Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Перевертыш. Часть 3 Владимир Александрович Гаркавый
        Перевертыш #3 В этой книге главный герой поступает в Академию магии, чтобы получить новые знания. Конечно же подножек со стороны недругов не избежать. Особенно когда в игру включаются небожители...
        Рун не должен резать
        Тот, кто в них не смыслит.
        В непонятных знаках

    Всякий может сбиться.

                                                                                                                  ВЛАДИМИР ГАРКАВЫЙ                                                                                                 

                                                                                                                       ПЕРЕВЕРТЫШ

                                                                                                                            КНИГА 3
        ПРОЛОГ

     - Что ты решила в отношении перевертыша, сестра? - спросила богиня Смерть собеседницу. 

      - Его предок когда-то нарушил равновесие на этой чудной планете, а сейчас бездушные разумники ушедших видимо подготовили очередного претендента с целью противостояния и исправления сложившейся ситуации. Только на грани гибели метаморфы осознали собственные ошибки и предприняли попытку с помощью контролеров влиять на ход событий в будущем. Что ж, как бы там ни было, для начала я склонна присмотреться к кандидату и его жене, - ответила небожительница,  понимая, что, прежде всего, юноша имеет намерения приобрести здесь утерянные знания и власть.

      - Многоликий давно жаждет его крови, но преступить запрет прямого вмешательства, думаю, не осмелится, - продолжила первая красавица. 

      - Он, как и прежде, допускает ошибку, свойственную самовлюбленным эгоистам: вместо того, чтобы поделится силой и знаниями, наживает врагов. 

      - А мне мальчик уже определенно понравился, мастерски обойдя несколько ловушек и подмяв под себя малочисленные народы, - выразила свою позицию Смерть. 

      - Наконец и ты испытываешь удовольствие от игры с живыми, больше чем от лицезрения мертвых, - укорила сестру-близнеца старшая на несколько мгновений богиня Жизнь…
        ГЛАВА 1.

   Впереди простиралась дорога, а по бокам от меня, на черных скакунах, восседали две прекрасные девы - принцесса эльфийских кровей Менелана, прячущая острые ушки под шалью светло-зеленого оттенка, и молодая северная ведьма Снежна, под стать подруге укрывшая голову бежевым шарфом, в тон своему охотничьему костюму.
        Если поверхностной маскировки первой красавицы было вполне достаточно, чтобы обмануть встречных путников, так как кроме ушей ничем другим она от человеческих девушек не отличалась, то фиолетовые глаза белоголовой северянки могла скрыть только качественная магическая иллюзия. Правда, уровень Снежны, как искусницы, по силе внутренних источников едва соответствовал рангу Подмастерья, а умения не позволяли самостоятельно скрыть родовую принадлежность к племени Варгов, поэтому появляющемуся на нашем пути народу сразу становилось понятно, кем является моя вторая спутница.
        Откровенно говоря, никто из нас троих не имел достаточно знаний, хотя мощь моих собственных источников позволяла управляться с разными стихиями не хуже Магистра, а в некоторых направлениях и под стать Архимагу. Менелана же, как адепт школы Жизни перешагнула уровень Учителя, а в направлениях Разума и Смерти достигла только планки Ученика.
        Направляясь в столицу Альтус, мы с ведьмой настроились получить необходимые знания и навыки в самой сильной Академии Магии королевства людей Тенгрия, а эльфийская принцесса составила нам компанию, чтобы разведать обстановку и начать борьбу за родной трон через посольство и торговые представительства лесного народа на чужбине.
        Белый цвет магической татуировки орхидеи в зоне бикини, самостоятельно меняющий окрас при определении достойного кандидата, позволял ей во всеуслышание заявить, что именно она является прямой наследницей власти, а дядя, убивший ее отца с помощью подосланных душегубов, заслуживает скорейшей казни.
        Но, к чести Менеланы, она прислушалась к моему совету для начала собрать информацию и прощупать настроения соплеменников через знакомых эльфов, ремесленников и торгашей, ведущих дела в королевстве людей. Ведь оно и понятно, смена власти - непростое дело, и ее подлый родственник-убийца, перед тем как сесть на трон, явно заручился поддержкой знати из старинных родов, а значит, вместо признания красавицу вполне вероятно ждут палачи.
        Какие аргументы готовила принцесса, кроме освещения магического рисунка на теле, для сбора вокруг себя приверженцев - мне неизвестно, но последний месяц ее задумчивый вид свидетельствовал о напряженном мыслительном процессе. Поскольку в свои планы эльфийка меня не посвящала, я лишь пообещал ей поддержку в виде дружинников и разведчиков графства, подготовленных для скрытных действий на чужбине и направленных по моей просьбе вслед за нашим выдвижением.
        По правде сказать, я и сам искал повод разместить преданных людей в державе, где предстоит нам с ведьмой учиться несколько лет, дабы знать обстановку вокруг моего особняка и быть в курсе происходящих событий одним из первых, а по возможности развернуть агентурную сеть в стане временного союзника.
        Волею случая мне удалось откусить от королевства Тенгрия целое графство Арканум с прилегающими землями Чуждого мира и Проклятых гор. И я ни на минуту не сомневался, что серый кардинал, маячивший за спиной молодого короля в лице  его дяди, герцога Милдо Равука, мне никогда не простит этой выходки, найдя способ и исполнителей, чтобы наказать обидчика и вернуть домен под патронат своей державы. Отсиживаться в обороне, год за годом истребляя подосланных убийц и агрессивно настроенных соседей - не в моих правилах и характере, поэтому, пока втайне от девушек, я решил сделать несколько упреждающих шагов, маскируя такие действия благими намерениями в виде поддержки эльфийской принцессы.
        Было понятно, что и без видимого противостояния с соседним королевством Тенгрия подданным графства жилось отнюдь нескучно. За последние три месяца нам пришлось на стороне людей поучаствовать в войне с ящерами, доказав прежде всего самим себе эффективность обучения дружины; отбить смертоносную атаку некромантов, осмыслив всю глубину потребности обученных искусников; и все это на фоне ежедневных изматывающих тренировок, как в физическом так и магическом плане.
        Поэтому, когда пришло время отправляться на учебу, неспешным походом верхом на лошадях, с обязательными пикниками и ночевками под открытым небом, в компании  прекрасных спутниц, неравнодушных ко мне лично, я решил отвлечься от дел родного графства Арканум и качественно настроиться на усвоение знаний.
        Отправились мы в путь заранее, рассчитывая прибыть в Альтус за две недели до начала обучения, чтобы исключить все возможные мелочи и нестыковки, как бы ни готовился, всегда ожидающие людей на новом этапе жизненного пути.
        По моей просьбе Менелана, поверхностно знающая правила, установленные в Академиях независимо от их места расположения, объяснила, что вступительный экзамен проходит за закрытыми дверьми, оставляя претендента один на один с комиссией преподавателей и артефактом «Истины». После того, как магический шар выявит принадлежность будущего студента к тому или иному направлению искусства, наставники в праве задать дополнительные вопросы или подвергнуть кандидата испытаниям, особенно того, кто за год до начала учебы, по собственной глупости или вследствие занятости не проходил обязательных предварительных смотрин.
        Вся процедура знакомства с будущими преподавателями занимает не более пары часов и как раз именно на подобные диспуты отводится две недели до начала занятий. Кто не успел, по той или иной причине, может попытаться пробиться в маги ровно через год. В это же, отведенное до учебы время первокурснику определяют место жительства, практически всегда на территории Академгородка, и знакомят с правилами поведения на период муштры. Попасть за забор Академии, расположенной на холмистом берегу протекающей речушки, в часе пешего пути от столицы, никто из посторонних не может, так как именные пропуски-медальоны магически привязаны лично к владельцу, обозначая ученика или преподавателя, а в чужих руках теряют заложенные свойства.
        Казалось бы, осадное положение должно претить свободолюбивым искусникам, однако, на деле же все выглядело с точностью до наоборот, и тому имелись вполне объективные причины. Первогодки по собственной воле за территорию учебного заведения стараются не выходить, так как внутри на них действует своеобразная индульгенция, запрещающая убивать будущих адептов в магическом поединке. Максимум, что светит новичку, если он излишне груб или нарушил обычаи - дуэль в виде кулачного боя или с оружием в руках, но до первого серьезного ранения.
        До введения этого ограничения, более пятидесяти лет назад, старшекурсники и опытные маги под любым предлогом старались уничтожить перспективную молодежь еще на этапе отсутствия у последних багажа даже базовых знаний, избавляясь от будущих конкурентов в самом начале их пути. Таким образом, выживали только самые изворотливые или никчемные, что не могло не волновать ректоров Академий и руководителей гильдий, заметивших снижение общего потенциала одаренных в той или иной стране.
        Конечно, данный запрет полностью не гарантирует безопасность, всегда есть место случаю или спровоцированной акции, по причине мести или зависти, но это уже скорее исключение, чем правило.   
        Кроме того, полностью ограничивать природный отбор сильнейших магов за счет нововведений реформаторы не стали, выдав вариант временной защиты и введя дополнительный стимул побыстрее осилить базовую часть знаний. Уже начиная со второго курса, разрешаются магические поединки внутри Академии, но только с одногодками или учениками на ступень выше, и обязательно под присмотром кураторов из числа деканов каждого из задир, а также опытного мага Жизни, чтобы вовремя спасти поверженного.
        И наконец, с третьего года и до окончания учебы студент получает свободу на передвижение и поселение в столичном граде, отрываясь по полной программе за период временного «заточения» на местных жителях и магах-соперниках. Правда предыдущий король Тенгрии два десятка лет назад ввел собственное ограничение на применение боевых заклинаний в пределах города, так как смертность среди простого люда, попавшего под руку дерущимся искусникам, или тем, кто встал не с той ноги, превышала рамки приличия. Следили за порядком городские стражники, в патрули которых обязательно входил один из магов-выпускников, но, как говорится, для начала нарушителя следовало поймать, и только после его ждал штраф или исправительные работы на благо общества.
        Если же маги смогли сдержаться от немедленного выяснения отношений - в их распоряжение предоставлялись специальные дуэльные площадки, расположенные в разных концах столицы, где за малую мзду стороны могли излить друг на друга всю свою ненависть и умения на вполне законных основаниях.

      Отдельным актом решался вопрос самостоятельного трудоустройства одаренного. И хотя изыскатель, как правило, регистрировался в гильдии Магии с момента поступления в Академию - именно с третьего курса его нанимали для работы состоятельные жители столицы или окрестных деревень, считая, что кандидат уже имеет необходимые навыки, но еще не дерет астрономическую цену за выполненную работу.
        Как не трудно догадаться, особой популярностью у народа, будь то война или мирное время, пользуются услуги адептов Жизни при борьбе с болезнями и увечьями, и еще усилия одаренных школы Земли, как при строительстве домов и укреплении возведенных стен, так и способствуя урожаю пашен феодалов.
        Следует также упомянуть мастерство хороших «бытовиков» - студентов любой из стихий, прекрасно овладевших простейшими плетениями для уборки мусора, запахов и так далее. Кстати, последнее обстоятельство гарантировало практически любому одаренному как минимум безбедное существование, а вот богатство напрямую зависело от умений, удачи и того, насколько ленив или нет молодой искусник.   
        Отдельной кастой среди популярных магов состояли артефакторы разных стихий, чьи изделия кроме магического наполнения в виде бытовых заклинаний, плетений защиты или атакующего характера еще служили украшением для знати и простого люда. Правда последним следовало очень постараться при обучении, чтобы выбить себе достойное место под светилами, так как подобная участь - стать магическим ремесленником - касалась всех, кто имел недостаточно развитые внутренние источники.
        Адепты боевых направлений Огня, Смерти, Воздуха, Воды и производные от них, как правило, пользовались популярностью во время войн или выступали в качестве наемников при проведении разовых акций, а также рекрутировались для постоянной службы в дружинах дворян.
        Прикладными, но отнюдь не последними по значимости науками в Академиях считалось зельеварение, приручение фамильяров на основе магии Крови и Смерти, создание големов и шаманские практики с применением рун и знаний астрономии. Вместе с изобретением и испытанием новых плетений все эти темы здешний ректор объединил под факультетом конструкторов, пародируя странников, когда-то обозначающих таким словом искателей чего-то нового.
        Правда действительно реальные успехи в создании очередных боевых эликсиров, всевозможных микстур, ядов и даже концентратов для кондитеров создавали в основном адепты Жизни и Смерти, разбираясь в тонкостях строения любого живого существа как никто другой. А некоторые из них за выдающиеся заслуги и интересные изобретения получали звание Алхимика, приравниваясь к Магистру магии если не по силе источника, то по умению.
        Работа на основе крови и ритуалов привязки, как не трудно догадаться, больше присуща оборотням и шаманам, а големостроение - магам природных стихий, подчеркивая желание и тех и других усиливать себя за счет помощников.
        Также, насколько мне удалось выяснить, уже третий год как в столичном учебном заведении введен курс некромантии, в виде очередной попытки изучить науку родом из королевства Некрос и в случае войны дать должный отпор агрессору.
        Направлением некромантии дополняли свои знания адепты Смерти, по сути, изначально имея за счет развитого источника все возможности превзойти заграничных коллег, но ознакомительный курс рекомендовали изучить всем, чтобы максимально исключить неприятные сюрпризы. Правда из-за минувших столкновений ненависть со стороны жителей королевства Тенгрия к искусникам Некроса и проявлению их заклинаний заставляла каждого, овладевшего даже минимальным набором плетений, до поры до времени скрывать умения и атрибуты в виде собственноручно созданного посоха и напитанного кровью ритуального серпа для жертвоприношений. Открыто носить ленту некроманта, состоящую из двух продольных полос черного и серого цвета, отваживался лишь безумец, мечтающий бросить вызов всем встречным магам и обществу.
        До столицы Альтус от границ графства Арканум нам предстояло двигаться верхом десять дней, три из которых уже пролетели, заставляя задуматься о поиске удобного места ночевки. Подходящая поляна, разведанная ранее, как и сам маршрут, расположена в ближайшей роще, недалеко от тракта, и я первым направил своего коня к месту стоянки. Дамы, продолжая вдалеке тихо разговаривать о своем, о «женском», беспрекословно последовали за мной, а разведчики-дроны из набора космического странника «Шмель» уже донесли всю картинку с подступов вокруг живописной лужайки.
        Практически одновременно с нами, с противоположного направления, на поляну въехала добротная карета, запряженная одной покладистой кобылкой, правил которой очень колоритный гном с коричневой лентой мага-земляка на поясе и цепким взглядом битого жизнью мужчины.
        Наша кавалькада остановилась с одного краю, а повозка - с другого, не решаясь сближаться и оценивая возможного противника издали. Я дал сигнал девушкам оставаться на месте, а сам первым тронул коня в сторону гостя, хоть на уровне интуиции и не ощущал агрессии со стороны коротышки, решив неким видимым разделением сил продемонстрировать мирные намерения, подъехав поближе присмотреться к нему и познакомиться. Маг тоже не бездействовал, а спрыгнул с облучка кареты и нашарил в карманах какой-то артефакт, при этом иного оружия в руки не взял. Либо он правильно воспринял мой посыл, либо торчащие за спиной рукояти мечей не произвели на него гнетущего впечатления. 
        - Добрый вечер, уважаемый гном, - первым обратился я, видя, что собеседник значительно старше меня по возрасту, а по местному этикету именно младший проявляет инициативу, дожидаясь ответа или игнорирования с противоположной стороны. - Мы держим путь в Альтус и присмотрели эту поляну для ночлега. 
        - И вам желаю здравствовать, молодой человек, - ответил крепыш в годах. - Я двигаюсь в обратном направлении к родне, проживающей в графстве Арканум, и хотел бы со своими спутницами тоже заночевать именно здесь. 
        - Как по мне, здесь хватит места и для приличного каравана, не то, что для двух троек путешественников без поклажи. Но чтобы не смущать друг друга, мы останемся с того краю, а вы отдыхайте с этой стороны, - предложил я, не спеша афишировать принадлежность к хозяину озвученного домена и не выпытывая подробностей от гнома. 
        Его настороженность по отношению к встречным и взгляды украдкой по сторонам говорили об опасениях то ли за собственную жизнь, то ли в отношении женщины с ребенком, выглядывающих из кареты, поэтому я посчитал лишним форсировать дальнейшие события и навязываться в качестве собеседника.   
        Спустя некоторое время со стороны нашего костра стали распространяться приятные ароматы походной каши с мясом, тогда как троица коротышек предпочла затаиться, не разводя огнища. Очевидно, дорога изрядно их вымотала, раз они договорились-таки остаться подле незнакомцев, хотя короткий спор между старшими свидетельствовал о решимости мага продолжить путь в темноте, чтобы уединиться и отбросить даже гипотетическую угрозу.
        Мы своим присутствием могли косвенно выдать их месторасположение, даже постаравшись скрыть очаг от дороги в выкопанной ямке и за гущей деревьев, поэтому в качестве компенсации я решился угостить путников горячей пищей. Как бы взрослые не хорохорились собственной стойкостью к искушению  -  голодные глаза маленькой девочки, постоянно поглядывающей в нашу сторону, выдавали желание немедленно подкрепиться.
        Подойдя к ним на расстояние десяти шагов, я предварительно обратился к старшему гному, понимая, что не ровен час - он долбанет по мне своими заготовками.     
        - Уважаемый маг! Прошу отведать нашей пищи и попотчевать близких, ибо не стоит вежливым людям проявлять невежество в пути, особенно вдали от родных жилищ.  
        - Спасибо, юноша, - ответил вышедший навстречу коротышка и взял глиняную тарелку у меня из рук. - Приятно встретить достойных людей, родители которых не пожалели времени на то, чтобы привить элементарную вежливость и культуру своим чадам. 
        Через пару минут женщина-гнома принесла ответное подношение в виде плотно закрытого кувшина, вскрыв который я унюхал аромат настоящего пива. Именно гномы славились секретом приготовления хмельного напитка, как никто другой чтившие любые праздники и попойки. Кувшин отправился по кругу, но мои девушки терпкого, горьковатого вкуса до конца не оценили, заверив, что вино из походной фляги им гораздо приятнее. Как-нибудь следует их угостить самодельными солеными чипсами, сухариками или засушенной рыбкой, тогда и хмельной напиток покажется подарком богов, контрастируя со вкусом блюда.
        Еще спустя некоторое время мы все уснули, на первый взгляд беспечно оставив пристанище без охраны. С моей стороны такое поведение было продиктовано патрулирующими пространство крохотными дронами, а гном, похоже, в свою очередь выставил несколько сигнальных артефактов, призванных обнаружить пересекающих периметр людей или животных.  
        Писк-сигнал маленького наблюдателя спустя три часа сна заставил меня мгновенно продереть глаза и присмотреться к происходящему, что автоматически передавалось с камер слежения космического набора шпионажа на мой управляющий прибор на поясе, в виде блоков искусственного интеллекта Умки, а затем и на нейросеть в мозгу. Один из летающих дронов уклонялся от атаки ночного хищника, внешне схожего с филином, а остальные на дальних подступах обнаружили десятерых человек, одетых с ног до головы во все черное и крадущихся мелкими перебежками, словно ниндзя с планеты Земля. Механический «шмель» удачно ушел от птицы, но та, вопреки логике, оставила преследование жертвы и закружила над облюбованной нами поляной. Передний лазутчик тут же остановился и подал сигнал остальным обойти указанное филином место по кругу, обхватывая направления со всех сторон.
        Дальше медлить было попросту преступно, поэтому я быстро поднял своих спутниц на ноги, шепотом указав им о необходимости перед приближающейся опасностью привести защитную амуницию в порядок, и бросил камень в обод кареты гномов, чтобы шумом прервать их сон. Появившийся, как черт из табакерки крепыш вопросительно уставился в нашу сторону, видя копошения моих воительниц и справедливо предполагая виновников своей побудки.
        - Уважаемый! Похоже, у нас гости, которые в течение некоторого времени зайдут на поляну с разных направлений. И, судя по их намерениям, спрашивать разрешения или угощать нас разносолами они не станут. Так что предлагаю всем переместиться к центру и спина к спине готовиться к драке.
        Гном молча удалился, а спустя пару минут из укрытия показались встревоженные мать с дочерью, каждая прижимая к груди небольшой скарб в виде котомки. Крепыш напротив - шел не обремененный лишней поклажей, если не считать боевого топора с длинной потертой ручкой и коваными наручами, очевидно призванными исполнять для хозяина роль щита от рубящих ударов клинком. Скорее всего, маг предполагал, а может и доподлинно знал, что особо разойтись заклинаниями нам не дадут, и ведь как в воду глядел - прежде чем появиться перед ночующими, черные человечки воткнули по контуру пару негаторов.
        Оставив позади двух беззащитных гномих, мы вчетвером расположились по сторонам незримого квадрата, обнажая мечи, а противники тоже застыли в разных стойках, ожидая команды старшего. Каждый из них, словно под копирку, следовал типажу ниндзя, что внешним видом, что наличием короткого, слегка изогнутого клинка в руках, с длинной рукоятью, позволяющей фехтовать двумя руками, но в отличие от нас все их доспехи состояли всего лишь из одежды, в угоду дополнительной скорости при передвижениях.
        Я в свое время решил эту проблему за счет прессованного кожаного жилета, изготовленного наподобие облачения римских легионеров, а постоянные тренировки позволяли нашим воинам практически не чувствовать его веса в бою.
        Анализируя превышающего нас числом противника, я пришел к выводу, что, скорее всего, ночные бойцы больше рассчитывают на физическое превосходство и неожиданные удары в спину, или не имеют в своих рядах достаточного количества магов, раз воспользовались негаторами еще до выяснения состава отдыхающих путников. И, надо признаться, моей компании подобное положение дел было только на руку, ведь мы тоже уступали опытным магам в затяжном бою лицом к лицу, даже располагая мощными амулетами защиты и прокачанными внутренними источниками, зато практически всегда побеждали ранговых мечников, не афишируя собственную принадлежность к таковым за счет отсутствия знаковой татуировки.
        Характерными рисунками украшали пальцы не случайно, зачастую отпугивая юных наглецов и производя впечатление на работодателя рангом от Воина до Мастера. Нам же зарабатывать деньги умением мечника нужды не было. Я - граф, с приличным доменом во владении, эльфийка - принцесса, без пяти минут королева лесного народа, а ведьма воспринимала серьезно только татуировку замужества, с завистью поглядывая на проявление подобной во время ночных утех на моем запястье.     
        - Кто вы, молодые люди? И почему охраняете этого коротышку? - со злостью задал вопрос гортанным лающим голосом один из гостей, лицо которого скрывала причудливая черная маска, оставляя открытым нижнюю часть лица.  
        У остальных воинов сквозь камуфляж виднелись лишь прорези для глаз и носа, указывая тем самым, что говорить по статусу им попросту не положено и нечего давать шанс кому-либо впоследствии узнать нападавших. 
        - Мы будущие студенты Академии Магии, и по воле случая разделили ночлег с уважаемыми гномами, - ответил за всех я, рассчитывая, что принадлежность к одаренным, а значит и дворянам, несколько остудит порыв безликих человечков. - А вот кто вы, и почему вторглись на поляну с оружием в руках - для нас является загадкой. 
        - В таком случае я приказываю вам немедленно покинуть это место и не мешать нашим делам с ними! - заявил визави, бесцеремонно тыкая пальцем в троицу коротышек, и словом не обмолвившись о происхождении или причинах вражды. 
        - Мы бы с радостью воспользовались вашим «советом», но воспитание не позволяет пройти мимо попавших в беду, а соотношение сил десять против одного - далеко не в пользу «благих» намерений и понятий дворянской чести, чужеземец, - ответил я, ибо акцент в его речи не оставлял сомнений, что под одеждами скрываются представители страны Сирейс. 
        Подобный казус ставил под сомнение смысл подобного одеяния, если только не являлся привычной униформой для стоящих по кругу бойцов, но продолжить свои умозаключения мне не дали.
        Командир ниндзя отдал гортанную команду для своих нукеров: «Убить!», которую для меня мгновенно расшифровала ИскИн Умка, расположенная на поясе, и все воины дружно бросились на нашу вооруженную четверку.  
        Надо сказать, что за Менелану и Снежну я был полностью спокоен, в последнее время дамы демонстрировали отменные навыки мечного боя, если не дойдя до ранга Наставника, то далеко превзойдя черту Воина, а еще бы годик тренировок рядом со мной  - и Мастеру смогут утереть нос.
        Короткая сшибка, звон клинков и пауза, явившая нашему взору двух раненых девушками ниндзя и пару мертвых с моей стороны, а также паритет сил одного гнома против троих визави с другой. Небольшие царапины и рассечения кожаных доспехов на девушках только подчеркивали мою предусмотрительность взять с собой кроме охотничьих костюмов всю амуницию.
        Очевидно, отдавая команду к атаке, главарь отряда не предполагал подобный размен за короткое время поединка, но ему хватило ума быстро оценить масштаб угрозы. Короткий рык - и ночные воины сгруппировались за его спиной.
        - Я запомнил тебя, человек! И если наши пути еще раз пересекутся - один из нас умрет, - в довершении его слов прошла команда рукой и весь отряд, подобрав раненых и убитых, быстро ретировался с места боя.
        Спустя некоторую безмолвную паузу, в ходе которой я отслеживал их перемещения, зафиксированные дронами, раздался голос коротышки.
        - Меня зовут Нагрим, а спутниц - Келла и Крона. По правде говоря, я не ожидал, что вы бескорыстно выступите на стороне гномов, так как люди не часто жалуют представителей иного племени. Правда ведьма, воюющая в ваших рядах, говорит, что вам не впервой делить кров с другими обитателями планеты, а слаженность действий в бою еще раз подчеркивает давность отношений друг с другом.
        - Меня зовут Влад, а подруг  - Снежна и Лана, - ответил я, раз коротышка назвал всех со своей стороны. - И мы действительно держим путь в Академию Магии, чтобы с годами стать в один уровень с известными искусниками Розы Миров.  
        - Что ж, ваше стремление учиться похвально, а умения мечников говорят в пользу духа и упорства, далеко не последних качеств для будущих студентов. Случайно или нет, у меня есть приятель среди преподавательского состава, который возглавляет кафедру артефакторики, и если вы не станете возражать, молодой человек, я напишу ему письмо, как благодарность за оказанную вами поддержку в пути. На многое, конечно, не рассчитывайте, но поблажку при поступлении одному из вас, причем независимо от выбранного факультета, он сможет организовать, а уж кому использовать козырь - выберете между собой сами, - сообщил гном и направился к карете. 
        Приблизившись к нам в очередной раз, он передал мне запечатанный конверт, попросив не вскрывать, а передать лично в руки адресату. 
        - А что хотели от вас воины из королевства Сирейс, ведь я не ошибся, что под скрывающей лица одеждой именно они? 
        - Честно говоря, это тайна, но поскольку вы и так невольно вовлечены в конфликт между нами, я кое-что уточню. Кроме моей принадлежности к магам Земли, я еще балуюсь подработкой в изготовлении несложных артефактов, и дернул меня слуга бездны год назад исполнить заказ одного из глав кланов этой державы.
        Каким образом соперники узнали имя исполнителя -  мне неизвестно, но примерно месяц назад они появились в окрестностях столицы Альтус с настойчивой просьбой оказать им аналогичную услугу, только бесплатно. У себя в доме я как в крепости, и им меня не достать, поэтому вымогатели получили отказ в запросе, но обстоятельства гибели брата в Гномьих горах вынудили лично взяться за переправку невестки с дочкой куда-нибудь подальше, как от королевства людей, так и сородичей, а преследователям это как видно только на руку.
        Конечная точка пути выбрана тоже не случайно - одна из наших диаспор проживает в графстве Арканум, и по заверениям моих знакомцев из их числа владетель домена благосклонно относится к представителям иных народов. Кроме того, я уверен, что мои сородичи не отважатся преследовать ни в чем не повинных девочек вдали от родных гор, как бы ни сильна была их жажда к власти и накал подковерной борьбы родов.  
        - В таком случае, Нагрим, и я вручу вам в руки вот эту монету, как пропуск по территориям домена, куда вы направляетесь, и поручительство за вас перед графом, под началом которого мы все служили некоторое время. Конечно, на многое не стоит рассчитывать, ведь где владетель, а где простой воин с задатками мага, но вашим родственникам позволят разместиться и спокойно жить в городке подле крепости, - вернул любезность я ошарашенному гному. - Однако собственное пропитание  родственницам придется добывать самим, за счет личных талантов и стараний. Насколько мне известно, граф очень жалует умелых людей и не привечает тунеядцев, независимо от роду-племени, так что предупредите их заранее и не обессудьте.  
        Серебряная монета с характерным узором скалящейся кошки с одной стороны и подмигивающего дракона с другой, отлитая собственноручно, перекочевала в руки-лопаты гнома, который с недоумением принялся пристально рассматривать ее в потемках и ощупывать. Таких заготовок у меня с собой  десять, а все подданные оповещены о том, как вести себя с предъявителями этой ценности.
        На самом деле мы готовились к введению собственных монет, на случай экономической блокады со стороны королевства Тенгрия, поэтому некоторую часть слитков решили превратить в кругляши, соответствующие по весу деньгам соседей. Первая партия из десяти серебряных, по мнению управляющей Нежды вышла неудачной, слегка превысив лимит веса, поэтому была изъята мною именно для подобных целей, в качестве безмолвных посланий.     
        Пока мы с гномом обменивались любезностями, разведывательный дрон, зависший над отрядом ниндзя, отчетливо показывал, что ночные воины не собираются убираться восвояси, отойдя от намеченных ранее «жертв» примерно на тысячу шагов. Такое поведение свидетельствовало о том, что они обязательно попытаются еще раз прижать семейство коротышек, когда наши пути разойдутся в разные стороны, и на тот случай их сил вполне хватит, дабы одолеть одного мага, предварительно лишив его возможности применять заклинания за счет артефактов-негаторов. Думаю, гном и сам подозревал о настойчивости преследователей, но, тем не менее, я счел нелишним сообщить ему о своих подозрениях, заставив задуматься, а спустя паузу выложить нам ответную просьбу. 
        - Влад, мне очень не хочется расставаться со своей каретой, я сам ее сделал и уверен, что она не уступит по удобству королевской, но иного выхода пока не вижу. Как вы отнесетесь к предложению поменяться - повозка вам, а скакуны нам? В таком случае у нас появиться реальный шанс запутать следы и оторваться от пеших преследователей, как бы быстро они не бежали, и, следовательно, без боя добраться до границ графства Арканум, под защиту местных дружинников и сородичей.
        Хитрость гномьего племени в отношении торгов для меня и спутниц не была секретом, поэтому в ответ прозвучал лишь дружный смех нашей троицы. Нагрима не смутила реакция собеседников, раскусивших его маневр, и он продолжил приводить аргументы в пользу такого решения.
        Видя столь бедственное положение коротышек, мы недолго упирались, и в итоге обмен состоялся на таких условиях: нам достается карета, но вместо запряженной медлительной лошади сподобились впрячь моего скакуна, как самого выносливого, а двоих остальных девушки передали торгашу. Пожитки гномов разместились на всех ездовых поровну, а кобылка прогнозировано досталась десятилетней девчонке, при этом ее покладистость пошла наездникам даже на руку, так как ребенок для нее - не вес и та сможет поддерживать общий темп скачки. 
        Перед тем, как попрощаться с новыми знакомыми, решившими в свете обстоятельств не дожидаться рассвета, я попросил их немного задержаться, а сам мысленно обратился к эльфийке: 
        - Менелана, я подсвечу тебе факелом, а ты попробуй сбить с ветки крылатого разведчика ночных гостей, ибо их способности и возможности настичь бегом коней мне неведомы, но то что отслеживают коротышек именно с помощью хищника - у меня не вызывает сомнений. Плюс ко всему, он едва не угробил моего малыша-дрона, чего прощать я ни в коем случае не намерен, - мое мысленное обращение к девушке преследовало нежелание выдавать коротышкам ее настоящее имя и принадлежность к лесному народу. 
        Эльфийка кивнула, достала лук и сноровисто приладила стрелу. Гном весь подобрался, ожидая продолжения наших действий, и мы не заставили его долго нервничать. Головешка взметнулась вверх, на краткий миг выхватывая из темноты сидящего на ветке филина, а Менелана отпустила  остроносое древко, тот час удачно сбив ослепленного наблюдателя. Каким образом поддерживалась связь воинов и пернатого - непонятно, скорее всего, кто-то из них, как маг Крови, мог наблюдать за окрестностями  через глаза птицы-фамильяра, потому что со смертью хищника мне пришла картинка от дрона, где отчетливо видно кричавшего и ощупывающего лицо бойца. 
        - Отличный выстрел, молодежь. Впору спорить в меткости с самими эльфами. Надеюсь, и у меня скоро появится шанс вернуть вам услугу, - произнес гном, подсаживая своих спутниц в седла. - До встречи, будущие студенты! - добавил коротышка, боднув ногами скакуна и потянув связанных общей веревкой остальных животных.  
        Мы тоже не стали испытывать терпение противника, сразу засобиравшись в путь, а спустя короткое время выехали по измененному маршруту, решив сделать крюк, чтобы обогнуть опасное и воинственно настроенное препятствие.
        Удалившись на приличное расстояние, я, было, собирался вернуть назад «шмелей» и править карету к тракту, но мои разведчики-дроны обнаружили еще один отряд сирейсцев, по числу около полусотни воинов. Очевидно, в скором времени две группы соединятся и организуют погоню, а против возросшего количества противников нам втроем явно не устоять.
        Дамы предложили возвращаться к границам графства, но тогда мы рисковали прибыть в столицу королевства людей совсем без запаса времени, поэтому я отбросил такой вариант, решив рискнуть и поиграть в догонялки… 
        Сагиро молча анализировал ночной скоротечный бой, дав воинам своего десятка время на восстановление сил и обработку ран. До подхода основного отряда командир разведчиков решил выстроить в мыслях аргументы в оправдание, морально готовясь к худшему.
        Конечно, они не собирались убивать гнома, так как глава клана четко указал на потребность доставить пленника исключительно живьем, а вот в отношении остальных такого приказа не было, поэтому их ждала неминуемая казнь, как свидетелей, по воле случая ставших на их пути.
        Предложение покинуть поляну, не вмешиваясь в разборки, будущие молодые маги отклонили, как будто заранее зная, что это всего лишь словесная ширма, но то, что произошло далее, при атаке, до сих пор не укладывалось в голове Сагиро.
        Ночные воины славились скоростью и отработанными рефлексами, за счет чего, как правило, выходили победителями при стычках с бойцами иных народностей, предпочитая атаки со спины отрытому бою, а неизбежные ранения неприкрытых доспехами тел нивелировались магами Жизни. Только эльфы под воздействием специального зелья, природные оборотни и мутанты церковников могли дать фору в скорости его «рысям», как называли разведчиков в родной стране, но в этот раз их убил человек, лишь отдаленно чем-то схожий с варгом, и при этом он превосходил перечисленных воителей умениями на голову.
        Сагиро четко видел, как брошенный им одновременно с атакой подчиненных метательный нож отскочил от одежды гномьего заступника, не причинив тому даже царапины, при этом стремительный выпад двойки не просто парирован мечником, а на пределе видимости противник насадил умелых бойцов на клинки, словно мотыльков на булавки. То ли человек заранее употребил эльфийское снадобье в тройном объеме, предугадывая появление ночных охотников и жертвуя здоровьем, то ли в мире появился воин, по скорости превосходящий всех, кого знали сирейсцы.
        Две спутницы воителя тоже продемонстрировали высокое искусство мечниц, абсолютно несвойственное девушкам, на равных встретивших своих визави, но в их стычке ничего сверхъестественного не было. Привлекало внимание лишь видимое упорство тренированных многие года тел и необычный защитный доспех.
        Для себя Сагиро решил, во что бы то ни стало, докопаться до истины, для чего  наметил, как минимум, пленить обидчика за счет численного превосходства и в ходе пыток выбить секрет, хотя внутренне до конца не был уверен в успехе надуманных планов.
        ГЛАВА 2.

   Мы уже вторые сутки стремились оторваться от преследователей, которые с помощью прирученного сокола контролировали наш маршрут и демонстрировали несгибаемый дух, неустанно перемещаясь бегом за каретой. К сожалению, достать дневную птицу стрелой не представлялось возможным, кукловоду доложили об участи, постигшей предыдущего разведчика, поэтому он держал пернатого хищника высоко в небе, и тот, к сожалению, вопреки своей природе, на моих крохотных дронов не реагировал. Как я и сообщил девушкам, два отряда ночных охотников встретились и, обменявшись сведениями, продолжили совместную погоню.  
        Восьмерым бойцам, выжившим после ночной стычки с нами, оставили болезненную царапину кинжалом на левой щеке в виде кровоточащего зигзага. Как пояснила эльфийка, знавшая некоторые традиции соседнего королевства Сирейс, их пометили в наказание, присвоив статус отверженных.
        Теперь воины обязаны убить обидчика в нашем лице или умереть, а до того времени возвращаться в клан на родину они не имеют права, и самостоятельно сводить шрам на лице тоже.
        Сил одного скакуна для ускоренного перемещения громоздкого транспорта с троицей пассажиров, к нашему глубокому сожалению, не хватало, карета перемещалась под стать человеку-бегуну, а отобрать у гномов второго, посадив на лошадь дочь с матерью, как поначалу предлагала ведьма, не имело смысла, так как отсутствовала специальная упряжь для двойки.
        Преследователям приходилось не в пример тяжелее, чем нам, перемещаясь легкой трусцой даже без перерыва на сон, но их упорству можно было только позавидовать, а раздражитель в виде ускользающей жертвы, постоянно маячил перед глазами.
        Когда впереди показался дикий лес, Менелана забеспокоилась, так как передвигаться среди деревьев и густого кустарника на карете станет практически нереально, а отряд безликих воинов отреагировал соответственно, разделившись на равные части и теперь, по сути, зажимая нас с двух направлений и сзади.
        Поэтому у опушки мы отвязали намаявшегося скакуна и демонстративно бросили транспорт, стремглав углубляясь в гущу, благо поклажа свободно умещалась в мою артефактную сумку путника, которая за счет магических свойств снижала вес и объем в десяток раз.    
        Вой и крики позади тут же возвестили нас о разочаровании отряда ночных воинов, ожидавших увидеть гномов, а обнаруживших подмену. Однако вопреки нашим скудным надеждам командир не остановил погоню, а велел ускорить темп, зло лая по-сирейски на собравшихся вокруг десятников.  
        - Не могу понять их упорства, ведь они убедились, что коротышки улизнули, и даже поймав нас, не достигнут желаемого результата? - бросил я риторическую мысль эльфийке. 
        - Ты просто не знаешь психологию этих воинственных фанатиков, живущих по своеобразному кодексу чести. Теперь они вознамерились пленить нас, чтобы спросить, так сказать, «по полной» за собственную глупость и неудачу, и поверь, в пытках эти ублюдки тоже знают толк, не хуже твоих подданных пард. 
        - Тогда следует поднажать, у меня есть идея, как избавиться от недоумков, но желательно хотя бы на миг исчезнуть из их поля зрения и подальше увести погоню от кареты. 
        В лесу настало время эльфийки, которая с помощью магии организовала сирейсцам несколько ловушек и непроходных стен из растений. Однако ее потуги позволили нам оторваться всего на какие-то триста метров, так как среди врагов обнаружилось несколько умелых искусников разных стихий, а их стычки с остроухими на границе королевств выработали необходимые навыки противодействия. Одно хорошо, сокол, круживший под облаками, не мог скорректировать движение своего кукловода, так как густые кроны деревьев надежно скрывали происходящее у их подножия. 
        К концу третьего дня погони в лесной гуще показался просвет, и мы отчетливо услышали шум реки, берега которой, согласно сведениям, полученным с камер высланных вперед летающих разведчиков, представляли собой отвесные десятиметровые обрывы с обеих сторон.   
        - Что будем делать, Влад? - по-боевому собранно и без лишней паники уточнила ведьма.
        - Можно перебраться на тот берег, значительно увеличив отрыв, но тогда мы еще дальше удалимся от тракта и столицы, поэтому настало время вернуться, окончательно одурачив безликих воинов и их командиров. 
        - И как ты планируешь проскользнуть перед носом у такого количества преследователей, ведь они за счет эликсиров даже на ночлег не останавливаются, словно осатанели от ненависти? - уточнила эльфийка, прислушиваясь к ломающимся под ногами погони веткам. 
        Моим ответом послужил медальон на цепочке, который я тут же извлек из-под одежды. 
        - Ты хочешь сказать, что все это время обладал индивидуальным телепортом и продолжал гнать нас вперед, дразня сирейсцев? - недоуменно вздернула бровью принцесса, увидев кулон и сразу же распознав предназначение редкого артефакта, будучи представительницей королевских кровей. 
        - Не люблю бросать свое имущество, а перемещать загруженную карету и коня - моих сил явно не хватило бы. 
        - То есть  ты предлагаешь вернуться, забрать транспорт и продолжить вояж, как ни в чем не бывало? - уточнила Снежна, иронично улыбнувшись высказанной догадке. 
        - Именно так, дамы. Идите ко мне, придется вас слегка приобнять.

