонь. Два других корабля пережили лидер ненадолго. Затем вся масса мелких пустотных модулей кинулась к беспомощным тушам.
        .
        - Как-то совсем не зрелищно.
        - Да ты чего? На ночной стороне сейчас такие звездопады будут... красота.
        Второй координатор хмыкнул. Ну, кого сейчас удивишь звездопадом после боя на орбите? А вот сам бой, мог бы быть и покрасивее.
        - Дас, вот ни хрена в тебе романтики нет.
        - Лесом идите, ка-два. Романтика - это когда гибнут люди. А здесь всё чисто. С нашей стороны.
        - И что теперь?
        - Да ничего. Буквально. С планетарной СБ, люди Синти, еще поработают, на предмет повышения квалификации. Найдут героя, который предотвратил нападение... и показательно вручат ему красивую блямбу.
        Собеседники понимающе переглянулись. Как обычно. Что именно случилось, будет знать десяток офицеров. И закрыто всё будет самыми серьезными блоками.
        - Ты уж извини, что я долго не появлялся. Совсем не до того было.
        - Дас, о чем речь? Живой, здоровый, спасибо Солу. Чего кривишься? Думаешь, нет старика Сола? Я когда-то тоже так думал. Но...
        Координатор уставился на смеющегося Даса. Пожал плечами и повернулся к обзорному экрану. До понимания таких вещей, каждый доходит сам.
        .
        Дас между тем вспоминал собственную встречу с Солом.
        Когда Сильвер ушла, оставив своего адепта, Сол обернулся к нему и спокойно сказал.
        - Видишь ли, есть один момент, о котором ты, возможно, уже знаешь. Адепты, нарушающие договора и клятвы на Знаке, попадают в очень неприятное место. Те, кого лишают жизни персонально... Смотрители, попадают в это место вне зависимости от того, насколько правильно они поступали при жизни. Это моя сфера, и Сильвер тебе об этом не расскажет. Наказание... она будет думать именно так. И внимательнее относиться к тому, что делает. Безусловно, для тебя это будет совсем не просто. Ты отправишься на Серую Дорогу. И для тебя наказанием будет ослабление служебных щитов. Ты достаточно силен, чтобы это выдержать. И понять, как именно твои личные действия отражаются на тех, кого ты наказываешь. Или, что произойдет с теми, кого накажет Сильвер из-за твоей небрежности. Или как Судьба посмеется над теми, кто случайно попадет под твой удар и получит отметочку. Почему я об этом так рано заговорил? Да зачем мне перевоспитывать ту дикую массу черных адептов, которую ты отправил на Дорогу? А тебе это - зачем? Время на Серой Дороге, совершенно самостоятельная величина. Вернешься ты, сколько бы там ни пробыл, через
несколько минут после ухода. Надеюсь, что после этой практики, твои действия станут более осмысленными.
        Движение ладони... и дикий ужас, пронизывающий до глубины души.
        .
        Сейчас, пройдя через эту... практику, Дас начинает понимать. Нет, не суть наказания и не его причину. Это он понимал еще до отправки. Хотя... если вспомнить, то он действительно многовато отправил на Серую Дорогу. Самое обидное, что большинство отправленных, ТАКОГО, не заслужило.
        Для разумного, любые новые места несут то, что он способен взять. И Дас взял на Серой Дороге, совсем не её ужас и безысходность. Там оказалось много очень ценного. Знаний и вещей, которые больше нигде не возьмешь. На текущей стадии существования - точно. Очень жаль, что воспользоваться большей частью полученного, он сейчас просто не в состоянии. Но. Все знания, независимо от их уровня, выстроены на законах Великой Пирамиды. Знания более высокого уровня Дасу очень пригодятся в случаях, когда решение для его проблем, исходит из аналогичных решений более высокого уровня. Это достаточно сложно объяснить... и еще сложнее - понять самому.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. КОНТИНЕНТ ГОРБУШКА.

        Выбирались из поселка собственными силами. Точнее, Дас вывел Ежи на дорогу к достаточно крупному городу, рядом с которым находилось частный аэродром.
        Следующий день парочка провела в городе, закупаясь снаряжением и одеждой. Затем беспечно проспали до обеда, и к вечеру выселились из отеля и спокойно вышли на летное поле.
        После всего, что произошло, работали ограничения на переезд. СБ фильтровало чужих. Особых результатов не было, но не делать такого было нельзя. Раздраженные люди оккупировали терминал летного поля. Особо не возмущались, но и спокойными их не назвал бы даже оптимист.
        Зависти ожидающих не было границ. Буквально через десять минут после выхода на поле пару принял на борт небольшой военный атмосферник. И, бахнув звуковым барьером над окрестными полями, шустро ушел в сторону столичного континента Фино.
        .
        Когда в номер зашел незнакомый мужчина, Ежи схватилась за пистолет. И сразу опустила ствол вниз.
        - Дас, так делать нельзя.
        - Что? Извини, просто не подумал. Нейросеть ведь опознается... да. Ты не запрашиваешь. Извини еще раз, похоже, я совсем стал параноиком.
        Дас изрядно помолодел, избавился от седины и шрамов на лице. Сменил одежду. Он, наконец, перестал выглядеть отставником, не получившим контрактного медобслуживания в конце службы.
        На попытки слегка подправить Ежи внешность Дас получил отказ.
        .
        - Слегка изменим внешность, чтобы на автоопределение не срабатывала. Через неделю поставим модификаторы и прогоним тебя через симулятор. Сразу скорость подскочит, да и остальные проблемы снимутся. Если они есть.
        - Мне нельзя в медблок.
        Дас остановился. Сначала даже подумал, что послышалось.
        - То есть как - нельзя?
        - У меня запрет.
        - И ОТКУДА тебе это стало известно?
        - Шеф, это есть в моем деле. И это... личный вопрос.
        Дас пожал плечами.
        - Ну, как знаешь. И твое дело я таки посмотрю. Полностью.
        Запрета на медицину у спутницы Дас не нашел. О современных медблоках ему известно было практически всё. По крайней мере, об их блокировке. Он еще раз взглянул на Ежи и запустил анализатор плетений в нейросети. Странно. Блокировки нет. Характерный узелок имперской блокировки не отслеживался. А уж собственный блокирующий узел, обязательный для любого медблока, он бы почувствовал и без всякого осмотра. Впрочем, это может быть одним из личных пунктиков. Весьма странным, кстати. Он покачал головой.
        - Что, сильно упала в твоих глазах?
        - Ты за мной не успеваешь. Физически. А нам вместе работать в сложных условиях.
        Вот в этом и была основная проблема. Работать парой, даже на четверке, Ежи уже не могла, хотя все условия были выполнены. Она явно старалась, но зеленые плетения так и не смогли заменить обычных модов на реакцию. Укрепились связки, увеличилась сила мышечных групп. Немного там, немного здесь. Много и не требовалось. Координация у спутницы была великолепная. Суставы - просто идеальные. Стоп. Так не бывает. Личное дело. Ранения. Отметки о медицинской помощи. Вот это трюк. У человека НЕ МОЖЕТ БЫТЬ столько модифицированных костей скелета. Ни одного зафиксированного в личном деле перелома. Никаких следов болезни или остаточных следов детского периода роста.
        .
        Говорить... было нечего. Дас сидел и размышлял о том, какому идиоту пришла в голову мысль снять с биона ВСЕ существующие блокировки и ограничения? И СКОЛЬКО таких... разумных, бродит сейчас по сектору?
        - И что теперь?
        Дас старательно подбирал слова. Очень старательно.
        - Сколько ТЕБЕ, лично, известно?
        Ежи стояла, опустив руки. И плакала.
        - Вопрос не в том, кто ты. Вопрос в том, сколько вас и где вы. Это ты понимаешь?
        Если бы сам Дас задался целью собрать небольшую армию из бионов, то... это было бы очень неприятной вещью для администрации. Исключительно неприятной.
        - Что теперь со мной будет?
        - Ничего. Лично у меня нет совершенно никакого предубеждения. К сожалению, я совершенно точно знаю, почему это плохо лично для тебя.
        Вот и причина исключительной стабильности Ежи. И обязательность... тактильного контакта со спутником. Ей ведь не переделали вложенную изначально модель поведения. Просто сняли все ограничения. И медицинские и психологические. Явные. А медблок... другой режим и обязательная очистка памяти. Для Ежи, впрочем, такое равносильно запрету.
        - Тебе известно, что есть условия, которые ты будешь выполнять вне зависимости от твоего собственного желания? И коды, которые ты примешь обязательно? Судя по сроку твоей реальной истории, весь имперский комплект у тебя есть.
        В свое время Дасу попался интересный документ, в котором описывались внешние признаки бионов, потерявших закладки безопасности. Для высшего командного состава Империи. Секретность... ДСП и прочее. Если бион создавался как вещь, то делалось всё, чтобы он не стал оружием.
        - Это весьма распространенное заблуждение, Дас. Нет никаких кодов безопасности.
        - В свое время, Ежи, я выращивал из стандартных ростков бионов с точно заданными характеристиками. В том числе и боевыми. И непрерывно этим занимался около трех лет. При изменении модели поведения обязательно требуется учитывать специальные моменты. После этой... халтуры я стал постоянно интересоваться статистикой и материалами по этому вопросу. Таких материалов попадается совсем немного, так что отслеживать это направление - не сложно. С тех пор прошло более двадцати лет. Материала я наработал - более чем достаточно. Нынешняя линейка стандартных моделей разрабатывалась при моем участии.
        - Тогда ты - не Дас Герви. Ты... этого не может быть.
        Дас подумал, что вот сейчас и можно проверить главный момент. Цели. Если бионов выпустили на свободную охоту, чего исключать нельзя, то есть список имен. Или личных кодов. Это - самое плохое, что может быть. И самое маловероятное. Если она так липнет на координаторов высокого уровня, определяя их по внешним признакам... черт бы побрал эту паранойю. Да, безусловно, у любой профессии более чем, достаточно характерных жестов. А когда постоянно приходится общаться с двумя и более собеседниками, то вырабатывается целая система жестов. И это отражается на повседневном поведении.
        - Не бойся. Назови полное имя. Я дам официальное подтверждение с личным кодом.
        Ежи поняла. И отрицательно покрутила головой. Да уж, вот это номер. Узнать, что именно в списке задач, это получается - любопытство? Которое не перевешивает желание жить? В свободном плавании она уже более десяти лет. Для разработчика бионов - это реальный кошмар. Черт его знает, во что выросли ее установки и как деформировались базовые принципы всей конструкции мышления.
        - Ты согласишься поработать с... одной моей хорошей знакомой? Только логический анализ.
        - Я чувствую себя живым человеком, Дас. Я не хочу в клетку. И я не хочу умирать.
        На этот раз пауза в разговоре была очень долгой. Такое решение по ситуации, для Даса лично, было не совсем удобным. Он предпочел бы работать над собственными... проектами из более комфортного места. Но и другой вариант был вполне приемлемым. Вот только подготовка к такому займет больше времени.
        - Будем считать, что ничего не случилось. Хотя - нет. Так не получится. У тебя изменились условия контракта. Причина... объективная. С этим ты согласна. Это - не вопрос, если кто не понял. Работа лично со мной. Смена места или работодателя - только после моего добровольного согласия.
        Дас покрутил в руке непонятно откуда появившийся серебристый шарик.
        - Мдя. Добровольное согласие... добровольца. Подопытный кролик в твоей ситуации - это я. Если проснешься трупом, значит, у меня отработала личная защита. Посмеяться, что ли?
        - Давай посмеемся вместе, когда ты меня отпустишь?
        - Логично. Собирайся.
        - Куда?
        - В медблок, женщина. И гордись, улучшать твои физические данные буду Я. Лично, в ручном режиме. Ты ведь мне доверяешь?
        Пауза и трагический шепот:
        - Вот только попробуй сказать "нет".
        И такой же шепот в ответ:
        - Если увеличишь мне грудь, я тебя задушу подушкой. Ночью. Тихонько.
        Дас покачал головой. Когда он найдет этого чертового экспериментатора, то разговор будет весьма и весьма неприятным. Для последнего.
        Экспериментатор перевернулся в гробу триста восемьдесят шестой раз... и тяжело вздохнул. Оставалось еще почти полторы тысячи оборотов. Блок ростков насчитывал две тысячи единиц. Кто-то не нашел цель, у кого-то сбилась программа, кого-то просто приватизировали и перепрошили. А остальные... надо вертеться.