…Сагиро со своими ребятами выскочил на берег реки одним из первых, так как жажда смыть позор гнала его неполный десяток больше всех, но незадолго до этого он прекрасно видел, как троица ненавистных врагов, из-за которых они получили повязку должников, в обнимку прыгнула со скалистого обрыва.
        Подоспев к кромке, и внимательно осмотрев водную гладь неглубокой реки никто из них не смог обнаружить ни предметов одежды, ни бессознательных тел, разбившихся из-за высоты берегов, ни голов пловцов, если те невероятным образом уцелели. Как будто три человека попросту растаяли в воздухе или воспользовались неведомым магическим умением.
        Очевидно, с исчезновением желанной цели судьба не дала ему быстрого шанса попасть на родину, обрекая на скитание среди чужаков в ожидании очередного задания от командиров или случайную поимку важного гнома…
        За несколько прыжков я переместил нашу троицу назад к оставленной карете, так как отчетливо запомнил место вынужденной стоянки транспорта и посчитал расточительным оставлять надежное и действительно удобное изделие коротышки толпе воинственных фанатиков, агрессивно воспринявших нашу шутку с подменой.
        Надо сказать, появление компании недавних беглецов произвело шокирующее впечатление на двух воинов, оставленных командиром сирейсцев для поимки скакуна и в качестве охраны трофея. Но, даже осознав превосходство в силе со стороны противника, бойцы не бросились наутек, а, обнажив клинки, с криком ринулись на меня с девушками.
        Воительницы быстро справились с одним мечником, а я - с другим, после чего эльфийка вызвалась спрятать их тела в корнях кустарника, организовав захоронение без почестей и следов, заодно маскируя следы недавней стычки от основных сил.
        Сборы вышли недолгими, на нашу удачу охранники уже изловили коня и впрягли его обратно, поэтому мы поспешно отправились назад по направлению к столице королевства людей Альтус, посмеиваясь над тем, какие рожи будут у преследователей, когда они осознают, что упустили дичь и трофеи.
        Правда веселье длилось недолго, девушки настолько устали от игры в кошки-мышки с ночными воинами, что моментально вырубились, едва присев в карету, мне же досталась ответственная работа кучером и наблюдение за окрестностями посредством незаметных маленьких дронов.  
        Благодаря виртуальной карте континента, сохраненной в памяти моего контролера - искусственного интеллекта Умки, размещенного в карманах на поясе, я не опасался заблудиться ни днем, ни в ночи, хотя крюк длинною в пару суток вышел изрядный.
        Взобравшись на вершину очередного пригорка к концу следующего дня, мы увидели блеснувший в вечерних лучах пруд, на берегу которого раскинулась довольно внушительная деревня. На заднем плане виднелся густой многовековой лес, прорезанный горной рекой, на которую мы наткнулись еще в ходе бегства выше по руслу. Вдоль нее же, вниз по течению, по моим сведениям петляла дорога к столице Альтус, куда собственно говоря, нам и надо.
        Отдаленность от других городов и поселений, а также несколько проплешин вырубки с противоположной стороны говорили в пользу того, что селение организовали заготовители древесины и охотники. Бревна наверняка сплавляли по водной глади реки, берущей начало с гор, шапки которых виднелись за сплошным ковром зеленых крон. Перед этим стволы очищали от веток и связывали в плоты на озере, по всей видимости, искусственно вырытом в подходящей ложбинке, либо вручную, либо при помощи магов Земли.  
        Я уже размечтался о предстоящем ночлеге на сеновале, но при приближении к деревне в груди стала нарастать какая-то тревога, так интуиция еще на уровне подсознания предупреждала хозяина об опасности. Что-то выбивалось из привычной картины, и, немного подумав, пришло понимание что именно - тишина. Подле домов не играли детишки, не судачили бабки, не стучал молот кузнеца, и даже домашний скот не тревожил покой лаем, голодным мычанием и блеянием.    
        Удачное место, живописная красота первозданной природы и ценность добываемого сырья в виде древесины и пушнины располагали к жизни и развитию селения, но большинство домов стояли заколоченными, будто болезнь прошлась косой смерти по некогда активным поселенцам.
        Приблизившись вплотную, мы с неким облегчением все-таки обнаружили живых людей. У калиток нескольких усадьб нас встретили старики с какой-то грустью или даже обреченностью в глазах, уставшим взглядом сопровождающие карету по ходу следования.
        Возле самого большого дома, где-то в центре деревни, я решил остановиться и обговорить возможность ночлега. Хоть мы с девушками и сменяли друг друга в пути, но скакуну однозначно требовался полноценный отдых, и как можно скорее. Добротную усадьбу я выбрал неслучайно, предполагая увидеть либо старосту, либо самого зажиточного селянина, и тот не заставил нас долго ждать, подав голос первым: 
        - Добрый день, путники! - поприветствовал гостей довольно-таки еще крепкий старик. 
        - И тебе не хворать, хозяин! - я ответил ему за всех нас. 
        - Что вас завело в наши края, молодые люди?   
        - Решили слегка прогуляться по окрестностям, да заблудились немного, уважаемый. Этот тракт от деревни ведет случайно не к столице Альтус? 
        - К ней самой, парень. Правда, до следующего селения еще сутки пути, не меньше, а у вашего коня вон уже ноги заплетаются. Нельзя так с животиной, воин, а то скоро пешими будете передвигаться, не иначе.  
        - Вот поэтому и хотел попроситься к вам на постой. Вы ведь не откажете порядочным людям в приюте? - все время по ходу разговора я отслеживал реакцию хозяина и отношение к новоприбывшим.  
        - Да, вижу, что вы далеко не простолюдины, парень, и со своей стороны не против помочь. Но у меня будет просьба в ответ - денег не возьму, в деревне они мало кому нужны, а вот дочку доставить в столицу к магу Жизни - попрошу. Вы не подумайте чего плохого, но бабка-травница, которая прибилась к селению три года назад, совсем не справляется, и хвороба день ото дня берет свое. 
        - Давай для начала мы сами взглянем на болезную, старик, может и везти никуда не придется, - предложила эльфийка, понимая, что от ее вердикта зависит, осилим ли мы проблему или нет.   
        - Так вы маги? - обрадовался хозяин усадьбы, еще раз обшаривая нас взглядом в поисках разноцветных лент, указывающих на принадлежность к той или оной стихии. - Проходите  поскорее, что же мы стоим у порога. 
        В доме мы действительно обнаружили женщину, на вид лет сорока, с характерными темными кругами под глазами и желтым оттенком кожи. 
        - Что ж, уважаемый! Пойдемте пока оботрем и пристроим коня, и вы покажете, где определите нас на ночлег, а мои спутницы займутся вашей дочерью, - приобняв пожилого мужчину за плечи, я увлек его за собой, чтобы тот не мешал эльфийке применять плетения исцеляющей стихии, и часом не расслышал характерный бубнеж на родном наречии скрытой шалью девушки.
        Разговориться с Дересом, так представился староста селения, обхаживая скакуна, мы, как следует, не успели, виною тому стала выбежавшая вслед бледная Менелана и криком всполошила обоих: 
        - Влад! Я не пойму что происходит? Едва заклинания подействовали на больную, как Снежна тут же упала в обморок, а на меня обрушились «ЩУПАЛЬЦА» школы Смерти. Вне стен дома воздействие пропало, но пациентка точно не магиня, да и других существ в ближайшей округе я не ощущаю.  
        Мой клинок тут же уперся Дересу в шею. 
        - Что происходит, старик? И не вздумай юлить, если дело задевает моих близких - пощады ждать не стоит. 
        Прижатый к стене староста сглотнул слюну, намереваясь смочить мгновенно пересохшее от страха горло, и чуть не заикаясь произнес: «- Некромант!». 
        Я немного отпустил нажим острия, которое уже успело уколоть шею дедушки, и он правильно понял намек продолжить излагать подробности. 
        - Скорее всего, во всем виноват бывший муж моей дочери, с которым она появилась на пороге отчего дома пять лет назад. Тогда мы даже не подозревали, что парень одаренный, и тем более не догадывались, адептом какой школы является. Три года назад один из проезжих магов в компании своих друзей узнал в прилежном юноше своего заклятого врага - некроманта, и между ними завязался бой на берегу озера. Гадишь, так звали моего зятя, проиграл сражение нескольким противникам, но его тело, как не старались виновники и нанятые ими мужики, так и не выловили из озера. С тех пор в селении постоянно умирают люди и погибают приглашенные на помощь из столицы искусники, - быстро выпалил дед, прощаясь с жизнью. 
        - Не смей никуда пропадать, старик! Твоя судьба еще окончательно не решена, - пригрозил я старосте, сразу поверив в услышанные слова, так как каждую его мысль при рассказе контролировал ментально. - Лана, оставайся здесь, и если твой «ЩИТ ЖИЗНИ» выдержит очередную атаку, постарайся вытащить из дома Снежну. Я же попробую если не уничтожить, то хотя бы отвлечь на себя недобитка, а разбираться в последствиях и намерениях станем после.  
        Вначале я принялся подробно осматривать стены усадьбы с внешней стороны, уже понимая какую картину увижу, параллельно получая визуальные данные от разлетающихся во все стороны разведчиков.
        Мои манипуляции на грани видимого позволили обнаружить серые «ЩУПАЛЬЦА» мерцающей пентаграммы, расположенной по периметру дома. С помощью магического чертежа противнику удалось спеленать ведьму, словно пауку  попавшую в паутину муху. Подобные знаки рисовали подданные Некроса, решившие незадолго до нашего похода в Академию отобрать графство Арканум, но тогда мы заранее прервали их художества, а сейчас мне предстояло разобраться с полностью законченными ловушками.
        Очевидно, девушка отчаянно сопротивлялась, изнутри поддерживая «ЩИТ ЖИЗНИ», в качестве достойного варианта помощи в борьбе с противоположной школой, но на большее ее энергии не хватило. И, скорее всего, атака некроманта, если это действительно он, застала ведьму врасплох, не дав возможности немедленно покинуть усадьбу, а эльфийка в этом плане просто оказалась покрепче.
        Частично обернув тело в дракона, и выдав дыханием огненный шар, я таки вышиб приличную дыру, разрывая злосчастный сплошной рисунок, но кардинально ситуацию не изменил - серые проявления чужого заклинания простирались дальше на улицу. Не теряя из виду «ЩУПАЛЬЦА», тянущиеся с места атаки, я быстрым шагом шел по селению в направлении озера, внутренне настраиваясь на драку с недобитым некромантом или адептом школы Смерти.

      Именно режим магического зрения, постоянно поддерживаемый по ходу следования, позволил мне обнаружить возле крайнего из домов еще один тоненький жгут плетений уже третьей стороны, присосавшийся к искомому, словно щуп к паутине. Сходу определить, кто за ним стоит - враг или друг - и какие цели преследует, не получилось, поэтому я решил в первую очередь разобраться с первопричиной зла, а потом вернуться к поиску тайного соучастника.
        Подойдя к берегу, в свете появившихся передо мной лун, не таясь, предстала фигура погибшего несколько лет назад мужчины. Трупные пятна на открытых участках тела, омерзительный запах и абсолютно белые глаза, как два бельма на фоне лица, дополняла зловещая улыбка лича. Знания, изъятые перед смертью из голов поверженных ранее некромантов, подтвердили версию старосты - благодаря предсмертному заклинанию, не до конца уничтоженное тело колдуна восстало из мертвых, превратившись в нечисть, обладающую магическими способностями.
        Теперь лич располагает арсеналом заклинаний мага, тело которого подверглось трансформации, только намного превышая в мощности внутреннего источника Смерти, гораздо быстрее обычного человека при передвижениях и не восприимчивее к физической боли.
        Недостатками умертвия считаются некоторая бесхитростность в действиях и неспособность придумывать новые плетения, чего пока и не надо на фоне задействованных пентаграмм, а также жажда добраться до тела любого живого существа, что не вписывается в картину еще бодрствующих в деревне стариков.
        Лучший вариант окончательно избавиться от умершего некроманта, который характерен для любого мага - отсечение головы, как мозгового центра управления телом, и сожжение останков, но прежде следует подобраться к противнику вплотную, на расстояние клинка, и самому остаться при этом в живых. Некую опасность могут причинить раны, если умертвие дотянется до плоти зубами или когтями, но при наличии поблизости внутреннего источника Жизни или адептов этой школы, с подобной проблемой тоже можно успешно совладать.
        - Тебе не убежать от расправы, глупый маг! И о молодой подружке, так любезно поделившейся маной, советую забыть, ей осталось сопротивляться моим заклинаниям совсем недолго, - в дополнение к посоху вторая рука, показавшаяся из-за спины, продемонстрировала темный жертвенный серп и намерения мертвеца немедленно вскрыть мне грудную клетку или горло.
        Поскольку лич стоял в воде, первым делом я скастовал «ЛЕД» вокруг его ног, рассчитывая пока он обездвижен подобраться вплотную для решающего удара, но заклинание моментально растаяло, словно снег по весне. Затем в ход пошли «СОСУЛЬКИ» и несколько плетений школы Жизни, которые причинили умертвию только некоторую боль, а точнее потерю энергии на контрмеры, если так можно назвать реакцию в виде возмущенного стона.
        Лич недолго терпел уколы недоучки в моем лице и перешел в стремительную атаку, паря над водой, как приведение. Впереди его фигуры, повинуясь речитативу и взмаху посохом, устремились заклинания. Сначала я едва успел увернуться от «КОПЬЯ ТЬМЫ», затем от крутящегося с неимоверной скоростью «СЕРОГО ДИСКА», пропустив который явно остался бы без отсеченной конечности или головы, а напоследок пошло что-то массовое, так сказать, по площадям.
        - Влад! «ПЕЛЕНА СМЕРТИ», берегись! - заорала в голове набатом Умка, проявляя реакцию на выпадающий сверху темный туман, который под покровом ночи не так-то просто распознать.     
        Плотность облака четко подтверждала теорию о заимствованной силе лича, так как уже на расстоянии вытянутой руки не было видно ни зги. Я отреагировал практически мгновенно, вновь задействовав частичную трансформацию в дракона,но,в то же время,ограничиваясьпределами костюма «Кольчуга». Инертная к магии кожа небесного стража позволяла мне перемещаться в сплошном мареве не испытывая боли, а незащищенный человек ощущал бы постоянно усиливающийся ожег и отмирание тканей.
        Конечно, умелый маг всегда держит вокруг своей тушки «ЩИТ» или «КОКОН»разной модификации, я же решил воспользоваться опцией невесомости амуниции, которая поддерживалась одеждой на протяжении нескольких часов, защищая тело от агрессивной внешней среды. Способности оборотня, в отличие от защиты искусников, не ограничивали моих движений с клинками в руках, на чем и строилась главная стратегия победы.  
        Каждый уважающий себя одаренный, независимо от школы и силы, имеет в своем арсенале заготовки, с помощью которых добивается перевеса над конкурентами и обидчиками, и «ПЕЛЕНА СМЕРТИ», примененная моим нынешним противником, свидетельствовала о приличном опыте и искусности некроманта при жизни. А уж став личем, он  перестал испытывать дефицит в энергии родной стихии, отбирая ее у окружающих с помощью пентаграмм, которые, как пить дать, нарисовал еще будучи во здравии, в виде заготовок на случай неминуемого боя.
        По крайней мере, мне ни разу не упоминался случай, когда умертвие проявляло тягу к рисованию знаков или рун, а вот домашние заготовки перед дракой являлись обычной практикой колдунов из страны Некрос. И чем дольше колдуну посчастливилось жить среди селян, тем больше домов увязывалось в магическую паутину.
        Именно во время слепого хождения в пелене тумана на меня набросился взбесившийся лич, рассчитывающий застать жертву врасплох, причем отбить его серп удалось в последний момент, лишь ориентируясь по свистящему звуку набирающего ускорение оружия. В этот миг я мысленно поблагодарил учителей с далекой космической станции, прививших мне навыки бойца в ходе упорных тренировок даже в режиме с закрытыми глазами.
        Размен ударами длился несколько минут. И с каждой атакой мне все больше казалось, что умертвие прекрасно видит в кромешной тьме, если таким свойством можно наградить абсолютно белые глаза без зрачка, или, что более соответствует истине, магически чувствует оппонента, в то время как я вынужденно кувыркался и отпрыгивал, каждый раз уклоняясь от рокового удара на пределе внутренних ощущений.
        Очевидно, прежде никому из приезжих борцов с нечистью не удалось выстоять перед недобитком, неправильно восприняв его мощь или не зная о пентаграммах, расписанных на домах селян. И меня, пожалуй, ждала подобная участь, когда иссякнут силы в теле, так как достать шею проворного оппонента, даже не пределе скорости, не удавалось, а остальные раны лишь добавляли антуража мертвой фигуре. 
        Выручила ментальная атака, проведенная как жест отчаяния в очередной момент соприкосновения клинка с серпом. Лич на короткое время замешкался, восстанавливая магическую связь нервных импульсов между мозгом и остальным телом, а я на автомате отсек ему конечность с оружием. На возвратном движении зацепил плечо, снова вовремя убравшего голову противника, и мечом проколол бедро.
        Больше врага я уже не упускал из виду, а двигался, прижавшись вплотную к пятящемуся назад в направлении пруда мертвому калеке, постоянно и неистово полосуя его с обеих рук, отрубая по фрагменту, если понадобиться до самой шеи. Наконец удобный момент настал и мифриловый клинок по моему желанию засветился рунами, снося умертвию голову и ставя точку в существовании грозного недобитка.
        Стоило головешке некроманта упасть на землю, как из раскрытого рта выпал темный, а при более близком рассматривании темно-красный и гладкий, словно морская галька кристалл, размером с фалангу большого пальца. Я присел над ним, не решаясь сразу брать в руки, озираясь по сторонам в поисках разбросанного оружия врага и помня о третьем, пока незримом участнике событий.  
        - Это камень боли, Влад, - уточнила Умка. - В нем сосредоточена энергия, изъятая из убитых и замученных людей и магов. Немыслимо даже представить, что ждало противников некроманта и мирных жителей столицы, если бы он отправился за местью, имея заполненный до краев камень. О полной емкости свидетельствует черный цвет кристалла, и, скорее всего, лич ждал прибытия нескольких магов, справедливо догадываясь или зная наверняка, что жизней оставшихся стариков будет явно недостаточно для его планов.
        Такое рассудительное отношение от умертвия можно предположить, только если эти мысли и цели присутствовали в его голове перед гибелью. Судя по последнему заклинанию, колдун при жизни имел довольно развитый источник серой стихии, а умениями едва не дотягивал до Магистра. Здесь он умудрился заготовить ловушки, незаметно обирая людей по ночам, а после гибели  задействовал магические арканы уже на всю мощь, никого не таясь.  
        - Что ты предлагаешь делать с накопителем? Схоронить где-нибудь в окрестностях или забрать в нашу коллекцию? - недоуменно спросил я у помощницы, пока опасаясь использовать подобный трофей для себя лично.     
        - Твои источники воспримут ману любой окраски, но лучше скормить какому-нибудь адепту серой стихии, для которого подобное вливание окажется сродни наркотику. Однако не забывай, что на территории королевства Тенгрия кристаллы боли запрещены законом и тот, кто их хранит или распространяет, не говоря уже о создателе, может нарваться на несколько лет каторги или немедленную казнь. Еще прошу внимательно осмотреть жертвенный серп врага, сдается мне, он имеет артефактную природу, и в момент нанесения физических ран может воздействовать на ауру. Если не сам клинок, то металл можно использовать в своих целях, а вот посох советую сломать и утопить в пруду, он для тебя практически бесполезен.
        Помощница оказалась права - при внимательном изучении оружие некроманта содержало вкрапления металла вампиров, указывая на то, что два разных вещества совместили в ходе горячей перековки. Рунами серп не покрывали, видать, не догадываясь о тайном умении кровопийц с помощью колюще-режущих предметов забирать у жертв не только жизнь, но и магическую энергию. Правда, того что я увидел достаточно, чтобы сделать выводы о последствиях войны моих предков с вампирами и о некоторых знаниях, которые после этого остались местным магам и колдунам в наследство. Конечно, с того периода прошло несколько тысячелетий, но оружие в моих руках четко указывало, что не все забылось и одаренные совершенно не прочь заново открыть для себя некие тайны.  
        - Пожалуй, спрячу камень и ритуальный клинок в сумке до поры до времени, а то еще найдет кто не знающий или чего хуже. Кстати, я заметил еще одно «ЩУПАЛЬЦЕ», более светлого оттенка, возле вон того дома на окраине и теперь пребываю в догадках, кто за ним стоит? 
        - Ты думаешь, некромант был не один, и опирался на живого помощника? - выдала вердикт Умка, мысленно общаясь со мной. 
        Свой голографический образ красивой девушки-майора космического флота она не показывала с того времени, как мы покинули замаскированный бункер предков, чтобы своим появлением не всполошить местных жителей и не наплодить новых небылиц.
        ИскИны с матрицей личности  космических странников, чья кровь течет и в моих жилах, были созданы как охранники и контролеры за прибывающими на планету новичками. На орбите дрейфовали три космических комплекса-планетоида, которые жители видели по ночам в виде лун-спутников.
        С помощью этих объектов неживые, но разумные существа, опираясь на вердикты странников, полностью ограничивали доступ пришельцев на Розу Миров, как последствие войны на истребление между древними вампирами и метаморфами.
        Тело одного из перевертышей заняла душа землянина, явив галактике меня - Влада Севера, а похода на магическую планету за знаниями требовали обстоятельства, возникшие перед угрозой нашествия космических жуков-арахнидов.
        Пройдя проверку принадлежности к предкам и попав на поверхность, я получил в дополнение контролера, но об этом ни секунду не жалел, осознав всю пользу и дельные советы старшей виртуальной подруги.  
        - Как ни крути, а проверить подобную версию придется, - сообщил я помощнице, восстановившей вокруг меня энергетический щит, после того, как кожа приняла прежний человеческий вид.  
        Мечей в ножны я не прятал, хоть и заранее увидел спину скорченной старухи в старом халате, и, как оказалось, не зря… 

…Стелла неожиданно вздрогнула, когда в окраинном доме запульсировала пентаграмма лича. Так всегда происходило перед гибелью одного из жителей деревни или приезжего мага, энергию которых умерший некромант собирал с помощью незримой паутины из знаков и рисунков. Почему он сразу не добивает всех поселенцев, и какие цели преследует в будущем, женщина не знала, да и для ее личных планов это было неважно.
        Стелла, откровенно говоря, сама недолюбливала людей и ненавидела одаренных, понимая, что при открытом противостоянии убьет любого из них, с какими бы намерениями они ни прибыли. Отец готовил из нее  убийцу магов, наделив определенными способностями, так как развить внутренний источник Смерти и обучить знаниям не мог, поэтому она вынужденно выдавала себя за травницу, помогая деревенским как можно дольше поддерживать жизнь в тщедушных телах. Расчет указывал на то, что  существование умертвия для нее как нельзя кстати, но со смертью поселенцев его никто и ничто не удержит на месте.
        Долго разгуливать кровожадному монстру по королевству явно не дадут, выслав на перехват с десяток умелых магов при  первых же новостях о разоренных деревнях, а значит и ее планам суждено оборваться, поэтому Стелла прилагала немало безоплатных усилий в пользу людей.   
        За последние три года женщина уже привыкла, что недобитый некромант тянет крохи маны отовсюду, куда может дотянуться, и не покидает деревню потому, что каждый дом и перекресток помечен пентаграммой, в которую иногда попадает заблудившийся путник. Поначалу селяне оплачивали гильдии прибытие мага, жизни которого хватало на трехмесячную передышку для остальных, но за последний год в окрестностях не появлялся ни один одаренный, рискнувший бы выполнить контракт по очищению домов от  нечисти.
        Деревню ждала медленная, но неминуемая смерть, заставив лича в будущем покинуть ловушку и искать источники пополнения энергии в другом месте, но сейчас пульсация магического рисунка на стене сообщила лишь об одном - в сети паука попалась очередная «вкусная» жертва.
        Стелла приблизилась к знакам и прислонила открытую левую ладонь к линии едва различимого рисунка, присосавшись собственным энергетическим каналом к сети, созданной некромантом при жизни. Поток маны, тут же хлынувший в ее тело, подтвердил догадку о попавшем в беду одаренном, причем девушка научилась по едва ощутимому привкусу во рту определять стихию донора. Сейчас лич отбирал ману у адепта Воды и Воздуха, а частички с оттенком школы Жизни наоборот отталкивались, словно яд.
        Через некоторое время недалеко от места ее обитания, на берегу пруда, раздались звуки боя, что несколько удивило Стеллу. Она никак не могла ожидать, что маг окажется настолько сильным или самоуверенным, чтобы ввязаться в драку, постоянно теряя внутренний резерв, вместо немедленного бегства.
        Атаки огрызающейся жертвы, тоже поглощаемые размещенными по замкнутому контуру на земле пентаграммами, привнесли в рот новый оттенок вкуса, не схожий ни на одну стихию и ей ранее неведомый, что на ее поспешное умозаключение возможно только в одном случае - за головой умертвия охотятся церковники, возглавляющие карательный отряд из столицы.
        Подобный вариант событий иногда приходил в голову Стеллы, но предположить его реализацию было сложно, так как в королевстве редко кто из одаренных, и тем более служителей бога, брался за работу бесплатно, а оставшиеся жители деревни за годы невидимой борьбы с проклятием обнищали окончательно.
        Служитель Многоликого, окажись он победителем, не сулил Стелле - орчанке-полукровке, по мере сил помогающей селянам продержаться - ничего хорошего, поэтому она решила, что не станет дожидаться конца поединка и если не навсегда, то на ближайшее время покинет деревню. С сожалением женщина понимала, что продержится без подпитки внешнего источника Смерти недолго, поскольку ее саму изнутри поедали любимые помощники.
        Отец перед отправкой дочери в ссылку к другу, в лице правителя соседней державы, собрал в дорогу склянку с кровью, заставляя пообещать, что при развитии внутренней мощи Стелла обязательно проведет ритуал слияния. Однако в момент совершения таинства, когда без смертельных последствий для инициатора отменить или изменить ход событий уже нельзя, оказалось, что вместо одного духа в склянке присутствует два, и чтобы накормить их и подпитывать в период роста понадобилось как можно скорее искать постоянный внешний источник серой стихии.
        Ориентируясь на слухи о проклятой деревне, девушка нашла причину бед селян и приспособилась отнимать у лича часть энергии, параллельно продлевая людям жизнь при помощи травяных настоев.
        Поначалу недобитый некромант делал несколько попыток достать прилипалу, но покинуть черту из собственноручно созданных пентаграмм не решился, смирившись с существованием по соседству не слишком наглеющего адепта родственной школы.
        Девушка забрала из усадьбы все свои немногочисленные пожитки и под видом сгорбленной старухи, как обычно встречала селян-просителей, неспеша заковыляла к лесу, однако окрик со спины заставил ее приостановиться, готовясь к атаке на церковника…
        - Куда же вы, уважаемая? - громко спросил я у бабушки, приближаясь к застывшему силуэту.
        Старуха молчала, и не спешила показывать своего лица, а когда до нее осталось не больше двух метров, фигура стала заваливаться вперед, роняя поклажу с плеч на землю. Я рефлекторно подскочил вплотную, чтобы поддержать немощную бабульку и уберечь от падения, но в последний момент заметил резкое движение разворачивающегося на носке одной ноги тела.
        Профессиональных телохранителей с планеты Земля учат не обращать внимания на женщин, детей и предметы, летящие в них в ходе выполнения работы, добиваясь на уровне рефлексов защиты нанимателя даже собственным телом, и мои космические учителя оказались ничуть не хуже.
        Соперница разом сбросила с себя маскирующий ее фигуру балахон-накидку и оборотным движением корпуса попыталась достать меня короткими клинками, уверенно удерживаемыми обеими руками. Именно свистящий звук оружия и заставил меня отпрыгнуть назад,  но один из мечей оставил глубокую царапину на левой щеке, а второй едва не пробил доспех. Голова - единственное место, которое не покрывал костюм «Кольчуга», захваченный с собой из космоса, и именно туда нацелилась противница, понимая, как можно наиболее быстрее уничтожить мага.
        Секундное замешательство дамы, не ожидавшей от цели серии стремительных кульбитов, позволило поспехом осмотреть очередного противника, но веер двух коротких клинков, чем-то похожих на палаши с массивной гардой,  не дал даже намека на разговор или мирный путь развития встречи.
        Пятясь назад, как не так давно лич от меня, я откровенно любовался воительницей, внешне похожей на орчанку, за исключением цвета кожи, больше присущей светлой мулатке, и без единого намека на клыки во рту. Ее ушки больше подходили представительнице племени эльфов, но черные, как смоль, волосы в дополнение к карим глазам все-таки склоняли  мысли к первой версии.
        Однако как бы хорошо и быстро не двигалась красавица, пора было заканчивать комедию с острыми «игрушками» в руках.
        Стелла все рассчитала до мелочей, под видом немощной старухи старательно готовясь к моменту атаки, но первый неожиданный выпад, впрочем, как и все последующие, результата не принесли. Пожалуй, как ни прискорбно осознавать ошибку, ее настиг не церковник, а один из воинов храма, ведь только мутантам, согласно распространяющимся по Розе Миров  слухам, удавалось так быстро перемещаться на поле брани.
        Очередной выпад в живот, на грани разрыва связок, нарвался на клинки противника, коих тоже оказалось два, а затем начался кромешный ад. Воитель будто затеял с ней игру, кто кого больше поранит, раз за разом нанося небольшие увечья причудливыми мечами. Тогда Стелла решилась на отчаянный шаг - использовать магический козырь, не так давно приобретенный в ходе ритуала, и натравить на врага своих псов.
        Преподав мечнице, чьи движения выдавали эльфийскую школу подготовки, урок фехтования, я надумал выбить клинки из ее рук, чтобы они не мешали нам обмолвиться словом, но периферийным зрением увидел два темных сгустка, выпрыгнувших из тела орчанки в мою сторону. Увернуться или трансформировать кожу я уже не успевал, надеясь лишь на энергощит Умки, но атаку, неожиданно для меня самого, принял теневой дракон, сформировавшись выпуклым пятном с открытой пастью в пределах моей ауры. Комки пыли, заскулив, сразу же откатились назад, приобретя вид черных собак с красными светящимися глазами - прямо псы ада, не иначе.

«Скорее всего, фамильяры наткнулись на более совершенное в их иерархии существо, поэтому не стали продолжать битву даже вопреки желаниям хозяйки, застыв безмолвными изваяниями в паре метров от нас», - подумалось мне. «А это значит, что орчанка не могла в полной мере управлять ними, так как теневые охранники предпочли бы окончательно умереть, а если точнее - развоплотиться, но достойно отстоять честь носителя. Теперешняя же ситуация  в свою очередь указывала на слабый внутренний источник магини или недавний ритуал по приручению», - последовал еще один мысленный вывод.
        Девушка откровенно не ожидала подобной реакции помощников и, замешкавшись, пропустила выпад моей правой руки, меч в которой вошел в ее бок на треть, а второй клинок немедля устремился добивающим ударом в шею.
        Спасти орчанку уже ничто не могло, однако провидению было угодно вмешаться. Прервать жизнь лжестарухи мне попросту не дали, остановив смертельный выпад в последний момент…
        ГЛАВА 3.

      - Нееет!!! - раздался знакомый крик со спины, спровоцировав мою кисть задержать оружие, едва уколов шею мечницы, но полученная рана в живот и без того опрокинула орчанку, лишенную сознания, наземь. - Не убивай ее, Влад!!! - продолжала орать вовремя подоспевшая эльфийка.
        - Ты едва успела к кульминации, принцесса. Надеюсь, объяснения тоже не заставят себя долго ждать, иначе добивать прикидывающуюся беспомощной старухой травницу будешь ты, лично.
        Эльфийка склонилась над полукровкой, теперь отчетливо стало видно, что в бессознательной особе намешано много кровей, и влила заклинание «ПОЛНОГО ВОССТАНОВЛЕНИЯ» на пределе собственных сил, чем изрядно удивила меня. Даже наличие дополнительного накопителя в виде драгоценного кристалла зеленого изумруда не объясняло причин такого расхода маны, раненую вполне реально вытягивать более простыми заклинаниями, постепенно восстанавливая здоровье. Мое же вопросительное хмыканье сестренка восприняла правильно, освещая словами причины таких скоропалительных поступков.
        - Стелла - моя бывшая телохранительница, благодаря которой нам с сестрой удалось вырваться из лап дяди при бегстве, пятнадцать лет назад. Все это время я думала, что она погибла, с горсткой  достойных воинов сдерживая натиск посланных по следу убийц, но узрев ее в бою против тебя, откровенно говоря, ко мне опять вернулась вера в чудо. И поверь, я не хочу терять преданную подругу, едва повстречав снова.
        - Что со Снежной и другими жителями селения? - на всякий случай решил уточнить я, хотя с гибелью некроманта опасаться за их здоровье уже не было весомых причин.
        - Все в порядке, постепенно приходят в себя,  - поспешно ответила магиня Жизни, продолжая кастовать на орчанку плетения попроще.   
        - Что-то ты темнишь и не договариваешь, принцесса. Заклинание «ПОЛНОГО ВОССТАНОВЛЕНИЯ» обычно применяют для себя лично, или, в крайнем случае, для спасения родного человека, а тут мечница, пусть даже такая красивая и умелая, как эта.
        - Она моя кровная родственница, правда, сама об этом пока не догадывается.
        - О как интересно! Поясни! - требовательно попросил я.
        Остроухая принцесса взяла некоторую паузу, очевидно формируя мысли для последующего разговора, и все же решилась поведать семейную тайну.
        - Еще, будучи сопливым юнцом, мой родной отец полюбил необычную девушку из ветви эльфов дроу, а спустя несколько месяцев та оказалась в положении, вынашивая мать Стеллы. О долгожительстве представителя лесного народа, да еще мага, тебе и без меня известно, правда, редко у кого в молодые годы рождаются дети. Будущему правителю венценосные родители не простили подобной выходки и заставили отречься от возлюбленной, изгнав молодую беременную женщину из Священного Леса. Но, вопреки всему, мой отец не забыл о чувствах и с помощью верных друзей отследил судьбу любимой Талисе.
        Темная эльфийка вынужденно нашла приют в стане людей, а Горан Бракли, один из влиятельных Архимагов, приближенный на тот момент к короне Тенгрии, решил использовать ее в войне с орками, даже невзирая на беременность. И все бы ничего, но спустя три месяца дроу попала в плен к зеленокожим, и те, как не трудно догадаться, приговорили Талисе к немедленной казни.
        Отец не отчаялся, не отрекся от любимой и в этот раз, как поступили бы многие на его месте, он тайно направил гонца к своему другу, с которым познакомился в Академии Магии несколько лет назад. Не удивляйся, тогда некоторые эльфы предпочитали дополнительно получать знания в соседних державах, не то, что сейчас.
        Приятель отца, молодой, но талантливый шаман орков, обещал сделать все, что в его силах, хотя и не гарантировал положительного результата. Как он уговаривал старейшин - мне неизвестно, но в итоге Заранышх сдержал слово, выкупив темную эльфийку в качестве личной пожизненной рабыни.
        Со временем Талисе родила и ее дочь тоже получила статус невольницы. К чести орка, жизнь наложницы с ребенком ничем не походила на каторгу, но в итоге уберечь тоскующую по родине мать ему не удалось, подкосила какая-то странная болезнь. Гораздо позже Заранышх в письме обмолвился моему отцу, что в смерти дроу подозревает кого-то из старых заклинателей духов племени и клятвенно пообещал не допустить подобного в отношении их дочери, которой на тот момент исполнилось одиннадцать лет.
        Маленькая девочка выросла, став красавицей, и очаровала личной самобытностью уже прославленного и мудрого шамана, своего опекуна. Правда, семейное счастье их было тоже не очень долгим, всего пять лет. Объявленную и законную жену Заранышха  подло убили в спину его соплеменники, выбрав для покушения момент сходки заклинателей из разных племен, но спрятавшуюся годовалую кроху-дочку, плод их страстной любви, найти не смогли. Орк страшно отомстил убийцам, искоренив их семьи до последнего младенца, и до двенадцати лет сам воспитывал девочку, передавая тайные знания рода, а с годами Стелла все больше походила на свою мать, мою кровную сестру по отцу, и мудрый шаман решил спрятать ее у друга.

      - Дай угадаю!  - прервал я рассказ принцессы. Заранышху, ох и имечко зеленокожему дали родители, не простили отношений с полукровкой эльфийских кровей из бывших рабынь, и тот «сослал» повзрослевшую кровиночку под крылышко к правителю Священного Леса, попросив об ответной услуге.  А твой папаша, не будь дураком, конечно же, сдержал слово, заодно приставив внучку-полукровку в качестве телохранительницы к подрастающей старшей дочери. Отсюда ее навыки работы с двумя клинками, явно привитые эльфийскими наставниками, а знания трав - перенятые от родного отца.

      - Да, действительно, общая суть такова, а мелочи уже не столь важны, - подтвердила выводы принцесса, вновь прислоняясь к больной, так до сих пор и не пришедшей в себя.
        - Влад, не пойму что происходит, состояние Стеллы опять ухудшается? - прервалась магиня, вопросительным взглядом ища поддержку.

      Я тоже подошел вплотную к красавице и в магическом зрении заметил темные ленты, связывающие орчанку со спрятавшимися за углом ближайшей усадьбы псами тьмы. «Вряд ли их страх навеян адептом Жизни в лице Менеланы, скорее реакция продиктована давлением со стороны моего теневого дракона», - подумалось мне.

      - Идите сюда, хвостатые! - одновременно вслух и мысленно обратился я к едва выглядывающим мордам.

      - Ой! - воскликнула эльфийка, мгновенно спрятавшись за моей спиной при появлении горящих глаз на фоне собачьих силуэтов. - Кто это, Влад?

      - Если проанализировать их магическую связь с «больной» и последние события - они являются теневыми слугами твоей родственницы, которая, между прочим, при встрече без объявления войны набросилась на меня с клинками. А ты что не видишь нитей, связывающих фамильяров с живым носителем стихии?

      - Нет, Влад, распознавать энергетику настолько подробно подвластно только очень сильным магам Разума, до которых я еще не дотягиваю, - ответила эльфийка. - Но псов почему-то двое, при единственном источнике Смерти в груди хозяйки, - удивилась магиня. - Я не верю, что Стелла не понимала последствий подобного ритуала, или сознательно обрекла себя всю жизнь провести в пределах заброшенного капища, постоянно подпитывая собачек.

      - Ответы за ней, принцесса, - указал я на орчанку, - но пока мне видно, что  верные слуги по своей природе тянут из магини слишком много энергии, убивая тем самым носителя или, как минимум, ее источник.

      - Прошу тебя, спаси ее, Влад! Ты же можешь что-нибудь придумать.

      - Э нет, дорогая. У меня с симбионтом полный комплект, а Снежна источником серой стихии не может похвастаться. Так что решение исключительно за тобой.

      - Я согласна! - ни секунды не задумываясь, молвила принцесса. - Но прошу тебя подстраховать меня, как тогда, с кровным братанием, - с мольбой и страхом в глазах добавила эльфийка.
        У меня в голове невольно всплыли картины спасения Менеланы, когда «поедаемая» зародышем теневого дракона она уже навсегда попрощалась со своими магическими источниками, а возможно и жизнью.
        Не могу представить, долго ли протянет одаренный, чтобы не сойти с ума, лишившись дара, ведь подобное чувство в несколько раз сильнее того, которое испытываешь утратив все конечности, слух, зрение и обоняние в придачу. 
        Моя сестренка Викария,  оборотень-дракон, тогда согласилась  перенять симбионт, ранее насильно подсаженный принцессе, и вот теперь такая же процедура вновь ждет эльфийку и ее родственницу, но уже без принуждения, а по искреннему желанию Менеланы.

      - Не скрою, приятно видеть будущую правительницу, готовую пожертвовать личным благополучием в угоду близким и преданным людям, - решил подбодрить я магиню. - Оголяй руку, красавица, сейчас соединю ваши кровеносные системы по методу странников, - добавил я, обращаясь к эльфийке и параллельно извлекая капельницу из сумки путника, прихваченную с собой из космической станции.

      Менелана знала, кто я, и как появился на планете магов, а минувшая процедура с драконой, благодаря моему вмешательству и кровосмешению породнила нас, поэтому эльфийка молча и без упирательств прилегла рядом со Стеллой, предварительно закатав рукав своей куртки и освободив от плотных боевых наручей орчанку.

      В этот раз ритуал проходил без сбоев и довольно быстро, наверное, из-за отработанных прежде нюансов, а может по причине того, что симбионты уже достаточно взрослые, поэтому и послушались теневого дракона беспрекословно.
        В итоге самка пса тьмы перетекла в эльфийку, сразу же присосавшись к источнику стихии мертвых новой хозяйки, а кобель остался в теле орчанки.
        Во время ритуала я только отчасти следил за процессом, тем временем внимательно изучая вязь рун, выжженную раскаленным железом на левой руке Стеллы, начиная от ладони и заканчивая локтем.
        Что примечательно, как правило, маги использовали одну, реже две основополагающие печати, вокруг которых строили заклинания, но конкретно в этом случае каждый знак, из двенадцати распознанных, перетекал в следующий, явно дополняя собой общую суть.
        Руны сильно напоминали аналоги, изображенные на вампирских и моих клинках, заставляя задуматься об очередной находке тайных знаний на планете. Теперь понятно, каким образом  девушка отбирала энергию из пентаграмм некроманта, чтобы подпитывать своих псов, но почему способ нанесения выбран не в виде татуировки, а именно в качестве шрамов от выжженных клеймом ожогов - мне предстояло выяснить при возвращении пациентки из мира грез.

      - Влад! Я сопоставила руны на клинках и руке девушки и могу с уверенностью присвоить некоторым из них определенные значения, - поведала Умка, один из блоков которой составлял дешифровщик.

      - Я весь во внимании, помощница.
        - На ладони и острие меча расположен знак «ПРИСОЕДИНЕНИЯ»,чуть дальше я бы сказала несколько фильтров, анализирующих и преобразующих энергию для девушки в некротическую ману, а в твоем случае под ментальный источник. Поэтому образно можно назвать каскады «АНАЛИЗАТОР» и «ПРЕОБРАЗОВАТЕЛЬ» стихий, правда, за что конкретно отвечает каждая из печатей - пока сказать трудно, мало аналогов.
        Знак «СМЕРТИ»тебе знаком от некроманта, а «ЖИЗНИ» - от Радны и полубогини, следовательно на твоих клинках последним стоит ничто иное, как отпечаток «РАЗУМА». Кстати, подобный символ наличествовал и у вампира, характеризуя их способность к метальному оперированию на уровне метаморфов, по крайней мере, в космосе, где нет природных стихийных источников.
        И еще одной полезной  руной пополнилась наша копилка - «ПРОВОДНИК», которая увязывает все блоки между собой. Только на руке девушки она дополнена «СТОЙКОСТЬЮ», известной мне ранее сродни «ЦЕЛОСТНОСТИ», как на броне космических кораблей, и несколько отличающейся от изображенной Фиарой, используемой для объединения энергий магов в общий эгрегор.
        Скорее всего, это связано с тем, что мана течет по живой плоти, а не по металлу или воздуху, принося владельцу боль или, как минимум, неприятные ощущения.

       - Вот так и загадывай, где найдешь очередные осколки утерянных знаний, - подвел итог я выводам ИскИна. - И скажу тебе, Умка, что увиденное окончательно определило и утвердило мой выбор стать артефактором, ведь теперь перед нами появляется возможность создавать сложные и действительно редкие предметы, объединяя вязи знаков между собой и материалы различных свойств, скажем золотого перстня и живой плоти пальца. Тогда без владельца, в чужих руках, артефакт работать не будет, и наполнение его плетения энергией от внутреннего источника хозяина потребует гораздо меньшего времени и усилий, чем обычно…

      Стелла уже попрощалась с жизнью и поэтому сильно удивилась внутренним ощущениям, приходя в себя. Еще до открытия глаз она отметила облегчение в груди и отсутствие боли в раненом боку, словно не было поражения в недавней дуэли от неизвестного мечника и двух фамильяров, постоянно терзающих внутренний источник. Правда, по привычке позвав теневых помощников, она все-таки получила отклик от Мрака, в то время как Тень оказалась к зову абсолютно безучастна. Открыв веки, ее взгляд уперся в лицо победителя, а руки рефлекторно стали шарить по земле в поисках клинков.

      - Не стоит суетиться, красавица. Твоя жизнь принадлежит моей сестре, вот на нее и изливай свой гнев.

      Повернув голову в сторону, указанную незнакомцем, Стелла узрела Менелану, поэтому не удержалась от вскрика.

      - Госпожа! Как вы здесь оказались, и почему вместо Римнеля подле вас другой воин, фамильярно причисляющий себя в родственники?

      - Здравствуй, моя верная подруга! Я тоже безумно рада видеть тебя живой и невредимой. Нам с тобой многое предстоит осветить друг другу о произошедших событиях и жизни порознь, а пока прошу ответить - как ты себя чувствуешь? И перестань опасаться Влада, он спас меня и принял в свою семью, поэтому не причинит вреда и тебе, если конечно не станешь проявлять агрессию первой.
        Дождавшись ответа орчанки и услышав, что с ней все в порядке, я решил оставить девушек наедине, чтобы не смущать бывшую телохранительницу, метающую в меня раз за разом злые взгляды, и дать им время спокойно обсудить пятнадцать лет разлуки. Кроме того, я не без оснований полагал, что разговор однозначно затронет и мою персону, так зачем смущать кровных  родственниц своим присутствием. Сейчас намного важнее проверить состояние Снежны, принявшей первый удар некроманта, даже после убедительных заверений эльфийки, что той уже совершенно ничего не грозит…

      - Кто он? - первым вопросом продолжила разговор орчанка, едва ненавистный воин покинул их с принцессой.

      - Ответ прост и сложен одновременно, - произнесла эльфийка. - Влад - странник, который пришел на планету со звезд, и я благодарна судьбе, что после долгих лет мытарств и горя от потери родных и близких судьба свела меня с ним, - без предисловий выпалила правду Менелана, доверив чужую тайну своей родственнице. - Подле него я стала гораздо сильнее, как маг, мечник и, надеюсь, будущая правительница.
        Теперь я как никогда уверенна, что мне по силам вернуть трон отца и отомстить дяде за предательство. И самое главное - сейчас я хочу править народом эльфов, чего не чувствовала ранее, на протяжении пятнадцати лет изгнания.

      - Неужели вы и младшую сестренку Белегестел не уберегли, принцесса? - решилась уточнить Стелла, подозревая неладное после упоминания эльфийки о выпавших на ее долю испытаниях.

      - Еще в самом начале пути, на второй день после расставания с тобой, подруга, - с печалью в голосе ответила Менелана. А спустя короткую паузу, добавила: - Но сердце подсказывает мне, что сестренка жива, и как бы долго и трудно мне не было - я найду ее. Клянусь!!! А чтобы как можно быстрее приблизить этот момент - я просто обязана вернуть себе власть в Священном Лесу, с помощью Влада или сама, и объявить всей планете о новой законной правительнице эльфов.

      - Но что может один воин и пару магинь, даже будь он настолько силен, что одолел лича и орчанку-мечницу? - продолжила тему Стелла.
        - Год назад он действительно был один, но волею случая и благодаря покровительству богов сейчас Влад владеет графством Арканум, с территориями Чуждого Мира и Драконьих гор в придачу. Не удивляйся, ему на вполне законных основаниях удалось вывести домен из состава королевства Тенгрия, а также объединить под своим гербом людей, племена Пардус и Варгов. За столь короткий срок странник подготовил боеспособную дружину количеством в несколько тысяч воинов, испытание которой войной с ящерами прошло на зависть всем соседям. И, наконец, с целью защиты рубежей графства Влад договорился о поддержке со стороны драконов.          
        - Действительно немало, - признала орчанка, все больше воспринимая недавнего победителя в их противостоянии не как простого мечника, а уже в роли неординарного лидера. - А почему он так фамильярно называет вас сестренкой, госпожа? Неужели вы скрываете перед ним истину о вашем высоком происхождении?

      - Влад знает обо мне все, и может даже больше, чем я сама, а причина таких отношений в ином. Не так давно меня практически настигли убийцы дяди, наградив заразой под названием «СМЕРТЬ ИСТОЧНИКОВ» в виде несовместимого с хозяйкой по потребляемой мощи теневого фамильяра, а Римнель и все воины окружения к моменту полной прогрессии «болезни» к сожалению погибли. По правде говоря, я уже отчаялась и окончательно потеряла надежду сберечь внутренние магические источники, обрекая себя на жизнь простолюдинки, но Влад предложил решение по спасению.
        Не имея соответствующих знаний и опыта, я сильно рисковала, и мои опасения впоследствии оказались далеко не беспочвенны, так как сам ритуал проходил не так гладко, как нам всем хотелось бы. Из лап Смерти меня вытащил странник, смешав нашу кровь, и тем самым породнился, как впрочем, недавно и я с тобой, забрав одного из теневых псов-фамильяров себе.

      - Так вот куда пропала Тень! - радостно воскликнула орчанка, пока пропуская мимо ушей новость о кровосмешении с Менеланой. - Я безумно рада, что Мрак остался со мной, не утратив сестру навсегда, да и защита теневого помощника вам, госпожа, в свете озвученных планов придется как нельзя кстати.

      - Ты дала фамильярам  имена? - удивилась эльфийка. - Но зачем, и как их оказалось в тебе двое?

      - Почему смешали кровь и души Тени и Мрака во флаконе, который передал перед разлукой мне отец  - доподлинно неизвестно, но сердце подсказывает, что он и сам был не в курсе чего-то подобного. Скорее всего, кто-то из учеников, навязанных ему Главой племени, решил сыграть с влиятельным шаманом злую шутку, возможно даже не понимая, кому в действительности предназначен ритуальный материал.
        Мне остается только гадать о правде, ведь ни сами теневые помощники, ни отец, весть о гибели которого недавно дошла до моих ушей, уже ничего не расскажут. А имена, присвоенные фамильярам, продолжают ритуал приручения, позволяя последним покидать тело хозяина на некоторое время, в зависимости от силы источника и расстояния между обоими. В хрониках, расшифрованных отцом, описывались случаи, когда маг древности сражался в паре со своим теневым помощником против нескольких врагов целый день, одновременно атакуя противников на поле брани с разных сторон.

      - Возможно, речь идет о живом фамильяре, как например вашны у пард, или мелкие животные у магов разных народностей? - без обид решила уточнить эльфийка.

      - В том то и дело, что описание касается теневого помощника, обитающего подле источников хозяина, - ответила орчанка. - И залогом успешного ритуала является удачное имя, принятое духом, в купе с пожертвованной обратно частицей крови носителя.
        Последние слова заставили Стеллу на время задуматься о том, каким образом  Тень без особых помех перетекла в Менелану, даже понимая, что у последней есть требуемый источник серой стихии.
        Принцесса тоже правильно поняла заминку преданной подруги и решилась поведать ей о кровных связях между ними через отца, тем самым приоткрывая тайну своего рода и подтверждая слухи об общих древних предках, принявших участие в появлении двух народов - орков и эльфов…

      Ведьма выглядела вполне здоровой, сидела за столом, с подозрением поглядывая на хлопочущего вокруг нее хозяина усадьбы. Дочь старосты хоть и находилась еще в постели, но цветом лица и мерным дыханием во сне четко указывала, что кризис миновал и уже завтра она встанет на ноги. Увидев меня, и сопоставив состояние женщин, старик все понял еще до слов, но к его чести не стал лебезить и прогибаться перед победителем.

      - Я рад, что вы навсегда покончили с Гадишем, и готов понести наказание, за то, что не предупредил об опасности заблаговременно. Моей дочери, надеюсь, уже никто не угрожает, а собственная жизнь, за месяцы ада, когда по твоей косвенной вине умирают односельчане, окончательно утратила ценность, - покаялся старик, без страха уставившись в мои глаза. 

      - Надеюсь, еды для нескольких путников в твоих закромах хватит, дабы загладить вину, староста. И учти, я ем за троих, поэтому не скупись и постарайся поторопиться. Как только запрягу скакуна, мы двинемся в путь, вон уж рассвет на дворе, а задерживаться еще на день не входило в наши планы.

      Пока утихомирил некроманта и совладал с орчанкой, прошла ночь, а в тот момент казалось, что боевые «танцы» длились несколько минут. Поэтому я решил устроить завтрак уже по ходу движения, ведь до столицы еще несколько дней пути, а судя по нашей удаче «благополучно» влипать в происшествия - медлить не стоит.
        Дед собрал провизию, быстро пробежавшись по живым соседям, заодно сообщая радостную весть о том, что проклятие окончательно побеждено заезжими магами и мы, скупо попрощавшись со старостой, двинулись с места.

      Менелана и Стелла присоединились к нам, едва карета остановилась подле них, и что мне особо понравилось, судя по отсутствию ненависти во взгляде орчанки, принцесса успела поведать ей о наших взаимоотношениях и планах на будущее, так как постоянно опасаться мести безрассудно, проще дистанцироваться. Думаю, и о графстве Арканум сообщила, и кое-какие сведения о космическом происхождении, но окончательные позиции друг к другу нам еще предстоит выработать, и только поступки могут перечеркнуть навеянный первым недоразумением негатив.

      Правил повозкой вновь я, а девушки буквально втиснулись вовнутрь, продолжая процесс знакомства ведьмы и орчанки. Мастер-гном, создавший карету, понимал, что габариты напрямую зависят от скорости передвижения посредством единственной тягловой силы, а додуматься о спаренной конской сбруе или счетверенной пока не смог. Но думаю пример наших телег, продемонстрированный в ходе войны с ящерами, быстро завладеет умами местных ремесленников, позволив мастерам в скором времени создавать комфортные комнаты на колесах, ориентируясь лишь на кошелек и спрос заказчиков.

      Спустя час перемещений я заметил живописную поляну и остановил скакуна, для перекуса. В этот раз девушки покидали карету с улыбками на устах, не переставая делиться впечатлениями, как закадычные приятельницы, невзирая на принадлежность к разным племенам и вражду народностей в миру.

      Когда настала пора продолжить движение, рядом со мной напросилась присесть Стелла, указывая тем самым на свое желание поговорить. Я не стал противиться очевидному, дав понять, что тоже не против уточнения позиций.

      - Вы поможете ей, граф? - без предисловий или извинений, принесенных от себя лично, начала разговор орчанка, еще раз демонстрируя, что зеленокожим больше присуща прямота и военный порядок, чем витиеватость во фразах и интриги эльфов.

      - У меня на родине есть такая поговорка: «Мы в ответе за тех, кого приручили и воспитали». Да, я знаком с Менеланой менее полугода, но взгляды на жизнь, совместные боевые успехи и тренировки очень сильно сблизили  нас. А если вспомнить некоторые особенности крови перевертышей, то вариант вражды или безучастия попросту невозможен.
        - Надеюсь и я без проблем вольюсь в вашу дружную компанию, а наши недавние разногласия не аукнутся мне в виде мести с вашей стороны, граф. По крайней мере, прошу дать шанс возвести эльфийскую принцессу на трон, а уж потом вы возьмете с меня свой долг по полной, если посчитаете вариант примирения невозможным, - подчеркнуто вежливо выдала просьбу орчанка.

      - С моей стороны не будет обид, а недавнюю стычку, Стелла, воспринимайте как тренировку или урок на будущее, я не держу зла и в какой-то мере понимаю поспешность ваших действий. Без досконального владения внутренним источником, как это делают обученные  магини, у вас немного шансов выиграть битву против опытного соперника, а первый удар или неожиданная атака фамильяром вполне способны перевесить чашу весов в свою сторону, чем вы и попытались воспользоваться, уловив нужный момент.
        Конечно руны на вашей левой руке, красавица, вполне способны обескуражить любого одаренного, и лич тому очередное подтверждение, но процесс отнятия энергии не так скор, как хотелось бы, а плоть конечности, в отличие от меча, не наносит смертельной раны, - я решил пойти дальше в диалоге, приоткрывая свою осведомленность об ее шрамах.
        - По правде говоря, я не ожидала встретить на своем жизненном пути того, кто поймет смысл знаков, нанесенных мне отцом. Однако скажу, что иного выбора у нас тогда не было.
        Найти мага-наставника школы серой стихии в среде орков или кого со стороны для обучения полукровки не вышло, а шаманские техники основаны на сложных ритуалах, которые готовят загодя, до сражения, и, как правило, под защитой верных воинов. Именно поэтому я решилась поселить подле источника теневого духа, отдавая ему всю имеющуюся ману, и совершенствовать технику мечницы, уже не рассчитывая когда-либо реализовать себя в качестве  магини, но нарвалась на подлость в виде пары псов вместо одного.

      - И, тем не менее, вам, Стелла, на мое удивление, удалось выжить и к тому же взрастить прекрасных помощников.

      - Случайность, да и только. Кстати, в расчете на мир между нами и по совету кровной сестры или тети, как-то пока неудобно называть так госпожу, я хотела бы открыть секрет, как с помощью ритуала дать некоторую свободу теневому фамильяру. Это позволит ему на время покидать тело хозяина без потери связи между вами, и в случае нужды атаковать врага со спины.
        - Я весь во внимании, красавица. И переходи на «ты», не знаю как тебе, но мне так удобнее общаться с приближенными магинями и друзьями.

      Орчанка в подробностях изложила весь процесс, действие которого испытала, как говорится, на собственной шкуре, и я не услышал подвоха, ментально сканируя ее мысли. Значит, намерения забыть о вражде правдивы, и опасаться удара со спины от нее во время очередного боя не стоит.
        - С ритуалом мне все понятно, Стелла, но я так и не понял, почему руны на твоем теле нанесены столь варварским способом, при помощи раскаленного железа, а не посредством магической татуировки, например.
        - Отец считал, что столкнувшись в противостоянии с сильным магом, владеющим древними знаниями, тот способен коварным плетением нарушить набитый иглой рисунок, даже находясь от врага на некотором расстоянии, а в моем случае повлиять на работу знаков затруднительно - только отрубив конечность или заклеймив заново.

      - Что ж, возможно шаман и прав, мне лишь предстоит познать многие секреты предков в отношении рун или основополагающих печатей, - подвел итог я нашей беседе и задумался.

      Однако девушка не дала мне как следует проанализировать потенциальные возможности мага, задав новую тему для общения.

      - Влад, а ты не мог бы преподать мне несколько уроков работы с клинками, а то, чувствую, Менелана еще не раз удивит бывшую телохранительницу, которой по статусу положено превышать по умениям подопечную, - несколько застенчиво, как для прямолинейной орчанки, выдала просьбу Стелла.

      - Почему нет? Присоединяйся во время утренних тренировок к нашей компании и, думаю, очень скоро сама ощутишь, как совместный труд через синяки и мозоли стимулирует рост мастерства каждого участника.

      Дальше оставшееся время до ночного привала мы болтали на темы всевозможных боевых тактик, что очень интересовало орчанку, и каждый из нас время от времени углублялся в мысли о собственных ближайших планах…

…Полет. Ощущение парения после стремительного набора высоты словами описать трудно…
        Драко испытывал щенячий восторг, как малое несмышленое существо. Подобного ритуала не применяли драконы, в ком изначально рождались духи фамильяров, и как маги других народов вообще додумались до подобного - для него вылилось в загадку. Раньше свобода перемещений ограничивалась телом хозяина, а в редких случаях размерами ауры. Правда для чего-то подобного носителю требовалось иметь как минимум три крупных источника, в той или иной мере необходимых для полноценного развития теневого дракона - Огня, Смерти и Разума.
        У небесных стражей все вышеперечисленные качества наличествовали, но огнедышащие гордецы даже не думали давать слугам хоть малую степень свободы, считая, что при потере духа-помощника и сами станут более уязвимы. Странник пошел на риск, возможно потому, что от рождения не имел теневого фамильяра и при этом обходился своими силами, а может быть, он действительно верит, что полетами бок о бок добьется совершенно других результатов, чем в одном теле.

…Пора. Как же прекрасно после парения войти в штопор и перед самыми кронами деревьев выровнять полет. И снова свеча, пока не надоест молотить крыльями…

 Драко не мог натешиться и «надышаться» небом, вытворяя разные кульбиты вот уже более трех часов.
        Сам ритуал прошел довольно быстро и без каких-либо последствий для обоих, как только  спутницы мага уснули на лесной поляне. Генетический материал хозяина и речитатив на неизвестном языке, который из уст орчанки звучал коряво, а произнесенный странником обрел настоящую музыку и силу, гарантировал привязку даже вне тела. Соединяющие странника и фамильяра магические нити, посредством которых Драко обменивался маной с Владом, вопреки первоначальным опасениям с увеличением расстояния не рвались, как оказалось, предела мощи источников метаморфа они так и не определили, как не старались.
        Личная советчица хозяина, которую тот именовал Умкой, по расходу сил мага опытным путем определила, что они могут удаляться друг от друга, разлетаясь в противоположные стороны три часа к ряду на предельной скорости, и со временем этот показатель обещает подрасти. Предостережения орчанки по затратам энергии, которые она испытывала, отпуская пса на «поводке» в их с Владом случае тоже не подтвердились.
        Оказывается ритуал, который драконы провели над странником, чередуя купание в разных источниках Огня, позволял тому восполнять ману ото всех направлений, в том числе и за счет солнечных лучей. В ночное время наоборот - теневой дракон сам накапливал энергию от лунных светил и перераспределял избыток хозяину.
        Феномен такого явления им еще предстояло подробно изучить, но Влад считал, что именно поэтому высшие вампиры больше предпочитали перемещения и сражения ночью, чем днем, восстанавливая аналогичным образом баланс сил собственных внутренних источников Смерти и Разума.

…Пришло время возвращаться. Вон тот шар сияющих в магическом плане линий как раз и есть его хозяин и друг Влад, и Драко чуть не «заурчал» от удовольствия, предвкушая нырок в клубок энергий…
        - Нагулялся, блудный дракон? - я мысленно обратился к духу-помощнику, когда тот перед рассветом появился подле меня. - По сторонам смотрел? Может, кто крадется или преследует нас?
        Картинки, посылаемые фамильяром в ответ, с каждым разом становились все четче и подробнее, тем самым доказывая, что связь между нами крепнет день ото дня и свободные полеты вне тела хозяина тому нисколько не помеха. Нас никто не настигал, и впереди не ожидалось засады, а довольный Драко нырнул в меня, опять маскируя внутренние источники тенью-клубком, и задремал.
        Дух выполнил разведку не хуже дронов, далеко превышая последних по расстоянию и скорости. Кроме того, он мог не просто наблюдать, передавая мысленно картинку хозяину, а при необходимости атаковать преследователей, разрушая ауру врага подобно некоторым плетениям школы Смерти.
        Стелле очень хотелось увидеть, кто же все-таки живет внутри странника, что даже пара адских псов, столкнувшись в атаке с неприятелем, сбежала, поджав хвосты, словно месячные щенки. Отдаленное сходство с варгом почему-то рисовало в воображении матерого волка-оборотня, но та тень, что появилась вследствие ритуала, шокировала орчанку и откровенно напугала.
        Девушка нисколько не сомневалась, что маг воспользуется ее опытом, даст имя теневому фамильяру и проведет привязку кровью, правда ожидала увидеть подобное не в первую же ночь после ее исповеди. 
        Силуэт дракона, представшего перед хозяином, заставил окончательно поверить словам Менеланы о космическом происхождении Влада. Только странники, согласно старым летописям, имели в груди несколько магических источников разных стихий, способных удовлетворить потребности любого существа, в том числе и духа небесного стража.
        Следует заметить, положа руку на сердце, в поединке с таким противником она не имела ни единого шанса победить, поэтому горечь недавнего фиаско окончательно покинула ее душу, а стремление стать лучше, находясь в сфере влияния более совершенного существа, заполонило мысли.

      Правда неожиданно для нее самой Стелла вдруг задумалась о материнском будущем. Победа эльфийки в битве за трон, безусловно, принесет моральное удовлетворение, но вряд ли ответит на вопрос - где искать избранника для себя лично и какого роду-племени он будет? Кому нужна полукровка, в чьих жилах намешана кровь эльфов, дроу и орков. Лесные жители, как и их темные братья, в большинстве своем ратуют за чистоту родовых линий, а соплеменники отца всегда открыто ненавидели недоучку-магиню серой стихии, завидуя ее дару и опасаясь конкурента в будущем. Без преувеличения и пустых надежд Стелла понимала, что при дворе королевы Менеланы она тоже удостоится немалого внимания, но коварство эльфов гарантировало интерес лишь с целью поближе подобраться к первой особе, а об уважении или чего больше - любви - не могло быть и речи.
        С появлением на жизненном пути странника что-то колыхнулось в душе орчанки, и если раньше она помышляла лишь о том, чтобы выжить и как можно лучше нести службу телохранительницы, то сейчас, без видимых на то причин, откуда-то  появились мысли о продолжении рода. С ними она и заснула…
        Утро никто не отменял. И для девушек оно началось как всегда с тренировки. То, что их стало трое, нисколько не нарушило привычный результат боя - дамы повержены, обезоружены и едва переводят дух, лежа на зеленой траве. Теневых фамильяров договорились пока не применять, хотя некоторые боевые связки уже наметились и для них.
        - В целом неплохо, - озвучил я свой вердикт побежденным. - И скорость прилична, и взаимодействие на уровне интуиции не подкачало. Но на импровизации следует выезжать в крайнем случае, когда иное неизбежно, во всех остальных ситуациях на первый план должны выходить домашние наработки, - продолжил я по делу отчитывать «противниц», ощупывающих руки и другие места, попавшие под раздачу.  

 - Первый вопрос адресован Стелле, как «новичку» в наших утренних развлечениях с острыми «игрушками». Что на твой взгляд, красавица, больше всего остального удивило в нашей пляске, привлекло внимание и требует пояснения?
        Орчанка не сразу выпалила первое, что придет в голову, потому что как мечница вполне перешагнула ранг Воина, хотя еще не достигла Наставника.
        - Восхищают твои передвижения в бою, Влад. Я заметила, что ты не использовал свою природную скорость, тем самым уровняв наши шансы, но практически в каждый момент драки перед тобой сражалась всего одна противница, в то время как остальные вынужденно обходили партнершу, выступающую в тот момент  в качестве преграды, со спины.
        - Очень верное наблюдение, Стелла. Менелана и Снежна уже знают некоторые мои уловки, поэтому быстрее реагируют на выпады и движения, стараясь не мешать, а дополнять друг дружку. Тебе тоже предстоит постичь подобную науку, добиваясь безмолвной спаянности с командой, как, впрочем, и с теневым духом-помощником.
        На мой взгляд, при встрече равных соперников бой выигрывает тот, у кого сильнее включаются ноги. Да, да, ты не ослышалась и именно это преимущество в моем исполнении сама наблюдала некоторое время назад. Вспомни, мои движения практически никогда не лежали по прямой линии. И чем больше оппонентов у подготовленного мечника, поверьте, тем меньше шансов на остановку и передышку.
        У Снежны и Менеланы более развиты правые руки, поэтому я стараюсь заходить им за спину слева, чтобы меч каждой тянулся за мной по длинной дуге, диктуя разворот корпуса. При этом кинжал во второй конечности  больше удобен для обороны, его вес и длина проигрывает любому из моих клинков, которые, кстати, по параметрам полностью идентичны.
        Остановись я перед одной из вас, чтобы задавить массой или стремительными выпадами за счет мастерства и скорости, пожалуй, это дало бы шанс одолеть ближайшую соперницу, но тогда две других подоспеют с атакой по бокам. Поэтому я избрал иную тактику, накручивая спирали, как бы «танцуя» между привлекательными женскими фигурами и жаля клинком, когда и куда придется.
        Вот тебе красавица и ответ на не заданный при подъеме вопрос: «Зачем бегать вокруг поляны?». Всегда следует держать ноги и легкие в тонусе, иначе первоклассным бойцом не быть.      
        Закончив некоторые нравоучения, я продемонстрировал барышням две связки парами, тройкой и мы совместно определили наиболее удачный этап вступления в бой псов ада. После часовой тренировки случился завтрак, что называется «на скорую руку», и мы отправились в путь к столице.  
        За последующие трое суток нас никто не беспокоил и не мешал перемещаться, поэтому отработка учебных боев чередовалась со сном и пищей на привалах. И если бы не стремление как можно скорее достичь цели вояжа, я бы мучил девушек танцами с клинками по три-четыре раза на день, а так - только по утрам и вечерам.
        К обеду очередного дня на горизонте показались стены столицы и западные ворота. Ранее, в ходе беседы за перекусом мы пришли к соглашению, как замаскировать прибытие нашей яркой четверки перед соглядатаями герцога, а также другими явными и тайными врагами любого из нас.
        Мы с эльфийкой, укрытой шалью, вполне олицетворяли собой молодую пару богатых отпрысков местных феодалов, а орчанку и ведьму решили выдать за пленниц, если осмотр кареты станет неизбежным.
        С распространением из уст церковников негатива в отношении  нелюдей, среди золотой молодежи королевского дворянства, позволяющей себе многое, выходящее за рамки приличия, пользовалась популярностью забава - «поймать дичь на спор», в ходе которой охотники старались пленить всех, кто не принадлежал к людскому роду, и представить доказательства своей удали храмовникам. Особенно страдали полукровки, дети и девушки, в общем все, кто не мог самостоятельно постоять за себя.
        Кто подогревал интерес отпрысков именитых феодалов к подобной забаве - оставалось тайной, но одно для меня стало очевидно - фигура является довольно значимой при дворе, так как некоторые скандалы с пропажей слуг и рабов-полукровок ей удалось достаточно быстро и благополучно замять. Охота же нынче переместилась далеко за пределы столицы и даже королевства, чтобы продажа пленников приносила доход, а не проблемы с властью.
        Всю эту информацию мы узнали от орка-тарктирщика по имени Деко, еще в прошлый вояж по центральной части Тенгрии, но бунт и его подавление временно прекратили бесчинства, а после король во всеуслышание призвал подданных к дружбе с нелюдями. Однако по слухам дикая травля не остановилась, а лишь сместилась за границы города и стала тайной.
        Подтверждение тому мы обнаружили на рубежах собственного графства, отловив парочку молодых горе-дворян, решивших пленить ребенка племени Варгов или Пардус, так как новостей о пристанище нелюдей именно в домене Арканум не слышал только глухой. Судьбу наглецов решил поединок один на один со «слабыми» представительницами каждого из племен, а их свиту из двадцати дружинников перебили разведчики.
        В ходе «дружеской беседы» мы также получили сведения о богатых родителях охотников, которых я наметил посетить в перерывах между учебой, чтобы проучить зажравшихся феодалов и пополнить мошну «бедного» студента. А пока мои подданные из числа подготовленных специалистов Тирса собирали информацию о подступах, состоянии крепостных стен,  многочисленности дружин и наемников охраны баронов Тримо Дего и Финада Бугса.
        Десяток самых умелых шпионов начальник тайной стражи Гауд обязался прислать в помощь Менелане как можно быстрее, тем самым преследуя также наш замысел о создании агентурной сети в столице соседнего королевства  - Альтусе. По моим подсчетам ребята прибудут если не завтра с утра, то со дня на день точно, и чувствую, чтобы выиграть отбор, практически каждой из команд пришлось основательно постараться.        
        Дополнив образ богатыми и в тоже время добротными одеждами молодых повес, мы с Менеланой, весело пререкаясь на облучке кареты, приблизились к воротам. 
        - Что внутри вашей повозки, граф? - уточнил старший из стражников, завидев перстень феодала на моей руке.
        - Охотничья добыча, воин! - ответил я, подмигнув, и щелчком пальцев подбросил золотую монету ему в руки, осознанно значительно превышая требуемые на пересечение столичной границы  расходы.
        Плата за проезд, как гласил недавний эдикт короля, составляла один серебряный для дворян и магов, пару медяков для пешего простолюдина, и половинку с каждой головы боевого коня.
        Монарх, а вернее его дядя, решил таким образом пополнить обедневшую казну, наплевав на недовольство богачей, и в то же время, осознанно или нет, запустил механизм образования тайных обществ, во главе которых стояли влиятельные деятели страны, мечтающие свергнуть Рокса и занять его место. Необычайную популярность набирали вечеринки в съемных столичных апартаментах, клубы по интересам, а также непубличные бордели, где любители острых ощущений снимали напряжение и плели интриги. 
        Старший конвоя визуально оценил карету и понял, что более двух человек там не поместить, а вместе с нами - четверо и конь. Как только он заглянет вовнутрь - придется отсчитать сдачу, окунувшись в чужую тайну, и далеко не факт, что пленники, попавшие дворянам в руки на «охоте», стоят того, чтобы подымать бучу или, чего хуже, заводить кровных врагов из числа сильных мира сего. Уже не раз старшина вместе с напарниками закрывал глаза на контрабанду и перемещение рабов, и до сегодня еще ни разу не пожалел об этом.
        - Проезжайте, граф, - отдал распоряжение стражник, одновременно показывая подельникам у ворот условный знак «пропустить повозку».
        Наш план сработал идеально и спустя еще час, прилично пропетляв по улочкам столицы, чтобы проверить наличие слежки и оторваться от возможных наблюдателей, мы все оказались подле подаренного мне королем поместья.
        ГЛАВА 4.
        Несколько манипуляций перед калиткой в специальной, скрытой от глаз выемке, с помощью которой проводилась первая идентификация посетителя по рисунку отпечатков пальцев - и проход с легким шумом отъезжающей в сторону преграды открылся.
        Завладев поместьем и подчинив себе управляющий искусственный интеллект гражданской модели от предков, я, конечно, в первую очередь задумался не только о восстановлении и усилении защиты периметра, но и возможностью скрытно покинуть сие пристанище.
        Поскольку огороженная усадьба находилась в старой части города, занимала немалое количество земли и тремя сторонами выходила на разные улицы, а четвертой через высокий каменный забор соседствовала с домиком одного обедневшего виконта, план родился сам собой.
        ИскИн Машуня - девочка одиннадцати лет, чья проекция отражала дочь первой хозяйки космической яхты, приспособленной под старую усадьбу, недолго спорила, настаивая в первую очередь на выкупе соседского поместья, после чего наметить несколько вариантов тайных проходов для нее не составило труда.  
        Вместе с разведчиками я попросил прибыть одного из гномов, магов стихии Земля, который поможет нам устроить не одну, а три или больше «калиток», внешне ничем не отличимых от каменного пролета забора.
        Пока не обращая внимания на трупы, валяющиеся во дворе, я подошел к двери и, позволив уколоть свою руку, окончательно подтвердил личность хозяина.
        - Добро пожаловать на борт, Влад! - произнесла появившаяся в летном комбинезоне Машуня.
        - Привет, малышка, я тоже рад тебя видеть. Что, любопытных посетителей со сменой хозяина не поубавилось, а даже наоборот - опять поднялся спрос на тайну? - указал я на царивший за спиной беспорядок, который, к сожалению, виртуальная управляющая без подручных механизмов убрать не в состоянии.
        - Да, Влад. Сто восемь раз мне пришлось предупреждать или отгонять непрошеных посетителей угрозами, а одиннадцать самых смелых или глупых из них нашли свою погибель под дулами лазерных установок. Судя по одежде и защите, применяемой при проникновении, двое гостей при жизни были магами, а остальные - обвешанные защитными амулетами воры или убийцы.
        - Скорее всего, теневым гильдиям не дает покоя загадочная усадьба в столице, обросшая легендами о несметных богатствах и прячущая в своих недрах древние могучие артефакты. Поэтому многие хотят прибрать ее к рукам или как минимум ограбить, не жалея средств и подручных, но думаю с появлением здесь магинь и дружинников графства, прибывших на постоянное место дислокации, число любознательных поубавится.
        - Ты ожидаешь прибытие многочисленной команды, в дополнение к тем спутницам, что толпятся у входа, и как скоро? - уточнила ИскИн, не обращая внимание на недоуменные взгляды эльфийки и орчанки.
        - Да, Машуня, магини, прибывшие со мной, какое-то время поживут здесь в роли особо важных гостей, а представитель отряда разведчиков, скорее всего, появится завтра утром, для осмотра обстановки и разговора. Остальные  ребята из его команды будут мелькать в твоих владениях по необходимости. Пароль для первой встречи и идентификации: «наш мир в руках простых людей», кроме того, мы все, кроме Стеллы, опознаем посланца визуально.
        - Я поняла ход ваших мыслей, Влад и готова предоставить апартаменты каждому из гостей, - поклонилась малышка, приглашая нас всех жестами следовать вовнутрь.
        Дамы рассматривали комнаты более часа, влекомые гидом Снежной. По ходу следования ведьма в ярких красках и с выдуманными подробностями освещала, как я одолел здешних злых духов, решив завладеть королевским подарком, а потом нас ждала еще более сложная задача - генеральная уборка.     
        На следующее утро, после тренировки, Машуня сообщила о прибытии посланника, им оказался Немод Ранк - довольно искусный мечник в ранге Наставника и далеко не глупый парень тридцати пяти лет отроду. Внешне воин напоминал жилистого, сухопарого мужчину, с крупными кистями рук и заостренными чертами лица, почти двухметрового роста. Его повадки на ристалище напоминали ласку, которая при обнаружении слабины у противника уже не отпустит победу ни за что.
        За полгода он по праву добился должности зама начальника тайной службы, подобрав себе, как лидер, десяток молодых бойцов. По правде говоря, его я и ожидал увидеть, хотя еще трое претендентов практически ничем не уступали командиру «барсов». Подобные прозвища с моей легкой руки прицепились к каждой группе разведчиков, в том числе и благодаря родовому признаку - команда, в составе которой преобладали парды, именовалась «кошками», варги - «волками», степняки - «лисицами», а смешанные отряды олицетворялись с иными хищниками.
        - Рад видеть тебя, Немод. Все-таки твоя группа выиграла отбор, призом которого стало задание работать в столице королевства людей.
        - Да, граф, мы все очень старались, чтобы оказаться поближе к вам, благо не только физическая мощь бойцов, чего с лихвой хватает у пард и варгов, требовалась в первую очередь.
        - Проходи в дом, хитрец, попьем чайку и обсудим первые общие шаги, - пригласил я воина вовнутрь.
        Когда мы расселись на кухне, я продолжил общение с лидером разведчиков.
        - Какую задачу перед вашей командой ставил Тирс Гауд?
        - Поначалу незримая охрана Менеланы, но если придется - и боевые операции под ее потребности. В далекой перспективе создание тайной службы агентов в Альтусе, для сбора новостей и слухов, особенно касаемо графства Арканум, вашего столичного поместья и всех приближенных.
        - В целом верно. Маги в составе твоей группы есть?
        - К нам присоединилась одаренная школы Жизни, в ранге Учитель. Вы ее знаете - парда Агнич, которая воевала в составе специального отряда с ящерами. Как только услышала, что задание косвенно будет касаться вашей персоны, граф, «кошка» буквально штурмом взяла меня и остальных бойцов команды.
        - Береги ее, Немод. Как магиня - неплоха, и вашу группу Агнич дополнит идеально, но в бою бросается в самое пекло, не щадя собственной головы.
        Воин кивнул в ответ, отмечая, что и сам придерживается подобного мнения.
        - А что гном, маг Земли, прибыл?
        - Да, Влад. Он добирался отдельно от нас, как вы и настаивали, и поселился на бывшем постоялом дворе орка Деко, но мои люди заметили за ним слежку, поэтому не стали пока сближаться. Скорее всего, его у восточных ворот приметили тайные стражники герцога и решили проследить дальнейший путь следования. Говорят, такой порядок касаемо всех подозрительных личностей, особенно тех, кто не людского роду, но нашу парду, к счастью, не распознали.
        - Тогда сделаем так: на встречу с гномом пойду я и Снежна, а твоим людям предстоит до того момента увести куда-нибудь или устранить как либо чужих соглядатаев, но желательно пока без жертв. Затем бойцы отряда скрытно перевезут мага в нашей карете в поместье, где он  возобновит работу, уже не мелькая среди жителей города, а мы с ведьмой пешим ходом продолжим путь в другом направлении, совершенно не таясь, словно будущие студенты, наплыв которых заметнее день ото дня.
        - Влад, я предлагаю в самом доме поместить только пару человек из команды в качестве охраны для Менеланы, а для остальных арендовать две-три комнаты в разных концах города, чтобы как можно дольше скрывать истинное количество нашего отряда и иметь возможность неожиданно нападать в случае засады или облавы.
        - Хорошая мысль, Немод, но следует опасаться доносчиков из числа простых людей, которые могут заподозрить в квартирантах бунтарей.
        Еще подскажу вам один трюк, на будущее, и оставлю на его реализацию достаточно средств. Предлагаю заказать у мастеров еще две кареты, аналогичные цветом и формой той, что во дворе. В какой-то момент, надеюсь, он наступит не скоро, на принцессу могут объявить охоту, вот именно на такой случай у вас в запасе будет еще два экипажа, чтобы запутать наблюдателей и не дать им понять в каком из них реальная цель. Я не сомневаюсь, что гном и управляющая усадьбой достойно справятся с задачей и организуют выходы как минимум на три стороны, куда одновременно тронутся экипажи, а на крайний случай важные персоны покинут поместье, пройдя по соседнему двору. Да, да, не удивляйся, решение выкупить долги виконта, живущего через забор, принято и уже запущено в работу.  
        - Не завидую нашим врагам, граф. Иногда мне кажется, что у вас на любой их шаг уготовано два, а то и три своих варианта.
        И, честно говоря, страшно представить откуда подобный опыт, ведь я же чувствую, что это далеко не новая придумка, и она обязательно будет работать.
        - Тайные знаки и метки для общения между собой на расстоянии определили, командир? - уточнил я, понимая с какими трудностями столкнутся разделившиеся бойцы.
        - Думаем, граф, - ответил Немод, отводя глаза, так как еще не имел решения этой проблемы.
        - Рисуйте мелом на стене полоски - вертикальную, когда впереди опасность и горизонтальную - в случае отсутствия препятствий на пути, - предложил я. - Дальше продумаете сами - галочка верх или вниз, в случае чего-либо еще, но помните, что знаки должны быть простыми, будто мальчишки их нанесли в качестве забавы. А чтобы не спутать с детскими художествами - высота нанесения рисунков должна отвечать росту взрослого человека.
        - Спасибо, граф, обязательно воспользуемся подсказкой! - лучезарно улыбнулся воин, что не часто можно было заметить на его суровом лице.
        - И еще. Присмотрите с ребятами тихий домик на окраине богатых кварталов, я думаю организовать там клуб по интересам для дворян. Таким образом, мы получим возможность добывать  информацию, распространять слухи и принимать участие в разборках на той или иной стороне. В общем, вольемся в столичное общество, как еще один активный игрок, а не в роли сторонних статистов.
        - Не совсем понял ход ваших мыслей, Влад. Откровенно говоря, сам я думал задействовать для этих целей бездомных ребятишек, которые знают, что где происходит не хуже гильдий воров и душегубов, не больше. 

      - Этот вариант тоже в силе, но общаться с ними обяжите не более двух бойцов, так как тайная стража герцога тоже довлеет над подростками с улицы. Я же имею в виду сплетни и новости из дворянской среды, в том числе и семейные, которые без пыток способны узнать лишь куртизанки или любовницы в порыве страсти и хвастовства их клиентов и поклонников.
        Ваш отряд, Немод, на первых порах станет оказывать дамам силовую поддержку, особенно от притеснений конкурентов, которые точно будут, уж очень прибыльное это дело. А если все пойдет как надо и им удастся закрепиться в обществе, твоим ребятам иногда придется играть роль наемников для поддержки кого-то из новых родовитых «друзей» наших подруг.
        - Но в группе всего одиннадцать бойцов, граф, а дел мы наметили как минимум для сотни, - несколько опешил командир разведчиков. - Да и встревать в распри дворян королевства без официального найма противозаконно, подобное больше присуще убийцам, чем воинам.
        - Все верно, Немод. Завтра же вы отправитесь в гильдию наемников и вполне легально зарегистрируете свой отряд, а с прибытием виконта Тирса Гауда, который и доставит в Альтус куртизанок, оформитесь к нему в услужение. Касательно недостаточности сил скажу, что ваши товарищи из групп «кошек», «волков» и «гризли» сейчас активно готовят себе смену в графстве, так как чуть позже присоединятся к нам здесь. И это только постоянное количество бойцов домена Арканум, которые в скором будущем переместятся для службы в королевство Тенгрия. В случае же острой необходимости - на помощь придут и остальные отряды дружины, и маги.
        Через управляющую этого дома любой из наших командиров получит возможность связаться с замком и со мной лично независимо от времени суток, - добил я опешившего разведчика новостями, несколько забегая наперед. 
        Рожкам королевы архов, прихваченным с собой из космоса, наконец-то нашлось применение. Незадолго до отбытия на учебу поисковики притащили из Чуждого Мира несколько блоков, в которых мы с Умкой без труда опознали отдельные части устройства предков, передающего на определенное расстояние ментальные волны. Прибор мы собрали, поломки устранили, и теперь пришла пора применить его по назначению.
        Радиус связи напрямую зависит от антенны, место которой на башне замка Арканум как раз и занял один из наростов жука-матки. Второй экземпляр я задумал укрепить на корпусе космической яхты, имеющей комплект необходимого оборудования и на данный момент выполняющей роль столичного особняка, а  ИскИн Машуня выступит в качестве приемо-передатчика, озвучивая послания или передавая их в графство. Пять милей, отделяющих Альтус от Академии Магии, благодаря подобной антенне не станут помехой для ментального общения между мною и «домом».
        - Скажите, граф, а где Тирс отыщет куртизанок, как вы их называете, и чем они отличаются от привычных шлюх из придорожных трактиров?
        - Представь себе женщину, Немод, которая внешне ухоженная, не хуже дворянки, блещет острым умом, а, значит, может поддержать разговор на любую тему, и, в добавок ко всему, в постели - богиня. Содержание барышень ляжет на плечи казны графства, снимая первую и вторую проблемы, и на роль великосветских любовниц их подвигнут отнюдь не деньги, а месть и желание вернуть себе привычное положение в высшем обществе.
        - Но откуда взять таких именитых и, с ваших слов, в тот же час умелых женщин? 
        - Ты помнишь нашу отлучку с Гаудом, примерно месяц тому назад. Так вот, именно тогда мы занимались обменом пленных из числа подданных королевства Некрос на рабов. И среди обнаруженных людей и нелюдей нашлись разные несчастные, в том числе и девушки из высшего общества, по той или иной причине проданные, как невольницы.
        Конечно, не все из них выказали готовность служить подобным образом на благо графства Арканум, но десятка два подходящих кандидатур мы набрали без проблем.
        Клятва верности на крови и учтивое отношение к бывшим рабыням позволяют надеяться на успех нашей задумки. Сейчас девушек учат величаво ходить, пользоваться столовыми приборами, читать мимику собеседника, красиво и со вкусом одеваться, владеть знаниями из разных сфер жизни и многому другому, а через неделю-две виконт Гауд привезет их в Альтус.
        К этому времени твои люди должны выкупить или на худой конец арендовать на длительный срок интересный особняк с множеством уединенных комнат и парой больших гостиных. Охрана, как я говорил, опять же ляжет пока на ваши плечи, Немод, поэтому сразу обдумай пути отступлений, запасные выходы и входы, места под ловушки и магические артефакты.
        - Вы знаете, граф, пребывая подле вас, я каждый раз не устаю себе повторять, что не ошибся в выборе господина, так как более интересной и насыщенной событиями жизни не мог себе и представить. Но есть еще один вопрос, так сказать, сугубо личный, который не дает мне и многим достойным бойцам покоя.
        - Я связан с каждым своим подданным  клятвой верности и услужения, поэтому не вижу причин что-либо скрывать, конечно, если ответ не затронет личную тайну или честь.
        - Как вам так легко удается притягивать к себе нескольких женщин разных племен и при этом каждая из них слушается беспрекословно?
        - Непростую тему ты затронул, Немод, и короткого рецепта наверно ни у кого не существует. Лично у меня есть несколько правил, которые я стараюсь соблюдать неукоснительно, и тогда сам не заметишь, как окажешься в кругу близких подруг.
        Во-первых, будь собой всегда и везде, не пытаясь играть чужую роль, какой бы привлекательной она не казалась со стороны, и тогда рядом окажутся как раз те дамы, кому ты действительно интересен.
        Во-вторых, воспринимай девушек как ровню, не насаждая свою волю и не прогибаясь под чужой, а когда все же захочется - вспомни, что у каждого из нас есть или была мать, которая оберегала беззащитного ребенка перед жизненными бедами. Только слабые духом мальчишки, повзрослев, ставят силу во главе над более слабой женщиной, тем самым добиваясь поклонения и копая себе яму ненависти, но отнюдь не верности или любви.
        Находясь длительное время под одной крышей, не менее важно научиться уступать друг другу, как в главном, так и в мелочах, при этом и постоянно потакать желаниям не стоит, а лучше прийти к обоюдному согласию в процессе неспешной беседы.
        Кроме того, женщинам приятно слышать от своего мужчины комплименты, с помощью которых следует подчеркивать красоту и умения избранниц, чувствовать в партнере опору, тогда и тебе их внимание вернется сторицей. Однако обсуждать своих спутниц с друзьями или посторонними, распаляя зависть и слухи, я не вижу причин, особенно табу касается интимных подробностей.
        В общем, девушек надо искренне любить, и видеть в каждой из них собирательный образ матери, жены, любовницы и подруги. И еще, добавлю, что отношения мужчины и женщины сродни сражению умов и чувств, которое оба партнера не имеют права проиграть или выиграть. Только паритет позволяет наслаждаться друг другом постоянно.  
        - Спасибо, граф, за науку, прямо скажу, на первый взгляд внешне не по вашим годам. Пойду я, пожалуй, нам еще предстоит с ребятами подумать, как отвлечь соглядатаев от гнома, чтобы не опозориться завтра на первом же задании.
        - До встречи, друг, - пожал я руку воину и провел до калитки.
        Менелана наслаждалась видом из панорамного окна комнаты, которую они со Стеллой выбрали под свои апартаменты, и прокручивала в голове всю красоту и вычурность постройки, именуемой усадьбой. Обычно дома и даже дворцы людей не трогали принцессу за душу, представляя собой симметричные нагромождения из мертвого камня и иных материалов. В то время как обитель любого знатного Дома «детей леса», как часто называли ее соплеменников гномы и орки, представляла собой живые конструкции внешне парящих площадок, мостиков, официальных залов и индивидуальных комнат, расположенных в воздухе.
        Эльфы не строили, а направляли рост и задавали форму разным ветвям и  привитым растениям, которые в конечном счете складывались в стены, крыши и замысловатые переходы многоярусных домов.  При этом в качестве опор выступали огромные стволы высоких деревьев-гигантов разных видов, одновременно являющимися полноценными источниками исцеляющей стихии и именующимися общим названием - Энты.
        Конечно, существовали и земные постройки с целью содержания живности, организации складов и военных заграждений, материалом для которых служили камень, грунт и мертвая древесина, но отдыхать эльфы предпочитали под сенью листвы, наслаждаясь пением птиц. Более того, могучий лес, состоящий из подобных исполинов, выступал практически неприступным ареалом стихии Жизни, что тоже немаловажно для остроухих магов, которые взамен ухаживали за каждым деревом как хранители, не жалея сил и времени.
        Дворец отца насчитывал девять ярусов и состоял из пятидесяти открытых площадок, трех сотен комнат, восьми залов для официальных приемов, почти достигая крышей крон девятнадцати разных видов Энтов, служащих опорами комплекса. Вместе с семьей каждого из Домов обитали верные слуги и воины, количество которых напрямую зависело от значимости и мощи клана. Однако и тысяча человек не смогла уберечь отца от предательства близкого человека - брата, ведь убийц преднамеренно впустили во внутренние покои Главы, перебив телохранителей, а источники магии временно заблокировали специальными артефактами. Тот, кто организовал для родного дяди, Ларнила л' Дивайде трон не считался с затратами и потерями из числа душегубов, перебитых при атаке, однако главному исполнителю - адепту Смерти по кличке Тур - удалось завершить задуманное и уйти невредимым.
        Дальнейшие поиски и преследования обидчиков прекратил новый правитель, жесткой рукой подавивший возмущение подданных Дома Росыи узурпировавший власть. На стороне дяди в той бойне выступили воины ветви дроу и эльфы семейств Нигель и Маретн, а также часть бойцов родного клана, однако зная то, насколько любили ее отца, Менелана не сомневалась, что при удобном случае соплеменники свергнут тирана.
        Столичный дом Влада состоял из неживых материалов, но не давил массивностью и ровными углами. Напротив, конструкция во многих местах напоминала форму сфер, ажурных арок, а цветовая гамма гармонично содержала белый, бежевый, голубой, зеленый и другие оттенки радуги, даже красный.
        Восхищения по поводу огромных окон, значительно превышающих рост взрослого человека, вообще никакими словами не передать, при этом гость снаружи не видел, что происходит внутри, а хозяин наоборот - отслеживал любого посетителя и каждый метр внутреннего двора.
        Тот, кто реализовал постройку, обладал изысканным вкусом, буйной фантазией и знал, как создать обитателям хорошее настроение, совместив рациональность и красоту. Кроме того, Менелана чувствовала, что где-то в недрах дома находится очень мощный источник энергии, правда стихию принадлежности сходу определить не удалось. 
        Наслаждаясь видом усадьбы, принцесса не могла еще раз не вспомнить духа-управительницу. Появление прозрачной девочки поначалу повергло их со Стеллой в шок, но дружеское общение странника и невозмутимость ведьмы постепенно вселило в души спокойствие. Влад по деловому быстро уточнил состояние дел, узнал, откуда взялись трупы непрошеных посетителей во дворе, и поручил малышке провести гостей во внутренние покои.
        Машуня с иронией, больше присущей живому человеку, чем духу или иллюзии, уточнила пожелания подруг хозяина и, подсказывая по ходу движения название комнат, провела их в большие апартаменты. Снежна быстро уложила вещи в комнате Влада и с разрешения прозрачной управляющей взялась подробно осветить функционал всех помещений, скрытых ниш, кухонного оборудования и душевых кабин.
        Запрашивая голосовыми командами температуру комнаты, освещение и легкую музыку ведьма неосознанно демонстрировала эльфийке с орчанкой насколько она  ближе к Владу, а также то, что некоторые тайны странника для нее уже не являются таковыми.
        Прибытие командира группы воинов из числа разведчиков тайной службы обрадовало принцессу, так как ей  давно хотелось действовать, а не ждать прикрытия. И хотя сам разговор графа с верным подданным она не слышала, засыпала Менелана с легкой улыбкой на губах и умиротворением в душе… 
        - Вы уверены во всех своих воинах и гостях, хозяин? - задала вопрос Машуня, когда посторонние уснули, а Немод покинул территорию усадьбы.