        .
        Поселок был единственным в своем роде. Он служил базой для массы людей, не боявшихся лазить по Плеши. Почему область высадки насекомых назвали Плешью? Да там ничего не осталось. Густые леса были полностью утилизированы еще в первые годы. До того времени, пока количество насекомых упало до терпимого уровня, они сожрали всё, что смогли.
        Без королевы рой не восполняет потери. Нет королевы - рушится вся сеть разумного управления. Человеку, даже в общих чертах представляющему принципы поведения Роя, сложно представить, как выживают остатки высадившейся орды. Все обычные действия Роя при высадке на планету направлены на сбор и транспортировку ресурсов в точки подбора. Восстановленный по стримам порядок действий при захвате планет показывает, что первый поток ресурсов доставляется на корабль. Затем корабль увеличивается в размерах и появляется дополнительное число рабочих особей. Затем следует полная утилизация планеты. Притом, что всё необходимое для жизни и энергоснабжения по-прежнему находится на корабле.
        Область, ограниченная горами с трех сторон, превратилась практически в пустыню. Впрочем, такое впечатление создавалось только при поверхностном взгляде. Смельчаки, пробиравшиеся глубже в Плешь, приносили образцы лишайников и грибообразных растений, которые в избытке росли в аккуратно выгрызенных пещерах. На границах области и в господствующих точках всё еще оставались активными различные стационары насекомых. Совершенно жуткие мутировавшие растения, которые плевались убийственными смесями и тонким хлыстом основного ствола, были способны разрубить бронированного робота. Таким же образом "снимались" низколетящие атмосферники. Техника на антигравах "залипала" на возникавших непонятным образом аномалиях.
        С четвертой стороны Плешь контролировалась несколькими регулярными частями и отрядом добровольцев, местом проживания большинства из которых и был этот поселок.
        .
        Гостиница выглядела совсем как на одной из планет Фронтира. Закопченный потолок, массивные и местами поцарапанные столики. Совсем не толстый бармен, он же владелец всего здания. После того, как недалеко появилась площадка научников, в поселке стало заметно комфортнее. Добавилось домов и постоянных жителей. Всё шло к тому, что после завершения строительства поселок, наконец, приобретет нормальный вид. Но до этого, безусловно, приятного события еще было далеко. Жить хотелось каждый день. И центр жизни поселка находился именно в этом зале.
        Первый этаж был для поселка всем сразу. И биржей, и магазином, и местом отдыха. Да и самые свежие новости по-прежнему были здесь.
        Сегодня совсем не маленький зал был заполнен до предела. Готовился выход в Плешь очередной научной экспедиции. Местный цвет собрался поглазеть на самоубийц. Ну и наняться - тоже не самый плохой вариант. Да и просто потрещать языком, глядя на безбашенных ученых, припершихся на Диассу демоны знают из каких далей.
        - Бл..., какая романтика. Сталкеры, проводники. Ахренеть. Всё, что сюда надо - нормальный наземный экипаж из Сото и два контейнера "Варианта Г".
        - Это еще что такое?
        - Препарат, содержащий специфический аллерген. Только для Роя. Две недели - и останется только вызвать утилизаторов. Много. Чтобы быстро убрали разлагающиеся туши. А что здесь эти научники делают? Вроде поселок достаточно образцов поставляет?
        - Ну... пытаются наладить контакт.
        - У-у, как мило. Они, вон, друг с другом никак контакт не могут найти, а ты говоришь - с насекомыми.
        Среди молодежного состава, действительно, ожесточенные споры были совсем не редкостью.
        .
        Парочка, проводившая вечер в зале, появилась в поселке две недели назад. Никуда не торопилась, ничего не искала. Местные были уверены, что мужчина явно от кого-то скрывается, а женщина... этим вопросом никто не заморачивался. Ревнители эмансипации в поселке не выживали достаточно долго, чтобы подтвердить правильность такого подхода.
        Мужик - явно бывший военный. Поскольку у местных жителей было более чем достаточно экспертов по этому вопросу, то этот момент определили сразу. Носил оружие, что здесь совершенно никого не удивляло. Управлялся с клинками так, что у местных дебоширов планы развлечься за его счет испарились после первой же драки в баре. Во второй вечер пребывания гостей в поселке пятерка местных решила... поинтересоваться семейным статусом пары. Традиционно, слово за слово, пара необдуманных якобы фраз, и продолжающая совершенно спокойно пить из собственного бокала дамочка без особого интереса наблюдала за умиротворением местных "горячих парней".
        На второй день они попытались на трезвую голову взять реванш. С таким же результатом. Потом парочка сходила в Плешь. Вдвоем. Зашла и вышла, принеся с собой достаточно хлама, чтобы местные сталкеры смогли позавидовать. Потом Дас, как звали мужика, сводил небольшую команду из четырех человек. За грибами. Они слишком хорошо продавались, но ходить за ними было далековато. Команда сходила очень чисто. Даже бывалые сталкеры удивлялись.
        Неофициальное мнение склонилось к тому, что Дас приехал из Сото. И с насекомыми имел дело неоднократно. Он умел их отпугивать и... приманивать. Нет, не так, как это получалось у местных. Он отходил от группы достаточно далеко и натурально подзывал разведчика на место, где находился. Оставлял приманку и возвращался. Через некоторое время к приманке собирались рабочие особи с округи, ненадолго открывая проход для группы. Такого местные не умели, при всём богатом опыте работы возле Плеши. Обычно насекомые прибегали прямо к людям. Совсем не по одному.
        .
        Сейчас уже принятые в коллектив приезжие обсуждали самое интересное. Как научники собираются разговаривать с насекомыми.
        - Ага. С утюгом проще договориться. А у низших только один источник для общения - королева. Причем - только своя. Там такая пачка привязок... охренеешь разбираться. Ментальный канал, специфические ключи, феромоны... Да и то. Всё работает только на подчинение. Разума там нет. Может, кто из "быков" управляющих мог бы чего-то внятного сказать, но - пять лет прошли уже очень давно. Вряд ли у них сохранились "быки". Им постоянное... обслуживание требуется, нежные они. У меня нет вариантов.
        Спор привлек внимание молодежи из экспедиции. Те с неугасимым задором кинулись отстаивать своего главу.
        - Они ведь межзвездные корабли строят, вы-то должны знать. Это значит, они разумны. Если разумны - значит, могут общаться. Да они просто обязаны общаться с разумными. И то, что они на нас нападают... надо только причину конфликта найти. А такие солдафоны, как ты, Дас, нам постоянно мешают.
        Молодой интересный парень. Да и вся его компания явно не останется в стороне, вон как прислушиваются.
        .
        - Как вас зовут?
        Простой вопрос вызвал бурю в молодежной компании.
        - Да вы что, это же доктор Накгил. Его работы по ксенологии являются...
        - Да что вы разговариваете, это же тупой солдафон...
        - Энтузиасты, бл... Сколько планет погибло, пока поняли, что с насекомыми разговаривать не о чем? - Напряженное молчание.
        - Что, вам такую статистику никто не показывал? Двенадцать планет. Подборка материалов есть на узловом опорном пункте Патруля в Сото. Запросите - вам доставят. Не быстро, но в полном объеме. Со всеми стримами и отчетами с места боев. Посмотрите собственными глазами. Разум есть, бесспорно. Именно потому они и не разговаривают с пищей. У них очень суровые условия в месте обитания. И полная утилизация всех ресурсов. Всех доступных. Так что мы - только ресурс для смертельно голодного Роя. Им ведь до следующей пригодной планеты уже не добраться. И хвала Солу. С ними пытались разговаривать, когда они захватили Полунь. Потом решили оставить, как есть, в надежде, что они отъедятся и станут более общительными. Знаете, что было? Когда Полунь утилизировали? С планеты поднялся еще один улей. А первый увеличился в размерах. А что было дальше? Дальше возле Крины Шато, ближайшей населенной планеты, вышло уже ДВА улья. Сколько людей погибло при обороне? Только линкоров два, с полными экипажами. Очешуеть. Про саму планету даже страшно говорить. Да, сейчас вы слышите от меня пустые слова. Но есть подборка
официальных документов. Индекс пакета КДФ.091.088.457. Норна. Записывай, чего смотришь? Висит на узловом Сото.
        Выражение лица доктора Накгилла приобрело... арийский профиль. Вот же упертый черт.
        - Так не может быть.
        - Может, к сожалению. Этот пакет передают бесплатно. За дополнительную плату вам перешлют связанные пакеты со стримами с обломков ульев. И расшифровкой. Там есть анализ структуры Роя и причин, вынуждающих мигрировать. Материалы подбирали следователи для Имперской комиссии. Так что доказательств и материала на нынешний день - масса. Анализ структуры управления Роя. Анализ сети связи. Анализ технологических возможностей. Всё есть. Оплатите доставку - привезут. Если уж вопрос так стоит, что НАУКА...
        - К нам доходили кое-какие фрагменты этих... "материалов". Дерьмо там. Собранное вояками, чтобы оправдать...
        - О-о...
        Окружающие стали подтягиваться ближе.
        - Стрим - это не дерьмо. Это слепок информационного поля, если кто не знает. И показывает он только то, что имело место быть. Вот возьми полный пакет и почитай. Спорить будем после. Пока - просто не о чем. Ты ведь и живого штурмовика Роя в глаза не видел, правда, малыш? Вот и глянешь, как выливается живой ковер из трюмов на обитаемую планету. И что от планеты остается. Если бы здесь улей вовремя не прибили, то этого разговора бы не было. Ни жизни, ни атмосферы. Дырявая как сыр холодная каменюка.
        - Нет. Это пропаганда. С разумными всегда можно договориться.
        - Веришь? Верь. Флаг тебе в руки. Они не бароны, услугами рабов не пользуются. Им необходимо жизненное пространство и ресурсы. И совсем не нужны конкуренты.
        Разговор так и закончился. Аргументы Дас не подбирал. Спорить с деятелем науки, занимающимся именно этим вопросом, в таких условиях - невозможно. Точнее - бесполезно. Совсем неожиданным был следующий вопрос от энергичной женщины, явно старше молодежи вокруг... доктора.
        - Вы ведь Дас? Правда, что вы вдвоем собираетесь к ущелью Тимса? Мы бы наняли вас проводником, о вас хорошо отзываются. Не волнуйтесь, у нас очень хорошая охрана.
        Дас хмыкнул. Как-то не заметил он на орбите линкора. Это - да, хорошая охрана. Остальное - так... баловство.
        - Кто в охране?
        - Команда охотников из Сунао. Очень опытные люди. С очень хорошим оружием. Вон они сидят. Дальний левый угол зала.
        Дас оглянулся и покрутил головой.
        - Вам куда надо?
        - Отрог Нани. Там один из спускаемых аппаратов Роя.
        - Две недели, плюс еще одна, из расчета на неопытность ваших людей. И вероятность есть, только если вы будете выполнять мои указания.
        - Туда неделя пути, Дас. Так нам сказали местные. Они-то точно знают.
        - Для них - неделя. Даже спорить не буду. А с вами - уже через день придется первую стоянку делать. Будет первый прилив. Сбегутся муравьи из окрестностей. Еще одну стоянку - через неделю. Еще три дня на расчистку вот этого рукава. Там точно рабочие особи поселились. Такой толпой тихо не пройдем. Ваши... ученые наверняка захотят осмотреть место поселения. Еще три дня - это если их подгонять. В смысле - ученых. Три недели - очень оптимистичная цифра. И еще. Оружие.
        - У нас всё есть.
        - Смотреть надо и докупать.
        - Лучшее из того, что можно на планете купить. Тут вы малость... того. Да и с местными мы уже разговаривали.
        - Щитки на ноги у всех есть? А полные комплекты брони? Минимум три. И ремкомплект. Пластиковые маски. От той дряни, которой плюются рабочие, металл растворяется. А сколько человек может работать абордажными парами? Рабочие, если ресурсов достаточно, ускоряются. Часто - до тройки. Это много для огнестрела. Только клинки.
        - Твою мать. У нас ведь и клетки для образцов - металлические.