      - Я же просил, Маша, называть меня Владом или графом. О предназначении яхты, как космического челнока, даже косвенно, тоже прошу вспоминать лишь наедине со мной, пока не время заявлять о себе открыто.
        А касательно доверия скажу следующее - все мои подданные принесли клятву верности на крови, надеюсь, ты знаешь суть подобного ритуала. Эльфийскую принцессу связывает со мной кровосмешение, и, плюс к этому, она дальняя родственница первого короля Волода, орчанка же верноподданная Менеланы и тоже является отдаленной родней через отца остроухой. И хотя наше знакомство со Стеллой началось с драки, в ходе которой я практически лишил красавицу жизни - сейчас между нами нет ненависти.
        - Согласно протоколу, я в любом случае присмотрю за ними, а за орчанкой особенно.
        - Поступай как знаешь, думаю, осторожность лишней не будет, но завтра с пробуждением возьми у каждой из дам частицы плоти для идентификации, потому что я планирую оставить их здесь, под охраной нескольких воинов, а сам обитать основное время неподалеку,  в студенческом городке Академии Магии. Кроме того, на твои плечи ляжет связь и координация с людьми из графства, командой эльфийки и со мной, для чего с утра я установлю на корпусе антенну из рога матки арахнидов.
        - Мы играем в шпионов? Кто враг? - с энтузиазмом в голосе спросила девочка.
        - Скажем так, мы будем работать во враждебной среде, когда всем вокруг интересны наши тайны и силовой вариант нападения тоже не исключен.
        - В таком случае, я выведу работу одного генератора на полную мощность, чтобы не спасовать в момент совместной атаки десятерых и более магов с энергетическим щитом, а второй расконсервирую. Но хочу еще раз напомнить о просьбе - обеспечить яхту-дом техническими помощниками, так как не все коммуникации можно починить без физического вмешательства.
        - Не раньше, чем отправлюсь в Чуждый Мир, Машуня. Там я припрятал ремонтного дроида марки М-12, который, надеюсь, удовлетворит твои потребности на все сто.
        - Поняла, Влад, буду ждать дальнейших распоряжений, - удовлетворенно произнесла ИскИн корабля и растаяла, чувствуя, что для  хозяина наступило время сна.
        В капитанских покоях яхты меня ждала обнаженная ведьма. Снежна не форсировала события, повисая на шее любовника, отнюдь, а без слов демонстрировала, что достаточно изголодалась по ласке избранника и готова взять «сладкое» сама в случае отказа или пассивности.
        Не дожидаясь, пока я сброшу всю одежду, девушка с присущей богине грацией помогла мне разоблачиться, дразня своими идеальными изгибами, а затем, уложив на живот, принялась массажировать спину и плечи. Получив в качестве награды от полубогини Фиары источник Жизни, белокурая красавица часто использовала его энергию вкупе с реллаксирующими  движениями своих кистей, смывая, таким образом, дневную усталость партнера без следа и готовя плодотворную почву для сексуальной баталии.
        Я просто не мог не ответить взаимностью любимой женщине, поэтому в конце сеанса, развернувшись, сграбастал нежную награду, иначе ее не назовешь, в охапку, покрывая шею, щеки и губы поцелуями. После нескольких минут объятий страсть выплеснулась из нас обоих, а ласки переросли в настойчивые поглаживания эрогенных зон.
        Пока я губами исследовал затвердевшие соски и пупок обожаемой дамы, она выгнула тело мне навстречу, а сама ножкой аккуратно прикоснулась к паху. Не отставать от партнера и легкими касаниями будоражить его естество ее научила Радна, как никто другой изучившая мужчин за время своей бурной жизни.
        Когда стон подруги известил о готовности, я нежно и настойчиво раздвинул красивые ноги и вошел на всю глубину своей плоти. Несколько ритмичных движений, ни на секунду не прерывая поцелуев, и бурный всплеск энергий подчеркнул достигнутую точку кульминации молодых тел.
        На этом Снежна и не думала останавливаться, перенимая инициативу в свои руки. Несколько мгновений передышки, когда наши источники впитали разлившуюся магию любви, и девушка маленькими, но сильными ладонями принялась массировать мою грудь и живот, покрывая горячими поцелуями пройденные места.
        Уделив должное внимание шее и соскам, она настойчиво спустилась к паху и изысканными ласками привела «оловянного солдатика» в готовность. С довольной улыбкой на устах, дама не дала мне перейти в атаку, а сама уселась на жеребца. Плавные движения бедрами, засосы на шее и плечах нагнали новую волну страсти, а в момент апогея я даже не почувствовал ее зубки и ногти, впившиеся в плоть.
        Когда стоны и конвульсии девушки стали стихать, я обхватил ягодицы красавицы руками и продолжил постепенно наращивать ритм, тем самым продлевая волну удовольствия, смывшую реальность и разум подруги. Но сладостная пытка над любовницей длилась не долго, я сам взорвался, как вулкан, нежно прижав за талию взмокшую ведьму.

      Следующий раунд состоялся в душе, куда мне захотелось отнести свою сладкую ношу на руках. Снежна всю дорогу крепко держалась за шею и шептала слова любви мне в ухо. Сами водные процедуры пролетели незаметно, так как легкие прикосновения к бархатной коже не давали сосредоточиться на другом.
        Мы вновь слились в объятиях, и, используя стену как опору, я помог красавице обвить ногами мою талию и вошел в ее «врата». В этот раз кульминации мы достигли одновременно, прижавшись друг к другу до боли в мышцах. Жар тел мгновенно осушил влагу на нашей коже и, едва ощутив пол под ногами и рассмеявшись в свое удовольствие громко и задиристо, как богиня, поймавшая удачу за хвост, ведьма опять потащила меня под струю работающего рядом душа.
        Быстро обмывшись, мы устремились к ложу, где в обнимку заснули, едва коснувшись подушки, позволяя разлитой в комнате магии растягивать наши внутренние источники до упора и дальше.
        Утро началось с тренировки, но к моменту пробуждения девушек я уже сделал свои дела и подготовил зал для занятий. Будучи на учебе, я не смогу дальше подтягивать мастерство эльфийки и орчанки, о чем заранее позаботился и заручился поддержкой Машуни.
        ИскИн по моей базе данных из нейросети создала несколько виртуальных воинов, которые выступили в качестве массовки, изрядно погоняв девушек. А чтобы атаки прозрачных воителей возымели для живых участниц нужный воспитательный эффект, каждое удачное касание плоти сопровождалось электрическим разрядом, весьма ощутимым с точки зрения боли, в то время как обратные атаки уменьшали количество соперников и добавляли призовые очки дамам.
        Чтобы красавицы не скисли на старте нового «развлечения», я лично продемонстрировал им часть своей техники, почти на пределе скорости, поразив десятерых бойцов и получив девять легких ранений в ответ.
        В отличие от живых противников, визави, созданные ИскИном, не уступали мне в скорости и обладали теми же фехтовальными приемами, отставая только в импровизации и интуитивном чутье. И для команды эльфийки, куда войдут и разведчики графства, подобные наставники идеальны, так как их мощь и арсенал постепенно регулируются, по мере мастерства испытуемых.
        На встречу с гномом мы со Снежной ехали в карете вдвоем, планируя сразу после разговора отправиться в Академию Магии, а стражники графства обязались до нашего прихода уничтожить слежку, увязавшуюся за гномом с момента пересечения городских ворот.
        Я выпустил на волю Драко, планируя в случае фиаско разведчиков сам атаковать шпиков герцога, так как их принадлежность к тайной страже королевства уже не вызывала у нас сомнений, но помощь не понадобилась.
        Ребята разыграли целый спектакль, переодев двух бойцов в наряд уличных попрошаек. При сближении с агентами дяди короля, один из «нищебродов» наступил тому на ногу, а в ответ на брань и пинок сам приложился шпику по роже. Естественно, к господину на помощь припустили его двое подельников, а наши бойцы развили драку до массовки с поножовщиной. 
        В общем, к прибытию кареты под вход трактира стороны уже закончили потасовку, а раненные и избитые соглядатаи короны вынужденно ретировались восвояси. Из переданной Драко картинки следовало, что среди наших бойцов тоже есть травмированные, но помня о наличии в отряде магини Жизни, за их здоровье я не беспокоился.
        О том, что теневого дракона заметят, тоже не стоило переживать, ведь постоянно сканировать пространство без обозримых угроз магическим зрением, да еще задирать голову вверх придет в голову не многим одаренным, а в видимом диапазоне Драко проявляется по собственному желанию в виде темной тени.
        Едва публика в зале закончила обсуждать недавнюю драку, в проходе появилась облаченная в кожаный корсет-доспех вооруженная ведьма. Под гробовую тишину и неотрывные взгляды Снежна прошествовала к дальнему столу и грациозно усадила свою попу на стул.

      В этот момент я тихонечко подсел к гному, оставшись практически никем незамеченным, в том числе и коротышкой.
        - Рад вас приветствовать, Магистр Нарим, - мне пришлось голосом привлечь к себе внимание молодого мага, заставив отвлечься от созерцания ведьмы, на которую пялились все мужчины, без исключения.
        - Добрый день, граф, я тоже очень рад встрече. Честно говоря, ожидал ваших подданных еще вчера, а заметив подозрительного типа, даже немного занервничал. Просто мне еще не доводилось быть в столице королевства Тенгрия, а пояснения соплеменников касались лишь этого трактира, поэтому, где искать вас или кого другого  - вылилось бы в тяжелую задачку.
        - Не переживайте, Нарим, за вами все время присматривали наши воины, а задержка вызвана избавлением от слежки со стороны тайной стражи королевства. И дело не конкретно в вас, как правило, наблюдают за каждым из нелюдей, появившимся в столице, с целью установить его связи и намерения, если дело не касается постоянно живущих в городе мастеров, торговцев и служащих посольств.
        К усадьбе вас довезут с комфортом вон в том экипаже бойцы специального отряда, они же и обеспечат охрану поместья в дальнейшем. По месту управляющая, носящая имя Машуня, укажет фронт работ, и с ней вы сможете согласовать свои предложения и возможности. Только прошу не удивляться и не пугаться, девочка является духом-хранителем дома и разумна, скажу сразу, не по годам. 
        - Все понятно, граф, мне надо забрать кое-какие вещи, и я сразу же готов двигаться дальше, - поспешил заверить меня гном, ощущая всю ответственность возложенной на него общиной миссии.
        - Замечательно, Нарим, я верю, что вы со всем справитесь. Вас уже ждут в карете, а мне еще хочется перекусить в этом заведении, поэтому не смею задерживать.  
        Отведав фирменных запеченных ребер с краюхой хлеба и салатом, я подал условный сигнал ведьме о скором выдвижении, а Снежна предупредила, что нагонит меня у выхода, после мытья рук и посещения отхожего места.
        Однако наши планы, так сказать «по-тихому» покинуть облюбованное нелюдями место, нарушили новые действующие лица, появившиеся на улице неподалеку.
        ГЛАВА 5.
        Забег Витаны вместе со своей боевой напарницей Анитой, дикой кошкой породы вашна, закончился в тупике, неподалеку какого-то трактира, но как следует рассмотреть обстановку вокруг ей не дали появившиеся позади преследователи. Девять воинов, среди которых выделялись три женских силуэта, остановились напротив, ожидая приказа своего господина о дальнейших действиях. Ни одна эмоция не выдавала настроя вышколенных телохранителей, а руки пока не обнажали клинки. Но то, что не видит глаз человека, чувствует дикое животное и вздыбленная шерсть на загривке годовалой хищницы указывала на исходящую со стороны застывших полукольцом людей неприязнь по отношению к ее хозяйке.
        Крайний справа телохранитель обернулся, ища взглядом покровителя, на что вашна отреагировала рыком, привлекая внимание уже всех завсегдатаев трактира. Ведь не каждый день на улицах столицы, пусть даже не в самом людном районе, встретишь магическую кошку, и тем более выпадает момент оценить боевую пару в действии.  
        Неопределенность и внезапно возникшая тишина длилась недолго, к бойцам присоединился господин - худощавый юноша, облаченный в белоснежные одежды по типу восточных нарядов, включая тюрбан на голове. Загорелая кожа, черные волосы и заостренные черты лица выдавали в преследователях представителей султаната Десетрум, а горделивая осанка, прямой взгляд и драгоценности на одеянии последнего из прибывших однозначно указывали на богатого аристократа в его лице.
        - Вы и теперь станете противиться моему предложению, милая барышня? - звонким голосом поставил вопрос молодой пижон. 
        - Мой ответ тот же, что и вчера, принц, - ответила светловолосая эльфийка, с достоинством выдержав дуэль взглядов.
        - Отказывая сыну правителя могучей страны, вы наносите оскорбление всему султанату Десетрум, - продолжил нагнетать обстановку дворянин. - Я же в прошлый раз предупреждал, к чему может привести ваша гордыня, и просил не принимать поспешных решений. Кроме того, зная о традициях султаната касательно возможности похищения незамужних девиц, с вашей стороны несколько опрометчиво было покинуть стены Академии в компании всего лишь одной кошки, пусть даже настолько грозной, как вашна.
        Неужели вы надеетесь, что эта хищница совладает с девятью телохранителями, обученными даже без магии убивать любого, кто посягнет на честь или жизнь их господина?  
        - Я не нападала на вас, принц Гадеш, и внятно дала понять, что близость между нами невозможна, потому что давно люблю другого мужчину и верна только ему. Так почему вы относите мои действия к враждебным, науськивая охрану на преследование и добиваясь покорности силой?
        - Мне еще не отказывала ни одна из красавиц, а на вашей руке я не вижу брачного браслета или татуировки. Но если вы при свидетелях готовы озвучить имя дворянина, претендующего на роль супруга, я готов перенести свое внимание на него, по крайней мере до того момента, как мой меч пронзит его грудь на дуэли. Или он настолько слаб и труслив, что вы прячете его за своей спиной, а сами рассчитываете на помощь кошки и соплеменников? - с иронией заявил принц. А спустя небольшую паузу, в ходе которой красавица так и не выдала имени своего суженого, продолжил:
        - От Священного Леса нас отделяют многие мили пути, поэтому помощи ждать не от кого, зато я здесь, и намерен воспользоваться правом члена семьи правителя султаната, подминая очередную строптивицу под себя и отправляя в личный гарем, даже без ее на то согласия.
        С его последней фразой телохранители сделали несколько шагов вперед и обнажили клинки, внешне похожие на ятаган у мужчин и саблю у женщин, очевидно предполагая, что против вашны их кулаков будет явно маловато.
        Кошка-хищница моментально приготовилась к прыжку, полуприсев на задние лапы и сосредоточив взгляд на ближайшем противнике. Если кто из компании напротив посмеет сделать следующий шаг навстречу - ее атака последует незамедлительно.
        Продолжать и дальше рассматривать ссору из глубины трапезного зала я посчитал неправильным, и хоть ведьма еще не вернулась из уборной, а подчиненные разведчики покинули окрестности вместе с гномом, появление графа, вооруженного двумя клинками, вполне может оказаться кстати, чтобы прекратить наметившуюся бойню.
        Светловолосую красавицу Витану я уже имел честь спасти год назад, а двоих котят вашны подарил ей с подругой пардой после боя, поэтому некая нота ответственности в груди подтолкнула меня опять вмешаться в их судьбу.
        Первой на мое появление из харчевни отреагировала эльфийка, все время хаотично вертя головой в поисках выхода из ситуации, и ее реакция, откровенно говоря, несколько шокировала всех остальных, включая будущего спасителя.
        - Влад!!! Любимый мой! Я знала, я верила, что ты скоро появишься на нашем пути, - восторженно воскликнула красавица и, стремглав преодолев отделяющие нас метры, повисла на шее.
        Кошка тоже быстро сменила диспозицию, не забыв потереться головой о мою ногу. Теперь на первый план с одной стороны выходил я, как острие треугольника с эльфийкой, задвинутой на автомате за спину, и вашной, а с другой - десятеро подданных султаната Десетрум во главе с принцем, если мне правильно удалось расслышать их разговор.
        - Вожак, теперь мы порвем их на куски, как щенят, - передала мысленный посыл молодая пантера.
        - Кто ты, воин, и почему мешаешь разговору будущих магов? - решил не упускать инициативу черноволосый аристократ.
        - А разве убеждающие заявления девушки о статусе любимого и графского кольца на моем пальце вам не достаточно, чтобы отложить в сторону свои претензии, тем более находясь в чужой стране? - не стал пока называться я, все еще рассчитывая при поступлении скрыть свое нашумевшее в последнее время имя.
        В то же время для меня окончательно развеялись иллюзии касательно того, что драка не состоится. Настрой противников явно указывал на решимость доказать господину свое численное и силовое превосходство. В одиночку этих ребят взять можно только хитростью и неожиданностью, но, в то же время, вариант забега, чтобы оттянуть на себя некоторую часть воинов, не подходит, так как я не сам, и защищаю не слишком умелую в мечном бою девушку.
        - Появление одного воина несколько усложняет наши дела, не скрою, но даже наличие знака Мастера меча, коего я, кстати, не наблюдаю, совершенно не поможет тебе в бою с моими людьми. Поэтому у тебя, парень, есть пара минут, чтобы попрощаться с девушкой и покинуть нашу компанию, так как в любовь между вами я совсем не верю, а театральная постановка дорого обойдется строптивице при поимке, - нахально, на «ты», обратился ко мне принц.
        В этот момент на пороге трактира появилась Снежна, без слов оценившая обстановку, и, обнажив меч, присоединилась к нам четвертой, со стороны кошки, на миг ощетинившейся против нового бойца.

      - Ведьма со мной, малышка, - мысленно успокоил я хищницу.
        - Ооо! Две красавицы в качестве приза за один день, неплохое начало учебного сезона! - воскликнул титулованный «араб», именно так для себя я окрестил господина телохранителей. - Еще будут помощницы, или это все? - взмахом рук он отдал команду воинам к атаке, сам оставаясь на задворках.
        - Не убивать! - успел передать мысленную команду я вашне и ведьме, устремляясь навстречу драке.
        Помня последствия того боя, когда я впервые встретил Витану, особой прыти в сражении от нее не ожидал, а вот предостеречь реально опасных партнеров, в лице Снежны и кошки, счел необходимым. Одно дело, когда разбираться начнут в последствиях «тренировочной» баталии, если не обнаружится убитых с обеих сторон и претензий от местных жителей, и другое - при валяющихся повсюду трупах.  
        Надо сказать, телохранители из султаната тоже не спешили проливать кровь, очевидно рассчитывая если не всех, то хотя бы часть противников взять живьем, по крайней мере, понравившихся господину девушек.
        Нам с вашной такая диспозиция выходила на руку, так как свободно можно было сражаться без оглядки на подзащитных. Шкуру хищницы не так-то просто пробить мечом, в то время как ее природная мощь, напротив, давала возможность расшвыривать встречных людей лапами и рвать клыками, будто тряпичных кукол. Мои же учителя предполагали бои против значительно превосходящего в числе противника, а скорость позволяла не только заметить движения каждого из них, но и за долю секунды до поражения цели уклониться от ряда ударов.
        Пока шла словесная перебранка, я наметил себе приблизительную стратегию драки и начал перестраивать тело. Помня эдикт короля, о запрете применять боевую магию, кроме всего прочего даже не стал выстраивать энергетический щит, чтобы не спровоцировать противников и не навлечь претензий местных жителей, которые однозначно станут свидетельствовать против зачинщиков беспорядков, особенно одаренных.
        Я посчитал, что для защиты вполне хватит крепости костюма «Кольчуга», а если у кого из противников есть артефактное оружие, то пару ударов сдержит теневой дракон.
        Благодаря постоянным тренировкам по трансформации процесс превращения прошел быстро и незаметно для окружающих. Я усилил мышцы ног и уплотнил по максимуму кожу  спины, на плечах и других легко уязвимых участках тела, куда могли достать клинком в массовой свалке.   
        Первым же порывом, когда «араб» спустил с цепи своих «церберов», я прыгнул в гущу бойцов врага, преодолев в воздухе расстояние порядка семи метров. Конечно, на подобное никто из собравшихся с обеих сторон не рассчитывал, и рефлексы вышколенных бойцов не подвели. Они выставили навстречу летящему с ускорением телу оружие, часть из которого я отвел своими клинками благодаря скорости восприятия и движения рук, а остальное задело броню по касательной. Приземление вышло не менее эффектным, чем сам краткий полет, левое колено угодило девушке-магине, насколько успел определить, в грудь, а правым локтем я достал  голову рядом стоящего высокого воина. Оба выбыли из драки надолго и с этим, пожалуй, наступил переломный момент всей стычки.
        Чтобы не допустить прорыва чужака к господину, оставшиеся бойцы вместо продолжения атаки ринулись назад, поэтому еще двое стали легкой добычей со спины для вашны, разметавшей лапами людей, а одного за счет длинного выпада поразила в бедро ведьма. 
        За доли секунд диспозиция сменилась кардинально, меня встретили в мечи сразу трое противников, безошибочно определив главную угрозу для принца, от вашны отбивался еще один, а мечница на равных сражалась со Снежной.
        Витана все это время пребывала в ступоре, на том месте, где я ее и оставил, подтверждая мои догадки о недостаточности подготовки девушки и неумении сражаться согласованно с другими бойцами.
        Однако исход боя, понятный для меня с самого начала, внезапно решил «араб», к его чести, как будущий правитель, тоже быстро сообразивший конечные последствия.     
        - Хватит! Остановитесь! - громогласно, с использованием усиливающего звук заклинания заорал юноша. - Я не готов менять жизнь преданных людей на обладание одной красавицей, пусть даже эльфийских кровей, поэтому хочу остановить этот фарс, - уже спокойней, без надрыва и крика продолжил парень. - Если мои слова и действия нанесли кому-либо из вас оскорбление, требующее дуэли или денежной компенсации - прошу изложить условия и время поединка, - полупоклоном принц проявил уважение к людям, не спасовавшим перед его титулом и бойцами.
        - Пожалуй, вы правы, юноша. Для науки на будущее действий достаточно, и дополнительные подношения нам с ведьмой неинтересны, - первым ответил я. - А неприятности в чужой стране никому не нужны, тем более, в период поступления в Академию Магии.
        - Я тоже не хочу никаких продолжений, и прошу не отвергать помощь вашим спутникам, принц, - сообщила Витана, бледная как мел, и, не дожидаясь согласия, бросилась к одной из девушек-противниц, стонущей от зияющей раны в животе, выполняя первоочередную миссию мага Жизни - спасать людей.
        Быстро оглянувшись, я увидел, что Снежна накладывает на себя разрешенные в черте города лечебные заклинания, закрывая кровотечение на бедре и правом предплечье, все-таки последняя соперница, хоть и проиграла схватку один на один, но тоже успела нанести несколько ран визави. Вашна же языком слизывала красные капли на лапе, выражая всем своим видом, что царапина пустяковая, а в остальном выглядела невредимой и очень довольной от хорошей драки.
        - Так вы тоже планируете попробовать себя в роли студента? - искренне удивился юноша, догадавшись о двойном смысле моих слов, или воспринявший невероятный прыжок не иначе, как за счет заклинания.
        - По-моему так надлежит сделать каждому, в ком развиваются источники.  Или я не прав?
        - Мое мнение иное, и в расчет я ставлю то, к чему у человека явные способности, это как сравнивать двух лошадей - скакуна и тяжеловоза. Показанное только что мастерство мечника и командира, граф, настолько поразило меня, что я готов без конкурса и смотра предложить вам должность визиря дворца, когда стану султаном. А до того - выступить в качестве наемника во главе своего отряда, и благодаря поручительству от меня вы можете претендовать на тройной гонорар, принимая заказы у моего отца.
        Если же ставить в один ряд данное предложение со службой в качестве мага - то заслужить статус схожей известности и оплаты будет гораздо тяжелее и потянет за собою не один десяток лет кропотливого труда над собой, не говоря уже о признании правителями той или иной страны.
        Осмыслив его слова, и отождествление с лошадьми, я ответил, копируя мимику мушкетера-дворянина из любимого кино: 
        - Год назад подобное предложение для простого путешественника казалось бы заоблачным, но сейчас, имея титул графа и верных подданных вокруг, для меня это уже пройденная ступень.
        - Тогда до встречи в роли студентов, и пусть сегодняшний день не сделает нас врагами, - проговорил принц, жестом указывая телохранителям забирать раненых и убираться восвояси, в то же время, демонстрируя выражением лица некую досаду и недовольство от того, что ему не удалось деньгами и должностью купить понравившегося воителя. 
        В этом порыве как никогда просвечивался характер южных воинов, которые сгоряча бросаются в бой, а встретив достойное сопротивление, с пафосом умеют отступить, уже ставя себя чуть ли не в разряд друзей. И только проявишь слабину и потеряешь бдительность - могут без предупреждения и зазрения совести воткнуть кинжал в спину или втихаря подсыпать яду в кубок не принявшему их приглашение воителю.  
        Я ничего не стал отвечать ему, а проследив за отступлением, вернул клинки в ножны. Мы и так значительно засветились перед посетителями трактира, и только расположение постройки в тупике квартала гарантировало, что свидетелей не будет больше десятка. Поэтому следовало как можно быстрее покинуть улицу, не дожидаясь городской стражи правопорядка и унизительной процедуры объяснений.
        - Пойдемте, красавицы, а знакомство обсудим по ходу следования, - я приобнял  обеих девушек за талии и увлек в сторону рынка, так как лучшего места затеряться среди толпы не стоит и искать.  

        Чем мне нравилась Снежна, так тем, что никогда не устраивала сцен ревности и истерик на людях, дожидаясь пояснений от любимого после, сколько бы времени для этого не требовалось.
        - Судя по всему, Менелана не единственная эльфийка из разряда твоих знакомых, - мысленно уточнила северянка, пользуясь ментальной связью между нами.
        - Не стану скрывать, с этой юной красавицей нам уже доводилось встречаться прежде, но подробности расскажу тебе позже, - ответил я, обдумывая случайность повторной встречи, словно само провидение подталкивало нас с Витаной друг к другу в критический момент.
        Эльфийка, судя по всему, еще не пришла в себя после калейдоскопа последних событий, и тоже безмолвно следовала куда ведут, придерживая свободной рукой напарницу вашну.
        Мысли Витаны действительно метались хаотично, но вокруг одной персоны - Влада. Как она мечтала встретить его, с горделивой осанкой восседающего на черном единороге. И чтобы он непременно выбрал ее, узнав в толпе, и не отпускал из объятий очень долго, прикованный любовным взглядом.

« - Что же это только что произошло? Мужчина моей мечты опять появился в самый критический момент и повторно спас от плена и поругания, значит это точно судьба, - подумала Витана. - Тогда кем ему приходится ведьма? А что тут думать - конечно, близкая подруга, вон как бросилась в бой, не задумываясь ни на секунду. Я бы тоже так сделала за любимого. И как же быть дальше? Хотя чего я ждала, что сильный и умелый воин даст обет воздержания ради случайно встреченной эльфийки? А ведь Влад и так сделал нам с Ташей королевский подарок в виде двух вашн. Точно, именно этот поступок вселил в меня надежду, что я далеко не безразлична ему. Но теперь ничего не изменишь, придется еще раз разобраться в своих чувствах, и себя не обманешь, терять его снова не хочу, особенно сейчас, на чужбине. Стоп. Влад же ответил принцу, что тоже собирается поступать в Академию. Как бы здорово было учиться вместе», - расплылась в улыбке успокоившаяся девушка.   
        Пока дамы молчали, я решил расспросить вашну, завязав ментальный разговор.
        - Как дела у тебя, подруга, хозяйка и посторонние не обижают?
        - Все хорошо, вожак. Я целиком и полностью довольна своей парой и недавно мы связали жизни кровью окончательно. Витана очень чистая душой и молода годами девушка, поэтому ее часто обманывают старшие. Верховная жрица что-то задумала против нее, я это почувствовала во время ритуала, но эльфийка не послушалась меня, еще не научилась доверять.  Сейчас мы далеко от дома, но я себя ощущаю даже спокойней, чем прежде, по крайней мере, без труда можно определить друга и врага. А когда рядом появился ты, поняла, что мы одолеем и вдвое больше воинов.
        - Вы часто тренируетесь с Витаной в паре? - спросил я, осознавая пробел в подготовке девушки, что для боевых двоек пард выглядело нетипично.
        - Как по мне, так нет. Занятия магией перед поступлением отнимали у хозяйки много времени, а наставницы из числа женщин Пардус не хотели тратить свои силы на чужачку, как называли ее за глаза.
        - А что на любовном фронте, котят завести еще не хотелось? - поинтересовался я, помня, что самца вашны подбирали из диких, не желающих жить с людьми особей, уходя на несколько дней в заброшенный лес возле Чуждого Мира. Только там остался нетронутым участок планеты, где пантеры развивались в гармонии с природой.
        - Мне нет, хотя примерить на себя в будущем роль матери не откажусь, а хозяйка часто мечтает о тебе, вожак, потому что влюблена, по самые кончики когтей. Я это и ранее чувствовала, а после проведения ритуала связь между нами стала в несколько раз сильнее. Так что не упусти подругу, у вас будут красивые и умелые дети.
        - Не все так просто, красавица, как тебе думается, у меня уже есть жены, которых я искренне люблю. Витана, честно говоря, тоже для меня не безразлична, хоть мы и виделись мельком, и какие-то струны в душе трепещут при ее созерцании и общении. Но как красавица воспримет новость о конкурентках - не знаю, молода еще. Одно скажу тебе точно, силой тянуть в свой гарем не стану, но если отважится шагнуть навстречу - обогрею.
        - Не вижу в том ничего плохого, мы часто меняем партнеров, добиваясь более живучего потомства, так почему у оборотней не может быть несколько пар? Ты сообщи ей, не заставляй мысли влюбленной девушки метаться в догадках, а там сердце само подскажет, - посоветовала кошка, не по годам проявляя мудрость, заложенную самой природой бытия.
        - Пожалуй, так и сделаю, - подвел итог я нашей беседе.
        Пока я мысленно разговаривал с вашной, пауза несколько затянулась, а судя по внешнему поведению, девушки уже полностью пришли в норму, вертя головами по сторонам, и украдкой оценивающе поглядывая на друг на дружку. Поэтому пришло время прервать молчание.
        - Красавицу, которую нам пришлось выручать, зовут Витана, и мы познакомились год назад, в бою, случайно, -  лаконично представил я эльфийку ведьме. - А это моя близкая подруга, Снежна, и последние месяцы она делит со мной кров и постель. - Теперь ты поясни нам, остроухая прелестница, как  попала в ловушку и почему разгуливаешь по столице королевства людей, подданные которого откровенно недолюбливают чужаков, всего лишь в паре с вашной? Неужели предыдущего урока от жизни было не достаточно?
        Эльфийка опустила голову, а лицо до самых ушей залилось краской, обозначая стыд молодой особы, но, тем не менее, она нашла в себе силы не разрыдаться и ответить по существу заданных вопросов.
        - Мы с Ташей прошли вступительные испытания в здешнюю Академию Магии два дня назад, но оставить четвероногих подруг на территории студенческого городка, рядом  с собой нам не позволяют. Правила учебного заведения запрещают содержать живых фамильяров в непосредственной близости от других одногрупников вплоть до третьего курса, а после тоже существует несколько ограничений.
        К сожалению вашны подпадают под запрет, как свирепые хищники, мало восприимчивые к магии, и поэтому нам посоветовали снять жилье для боевых подруг в городе. Вчера мы с сестрой не смогли подыскать подходящий вариант, люди боятся и не желают даже слушать о приюте огромных кошек, а сегодня решили разделиться, чтобы обойти вдвое больше кварталов.
        Принц Гадеш тоже поступил в Академию, и после экзамена попробовал навязать нам с Ташей свое общество. Однако, получив отказ от обеих, не отбросил намерения, а решил подкараулить нас поодиночке с помощью телохранителей, приставленных его отцом, и воспользоваться обычаями своей страны, а именно украсть и отправить девушку в свой гарем, тогда выбранная одинокая особа не может отказать наследному принцу в близости. Нет, вы не подумайте, насилия в подобных случаях практически не бывает, и господин обязан заботиться о своих женах и наложницах пока не получит согласия, но я не приемлю для себя путь золотой клетки, поэтому и хочу развиваться как магиня, а не постельная утеха.
        Кстати, какой факультет выявил предварительный отбор для вас? - перевела разговор на другую тему Витана.
        - Мы не проходили смотрины год назад, и хотим воспользоваться исключением из правил, сдав экзамен комиссии преподавателей, - без пафоса ответил я остроухой красавице.   
        - Но это же практически нереально! - воскликнула без наигранного испуга эльфийка, на что ведьма лишь многозначительно улыбнулась. - За последние сто лет только одному магу удалось пройти на первый курс подобным способом, а желающих не терять год на подготовку каждый раз не меньше двух десятков.
        - Придется разрушить закономерность, - парировал я без излишних эмоций, продолжая передвигаться в сторону Академии. - Кстати, по поводу вашн не расстраивайся, я пристрою ваших четвероногих подруг, независимо от  результатов экзамена, в своем столичном доме, а по выходным вы сможете их навещать.
        - Я почему-то так и подумала, что с твоим появлением все проблемы исчезнут сами собой, - резюмировала Витана.
        Дальнейший путь к стенам студенческого городка, где обучают магов, мы проделали в безмолвии, так сказать каждый наедине со своими мыслями. Насколько я чувствовал и улавливал обрывки дум, ведьма настраивалась на сражение с преподавателями, а эльфийка ментально о чем-то спорила с вашной.  Себя же я решил отвлечь раздумьями о последующих шагах для отряда разведки и ожидаемых на подходе куртизанок…

…Утро для ректора Академии Магии, расположенной подле столицы Тенгрии, началось с конверта, появившегося на рабочем столе как обычно, само собой. Подобные послания периодически приходили всем руководителям магических школ, и по разумению непосвященных посылали их Хранители - тайный орден магов-долгожителей, которые следили за неукоснительным соблюдением правил и законов учебных заведений. На их же плечи выпадал выбор кандидатуры и самого ректора из числа претендентов, достигших звания Архимага, а также достойных деканов, возглавляющих разные направления и стихии.
        Конверт запечатывался особым заклинанием и при открытии кем-либо из посторонних попросту сгорал. Знак Хранителей в виде двух скрещенных перпендикулярно восьмерок знали все маги на планете, мечтающие оказаться в числе избранных, но ни одного члена ордена живьем никто не видел.
        Существование инкогнито обуславливалось в первую очередь гонениями со стороны правителей разных стран, мечтающих подмять под себя свободолюбивых магов.
        Строки из летописей утверждают, что и боги зачастую участвовали в борьбе за влияние над одаренными, но астральщиков, как за глаза называют Хранителей за способность общаться через астрал, защищает сама планета.
        Любое вмешательство в дела магических школ со стороны королей и власть имущих приводило к роковым последствиям и катаклизмам. Академия на территории Священного Леса эльфов несколько столетий назад из-за подобного конфуза утратила все источники, кроме Жизни и Смерти.
        На островах, оккупированных пиратами, проявляются только стихии Воды и Воздуха, у гномов в ущерб другим преобладает Земля, у тифлингов - Огонь и так по нескольким державам материка. Полным набором стихий могут похвастаться учебные заведения Тенгрии, Валдии, Сирейс и Десетрум, но наилучшими наставниками славится именно столица Альтус.
        Конечно, герцог, как впрочем и остальные правители не оставляют надежд хотя бы косвенно влиять на одаренных из числа подданных, поэтому как в самой Академии, так и среди гильдии постоянно находятся их наблюдатели и прикормленные маги.
        Вскрыв конверт, Архимаг стихии Земли обнаружил короткое послание и запечатанную записку, которую ему следовало передать лично в руки гостю. Текст гласил следующее: «Сегодня Академию посетит пара интересных для нашего общего дела людей, желающих пробиться в студенты по правилу исключения, граф Север и его подруга Снежна из рода северных ведьм. Гостей надлежит встретить, передать письмо и намекнуть об особенностях существования одаренных и природных источников разных стихий».
        Ни полслова о теме писания, ни каких-либо указаний на дальнейшее не было, но это не волновало ректора, ведь Хранители всегда окружали свои поступки тайной… 
        По прибытии первое, что бросилось мне в глаза - сплошная трехметровая стена с металлическими трубами наверху по всей длине. Через каждые пятьдесят метров к ограждениям у основания крепился прозрачный камень из горного хрусталя или стекла, а в магическом зрении камни светились как накопители, которых хватало и у подножия и внутри кладки. Скорее всего, при штурме стена укреплялась энергетическим щитом, который подпитывался из природных кристаллических хранилищ маны. Оставалось загадкой только за счет чего или кого они наполнялись.  
        По обе стороны дороги, не доходя до ворот, я насчитал двенадцать небольших домиков, которые из рассказа Менеланы предназначены для гостей и близких, ожидающих встречи с учащимися. В одном из таких сейчас живет Витана с сестрой, пока не найдут приют кошкам, или до момента начала учебы.
        К тому времени все студенты первых двух курсов поселяются внутри Академии, а усадьбы в большинстве пустуют, в ожидании родителей или иных посетителей. Конечно, бывают и исключения, некоторые богатеи фрахтуют помещения на целый год под телохранителей и помощников, считая, что их чаду непременно необходима поддержка или утирание сопель в критический момент, но из-за стоимости такие случаи действительно редки. Шутка ли, двадцать золотых в день, проще найти постоялый двор в городе и держать сменных постовых недалеко от ворот Академии, но иногда статус не способствует экономии.   
        На входе нас с ведьмой остановили два парня и девушка, с лентами стихий Воздуха, Земли и Жизни, три перпендикулярных полоски на которых определяли курс студентов.
        - Стойте! - повысил голос высокий брюнет. - Давно к нам не заглядывали северяне. С ведьмой все понятно - ее удел факультет Воздуха и дополнительно курсы по Воде, а что забыл в наших стенах полукровка-варг, неужели мечтает поступить как адепт Крови, или ты служишь обычным телохранителем? Если первый вариант - то оборотничество и шаманизм входит в сборную кафедру конструкторов и отдельно никто подобным направлениям не обучает, а если второй - то слугам на территорию студгородка входить запрещено. Вы знаете об этом?
        - Ребята, мы еще не проходили предварительного смотра, поэтому рано говорить о наших источниках или способностях, - вмешалась Снежна, помня, что я ненавижу хамов и могу без предупреждения заехать ему в морду.
        - Ха, вы видели этих простофиль, - повернулся страж-болтун к коллегам. - Они надеются сдать экзамен комиссии деканов по праву исключения, не понимая, что только потеряют деньги. Мне отец говорил, что таким образом «учат» слишком самоуверенных и богатых, ведь оплату, внесенную наперед, за все пять лет муштры, никто не возвращает, когда бы и по каким причинам ты не покинул стены Академии. Что, не знали? Так у вас есть пять минут на раздумья, - обратился он к нам, но, видя невозмутимые лица, продолжил, - ладно, сейчас сообщу секретарю ректора. И не надейтесь быстро попасть на прием, тех, кто возомнил себе пройти комиссию, начинают мариновать еще до самого испытания, - откровенно рассмеялся третьекурсник. 
        Как он пообщался с ректоратом, мы не заметили, потому что парень заходил в небольшой домик, а вернувшись, его лицо выражало недоумение, словно получил чем-то по голове.
        - Вас уже ждут. Проходите влево по дорожке, через сто шагов увидите здание с колоннами, - без тени улыбки или издевательств изрек маг-недоучка, почесывая затылок и поглядывая на остальных товарищей по службе.
        У входа искомого строения нас действительно ждал представительный подтянутый мужчина, возраст которого навскидку и не определишь. Все одаренные, как правило, очень внимательно следили за внешним видом, подчеркивая родовитость и высокое положение в обществе, и если кто из них представал в роли старика, то только для того, чтобы подчеркнуть, таким образом, выбранный антураж мудреца.
        Ректор представился первым, следуя этикету, принятому на планете - кто значимее, тот сам определяет начинать общение или игнорировать окружающих.
        - Архимаг школы Земли, граф Лудно Гривс. Как я понимаю передо мною Влад Север и его близкая подруга Снежна?
        - Все верно, господин ректор, вы не ошиблись. Но, честно сказать, для нас загадка, что вы ждете чужаков с другой страны, или подобный прием, вопреки воплям студента на входе, ожидает каждого иноземца?
        - В этом нет ничего удивительного, не знать героя войны с ящерами и его ближайшее окружение - недопустимо для любого, кто имеет хоть малое влияние в Тенгрии и разбирается в тонкостях политики. Я имею в виду по-настоящему отличившегося командира, а не тех, кому досталась слава и восторженные крики охлоса. Честно говоря, хотел познакомиться с вами сразу после нашумевшей кампании, но вы опять удивили всех, не вернувшись в столицу.
        Смею предположить, что вы не ищете славы и всенародной любви, делая только то, что сами считаете необходимым. Но вернемся к нашей сегодняшней встрече. Ваш приход, молодые люди, предсказали Хранители, поэтому я не мог, да и что говорить, не хотел игнорировать их просьбу.
        - Наше участие в войне и приобретенная в этой связи известность как-то помешают поступлению и последующему обучению в Академии на территории Тенгрии, господин Архимаг? - поспешил спросить я, опасаясь того, что впоследствии сокурсники будут тыкать в нас пальцем и шушукаться за спиной.
        - Нет, граф, все, кто прошел вступительное испытание, достойны обучения, независимо от происхождения или возраста. Более того, скажу, что правила учебного заведения неизменны для всех, а внутри наших стен на студентов не распространяются законы никакой страны, независимо от подданства и вероисповедания.
        Если говорить об учащихся, то они редко интересуются событиями вне Академии, прежде всего из-за личной занятости, а к боевым действиям молодежь привлекают только в случае угрозы самой столице или студенческому городку, поэтому большинство из них даже не слышали о войне и участниках сражений.
        Конечно о вашем присутствии, как бы вы не изменяли имя или внешность, доложат королю и герцогу, уж их представитель в лице отвечающего за безопасность исправника, Магистра Земли, Крыйса, не пропустит подобных «гостей», поверьте. Он же, и другие преподаватели, как верноподданные своих стран, наверняка попытаются завести с вами знакомство и наладить сотрудничество в интересах родных держав. Прежде всего, помня об автономности графства Арканум и расположении вблизи Чуждого Мира, а также с целью прощупывания боевого потенциала вашей дружины, граф, но в этом случае афишировать взаимоотношения тоже не станут, а вы сами вправе выбирать среди окружающих друзей.
        - А почему вы нам все это рассказываете, господин Архимаг?
        - Причин много, молодой человек. Во-первых, вы мне интересны как личность, сумевшая отхватить кусок территории у герцога Милдо Равука и короля Славния Рокса. Во-вторых, далеко не к каждому смертному проявляют интерес Хранители, которых никто не видел вживую. И,  в-третьих, мое положение ректора с независимыми правилами существования Академии внутри Тенгрии чем-то сродни владетелю домена Арканум. На обоих из нас пытаются давить силой и интригами, так почему не объединить усилия там, где это будет обоюдно выгодно и не ущемит личных интересов?
        - Пока все логично, но мне казалось, что должность руководителя одного из основных учебных заведений страны отдается в руки исключительно лояльного короне мага и коллектива наставников. Иначе всегда существует риск подготовки переворота практически под боком монарха или, по меньшей мере, влияния на учеников, чтобы сформировать их мнение о ком-либо в свою пользу.
        - Очевидно, вы не знаете принципы существования всех без исключения Академий Магии, граф. И это еще одна тема, которую следует обсудить с вами, как с владельцем земель от лица Хранителей. Начну с первопричин так сказать.
        Наша планета, Роза Миров, своеобразным образом регулирует появление одаренных и их силу в той или иной точке суши, но и проживание магов в обозначенной местности имеет свое, далеко не последнее значение. Дело в том, что природные источники и живущие подле них существа можно сравнить с парой симбионтов.
        Например, у эльфов, чем больше магов школы Жизни, тем сильнее источник, вырабатываемый деревьями, и чем мощнее стихия, тем выше рождаемость одаренных.
        У тех же орков природные родники слабы, потому что несколько столетий тому назад их вожди посчитали для воина верным путь силы, а женщин-искусниц задвинули на вторые роли. Сейчас некоторые из лидеров зеленокожих жалеют о малом количестве искусников в своих армиях, а шаманизм среди мужчин не до конца справляется с боевыми задачами, хоть они и пытаются зацепиться за древние руны, как основу всех знаний.
        Однако мало кто знает, что изначально на обоих материках существовало по шестнадцать крупных узловых центров, где каждый маг мог дотянуться до своего родного источника практически без усилий. В подобных местах, как не трудно догадаться, сами собой образовывались города и столицы, за них воевали и старались разорить.
        Если представить себе карту, то симметричное расположение обозначенных точек нарисует перекрещенные восьмерки, знак Хранителей. Такое же число характерно для первостихий - Вода, Воздух, Огонь, Земля, Кровь, Жизнь, Смерть и Разум, а человек, сумевший взрастить в себе все из перечисленных и добавить Любовь, становится богом.
        Последняя стихия вкупе с остальными обязательно необходима, чтобы созидать миры, как и надлежит высшим сущностям, но некоторые из небожителей, достигнув вершины бытия, выбирают более легкий путь разрушения. Так получилось два пантеона, условно обозначенные «светлым» и «темным», вопреки домыслам людей о цветовой гамме применяемых заклинаний.
        Под влиянием алчных правителей, часть из которых, надо признать, вышла из среды умелых магов, войн, затеянных по причине передела влияний, прорыва иномирных сущностей в лице тех же демонов и вампиров, появившихся порталами, симметрия узловых источников нарушена, а многие из них исчезли, боюсь этого слова, навсегда.  Именно тогда, согласно легендам, часть старейшин из числа одаренных, давно перешагнувших тысячелетний возраст, ушла в тень, образовав тайный орден Хранителей. Их цель - восстановить равновесие, даже вопреки некоторым богам и правителям, и, как ни странно, планета поддерживает начинание разумных.       
        Образование Академий Магии с самостоятельными правилами и законами как раз и является их непосредственной заслугой, причем история многих заведений гораздо длиннее периода существования тех держав, где учреждения территориально расположены. Именно поэтому, чтобы ученики разных народностей и стихий не чувствовали себя ущербно, состав преподавателей интернациональный, а законы и неприступность стен гарантируют неприкосновенность.
        Например, у нас декан факультета Огня - тифлингесса, артефакторики - гном, школу Смерти возглавляет дроу и каждый из них принял назначение, получив послание от Хранителей.
        Конечно, они никогда не забывают об интересах своих стран, заводя дружбу среди учеников, но без перегибов в виде порабощения, за этим слежу я, как ректор в первую очередь, и косвенно сам коллектив, не допуская нечестной «игры».
        Существуют также исторические примеры наказаний подобных хитрецов со стороны Хранителей, когда после письменного предупреждения зарвавшегося мага находили мертвым или лишенным дара.
        Касательно опасений державного переворота - они всегда есть, ведь правители любой страны ревностно реагируют на любую неподконтрольную силу. И именно поэтому, как я уже говорил, среди нас присутствует доверенное лицо короля - исправник Крыйс. Его задача, как это не парадоксально звучит, снять угрозу, возникающую против действующей власти, но не внутри Академии, а со стороны нашего коллектива. Дополнительной гарантией спокойствия монарха служит гильдия Магов, отношения правительства с которой как раз и строятся на принципах взаимной лояльности, чтобы искусники из числа подданных Тенгрии поддержали отчизну против любого агрессора.
        - Как-то очень все сложно. Тогда кто мешает тому же королю сформировать мнение народа и выпускников против руководства Академии или подкупить ректора, сменив, так сказать, мирным путем сферу влияния?
        - Подобные поступки тоже были, и последствия довольно катастрофичны. Так, например, прошлый правитель Некроса эдиктами и деньгами задавил самостоятельность учебного центра, за что поплатился жизнью, умерев при загадочных обстоятельствах, а Академия вследствие таких событий лишилась большинства природных источников магии, скатившись до состояния заурядной школы некромантии и Смерти. Такое же состояние, но по другим причинам, постигло узлы первостихий на островах, оккупированных пиратами и варгами, появилось отставание в развитии большинства направлений у эльфов и других народов.
        - И что, вернуть первичное состояние назад нереально? - задал я вопрос, обескураженный положением дел.
        - Почему же, мне недавно указали на местность, где происходит обратный процесс. К источникам Земли и Воды в замке владетеля вдруг добавилась стихия Воздуха и Жизни, а чуть позже и отдаленней засиял Огонь.
        И, скажу наперед, одним лишь собранием или поселением магов разных стихий в обособленном месте подобного эффекта не достичь, необходимо сплотить их и развивать внутренние источники, сродни Академии Магии. Вам ничего не приходит на ум, граф, при упоминании этих событий?
        - Судя по вашим намекам, господин ректор, вы имеете в виду домен Арканум, где за последнее время резко возросло количество одаренных разных стихий, объединенных общими идеями, - огласил вывод я, осознавая, сколько усилий и стараний вложено в ведьм и пард, в том числе по развитию и увеличению числа внутренних энергетик.
        - Именно поэтому Хранители спровоцировали нашу беседу, молодой человек. Вы без принуждения стали на один путь с ними, хотя вполне могли ограничиться мощью двух-трех первостихий, - ошарашил меня заявлением ректор.
        - А как же титул и деньги, необходимые для поступления, ведь стоит их упразднить, как ваши стены пополнят толпы потенциальных магов, увеличивая концентрацию одаренных и провоцируя рост природных источников? - задал я, как по мне, вполне логичный вопрос.
        - Средства идут на содержание имущества и оплату труда наставников, а дворянство является своеобразным тестом, или, если хотите, первой ступенью, которую человек за счет наследства или врожденных способностей должен пройти самостоятельно. Ведь согласитесь, в нашем обществе не так трудно заслужить титул или купить, но для ленивого или излишне самонадеянного даже подобный шаг сделать не под силу.
        Кроме того, потеря денег тоже является определенным стимулом для посредственного, но амбициозного искусника тянуться за лидерами. Таким образом, отсеиваются бесперспективные студенты, на которых не стоит тратить время на разных этапах подготовки и обучения.
        С тем же успехом стены Академии досрочно покидают разбалованные дети богатеев, совершенно не способные на самостоятельные поступки и усилия над собой, как бы ни ратовали родители за любимое чадо.
        Кстати, после поступления  перстни, или иные именные артефакты на территории Академии не носятся, чтобы даже косвенно не создавать зависти и конкуренции, к примеру, между герцогом и виконтом.
        То же ограничение касается и боевого оружия, купленных или созданных свитков, фамильяров, помощников и слуг. Каждый из студентов имеет равные условия, но, еще раз подчеркиваю, только внутри наших стен.
        - Общую суть я уловил, и касательно части правил Академии тоже в курсе, включая запрет смертельных дуэлей на первых годах обучения, но кто мешает воздействовать на учащегося морально или физически за пределами обособленного городка?
        - Никто. В столице вы уже подвержены влиянию законов той страны, где находитесь, и действуете исключительно на свой страх и риск. Поэтому каждому из студентов следует несколько раз подумать, где и с кем проводить досуг. Мы же, я говорю о коллективе преподавателей, со своей стороны гарантируем помощь, в том числе беспрепятственное перемещение до телепорта при прерывании учебы и после окончания Академии, но количество подобных обращений ограничено тремя попытками, так что по пустякам беспокоить уважаемых деканов не следует.   
        На этом, граф, пожалуй, я прерву сегодняшнюю беседу, дела, знаете ли, но скажу, что был рад знакомству, и если вы осилите испытание - еще не раз сочту за честь пообщаться. Ах да, чуть не забыл, это письмо для вас лично, обязательно прочтите его до экзамена, - передал мне запечатанный пергамент Архимаг. 
        - Моя помощница уже доложила казначею и деканам о вашем желании пройти испытания, поэтому вас встретят в здании, где главенствует факультет артефакторики. Именно с шара «Истины» начинают знакомство с будущими студентами за год до поступления, и вас эта участь тоже не обойдет. Артефакт определит предрасположенность к стихиям, исходя из чего подбирается состав экзаменаторов, а казначей примет деньги.
        - Спасибо, господин ректор, за пояснения и до скорой встречи, - на оптимистичной ноте попрощался я с Архимагом, нисколько не сомневаясь в успехе наших с ведьмой попыток.
        ГЛАВА 6.
        В подтверждение слов руководителя Академии обратная сторона письма содержала знак Хранителей, только для меня он больше напоминал не восьмерки, а скрещенные перпендикулярно вытянутые знаки бесконечности. Вскрывалось послание по мысленному желанию мага, если попадало в должные руки, и мое содержало следующие строки:

      « - Здравствуйте, странник! Своими поступками вы подтвердили дружеские намерения в отношении планеты и желание развивать не только себя лично, а значит, достойны знать руну-ключ, открывающую путь в астрал, - прочитал я первые строчки и увидел обозначение розы ветров, выполненное из длинных и коротких пересечений бесконечностей, в закруглениях которых наличествовали разные руны.  
        Часть из иероглифов уже встречалась мне ранее, на портальной арке и медальоне перемещений, а остальные отправились в копилку памяти для последующего анализа и распознания.

      - Для проведения ритуала следует начертить обозначенные знаки на земле или иной поверхности в круге и поудобней разместиться в центре пентаграммы лицом на север. Представив печать в уме, и влив небольшое количество маны Разума, вы дотянетесь до информационного поля Розы Миров, где и отыщете часть желанных знаний.
        Ниже, через некоторое количество строк, была дописана еще одна фраза, словно инициатор письма что-то вспомнил или решил выложить напоследок.

      - Поступление северной подруги, граф, отчасти зависит от помощи незнакомца, которую ваша команда заслужила ранее».
        Пока шли к искомому корпусу артефакторики, уточнив у проходящих ребят направление, я хаотично обдумывал последнюю фразу тайных помощников, а перед самым входом меня вдруг осенила догадка. Письмо гнома к декану факультета, позволяющее получить поблажку, вот оно что, но почему указано «от незнакомца», ведь мы представились друг другу после драки? Гадать дальше попросту не хватало времени, поэтому я решил оставить все как есть, вручив конверт коротышки Снежне.
        - Прошу тебя, красавица, воспользоваться этим письмом в критический момент, невзирая на гордыню или отношение ко мне. Я хочу, чтобы ты училась и после передала знания своим соплеменницам.
        - По-моему важнее, чтобы в Академию попал наш лидер, - попыталась возразить ведьма, но, увидев решимость на моем лице, протянула руку за конвертом и продолжила, - мои чувства и молитвы наших подданных всегда с тобой, любимый, и это лучшая поддержка из возможных.
        - Я знаю, Снежна. И стараюсь платить той же монетой каждой из вас, - тихо прошептал я  в ответ и впился ей в губы.
        На краткий миг я почувствовал слияние душ и влил часть энергии Разума в ее тело, интуитивно ощущая потребность в таком поступке.
        Продолжить общение нам не дал старик-горбун, вышедший навстречу.
        - Молодые люди, я жду вас и золотые монеты уже достаточно долго, поэтому поторопитесь, если не передумали.
        У порога в комнату с артефактом казначей грубо остановил меня, выставив руку.
        - Сначала, дама, граф, и не забудьте снять все магические предметы с тела. Больше ни одному из одаренных заходить в комнату во время работы шара «Истины» нельзя, вы же не хотите, чтобы он ошибся в своих выводах. А результаты непременно узнаете позже, от своей подруги, если будет чем хвастаться.
        Фраза старика заставила на автомате просканировать его самого и убедиться в отсутствии внутренних источников, а также задуматься о возможных помехах из-за моей одежды и амуниции. Но коротко посовещавшись ментально с помощницей, я решил спрятать в сумку амулет телепорта и деактивировать защитный режим костюма, оставив неизменным браслет и ИскИн Умку на поясе, так как в магическом плане только одаренный школы Разума имел шансы распознать в ней мощный накопитель и расчетный центр.
        Через пять минут появилась улыбающаяся Снежна и восторженно произнесла:
        - Воздух, Вода и Жизнь, Влад, к тому же на довольно приличном уровне силы. Теперь твоя очередь.
        Внутри присутствовал все тот же старец, а за защитным прозрачным экраном невдалеке еще две девушки, ассистентки деканов, как пояснил казначей. Они фиксировали действие и вердикт артефакта, гарантируя отсутствие ошибки или подмены полученных данных, а отсутствие магов рядом с претендентом обеспечивало актуальность его визуального вывода.
        В ответ на приглашающий жест, я прошел в центр зала к креслу и, удобно усевшись, положил левую руку на темный шар, закрепленный в подлокотнике.
        За долю секунды до воздействия в голове прозвучал голос Умки:
        - Фиксирую работу прибора создателей под названием «Распознователь аур», спрятанного внутри сферы.
        - Ты можешь пояснить его предназначение и повлиять на результаты?
        - Метаморфы с помощью него определяли силу эмбриона, еще до рождения, обязывая маму выполнять некоторые упражнения и заранее закладывая начальные шаги обучения будущего ментооператора. Судя по всему, кто-то из ваших предков додумался приспособить его для идентификации стихий и силы источников магов по ауре существа.
        По поводу воздействия - я не могу заблокировать его влияние, если вы не разорвете контакт с плотью, но мне под силу приглушить результат.

      - Отлично, этого вполне достаточно. Потенциал мощи источников следует показать на уровне третьей части от реального, так как чувствую, что резонанса все равно не избежать.
        - Принято к исполнению.
        Тут же комнату над моей рукой осветила радуга, сверху над которой, по контуру, на краткий миг засветилась руна «ПУТИ» и еще несколько других знаков. Запомнить все вращающиеся печати, будь я простым человеком или магом, наверное, не удалось бы, но нейросеть зафиксировала все в подробностях, а разбираться с ними предстоит в будущем.
        - Ух-ты, полный универсал! - воскликнула одна из помощниц старика.
        - И что тут такого. Ну да, давненько у нас не было подобных магов, к тому же еще с проявлением нескольких рун-печатей, но его потенциал развивать и развивать, и, поверьте мне, для заурядного человека подобное испытание - скорее пытка на всю жизнь, чем преимущество над остальными одаренными, - высказала свое мнение вторая ассистентка. - Как правило, разжечь один из источников сильнее над остальными таким бедолагам не получается, только все в комплексе, и подобная задача требует значительного времени и огромных усилий над собой. А если представить дуэль с другим одаренным,  то шансов у слабого универсала практически нет.
        - А если он, все же достигнет вершин? - не унималась первая собеседница.
        - Тогда другое дело. В таком случае, пожалуй, только несколько Архимагов в состоянии сражаться на равных с Уникумом, - авторитетно заявила вторая, судя по всему более осведомленная в хрониках древности девушка.
        Получив деньги, горбун подсказал, куда двигаться дальше, заверив, что показания артефакта «Истины» очень скоро будут доставлены деканам.
        В зал мы со Снежной вошли первыми, но буквально сразу за нами стали появляться разные маги, всем своим видом указывая на господство, как территориально, так и над ситуацией, хотя за малым исключением определить, кто из них возглавляет факультет, а кто просто преподает, сходу не получилось.
        Особо выделялась тифлингесса, за счет яркого и облегающего фигуру одеяния, выгодно подчеркивающего осиную талию при остальных шикарных округлостях зрелой женщины лет тридцати.
        Оттеняла ее дроу, утонченными формами и поведением настоящей аристократки, контрастируя пепельными волосами и темно-оливковым цветом кожи с коллегой из огненного факультета. Остальные дамы тоже блистали достаточной красотой, подчеркивая истину, что магини не последнее внимание уделяют внешности и украшениям.
        Мужчины же - напротив, предпочитали одеваться не так броско, а скорее удобно, и кроме перстней не выставляли напоказ свои артефакты. В каждом из них сквозила уверенность в своих силах, и только глаза одного метались, словно у вора, пойманного на горячем. Мне и раньше приходилось встречаться с такими людьми, и скрытость взгляда, как правило, характеризовала скользкого, подлого человека, изо всех сил старающегося скорее ударить в спину, чем принять спор лицом к лицу.    
        - Декан кафедры артефакторов уже появился? - задала вопрос одна из женщин своим коллегам, как раз внимательно изучая результаты наших тестов, полученных от шара «Истины».
        - Он скоро будет, я сама видела, как уважаемый Манлин пересекал ворота, - ответила тифлингесса. - Так что спора по поводу юноши, милашка, вам и в этот раз не избежать.
        - Коллеги, предлагаю раздел и одновременную «игру», чтоб не затягивать время, а я проверю физические кондиции обоих по ходу испытания, - вмешался в разговор мужчина с колючим, мечущимся взглядом и знаками стихии Земли на одежде.
        - Согласна, - поддержала порыв предыдущего оратора красавица-дроу. - Судя по тесту артефакта, Ведьмой займутся деканы Воды, Воздуха и, на мое удивление, Жизни, а парень попадает в руки конструкторши, артефактора, если тот успеет, а также пройдет испытание от адептов Огня и Смерти.
        Хочу напомнить, согласно установленным правилам у универсалов экстерн принимают трое и больше деканов, одноименных источникам, имеющимся у  поступающего.  К сожалению, адепта Земли сегодня нет в городке, но для слабенького одаренного названных наставников и так более чем достаточно. Кто «за»? Отлично, противников нет. Тогда начнем «игру», господа, делайте свои ставки!
        У нас на глазах сильные мира сего, искусные маги, с азартом учинили прием денег, определяя ступень, которая для каждого из испытуемых станет последней. При этом ни наши имена, ни еще какие-либо подробности об участвующих в «забеге лошадях» они не удосужились выяснить.
        Едва сдержав порыв грубо высказаться об их балагане или прервать фарс демонстративным уходом, я предположил, что таким образом они морально подрывают настрой претендента или провоцируют слишком горделивых и именитых дворян на поспешные решения. А раз помешать им я не в силах, то остается возглавить торги.
        - Господа, а почему никто не ставит на победу? - с иронией уточнил я.
        - А и вправду, уважаемые маги? - поддержала шутливый тон дроу. - Кто хочет пояснить нашу позицию, юноше?
        - Я думаю парень и так все понял, без подсказок, и, сдается, тоже что-то хочет предложить, - встрял в разговор адепт Земли, который, судя по разговорам, не является деканом этого факультета.
        В нем я определил исправника, сопоставив оговорки ректора накануне и внешние проявления неприязни на физиономии к себе лично. И раз мне предоставили слово - так почему не пойти ва-банк.
        - Ставлю тысячу на собственную победу! - громко и с достоинством произнес я свой вердикт, наблюдая на лицах некоторых из присутствующих ироничные улыбки и удивление.
        - А ведь это вызов, господа! Как чудесно! Не часто нас посещают симпатичные парни с чувством юмора и при полном кошельке, - заулыбалась сногсшибательная тифлингесса, поправляя изящным хвостом прядь рыжих волос на плече, в тон которым ее идеальные формы облегало тонкое алое платье. - Жаль будет расставаться так скоро, - добавила томным голосом с толикой наигранной печали красавица нечеловеческого рода.
        - Я принимаю заявленную ставку, кто со мной? - уточнил исправник, собирая деньги с согласившихся, судя по всему далеко не бедных коллег. - Десять к одному, парень. Ты можешь вернуть потраченные на учебу средства назад, так что постарайся, приз более чем достойный, а заодно и нас порадуй.
        Ведьму забрала в соседнюю комнату магиня Воды, пригласив также двух других деканов из выбранной тройки экзаменаторов, а я с остальными остался в общем зале.
        - Первое задание будет от меня, - уточнила тифлингесса, неспешно приближаясь ко мне походкой настоящей сердцеедки, повиливая бедрами и не отрывая взгляда карих очей от сидящего на стуле смельчака. На миг зрачки вспыхнули огнем, завораживая выбранную «жертву». - Ваша задача, юноша, совладать с моей подружкой, - добавила дама, наклоняясь надо мной и приоткрывая вид соблазнительных полушарий из декольте.
        С окончанием ее слов мне на руку прыгнула магическая огненная саламандра. Для обычного человека эта маленькая ящерица показалась бы раскаленным угольком, а то и больше, мгновенно проникнув в тело.
        Даже сильные адепты школы Огня не всегда в состоянии осилить испытание духом-фамильяром в виде обжигающей саламандры, блуждающей по телу несколько минут, но на моем лице и мускул не дрогнул.
        После «купания» в горящих разным пламенем источниках, устроенного ранее страннику драконами, ни один из видов огненной стихии не причинял мне вреда, а когда ящерица узрела в недрах тела теневого дракона - казалось, я ощутил ее радость и услышал отголоски их беседы.
        - Вот это самообладание, я понимаю, - наигранно восхитился исправник. - Только на помощь магини Жизни не надейтесь, юноша, она занята с вашей подругой ведьмой и не сможет подлечить внутренние органы, которые сейчас обжигает нежным прикосновением саламандра, - решил вытянуть из меня реакцию «хорек», очевидно рассчитывая, что вместе со словами возмущения я извергну стон, или каким-то иным образом выкажу свои телесные муки.
        Разочаровывать часть собравшихся магов или поддерживать чаяния остальных, какими либо эмоциями подпитывая их игру, я не собирался, безмолвно рассматривая каждого из них, поочередно. Когда еще выпадет момент составить психологические типы наставников в условиях азарта.
        - Время, господа! - воскликнула дроу, а тифлингесса протянула руку за четверолапой посланницей.
        Если в начале испытания на меня прыгала красная, словно раскаленный в кузне металл ящерица, температуры которой вполне достаточно, чтобы прожечь тело насквозь, то назад появилась практически белая, как яркая лампочка саламандра, передавая хозяйке часть энергии из моего источника.
        - Великолепно, юноша! - приняв дар, воскликнула тифлингесса. - Я принимаю зачет по стихии Огня, и, скажу больше, мой факультет открыт для вас в любое время дня и ночи, - напоследок рыжеволоска коснулась кончиком языка губ, пока наши лица оказались рядом и были скрыты от других магов, недвусмысленно намекая на дальнейшее развитие отношений.
        - Я подумаю, госпожа декан, но в любом случае несколько уроков для себя на вашей кафедре не откажусь получить.
        Своим ответом и позой я не давал надежды на продолжения любовных взаимоотношений с красавицей, так как от Умки получил предупреждение о ментальном воздействии второго уровня, сродни приворотному гипнозу, в краткие миги появления огонька вместо зрачков бестии.  Но и открыто отвергать интерес одной из сильных магинь тоже не стал, опасаясь привселюдно обидеть женщину. Мало того, что задуманная ею атака не прошла успешно, так еще возможные высмеивания со стороны коллег однозначно выведут меня в ранг врагов, и тогда о факультете Огня можно смело забыть.
        - Предлагаю, пока госпожа конструктор готовится, проверить концентрацию подопечного по уровню «предел», судя по всему перед нами не хилый маменькин сынок, а скорее наоборот, хоть и без знака воина на руке. Потом я временно покину вас, для испытания ведьмы, господа, а «игры» разума прошу перенести напоследок, если наш подопытный дотянет до того часу, - опять взял инициативу в свои руки представитель короля в Академии, лучезарно улыбаясь перед очередной пакостью. 
        После согласия остальных, мне плотно завязали глаза и огласили суть испытания - уклоняться от вылетающих с разных сторон камней. Честно говоря, я не ожидал такого простого для себя задания, но, как оказалось, с выводами слегка поспешил.
        Сначала булыжники с куриное яйцо вылетали небыстро, но постепенно темп стал возрастать, а исправник стуком о стену пытался отвлечь мое внимание.
        Дилемма, возникшая в сознании, стояла между тем, чтобы ускориться, выдавая как минимум происхождение оборотня, или получить несколько ранений, быстрое заживление которых из-за регенерации тоже раскроет отличие от простого человека. Ни того, ни другого не хотелось, поэтому приходилось в прямом смысле этого слова кувыркаться и прыгать, искусственно демонстрируя напряжение в виде вздувшихся вен и выступившего пота.
        Однако добежать до окончания расстрела, который устроил адепт Земли, за счет прекрасного владения своей стихией,  без новых сюрпризов, не вышло, кто-то из наставников-деканов решил выступить в пользу принимающего экзамен, добавляя шум и стук еще с одной стороны.
        Пришлось пожертвовать левой рукой, предварительно укрепив кожный покров по максиму. Когда увернуться не удавалось, в ход шла конечность, подставленная на пути снаряда, поэтому ни одной царапины на лице или других частях тела увидеть моим мучителям не судилось, и, слава Фортуне, количество активных болельщиков команды противника не увеличилось. Рука тоже не утратила функциональность, а несколько гематом  и царапин, принятых по касательной, позволили пройти испытание и не выдать истинное происхождение.
        - У меня нет претензий, - с четко различимым недовольством в голосе выдал вердикт исправник. - Он в ваших руках, наставники.
        - Теперь мой черед, - выступила вперед темная эльфийка. - Для вас, молодой человек, я приготовила особого вьюнка, - без тени эмоций сообщила красавица, но от ее слов женщина конструктор вздрогнула, а остальные зрители стали шепотом обсуждать шансы подопытного.
        - Правила испытания очень просты, вы опускаете руку в горшочек и, касаясь росточка, подпитываете его своей сырой маной источника Жизни. Впрочем, даже если не умеете делиться энергией - он сам возьмет себе пищу по вкусу. С магией Смерти связано задание вовремя остановить растительного хищника, иначе он высосет донора до дна, не сомневайтесь, - напоследок улыбнулась очередная бестия.
        Когда остроухая приблизилась ко мне с вазоном в руках, я протянул для теста правую кисть, но она поставила новые условия:
        - Левую конечность, малыш, так будет интереснее.
        Пришлось отдать на заклание пораненную прошлым испытанием ладонь, и, как оказалось чуть позже, за это я едва не поплатился жизнью.
        Вьюнок быстро показался из горшка, скачком отобрав у меня приличное количество маны, пока я не сообразил ограничить отток энергии через Умку. Тогда растение укололо меня в одну из ран и, впитав частицы крови, снова подросло.
        - Влад!!! - завопила в мозгу ИскИн-помощница, - пока я концентрировалась на борьбе с вьюном за ману, тебя заразили смертельным шипом и ядом. Росток пытается прорасти внутри организма, и мне едва удается сдерживать его. Хорошо, что место проникновения отравы там же, и я не позволила ему пробраться дальше пальца, но пораженные ткани твоей плоти без притока крови довольно скоро отомрут. Поэтому решение о дальнейших действиях следует принять крайне быстро. Пока попробуй протянуть нить из внутреннего источника серой стихии к зараженному персту, возможно, это убьет паразита или хотя бы остановит его активный рост, и сконцентрируй энергию Жизни внутри себя, наподобие клубка, чтобы лишить растительного хищника подпитки.  
        Узрев мои внутренние потуги и пот на лбу, как результат перестройки энергетики и повышения температуры тела, дроу заразительно рассмеялась.
        - Вижу, что вы уже поняли всю подоплеку испытания, но даже если не все взвесили, поясню. Пока вы боретесь с внешним энергетическим вампиром, его ядовитая спора убивает вас изнутри. Вам предстоит одновременная борьба на разных уровнях, что подвластно только тренированному претенденту, который сполна использовал год подготовки после предварительного смотра. Но самое интересное впереди, ведь время испытания, как и вашей жизни, ограничено, а душу начинает заполнять страх - первый предвестник Смерти, - стала словами нагонять жути с виду хрупкая женщина.
        - Не слушай ее, Влад, у нас все получается, а дроу по ходу теста пытается проверить твои способности к концентрации в экстремальных условиях и заодно отвлечь от процесса борьбы, пока не исчерпан лимит времени.
        В подтверждение слов Умки серая ленточка магии Смерти проступила на коже левой руки и на глазах у зрителей проложила путь от локтя до проблемного пальца.
        Весь перст тотчас потемнел, а я по совету помощницы принял быстрое решение - сформировав «ЛЕДЯНОЕ ЛЕЗВИЕ» второй конечностью отрубил злосчастную опухоль.
        - Молодец, Влад! Одним махом лишился шипа и яда, а плоть отрастет за пару дней, тебе ли, как оборотню, не знать этого. Осталось справиться с внешним воздействием, - продолжала подбадривать меня ментально ИскИн.
        Без подпитки маной паразит прекратил рост, шевеля усиками в поисках пищи, а я во избежание прорастания нового хищника или использования моих клеток в иных целях после испытания, сжег простейшим заклинанием отрубленную плоть дотла. Удивленные глаза дроу лучше любых свидетельств выдавали то, что мои старания увенчались успехом.
        - А вы не так просты, как показалось на первый взгляд, юноша, - обескуражено произнесла темная эльфийка, украдкой поглядывая на реакцию других деканов.
        Когда тифлингесса кивнула, обозначая конец испытания, магиня Смерти взмахнула  рукой и произнесла речитатив, отбирая жизнь у стремительно увядающего растения. А затем продекларировала увиденное для остальных присутствующих.
        - Решение приняли быстро, не поддавшись панике, и, судя по всему, не дали распространиться ни яду, ни паразиту дальше последней фаланги пальца. Превозмогая боль, сформировали простое «ЛЕЗВИЕ», кажется, школы льда и, не колеблясь, отрубили себе уязвимую плоть. Затем применили плетение противоположной стихии, подчищая за собой следы. Энергетику тоже свернули, хотя я бы использовала другой вариант - перенаправила в рану после отсечения. А то, что с помощью заклинаний не умеете убивать растительных хищников на расстоянии - поправимо, для этого мы и находимся здесь, как наставники. Конечно, умереть бы вам однозначно не дали, такой задачи перед нами не ставят, и обычно я отсекаю руку зараженному претенденту в районе локтя, но последствия отравления ядом еще долго тревожат пострадавшего по ночам, а карманы опустошаются для покупки процедуры восстановления конечности. Я вас поздравляю, юноша - вы проходите дальше.
        После завершения очередного этапа в зале появился гном, в котором я узнал нашего знакомца с поляны в лесу и, поздоровавшись с остальными магами, направился прямиком ко мне.
        - Вы позволите, коллеги, переговорить с молодым человеком наедине. Как я понимаю, настала моя очередь его испытывать? - бросил за спину фразу коротышка пока приближался и, не дожидаясь ответа, сформировал «ПОЛОГ ТИШИНЫ» вокруг нас.
        Минута дуэли взглядами, и маг продолжил общение.
        - Вижу, что не обманули меня, и действительно направились в Академию, так почему же утаили, кем являетесь на самом деле? В домене меня приняли хорошо, а когда передал монету с интересным рисунком - оказали такие почести, словно мы родственники хозяина. Я долго недоумевал от происходящего, пока один из моих сородичей не объяснил суть происходящего, и то, что все это спровоцировала ваша метка, граф Север, - несколько возбужденно, с намеком на претензию выразился гном.
        - Так вы тоже не проронили ни одного слова, что сами являетесь деканом факультета артефакторики, скромно передав письмо для себя же. Не удивлюсь если и имя назвали вымышленное и историю о причинах преследования, в то время как мы повесили себе на пятки сотню фанатиков-боевиков из другой страны, с неутолимой жаждой в глазах увидеть, как выглядят изнутри наши потроха, - ответил ему в той же интонации я, напоминая о сирейсцах. 
        Коротышка поубавил эмоций и принялся мысленно вспоминать минувшие события в ходе расставания на поляне. Очевидно сделав выводы, гном принял благосклонную позу и продолжил общение.
        - Я тогда назвался именем моего брата-близнеца, чью жену и ребенка вынужденно спрятал у вас в графстве, Влад, а в остальном - все правда. Он зря ввязался в борьбу за власть, не послушав меня, а теперь придется поломать голову, как отомстить за родственника и остальных уберечь. Поступил так, опасаясь, что имя Манлина Умелые Руки хорошо известно за пределами Академии, и найдется много желающих задавить скромного гнома силой внутреннего источника или одолеть за счет количества клинков.
        Кроме того, если вы достаточно внимательны, и следите за информацией, пока не станете студентом, все деканы стараются не называть себя по именам, памятуя о проклятиях, используемых в ритуалах разных народностей. Но о подробностях позже, сейчас предстоит разобраться с вами. К сожалению, подыгрывать вам мне нельзя, как бы сильно не хотелось отблагодарить за услугу. Вы уже много испытаний прошли?
        - От тифлингессы была саламандра, затем исправник пытался забросать мою тушку камнями, дроу чуть не убила вьюнком-паразитом, остались вы и декан факультета конструкторов, - перечислил я этапы «игры», замечая удовлетворение на лице собеседника, возникающее  по ходу перечисления собственных побед.
        - От представителя короля был не экзамен, а попытка сбить вашу концентрацию перед последующими испытаниями, - решил пояснить отличие Манлин. - Независимо от результата, вы бы все равно прошли дальше, но согласитесь, когда кандидат весь побитый и окровавленный - устоять против хищного растения практически нереально, оно расшвыривает споры во все кровоточащие раны.
        Прямо скажу, как для меня, так и остальных, ваш результат неожидан, ведь уже на первом этапе саламандра способна остановить претендента, а вы и так зашли слишком далеко. Какие стихии выявил шар, и почему вам назначили в испытание и меня и конструктора, обычно ее редко привлекают, только если есть проявления школы Разума?
        - Полный универсал, - лаконично ответил я, наблюдая, как взлетают в удивлении брови именитого отпрыска гномов.
        Узнав его имя, я полностью сложил мозаику родового происхождения одной из королевских ветвей, вспомнив упоминающийся перечень из баз знаний ИскИнов в начале своего пребывания на планете. Теперь понятно, почему он артефактор.
        При слабой мощи внутренних источников гном знается на магии Земли, Огня, Воды, Воздуха и немного Разума. Как говорится, ювелир, кузнец и выдумщик в одном лице, что само по себе редко для коротышек.
        Касательно исправника - выходит он явно в сговоре с темной эльфийкой, раз обеспечил ранение испытуемого перед ее заданием, и к этой паре следует, как минимум, присмотреться, а, в случае последующей агрессии - занести в разряд врагов, с поиском контрмер противодействия.
        - Да, парень, теперь мне понятна вся эта суета вокруг твоей персоны, и почему экзаменаторы выбрали, скажем так, далеко не простые виды испытаний. О нашем знакомстве ранее пока не стоит говорить, а индульгенцией, полученной в ходе расставания, воспользуешься в самом конце.
        Мне же в любом случае придется проверить, насколько ты чувствуешь свои источники и можешь ими управлять, ведь я рассчитываю на то, что выбор между моим факультетом и конструкторским не вызовет у тебя сомнений.
        - А в чем, кстати, отличие? - успел полюбопытствовать я.
        - Артефактор применяет готовые, давно испытанные заклинания любой из стихий, если может с ними совладать, как в твоем случае, а конструктор выдумывает новые. Однако из-за отсутствия на планете сильных адептов Разума, и, самое главное - преподавателей этой школы, факультет новинок, как его между собой называют стихийники, объединил темы по шаманизму, оборотничеству, приручению и управлению фамильярами, также несколько тем от некромантов и еще многое другое.
        По сути, это сборный коллектив ряда магов-ученых, пытающихся продвинуться в любом из направлений и оживить осколки древности. Не скрою, занырнуть в их работы порою хочется и самому, но для начинающего студента и мага подобная трата времени слишком расточительна, да и искусному артефактору никто не мешает применять новшества в своих изделиях, - ответил гном, освещая собственную точку зрения.
        Сняв «ПОЛОГ ТИШИНЫ», Магистр сообщил коллегам деканам, что именно подобрал для меня и, судя по улыбкам и кивкам последних, его задание, скорее всего, будет тоже не из легких.
        - Для артефактора важно умение строить и запаковывать структуру заклинания разных стихий в металле и иных изделиях, пока владелец не сочтет необходимым наполнить его маной и использовать по назначению, но и сама основа-заготовка должна представлять интерес для покупателя, - стал излагать мне суть гном. - Вот вам кусок материала, юноша, а задача - представить нам фигуру одного из зверей. И это не все, на втором этапе экзамена вам надлежит воплотить изображение или скульптуру любого существа в воске, - добавил коротышка и вложил мне во вторую руку мягкий кусок пчелиного продукта.
        Никакого инструмента, не говоря уже о кузне, поблизости не наблюдалось, только голые руки и материал.
        Начал я именно с металла, но первое воздействие на него чуть не поставило меня в тупик.
        - Влад, перед нами мифрил, - заявила очевидное Умка. - А он, смею напомнить, впитывает любую магию, как природный накопитель и проводник. Похоже, задание предполагает заполнить его до краев, дабы оценить емкость твоих внутренних запасов, и лишь тогда получиться изменить форму.
        - Погоди, у меня другая идея.
        Мифрил отправился на каменный постамент, благо гном позаботился о подставке, чтобы зрители видели все мои действия. Я же сформировал на ладони огненный шар, так как скрывать данные о наличии источника этой стихии после испытания саламандрой уже не имело смысла, и применил его в виде обычной горелки, не соприкасаясь плетением с заготовкой.
        С помощью второй руки выдал своеобразный энергетический щит, контролируя процесс плавления и держа картинку фигуры в уме. Постепенно на пьедестале вырисовалась статуэтка единорога на оплывшей из излишков пластине, при этом сам металл не содержал и грамма магии.
        Если бы я воспользовался идеей помощницы, вливая в накопитель приличное количество маны, то мог выдать тем самым истинную мощь своих внутренних источников, правда и менять формы изнутри гораздо легче, и весь материал воплощается в скульптуре, без излишков в виде подножия. Возможно, деканы и не додумались бы потом перепроверить показания артефакта «Истины», но то что отношение ко мне, как к «слабому» магу, поменяется - это точно, поэтому риск со своим вариантом я посчитал вполне оправданным. 
        С воском предыдущий номер, к сожалению, не прошел, он мгновенно оплыл и превратился в блин. Пришлось быстро прокручивать варианты в уме, невзирая на вопли Умки о времени экзамена, которое исчезает, словно вода в песке.
        Помогла догадка и анализ слов гнома о контроле над источниками. Левая рука, без пальца, выполняла простейшее постепенное нагревание материала, а правая, с помощью стихий Воды и Воздуха, формировала слабенькое подобие заклинаний снежинки, которое мне на редкость хорошо удавалось.
        Владение стихиями контролировалось на филигранном уровне, что редко удается необученным магам, ведь гораздо проще выплескивать ману, как идет, чем сдерживать порыв, выдавая мизерными порциями. В моем случае сказывалась постоянная практика и подробности в деталировке, благодаря нейросети, а от других поступающих освоить подобное требуется за год подготовки к поступлению.
        С помощью разных температурных режимов и движений руками, рядом с единорогом из воска вырисовывался цветок розы, и с последней секундой, отведенной на задание, я отступил в сторону, явив зрителям свои поделки.
        - Какая красота, коллеги, - обратила внимание на скульптуры тифлингесса. - И мне почему-то кажется, что и последний тест он пройдет без проблем.
        - Не спешите с выводами, мадам. Слепой жребий определил испытание лабиринтом, надеюсь, все помнят, сколько жертв на его счету?
        - Пойду, проверю уровень маны в мифриле, но можете сразу отметить, коллеги, что мои задания юноша выполнил, - сообщил гном, вставая с места.
        Ощупав поделки своими руками, артефактор обратился ко мне.
        - Не ожидал, честно говоря, парень. Давно ученики не радовали старика подобными изделиями. Все линии четкие, а фигурки - словно живые, и при этом ни капли магии в металле. Чудесно, просто чудесно. Надеюсь, мою индульгенцию вы не потеряли, вот удивятся деканы, когда перед самым поражением кандидат предъявит конверт. И, как бы ни тешили себя иллюзиями остальные коллеги, по поводу смертоносности лабиринта, за счет счастливого стечения обстоятельств вам все-таки удастся стать студентом.
        - На счет письма, я хотел бы признаться вам, Манлин...
        Продолжить объяснения мне не дали, так как в зал вошла магиня Жизни, держа в руках бумагу с заклинанием гнома.
        - Не это ли вы ищете, господин артефактор? - громогласно произнесла женщина. - Представьте себе, коллеги, девчонка без проблем прошла испытания Воздухом и Водой, демонстрируя изворотливость ума и интуицию, совсем не свойственную варгам. Не смог изранить ее и земляной голем от исправника, но мое задание она успешно завалила. И когда я уже праздновала победу над очередным претендентом, желающим проскочить в студенты за счет правила исключения - соплячка сунула нам на обозрение этот пергамент.
        Представляете мое удивление, когда я увидела условный знак одного из деканов. И ладно бы послание писалось кем-либо другим, давая повод оспорить возросший долг, но я сама должна артефактору за одного из слушателей старших курсов. Поэтому пришлось банально принять замену, позволив ведьме стать студенткой.
        - Парень, зачем ты отдал мой подарок девчонке? - моментально скис гном. - Я же предупреждал, что даже с ним шансы имеет только один из вас.
        - Не стоит отчаиваться раньше времени, господин артефактор, я еще не признал поражение и намерен побороться до конца.
        - Да поймите вы, юноша, это не игра, как воспринимают испытание мои коллеги, лабиринт не убивает претендентов, а воздействует намного хуже. Он лишает жертву разума, - осунулся в плечах коротышка и побрел к другим деканам.
        Небольшая передышка, возникшая благодаря спорам между наставниками, закончилась, гному и тифлингессе, отстаивающим мою судьбу по собственной инициативе, так и не удалось убедить остальных поменять задание.
        - Вы нас очень удивили, молодой человек, и тем, что продвинулись так далеко, обладая посредственной мощью источников, и оригинальностью мышления, на пути решения поставленных задачек, но, сколько веревочке не виться - конец уже близко, - выразила мнение большинства дама с лицом заучки, в которой безошибочно определялась фанатичка науки и декан факультета конструкторов. - И дело не в моих симпатиях или нежелании помочь, испытание школы Разума, которую косвенно причисляют к нашей кафедре из-за отсутствия магов-наставников подобной стихии, всегда выбирается слепым жребием. Практически ни одна из загадок не поддалась при экзаменах, но в остальных случаях я хоть примерно знаю, как искать ответ и могу посоветовать путь к нему, а в подобной ситуации - я попросту бессильна. Могу лишь предупредить, когда почувствуете легкое головокружение - прекращайте раздумья и признавайте поражение, иначе станете безумным. 
        - Предисловие интригующее, госпожа декан, поясните теперь суть самой задачи.
        - Сейчас перед вами включат артефакт, который высветит сложное изображение линий в пространстве. Конструкт не закончен и визуально похож на запутанный лабиринт из множества линий, фигур и знаков. Ваша цель - с помощью разума и интуиции завершить картину заклинания-заготовки, влив в которую ману мы получим ответ на одну из загадок далеких предков.
        - И сколько кандидатов превратилось в идиотов после подобной попытки? - спросил я, больше для проформы, чем из любопытства.
        - Не так уж и много - больше сотни на протяжении нескольких веков, парень, ведь одаренные с хорошими задатками Разумника нечасто встречаются,  - спокойно ответила женщина, не испытывая какие-либо муки совести.
        - Тогда действительно пора разгадать задачку, а то вам только дай метод покалечить способных ребят, так вы и рады стараться.
        Госпожа декан совершенно не ожидала подобной отповеди от юноши-кандидата, но ничего больше проговорить не успела, поскольку помощники уже притащили металлическую сферу с рунами по всей окружности.
        После произнесения речитатива артефактный проектор высветил трехмерный рисунок со знаками в разных областях конструкта. Задание началось.
        - Влад, не веди взглядом по линиям, иначе действительно можно потеряться в лабиринте, пока найдешь разрывы или неточности. Мне кажется, я знаю, что перед нами, и хитрость заключается в том, чтобы видеть весь рисунок-чертеж целиком, как бы всматриваясь вдаль, за ним, - подала голос Умка.
        - Я не ослышался, или ты упомянула обозначение «чертеж», помощница?
        - Да, это так, Влад.
        - Неужели нам в руки попало заклинание моих предков?
        - Более того, оно призвано перемещать странника в иной мир, если влить ману Разума и иных стихий, по указке знаков, расположенных внутри картинки.
        - Тогда разгадка приведет современников в одну из точек выхода метаморфов, что небезопасно как для самого путешественника, так и планеты в целом. Вспомни историю появления в галактике высших вампиров.
        - И что вы предлагаете, странник? Сдаться? - перешла на официоз Умка.
        - Нет. Дополнить лабиринт и в наших интересах, только следует поправить линии или руны, отвечающие за расчет длины пути, чтобы сбить современников с толку.
        - Отличный вариант, капитан, но нововведения отличаются цветом, чтобы никто не мог испортить существующее творение, - обратилась ко мне по званию ИскИн, продолжая гнуть линию делового тона офицеров Космического Флота предков.
        - Нам понадобится припахать все мощности и смекалку, Умка, но найти оба решения. Давай постараемся не упасть в грязь лицом перед памятью Древних, - предложил я, поочередно погружаясь в трехмерное изображение с нескольких точек обозрения, как в детстве вертя линейку, меняющую картинку под разными углами.
        По истечении половины срока, отведенного на решение задачи, деканы забеспокоились, и гном первым высказал подозрение.
        - Посмотрите, его взгляд остекленел, он вот-вот потеряет разумность. Давайте отменим испытание и засчитаем ему поражение, тогда у парня, бесспорно талантливого, хоть какой-то шанс появится спокойно поступить через год.
        - Поздно, коллега, точка невозврата пройдена, его сознание в лабиринте. Теперь осталось только дождаться окончания отведенного времени и зафиксировать результат, как и прежде довольно плачевный, - огласила вердикт декан из факультета конструкторов.  