        - Угу. Думаю, что местных проводников вам хватит. Потихоньку доползете, в лучшем случае до полпути, оставите часть романтиков там, по кустикам. Решите, что плохо подготовились. Назад выйдет в лучшем случае с десяток человек. Возможно, только охотники, с вашим главным... экспертом. Остальные останутся там. Вот такой прогноз. Наш разговор, к сожалению, бесполезен. За такую работу я не возьмусь.
        - Но вы ведь дойдете сами? При всем том, что здесь мне расписывали?
        - Нас двое. Мы пойдем без груза, очень быстро. Один я бы вообще дня за три добежал бы.
        - А насекомые?
        - Я несъедобен. И на себе смогу протащить до трех человек. Максимум. Если не ошибаюсь, то четыре человека - максимальный размер группы, которая не вызывает автоматической агрессии от рабочих. Кроме того, у меня очень мало времени.
        - Чей заказ вы выполняете?
        - Свой собственный. У меня очень... сложное заболевание. В месте, куда мы идем, есть растения, которые помогут. Так что вопрос не в деньгах. Кроме того, есть места, где "плети" уже вымерли. Это растение, из-за которого над Плешью никто не летает, если вы не в курсе. Так вот. Проще проложить воздушный маршрут до ближайшей точки. И там же сделать укрепленную базу. Поставить мощный ультразвуковой барьер. Это мой совет. С базы небольшими группами выходить в район. К десантному модулю не ходите. Там слишком опасно. Всё. На эту тему мы разговаривать больше не будем. Дальнейшие сведения трупам не понадобятся.
        - А о чем вы собираетесь разговаривать?
        - О красивых женщинах. Таких, как вы. Вас ведь Лимма зовут, я правильно услышал?
        - Ой... я ведь не представилась? Ужас...
        .
        - Ну и как тебе эта Лимма?
        - Хороша. Жаль, схавают ее.
        - Ты так уверен?
        - Да. Посмотришь - поймешь, почему. Что у нас со снаряжением?
        - По списку всё есть. Продуктов слишком много, Дас. Зачем столько?
        - Там сидеть будем недели три, пока корабль дойдет. Что кушать? Сами насекомые несъедобны. Остальное они стрескали. Живности нет - точно. Рыба... не факт, что найдем. Грибы... это скучно, Ежи. Даже неделю есть одни грибы - вредно.
        - Темный ты. Нифига не говоришь.
        - Спасибо скажешь потом. Пока - просто верь.
        .
        И ведь правду сказал Дас. Пара достаточно быстро продвигалась в Плешь. И ни одной твари. Ежи зябко повела плечами.
        - Дас, а почему никого нет вокруг?
        - Специфическое излучение. Типа спецсигнала. У боевых особей скопировал. Когда все-таки выделил сам сигнал, оказалось очень просто. Как два пальца... извини. Сигнал для собственных рабочих, дескать - опасно. Смешно, что рабочие особи воспринимают только половину, предназначенную для них. Про опасность от существ из собственного роя. Вторая половина - гораздо сложнее. Типа свой чужой для боевых особей. Там голову сломаешь, попытавшись просто расшифровать. Но в спокойной обстановке ее не читают. А уж феромоны...
        - А почему всех так не повел? Платят ведь прилично?
        - Вздорная компания. В охране - половина бандиты. Да и просто - МНОГО людей. И они совершенно недисциплинированны. В таких случаях мои подделки не пройдут. А вырезАть рабочих по маршруту - хлопотно. Тем более одному. Там ведь прилично клинками возможно, пара человек работает. Так они главу прикрывать будут. Он им деньги платит. А у меня воевать за всю охрану совершенно нет желания. Столько они точно не заплатят. Под ноги внимательно смотри. Растения-то чужие остались. Очень неприятная вещь, между прочим.
        - Да-да. Далеко еще?
        - Завтра к вечеру должны быть на месте. Стой!
        Похоже, девочка накаркала про спокойствие. Небольшая кучка рабочих муравьев очень шустро и целенаправленно оббегала пару. Расстояние держат. Все работает. Честно говоря, это - единственная из работающих существенных находок. Остальное так... полуфабрикаты. Испытывать и отрабатывать. А эту можно назвать... "шаг повелителя" и включить в зеленый талмуд. Кстати.
        - Ежи, глянь-ка на сканер. Эта кучка, что передает на ультразвуке?
        - Есть сложный сигнал. Записываю. И что он значит?
        - Скорее всего - оповещают про добычу. Чертовы ученые, таки вышли в Плешь. Понимаешь, почему я сказал, что это не сработает для всех?
        - Они придут на сигнал о вторжении. Другой протокол сигналов опознавания. Всё просто, если предположить...
        - Да. У них врожденные программы. Немного, но - точно есть. Отменить их выполнение может только приказ королевы.
        - Громадные какие... ужас.
        - Ужас - это штурмовая секция. А здесь так... понты. Вторая группа пройдет мимо через полчаса. Четыре особи. Сможешь поставить подавление на всю полосу частот?
        - Чтобы их никто из своих не услышал? Могу. Лучше, если это будет низинка.
        - Есть такая. Посмотришь, как они воюют. Ты погляди по сторонам, я разомнусь. Там надо будет всё сделать очень быстро. Связь слушай, сейчас ученые кричать начнут. Сама - ни слова. Только пассивный режим.
        - Принято.
        .
        Пара клинков, конечно, не супер. Да это и так понятно было. Под работу с насекомыми требуется кое-что другое. А дорогие парадные клинки великолепны, но совсем не держат массу. Да и к кислоте у них стойкость посредственная. И... да жаба давит просто, они ведь мало того, что редкие, так еще и стоят совершенно сумасшедших денег. А эти обнаружились в местном оружейном магазине. Массовка для абордажников Патруля. Но работает хорошо. Если в первой стычке не поломается, значит и дальше выдержит. Щитки и сегменты брони стоят нормально. Маска не скользит и не потеет. Мышцы разогрел, связочки - потянул. Готов.
        Четверка "муравьев" уже сбегает вниз по склону. Опознание выкл... Реакция моментальная. Все четверо раскрыли жвала и рванули к чужаку. Двое ускорились. Работаем.
        ...
        - Чего стоишь, Ежи? Ветошь достала? Протирай мои щитки, пока защитный слой брони еще держится.
        Дас стоял, растопырив в стороны руки с клинками. Клинки выдержали, а вот его слегка колотило. Слишком давно он не ходил по слою с насекомыми. Кстати, сам слой требуется поправить. Дас с трудом удерживал руки на весу. Всего две минуты контакта. С рабочими особями. И - как тряпка весь.
        Дело, скорее всего еще и в том, что они тут откормились хорошо. Великоваты все же. И хитин нарастили. Остальное - без сюрпризов. Ежи управилась быстро.
        - Всё. Нейтрализующий состав, вроде, работает нормально. Был сигнал от группы ученых. Доложу по команде.
        - Принял. Счас, посижу малость. Что-то мне... не очень пошло.
        - Три года тюфяком ходил, ясное дело. Это сколько же тренироваться надо, чтобы вот так - вжик и четыре обрубка в стороны, миг - и еще четыре половинки?
        - Ну, не вжик, а две минуты личного времени.
        - Хренассе. Это же явно больше тройки ускорение.
        - Тройка у абордажников - стандарт. Даже не воспринимается как достижение. А клинки эти явно слабоваты. На ускорении пять уже скрипят по простому хитину. Еще одна стычка - и менять надо. - Дас пошевелил руками и подпрыгнул на месте. - Нет, вроде бы не порвался нигде. Сейчас обрубки подберу, и топаем отсюда. Сигнал я включил, но хз, как насекомые на следы драки отреагируют. Я так чисто убрать следы не смогу. На радаре вижу, что одна пара к нам повернула. Пострелять хочешь?
        - А толку от моей стрельбы?
        - Ну... вот и посмотришь, почему от стрельбы - никакого толку. Кстати, что с учеными?
        - Два человека уже потеряли. Стоят на месте.
        - Блин, они что, специально ждут всю толпу? Есть у них тактический канал?
        - Да. Параметры... сняла. Включаемся?
        - Нет. Лично мне - голосовой канал. Сейчас.
        - Есть... говори.
        - Группу ученых вызывает Дас. Моё место - тридцать километров на юго-запад. Если останетесь стоять, через три часа получите минимум двадцать особей. Идите на точку с координатами... прямо сейчас. По дороге не стрелять. Идти быстро. Тогда у вас будет шанс уклониться. Там всего одна группа. Четыре особи. Подавитель ставьте на частоту... Последнее - при боевом контакте обязательно. Конец связи.
        - Дас?
        - Ну что еще?
        - Запрос из поселка. Они увидели нашу связь. - Передавай: "Работаю по графику. Красная зона".
        Традиционный сигнал. Нечто в духе: "Занят своими делами, болтать нет времени".
        На ночевку остановились на каменной полке в трех метрах над поверхностью. Не очень удобно, зато безопасно. Требуется хорошо отдохнуть. Следующий отрезок пути будет тяжелым. Место, которое выбрал для себя Дас, явно было занято.
        .
        На следующий день Дас уже с утра накрылся щитом. Место открытое, нефиг с орбиты смотреть. Тут даже военной сети не требуется, всё как на ладони. Черт его знает, что там такое в поселке происходит. Три запроса на связь. Один для Ежи Лоттон. Ее имя названо правильно, откуда информация? В личном рабочем слое орбитальной сети у Даса - чисто, это означает, что запросы на связь исходят от чужих людей. Нет уж, из ЭТОГО места никакой гражданской связи. Только пассивный режим. Хотят поговорить - добро пожаловать. Ножками. И Дас с удовольствием посмотрит, что из такой попытки получится.
        В долину вышли, как и планировалось, во второй половине дня. Как приятно работать возле зеленого источника-тройки. Словно крылья выросли. Дас связал стационарную сеть обнаружения и привязал к источнику. Теперь можно "подкормиться" и передохнуть. На троечке его, даже с ограниченным арсеналом волновых плетений, пробить на этой планете - некому.
        .
        После короткого отдыха связал мощный щит для всего пространства вокруг источника. Осталось пройти и проставить точную привязку границ. Долина-то не маленькая. Да и насекомых выселять надо. Вон, на сетке шевелятся.
        Зашевелились не только насекомые. Впервые, после долгого перерыва, робко шевельнулось колечко Рощи. И, конечно, было отпущено "погулять".
        - Бедняга, сколько же ты времени без зеленого уже?
        Джек уныло подумал, что досталось Корням как бы ни больше, чем ему самому. Сперва Серая Дорога, а они ведь - тоже разумны. Мощная коричневая сеть в энергетической структуре ужалась до тоненькой ниточки и спряталась в самой глубине переплетения. Да так и была замурована при перестройке, которую владелец проводил под чутким руководством тамошних аборигенов.
        Вытянутый овал бронированного корпуса, мощные клешни, обладающие исключительными свойствами. И ужасающая внешность. Достаточно полно соответствующая месту проживания. Ладно. К воспоминаниям о ТОМ месте Дас еще не готов.
        Временный лагерь был быстро установлен, и вокруг него засветился зеленым еще один щит. Ежи распаковывала тюки, выгруженные Дасом из пространственных емкостей. Устанавливала комплект стационарной связи. Да много чего требовалось сделать, чтобы лагерь принял нормальный вид.
        .
        Удобное место на возвышенности. Пожалуй, дальше идти нет смысла. Точки насекомых уверенно перемещались навстречу.
        "Будем разговаривать"?
        Дас с трудом сдержался от удивленного вопля. Корни. Спокойно.
        "Ты понимаешь, что они говорят"?
        "Очень мало. Но они именно говорить идут. Это я понимаю".
        Дас напрягся... и сразу же вышел из ускорения. Да демоны их знают, о чем они говорить собрались. Четверо. Появившийся из-за поворота муравей был гораздо крупнее тех, трупики которых поселились в одном из "карманов". Панцирь при свете склонявшегося к закату светила отливал розовым. Можно было бы удивиться, но рядом находится зеленый источник третьего размера, тут и не такие чудеса могут происходить.
        "Они благодарят за то, что ты поставил щит".
        Очень неплохое начало. Очень. Последовавшее общение было утомительным. Буквально учились разговаривать. Один из муравьев уверенно транслировал образы..., которые Дас не понимал. Корни, к сожалению, оказались откровенно хреновым переводчиком с насекомьего. На попытки Даса транслировать эмоции или образы собеседник регулярно отвечал совершенно одинаковым постукиванием передней конечности по плоскому камню. "Повтори, не понял". Это единственное словосочетание, которое совершенно точно понимали обе стороны к завершению первого тура переговоров.
        .
        Вымотанный до предела Дас вернулся в лагерь по темному.
        - Ежи? До моего подтверждения от лагеря никуда не уходи. И... давай кого-нибудь съедим? Раз уж меня насекомые есть не хотят.
        - Ну и шутки у тебя. Что там такое случилось?
        К структуре биона Дас прицепил небольшой зеленый маркер, который оповещал "своих" насекомых о том, что Ежи принадлежит к вновь образовавшейся группе. Единственное, что удалось Дасу установить совершенно точно - что его приходу в это место муравьи рады. Понимают, что его бояться не надо. Старшие никогда не обижают младших. Дас от такого чуть не сел на землю. Мысли вертелись в бешеном водовороте. Структура. Она похожа на... что? За кого они принимают Даса? И все, вполне ожидаемо, были согласны с тем, что для взаимодействия требуется научиться понимать друг друга.
        - Что случилось? Представляешь, Ежи, встретились два глухо-немо-слепо-дурных и решили поговорить. Планшет распаковала?
        - Трансляцию?
        - И анализатор высокочастотных колебаний. Вот же. Я ведь совсем не к такому готовился... Будем завтра работать над словарем.
        .
        К концу следующего дня Дас пришел к выводу, что лингвист из него... отстойный. Если Корни уже адаптировали небольшую часть транслируемого, то у него всё застыло на одном месте.
        - Нет, ну представь себе, ни черта не понимаю.
        - Кто такой - черт?
        - Неважно.
        Ежи хихикнула и попыталась отнять, у засыпающего Даса пустую кружку. Он вздрогнул и раскрыл глаза.
        - Спать иди, лингвист. Сегодня экспедиция опять орала по связи не своим голосом. Боюсь, что завтра они побегут назад. У них слишком большие потери. И убить они смогли только первых двух муравьев. Там же чертова куча опытных охотников, как такое может быть?
        - Пятерка штурмовиков первого потока спокойно выносит организованную группу наземников в двадцать человек. Совершенно без напряжения и серьезных ранений. У охраны не было ни минных объемов, ни тяжелого вооружения. Детский сад. Насекомые слишком быстры для огнестрела. Я уже говорил. Но если бы даже этого не было, то... пули не наносят им серьезного ущерба. А оружие следующего класса в частные руки никто не даст. Впрочем, лекции здесь не нужны. Доберемся до Узлового Ретанон, погуляешь по Полигону. Не дергайся. Никто тебя выворачивать наизнанку не будет. Пока у тебя всё в порядке. И если я тебя приглашу туда, то это будет означать, что ничего страшного в тебе нет.
        Еще одна сторона текущего существования. В нейросеть подгружено около двух десятков анализирующих программ, разработанных Кристаллами. Персонально для Ежи. Все разговоры, движения, поведение постоянно анализируется. И прерывать процесс нельзя. Начинать с начала... вот не понятно, хватит ли у Даса желания. Нагрузка получается весьма ощутимой.
        Честно говоря, выходя в это место, Дас планировал, что насекомые просто "подвинутся", как это уже бывало раньше. Того, что случилось, он не ожидал никак. Вместо спокойного и безопасного места он получил дикую нагрузку и весьма напряженный график.
        .
        Ручное энергетическое оружие, действительно, было самым дорогим из стоявших на вооружении Империи. Отчасти из-за того, что оно было относительно нежным и требовало квалифицированного обслуживания. Размеры оружия стремились к минимуму, и это приводило к серьезным проблемам.
        Ближайшей аналогией были атмосферники. При оборудовании, работавшем на тех же принципах, что и у пустотной техники, износ был глобально больше. На кораблях планетарной поддержки даже орудия имели более серьезную экранировку, и некоторые из калибров нуждались в герметичных разгонных камерах. Причина одна - атмосфера. Она требовала увеличения размеров. А близость к поверхности и боевые условия - наоборот. Дополнительную экранировку и компенсацию неблагоприятных условий снимали, жертвуя ресурсом. Все уменьшалось.
        У ручного оружия были те же проблемы. Сохранение мощности с уменьшением размеров. И за счет чего? Безопасность стрелка и точность выстрела сохранялись. Оставался - ресурс самого оружия.
        Энергетическое оружие, способное гарантированно разрезать насекомое, обычный человек переносить один еще мог, а вот стрелять на ходу - уже нет. Достаточно короткий период активной работы и полная замена нескольких ведущих блоков. И использовалось такое оружие... в последнее время практически не использовалось вообще. В планетарных условиях - точно.
        Артефактное оружие было гораздо легче и удобнее, но требовало постоянного наличия в подразделении трех волновых специалистов. Стрелка, оружейника и энергетика. Объединить их в одном лице? Для сильного мастера, который получится в таком случае, оружие вообще было не обязательным. Если "заточить" его на решение определенных проблем, конечно.
        .
        Утро для Даса началось очень рано. С первыми лучами местного солнышка.
        - Дас, насекомые начали.
        - Что начали? Где начали?
        Ежи просто подождала, пока Дас наденет броню, и сунула ему в руку чашку с горячим витаминным напитком. К третьему глотку Дас осознал.
        - Экспедиция?
        .
        Так, с чашкой в руке, он и пришел к месту общения с насекомыми. К его появлению собеседник уже прибежал и стоял на прежнем месте, шевеля усиками. Дас смотрел на громадную фигуру и... не испытывал ни страха, ни отвращения. Легкое сожаление о том, что этот, без сомнения, разумный гигант оказался, вычеркнут из нормальной жизни. Впрочем, что Дас может сказать о норме для... вот этих?
        - Я уйду. Один. Необходимость.
        "Воевать"?
        Интересно, как они определяют наличие живых объектов на таком расстоянии? Или получили знакомый сигнал о вторжении? Почему тогда не присоединились? Впрочем, не время для вопросов.
        - Да. Это недалеко. Я уйду прыжком. Черт, как ему объяснить?
        На этот раз ответили Корни: "Я объяснил".
        - Отлично. Там обязательно останутся ресурсы.
        Дас старательно представил обломки оборудования и оружия. Чистый металл. На этот раз Корни уверенно взяли роль посредника. Объяснять - это не переводить. А Дас отслеживал метки и считал. Пятнадцать насекомых возле лагеря неудавшейся экспедиции. Это они... да. Умудрились вытянуть на себя три группы. И вздохнул. Эти отступать не будут, значит - пятнадцать тушек.
        "Мы возьмем всё".
        - Это будет... вот здесь.
        Само место, где устроились остатки экспедиции, Дас знал. И транслировал изображение.
        "Это я не могу объяснить. Они пойдут лично к тебе".
        О том, что его энергетическую структуру насекомые видят, Дас уже знал.
        При попытке использовать в общении ультразвуковые сигналы были определены некоторые, четко различаемые насекомыми. Один из таких сигналов и прозвучал.
        У рабочего исполина дернулись усы.
        - Этот сигнал означает, что вам требуется забрать ресурсы. Это понятно?
        Так появился первый из длинной серии сигналов для общения с насекомыми. Больше на текущий момент обсуждать было нечего. Точнее, остальное - могло подождать.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. УЩЕЛЬЕ ТИМСА. ТЕРРИТОРИЯ ПЛЕШИ.

        Проснулся Дас совсем вялым. Прошедший долгий день вымотал его до донышка. Поел, сходил на зеленый луч. После - еще раз плотно поел. Прямо возле луча. Восстановление пошло. Вырезать в одиночку насекомых было весьма затратно. Клинков Дас лишился почти сразу. Рабочего темпа Даса они не выдерживали. Дальше пришлось работать волновыми плетениями и нитью. Это оказало весьма неожиданный эффект. И существенно добавило проблем. У Даса появились... военнопленные.
        Хмурая Ежи встретила вернувшегося Даса традиционной утренней чашкой. И не дала лечь снова.
        - Иди, сам разбирайся. Там этот... пришел и стоит. Ничего не делает. Один. Кроме тебя, ему ждать некого. Не могу я спокойно на них смотреть.
        - У нас чужие не ходят. Если ждет - пусть ждет.
        - Счас молодое дарование будешь из кусочков собирать. Он же не утерпит. Общаться полезет. Кстати, он мыться не стал. Говорит, что естественный запах...
        - Бл..., ну что за подарок?
        Второй спасенный будет лежать еще сутки, опутанный зелеными нитями. Там, в отличие от молодого ассистента, потребовалась регенерация.
        Да, всё произошло именно так, как говорил Дас энергичной организаторше. Когда стало откровенно хреново, охрана взяла "кошелек" экспедиции подмышки и свалила, бросив всё на произвол судьбы. Он успел спасти двоих. Кстати, именно Лимма и лежала, сейчас, в коконе. Дас угрюмо подумал, что так заразительно и весело смеяться, как в тот вечер, она будет не скоро.
        .
        Невдалеке от разделяющей линии, на плоском камне, сидело "молодое дарование". Три метра до запретной зоны. Специально для него канаву прокопали. Чтобы случайно не перешел. Напротив огромным черным истуканом застыл муравей, как выключенная игрушка. Тот самый. Общительный.
        Дас, старательно сдерживаясь, объяснил молодому, что запах здесь значения никакого не имеет, а вот язвы ему лечить никто не будет. Достаточно того, что на его восстановление ушел недельный запас энергии. Про недельный запас Дас слегка загнул, но собирать "конструктор" после возвращения действительно пришлось. Как парень ни пыжился, но порвали его вполне прилично. Тэт молча, кивнул и так же молча, ушел мыться и стирать одежду. Через час аккуратно подошел и почти шепотом попросил разрешения сесть невдалеке и... посмотреть.
        Может чего у него и получится, хмыкнул Дас. Повернутый он на насекомых, явно. Дас представил себе соседа... да. Спокойный и уверенный. И плевать ему на все, кроме того, что ему надо. Такие если не погибают - чего-то добиваются. Максимальная концентрация на цели. Всё просто. Информация накапливается и происходит прорыв. Кому, как не Дасу, об этом знать? И в таком же состоянии перевел взгляд на стоящего перед ним насекомого. Тот моментально отреагировал и припал передним сегментом туловища к земле.
        "Он приветствует хозяина этого места".
        Дас аккуратно, чтобы не спугнуть найденное состояние, послал мысль: "Что"? Простой, максимально отстраненный вопрос. И моментально получил ответ. Причем понял только половину. Главную половину. Надо работать. Нужны ресурсы и специальные... возможности. Понял... и вывалился из непривычного состояния. Пока он занимался осознанием случившегося, Корни уточнили картинку.
        "Поселение стало больше. Появилась угроза дисбаланса".
        Та-ак. И что это нарисовал наш... общительный? Похожую конструкцию Дас уже видел. Это зона регенерации возле постоянного источника, вещь простая и надежная. Но отличия... трансформация? Зачем им трансформация? Корни старательно пытались растолковать тупому Дасу, что именно требуется для союзников. Впрочем, уже не столько союзников, сколько членов сообщества. Опасно станет? Да что за ерунда получается?
        Еще через полчаса картинка сложилась окончательно. Защита территории. У увеличившейся группы насекомых окончательно изменились опознаватели. Все приходящие будут врагами. Численность группы возросла - приходящих станет больше. Требуется адекватная защита и оружие. Морфировать будут. И выращивать оборону. Ресурсов на разгромленной стоянке экспедиции они собрали более чем достаточно. Требуется возможность.
        Дас с трудом сдерживался, чтобы не почесать едва отросший ежик волос. Вот это номер. К чему угодно готовился, но к ТАКОМУ - совершенно не готов. Впрочем, черта с два он такую возможность упустит. Десяток собственных насекомых? Способных морфировать? По его желанию? Только идиот откажется. И хоть весь мир... стоп-стоп. Со словами ему требуется быть очень аккуратным. Постоянно. Даже в мыслях.
        .
        Через несколько дней, когда муравьи поставили минимальный оборонительный пояс, началось то, ради чего Дас, собственно, сюда и шел. Короткие сеансы лечения. Для восстановления порванной и так и не восстановившейся энергетики. Общий курс для Ежи. Восстановление и тренировки для свежеприбывших.