«- А я, было, подумал, что в этот раз мы утратим выигрыш, - в мыслях сам себе признался исправник, демонстрируя улыбку окружающим, - но так даже лучше».
        Насколько ему удалось выяснить, подняв во время перерыва разосланные тайной службой герцога описанные приметы, перед наставниками предстал граф Север, владетель домена Арканум собственной персоной.
        Не допустить его сближение или чего хуже, дружбу с именитыми магами - а это действия, автоматически причисляемые как враждебные по отношению к короне Славния - вот непосредственные задачи представителя власти. После последнего испытания можно смело доложить герцогу о неудаче,  постигшей соседа, и начать процесс возврата домена в лоно Тенгрии…
        Не дожидаясь окончания экзамена, некоторые наставники посчитали уместным обсудить тему совместного вечернего досуга, расходуя выигранные деньги на алкоголь и еду. Однако победное настроение некоторых и печаль в глазах других неожиданно прервала магиня Жизни, по долгу службы все время неотрывно наблюдающая за застывшей фигурой молодого мужчины.
        Еще бы, именно на ее плечи выпадает бремя откачивать безумца, пока родственники не заберут никчемное тело на поруки.
        - Посмотрите, коллеги, он не просто оживает, парень осознано действует!
        Все повернули головы, утратив нить разговора, потому что руки испытуемого рисовали в пространстве линии, а магический проектор выделял их красным цветом, дополняя зеленые контуры прежнего чертежа.
        Как для художника пейзаж с пятнами-пробелами, которые можно заполнить на свой вкус, так и для меня трехмерный лабиринт предстал в виде поврежденной объемной абстракции, а точнее, одного из направлений - кубизма, дополненного рунами, цифрами и условными обозначениями космической навигации.
        Не знаю, почему решение задачи доверили абитуриентам, ожидая чуда в условиях стресса, но, по-моему, шансов изначально не было, ни у них, ни у кого-либо из преподавателей. Даже мне, с расчетным центром в голове, космическими знаниями в математике и геометрии, навыками в навигации удалось разглядеть суть абстракции не сразу. Изящество с которым один из предков решил обойти затраты в энергии можно смело сравнивать с открытием гипердрайва для перехода через звездные пространства.
        Обнаруженный мною в горах портал первого короля, благодаря которому отправилась в путешествие вампиресса с дочерью, подпитывался прорвой энергии из накопителей, а этот вариант перемещения базировался на внутренних запасах посредственного мага, правда и касался только лично путешественника. На лицо разные технологии одного решения, а в купе с медальоном-артефактом, предназначенным для прыжков в пределах планеты, нам с Умкой попало достаточно материала для анализа в будущем.
        В итоге изображение от  предка дополнилось лишними знаками, чтобы увеличить расход энергии для любопытного испытателя, и каскадом рун разрушения картинки после перехода, сродни примененного Володом. Даже если кому-то впоследствии удастся додуматься до оптимизации моих решений по расходу маны, портал свернется сразу за ним.
        Таким нехитрым способом я решил добиться того, чтобы тайное навсегда осталось таковым, ведь предок тоже не зря предусмотрел в своем творении образование пятен-пробелов. Возможно, так же, как и я, считая теперешних магов не готовыми получить подобные знания, или опасаясь экспансии существ с иного мира на эту планету.      
        - Поразительно. Ему удалось продвинуться так далеко! - воскликнула конструкторша, - я даже отсюда вижу схожесть свежих линий с оригиналом.
        - Все, Влад, мы закончили картину вместе с дополнениями защиты, как ты говоришь, от дурака.
        - Спасибо за работу, Умка. Без тебя я бы не вписался в отведенное время. Похоже, местные маги даже не представляют сложность задания, с помощью которого доводили смельчаков до безумия. Вот так, из-за глупости некоторых, планету лишили собственных адептов Разума и поставили крест на целом направлении искусства. На какой-то момент все линии слились в абстрактный клубок, но когда заглянул глубже - картинка вдруг приобрела законченность и космическую красоту. Порой даже казалось, что мы перемещаемся по гиперпереходу, а звезды слились в светящиеся нити. Сознание само зацепилось за неточности в картине, а аналитический центр в виде нейросети до боли в висках проработал оптимальные варианты навигации.
        Теперь мне необходимо как минимум несколько минут, чтобы полностью прийти в себя после мозгового штурма, и я даже представить себе не могу, что испытывали маги других стихий в такой же ситуации.  
        Скажи, ради интереса, сколько вариантов мы перебрали, пока не определили истину?
        - Девять миллионов, сто восемнадцать тысяч, четыреста шестнадцать, капитан. И это за неполные полчаса лимита времени. Конечно, при  сумме мощностей кластера ИскИнов, который использовали странники в ходе конструирования порталов, можно было вложиться и в пять минут, но мы и так справились не хуже.
        - Все, помощница, до завтра мы заслужили отдых, больше никаких испытаний, даже за большие деньги.
        Все маги обступили меня и высвеченный рисунок. И если гном ощупывал перспективного студента, беспокоясь за его здоровье, тифлингесса поглаживала плечи и спину, мечтая затащить в постель отбившего ментальные атаки соблазнения самца, то остальные не отводили взгляда от конструкта и манипуляций женщины-декана.
        Барышня влила толику маны в точки приложения заклинания, и все изображение засветилось единым, серебристым цветом, сигнализируя о том, что конструкт имеет завершенную форму, и, судя по окрасу, относится к плетениям портальных переходов школы Разума.
        - Не томите, милочка, что с результатом? - первой озвучила интересующий всех вопрос дроу.
        - Не отвлекайте, коллеги, я как раз пытаюсь понять, сколько потребуется влить маны, чтобы добраться до конечной точки перехода.
        Любопытные приумолкли и внимательно следили за манипуляциями декана конструкторского факультета, пока не увидели на ее лице гамму недоумения.
        - Ничего не понимаю, господа. Похоже, потребуется внутренний запас дюжины Архимагов современности, или странники применяли объемные накопители по суммарной мощности ничуть не меньше, чем вмурованные в стены Академии.

      - А что, вполне может быть. Я слышала, что они добывали на звездах очень крупные драгоценные камни, а вы не хуже меня знаете, какая разница между накопителем из бриллианта и горного хрусталя, - поддержала разговор магиня Жизни.
        - С наследием предков, господа наставники, будем разбираться потом, а сейчас нам предстоит решить - зачислять студентом этого юношу или нет, - вернул всех к реалиям исправник.
        - Формально задание выполнено, но конечен ли результат - никто не знает, - вслух стала рассуждать конструкторша, - поэтому впору позвать ректора. Он и рассудит дилемму с абитуриентом и точкой в споре о победителе. А пока ответьте, юноша, как вам удалось до такого додуматься?
        -     Не могу сказать точно, госпожа декан, просто в какой-то момент, когда виски разламывались от боли, картинка сложилась и стала цельной. Правда, скажу честно, ее изображение постоянно менялось, и чем больше я добавлял линий, тем глубже заводил меня рисунок, словно затягивал в омут, поэтому оспаривать точность с оригиналом не возьмусь.  Ощущения не передать словами, и если вы завтра попросите повторить что-то подобное, я, пожалуй, откажусь, как бы высока не была ставка, предложенная за решение.
        После ответа от меня отцепились и, пока ждали главу Академии, я полностью восстановился. К счастью, выводы ректора склонили чашу весов в мою сторону, по причине того, что изначально испытуемого не поставили в известность о природе заклинания и ожидаемом конечном результате. Разбираться в дальнейшем с точками выхода и энергетикой придется либо самим преподавателям, либо с помощью еще одного везунчика, без гарантии получения правильного рецепта.  
        - Поздравляю вас обоих, молодой человек, вместе с подругой. Вы уже вошли в историю нашей Академии, сдав экзамены по правилу исключения, - выдал вердикт ректор, делая вид, что не знаком с нами и ошеломлен не меньше присутствующих деканов. - А сейчас вам придется отправиться за вещами и подумать, на каком факультете из затронутых стихий учиться. Мы ждем вас обоих завтра с утра, для оформления студенческого жетона и поселения.
        Перед выходом исправник собственноручно вручил мне мешочек с деньгами, которые я честно выиграл в ходе жесточайшего пари с наставниками.
        ГЛАВА 7.
        - Итак, господа преподаватели, впереди последний день приема абитуриентов, и если не появится никаких новых претендентов, желающих пройти испытания по правилу исключения - набор можно считать завершенным, - продолжил вещать ректор, после того как зал покинула пара новоиспеченных студентов. - Напомню, что по просьбе короля, сетующего о больших потерях среди магов в ходе войны, мы уменьшили требования для поступающих и набрали даже тех, кто поленился за год подтянуть мощь своих источников.
        В итоге имеем перебор на первом курсе и недостаток жилья для поселения одаренных. До сегодняшнего момента мы уже по максимуму уплотнили учащихся из числа людей, но осталась проблема с иноземцами. А точнее - не решен вопрос с четырьмя девушками, если парда с эльфийкой избавятся от фамильяров в виде вашн, и тремя мужчинами, один из которых принц султаната Гадеш, второй - граф Север, владетель домена Арканум и беглый орк-шаман Тилгук. Где он только деньги взял на учебу и кто ему продал титул виконта? Какие будут предложения?
        - А что тут думать, кроме дома несчастий вариантов попросту нет, - с улыбкой на устах произнес исправник.
        - Надеюсь, вы не забыли о рисках, которым подвергаются студенты, живущие в оговоренной усадьбе? - уточнил ректор.   
        - На мой взгляд, опасность несколько преувеличена, ведь с момента трагедии прошло более двадцати лет, и среди предыдущих наборов смертей не было. А то, что в этот раз там будут жить иноземцы - нашей вины нет, просто так совпало по времени зачисления, - привел аргументы представитель короля. 
        - И, тем не менее, часть первокурсников выдерживает давление, и даже угнетение психики, иные - нет, и определить причины или зависимость от внутренних источников пока не удалось. Поэтому каждому декану обозначенных студентов следует предупредить своих подопечных об опасности и внимательно отслеживать их состояние, пока нам не удастся разобраться в феномене…
        В ожидании Таши и ее четверолапой подруги вашны я, Снежна и Витана  просидели в их гостевом домике за стенами Академии до вечера, и все это время вспоминали свое испытание и делились впечатлениями. Эльфийка постоянно приговаривала, что наши успехи больше похожи на чудо, чем на реальность, тем самым демонстрируя неподдельную радость полученной возможности учиться вместе.
        Парда появилась в расстроенных чувствах, так за весь день и не найдя места, куда пристроить кошек до начала занятий, а когда увидела нас - ее реакция, в отличие от приемной сестры, была гораздо сдержанней. Выслушав рассказ сводной сестренки, о нападении со стороны воинов принца и моем предложении решить их проблему с вашнами, девушка по-деловому собралась в дорогу, чтобы своими глазами рассмотреть дом, где станут жить их боевые подруги.  
        Предложение перенести визит на завтра Таша откинула, желая все решить как можно скорее, по всему видать ее деятельная натура толкала хозяйку не оставлять на потом то, что можно решить сейчас.

      Немного подумав, я все-таки согласился прогуляться по ночному городу, тем более что вояж в темноте позволял мне незаметно выслать вперед разведчика в виде теневого дракона, и не привлекать внимание к хищницам со стороны местных жителей, чего никак не избежать днем.
        Предусмотрительность оказалась не лишней, но вместо воинов принца, который обложил привлекательных дам лишним вниманием, дракон прислал картинку вооруженного до зубов эльфа. Ушастый разведчик наблюдал за гостевым домом издалека, используя какое-то заклинание приближенного изображения, а когда мы вышли - пристроился вслед, соблюдая определенную дистанцию.
        Привести «хвост» к столичной усадьбе - означало собственноручно навлечь опасность на принцессу Менелану, чего не следовало делать ни при каком раскладе, поэтому я решил напугать преследователя и проследить его дальнейший путь к остальным подельникам. Почему-то в его одиночество и простое любопытство к соплеменнице, потерявшейся на чужбине не верилось, иначе, зачем стоило так таиться, осталось только определить, кому ушастый прислуживает.
        Мысленный приказ Драко воспринял с улыбкой на устах, если оскал можно так охарактеризовать, и обещал провернуть все в лучшем виде. Мне все чаще стало казаться, что теневой фамильяр набирается от хозяина новых привычек, и прикалываться, где это уместно - одна из них.
        В городе эльф сократил дистанцию, чтобы не потерять нас из виду, но прежде чем выходить на открытое пространство он украдкой выглядывал из-за угла. Именно в такой позе его настиг дракон, подкравшись сзади. Связь с фамильяром позволяла мне видеть происходящее его взором, поэтому в момент контакта с лазутчиком я и представить не мог, что у страха могут быть такие глаза.
        Поначалу разведчик, почувствовав прикосновение к своему плечу, продемонстрировал отличную реакцию и выучку, резко развернувшись с кинжалом в руке, но клинок не мог принести духу вреда, всего лишь просвистев по воздуху. В ответ Драко сформировался в виде черного сгустка, открыл пасть и сымитировал смех. Атака заклинанием из свитка, немедля сорванного из-за пояса, тоже прошла сквозь темноту, и тогда эльф с ужасом в глазах бросился наутек. Причем скорости его забега мог позавидовать любой признанный спринтер.
        Мой посланец последовал по пятам, с высоты наблюдая за беглецом, и не делая повторных попыток как-то воздействовать на испуганного до смерти ушастика.
        Чем хорош теневой фамильяр, так это возможностью проникнуть практически в любую щель. Поэтому когда соглядатай воссоединился со своей командой, Драко просочился за ним следом и примостился в темном углу неподалеку. Риск нарваться на опытного мага, который умеет развеивать духов, конечно, присутствовал, но если все делать тайком - то заметить подобную сущность практически нереально.
        - Командир, я только что столкнулся с порождением бездны! - начал свой сбивчивый рассказ бледный, как мел, шпион. - Поверьте, более ужасного существа я еще не видел! Его не берет ни сталь, ни магия, а пасть такова, что может проглотить эльфа целиком!
        - Успокойся, Алдарон! И расскажи подробно о том, что произошло, и почему ты покинул пост у Академии? - хлесткой пощечиной наотмашь командир привел подчиненного в более адекватное для разговора состояние.
        - Наша цель допоздна не покидала гостевого домика, а потом в компании парды, ведьмы, мужчины-полукровки и двух вашн отправилась на ночную прогулку в город. Я решил проследить за ними, а потом доложить о месте пребывания, но столкнулся нос к носу с чем-то непонятным. Существо не поранил ни клинок, ни заклинание пятого уровня из свитка, так как оно не имело тела, и в тоже время я ощущал его прикосновения на физическом уровне, а размеры соответствовали силуэту огромного ящера. 
        - Ты ничего со страху не перепутал? Может это была одна из их кошек, которую ты не сразу разглядел из-за темноты, или кто из местных воров, неудачно сблизившихся с незнакомцем? В конце концов, это мог быть дух, а ты от страха поверил в его разумность и ошибся с параметрами.
        - Нет, командир, все произошло так, как я говорю, и если надо - готов поклясться в этом собственной жизнью.
        - Ладно, успокойся, с твоими страхами будем разбираться позже. Сама девушка или кто-то из ее окружения тебя заметил?
        - Я уверен, что в этот раз нет, а в прошлый - мой запах унюхала только вашна, - ответил эльф, вновь оправдываясь за вчерашний прокол. У Академии я следил за ними с помощью плетения «ОРЛИНОГО ГЛАЗА», а в городе все делал так, как учили, заранее оценивая подступы и пространство между нами.
        - Но ты понимаешь, что мы упустили реальную возможность взять жертву, вне защищенных стен и магов-наставников, если вскоре не отыщем их след в городе? И когда девчонка в следующий раз покажется на людях - тоже не известно.
        - Понимаю, командир, - окончательно поник боец.
        - Мой приказ таков: «Обе группы отправляются в точку, где последний раз видели эльфийку, и оттуда начинаем поиски». 
        После подслушанной сцены дракон благополучно вернулся и продолжил разведку на нашем пути впереди. В этот раз мы двигались не в карете, а пешком, поэтому с окраины до центральных кварталов идти предстояло чуть более получаса. Но неожиданная преграда заставила сделать крюк еще в несколько улиц.
        На крыше одного из домов наш теневой разведчик заметил двух человек, а приблизившись, распознал в них бойцов королевства Сирейс, которые, судя по всему, несли ночную вахту или кого-то выслеживали. По моей просьбе Драко пробрался в дом через трубу, где обнаружил еще более двадцати спящих воинов-убийц.
        Для меня стало очевидным, что это часть той группы, которая отлавливала гнома-артефактора и нас за компанию, когда мы случайно вмешались в их дела. Упустив свою цель, ребята вернулись в режим ожидания, а где лучше спрятаться, как не в густонаселенном городе поблизости с Академией Магии. Очевидно тайные стражники опять облажались, или кто-то из них существенно обогатился, пропустив в столицу вооруженных до зубов чужаков.
        Опасное место, где нас могли заметить и распознать, мы, конечно же, обошли и тихонько приблизились к своей усадьбе, а тут, во дворе, несмотря на вечернее время, кипела работа.
        Оказывается, нанятый гном решил замаскировать некоторые изменения от возможных наблюдателей со стороны, прекрасно разобравшись в причинах, побудивших хозяина предусмотреть тайные выходы. Все это время его охраняли два наших бойца, а остальные, как положено, сопровождали Менелану и Стеллу. Машуня на глаза посторонним не показывалась, а ментально отчиталась передо мной обо всех происшествиях пока мы со Снежной отсутствовали.
        Ситуация с шастающими в ночи и дежурившими на крыше воинами разных стран меня несколько беспокоила, так как группа наших ребят разом с принцессой могла случайно нарваться на кого-нибудь из них, а при имеющемся на сегодня раскладе сил у воинов Немода и остроухой дамы обязательно будут потери, или что похуже - пленение. Поэтому я решил мысленно достучаться до эльфийки, дабы заранее предупредить об опасности.
        - Менелана, где ты находишься?
        - Мы со Стеллой остались на ночлег у Болога, алхимика-эльфа, недавно переехавшего в столицу людей. Он узнал во мне принцессу и заверил в преданности отцу, поэтому отказать уважаемому человеку во внимании я не смогла. Пара ребят Немода где-то неподалеку, двое подле гнома в усадьбе, а остальные наверно отдыхают. А как у вас дела?
        - У нас все в полном порядке, испытания прошли, завтра получим жетоны и поселимся на территории Академии, а сегодня я привел на постой в наш дом двух вашн. Они боевые подруги студенток-первокурсниц из племени Пардус, которые не захотели переселиться в Арканум, но пребывать с ними во время учебы не могут. Я думаю, ты не откажешься от дополнительных охранниц усадьбы?
        - Я только «за», но как они распознают в нас своих и где гарантия, что будут служить верой и правдой? - справедливо уточнила принцесса.
        - Не переживай, с кошками я уже договорился и обеспечу их вашими портретами в ментальном плане, а Машуня поспособствует, если что. Да, еще хотел предупредить, что по городу рыскают твои сородичи в количестве четырнадцати хорошо подготовленных и экипированных бойцов и еще наши старые знакомые из Сирейс. Кого ищут первые - не знаю, но подозреваю, что одну из поступивших эльфиек по имени Витана, а вторые явно вынашивают планы о встрече с гномом, которого мы спасли в лесу.
        - Странно, что за обычной студенткой послали две семерки убийц, и к тому же никого из своих соплеменниц, носящих имя Витана, я не знаю. Возможно кто-то из молодых, наплевав на запрет дяди, решился на учебу в столичной Академии людей и имеет хорошую охрану из наемников, поэтому приняты такие меры по поимке строптивицы, а может на то есть и другие причины, но гадать не возьмусь, - сообщила явно находящаяся в раздумьях Менелана.
        - Очень хотел бы вас обеих друг другу представить, но видно придется сделать это в следующий раз. Сейчас же прошу тебя и членов команды, принцесса, не высовывать носа на улицу и осторожничать при перемещениях в иные дни.
        - Мы будем предельно внимательны, Влад, не беспокойся.
        Как я и обещал, вашны ментально получили портреты Менеланы, Стеллы и Немода, а также, пока Снежна развлекала Ташу и Витану, устраивая их на ночлег, смогли лицезреть голографическую фигуру Машуни.
        Девочка вплотную приблизилась к огромным хищницам, по сравнению с ее хрупким телом, и стала в прямом смысле слова проводить инструктаж как вести себя при непрошеных гостях, нападении и подобных ситуациях, прямо сержант на плацу, не иначе. Она подробно рассказала, когда кошкам вмешиваться, и за какой сектор территории  отвечает каждая, чем их будут кормить и где места для ночлега. Очень смешно было наблюдать за головами четвероногих, которые с умным видом настоящих солдат пожирали глазами своего снующего из стороны в сторону девочку-командира.
        Напоследок я вспомнил про псов ада, которых в суматохе могут задействовать орчанка и эльфийка, и тот час передал картинку о духах вашнам. Реакция кошек не заставила долго ждать, каждая из них мгновенно встала в боевую стойку с оскалом и вздыбленной шерстью на холке.
        Скорее всего, живые фамильяры воспринимали теневых не совсем дружественно. Представив на секунду бой между ними, победу отдать кому-либо было бы сложно - одни ведут сражение на материальном уровне и не восприимчивы к магии, а вторые - на духовном и развеять их тоже непросто.
        Как бы там ни было, я попытался разными аргументами убедить разъяренных хищниц, что собачки «играют» за нашу команду, но существенных сдвигов в понимании не достиг, пока в голову не пришла еще одна идея.  
        - Драко, на выход!
        Увидев теневого дракона, вашны опять приняли боевую позицию, а подрагивающий хвост подтверждал определенную неуверенность в успехе. Все-таки мой фамильяр размерами превышал каждую из кошек и поэтому их опасения понять можно, но драку, в ходе которой само собой определится победитель, я устраивать не собирался.
        - Надеюсь, вы не забыли, кем я для вас являюсь?
        - Мы помним, что ты - Вожак, и что сделал для нас - тоже никогда не забудем, - ответила партнерша Таши за обеих.
        - Тогда научитесь доверять своим командирам, не хуже, чем хозяйкам. И раз Вожак имеет в охранниках теневого дракона, то и другим членам команды не зазорно якшаться с подобными псами. 
        - Мы все поняли, и не подведем тебя, Влад, - заверила вторая вашна.
        После сытного ужина девушки отправились спать, постоянно восторгаясь домом и гостеприимством хозяина, а я задумал провернуть некую аферу.
        Из пояснений Менеланы на лесной поляне, когда мы впервые столкнулись с воинами Сирейс, между ними и эльфами уже больше столетия не утихает вражда, а то, как преследователи разобрались с ловушками и преградами ушастой в лесу, лишь подтверждало ее слова.
        Наличие в столице многочисленных, враждебно настроенных к нам и друг другу сил предполагало два варианта - либо затаиться и переждать, когда ситуация рассосется сама по себе, либо проявить инициативу, стравливая их между собой.
        Конечно, существовал и третий путь, где мы сами поочередно атакуем группы противников из засады, но тогда стоило заранее смириться с неизбежными потерями, как минимум среди людей Немода. Поэтому я решил реализовать древнюю мудрость: «лучшее сражение то, в котором ты сам не участвуешь». Снежну брать с собой не стал, как та не уговаривала, аргументировав тем, что одному легче провернуть задуманное.
        Оставалась главная трудность, как привлечь внимание обеих сторон и вовремя смыться, и в этом вопросе я отчасти положился на удачу.
        Наблюдая за передвижениями эльфов с помощью Драко, я дождался, когда между нами останется пару улиц и вышел, как ни в чем не бывало, в полоску света, струящуюся из окна, на обозрение ночных дозорных воинов. Сирейсцы среагировали как надо, буквально спустя пару минут на перехват гуляющему врагу выскочил целый десяток экипированных бойцов, а я, увидев преследователей, изобразил панику и стремглав бросился наутек…
        Сагиро благодарил богов за то, что они послали ему на пути недавнего обидчика. Когда один из его бойцов, пребывающий в карауле на крыше, доложил о типе, необычайно похожем на северянина, оставившего их в дураках, командир десятка сначала не поверил, но выскочив на улицу одним из первых воочию убедился в правоте подчиненного.
        Короткая команда - и вся десятка несется по пятам беглеца, и хоть мастерство мечника последнего, как они успели убедиться, на довольно высоком уровне, но одно дело сражаться против четверых, а другое - обложить со всех сторон одного.
        Завернув за угол, я не просто ускорился, пока поспевающие следом не видят мои маневры, а усилил мышцы ног за счет способностей оборотня и запрыгнул на карниз ближайшего дома. Спешащие изо всех сил воины совершенно не заметили исчезновения цели, посчитав, что я дважды свернул, огибая ближайший дом, поэтому на полной скорости столкнулись с эльфами.
        В первый момент неожиданности сирейсцам удалось проткнуть оружием ближайшего и ранить в ногу последующего воина противника, так как в момент атаки ночные убийцы были готовы к драке, с мечами в руках. Однако лесные воины недолго мешкали и, выхватывая клинки, врубились в ряды противника. 
        Спустя пять минут уже трое сирейсцев валялись на дороге и выглядели  сломанными куклами, а эльфы, в то же время, практически не понесли дополнительных потерь. Тогда командир замотанных в тряпки воинов гортанно выдал приказ об отступлении.
        Двенадцать ушастиков решили не прощать обиду давним противникам и буквально по пяткам оных добежали до дома, где на крыше как прежде дежурили дозорные. Каково же было их удивление увидеть еще два десятка мечников и магов в виде подкрепления в чужой стране, находящейся очень далеко от границ между их державами.
        Дальнейшая бойня указала, что встретились примерно равные по силам враги, и применение смертельных заклинаний указ короля уже не сдерживал. Перед каждой из групп стоял вопрос выжить и победить, а в такие моменты не до сантиментов и запретов.
        Сирейсцы в магическом плане значительно уступали эльфам, но за счет количества побеждали в мечном бою. Поначалу воткнуть негаторы близ поля боя у них не вышло, и плата за нерасторопность вылилась в десяток убитыми и израненными воинами. Но когда обезвредить магов все же удалось, ушастые тоже стали нести потери, разменивая жизнь одного своего бойца на двух-трех противников.
        Под конец стычки на арену пожаловали стражи порядка столицы в количестве более двух десятков, включая пятерку магов, и, как это часто бывает, в горячке боя ни эльфы, ни сирейсцы уже не замечали смену диспозиций, продолжая драться со всеми, кто не попадал под определение «свой».
        К концу затянувшейся баталии подданным королевства Тенгрия удалось обездвижить одного израненного ушастика и двоих ниндзя, которых потащили в казематы. Очевидно, ребят ждет допрос с пристрастиями, так как стражи правопорядка бесповоротно потеряли троих человек, а пятерым предстоит срочное обращение за помощью к магам Жизни, дабы излечить полученные в столкновении ранения.  Но судя по фанатизму и отчаянию, с которыми сражались каждая из сторон, будет не так-то просто добыть у  них правдивую информацию.
        За всеми этими перипетиями я наблюдал с крыши соседнего дома, подмечая тактику и ошибки воинов, с которыми в будущем возможны смертельные схватки, и результатами своей аферы остался полностью удовлетворен.
        Герцог Милдо Равук подошел к окну, однако его взгляд не восхищался дворцовыми пейзажами, отнюдь. Задумчивое состояние и отсутствие фокуса в глазах были продиктованы сообщениями, поступающими от тайной стражи относительно недавних событий, связанных с графом Севером. 
        Этот человек, если можно хотя бы отчасти его так назвать, появился на планете сравнительно недавно, но уже успел захапать себе домен Арканум с прилегающими землями, сколотить армию, поучаствовать в войне, и все это за один год. Чего же он добьется за пять, за десять, если его не остановить - сложно просто представить, но как осуществить желаемое, чтобы не поставить под удар свое королевство - главный вопрос, который предстояло решить герцогу единолично.
        О том, что Север опять появился в столице, после всех сообщений уже сомнений не было, но чтобы понять причины следовало еще раз вспомнить хронологию событий.
        Первый раз схожее описание получил воин, который в компании с ведьмой и эльфийкой преподал урок бойцам с султаната возле трактира. Невероятные боевые приемы, пусть даже раздутые очевидцами, однозначно указывали на странника, но почему его не заметили на одних из входных ворот города - оставалось загадкой, которая больно била по самолюбию герцога, отвечающего за спокойствие в державе. Если проходы открыты для всех, так и до нового переворота недолго.
        Что за дела привели опасного во всех смыслах графа в столицу королевства - неизвестно, и какие мотивы их вражды с телохранителями юного принца тоже загадка.
        Дополнительную странность в события вносил рапорт одного из тайных стражников, который с напарниками как раз пребывал неподалеку злосчастного трактира, присматривая за приезжим гномом. До сражения чужаков, его люди неожиданно столкнулись с уличными бродягами и, получив травмы и синяки, не смогли проследить за своей целью, а также упустили из виду непотребство, учиненное графом.
        Затем появилось донесение от исправника из Академии Магии. Агент по кличке Крот докладывал, что Север и его подружка-ведьма прошли испытание по правилу исключения, поступив на первый курс заведения. При этом артефакт «Истины» выявил у северянки задатки целых трех школ, что само по себе редкость, а у космического гостя определилось наличие всех источников, правда, ограниченной мощности.
        Эти факты говорили в пользу того, что граф не сидел, сложа руки, целый год, а активно развивался, как маг, во всех направлениях, дополняя врожденную школу Разума.
        Но почему сейчас слаборазвитые источники во всех стихиях, когда во дворце, при спасении Славния, он демонстрировал мощь Архимага, атакуя врага даже на приличном расстоянии и без помощи короны на голове? Неужели все-таки секрет в нательных амулетах, как предположила группа следователей, изучая события тех дней.  
        Инородные предметы, включая оружие, при оценке природных показателей артефактом «Истины» нельзя носить, а во время переворота никто, кроме монарха, рядом не присутствовал, что позволяло, не таясь, применять заготовленные заклинания в полную силу. Если так, то стоит украсть магические «костыли» или отобрать под каким-либо предлогом и тогда победа над космическим гостем, даже в ходе спровоцированной дуэли между дворянами не составит сложностей. Но при таком раскладе дел следует все тщательно перепроверить, а в случае подтверждения догадок поторопиться, пока странник со звезд не развил внутренние таланты естественным путем. 
        Конечно, достать его за стенами учебного заведения необычайно трудно, если не придумать план, как выманить в город. Как бы там ни было, следует установить наблюдение за столичным домом Севера, контролировать его жизнь во время учебы и не упускать из виду всех, с кем он общается.
        Пожалуй, сам Крот не успеет за всеми уследить, значит, следует дать ему добро на привлечение к делам завербованных агентов из состава студентов и наставников, а также разрешить провокации в отношении графа, невзирая на возможную ссору с Хранителями, отвечающими за порядок в Академии.
        В этот момент мысли герцога прервали звуки разрастающегося магического сражения в том районе города, где ориентировочно расположена злосчастная усадьба врага. «Неужели Север наступил еще кому-то на мозоль, дождавшись ответной реакции в виде штурма подаренного не так давно поместья?» - подумал Милдо.
        Подобное развитие событий даже повысило настроение герцога, но гадать по звездам - не в его привычках, городская стража уже наверняка услышала раскаты бойни и обязана как следует отреагировать.
        Новостей о зачинщиках беспорядков долго ждать не пришлось, ими оказались группы враждующих воинов - эльфы и сирейсцы, столкнувшиеся между собой на городских улицах.
        И снова вопросы без ответов. Что делают специально подготовленные воины дальних держав в столице Тенгрии и почему такое количество бойцов своевременно не замечено тайной службой?
        Мысли о подготовке переворота снова заполонили голову герцога, обещая как минимум бессонную ночь и утренний разнос тайной страже, а настроение тем временем спустилось к нижней отметке…
        Потянувшись всем телом после бурного секса, когда из партнера выжаты практически все силы, тифлингесса Малфия оставила теплую постель, чтобы написать письмо своей королеве. Никто из людей, да и мало кто из ее соплеменников знал, что кроме ярко выраженных способностей в стихии Огня Магистр имела задатки мага Разума, но все окружающие особи мужского пола, без исключения, ощущали на себе излучение ее похоти. Потребность в постельной ласке испытывала любая из тифлингесс, такова составляющая демонической наследственности, но Малфия болела этой «болезнью» особо остро, а не получив желаемое, могла сорваться на необоснованную агрессию.
        Несколько лет назад подобный случай привел к убийству одного из придворных ухажеров самой королевы и Магистр Огня уже в мыслях попрощалась с жизнью, но правительница тогда удивила всех, приблизив способную магиню к себе.
        Мотив такого поступка выяснился гораздо позже, в ходе индивидуальной беседы между ними. Чтобы найти мужчину, претендента на тайную миссию в интересах их королевства, необходимо обязательно проверить особь противоположного пола на стойкость к женским чарам. Искать следовало не из среды тифлингов, потому что кандидату придется столкнуться с суккубом, а если точнее - с демонессой похоти, которой отпрыски младшей расы, даже вопреки инстинкту выживания, не могут противиться по причине отдаленного родства, предаваясь страсти до последнего вздоха. 
        Словно на удачу, Малфия получила приглашение от незримых Хранителей возглавить кафедру Огня в Академии Магии столицы Тенгрии. И вот уже около десяти лет Магистр совмещает службу с приятным времяпровождением, «пробуя» самцов разных народностей, как на стойкость к чарам, так и на постельную силу.

      Сегодня днем, во время редкого испытания, она впервые наткнулась на мужчину, который спокойно выдержал ее атаки на ум и на гениталии, а когда узнала его имя - все сомнения в выборе претендента отпали окончательно.
        Конечно, тифлинги следили за развитием ситуации в Тенгрии и вокруг пограничного графства Арканум в частности. Их страна соприкасается с Чуждым Миром с другой стороны аномалии и тоже постоянно претендовала если не на весь кусок, то на добрую половину точно. Когда домен входил в королевство людей, оспаривать интересную территорию потомки демонов не решались, постепенно готовя почву в виде союзников, а став самостоятельным, графство само напрашивалось кому-то из сильных мира сего в руки или под каблук.  Правда, поход тифлингов опередили некроманты, своим поражением показав остальным, что не так-то прост граф Север, чтобы с ним открыто конфликтовать. А сведения о том, что под одной крышей уживаются парды, варги, люди и другие народности, вообще перевернуло мировоззрение потомков рогатых. В тоже время помощь драконов при королевском дворе не восприняли как союзничество, а отнесли к случайностям, так как некроманты своими оскверняющими жизнь ритуалами всегда, мягко говоря, раздражали крылатых стражей. 

                  «Дорогая королева!
        Наконец мои старания вознаграждены и на пути попался достойный кандидат. Вы знаете его под именем Влад Север, и при поступлении в Академию Магии он прошел испытание по праву исключения.
        Мои природные атаки парень выдержал без проблем, но мы обе знаем, что Лорд демонесса гораздо сильнее, чем я. Поэтому прошу разрешить проведение дополнительного теста, доверив мне для этого ваше родовое ожерелье и пыльцу огненного цветка.
        На определение его слабостей или иных точек воздействия потребуется некоторое время, но я верю, что мы справимся с любым строптивцем, кем бы он ни был.