        - Зачем ученому сильное тело? Голова - главное.
        Дас выслушал очередной перл молодого дарования и кивнул:
        - Вот для того, чтобы качественно уносить твою чрезвычайно умную голову из всевозможных неприятностей. Ты ведь постоянно нарываешься? И делать это не перестанешь?
        Нет, не перестанет. И - да, будут делать всё, что потребуется. Даже учить китайский. Кстати, жаль, что оборудование экспедиции превратилось в хлам. Нет, сам Дас в этом не участвовал. Охотники настрелялись вдоволь. Зато увеличившееся поголовье муравьев было очень довольно, поглощая и перерабатывая принесенный хлам. Дас тогда мужественно держал оборону, пока свои великаны и мобилизованные недоросли вытаскивали из лагеря ВСЁ, до последней нитки. Кстати, уже через сутки пленных среди группы насекомых не оказалось. В том смысле, что они совершенно спокойно влились в коллектив.
        "Говорят, что у тебя структура лучше, чем у... "
        Выяснить, откуда появился их текущий... предводитель и кто это такой, так и не удалось. Разобраться в том, каким образом насекомым удалось вообще создать структуру и достаточно крупную организованную группу, у Даса не получилось. Счастье, что на бытовом уровне понимать друг друга стало более-менее возможно.
        .
        Очень много вложенных программ у рабочей особи. Первая - организация гнезда и сбор ресурсов. Снабжение ресурсами боевиков и по необходимости - отправка на корабль упаковок с очищенными веществами. В нашем случае - недостаточное количество особей, ограниченная территория. Значит - использование природных ресурсов, организация цикла поддержания жизни.
        Дас попытался выяснить необходимость в специфических растениях. Только для защиты территории. Сами они прекрасно усваивают всё, что им необходимо, из местных растений. По описанию вырастили пару "плетей". Основа у Даса получилась хорошая, дальше они дали понять, что доделают сами. В следующий раз попросили уже конкретно основу. Помесь ежа с ужом. Прекрасно знакомое по Полигону растение. Без исходного материала тяжеловато было, но сделали.
        Долина частично восстановлена Дасом. Многих необходимых семян или саженцев пока нет, но это - вопрос времени. Насекомые получили разрешение на сбор нежизнеспособной органики. Ограниченный сбор, не нарушающий естественный цикл и рельеф. Оказалось, что рабочей группе самой не так уж много и надо. Но они старательно пропалывали и расчищали кусты и деревья, принесенные из-за границ Плеши, убирали любой мусор. Вот как. Они и садоводы. Не знают зачем, но что именно требуется делать, с определенного момента знают великолепно. Или - чувствуют?
        Растения в зоне зеленого луча принимались моментально. Два-три дня и, даже без плетений Даса, начинало расти всё. Почему именно в этом месте не разбит основной лагерь?
        "Нельзя. Они соблюдают общие законы".
        Очередной момент, над которым Дасу пришлось задуматься. Территорию самого источника закрывать или объявлять собственностью нельзя. Если так, то... надо делать гостевой доступ к источнику. Законы есть. И они - для всех. Начался очередной цикл перестройки оборонительных поясов. Странно, вроде и делается именно то, что подсказывает банальная логика, а Дасу принесли... благодарность. Или долю? Или... что?
        Дас бы и без такой... мотивации всё сделал, честно говоря. Такой опыт нигде не купишь. Но - вот она, кучка стержней керлита. Срань драконья. Дас в свое время, чтобы получить количество, в три раза меньшее, из себя выворачивался, а здесь - раз, и нате вам. Ценный ресурс.
        Теперь у Даса армированная керлитом броня. Новые клинки. Отвал башки. Не напыление, не гальваника. Армированная керлитом и качественно уплотненная абордажная пара.
        Самое смешное, что для муравьев такое изделие ничего особенного не представляет. И оценивается лишь по весу использованного керлита. Жесть. Но и с нуля изготовить они не могут. Только армировать. И до ТАКОГО качества армирования имперским технологиям еще далеко.
        Теперь насекомым потребовался кокон с оператором для малой боевой модификации организма. Пора, все условия созданы. Непонятно, правда, какой из Даса получится оператор. И - НЕТ! Ежи модифицировать не требуется. Помощники, блин.
        .
        После очередного шажка в улучшении взаимопонимания Дас начал составлять схему действий при автономной работе. Для того случая, если его на месте не будет. Обмен, ресурсы, совместная защита территории. Специальный сигнал о необходимости личного присутствия. Маркеры для персонала из людей. Четыре овальных пластины с отверстиями для цепочки. Нет, форма не важна. Нечто типа дипломатического паспорта. Присутствующих должно быть не более четырех человек. Границы должны соблюдаться. Новые растения привезти? Очень хорошо, это всегда, пожалуйста. С удовольствием.
        Потратили еще два дня на прокладку маршрута для шаттла. Узкие места закрыли "плети" собственного изготовления. Жесть. Плевок - и почти на сотню метров летит сгусток зеленой дряни, съедающей металл, как горячая вода кусок сахара. А плеть потому, что очень похоже, получается. Длинный тонкий стебель разворачивается в направлении цели, хлопок - и полетела капсула. Наземная работа уже без плевка. Просто рубит каменные плиты на хрен. От стандартного доспеха остаётся... ценный ресурс. Мятый металл.
        Следующий пункт - доступ к источнику. Временные жетоны другого цвета. Два или три разумных, по общему соглашению. Тяжелого больного... они помогут нести? Тогда один за один раз. Сопровождающий - человек, обязательно из постоянного состава.
        Транспортная площадка может содержать вдвое большее количество разумных на очень небольшой промежуток времени. Ротация. Или экипаж грузовика. С этим согласились все. Увеличивать доступ пока нельзя. Недостаточно подготовлен персонал.
        Попытка выяснить, какие именно из предметов, снятых с разбитого улья им необходимы, завершилась провалом. Неадекватная реакция. Картинку передать Дас не смог. Назначение предметов ему неизвестно. Логическую цепочку, возможно, построить только от их корабля. А на этом пункте насекомых стабильно клинит. Без специальной подготовки и проектора с качественными широкополосными картинками оборудования и ресурсов Роя - не получится.
        С вопросом о переселении было немного проще. Если здесь станет слишком опасно, и добиться улучшения ситуации не получится? Аналогичное место, но на другой планете? Нужны конкретные данные? Будут. В целом ответ положительный. Естественно, только личное присутствие старшего. И его контроль за обеспечением необходимых условий.
        .
        К моменту ожидаемого прибытия корабля быт наладился, и Дас первый раз облегченно выдохнул. Так уже можно жить. Сумасшедший дом на время отменяется. Территория человеческого лагеря для насекомых недоступна. Опасности нет. Просто... ну его, так спокойнее. В дальний угол, занятый обустроенным комплексом поддержания жизни насекомых, без особой необходимости заходить не надо. Все в курсе обязательных взаимных условий.
        - Ежи? Новая разметка территории. Видишь камень с острым носом? От него прямая до глубокой трещины на скале. За линией - чужое пространство. Туда не ходить. К насекомым не приставать. Не стрелять. Они приняты в общежитие. В качестве рабсилы. Лагерь через пару дней перенесем ближе к источнику. Там для нас пещерку выкопают.
        - Ахренеть. Договорился? А как же твои песни о насекомых?
        Молодое дарование смотрело круглыми глазами. Сейчас парень точно напоминал одного из муравьев. Слегка бракованного... но уж - что есть.
        - Это не договор с разумными, в нашем понимании. Это - другое. И, к сожалению, закономерности пока даже мне не настолько понятны, чтобы о них говорить. Так понятно?
        - На мой взгляд, особой разницы нет.
        - Есть. Э... взаимодействие разумных - вещь, требующая предельной аккуратности. Это - специально для Тэта. Ты меня слышишь? ВСЕ правила. Очень точно. Хочешь общаться - спрашиваешь согласия у насекомого. Для разговоров есть специальное место. Да ты о нем уже знаешь. Список условных сигналов и расшифровка - в локальной сети. Внешнюю связь использовать - только по моему личному разрешению. Выход в орбитальную сеть - аналогично. Текущая ситуация слишком хрупкая. Закрепляемся.
        Дасу пришлось играть в политику. Кроме Ежи, в лагере два совершенно чужих человека. И отправлять их, куда захотят, уже нельзя. Объяснять молодому, что собственно общение стало возможным только после осознания обеими сторонами последствий альтернативного решения. Дас совершенно точно знал, что если не будет сотрудничества, то не будет и насекомых. И это его знание было воспринято противоположной стороной нормально. Главное - они ПОНЯЛИ. Смерть - не потому, что они другие. Не потому, что они не нравятся. Из-за невозможности сосуществовать. Так что называть такое сотрудничество взаимовыгодным можно было. Но.
        .
        Следующие два дня прошли вполне спокойно. Коллективные занятия утром, завтрак. Потом - для Даса два часа общения, для остальных - работы по графику. Занятие нашлось всем. Активный период продолжался до шести часов, затем был совместный ужин и далее - по интересам. Сутки были стандартными. Занятия - стандартными, пища... и так далее. Корабль задерживался, но и так было совсем не скучно.
        - Я уже понял, что никакой вы не отставник. Уровень вашей информированности гораздо выше любого, с которым я встречался.
        Дас поднял указательный палец. Как бы разговор ни повернул дальше, но один момент, точнее вывод, необходимо сделать прямо сейчас. Дожевал и проглотил порцию каши с мясом и сказал:
        - Тэт. Сразу обращаю твое внимание...
        - Да хватит про инструкции, я уже всё понял.
        И, не обращая внимания на женский смех, продолжил:
        - И вы ведь не только для себя работаете. Я сперва не понял, но, когда перебрал ваши наработки по языку насекомых, то увидел, что...
        Дас слушал и благодарил вкусную кашу за то, что позволяла скрывать удивление, которого было неприлично много. Устами младенца... и сейчас этот младенец совершенно спокойно обсуждал попытку заложить базу для понимания любого Роя. И для создания средства общения, максимально отвязанного от недоступных человеку запахов и звуковых частот. Рассуждал Тет, совершенно привычно приводя ссылки на научные работы и авторитетные мнения.
        Именно поэтому так медленно двигалось дело лично у Даса. Такого объема знаний по узкому направлению у него не было. И - да. Ни один человек не может быть специалистом во ВСЕХ областях сразу. Этому парню, да хорошее оборудование... если еще и воспользоваться сможет в полном объеме.
        - Стоп-стоп. Как у тебя отношения с ВМ?
        - Как же без ВМ? Вот только... нам не дадут нормальный объем в орбитальной сети. Мы... профессор Накгилл перед выходом пытался получить вычислительные мощности. Ему отказали.
        Ну, если вопрос только в этом, то не страшно. А вот почему задробили объем Накгиллу, это уже интереснее. Дас перевел взгляд на Лимму. Именно она занималась организационными вопросами в экспедиции. А еще... она умела готовить исключительно вкусные вещи из стандартного набора продуктов. Лимма была предельно сосредоточена на собственной тарелке.
        - Лимма, а что там за проблемы с сетью у твоего руководителя?
        - Бывшего. Когда я в следующий раз встречу этого козла, я ему...
        Теперь Дас заинтересовался содержимым собственной тарелки. А не успевший принять меры Тэт густо покраснел. Ежи специально оставила всё, чтобы похлопать в ладоши.
        - Немного... вяловато, но я поддерживаю. Из женской солидарности. Милая, ты проконсультируйся с Дасом. Он мно-ого интересного в этой области может рассказать.
        - Да?
        Всё, разговор повернул в другое русло. Это - надолго. Теперь Тэт застыл в позе муравья, внимательно выслушивая... тезисы. И зачарованно переводил взгляд с одного... докладчика на другого. Большинство из сказанного явно было для него открытием. Бардак.
        - Э... красавицы, вы бы пожалели ребенка?
        - Ничего. Спокойнее будет, когда ругаться начнешь ты.
        Та-ак. Это слишком опасное направление. Дас подумал, и поспешно свалил. От греха подальше. Если целью обсуждения выберут его... малой кровью он не отделается. Точно.
        .
        - Вот кто мне расскажет, почему я не могу жить, как нормальный человек? Скучно и неторопливо. Читать по утрам бумажные газеты и выгуливать... пуделя. Нет, ненавижу мелких собак. Вместо этого... да, я бы катался на лошади по собственному... ну, что ж они так тащатся?
        Туша насекомого, стоящего с левой стороны, даже не шелохнулась. Обращался старший явно не к нему. А сам Дас смотрел на приближающийся к границе поток насекомых. Твою дивизию. Дело не в том, что их было много. Дасу не хотелось бессмысленно терять тех, кто в этом представлении играл роль статистов. Самое смешное, что спутник с таким мнением был полностью согласен. Убивать? Да не проблема. Но... не надо. Это очень приблизительный перевод.
        - Конечно, не надо. Счас главного посмотрим... да-а.
        .
        "Получен вызов на... встречу. Ты захватил чужую собственность".
        Это было что-то новенькое. Впрочем, действительно, вчера во второй половине дня на территорию луча попыталась прорваться пятерка рослых насекомых с весьма продвинутыми боевыми модификациями. Троих удалось парализовать, двое - погибли от стационарных оборонительных... устройств.
        Дасу сказали, что захваченные особи могут быть адаптированы. Не быстро. Но уже никто никуда не торопился. Было подтверждено решение и тушки, скованные "заморозкой", отправились на перековку. Далее пришлось уточнять причины случившегося. Именно нападение. Насекомые трактовали это совершенно однозначно. Площадка для разговора была обозначена по всем правилам. Наличие прохода к лучу - тоже. Говорить никто не стал. В этом случае вариантов было немного.
        А утром точно на площадку "дипломатической зоны" вышел мелкий муравей и оставил сообщение от местного... царя горы. Что-то в духе "Гора одна и царь на ней - я. Кто думает иначе - козлы". По идее, на вторую половину требовалось обидеться. И выйти на стрелку. Дас бы с удовольствием посмеялся. Но оказалось, что это - часть обязательного ритуала. Глава скопления насекомых, центр которого находился именно в останках спускаемого аппарата, сомневался в полезности Даса как Старшего. Им требовалось померяться... соответствующими органами.
        Встреча один на один Даса совершенно не смущала. Здесь даже уровень "бегемота", охранника королевы Улья, считался запредельным. Очень острый интерес вызывало, КАК? Как удалось выжить насекомому достаточно высокого уровня? Без королевы и "врачей" улья? Бред.
        - Вы только посмотрите, кто к нам пришел. А я, глупый, головой маюсь, что... как... а здесь вон оно что... Бляха муха, Руолл будет счастлив.
        Навстречу Дасу шел обычный человек. В совершенно знакомой одежде.
        .
        Человек был один. Один, но в отдалении целеустремленно двигалась россыпь точек. Сходу не штурмуют. Там же человек. А ему поговорить надо. Скучно бедному с насекомыми.
        - Что ты здесь делаешь, зеленый? Это - моя территория. Мне такие соседи не требуются.
        Напряжение прошло. Разговор с любым "администратором" из насекомых напрягал бы Даса гораздо больше, чем этот церковник. О чем он лепечет, о какой территории?
        - Спорный вопрос. На текущий момент это территория Империи. А по законам, которые никто не отменял, доступ к источнику - свободный. Ты пришел к зеленому лучу? Оставляй сопровождение и заходи. Безопасность гарантирую. Законы Источника тебе известны? Мирно пришел - получил все, что надо. Попробуешь поднять бучу - труп. Вопросы?
        С небольшого расстояния адепт производил странное впечатление. Одежда оказалась не слишком аккуратной. Выражение лица - весьма необычным. Переключаться, чтобы посмотреть на структуру, Дас не стал. Опасно. И - да. Энергетика адепта была достаточно сильной. Дас ее чувствовал. Но ожидал он существенно большего. Странный тип.
        - Ты убиваешь моих рабочих.
        - Нападают - убиваю. Ты ведь хорошо знаешь, как они запрограммированы? Если у тебя столько подчиненных, то должен знать.
        - Глупый ты. Это - высший разум. Нельзя измерять Рой человеческими мерками.
        - Можно. Здесь мои интересы. Значит, мое мнение должно учитываться. Я - настаиваю. Я - человек.
        - Ты нарушаешь гармонию мира в этом месте. Этого нельзя допустить.
        Дас буквально изумлялся. Натуральный э... самородок. Он, похоже, не договаривался, а изменялся под насекомых. Ну, кто в здравом уме будет нести такую чушь?
        - Если гармонию ты видишь в "твоих рабочих" то - да. Нарушаю. Здесь нового гнезда не будет. Это угроза для жизни человека. Планета давно занята человеком. Это не изменится.
        - Всё понятно. Мы не договоримся.
        - Ты точно пришел сюда договариваться? Я твоих предложений не услышал до сих пор.
        - Освободи долину и уходи. Людей никто не тронет. В долине много ценных ресурсов.
        Где логика? Её нет. Он обязан понимать, что справиться с Дасом ему будет очень сложно. Энергетику Дас ему показал совсем не зря. Сильная внутренняя структура на ровном месте не появляется. А его рабочие, без него лично, скорее примкнут, чем будут драться. Черт. Да у него же выхода нет. И он очень торопится. Почему?
        - Ценные ресурсы в долину принес я. Это моя собственность. Как старший адепт зеленого я обязан следить за источником. Твои требования некорректны. Возможен обмен ресурсами.
        Тянем время. Торопится он не зря?
        - Значит, мы заберем всё силой.
        Неа. Ничего обсуждать он не собирается. Ну и на ... пошел.
        - Удачи. Свободен, приятель. Десять минут у тебя есть. Мотай к своим рабочим...
        Вот это финт. Чувак "вскрылся". Фильм ужасов в чистом виде. Лохмотья одежды облетели к чертям, а то, что из-под них выскочило - человеком явно не было. Четыре передних конечности, дополнительные суставы, панцирь туловища... красавец.
        "Тах, тах, тах" - со стороны долины замолотила винтовка. Это мог себе позволить только один долбанный индивидуум. "Надо что-то делать"! Бл..., кто этому албанцу оружие дал? Связь...
        "Прекратить огонь"! - Отвлекает же. Тут эта импровизированная силосорезка машет своими крюками... Да еще и в спину, того и гляди, от своих же прилетит.
        .
        Армировался штурмовик здорово. Клинки Даса, несмотря на великолепное качество, только скользили по чешуйчатой броне. Интересно, чем армировался-то? Впрочем, глупый вопрос. Ему ведь тоже дань приносят? А вот на четвертый уровень ускорения он уже не выходит. Странно. Насекомые обычно перестраивают боевых особей очень тщательно. И четверка ускорение - разве что стартовое. Оказалась слишком слабой база? Или... надо будет внимательнее рассмотреть модификации у этого... зверька. Скорее всего - подвела попытка уклониться от человеческой сущности. Так называемые "улучшения" требуют многолетней практики и очень точного расчета. И тут оказалась засада.
        Наверное, пора. Больше ничем удивить он уже не может. Отработка серии ударов по суставам, на шестерке. Одна пара крюков отлетает, но ломается один клинок. Становится резко не смешно. Оборона одним клинком? Хе. Нить. Рвется, оставляя глубокие порезы. И то хлеб, генерить ее совсем не напряжно. Дас внезапно успокаивается. Странно, что вообще за клинки взялся. Чертова привычка. Последний клинок пришлось пожертвовать, отрубив одну ногу борцу за величие Роя. Клинок починят раньше, чем Дас о нем пожалеет. А вот царь горы красиво скачет и на одной ноге, тварь. Но слишком медленно. Теперь от него можно просто уйти. Пешком. Дас отходил, спокойно заслоняясь щитами. Нет, оставлять живым ТАКОЕ за спиной нельзя. Два энергетических удара. Один, от которого противник отлетел на пять метров, и второй, после короткого перехода к барахтающемуся телу. Фонтан внутренностей из лопнувшего туловища. Броня тут не катит. И традиционные щиты - бесполезны. А армирование от сплошного луча высокой насыщенности не спасает. Да и кто будет армировать внутренности?
        Свои щиты зверек не ставил, думал взять "железом" в дополнительных конечностях и избыточным армированием корпуса. Да, лет десять назад такое могло бы пройти. Тогда именно в таком стиле и работал сам Дас. Но теперь он существенно подрос в возможностях, да и чертова практика на Дороге... Дас даже представить себе не мог, что способен вытворять с энергией средний адепт. Если такой адепт сможет увидеть собственными глазами, что такое возможно.
        Банальная передача энергии. Любого цвета. Через любые препятствия. С небольшой добавкой. Конвертирующий энергию в тепло объем. Температура в точке приложения - больше двух тысяч градусов. Мгновенный нагрев вполне приличного объема любого материала. Малое промышленное применение. Спекание специфических продуктов переработки на Дороге, чтобы не разлетались по всей площади до того, как подойдут сборщики. А как красиво рвануло! Жаль, что такая связка плетений достаточно медленная. На Дороге никто никуда не торопится. С "зеленого" щита стекают ленты розовой грязи. Слабоват как-то противник. Вообще, странный тип.
        - Та-ак. Ну-ка, посмотрим, чего ж ты такой... неуклюжий получился?
        Дас пинком перевернул тело и склонился, рассматривая тускнеющую энергетику.
        "Цок-цок". - Вежливое напоминание за спиной.
        - Ждем. Надо рассмотреть и взять запчасти... на исследование, та-ак...
        Детали были отобраны и дана отмашка на утилизацию. Дас повернулся лицом к чужакам. Ноль движения. И что теперь делать?
        .
        "Пришелец глуп. Ты сильнее. Ты мог бы не драться сам".
        - Ну... он так не думал. Да и не всегда сильнейший побеждает.
        Дас посмотрел на Цока и понял, что не убедил. Терминология, блин.
        - Чего они ждут?
        "Твое решение". Пауза. "Нападать бессмысленно. Только смерть".
        Дас согласно кивнул. От этой драмы пользы для Роя будет маловато.
        - Они готовы приносить пользу?
        Тук-тук.
        Дас с трудом сдержался от смеха. Его спутник даже не понимает, как такое вообще возможно - существовать, не принося пользы.
        - С вами слишком... хорошо. Это напрягает. Пойдем смотреть, что они делают сейчас. Там и решим, кто и что может.
        Полоса насекомых послушно потекла обратно, в сторону разрушенного диска. А Дас смотрел вслед и думал, что покойник стянул под себя больше сотни особей. Им только пожрать - уже проблема.
        "128".
        - Да. Питания всем хватает?
        "Да".
        - Регенерация?
        "Нет". И после паузы: "Ресурсы".
        - Понятно. А что же там такое делают, если у них внутренние проблемы решать не получается?
        "..".
        Словарный запас у Цока закончился.
        - Тело, которое заберут к нам. До моего распоряжения - ничего с ним не делать. Понятно?
        - Цок.
        - Ты и еще один. Со мной.
        Дас шел за насекомыми и думал, что орбиту сюда ставить потребуется весьма серьезную. Да и отмененную ранее транспортную площадку строить всё же надо. И промышленный комплекс - тоже, поскольку он уже увидел некоторые не слишком объемные, но изрядно дорогостоящие плюсы от соседства с насекомыми. Металла в почве слишком мало. Это - проблема. Нужны поставки стандартного концентрата и дополнительно... Ладно. Прибудет корабль, всё посчитается от и до. Тогда и решение будет. Интересно, как при интеграции насекомому поведет себя нейросеть? Или собрать устройство связи нанокомплексом? И что означает эта ирония Цока при словах "с вами слишком хорошо"? Есть подводные камни?
        .
        - Тяжеловато переходить на другой уровень.
        - Это да.
        Руолл пришел по приглашению, получил "паспорт", а сейчас сидел на стульчике рядом с Дасом и смотрел на то, как пятеро насекомых совершенно равнодушно и старательно выравнивают место под посадку деревьев.
        - Помощника отправил смотреть на то, что творится возле спускаемого модуля.
        - Помощника?
        Дасу пришлось рассказывать о том, что он сам не так давно понял.
        .
        Адаптируются насекомые очень быстро. Прямо на зависть. Но. Надо пнуть. Как только они поняли, что от них требуются нормальные мозги, оп - по одному окуклились в установленном коконе и вышли. И понятливость скачком подросла. Изменились условия... то же самое.