                                                                            Ваша фаворитка и подруга, Малфия».
        Запечатав конверт личным заклинанием  стихии Огня, Магистр вызвала девушку-слугу, так как мужчины в ее окружении долго не уживались, тая в постели, как лед на пожаре, и передала послание для отправки адресату. О том, что письмо кто-то перехватит или каким-либо образом распознает суть изложения тифлингесса не переживала, ведь любая попытка вскрыть посылку приведет к возгоранию.
        Опять потянувшись, довольная собой Малфия направилась в другую комнату, где ее дожидался очередной самец из числа людей…
        Не спал в эту ночь и гном-артефактор Манлин, Мастер Умелые Руки.
        Магистр уже долгое время ломал голову, как вернуть своему роду позиции в Подгорном королевстве. Подковерные интриги привели к смерти брата, и постепенно всех представителей клана Артефакторов задвинули даже не на вторые, а скорее на последние роли. Кто виновник - Манлин догадывался, но открыто противостоять, а тем более с позиции силы, многочисленным соперникам из семейств Ювелиров, Банкиров и Купцов не мог.
        Выходом из ситуации может стать победа на ежегодном состязании, но без достойных членов команды или хотя бы перспективных учеников ее не одержать. Гномы, как никто другой, уважали ремесленников, а клан победителей всегда ждали высокие посты в окружении короля. Касательно искусства огранки камней, изготовления артефактов и других произведений искусства Манлин в своих родственниках не сомневался, а вот бойцовские конкурсы любой из его соклановцев и учеников из года в год проигрывал вчистую.
        Получив приглашение от Хранителей Магистр Артефактор подумал, что это хороший шанс подобрать недостающих по качествам последователей среди иных народностей, но, взявшись за работу, вдруг обнаружил, что очень непросто довериться кому-то со стороны, и крайне сложно передать личные умения, ощущаемые на уровне чувств. О неприязни, разжигаемой служителями Многоликого, и вспоминать не хочется, автоматически исключающей из списка возможных друзей представителей человеческого рода, по крайней мере, до вчерашнего дня.    
        Встреченный на пути воин и граф в одном лице показал себя и как достойный мечник, и как уникальный разумный, сумевший разгадать тайный набросок космических странников и сырой силой источников выдать искусно отделанные фигурки. Почему-то внутренние ощущения однозначно указывали на то, что будь в его команде Влад Север - любое состязание покажется прогулкой перед сном, и очень захотелось вложить в него душу, как в ученика.
        Однако до этого момента ему предстоит выдержать интеллектуальный бой перед коллегами, которые без сомнений попробуют уговорами и аргументами захапать интересного студента на подконтрольные кафедры.
        Поэтому гном не спал, намечая будущий разговор и дальнейшее поведение в отношениях с графом, а также, что немаловажно, с его окружением. Образ парня явно указывал на неординарного лидера, которого нельзя отделять от верных друзей, и это может быть как сильной, так и слабой его стороной перед внешним миром…
        Сагиро восстанавливал в памяти события последних дней, в ожидании своих палачей. В то, что он выживет и выйдет из казематов невредимым, веры не было ни грамма, но и вытащить из него тайны клана никому не удастся. Душу воина буквально разъедала обида, что он так и не разобрался с северянином, ускользнувшим от его бойцов в последний момент, и что не погиб с клинками в руках во время драки против ненавистных эльфов…  
        Таша хотела заснуть, но впечатления дня не отпускали ее в мир сновидений, а чуть позже парда услышала приглушенный плач, исходящий со стороны кровати приемной сестры. Поначалу она хотела промолчать, но в памяти всплыло письмо, полученное от Карсии и случайно прочитанное в комнате матери, Верховной жрицы, когда родное племя еще было едино. Речь шла о графе Севере и его окружении, часть из которого состояла из ведьм. Одну из них именовали Снежной и считали близкой подругой Влада. Хозяина этой усадьбы и его девушку зовут также. Теперь все осколки общей картины встали на место, поэтому Таша решилась на разговор с Витаной, тем более что часть истории касалась непосредственно эльфийки.
        - Ты не спишь, сестренка?
        - Нет, - сквозь всхлип ответила та.
        - А чего  ревешь?
        - Я люблю его. Но у Влада уже есть женщина.
        - Так стань еще одной, - не задумываясь, выпалила парда.
        - А зачем ему еще кто-то? И захочет ли он иметь отношения с двумя? - сумбурно выдавала хаотично метающиеся в ее голове мысли зареванная эльфийка.
        - Пока не попробуешь - не выяснишь. Кроме того, ты лично знаешь много лидеров любого народа, у кого в окружении одна женщина или, как в нашем племени, один мужчина?.. Молчишь? Я так и предполагала. Ты даже не задумывалась об этом. А ведь жизнь устроена так, что к вождю тянутся все, и часть достойных одарены ответным вниманием, принося потомство лучших кровей.
        - Прямо гарем в султанате. Тогда почему мы отвергли внимание принца, в схожей ситуации?
        - Одно дело обладать кем-то без обоюдного согласия, как рабом, и совсем другое - по любви. Да, и еще, я хотела с тобой серьезно поговорить, сестренка, и дело касается как раз графа и тебя.
        - Не поняла, какого графа? Я не знаю никого из дворян королевства.
        - Ах да, как же я забыла, из-за столь огромной любви наша ушастая красавица совсем ослепла, - с издевкой в голосе выпалила парда. -  Хозяин этой усадьбы и граф Север - одно лицо! - добивающим фактом приложила сестру Таша.
        - Что?! Ты хочешь сказать, что именно из-за Влада раскололось племя Пардус?
        - Косвенно это так, но и мать наша тоже хороша. Представляешь, ради власти она абсолютно пренебрегла аргументами бывших подруг, склоняла меня переспать со своим врагом, в коем видит нашего спасителя, и тебя продала эльфам, соплеменникам по крови. Я поначалу не могла поверить в столь циничное предательство, но постаралась все беспристрастно взвесить, отстранившись от позиции родства. А ведь и Магистр Радна, твоя наставница, была обласкана Владом, и жизнь свою положила подле него.
        - Что ты только что сказала, Таша? Кого продала, почему? - прервала ход повествования Витана, акцентируя внимание на резанувшем слух слове.
        - Я ненароком услышала, что мать обещала эльфам из Священного Леса, в обмен за голову графа Севера, сведения о точном месте и времени пребывания своей приемной дочери. Они ищут тебя, сестра, но, как мне теперь кажется, не с благими намерениями.
        Два дня назад, во время поиска пристанища для вашн, моя четвероногая подруга уловила слежку за нами, но я не придала этому серьезного значения. Вчера кошка вновь заметила наблюдателя и подробно рассмотрела костюм, но когда мы разделились, он пошел не за нашей парой, а за вами. Ранее мне казалось, что мать обещала отдать тебя в руки жениха из родного племени, поэтому я не спешила вмешиваться в ее начинания, но для подобного сюрприза не высылают убийц. Сегодня вся картинка окончательно сложилась, и поговорить нам наедине удалось тоже только здесь.
        Переварив во время паузы слова Таши, Витана решилась на следующий вопрос.
        - Что же мне делать, сестра?
        - Если мои опасения не беспочвенны, а это, скорее всего так, я бы на твоем месте не выходила за стены Академии на протяжении всех лет учебы, а в будущем, даже в совершенстве осилив магическое искусство, искала могущественного покровителя, имеющего армию слуг и наемников, хотя бы такого, как принц Гадеш. У его отца, по-моему, больше шансов спасти тебя от соплеменников, чем у графа из окраинного домена. Но такой вариант ближе по уму, а по сердцу - тебе решать, подруга.
        - Я обязательно подумаю, Таша, обещаю, - снова разрыдалась эльфийка.
        Парда обняла приемную сестру и так они просидели почти до самого утра…
        Для отдыха у меня оставалось чуть более полуночи, но метаморфу подобного времени вполне достаточно, чтобы восстановить силы.
        В этот раз во сне ко мне пришла жена, богиня любви Дана.
        - Я очень скучаю, муж мой, - первое, что произнесла она, едва явившись.
        - И мне безумно хочется поскорей обнять тебя наяву, любимая.
        - Один год разлуки уже позади, но я еще не чувствую что твоих и моих сил, а главное знаний достаточно, чтобы уберечь наш народ в космосе.
        - С твоими словами не поспоришь, красавица.
        - Вот-вот, учись, терпи все трудности, встречающиеся на твоем пути, ну и обо мне не забывай. Кстати, юную девушку, ту, что с милыми ушками, не отвергай. Она искренне любит тебя, а на этой планете подобное чувство священно, поверь мне, как богине, уж я- то знаю.  Кроме того, мне кажется, что она поможет решить наши распри с аграфами, если расправит крылья и подхватит от тебя «болезнь» лидерства.
        - Так, стоп, дорогая. Ты уже вторая, кто просит меня позаботиться о Витане. Радне ранее я уже ответил, что не отвернусь от чувств эльфийки, но и упрашивать не стану. О твоих долгоиграющих планах слышать пока не хочу, и перестань рассматривать нити судьбы по мелочам, насколько я помню - даже богиням такое подвластно нечасто. Лучше иди ко мне, красавица…
        Конечно, ощущения от любовной игры во сне далеко не те, что в жизни. Но Дана всегда будоражила меня до безумия, а я ее, поэтому те мгновения, которые мы провели вместе, зарядили нас обоих на учебу и немного смягчили чувство дальнейшей разлуки.
        ГЛАВА 8.
        На следующий день я в окружении трех молодых девушек явился в Академию Магии и перед двумя из нас поставили вопрос: «Какой из факультетов ляжет в основу обучения, а какие знания мы подберем в виде дополнительных курсов?»
        Снежна определилась очень быстро, выбрав в качестве определяющего направление своего наимощнейшего источника, а на меня набросились три преподавателя. Тифлингесса по имени Малфия, представившись Магистром Огня, попыталась убедить меня, что искусник ее стихии может удивить не одного противника, а целые армии, и для любого мужчины нет ничего престижнее, чем боевая специализация. Оно и понятно, дамочка зациклилась на желании оседлать очередного жеребца, но вниманием красавиц я не обделен и с моей целью это мало состыковывается.   
        Графиня Линазу, Магистр стихии Воздуха и декан конструкторского факультета, нарисовала перспективы совместных проектов и покорения множества тайн магов древности как путь к богатству и могуществу, даже при слабых внутренних источниках. Однако каждое из направлений, объединенное в ее кафедру, имело множество пробелов в знаниях, на заполнение которых уйдет не один десяток лет, поэтому за основу мною был выбран факультет артефакторики.
        Манлин Умелые Руки задвинул лаконичную и очень аргументированную речь, пообещав кроме обязательной программы наполнить курс индивидуальными уроками и дать полную свободу действий при выборе дополнительных специализаций, чем и предопределил мой выбор. Как говорится, дайте почувствовать человеку, что он сам волен определять свой путь, и можете вести его куда задумали.
        Структура занятий предполагала до обеда одну пару по основной тематике и вторую по любой другой школе, затем отдых и еще два часа практических занятий. Остальное время студент мог заниматься тем, чем хотел. Что-либо навязывать или чего хуже - заставлять учиться, никто из наставников не собирался. Как впоследствии обозначил ректор на вступительном слове перед первым курсом, собрав нас на самой большой арене: «Господа, свои деньги вы уже внесли, теперь осталось определить принесут они пользу вам, или только Академии».  
        Такой принцип выработался потому, что настоящим магом становился только тот, кто всю жизнь над собой работает, развивая внутренние источники и совершенствуя практику. Добиться подобного можно лишь полюбив процесс всей душой, и как раз во время учебы каждый для себя делал судьбоносный выбор.
        - Господин Манлин, а если на секунду допустить, что студент усвоил материал дня за час, может ли он последующее время уделить остальным стихиям? - уединившись на кафедре с деканом, поинтересовался я.
        - Почему нет, Влад, но я бы рекомендовал в таком случае разбить посещение по дням недели на каждую школу, с практикой по той же тематике после обеда, так сказать для закрепления материала по горячим следам, - ответил Магистр.
        - Совет дельный, обязательно воспользуюсь.
        - Сначала докажите, что способны на подобные нагрузки, а после я и сам помогу вам распределить свободное время.
        После процедуры выбора нам предстояло получить жетоны студентов, для чего требовалось сдать частицу слюны в качестве генного материала, используемого в ритуале привязки через приемник сложного артефакта. Все происходило на наших глазах, исключая использование клеток для других целей, и спустя десяток минут на выходе появлялся кругляш из мифрила. Жетоны содержали сведения об имени владельца, курсе и факультете, а также обо всех направлениях, выбранных в качестве изучения и зачетах, полученных в ходе испытаний. Как правило, чтобы не потерять, такие студенческие билеты, пропуска и зачетки в одном флаконе носили на шее под одеждой, реже на поясе, в виде пряжки.
        Поселяли будущих магов, как нетрудно догадаться, на территории Академии, для чего использовались двухэтажные дома, на пару внешних входов. Один из таких шедевров архитектуры определили для всех нас, семерых первокурсников, не являющихся подданными Тенгрии, иноземцев, так сказать. Девушкам предстояло жить на нижнем этаже вчетвером, а мне еще с двумя парнями на верхнем, поднимаясь по боковой лестнице, расположенной снаружи строения.
        Дамы позволили мне зайти сначала к ним, помогая переносить вещи, и то, что я увидел, имеется в виду внутреннее расположение, понравилось. Тот, кто воплотил это строительское решение, явно понимал, насколько важен быт и мелочи для свободного времяпровождения молодежи, и идеи отличались от средневекового фундаментализма в сторону более хрупких на внешний вид конструкций.
        Пожалуй, без вмешательства магов, укрепивших материалы и законченные сооружения тут не обошлось, но на то она и Академия для одаренных, чтобы использовать способности и наработки студентов себе во благо.
        Каждый этаж содержал при входе общий холл, кухню и санузел, в виде разделенных перегородкой туалета и душа, а также четыре отдельных комнатки-спальни, где любой мог уединиться от остальных соседей с помощью дверей.
        Кроме того, на территории Академии работает две полноценных столовых, прежде всего для тех, кто не умеет готовить или не желает терять время, особенно в обеденный час, а также лавка, с приличным выбором продуктов на полках и в холодном подвале.
        Поднявшись к себе на этаж, первое, что я увидел - два пыхтящих в захвате тела на полу, орка и человека. Очевидно, до положения партера зеленокожий успел нанести несколько ударов в лицо оппоненту, нос которого кровоточил, а глаз наливался синяком, но затем, судя по одежде, подданный султаната навязал противнику борьбу, в которой компенсировал недостаток физических сил умением, заблокировав болевым приемом руку соперника. 
        Облокотившись в дверном проеме, пару минут я наблюдал за потугами одного вырваться из захвата, превозмогая боль, или достать человека свободной конечностью, и усилиями араба таки поломать предплечье орку, одержав убедительную победу. Затем терпение лопнуло и мне показалось, что пора прекратить этот фарс, пока оба еще в силах что-либо понимать.
        - Объявляю ничью! - громко произнес я, одновременно хлопая в ладоши. - Господа, пока мне придется делить крышу над головой рядом с вами, прошу все разборки чинить строго на одной из арен Академии, даже если личных денежных запасов хватит на ремонт мебели и стен. Кроме того, мало кто из наставников поплачет о вашем исключении, ведь своими взносами вы уже обогатили городок знаний сполна. Мне даже кажется, что идея поселить вместе представителей враждующих народов является первым тестом на выживание, так сказать в роли студента, и вы только что чуть не сорвали кому-то из заядлых спорщиков-деканов солидный куш.
        Как ни странно, мои последние слова незамедлительно подействовали на обоих. Они разомкнули объятия и разошлись по разным углам, по-прежнему с угрозой поглядывая друг на друга и на меня.
        - Кто ты такой? - первым задал вопрос орк.
        - Ваш новый сосед, господа. И зовут меня Влад.
        - А, это вы, граф, я вас поначалу не узнал, - отозвался араб, которого самого из-за побоев распознать можно было только по одежде представителя султаната. 
        - Принц, вы все продолжаете, как говорят мои соплеменники, искать приключений на свою пятую точку? Только в этот раз выбрали не девочек, а мальчика, и телохранителей забыли где-то на входе.
        - Зря иронизируете, граф, орки кроме себя и силы никого не уважают, уж поверьте мне на слово.
        - В таком случае, думаю, скоро жилплощадь в пределах целого этажа станет свободнее и можно будет легко приглашать подруг для вечеринок, - подвел я итог и зашел в незанятую никем спальню, чтобы сбросить с плеч вещмешок и опробовать твердость подстилки.
        - Меня зовут Тилгук, - откликнулся вдогонку орк. - Студент конструкторского факультета, а в миру - шаман. - Сам-то ты северянин в бою чего-то смыслишь? Или полагаешься только на магические умения, чтобы скрыть слабость тела и духа.
        - О-о-о. Узнаю бойцовскую породу, недавно чуть руку не сломали, а он все туда же. С другой стороны - начало занятий завтра, так чего же полдня терять. Идем на арену, заодно и проверим, кто во что горазд.
        Орк с арабом поддержали идею, но остаться втроем нам не дали дамы первого этажа. Не знаю, кто из них и как заметил шествие соседей по дому, но девушки появились следом, заняв места на ближайшей трибуне. Собственно, перемещаться далеко не пришлось, в разных точках Академии расположены восемь малых дуэльных площадок - две больших и шесть малых, каждая из которых с одной стороны обязательно ограждалась внешней стеной городка.
        Смысл такого расположения передо мною осветил декан Манлин. Дело в том, что магические поединки, периодически проводимые студентами, как раз и заряжают камни-накопители, вмурованные в стены, чего зря мане пропадать. Вдобавок к этому, накопленная энергия также подпитывает защитный купол над ристалищем, чтобы не выпустить наружу буйство применяемых стихий в момент боя или отработки практик.
        В ходе короткой беседы мы решили провести два поединка: сначала между мной и орком - в виде кулачного боя, а затем победитель оспорит пальму первенства с арабом в борьбе без ударной техники.
        Зеленокожий шаман на пол головы превышал меня в росте, возможно почти догоняя по весу, и, судя по повадкам, видно частенько развлекался дракой в своем родном селении. Однако наш бой показал четкую разницу между самоучкой и подготовленным бойцом.
        Орк двигался по прямой, и точно также уходил от ложных ударов, используя рост и отклонение корпуса назад. Очевидно, в их племени в подобной драке побеждал тот, кто устоял после первого размена ударами пудовых кулаков. Ни защиты с помощью блока и плеч, ни уклонов головы или корпуса по типу маятника орочий стиль не предусматривал и Тилгук пытался навязать мне тактику, проверенную годами, а удары ногами в ответ вообще для него оказались полной неожиданностью.
        За пять минут развлечения он сам ни разу не попал в голову, выбранную в качестве цели, заводясь с каждым промахом все сильнее и сильнее и опасаясь жалящих атак в ответ то снизу, то сверху. Именно за счет ярости и упорства он до последнего не оставлял попытки достать соперника и все-таки смог сделать несколько шагов вперед после очередного пропущенного удара ногой во внешнюю часть бедра. Но, не дойдя до юркой цели какой-то метр, его конечность свела судорога, и боец рухнул на пол. Зачем долбить в лицо, когда противник привычен и ожидает подобное, я решил указать ему на уязвимость нижнего яруса, который зеленокожие вообще не защищали и, судя по результату боя, отнюдь не прогадал.
        К итогу схватки у орка имелась разбитая губа, как последствие прямого удара в подбородок через руку, рассеченная бровь от крюка правой на отходе и огромная гематома на левой ноге после пяти лоу-киков подряд в одну и ту же уязвимую точку. Его же пудовые кулаки так и не почувствовали твердости моего тела, прежде всего из-за скорости передвижения и чтения его бесхитростных махов на этапе начала движения.
        - Где ты такому научился? - первым делом спросил проигравший, массируя конечность обеими руками. - Мне еще не доводилось слышать, чтобы кто-то из людей смог кулаками или ногами уложить орка. Даже сирейсцы и эльфы, признанные мастера, каждый определенного стиля, своими ударами не способны остановить любого из моих соплеменников, лишь распаляя ярость и жажду добраться до нежного тела.
        - Было время, нашлись достойные наставники, - не стал распространяться с подробностями я.
        - Научишь? Я имею в виду удары ногами, - по-простому попросил побежденный.
        - Почему нет, если время после занятий появится, то и на арену выйдем еще не раз, - мне не составило труда обнадежить воителя, переходя на дружеский лад.
        Араб оказался хитрее, и его наставники действительно постарались на славу, все-таки принц, но преимущество в весе противника при ориентировочно равных скоростях движения никто не отменял. Недаром у спортсменов существует градация, и юнец семидесяти килограмм не сможет как следует противостоять атлету вдвое тяжелее.
        Поначалу я позволил ему провести первую атаку в виде подножки и толчка, так как хотел проверить, на что он способен. Вот только падая назад, мне не составило труда ухватить расслабившегося соперника за рукава и до касания земли, сгруппировавшись, применить ответный прием, уперев правую ногу в  живот. Тем самым я подправил полет его тела за голову по инерции и бросился вдогонку. Дальше отдавать инициативу было глупо, поэтому сойдясь вплотную и уловив наиболее подходящий момент, мне удалось провести очередной бросок через себя, демонстрируя силу в руках, спине и ногах, эффектно приложив оппонента о пол. К чести отпрыска монарха, он еще пытался встать, но последующий болевой прием на стопу, едва не сломав конечность по-настоящему, поставил точку в противостоянии.
        Принц не просил помощи и уроков в будущем, демонстрируя ослиную гордость, но я не стал заострять на этом внимание, рукой подзывая Снежну, а Витану, как магиню Жизни, и приглашать не пришлось.
        Девушки запорхали над ушибами парней, применяя самые распространенные исцеляющие заклинания, абсолютно не обращая внимания на сыпавшиеся от подопечных комплименты, поэтому назад к дому мы двигались уже практически в нормальном виде, даже успели почистить одежду от пыли бытовыми плетениями.
        По ходу я решил ментально расспросить подругу ведьму о четвертой постоялице.
        - Кто она?
        - Ее зовут Янкуро, говорит, что из подданных Сирейс. Правда, не смотря на схожее с нами положение иноземки какая-то странная и нелюдимая. Дружеские беседы совершенно не поддерживает, свою линию не гнет, хотя именно она первой заметила, что принц и остальные постояльцы второго этажа куда-то уходят, тем самым привлекая всеобщее внимание.
        - Снежна, я тебя попрошу, присмотри за ней, у меня такое чувство, что барышня здесь из-за Гадеша. И хорошо если преследует родовитую фигуру из корыстных побуждений, ведь не перевелись еще на свете дурехи, мечтающие попасть в гарем к королевским особам, а если приставлена шпионить - тогда и соседей ненароком может вовлечь в свою «игру».
        - Я понаблюдаю за ней, да впрочем, и за всеми остальными, командир, не впервой.
        - Как дом и, самое главное, твое внутреннее самочувствие? - перешел я на новую интересную тему, о которой периодически вспоминал после беседы с деканом.
        - Тебя тоже предупредили о странных слухах, витающих вокруг него? Рассказывают, что некоторые студенты сходят с ума и калечат себя и соседей, - уточнила ведьма грань моего интереса.
        - Потому и спрашиваю, вон двое из моего этажа в первый же день решили себе головы поразбивать, а заодно мебель и кухонную утварь, - полушуточным тоном продолжил я начатый ментально диалог.
        - Да нет, со мной все хорошо, даже настроение приподнятое какое-то, наверное  не отошла еще от вчерашних испытаний, а может в предвкушении новых впечатлений от учебы.
        - Давай договоримся, что ты мне каждый день будешь сообщать о своих ощущениях и поведении соседок, особенно странные случаи агрессии и раздражительности. Кстати, предлагаю под вечер организовать пикничок, как в походных условиях. Запас мяса и овощей у меня в сумке присутствует, костер во дворе я мигом организую, а стол и стулья вынесем каждый для себя из холла первого и второго этажей.
        Совместная трапеза позволит несколько раскрепоститься и наладит если не дружественные, то приятельские отношения между жильцами, все-таки какое-то время нам всем обитать под одной крышей, а когда в следующий раз выпадет свободное время - неизвестно.
        - Я только «за», Влад, сейчас предупрежу остальных девчонок, может кто и свои запасы потрясет. Так что зовите, если надо - поможем нарезать продукты.
        Пока брели к дому, я сообщил принцу и орку о желании организовать вечеринку по случаю удачного поступления, и, заручившись согласием, продолжил обдумывать слова гнома-артефактора касательно выпавшей нам по жребию усадьбы.
        Все началось несколько лет назад и тогда на нашем месте жило восемь парней четвертого и пятого курсов, один из которых по имени Парзан учился на кафедре конструкторов и занимался разгадкой пространственных карманов. Вся Академия отмечала талантливого студента, который еще до выпуска практически разгадал тайну создания сумок путника, правда превзойти размеры былых мастеров и ему не удалось. В какой-то момент старшекурсник замкнулся в себе и личных наработках, редко появлялся на люди и перенес исследования домой. Тревогу забили, когда парень пропал, его неделю не видели ни наставники, ни сожители.
        Система обучения десятидневки предполагала восемь рабочих дней и два выходных, причем, если студент в освоении  материала идет с опережением - имеет полное право взять еще одни дополнительные сутки на отдых. Таким образом, отчасти стимулируется успеваемость, в противовес угрозе отчисления за лень и пропуски.
        Так и случилось, Парзан оформил отгулы, погружаясь в исследования, а когда исчез, преподаватели грешили на отпуск вне стен Академии и поначалу не подымали вопрос о происшествии, сверстники же сетовали на занятость последнего на кафедре или где-то еще. Друзей или близких подруг «ботан» науки не имел, и действительно часто выпадал из привычной для окружающих реальности.
        В общем, гения так и не нашли, зато применили пропускной режим с обязательным ведением журнала дежурными на входе, а чуть позже связали с пропажей парня гибель исправника, Магистра Воздуха. 
        Поговаривали, что шпиона короля часто видели возле злосчастного дома, он просто помешался на слежке за перспективным студентом и его разработками, и умер при странных обстоятельствах без видимых следов магической или физической атаки, если не считать таковым свежий знак Хранителей в виде оттиска на теле.
        После, со всеми кто жил в доме стали происходить странные события - трое перессорились до драки с поножовщиной и боевыми заклинаниями. Вмешательство преподавателей и реанимационные действия одаренных школы Жизни позволили вернуть на этот свет только одного, и тот не смог толком охарактеризовать причины конфликта. Еще один студент сошел с ума, а остальные жаловались на головные боли и угнетенное состояние до того момента, пока их не отселили.    
        Спустя три набора еще одна студентка лишилась рассудка, говорят после разлуки с любимым парнем, а две бросили учебу из-за постоянного давления на голову и апатию к добыче знаний.
        Последующие года деканы реагировали своевременно, только кто-либо из жильцов чувствовал отклонение в психике или здоровье - ребят старались сразу переселить. Любые исследования дома, смена мебели, антуража абсолютно ни к каким положительным  результатам не приводили.
        Как будет в этот раз - спрогнозировать никто не брался, но деканы уже сделали между собой ставки на то, когда первые три кандидата по срокам покинут усадьбу. Большинство сходилось во мнении, что через месяц нас станет на одного меньше, через три - на двоих, а за полгода не выдержат давление и остальные.
        К тому времени некоторых лентяев из соседних усадьб уже отчислят за неуспеваемость, а появившаяся часть свободных комнат ознаменует миграционные процессы в студенческих кругах. Обычно ребята сходятся на почве принадлежности к одному факультету, по дружбе и, конечно же, по любви.
        Добровольное сожительство разнополых магов не только не запрещается, а наоборот - приветствуется, так как напрямую способствует росту внутренних источников, пока еще нет соперничества за лидерство в будущей семье.  
        Организовать шашлыки с запеченными на углях овощами удалось без труда. Принц добавил к общему столу три бутылки отменного красного вина, тем самым развеяв мои сомнения, что по аналогии с землянами южане не употребляют алкоголь, а Витана с Ташей, в свою очередь, презентовали корзинку сладкого печенья на десерт и все уселись за стол встречать закат светила.
        Однако едва мы распробовали прожаренное мясо, восхваляя богов за посланную пищу, идиллию нагло прервала строгая особа в длинном платье, подсветив поляну магическим светлячком. На рукавах миловидной девушки красовались ленты школы Огня и отметки студентки третьего курса, удачно переплетенные с украшениями и элементами одежды.
        В общем, нас посетила первая красавица на деревне, не иначе, позади которой толпились и перешептывались три барышни в поддержку.
        - Нет, подруги, вы только посмотрите, кого поселили в дом несчастий в этот раз - иноземцев. Так нет бы сидеть себе тихо по углам, особенно нелюдям в человеческой среде, ожидая начала занятий, они еще пирушку организовали, словно у себя дома.
        - Красавица, нам не совсем понятны ваши претензии. Мы расположились близ своего жилища и еще не достаточно пьяны, чтобы шуметь на всю округу, мешая соседям спать, - я взял разговор на себя, узрев, как заводится орк и с прицелом на новую жертву в гарем смотрит на посетительницу принц.
        В магическом зрении дама представляла собой посредственную магиню Огня, но надменным видом и нарядами указывала на совсем не простое происхождение и наличие влиятельных покровителей.
        - Запахи этого куховарства распространяются далеко за пределы Академии, и что же, по-вашему, мне терпеть?
        - Ах, вот вы о чем. Так берите своих подруг и присоединяйтесь к нам, мне не составит труда заложить еще одну порцию мяса на угли, заодно и познакомимся, - пригласил я громко девушек, так, чтобы все услышали, пытаясь погасить конфликт на ранней стадии.
        Некая пауза и перешептывания указывали на отсутствие единства в компании студенток-старшекурсниц, и я склонен верить, что не будь среди них лидера-стервы, мы бы уже продолжили вечеринку вместе. Но магиня Огня решила все за подруг по-своему.
        - Сидеть за одним столом с грязным орком и тупой ведьмой - нет уж, увольте. Но мы примем извинения в виде тарелки лакомства, а иначе вам несдобровать, - с последними словами барышня швырнула в едва тлеющий костер «ШАР ОГНЯ», пытаясь магическим заклинанием спалить оставленный дорумяниваться кусочек мяса.
        Снежна тут же потушила пламя плетением льда, а принц, взяв в руки шампур, сделанный из деревянной палочки, с помощью теплого ветра высушил лишнюю влагу.
        - Полно вам, мадам! Такой красоте надменность и заносчивость не к лицу, очень рано появляются старческие морщины. Своей атакой вы оборвали дружественную нить, поэтому на поздний ужин вашей компании придется раскошелиться за счет собственных запасов, - попытался я корректно закончить разговор, загораживая своим телом остальных.
        - Вижу, тебя, полукровка, делегировали в качестве шута. В таком случае, малыш, ты познакомишься с Талимом, это мой парень, огневик с четвертого курса. И еще я расскажу ему, что вы первыми атаковали меня льдом, вот, кстати, и мокрые пятна на одежде, а также, будучи под воздействием паров алкоголя высказывали непристойные предложения, - гневно выпалила снежная королева, развернувшись по направлению к своим подругам.
        Ненавижу хамов, независимо от пола и племени, а когда сами организовывают конфликт, прикрываясь более сильным и умелым другом или женихом - еще хуже. Очевидно, парень, которым нас только что пугали, запал на ее красоту, пожиная плоды капризов до тех пор, пока не нарвется на первого серьезного противника, или соперник будет той же породы «золотой» молодежи, что и его пассия.  
        По правилам Академии поединки с применением магии между студентами и преподавателями имеют ряд ограничений - первокурсников можно только избить на арене, без применения заклинаний и оружия. Со второго курса позволяются магические дуэли, если вы одного потока или на год старше, а уже с третьего - без ограничений.
        В каждом варианте обязательно присутствие арбитров, в виде деканов дерущихся, а также мага-жизнюка, в качестве средства первой медицинской помощи. Однако, как у каждого правила и здесь есть свое «но». Если первокурсник первым затеет конфликт, или не дай бездна, атакует магическим плетением, ответ защищающегося может быть более чем адекватен. Та же ситуация справедлива при согласии обеих сторон применять на арене магию или клинки.
        Интуиция подсказывала, что надменная дама как раз подобной реакции от нас и дожидается, намереваясь проучить молодежь или специально подставить под удар. Очевидно отсутствие такта, желания общаться с нелюдями, а возможно бзик касательно ужина после заката подвигли ее на развлечение насилием, но я в любом случае не собирался подыгрывать или спасаться бегством, подымая бокалы нашей компании с новым тостом - «за понимание и лояльность к поступкам некоторых недоумков».
        Крепкий парень моей комплекции появился довольно скоро и на удивление вежливо попросил изъясниться.
        - Перваки, кто из вас обидел мою подругу Ниреду? Не успели поступить, как сразу  нарываетесь на взбучку? Что ж, я готов ее устроить, выбирайте способ и арену.
        В магическом плане его источник приравнивался Архимагу по стихии Огня, что для такого молодого возраста указывает на уникальные природные данные и трудолюбие, без чего достичь подобного развития невозможно.
        Я подошел к нему вплотную, так чтобы разговор остался только между нами, и решил тоже поддержать вежливый стиль общения.
        - Меня зовут Влад. Первый курс артефакторики. Неприступную красавицу разозлили запахи нашего костра, а на ее замечание мы ответили вежливым приглашением к накрытому столу вместе с подругами. Очевидно этим, или самим фактом своего присутствия, обидели столь ранимую душу старшекурсницы, по поводу которой ты печешься.
        Заметив, что парень молчит и несколько тушуется, осмысливая выход из ситуации, я предложил свой вариант.
        - Понимаю, что тебе поручено разобраться со строптивцами, но и драку с привлечением деканов никому из нас начинать не хочется. Поэтому предлагаю компромисс, ты сейчас двинешь кулаком мне в живот, а я скривлюсь от нестерпимой боли, мы ведь и так практически закончили ужин. После чего обе компании расходятся по домам. Если же есть желание разобраться с помощью мордобоя, кто из нас сильней без оружия и магии, можем встретиться на арене в любое время, но без зрителей. Так как?
        - Идет, - ответил парень, одновременно саданув меня под дых. - Мое имя Талим, четвертый курс Огня, обращайся при случае, первак, ты заслужил.
        Когда будущий Архимаг под приветствующие крики стоящих вдалеке барышень старших курсов удалился, я вернулся к своим.
        - Почему ты не принял вызов? Я уверен, что в кулачном бою все шансы были за тобой, - заревел орк.
        - Да пустяки, не стоит обращать внимания на подобные мелочи.
        - Как это! Они же посмеялись над тобой, первыми затеяв скандал из-за прихоти одной красивой сучки.
        - Так! Остынь, Тилгук! Давай я обрисую тебе развитие ситуации, если данный конфликт продолжить, и вместе с ребятами поправьте меня, когда посчитаете предъявленные суждения ошибочными.
        Дождавшись кивка от шамана и остальных, я продолжил.
        - Сейчас нам бы пришлось вызывать деканов, некоторых возможно из постели с любимой, так что представьте их недовольство. Затем, под овации половины городка плестись на арену, а к тому моменту народ из соседних домиков на поднятый слух о бое обязательно подтянется, можете даже не сомневаться. Сама драка с достаточно хорошо подготовленным противником явно не обойдется без травм, а это лишние заботы для  магинь Жизни. И, вдобавок ко всему,  моя победа выльется в грандиозный позор для сильного мага четвертого курса. После такого фурора рассчитывать на приятельские отношения с ним не выйдет, а скорее наоборот - гарантирована вражда. Иметь в недругах выпускника Архимага и десяток его друзей - не самый желанный результат от учебы в Академии, для этого не стоило тратить деньги и время.
        Мой вариант без особых личных увечий позволил проверить парня на смекалку и поддержать его реноме крутого бойца, в то же время, обеспечив  выход из непростой ситуации, куда загнала нас всех взбалмошная девчонка. Он вроде как и обидчика поставил на место, и дуэль на потеху всем не состоялась.
        - А ты хитер, северянин, словно лис, - заметил вместо орка принц, - не хотел бы я оказаться на месте твоего врага.
        - Недавно ты сам прекратил бойню, Гадеш, беспокоясь о потерях среди верных людей. На мой взгляд, подобному умению - взвешенно и быстро принимать решение - следует поучиться каждому, кто правит хотя бы десятком слуг или воинов.
        - А что ты посоветуешь, если попытки нас ущипнуть повторятся? - дополнила разговор Таша.
        - Обязательно повторятся. Каждый из нас попал во враждебную среду, которая не раз испытает на крепость духа и тела. Однако поодиночке выстоять против вызовов судьбы необычайно трудно, поэтому люди одной народности собираются в группы по интересам, семьи, кланы, армии. И нам, как иноземцам, здесь следует держаться друг дружку и заводить приятелей среди людей. По крайней мере, вместе легче сносить обиды, а неприятелю тяжелее скрыть удары исподтишка. Кроме того, не стоит идти на поводу эмоций и совершать предсказуемые ответные действия. Когда предугадать противника сложно, его предпочитают обойти стороной.
        - И все же, относительно этой стервы конкретного ты ничего так и не сказал, - продолжил орк.
        - Нападки от надменной красавицы-соседки, возможно, последуют и в будущем, но лучшее лекарство для подобной гордячки - игнорирование или беззлобные шутки в ответ, не лезть же с кулаками на хрупкую девушку. Зато ее могучий парень теперь вряд ли станет воспринимать нашу словесную пикировку как умышленный конфликт, уже нарвавшись единожды на пустышку-конфуз.
        - Мальчики, мы получили на сегодня достаточно приятных впечатлений, а ведь завтра начало учебы, так что предлагаю закончить вечеринку, - добавила напоследок эльфийка, перемещаясь со стулом к себе в комнату.
        - Пожалуй, Витана права. Всем хороших сновидений, - дополнила ее парда.
        На этой мажорной ноте мы все разбрелись по комнатам набираться сил…
        В это же время деканы заканчивали совместный вечер с бокалами горячительных напитков, негромко переговариваясь по интересам. После появления служанки тифлингессы и доклада на ушко Магистр Огня громкой репликой привлекла общее внимание.

 Итак, господа, первая ставка сыграла за того, кто ставил на ссору студентов-старшекурсников  с вновь прибывшими иноземцами в этот же вечер, а вот вторая - мимо, поскольку конфликт погас до дуэли, ни орк, ни северянин не полезли в драку. Сорвал шоу Влад Север, успешно разыграв роль слабака перед нашим чемпионом Талимом.
        - Жаль, коллеги, очень жаль. Мне не терпится посмотреть на бой между ними, и поверьте, о победителе еще стоит взвешенно подумать, - добавил свое мнение исправник.
        - Да перестаньте, Крыйс, у полукровки-варвара нет никаких шансов, не говоря уже о реальном поединке в жизни, когда ограничения на применение магии не действуют. Талим попросту сожжет противника, не хуже жерла вулкана, а использование защитного кокона, будь тот в арсенале Севера,  не исключит гибель от удушья, - внесла свое виденье дроу.
        - Не скажите, госпожа декан, по части стихии Огня Влад не так прост, как выглядит, испытание саламандрой выдержал, не моргнув, и от летящих камней увернулся вслепую, практически без ранений, - продолжила обсуждение тифлингесса.
        - К моменту боя между ними мы определим новые ставки, господа, а пока разрешите откланяться, - добавил гном-артефактор и покинул компанию преподавателей.
        Манлину не нравились нападки остальных на его ученика, но открыто показать недовольство  означало подвергнуть парня на еще более существенные подножки…
        Сон не шел, мою голову не покидали мысли о доме, а Драко просился на волю, «пошалить», так сказать. Риск обнаружения теневого фамильяра, конечно же, был, но только если знать что и где отслеживать в магическом зрении, и, как заверила меня Менелана, не каждому сильному одаренному подвластно подобное умение, да еще и  на протяжении длительного срока. Поэтому я позволил ему прогулку в пределах городка Академии, предупредив об осторожности и скрытности из-за высокой плотности искусников на территории студгородка. Дракон согласился с режимом повышенной секретности и упорхнул в окно.
        Некоторое время я наблюдал его перемещение по стене, напоминающее наползающую тень от тучи, а затем по крыше нашего жилища. В один из таких моментов на поверхности буквально на долю секунды мигнули руны.
        - Стой, Драко! Ты видел знаки на крыше? - ментально воззвал я к нему.
        - Да, Влад, что-то засветилось и тут же погасло, но обнаружить их сейчас не удается, - ответил фамильяр, рыскающий по кровле, словно принюхивающийся пес.
        - Внимательно все осмотри еще раз, каждый кусочек покрытия.
        Как мы не старались, напрягая все органы чувств, поиски в течение часа оказались тщетны, заставив подумать о случайности. Но поговорка: «кто ищет, тот всегда найдет» тоже не подвела. Спустя сто двадцать три минуты по внутреннему хронометру нейросети иероглифы мигнули вновь.
        - Есть! Я заметил их, хозяин.
        - Я тоже, Драко. Однако миг настолько краток, что пока удалось выявить лишь месторасположение знаков, а чтобы запомнить суть придется ожидать следующего всплеска около каждой из рун. Лови схему нанесения и перемещайся к ближайшему краю.
        Дракон просидел на крыше практически до самого утра, но наши старания не пропали даром. Удалось запомнить девять знаков, расположенных восьмеркой с центральной печатью в середине. Проявление каждый раз происходило через одинаковые промежутки времени, но я не мог позволить себе потерять концентрацию и сменить диапазон магического зрения на обычный. Опасения что-либо упустить тоже оказались не напрасны, в какой-то момент близ центрального знака моргнуло еще два.
        Первый раз феномен краски, сделанной из сока одного из священных растений эльфов, мне раскрыла Менелана, когда мы обсуждали печати, применяемые ее народом в заклинаниях. Кстати, благодаря принцессе я открыл для себя несколько рун, применяемых к растениям и животным - «ИНТЕНСИВНЫЙ РОСТ», воздействует на точку или ген роста, «ПОДЧИНЕНИЕ», позволяет управлять диким зверем, «СТИМУЛЯТОР УМА», помогает наладить взаимопонимание с прирученным живым фамильяром, «ЖИВИТЕЛЬНАЯ ВЛАГА», преобразовывает любую жидкость в питьевую воду, «ТЕПЛАЯ АУРА», создает вокруг объекта оптимальную микросреду даже в суровую зиму, и, конечно же, знаки первостихий «ВОЗДУХ», «ВОДА», «ЗЕМЛЯ» И «ОГОНЬ».
        Сами эльфы похвастаться магами всех направлений в своих рядах не могли, но они прекрасно знали основополагающие руны и использовали их с помощью «ПРЕОБРАЗОВАТЕЛЯ» в собственных заклинаниях на основе школы Жизни и Смерти. Такая же печать встречалась на теле Стеллы и моих клинках, способствуя эффективному потреблению заемной маны хозяином.
        С Менеланой мы тогда обсуждали способы превратить одежду в артефакт защиты. Оказывается, алхимики ушастых путем исследований изобрели некий состав и применяли его для нанесения знаков в тайных местах. Заметить рисунки можно только случайно, в момент энергетического всплеска заполненной цепи или применив другой реагент. Причем у краски разной концентрации момент засветки не повторяется, и напрямую зависит от источника стихии, от которого подпитывается.
        Повсеместное использование чудо-краски считается невозможным, как из-за дороговизны зелья, так и по причине ограниченного применения. В местах трения наносить руны бесполезно, поэтому та же одежда, как артефакт, недолговечна, гораздо функциональнее знаки из мифрила на кольчуге.  Но тот, кто использовал крышу в качестве ватмана, очевидно, знал свойства эльфийского изобретения и имел достаточно средств, рассчитывая на несколько лет использования, пока дождь и ветер не сотрет его художества.
        - Умка, какие есть варианты интерпретации найденных рун?
        - Сейчас мы можем с вероятностью в 73% процента определить их предназначение. На окончаниях стоят знаки «ВОЗДУХА», через которые энергия первостихии поступает дальше, превращается в сырую ману и воздействует на разум живых существ. Заметь, применена не печать «РАЗУМА», подпитывая источник мага этой школы, а как у эльфов с животными - стимулируя мозговую деятельность. Однако ушастые таким образом доминируют над диким зверем, заставляя того реагировать на малейшее изменение настроения хозяина и последующие команды.
        В нашем случае, вследствие своеобразного побочного эффекта дом выступает в виде артефакта-накопителя и усиливает ощущения каждого из своих жильцов, будь-то ненависть или любовь, без разницы. Примерно сродни поговорке: «Что у трезвого на уме, то у пьяного на языке», только применимо к чувствам.   
        - Что ты предлагаешь - стереть пентаграмму, чтобы облегчить жизнь всем в будущем?
        - Зачем? Так ты сможешь отслеживать настрой каждого из постояльцев, практически не напрягаясь, как по отношению к себе, так и друг к дружке, а в противном случае придется применять ментальные практики, опасаясь подозрений и огласки.
        - Хорошо, пока оставим все без изменений, но до первых жалоб со стороны ведьмы, эльфийки и парды. За них я чувствую больше ответственности, чем за остальных, по крайней мере, пока. И обязательно следует продолжить поиски иных аномалий, ведь студента-гения так и не нашли, - скорее сам себя, чем ИскИн, убеждал я последней фразой…
        В тронном зале Дома Росы Властитель Леса Ларнил эл’Дивайдэ обсуждал неотложные дела со своим ближайшим помощником из клана дроу, который заведовал охраной дворца и распределял задания семеркам убийц.
        Как-то само собой получилось, что со временем правитель отдалил от себя всех приближенных из родного клана, опасаясь, так сказать, кинжала в спину и смены власти, когда появится любая из принцесс.
        Темные эльфы воспользовались подобным положением вещей и из изгоев выбились в фавориты, постепенно заполнив все значимые посты вокруг коронованной особы.
        - Какие новости относительно моих племянниц и графа, чью голову мы обещали жрицам пард, Муилкорш?
        - Посол в Тенгрии сообщает, что Менелана активно общается в Альтусе с соплеменниками, уже не таясь посланных по следам убийц и во всеуслышание ратуя за смену власти. Младшая сестра, со слов баронессы Дилмы Кунти из племени Пардус, засела за стенами Академии, но схватить или уничтожить кого-либо из них пока не удалось. Я уже докладывал вам, что две семерки лучших бойцов и магов погибли в сражении с группой воинов Сирейс. Что враги делали в столице людей и почему отважились напасть на наших рейнджеров - непонятно, но бойня наделала много шуму. Теперь тайная стража герцога не пропускает ни одного подозрительного человека и сразу задерживает иноземцев, если те собираются в отряды количеством больше трех.
        Обозначенный последней целью из перечисленных граф, как я уже докладывал ранее, покинул домен, но обнаружить его следы удалось только теперь. На разосланные письма неожиданно ответила Магистр Смерти Морелех, несколько лет назад смещенная с поста Верховной жрицы Лосс и сейчас являющаяся деканом факультета в столичной Академии Магии людей. Оказывается искомый Влад Север поступил на первый курс артефакторики, проявив необычные способности мага универсала при посредственных внутренних источниках.
        Только мне не ясно, зачем нам охотиться за провинциальным графом под носом у тайной стражи Альтуса и наставников Академии, когда места обитания двух принцесс уже доподлинно определены? Не проще ли игнорировать просьбу жрицы женщин-оборотней, перенося заказ на будущее?
        - Я дал магическую клятву пардам, Муилкорш, и обязался за полгода покончить с их врагом. Надеюсь, тебе понятны последствия ее невыполнения или задержки? Если нет - поясню, через оговоренный срок я утрачу все внутренние источники, и серой стихии тоже, который и так за последнее время практически поглотил родник Жизни, тем самым приближая меня к твоему племени, дроу, и отдаляя от родственников, светлых эльфов.
        А то, что все три наших цели недалеко друг от друга - даже к лучшему, быстрее справитесь, и разыгрывать придуманную ранее партию с заложником, дабы выманить старшую,  уже совсем нет надобности. Я приказываю незамедлительно всех уничтожить, и как можно скорее! - сорвался на истерический крик Властитель.
        - За Менеланой посланы убийцы из гильдии людей, пока нашим бойцам нет доступа в столицу, поэтому это лишь вопрос скорого времени. Со студентами сложней, необходима хитрость, чтобы выманить обоих или кого-либо одного в город, иначе придется выжидать случая год-два, пока они сами потеряют бдительность.
        - Долго! Я не могу и не хочу столько терпеть, ты слышишь! Поручи Морелех избавиться от них, посули деньги, возврат в круг жриц или еще что либо. Если надо, задействуй всех из посольства, а в случае провала свалим на их собственную инициативу.
        - Властитель, вы же знаете, что Академии находятся под присмотром таинственных Хранителей, и все выбранные ими наставники рискуют собственной жизнью, прямо или косвенно способствуя гибели кого-либо из студентов. На мой взгляд, не разумно терять такую опытную подданную в Тенгрии, когда еще подвернется подобный случай.
        - Так подстрой череду случайностей втайне от Морелех, найми исполнителей среди недоучек из окружения Севера или тех, кто лично ненавидит графа! Неужели дроу разучились играть на слабостях людей, или я мало денег плачу вашему клану за верность? - вновь на повышенных тонах заговорил король, Ларнил эл` Дивайдэ.
        - Я вам обещаю, что мы обязательно придумаем, как избавиться от выбранных жертв в самое ближайшее время, а действующие и бывшие жрицы культа Лосс тоже сыграют свою роль в этом действии, - ответил Муилкорш и, дождавшись взмаха руки Главы светлых эльфов, покинул тронный зал.
        ГЛАВА 9.
        Последующий месяц постижения новых знаний для меня пролетел, словно один день.
        Согласно учебному плану, первый год предполагает освоение одаренными всех простейших блоков и конструкций, на основе которых строятся плетения разных школ и народов, а также обязательны тренировки внутренних энергетик в виде ежедневного слива остатков личных запасов маны в артефакты стен Академии. Таким способом происходит принудительная стимуляция организма восполнять затраты за счет природных источников Воды, Земли, Воздуха, Огня, Жизни и Смерти, разбросанных по всей территории студгородка.
        Начиная со второго года, нам предстоит освоить некоторые защитные заклинания индивидуального и массового образца, а уже с третьего - в арсенал добавляются атакующие плетения, именно поэтому уже разрешены магические дуэли.
        Надо сказать, что меня зацепила первая же тема, освещенная всему курсу на вступительном занятии от ректора, так как затрагивались истоки. По преданиям основали магию первые существа, посетившие планету около двадцати тысяч лет назад, а может и более. И это был ни кто иной, как боги. Поначалу я даже провел аналогию с предтечами, к расе которых и сам принадлежу, но существа прибыли не со звезд через атмосферу, а посредством огромных портальных врат, расположенных внутри горы.
        Оказывается, подпитка артефакта завязана на мантию планеты и расположена глубоко под землей. Оно и не мудрено, в тот момент на поверхности отсутствовали иные источники, а для постоянного перехода требовалась масса энергии. Оживляя стихийные родники, пришельцы готовили планету для себя, но в качестве помощников использовали иные, так называемые младшие народности, которые и сейчас представлены на материках.
        В задачу гномов входила охрана портала и освоение подземных пластов гор, поэтому представителей этой расы наделили знаками «ЗЕМЛИ» а тех, что влияют на свойства «мертвой» материи - камня и металла.
        Эльфы сдерживали влияние флоры и фауны, обладая более обширными магическими знаниями в области всего живого, и своим присутствием подпитывали зарождающиеся стихийные источники, кроме Огня, а орки использовались там, где требовалась грубая физическая сила.
        Нетрудно догадаться, что зеленокожие гибли чаще других, попадая под воздействия катаклизмов в виде смерчей, наводнений, активности вулканов и землетрясений, возникающих на этапе формирования планетарных материков, и вследствие этого зародился шаманизм, который с помощью различных ритуалов если не напрямую, то косвенно давал возможность влиять на погоду и предсказывать будущее.
        Люди появились позже, как результат генной инженерии богов с уже существующими расами, став ответом на потребность возникновения существа, имеющего быструю рождаемость и универсальные качества от каждого из перечисленных народов.
        От создателей человек получил скорректированный внешний облик и стремление к саморазвитию, а вот магические задатки - по крохам от тех же гномов, эльфов и орков, в итоге заняв подобающее место на планете. Поэтому плетения ушастиков отличаются эстетической красотой и сложностью дополнительных блоков, коротышек - прогнозированным рационализмом и геометрическими фигурами в деталях, а у людей - максимальной оптимизацией и совокупностью тех и других приемов под себя, к сожалению, иногда в ущерб точности и мощности.
        Очевидно, высшие существа готовили слуг под себя, для разных направлений деятельности и для покорения иных планет, а чтобы не терять контроля ограничили народности в развитии магов Разума, значительно превосходя в этом показателе остальных одаренных. 
        Однако на каком-то этапе создатели перегнули палку, нисколько не считаясь с интересами набирающих силу разумных, и, как следствие - восставшие из рабства народы, объединившись, свергли кучку тиранов. Во избежание появления со стороны богов карательных отрядов, гномы совместно с эльфами нарушили работу подземного портала, убрав из конструкции знаки привязки к пространству. К тому времени местные маги уже знали значение некоторых основополагающих печатей и второстепенных рун от своих создателей, поэтому достигли желаемого результата без особых последствий для планеты.
        Дальнейшее столетие больше походило на хаотичное движение молекул, только в исполнении нескольких народностей и отдельных одиозных лидеров. Но как бы они не притирались друг к другу, привычки и обычаи различных рас помешали совместному существованию, поэтому каждый предпочел занять то место под светилами, где наиболее комфортно себя ощущал: гномы - в горах, эльфы - в лесу, а орки и люди - в степях, на побережьях и возле рек. Шли жестокие войны за передел территорий и источников, в которых отпрыски человечества опережали остальных за счет рождаемости, но были более слабыми существами в физическом и магическом плане.
        Различные союзы между народами, как правило, возникали краткосрочно, когда остальные объединялись для победы над более развитой на тот момент расой, но после восстановления равновесия сил всегда распадались, подтачиваемые изнутри распрями и разбежностями во взглядах.
        В этот период, а если точнее, около пяти тысяч лет назад, на поверхности появились метаморфы, выровняв чашу весов между разными народностями и взяв на себя роль миротворцев по праву старших братьев и магов Разума.
        Однако эволюция и потрясения для Розы Миров на этом не закончились. На протяжении тысячелетия из-за бурной деятельности и пытливого ума моих родственников на планету прорвались ящеры, демоны и вампиры, частично ассимилировавшись и породив новые народы - тифлингов, варгов и драконов. До катастрофы и порабощения сильными расами более слабых не дошло, поскольку магический мир восстал и истребил кровососущих, а также вытеснил обратно рогатых и перевертышей.
        На этом экскурс в прошлое ректор решил завершить, но я вспомнил еще об одних существах, которые считают себя коренными жителями планеты, и поинтересовался их происхождением.
        - Господин Архимаг, а как же племя Пардус?
        - Хороший вопрос, молодой человек. Касательно женщин-оборотней существует две теории, и в отличие от других народов это только предположения, так как даже мифов об их возникновении не сохранилось.
        По одной из версий, парды действительно являются коренными жительницами планеты, и жесточайшие стычки с ними, на этапе освоения поверхности, отражены в летописях гномов, орков и эльфов, но ни слова не упомянуто об их магических способностях и существовании мужских особей, что само по себе странно.
        С появлением космических странников, которые основали на поверхности исследовательский центр, геном оборотней попробовали отследить, и в результате пришли ко второй гипотезе. Мне лично эта теория больше нравится, так как косвенно объясняет если не все, то основные нестыковки.
        Парды появились на Розе Миров раньше остальных на несколько лет, как разведывательный и, следовательно, наиболее живучий отряд пришельцев в количестве от десятка до сотни особей. И именно они строили первый портал для массового переселения последующих рас, включая механизмы и технику.
        Возможно, сложность первого переноса связана с органикой и трудностями пересылки «мертвых» предметов в виде оружия или инструментов, поэтому выбор пал на полудиких существ, которые сами по себе сильны, живучи и способны сражаться голыми руками. Однако до конца контролировать кошек создатели не могли, поэтому ограничили их присутствие наиболее покладистыми самками и наложили табу на размножение.
        Не учли боги только одного - обитающих на Розе Миров вашн, которые послужили своеобразной заменой мужской половины племени Пардус. Иными словами, до прихода перечисленных выше народностей парды ассимилировались, влившись в животный мир планеты. Как протекал обратный процесс - тоже доподлинно неизвестно, но геном содержит и людские клетки, указывая на то, что на каком-то этапе оборотни выбрали в качестве партнеров человека.
        Тот же период знаменует бурное развитие Пардус до нескольких тысяч, однако проблема полноценной мужской особи-оборотня так до конца и не решилась. Кстати пара «метаморф - парда» приносит очень жизнеспособное потомство, как мальчиков, так и девочек, пример тому - новая ветвь варгов и магические способности обоих племен. И возможно объединение их в единую расу завершит природный процесс гармонизации разнополых оборотней.  
        Я ответил на ваш вопрос, молодой человек?
        - Да, спасибо, господин Архимаг.