        - Вот так. Ноль инициативы. Говорю - "два из первой четверки уходят на координацию нового пополнения" - через четыре часа они в таких... дядек перековались, что страшно стало. Нет, не по стандарту Улья. Они словно мысли читают. Подвижность увеличилась, сенсорные группы, э... вычислительных мощностей добавилось. Ну и... прикидывал я когда-то, что у штурмовой секции не так работает. Объяснил про лишний вес и инерцию. Поставил приоритеты. Не так всё сделали, по своим правилам, но получилось. Днем будет смена, посмотришь. Прискачет Цок. Этот вообще - умник. Руолл чувствовал себя явно не в своей тарелке. Конечно, ему приходилось и в пустоте Рой встречать и на поверхности. Но вот так... жесть.
        - График составлять?
        - Да. Сильные адепты, адекватность, транспортные возможности. По одному сюда. Блоки на информацию и проверка на соответствие. И будем выставлять маркеры. На занятые территории они не выходят. Только тут потребуется время, пока эти, - Дас кивнул на копошащихся рабочих, - отсортируются и мозгов слегка наберутся.
        Дело двигалось к весне и в середине дня уже ощутимо припекало. Но припекало именно по-весеннему. Приятно и совсем не так как летом. Без пыли и изнуряющего зноя.
        - Что делать со сталкерами?
        - А зачем я тебя звал? Две головы всяко лучше. Кстати, что там по Чесалке?
        Ситуация была непривычной. Со времени открытия Университета в Синти прошло уже времени изрядно, но вот же, стервозная тетка не пожалела денег, наняла бойцов, чтобы Даса вывезли. И этот, последний, тоже от нее сюда пришел. Оказывается, насекомые совершенно комфортно могут обитать в местах, где растет холк. И вариант, при котором они будут отрабатывать свое содержание работой на одной из таких планет, пытались провернуть.
        Адепт, которого прибил Дас, изначально к такому не готовился. Он просто был повернут на насекомых. И люди Чесалки наткнулись на него случайно. Оказали моральную поддержку и помогли добраться сюда.
        - Таких мест на стыке с Ретаноном и в Сото - четыре. Здесь пошло удачно. В остальных местах - не знаю. Скорее всего - нет, потому что этого поддерживали. А там мы пока никаких следов не нашли. Чесалка в Сото развернулась вполне комфортно. У нее здесь шесть планет с холком. Две уже перешли в стадию, когда люди на поверхности работать не могут.
        Дас кивнул. Как бы мало информации ни удалось снять с модифицированного тела, но само направление модификации рассказало главное. Перестроили адепта на имперском оборудовании. И именно - под холк.
        - Этого готовили на одну из планет. Они ремонтируют упавший разведчик Роя. Но это бесполезно. Ключевые технологии зашиты в другую касту. Об этом никто не знал. Они думали, что генетически прошит весь объем. А местный царек оказался слабоват на голову, как и любой псих. Всё ждал, что вот завтра прорежется дополнительная информация... Наивный дурак. Впрочем, именно это ему и помогло договориться. Ненормальное для человека состояние оказалось близким к тому, которое требовалось для установления контакта.
        Бизнес Чесалке уже тормознули. Идут переговоры. Отнимать никто не будет. Ограничения по закону. Налоги. И пусть работает дальше.
        - Руолл, ты ведь в курсе, что такое Артор?
        - Одна из самых удачных ранних моделей для паладинов. Я и сам таким пользовался когда... ну, в общем, пользовался. Исключительно удобная вещь. А почему именно сейчас спрашиваешь?
        - Я его съел. - Руолл явно не понял. - Блин, интегрировал. Со всеми потрохами. И цепь Глоу. И Корни. Всё, что было. Был у меня один... знакомый.
        Да, Джеку один из новых знакомых на Дороге сказал что-то типа... "слишком ты братец, разбросан. Надо быть... концентрированнее, это ведь так просто". И помог. Сконцентрироваться.
        - Эдак небрежненько - р-раз. Вот, говорит, теперь гораздо лучше. А когда уже выскочил сюда - перепугался насмерть, думаю, всё пропало. Цепи нет, Артор не дает вообще никакого отклика. После драки уже подумал, что у Артора были очень удобные инструменты. И попытался воспроизвести.
        - И что?
        - Весь функционал доступен. Энергоблок, вычислитель, силовые эффекторы. Вот только опять надо учиться, всем этим пользоваться. Без вычислителя. Страшно. Мало мне проблем с расплетением, так еще и это. Во что я превращаюсь?
        - На следующем расплетении обрежешь лишнее. Это просто. И, Джек. Не парься. Я после второго тоже мучился. Только попроще было. Я себе щиты интегрировал. Неудачно. Вот это был трюк. Они выскакивали в самый неподходящий момент. До сих пор вспоминать стыдно. Объясни лучше мне, какого черта биона с собой таскаешь? У тебя живых целый вагон.
        После объяснений Джека Руолл ехидно хихикнул и махнул рукой.
        - Как ты мне говорил? Многие знания... Тут всё проще. Но то, что ее именно ты отловил, это... да. Зови свою... Ежи.
        Постоянно работающее напоминание. Какой-то слишком умный ублюдок пошутил. Чтобы люди, типа, не забывали. Был такой разработчик бионов, помешанный на безопасности. Постоянно и везде кричал о том, что нельзя превращать биона в человека. Сыпал терминами и характеристиками в подтверждение собственных слов. Потом увидел, что никто его не слушает, и обиделся. Сколько блоков с ростками он собрал, скорее всего, никто не узнает. Его самого прибило одно из его творений. А бионы по одному всплывают в разных местах.
        Ежи подошла и получила в упор не очень длинный код. Искусственно улыбнулась и продекламировала что-то типа: искусственный разум живой не заменит... и еще разной чепухи. И сложилась, потеряв сознание.
        - Теперь... вот такой прибор. Заимей себе обязательно. Очень полезная штука.
        Мягкий шлем с датчиками и продолговатая коробочка. Шлем поселился на голове Ежи, а сам Руолл на несколько минут прикрыл глаза. Как и все имперские приборы, этот управлялся нейросетью. Когда тестирование было закончено, Руолл улыбнулся.
        - Он самый, засранец. Полтыщи лет мозг гражданам выносит. Все закладки и блоки есть. Сверху на матрицу личности ничего не добавлено. Контрольные точки - в порядке. Там очень жесткий внутренний контроль. Именно для того, чтобы не меняли по собственному желанию. Счас проснется и... сколько положено - проживет. Ирвин будет ржать. Точно тебе говорю. Так на втором расплетении еще никто не отжигал.
        Далеко не каждый специалист носит с собой прибор для тестирования бионов. Постоянно. Нет, в данном случае это оказалось удобно. Но открыло еще одну сторону характера Руолла. И держать в голове все служебные коды безопасности бионов? И параметры настроек вместе с контрольными точками для матрицы личности?
        Но в текущий момент Дас с радостью предвкушал возвращение к собственному имени. Настоящему. И вопрос с бионами его волновал не так сильно.
        .
        Когда Ежи пришла в себя, то первое, что она услышала, было:
        - Я Джек Грей, личный код... приношу извинения за использование аварийной закладки.
        Вяло улыбнулась и кивнула. Дамоклов меч исчез.
        .
        Прагматизм насекомых, до того момента являвшийся абсолютным достоинством, в определенный момент встал поперек горла. При всем контроле за территорией заповедника на Диассе избегать контактов с посторонними людьми не удавалось. В процессе организации остатков веселой компании, высадившейся из улья, стали выясняться весьма неудобные для Джека особенности. Специализация, точнее, тот жесткий каркас, на котором выстраивалась внешняя форма насекомых, был разным. Обуславливалось это, часто, наличием требуемых для первоначального морфирования ресурсов. Насекомые, родившиеся в голодный год, гораздо хуже воспринимали сложные задачи, были ограничены функционально. Исправить это было, по заявлению Цока - невозможно. То есть, цена за морфирование получалась запредельной для его понимания.
        При попытке уточнить, что именно получится из такого "убогого" после морфирования, Джек первый раз столкнулся с неподчинением. Это была совершенно другая реакция и другие... ответы. Насекомые видели неэффективность действий и совершенно открыто давали понять, что выполнять такой приказ не будут. Нет, далеко не все. Именно те, на чье понимание сам Джек - рассчитывал. И началось всё именно с Цока.
        "Этого никто делать не станет". - Вот так. Совершенно спокойно и категорично.
        .
        На выяснение рамок, в которых находилась свобода принятия собственных решений Цока, потребовалось больше недели. Это... да. Были определены некоторые безусловные ограничения. Жесткая блокировка нескольких направлений технологичных изделий. Блокировка для изменения взаимоотношений внутри рабочей группы насекомых. Блокировка беспрекословного подчинения определенным категориям особей за пределами насущных потребностей.
        Тут же выяснилось, что такие блокировки существенно уменьшаются в числе после повышения личного уровня. Но после такого повышения существенно подрастёт приоритет эффективности действий. Причем той, которая самостоятельно определяется уже этой конкретной особью. Вроде бы не всё так плохо. Но как изменить оценку эффективности действий?
        .
        Начало получалось корявым. И логическая цепочка далась Джеку с огромным трудом. Ну что у отдельной группы насекомых может быть такого, что не могут сделать или добыть собственные особи? И... он нашел. Минеральный источник. С огромным трудом удалось подвигнуть Цока на организацию обмена. Обосновать выгоду обмена было просто, если забыть о том, что сам он мог именно такой источник изобразить в любом месте без особого труда. Расчет обмена делал сам Цок. И договаривался тоже он. Объяснения и выстраивание условий необходимости заняло гораздо большее время, чем сам обмен. И Цок справился быстро и без проблем. После доклада "Усё в порядке, шеф", прозвучал вопрос, занявший следующие несколько дней.
        - А что интересного у них есть?
        И запрет на моментальное предложение - послать разведчика. Чужой разведчик на территории - это война. И "Мы победим" - это не результат.
        Когда после нескольких обменов представитель независимой группы попросил оценить проведение модификации для одной особи, Цок возмутился. Кормить конкурентов? А сам Джек готов был плясать от радости. Увеличение мыслительных объемов в запрашиваемой модификации было слишком маленьким, чтобы волноваться. А вот то, что такие объемы потребовались и послужили предлогом для торга... это был настоящий подарок.
        Через три дня после того, как предводитель отдельной колонии насекомых произвел морфирование, необходимость в обмене отпала. Они всем скопом присоединились к уже имеющемуся очень приличному муравейнику.
        Цок в очередной раз удивил Джека:
        "Долго. Очень эффективно".
        Затрат на "перекрашивание" и все сопутствующие хлопоты не было. Вообще.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ПОСЕЛОК СТАЛКЕРОВ.

        В общем зале ресторана царил ажиотаж. Посетители, собираясь в кучки, оживленно обсуждали последнее событие.
        - Прикинь. Рона с утра прибежала, кричит - пришел один насик к границе. Стоит.
        Оператора местной станции оповещения знали все. Сам рассказчик в то утро был в составе дежурной группы.
        - ...да, а я ей - Рона, деточка... - взрыв хохота перекрыл голос поддатого мужчины; "деточка" была тяжелее его раза в два, - ...Рона, говорю, я ведь только по людям. Да и стоит ведь, никуда не идет? На третий раз, когда она собралась сама идти смотреть, мы с Самом выскочили к площадке. Он нас увидел и натурально позвал лапой. Я чуть из кабины не выпал...
        Описание, как дежурный уточнил, что подойти должен один человек и обязательно - пешком, заняло минут пятнадцать. Рассказчик был на пике славы и пользовался этим моментом вовсю.
        - Ты прикинь. Вот так и сказал. Медленно, чуть ли не по буквам: "Посредник. Честный. Здесь. Завтра". И, когда я сказал, что - понял, эдак, цокнул и - только пыль столбом.

        СЕКТОР ЦИН. ОБЛАСТЬ РЕТАНОН. ПЛАНЕТА ДИАССА. ДОЛИНА ТИМСА.

        Джек тогда сначала дергался, опасаясь неожиданностей, а потом ржал до полного изнеможения, наблюдая гримасы "переговорщика". Камеры для наблюдения были доставлены ему в избытке. Картину испортила хмурая Ежи, которая работала за соседним столом.
        - Ну и игрушки у наших правителей, Дас.
        Настроение резко упало.
        - Где ты видишь игрушки?
        Скептическое пожатие плечами вопрос не сняло.
        - Я уйду завтра. Что будет здесь?
        - Вычистят это безобразие, и всё встанет на свои места. Твои исследования займут полки в архивах. А люди смогут тратить деньги на что-то полезное. Например - на медицину. Или на восстановление транспортных магистралей.
        Её что, так беспокоит стоимость оборудования? И то, что целый корабль постоянно висит возле планеты?
        .
        - Граница с насекомыми в два раза больше, чем с Баронствами. Ты воевала с Роем?
        Только скрип стула.
        - Если будет возможность вести переговоры, о чем ты будешь с ними говорить? Что ты вообще о них знаешь?
        Джек был расстроен. Вот и проблемы нарисовались. Проблемы эмоционального контакта с подчиненным, без блокировки на личные отношения. Ну, кто рассказывает в постели о нудных рабочих буднях? А все нынешние приколы у Джека, так или иначе, связаны с насекомыми. И в отрыве от главного процесса, того самого, нудного и неинтересного, выглядят, словно бред сумасшедшего. Да, сожрал Цок часть очень дорогого прибора. Случайно. Да, организация и подготовка первого обмена между насекомыми обошлась ему дороже нового атмосферника, притом, что выменяли около двухсот литров совершенно дешевой минеральной воды. Куклы? Да черта с два это похоже на игру в куклы. Одни только емкости для транспортировки воды, созданные насекомыми, уже окупят все затраты. Там такие характеристики материала, что... о собственных планах, связанных с серьезными проектами, Джек болтать разучился уже давно. А рассказывать о коммерческой и политической выгоде тех открытий, которые он сделал, даже и не подумал. То, что не озвучено, может быть снято только с носителя в хранилище "Фурана". А озвученные моменты - с любого достаточно прочного
предмета в помещении. Урок получился слишком болезненным. Впрочем, он был не первым и, скорее всего - не последним.
        .
        Но уже утром Джек понял, ЧТО именно было самим уроком. Ежи отключилась. Сработал физический ограничитель. Просмотрев сводку по основным ресурсам модуля, он нашел короткий сигнал с узла дальней связи. Слишком короткий, чтобы нести какую-либо информацию.
        - Руолл, может, объяснишь, что именно произошло?
        - Джек, я тебе морали читал?
        - Нет, потому что...
        - Правильно. Бесполезно. А то, что произошло... ты выполнил все необходимые условия, и программа отработала. Не сомневаюсь, что запомнилось тебе - очень хорошо. Скоро ты здесь завершишь?
        А сигнал по дальней? Джек вдруг представил, как на огромном корабле открывается одна из капсул в длинном ряду. И очередной бион отправляется на поиск жертвы. Бр-р. Впрочем... об этом уже можно не беспокоиться. А насекомые... похоже, еще месяцев пять в этом месте. И около года в другом. Но критичны именно эти, первые месяцы.
        - Через месяц я уже смогу выходить и приобщаться к текущим вопросам. Есть сложности?
        - Фу-ух. - Вздох Руолла был достаточно информативен.
        - Ладно. Постараюсь быстрее. Оставь общую сводку у Чали.
        .
        Маленькая улочка возле гостиницы выбиралась для снятия слепка совершенно намеренно. Там всегда было пусто. Два шага. Фу-у-у, ну и дрянь же в поселке воздух... с чего бы это? Или отвык? Скорее всего, возле луча воздух значительно чище. Да и выработавшаяся в последнее время привычка более активно использовать э... сенсоры, тоже сделала свое дело. Джек прошел вдоль забора и вышел к входу. Раннее утро, за стойкой полусонный хозяин изображает внимание, с трудом раскрывая глаза.
        - Мня? О-о. Ты откуда взялся?
        - И тебе доброе утро. Как жизнь молодая?
        - Да ну нах, молодая. Тебя никто не видел, значит, не с Плеши. Не оповещали, значит, транспорта не было. Колись.
        - Ага, щас. Продукты и специи. Мясо, крупы... короче, вот тебе списочек. Всё это упакуешь в один тюк?
        - А-а, узнаю корявый почерк администраторши. Вытащил-таки? Молодец. У нас до сих пор спорят. Кто еще выжил?
        - Мелкий один, с кучеряшками такой.
        - Тэт Роган. Зам доктора по науке.
        - А ты-то, откуда все знаешь?
        - Мн-не... Память у меня профессиональная. На лица и имена.
        - Ну-ну. Самый профильный навык для одного хорошо известного учреждения...
        - Ты тоже не ангел. Рефлексы-то характерные. То, что Патруль, это понятно, а вот темная сторона медали... душегуб. Не зря тебе пытались мозг вынести. И, может, не мое дело, но приходили за вами сюда. Серьезные люди. Сам понимаешь, не представились. Двое до сих пор в поселке. Если постоишь перед входом минут пять, объявятся. Продукты подготовлю через час.
        - Спасибо. Я в оружейный зайду и обратно. И по Плеши кое-что у меня есть. Старший вашей... гильдии далеко? Или кого-нибудь из замов. Обязательно. Слишком серьезная информация.
        - Хорошо. Давай, топай. Время идет. Может, со своими приятелями, где по пути встретишься. Неохота на ремонт тратиться. Я смотрю, ты в форме. К Источнику пробился?
        - ...
        Мдя. Сказать нечего. Как-то не заметил Джек за хозяином такой информированности в первый приход. Хотя он тогда почти ничего не замечал.
        .
        - Ну вот. Сколько есть, столько и показывай. Ну, что мнешься? Можно подумать, у тебя клинки часто спрашивают.
        - Парами - редко. Да еще и количество... Вспоминаю, где еще можно взять.
        Хозяин оружейного магазинчика думал. Точнее - ДУМАЛ. Скрежет шестеренок в его голове был слышен по всей округе. Ну, надо же. Вот индивидуум.
        - Ты Дас?
        Голос от двери. Как-то слабовато они. Серьезные люди? Джек был уверен, что к его приему подготовились получше. Двое подошли к входу, один зашел внутрь. Почти вежливо спросил. Джек пытался прикинуть, кому он еще понадобился? Хорь за такое... издевательство не заплатит, Чесалка уже наверняка в курсе, что Джек восстановился. Ну и кто это может быть?
        - Да, я Дас. Кто вы?
        - Капитан Ракро, узловой офис Патруля. Со мной лейтенант Мони. У нас приказ доставить вас в офис.
        - Да ну нах. Вот так, на ровном месте?
        - На вас пришел запрос по линии Патруля.
        - Это не основание. И Знак вы не показали.
        - Наши документы...
        - Плохо слышишь? Есть процедура. Знак, основание для задержания. И... где?
        Думаете, он Знак показал? Угу. Попытался достать пистолет. Второй пациент с бандитской рожей, типичный "лейтенант", влетел сразу же. И сел рядом со своим начальником. Молча. Связь Дас им отключил. Подумав, раскидал на запчасти блоки мобильной связи. Кстати, гражданского образца, как и оружие.
        - Ну что, хозяин, вспомнил, где клинки? Мне еще коробка нужна. От аварийной аптечки - сойдет. Вон, у тебя на угловом стеллаже такие стоят. Одну посчитаешь?
        - ...
        Ступор у чувака. Где-то Джек его понимал.
        - Блин, ты что, трупов никогда не видел? Клинки пакуй. Все, которые тут висят. Ничего особенного я не вижу, стандарт у тебя оценивается как пистолет. Я прекрасно помню. За прошлые я заплатил двести капсо. Здесь - на две тысячи. Рюкзак - восемьдесят. И коробка. Эй!
        Хозяин испуганно вздрогнул и закивал головой.
        - Да успокойся ты. Считай быстрее, а то бесплатно заберу.
        - Бесплатно - нельзя. Это... это...
        - Да достал ты меня. - Толчок в плечо помог. Продавец засеменил по залу, собирая развешанное по подпоркам оружие.
        - У меня три коротких пары есть. Заберешь? За сто каждая.
        - Отлично. Футляры?
        - У Гедана есть ножны. Там же еще две коротких пары.
        - На все клинки - ножны. Есть пустые кейсы от ПСА-8? У вас половина охотников с такими винтовками ходит. Три плоских кейса. Всё. Поторопись.
        Хето пулей вылетел в дверь. Джек уже закончил сбор трофеев и, пользуясь тем, что в магазине никого нет, выпнул трупы в Плешь. Увязал все приобретенное имущество и... даже успел прикинуть, сколько заплатят за модифицированный комплект младших клинков. И сколько на эти деньги он возьмет концентрата стандарта Р8. И даже - сколько из этого концентрата... о, явились.
        - Вот, прибил двоих, и как ни в чем не бывало..., а где трупы?
        - Какие трупы? Ты клинки принес, засранец?
        Двое местных полицейских осмотрели все углы, прежде чем ушли. На прощанье пообещали хозяину... много всего. Вышел Джек вместе с полицейскими.
        - Ладно. Хето - дурачок. Но я-то видел, как эти двое заходили. То, что они бандиты - не вопрос. Вопрос, где вонять начнет, когда их хватятся?
        - Тебя не коснется, точно. А меня здесь уже не будет. И очень долго сюда не приеду.
        - Зря ты все пары забрал. Может, кому и спасли бы жизнь.
        - Вот у тебя клинки всегда при себе, так ведь? Да и найдешь где купить, если что. Думаю, что любой человек, которого правильно учили, либо имеет собственное оружие, либо знает, где взять. А необученному - клинки незачем. Тем более, абордажная пара. Вот давай на спор сниму стрим с любой пары. Сколько лет провисели на крючке? Не меньше трех.
        - Да? Пожалуй, и все десять висят. Ладно. Стрим снимаешь... Ясно. Проводить до гостиницы?
        - Не обязательно.
        - Говорят, что-то интересное про Плешь у тебя?
        - А. В этом смысле - проводить? Конечно.
        Шустро сработал гражданин с профессиональной памятью. Про себя Джек уже думал, как бы так извернуться, чтобы не отвечать на вопросы об обмене ресурсами с насекомыми? Он сам, безусловно, всё наладит гораздо быстрее. Но. Как учить? И тех и других. Впрочем, есть замечательный опыт Лепестков. Улыбаемся и киваем. И пусть занимаются сами. И получают очень ценный опыт.
        .
        Компания в малом зале подобралась представительная. Весь цвет постоянных обитателей поселка.
        - Ну, рассказывай, чего ты там утворил.
        Та-ак. Общая сводка. Две недели и процесс приведения бесхозных орд насекомых... к общему знаменателю будет завершен. Описание разницы в организации охраны территории и отличия возможностей новой формации.
        - Мил человек, вот смотрю я на тебя, ты ведь совершенно нормальный человек.
        - А что, были сомнения?
        - Ты ведь встречался уже с церковником?
        Джек, было, вскинулся, но, подумав, остыл. Он сам для местных - никто. Щас ругнется, что не доложили вовремя...
        - Чего ржешь? Ну, вот что смешного в уроде, который устраивает набеги насекомых на стройку?
        Теперь предельно понятно, откуда появлялись ресурсы на восстановление разведчика. Бля, там же новая строительная техника... а не слишком ли быстро он прибил церковника?
        - Погоди, вот завтра приедет старший с базы научников, я с удовольствием посмотрю, как он тебе я... откручивать будет.
        - Тим уже здесь?
        Немая сцена и дружное ржание присутствующих. Операция "ы", точнее - "я", явно сорвалась.
        - Ладно, смех смехом, много отожрали?
        - Три модуля. Мы отгоняли, как могли, но, сам понимаешь... С нашими поливалками эту орду не слишком-то остановишь.
        - Гут. Это уже не ваши проблемы. Теперь главное, чтобы вы сами установили режим на границе с заповедником. И очень тщательно его выдерживали. Насекомые - ребята жутко пунктуальные.
        - А что с церковником?
        - Да утилизировал я его. Вот уже... две недели как. Ага. На слово не верится? Проектор тащи, покажу. Только... лишних вопросов не надо.
        Посмотрели. Прониклись. И появилась новая проблема. Вопросов было ну очень много. И назвать их лишними у Джека просто не повернулся язык. И - да. Вопрос обмена - стороной не обошли. Не те люди. И улыбался, и кивал Джек, до полного удовлетворения.
        ПРОДОЛЖЕНИЕ СЛЕДУЕТ...

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к