      Понятно, что историю пишет победитель или выживший, поэтому не все, что поведал нам ректор, соответствует действительности, но общие направления развития народностей и самой планеты, скорее всего, именно таковы.
        Поочередное выступление деканов в первый же день обрисовало перспективу дальнейшей учебы и конечные цели, предоставляя, таким образом, последний шанс некоторым студентам на начальном этапе сменить специализацию, а затем наступили трудовые будни.
        За две недели я на практике убедил Манлина в том, что скорость освоения материала по сравнению с остальными студентами у меня значительно выше. Без имеющейся нейросети и помощи ИскИна подобный трюк не прошел бы, даже притом что на память я никогда не жаловался.
        Освоение теоретического материала первокурсниками происходило, по большей мере, в библиотеках, именно в книгах излагались варианты применения того или иного блока, знака или завитушки, выданных деканом на утреннем занятии. 
        Только от тебя самого зависело, применишь ты его единожды или наберешь багаж схем и рисунков от разных народов и магов-экспериментаторов. Нет, я не ночевал в библиотеке, но тех пару часов в день, которые я там находился, вполне хватало перелистать с десяток книг, материал от которых компилировался Умкой в базу знаний и подавался на усвоение во сне.
        Значительно оторвавшись от сверстников в теории артефакторики, я получил возможность подбирать блоки и цельные заклинания в других направлениях, по очереди посвящая каждый новый день одному из факультетов. Восемь будней - столько же деканатов, а два оставшихся дня десятидневной недели - выходные. Правда, полностью бездельничать, дабы отдохнуть, я себе тоже не позволял, группируя и объединяя разные школы в одну - универсальную, под себя лично.
        На этом этапе мы с Умкой подставляли в вариант того же бытового плетения различные идеи, применяемые в жизни эльфами, гномами, тифлингами, людьми, а также прогоняли всю схему на арене-полигоне вечером. Наиболее жизнеспособные, с разных точек зрения - эффективности, потребления маны, скорости воздействия и кастования - откладывались в отдельную ячейку памяти, чтобы занять достойное место в багаже личных знаний.
        Также, пока в виде эксперимента, а дальше, надеюсь, на системном уровне, часть общего рисунка, которую мы смогли математически вычислить или просто догадаться, подменялась руной, значительно упрощая общую схему, и, как оказалось, увеличивая мощь заклинания.
        Держать в уме парад трехмерного обозначения знаков и их соединения оказалось не в пример легче, чем заклинания-завитушки четвертого и выше порядков.  Для меня оба варианта приемлемы, так как нейросеть в голове справится с задачей и похлеще, но почему бы не оптимизировать знания для метаморфов и одаренных иных народностей, последующих за мной, как за лидером, в будущем.
        Отношения с наставниками развивались ровно, кроме тифлингессы, дроу и исправника.
        Последний факультативно выкладывал для всех желающих приемы борьбы с оружием и без, уже на раннем этапе формируя почву дружественности с будущими магами в качестве представителя короны. Но его попытка затащить кого-либо из иноземцев на ринг под видом уроков выживания потерпела полное фиаско после примера с Янкуро из Сирейса.
        Четвертая девушка, постоялица с первого этажа нашего дома, случайно или нет, подверглась настоящему испытанию зарвавшегося Крыйса. Исправник устроил три подряд поединка между нею и подставными подданными Тенгрии, комментируя по ходу стили и ошибки соперников, чтобы тенгрийцы лучше изучили чужие приемы. Когда же травмированная «японка» попросила помощи у магов Жизни из числа присутствующих студентов - ей отказали, мотивируя враждой между странами, а исправник посчитал лишним привлекать декана одноименной школы. Конечно, дома Витана подправила Янкуро здоровье, но наладить последующие дружественные отношения никому из нас с ней так и не удалось, столь нелюдимая сирейска каждый раз сама противилась любому сближению.
        Темная эльфийка Морелех с самого начала ко мне лично относилась настороженно, но без особых притеснений со своей стороны, что при изучении характерных заклинаний стихии Смерти меня полностью устраивало. Однако в последнее время напряжение между нами возросло, как бывает в случае, когда ты случайно или с чьей-то подсказки узнаешь что-то негативное в отношении собеседника, и это тут же отразилось на качестве выкладываемых тем.
        Госпожа декан стала искать любой повод, чтобы прекратить урок или выгнать меня одного, а когда такой номер не проходил, выдавала плетения неточно, со значительными огрехами, заставляя студентов самостоятельно докапываться до истины. Пока я терпел, но с каждым разом понимал, что близок тот день, когда решение изучать это направление самостоятельно пересилит предел постоянных нападок.
        Хвостатая красавица, Магистр Огня Малфия, не прекращала попыток затащить любого, появившегося ей на глаза самца в постель, но только несколько первокурсников из мужской половины студенчества, в том числе и я, не поддавались на ее чары.
        Следует отметить, что в моем случае далеко не последнюю роль играла Снежна, периодически появляясь в спальне мужа,  дабы скрасить одиночество своего суженого по ночам. Мы оба получали разрядку в сексуальном плане и растягивали внутренние источники магией Любви.
        У остальных иноземцев на любовном фронте дела шли по-разному.
        Витана застенчиво замкнулась в себе, полностью отдавшись учебе. Конечно, я замечал ее взгляды и вздохи по отношению к себе, но первым шаг к сближению не делал. Девушка должна сама разобраться в собственных чувствах и степени гордости, чтобы не натворить бед позже, изнемогая от ревности изнутри.
        Таша флиртовала со сверстниками и принцем, тем самым подчеркивая реноме любвеобильности племени Пардус, иногда одерживая победу, но предпочтения кому-то одному не выказывала.
        Гадеш без разбору манил в свой гарем всех красивых девушек, если те согласятся коротать ночи в его постели, чаще всего получая отказ, пока не контролирует трон лично.
        Орка Тилгука многие дамы избегали из-за клыкастой внешности и истерии вокруг нелюдей, но это не помешало декану тифлингессе в первую же неделю студенчества испробовать его с принцем на прочность в сексуальном марафоне. До случившегося каждый из них хорохорился и выставлял на показ личную харизму и обаяние в искусстве соблазнения красивых женщин, а после оба старались помалкивать, болезненно воспринимая поражение от хвостатой бестии.
        Отвергнув предложение исправника под видом учебы выложить общественности личные наработки, о физических нагрузках я тоже не забыл - с утра тренировка на арене с клинками в компании с девушками, а поздним вечером сначала поединки с орком, а потом отработка заклинаний и прокачка магических источников в одиночку.

  Надо сказать, что поначалу я оттачивал движения только Снежны, продолжая выступать в роли ее личного наставника, но, одним утром столкнувшись лицом к лицу с Ташей и Витаной, предложил совместные занятия четверкой. Дамы пару недель из-за учебной нагрузки на улицу носу не показывали, но более упертая парда таки нашла время и аргументы, заставив и эльфийку присоединиться.
        Ставка деканов на то, что первый из нас не выдержит испытание домом в течение месяца, сработала, мне по секрету сообщил о том Манлин, поскольку завтра «японку» Янкуро переводят в другое место. Возможно, именно отсутствие поддержки от близких и напряжение в отношениях с остальными постояльцами послужило первопричиной угнетенному состоянию сирейски, которая попросила  своего наставника переселить ее из «дома несчастий» куда подальше уже к концу четвертой недели учебы.
        Ее бдительность в отношении принца султаната спровоцировала нашу беседу по этому поводу, и Гадеш подтвердил мои догадки, за кем все-таки приставлена следить девушка. Правда определить, кто непосредственно за ней стоит - враги или его родной отец - так и не смог.
        Оказывается, принц, коему скоро исполнится восемнадцать лет, является пятым по счету из двенадцати сыновей султана Лакшнира. Именно по достижении этого возраста его старшие братья получали возможность на законных основаниях избавиться от конкурента на трон, спровоцировав поединок чести, подсыпав отраву в еду или посредством нанятых убийц.
        Игра на выживание вполне в духе народа пустыни и нарушить ее правила до срока - себе дороже, верноподданные отвергнут, а правитель казнит. Поэтому отец решил спрятать любимца подальше еще до времени «ч», но не просто так, а с пользой для дела, готовя из него могучего мага, способного в будущем отстоять собственную жизнь самостоятельно. Отсюда, несмотря на существенные денежные затраты, наличие телохранителей в гостевом домике и особое отношение со стороны некоторых преподавателей.    
        Также не бросил я своих планов укрепиться командой в столице королевства Тенгрия, иногда контролируя процесс через мысленное общение с Машуней. Гном успешно справился с переделками забора, не привлекая внимания шпионов герцога, постоянно дежуривших в округе, так как работал по ночам и с длительными паузами. Но в моменты простоя деятельная натура нашла другое применение - мастер с помощью магии вырыл и укрепил подземный ход в соседнюю усадьбу, оформленную на моего подданного, виконта Тирса Гауда, за что получил двойную оплату и личную благодарность. Приятно, когда инициатива окружающих идет во благо и с опережением твоих собственных задумок.
        Тирс, глава разведки графства Арканум, обещал скоро появиться, в компании двадцати подготовленных гетер, дом для базирования которых уже купили ребята Немода. Сейчас куртизанки оканчивают трехмесячный курс «молодого бойца», изучая различные способы развлечения и темы разговора с будущими клиентами из аристократической среды королевского двора Тенгрии, заодно наводя справки и изучая досье наиболее титулованных и властьимущих из них.
        За такой короткий срок втолкнуть в голову манеры и знания, присущие великосветским девам невозможно, но мы выбирали из рабынь бывших дворянок, которых с детства обучали подобному, обозначая лишь стратегию поведения и наши общие цели. 
        Главной над ними решили поставить виконтессу Линси Поруг. После взлета в роли постельной игрушки самого монарха, по протекции главного казначея Ронуса Торни, и отказа позже травить своего коронованного любовника, девушка упала на самое дно, попав в рабство к некромантам, но не сломалась, а нашла в себе силы и желание вернуться в высшее общество.
        Ожидать проявления чувств от Славния Рокса на этапе пленения Линси не стала, но все-таки очень надеялась, что он своей властью прикажет найти и освободить дворянку, бывшую подданную Тенгрии. Однако монарх, как всегда, смалодушничал, пойдя по простейшему пути - быстро нашел замену пропаже из числа окружающих фрейлин и забыл виконтессу.
        Наше предложение выступить в амплуа хозяйки-гетеры красивая внешне и еще молодая годами женщина с раной в душе, приняла сразу, как и клятву верности на крови, мечтая хоть так отомстить жестокому обществу Тенгрии, где правят сильные и богатые мужчины.   
        Несколько простых развлечений, типа игры в «бутылочку» на поцелуи и танцев, принятых среди знати, я дополнил карточными играми в «дурака» на раздевание и преферансом. Поначалу думал выложить шахматы для самых умных и покер для богатых, по примеру казино в космосе, но понял, что для местного бомонда это слишком.
        С другой стороны влиять только на гениталии - бесперспективно, а вот если дворянин по уши погрязнет в игре с напарницей-гетерой, найдя в ее лице образованную собеседницу, то и до любовной искры недолго.
        Ожидать, когда аристократ сам выложит личные и государственные секреты перед куртизанкой, рассчитывая распушить хвост перед постельной игрушкой, мы не стали, готовя из дам настоящих психологов и мастериц словесных ловушек. И, надо признать, женщины от природы имеют задатки манипулировать мужчинами, стоило лишь подправить и дополнить их способности знаниями и уловками из моей головы.    
        Менелана тоже все это время не сидела, сложа руки. Удачно устроенная мною накануне учебы бойня между сирейсцами и эльфами предоставила принцессе некую свободу передвижений, так как тайная стража герцога Равука тщательно отслеживала любую группу иностранцев, численностью больше трех.
        Но моим предостережениям, касательно открытой позиции перед соплеменниками, она не вняла, в результате посол, а с его помощью и ненавистный дядя, узнали о вояже первой претендентки на трон по столице Тенгрии. Попытки достать ее с помощью собственных убийц не привели к результату, две группы выслали телепортом обратно, а третью и вовсе не пустили за стены города, но король-самозванец или его советники не сдались, наняв наемников из числа местных ночников.
        Две стычки с ребятами Немода напрямую указывали на это, и эльфийка таки согласилась вернуться к тактике тайных перемещений. Одно хорошо, позиция посла на стороне лжекороля приоткрыла принцессе глаза на то, что не все соплеменники готовы воспринять законную наследницу с радостью, даже несмотря на ее белую орхидею в зоне бикини. Требовалось настроиться на длительную и кровопролитную борьбу с интригами и закулисными сплетнями, остерегаясь ловушки и предательства в любой момент. К счастью рядом мои люди и Стелла, а дом охраняют вашны и лазерные установки космической яхты под руководством неподкупного искусственного интеллекта Машуни…
        Всю последующую неделю меня не покидало чувство тревоги, как будто приближается беда, поэтому я попросил Снежну быть повнимательнее, и сам увеличил бдительность. И, как по мне, единственное направление на территории студгородка, откуда могут прилететь неприятности - старшекурсники, а точнее две группы  не ровно дышащих к иноземцам людей.
        Первую возглавляет еще та стерва - Ниреда Катош - адепт школы Огня третьего года обучения, которая за два полных года учебы окружила себя «верными» подругами и воздыхателями. Используя физическое влечение и определенный талант, не лишенная лоска особа искусно манипулирует парнями, в качестве развлечения стравливая их между собой, вплоть до поединков на арене.
        Именно она выразила недовольство нашей трапезой в первый день поселения и натравила своего парня с задатками Архимага в качестве силового прикрытия. А осознав степень запущенности наставников по вопросу азарта и тотализатора, я даже предположил, что Катош подрабатывает у кого-то из них за мзду малую, организовывая подобные развлечения в период скуки.
        На первых порах предложенная мною тактика игнорирования пока себя полностью оправдывала, но упертая красавица так и не оставила попыток достать кого-либо из нелюдей, если не прямым действием, то словом, сплетней или мелкой пакостью. 
        Вторая группа во главе с адептом школы Земли, четверокурсником Курамом Лорунсом, беспокоила меня посильнее. В отличие от Ниреды, больше полагающейся на приятельские связи своих подруг и влияние на мужское либидо ухажеров, парень по примеру матери строил свои взаимоотношения на деньгах и деловых контактах, зачастую дурно попахивающих.
        Кроме того, я неоднократно замечал его в компании с исправником Крыйсом, что явно указывало на покровительство или опеку со стороны тайной стражи, а за ними и герцога Равука. Надежды, что будущий Магистр Земли из-за мимолетности тогда возникшего эпизода в своей бурной жизни забыл о нашей первой встрече, когда я указал его матери и воинам сопровождения на ворота, рухнули, спустя неделю учебы.
        Курам сам подошел ко мне в один из перерывов и напомнил о своем обещании свести счеты на дуэли. Его совершенно не смущало, что я первокурсник, и, тем более, речь не шла о форе в учебе, когда более «старший» противник  уже обладает набором знаний и техникой применения.
        Более того, дружки неформального лидера по своей инициативе или по его наводке постоянно норовили задеть кого-либо из девушек моего окружения, чтобы спровоцировать заступничество, драку и последующий поединок. 
        Поэтому мое своевременное предложение усилить стандартное плетение защиты двери на этаже дополнительной схемой на основе рун к счастью нашло отклик у орка и принца. А вот девушки, живущие под нами, отнеслись к безопасности несколько поверхностно, полностью уверовав в неприступность правил Академии и порядочность окружающих.

      Каждая дверь поверх дерева оббивалась несколькими металлическими пластинами в виде узора, они же служили накопителями для щита, при уходе напитываемого кем-то из постояльцев. Замки, как таковые, не ставили, а ключом и пропуском служил студенческий жетон, прикладываемый к специальной выемке в металле. Заклинание идентификации заносил кастелян, и только он имел доступ ко всем апартаментам без исключения.  
        Каково же было удивление и возмущение девушек, когда, вернувшись с занятий, они обнаружили прожженную в двери дыру, размером с кулак, располагавшуюся на уровне колен. В тоже время наша защита справилась, сигнализируя копотью, что попытки попасть в жилище были, и неоднократно. Несмотря на величину отверстия, дамы проверили наличие на местах всех домашних предметов и, не обнаружив пропажу, успокоились. А по поводу ремонта я посоветовал им обратиться к кастеляну Академии, сетуя на пакостную натуру некоторых неравнодушных особ, но на этом инцидент не исчерпался.
        Ночью с первого этажа раздался крик сначала одной девушки, а затем и возбужденные возгласы остальных.
        Примчавшись на помощь, мы обнаружили пару средних размеров паучков темной раскраски с крестом на теле, которых уже закончила топтать парда. Правда, до гибели членистоногие успели покусать эльфийку и ведьму, но наложенные плетения из школы Жизни, самими же пострадавшими, быстро ликвидировали укусы и припухлости.
        На этом принц высказался, что казус исчерпан, но отправиться досыпать нам не дали возбужденные девушки, упросив осмотреть все углы и ниши на предмет наличия подобных сюрпризов. За час совместных поисков обнаружить еще паукообразных или иных существ так не удалось, но при возвращении домой на меня свалился очередной восьмилапый гость, очевидно, карауливший свою жертву с внешней стороны двери.
        Укусить кого-либо из нас паук не успел, немедленно распрощавшись с жизнью под каблуком орка, молниеносно среагировавшего на постороннее движение, но теперь хоть стала понятна причина изувеченной двери снизу и безрезультатных попыток раскурочить нашу.
        Очевидно, тайный «воздыхатель» очень хотел устроить жильцам дома несчастий как минимум ночные посиделки или высмеять на всю Академию испуг, впустив членистоногих вовнутрь, но наткнувшись на более мощную защиту второго этажа, припрятал гостя с внешней стороны. Кто выступает в роли шутника я догадывался, но, как говорится: «домыслы к делу не приложишь».
        После утреннего пробуждения мы все уже воспринимали ночное происшествие с улыбками, как незначительную неприятность, не больше, и, как позже оказалось, зря.
        На учебную пару я пришел вовремя и подсел к Витане, которая тоже иногда посещала занятия декана-дроу, имея дар к школе Смерти. Госпожа Морелех появилась вовремя, но вместо традиционного приветствия и критики в отношении некоторых нерадивых студентов стала с отрешенным взглядом нести какую-то ахинею на одном из диалектов темных эльфов. На вопрос, как это понимать, постоянные ученики кафедры пояснили, что уже третий день пары начинаются и заканчиваются подобной тарабарщиной.
        Оказывается, в начале недели наставница предупредила о необходимости прилюдно произносить короткие мантры в угоду ее богине по случаю какого-то религиозного праздника и заранее попросила прощение за неудобства, что само по себе для мага ее уровня редкость.
        Ритуалу со стороны адепта серой стихии мы с эльфийкой, да и, пожалуй, никто из присутствующих студентов значения не придали, а в остальном занятия прошли как всегда. Морелех чертила на доске блоки, характерные для плетений школы Смерти, приводя по ходу примеры заклинаний и вымещая претензии на некоторых «любимчиках», а мы старательно записывали получаемую информацию в тетради, шепотом отвечая в спину на словесные оскорбления.
        Внезапно состояние Витаны к концу пары заметно ухудшилось, девушка побледнела и взмокла, как при простуде,  украдкой жалуясь мне на усиливающуюся головную боль.
        Применять заклинания Жизни на занятиях противоположной школы по правилам Академии запрещено, а отпроситься по моему совету у эксцентричной наставницы молодая студентка побоялась, опасаясь очередных нападок и высмеиваний однокурсниками.
        Когда закончилась очередная тарабарщина дроу, светлая эльфийка неожиданно потеряла сознание, вынуждая уже меня отбросить сомнения и перейти от колебаний к действиям. Я вынес красавицу на улицу, применил несколько известных плетений восстановления и, не увидев улучшений, поспешил к ее куратору - декану факультета Жизни, госпоже Никсории Рамод.
        Женщина без задержек приняла нас в лаборатории и тут же принялась осыпать подопечную заклинаниями более высокого уровня. Но поскольку сходу решить проблему ей тоже не удалось, декан попросила посторонних в моем лице удалиться, сославшись на необходимость длительного исследования и ухода за подопечной, заверив напоследок, что сама разберется с возникшей на ровном месте проблемой.
        Предложенную помощь неравнодушного друга пострадавшей, в моем лице, наставница решительно отвергла, но с лукавой улыбкой все понимающей женщины разрешила зайти через пару часов проведать больную.
        Интуиция опять защемила в груди, оповещая, что неприятности на этом не закончились, а, напротив - на шаг приблизились к кульминации.
        Домой я попал спустя десяток минут, первым делом проверив защиту двери в спальню и темную нитку, приклеенную сбоку к косяку в качестве дополнительной гарантии отсутствия непрошеных гостей. Убедившись, что и то и другое не тронуто, я уверовал в действенность собственных методов, поэтому письмо, обнаруженное на кровати, произвело на меня настоящий фурор.
        Конверт предназначался лично для Влада Севера, а печать указывала на знак Хранителей.
        Откровенно говоря, я отложил их приглашение посетить астрал на неопределенный срок, так как с опасением относился к манипуляциям над собой, тем более в вопросах, где мало что понимаю. На мой взгляд, в подобном путешествии существует немалая вероятность ловушки, когда разум и тело пребывают в разных сферах бытия. Во всяком случае, как минимум, следует подыскать недоступное для других людей место и только потом наносить ритуальные знаки для пентаграммы.
        Новое письмо поначалу навело на мысль об очередном подталкивании к действию, но вскрыв его, я обнаружил несколько рун, схематически расположенных на изображении фигуры человека.
        Часть печатей для меня уже не являлись загадкой и отображали они следующие стихии - «ВОДА», «ВОЗДУХ», «ОГОНЬ», «ЗЕМЛЯ», «СМЕРТЬ», «ЖИЗНЬ» И «РАЗУМ». Восьмым описывался знак «КРОВИ», так как предстояло защищать тело, а еще несколько иероглифов увязывали все знаки в единую конструкцию.
        В тот момент подумалось, что если бы речь шла о щите для души, то на месте последнего обозначения должна стоять печать «ЛЮБВИ»,пока, к сожалению,мне неведомая. 
        Суть  тайного послания, вытекала из последующих строчек.

«Перед вами, странник, малый щит мага-универсала, подпитываемый источниками всех стихий и телом в целом, если расположить печати на коже напротив одноименных энергетик. Одна из могущественных фигур социума затеяла нечистую игру в отношении вас и молодой эльфийки, поэтому подобная защита очень скоро найдет свое применение».
        - Что скажешь, Умка? - ментально подключил я к обсуждению помощницу.
        - Неожиданное послание и очень подозрительное, особенно если учесть, где обнаружено и как попало в твое жилище, минуя защиту. Информация занесена в память нейросети и, по моему мнению, перед применением подлежит тщательному анализу.
        - Согласен. Отложим использование щита до момента, когда прояснится предназначение каждой из печатей, однако болезненное состояние Витаны, на что намекают Хранители, заставляет хотя бы тщательно запомнить расположение знаков. Как говорится: «сейчас не до сантиментов, иногда и простая соломинка позволит не утонуть».
        За пару часов я успел перекусить, потренироваться в магической практике и пообщаться с остальными постояльцами, пока не афишируя состояние эльфийки, а затем поспешил на кафедру Жизни.
        - Как наша красавица, госпожа декан? - задал я вопрос с порога.
        - Состояние стабильное, сейчас спит и ее бытию уже ничего не угрожает.
        - Вот и замечательно, а то я уже переживать начал.
        - Но это, к сожалению, не все новости, есть и плохие. Разум Витаны поврежден и боюсь магиней ей суждено стать не скоро, а возможно и вообще никогда. И дело не в слабо развитых источниках или отсутствии знаний, сейчас кастование любого магического заклинания отразится для нее головной болью и новым обмороком, пока тело само не восстановит связи между разорванными тканями в голове, - пояснила наставница, видя появляющееся недоумение на моем лице.
        - И что же делать? - не удержался я от вопроса.
        - Вам продолжать учебу, а ей возвращаться домой и ждать.  Если Витана дорога родным и близким, они обязательно окружат девушку заботой и любовью, тогда этап восстановления займет год, может два.
        - А скажите, госпожа Никсория, что послужило причиной такому состоянию, неужели перегрузка в учебе?
        - О нет, молодой человек. В ее тело попал яд очень редкого паука, которого называют «подземельным слугой Лосс». Только эльфийский клан дроу разводит подобных членистоногих, приручая и науськивая их на борьбу с магами Жизни. Тысячелетие противостояния между темными и светлыми братьями остроухих подвигло обе стороны на создание различных ловушек, в том числе с привлечением животного и растительного мира, находящегося  вокруг своего жилья.
        Это мохнатое, гадкое существо практически незаметно в пещерах и нападает только на одаренных с источником Жизни, - брезгливо пояснила декан, похоже, хорошо зная предмет обсуждения. - Но яд подземного паука сам по себе считается условно ядовитым, потому что только определенные слова-ключ, услышанные жертвой, провоцируют его действие или, иными словами, запускают выделение некоего фермента в голове укушенного. Обычно жрицы культа Лосс в момент атак светлых собратьев на свои храмы громогласно возносили молитвы и воззвания, как раскаты грома распространяющиеся по своду пещер и провоцирующие подземную живность, поэтому даже многочисленные отряды их врагов погибали всего в шаге от цели.  
        - Так говорите дроу, - осенила меня догадка. -  Пусть девушка побудет подле вас еще пару часов, а я, пожалуй, попробую поговорить с госпожой Морелех по душам.
        - Бесполезно, молодой человек. Я уже спрашивала ее, но декан серой стихии клятвенно заверила, что непричастна к появлению пауков или иных пещерных существ в Академии.
        - И все же, - бросил я за спину, устремляясь к выходу.
        Обнаружить темную эльфийку удалось на арене, ближайшей к источнику Смерти, в виде капища на территории студенческого городка.
        Женщина задумчиво стояла по центру площадки, кутаясь в длинный серый плащ, медитируя или в ожидании кого-то извне.
        - Зачем вы разрушили жизнь молодой девушки, госпожа декан? Неужели неприязнь к светлым эльфам еще не покинула разум представительницы дроу? - сразу с обвинений начал я диалог.
        - Выбирайте слова, студент. Ваши домыслы неуместны и я не собираюсь перед вами как-либо доказывать личную непричастность к сложившейся ситуации. Скажу больше, я жду здесь другого человека, а точнее, полноценного мага, поэтому требую немедленно покинуть площадку, - без крика, но в приказной тональности ответила дроу.
        - Я не уйду, пока вы не скажете, как исправить вред, причиненный пауками. Насколько мне известно, именно темные эльфы создали сих подлых чудовищ, а значит, вполне возможно, что вы владеете информацией, как убрать последствия отравления.
        - Да кто ты такой, щенок, чтобы спрашивать ответ у меня, Магистра Смерти! Я же указала тебе на выход, - с последним словом в мой силуэт полетело «МАЛОЕ ТЕМНОЕ ОБЛАКО».
        Оружие на беседу «по душам» я с собой не брал, но если получится приблизиться к цели вплотную - то мне вполне по силам ударом кулака, локтя или ноги повредить шею или солнечное сплетение хрупкой с виду женщины. При помощи техники твердой ладони можно пробить тело в местах расположения печени, почек и даже сердца, когда кисть зафиксирована жестко, в виде лодочки, а кости усилены за счет природы метаморфа. За доли секунды, пока я уворачивался от первой атаки дроу, организм выстроил под человеческой кожей вторую, сродни драконьей, которая абсолютно не восприимчива к магии.
        Костюм «Кольчуга» тоже оставался в личных покоях, чтобы как можно меньше привлекать внимание мощных искусников в лице наставников и студентов старших курсов, поэтому при ответных выпадах следует рассчитывать на свойства оборотня, а при глухой защите - на теневого дракона и пояс с Умкой.
        Ну и уж совсем в крайнем случае еще наличествует браслет возврата времени, но с таким артефактом меня не опознает только мертвец.
        Раскрывать тайну оборачивания в небесного стража тоже не хотелось, да и создать энергетический щит  ИскИна вокруг кожи инертного к магии летуна нереально, поэтому мной и был отработан вариант двойного покрова.  
        Фиаско первой попытки не остановило декана и вслед полетело «КОПЬЕ СМЕРТИ», а за ним еще и еще, причем с разных сторон.
        От первых двух я увернулся за счет скорости передвижения, но третье ударилось в ребра слева. Человеческая кожа в месте попадания истлела прахом, обнажив приличный участок черной чешуи, и щит не помог.
        - Умка, в чем дело?
        - Влад, в виде «КОПЬЯ» тебе прилетело заклинание не третьего уровня, а шестого. Какой в бездну Магистр, она Архимаг Смерти! Беги отсюда, капитан!
        - Поздно, майор, вызов принят, - стиснув зубы, заявил я помощнице.
        Последующие атаки частично тоже прошли на поражение, уничтожив одежду и разукрашивая меня, словно мишень. Конечно, за счет регенерации раны в скором времени закроются, но пока я выглядел плачевно. Отчасти сам пошел на это, чтобы противница потеряла бдительность, не ожидая от жертвы достойного ответа и дождавшись удобного момента, прыгнул в попытке приблизиться вплотную к ее фигуре.
        Но планирующий сломать кости дроу удар рукой просвистел в пустоту, а Архимаг Смерти оказалась в двадцати шагах за спиной. Опять прыжок - и снова синхронный отскок с ее стороны. Такого поворота событий я, откровенно говоря, не ожидал, а больше в моем арсенале противопоставить ей было нечего. Ответные слабые атаки плетениями школ Льда и Огня каждый раз натыкались на плотную серую стену - «ЩИТ СМЕРТИ», а дроу словно забавлялась со слабым соперником, оттягивая кульминацию драки.
        Еще через пару выпадов вместо привычных уже «КОПЬЯ» и «ИГЛ» мой прыжок остановила темная и плотная «ПЕЛЕНА», неожиданно возникшая на пути, а следом, сзади, припечатала еще одна. Очевидно, Морелех сообразила, что ее плетения не достают нутро оппонента, потому применила удар по всему телу. Мое падение на пол не остановило магиню, а темные образования переросли в «КОКОН» вокруг всего силуэта. Видать дроу приготовила что-то совсем убойное, но предварительно цель следовало зафиксировать на месте.
        - Не дыши, Влад! - проорала в голове Умка, - иначе заклинание проникнет внутрь, минуя кожу и разрушая органы.
        Я попробовал выпрыгнуть из враждебной оболочки, но она словно прилипла к голому телу, едва не подняв панику в уме.
        Именно в этот момент я вспомнил о щите мага-универсала от загадочных Хранителей. Представив расположение знаков, мне удалось силой Разума заставить кожу уплотниться наподобие шрамов и выступить в виде выпуклых символов наружу.
        Вследствие этих манипуляций темный кокон не исчез, но стал истончаться, как бы впитываясь моей защитой.
        Последующие маневры и атаки засвидетельствовали временный паритет сил. Плетения декана уже не причиняли прежнего вреда и частично подпитывали мой щит, а беспрерывные и хаотичные прыжки обоих не позволяли сблизиться, чтобы добраться до тела оппонента.
        Оставалось уповать на расход сил, у кого первого они иссякнут - тот и окажется у ног победителя. Также проскальзывала мысль, чего греха таить, атаковать противницу ментально, но памятуя предыдущие встречи с адептами этой стихии, которые зачастую получали закладки в мозг против подобных воздействий, я предпочел оставить сей козырь на крайний случай.
        Обычно во время поединка ворота арены самопроизвольно закрываются, чтобы последствия заклинаний не причиняли вреда окружающим, а за самой дракой мог наблюдать только тот, кто преждевременно занял трибуны, поэтому для нас обоих стало полной неожиданностью появление третьего «игрока».
        Им оказался ректор, по взмаху рук которого из песка поднялся пятиметровый голем.
        Дроу тут же переключилась на новую опасность, хотя серьезную угрозу в этом неповоротливом существе я и предположить не мог. Мои сомнения развеял первый прыжок Архимага Смерти и очередное «КОПЬЕ» шестого уровня. Голем быстро сократил расстояние, словно не замечая стремительных движений соперницы, и безболезненно пропустил сквозь тело атаку. Я еще не понял что к чему, но когда он, не обращая внимания на встречные плетения, добрался до дроу и обнял ее, образуя кокон из песка, меня осенила догадка.
        - Умка, это не голем, а элементаль Земли.
        - Еще бы, Влад, перед тобой Архимаг этой школы, способный вызвать духа стихии, а не забавляться поделкой из песка.
        Наш мысленный диалог прервал голос ректора.
        - Неплохо, как для первокурсника, граф, и прикройте свои достоинства хотя бы руками, - напомнил мне об истлевшей одежде Архимаг. - Откровенно говоря, я думал, не успею вмешаться в затеянную дуэль, когда узнал, что вы опередили мой приход на некоторое время. Но видно натура и живучесть оборотня, насколько я вижу по регенерации ваших ран, а также излишняя увлеченность избиением более слабого противника не позволила декану Смерти завершить начатое. Кроме того, я благодарен вам, Влад, что моя соперница значительно потратилась в силах, иначе бой между двумя Архимагами обещал затянуться. Да, да вы не ослышались, Морелех давно перешагнула ступень Магистра, но предпочла скрывать свои истинные способности от остальных коллег.
        - И что теперь?
        - Пока не знаю, будем разбираться. Одно скажу, что прежде чем прийти сюда, в отличие от наиболее горячих натур, я поднял записи посетителей с начала учебного года и выходов наставников в город, поэтому могу с уверенностью заявить, что появление редких пауков на территории Академии - не ее рук дело.
        - Тогда почему вы вмешались и выступили на моей стороне, а не прекратили драку, как сторонний арбитр?
        - Морелех отчасти тоже виновна. Она читала во всеуслышание молитву богине Лосс, чем и спровоцировала действие яда.
        - Хотите сказать, что кто-то использовал ее вслепую?
        - Похоже на то, парень.
        Однако закончить рассуждения нам не дали. На арене, невзирая на защитный купол, появилось еще одно существо высшего порядка.
        - Как вам не стыдно, мальчики! Вдвоем на одну, практически беззащитную деву, - с иронией в голосе легкой походкой приблизилась сама Смерть.
        - Вам нельзя напрямую вмешиваться в дела смертных, богиня, - проговорил ректор, укутываясь в многослойный щит родной стихии Земли.
        - Полно, Архимаг, успокойся, я не нарушу соглашение. Пока нет настолько веских причин. Просто мне неприятно, когда используют мою любимицу в закулисных играх, не давая право самой сделать выбор, будь-то ошибка или верное решение.
        - И что вы предлагаете? - уточнил ректор.
        - У этого внешне голого и довольно таки симпатичного феодала вполне достаточно ресурсов, чтобы восстановить здоровье эльфийке, а вы в праве не исключать приболевшую студентку до сдачи последнего экзамена сессии. Так что у вас обоих есть время и возможности исправить чужие пакости, а также внимательно отнестись к судьбе декана Морелех.
        - Вы не учли, что дроу, в первую очередь, подданная своего короля, а во вторую - бывшая жрица. А значит, отсутствуют гарантии, богиня, ибо под властью приказа монарха, или послушниц вашей младшей сестры Лосс она без колебаний совершит очередной подлый поступок в отношении студентов, пускай, до конца не понимая его сути.
        - Я не в силах вмешиваться в ее решение, но прошу предоставить осознанный выбор. Возможно иной, более достойный отпрыск королевской семьи эльфов захочет принять вассальную присягу от Архимага Смерти, а я со своей стороны прослежу за неуклонным выполнением клятвы.
        Ректор задумался над очередным возражением, а я посчитал неуместным вмешиваться в их диалог. Однако богиня не стала выжидать, подталкивая Архимага Земли к нужному решению.
        - Соглашайся, слуга Хранителей. Не с каждым смертным боги заключают сделки, и поверь, мы тоже умеем быть благодарны к тем, кто неравнодушен к нашим любимцам.
        - Хорошо, мы попробуем, - ответил граф Лудно Гривс истаивающей фигуре небожительницы.
        После исчезновения богини элементаль принес и положил безвольное тело дроу к ногам Архимага.
        - Он что убил ее? - спросил я, переживая за возможные последствия со стороны только что исчезнувшей красавицы.
        - Нет. Богиня наложила на любимицу заклинание безвременья, обращая ее в магическую кому, пока мы с тобой не разрешим проблему и не призовем всех виновных к ответу.
        Уладив решение с вашими деканами, Влад, я дам тебе и Витане двадцать дней отпуска, а сам пока попытаюсь утаить от остальных подробности произошедшего. Но прошу, поспеши, ибо быстро разлетающиеся слухи не так-то просто сдержать.
        - И чем же я могу помочь, если даже сама декан Жизни не справилась?
        - Подумай, граф, богиня не зря намекнула на такую возможность.
        На этой ноте мы расстались с ректором, расходясь в разные стороны. И пока я шел домой, перебежками скрываясь от любого, кто мог лицезреть нагого студента, благо наступила уже ночь, мысленно вызвал Машуню и попросил прислать карету из столичной усадьбы к воротам Академии. Как бы там ни было, мне однозначно предстоит перемещать эльфийку, в сознании или без него, как можно меньше привлекая внимание некоторых особо любопытных, и лучшего способа, чем спрятать ее в крытом экипаже, я пока не придумал.
        ГЛАВА 10.
        В лазарете я появился уже полностью экипированный, с сумкой путника на плече, и застал подле Витаны госпожу Никсорию, декана факультета Жизни вместе с ректором, который пояснил необходимость нашей отлучки на несколько дней. Эльфийка пребывала в сознании, но видно новости об ее внезапной «болезни» настолько подкосили девушку, что реакцией на приветствие и последующие уговоры наставников явились лишь полные слез глаза и ни одного слова или упрека в ответ. В общем, шок, не иначе.
        К чести ректора, он обещал разобраться в ситуации максимально корректно и в случае академического отпуска гарантировал прием студентки назад без экзаменов и денежного взноса. Скорее всего, он чувствовал косвенную вину Академии, правила и законы которой не уберегли эльфийку от отравления. 
        Я не стал накручивать дополнительные аргументы, их от наставников и так хватало, а сразу перешел к действию - укутал Витану в длинный плащ с капюшоном, предварительно облачившись в такой же, и, в сопровождении Архимага, повел к воротам.
        Лудно Гривс сам внес запись в журнал о покидающих городок студентах, с пометкой сообщить ему лично в момент возвращения. Это все, что он мог для нас сделать на данном этапе, хоть и понимал, что тот, кто затеял многоходовую комбинацию с отравлением и остался в тени, однозначно не оставит цели в покое за стенами Академии.
        Увидев закрытый экипаж всего с одним воином на облучке, ректор все же не сдержался и задал вопрос.
        - Влад, вы готовы к тому, что Витану попытаются перехватить по пути или в самой столице? Может мне все-таки отправиться с вами, хотя бы до ворот в город?
        - Спасибо, господин Архимаг, вы и так помогли немало, дальше я сам.
        Конечно, я планировал воспользоваться магией, но афишировать свои возможности или привлекать внимание наставников и студентов при этом не хотелось.
        Чуть отъехав, я попросил Рейнса, воина из команды Немода, остановить карету и выдал последующие указания.
        - Парень, мы сейчас исчезнем посредством телепорта, а тебе предстоит довольно сложная задача. Нет, нет, сопротивляться в случае поимки не стоит, один все равно не справишься с толпой подготовленный убийц, напрасно погибнув при этом. И оторваться от погони даже верхом на запряженной лошадке не выйдет.
        При захвате тебе предстоит прикинуться обычным слугой и сообщить под первым же нажимом захватчиков, что экипаж выслал герцог Милдо Равук, дядя короля, а за кем конкретно - ты не знаешь. На вопрос, где мы делись, сообщи, что два мага в плащах действительно садились в экипаж, но еще в начале пути неожиданно отказались от поездки, заверив, что доберутся до столицы своим ходом. Тогда и тебя не тронут, опасаясь лишнего гнева властей, и важные сведения для нас о личностях преследователей появятся.
        - Не беспокойтесь, граф, все разыграю в лучшем виде, - улыбнулся в ответ воин, как будто речь шла совсем не о его жизни, в случае излишней подозрительности со стороны охотников.
        Собственных сил, дабы переместиться за один прыжок с прекрасной ношей на руках до рощи с Фиарой не хватило бы, поэтому в ход пошел один из драгоценных камней-накопителей, заряженных маной под завязку. По всему пути я наметил несколько маркерных площадок, в лесу, степи и иных малолюдных местах, запомнив досконально обстановку, а сами переходы заняли от силы три часа времени. И первым делом я появился у родника с полубогиней, посчитав, что люд в замке до утра никуда не денется.
        Богиня выплыла навстречу, и, внимательно всмотревшись в спящую эльфийку, спросила.
        - Что с малышкой, граф?
        - Кровоизлияние в мозг, также нарушены связи между клетками вследствие отравления ядом подземного паука дроу. Общий тонус декану стихии Жизни удалось вернуть, но теперь красавица не может воспользоваться даром магини, испытывая сразу сильную головную боль, вплоть до обморока.
        - Неси девушку в воду, я попробую свои заклинания, но заранее ничего не обещаю.
        Спустя час фея выплыла ко мне со скорбью в глазах и пояснила.
        - Мои чары до конца сразу тоже не помогают, а лишь немного ускоряют процесс восстановления. Так что, Влад, ищи другой способ, как маг Разума, или оставляй девочку здесь на несколько месяцев.
        - Жаль, я рассчитывал на более быстрый путь выздоровления, Фиара.
        Фея вернулась назад к роднику, а я задумался о том, что бы такого еще предпринять, и почему богиня Смерть настолько уверовала в мои способности.
        Мысли прервала Умка.
        - Влад, я могу предложить еще один способ вмешательства, но тогда девушке придется сделать очень важный, я бы сказала судьбоносный выбор в своей жизни.
        - О чем идет речь? Какой выбор?
        - Сейчас поясню, но прежде ответь. Как ты думаешь, чем занимался исследовательский центр создателей на этой планете? - вместо сути предложения я услышал встречный вопрос от ИскИна.
        - Изучением феномена под названием «магия», чем же еще, - практически не задумываясь, выпалил я ответ.
        - Верно, капитан, но только отчасти. Кроме очевидного, мы оценивали влияние планеты на внутренние источники метаморфов, а также разрабатывали бионейросети и экспериментировали со скоростью созревания как детских, так и взрослых моделей под воздействием магии. А теперь вспомни, как влияет сей девайс на мозг индивида?
        - А ведь точно, имплант упорядочивает связи на клеточном уровне и выстраивает несколько оперативных центров под разные функции и ячейки памяти. Значит, бункер имеет оборудование и технологии для создания и программирования нейросетей, а вы с Лидером обладаете необходимыми полномочиями? - высказал я уже очевидные выводы.
        - Да, Влад, но есть одно «но». По древнему соглашению между предтечами и Хранителями Розы Миров, а теперь уже можно указать, кто в действительности хозяйничает на планете, любое существо с имплантом в голове пребывает на поверхности только в статусе гостя и по приглашению коренного жителя. В случае с девушкой, которая получит нейросеть, находясь уже здесь без поручительства, у нее есть сутки, чтобы покинуть планету или заручиться требуемой поддержкой. Иначе чужака ждет преследование со стороны хозяев под разными предлогами и в итоге - гибель.
        - Тогда свяжись с орбитальным ИскИном, полковником, и устрой его разговор с Фиарой без физического посещения космической базы последней. Думаю, фея, как хранительница источника Жизни и полубогиня эльфов светлого пантеона, согласится выступить гарантом за Витану, а я постараюсь убедить остроухую красавицу не отказываться от импланта, обрисовав перспективы быстрого восстановления, благополучного окончания Академии и открывающиеся возможности в качестве адепта Разума.
        Да, и подумай над тем, что чуть позже Снежну тоже придется протащить по всей этой процедуре, так как яд паука в ее теле, словно бомба замедленного действия, ожидает речитатива любой жрицы дроу, чтобы спровоцировать инсульт…
        Все это время, пока  рядом с ней находился Влад, Витана еле сдерживала слезы, уяснив, что полноценной магиней, вровень ему самому и подруге ведьме, ей уже не стать. И если бы не присутствие и поддержка любимого мужчины, наверное,  уже окончательно сломалась бы или, чего хуже - наложила на себя руки. Поэтому, когда Влад с улыбкой на устах обрисовал ей перспективу вернуть себе здоровье в обмен на статус космической странницы, наравне с ним, даже минуты не колебалась, ответив  согласием.
        Почему-то сомневаться в его словах вообще не хотелось, а все странности первого появления тогда еще незнакомца с котятами вашны в руках, невероятных схваток воителя и сдачи экзамена в лице перспективного мага-универсала встали на место.
        Конечно, Влад обещал чуть погодя рассказать всю историю своего бытия на звездах и осветить причины появления на Розе Миров, но и того короткого повествования хватило, чтобы принять судьбоносное решение.
        Комок обиды в горле на несправедливый поворот жизни, возникший с момента отравления, пропал, а душа наполнилась чувством предвкушения нового пути.
        По большому счету, без учета Влада у Витаны из близких на планете осталась только верная четвероногая вашна и сводная сестра Таша. Ни родной матери, ни отца она никогда не видела и не знала, а приемная мачеха продала ее враждебно настроенным соплеменникам, словно домашнее животное на убой. Прирученную кошку, со слов странника, можно взять с собой в космос, а с пардой периодически видеться, навещая друг друга, да и сам момент отбытия наступит не раньше, чем через несколько лет. А еще желанный мужчина недвусмысленно дал понять, что будет бесконечно рад всегда созерцать рядом с собой ушастую красавицу-эльфийку…
        При помощи телепорта в центр предков мы попали к утру и, не откладывая, отправились в медотсек. Мне предстояло пройти обязательную процедуру исследования внутренних изменений, произошедших с момента последнего сканирования,  а девушке вначале сдать унцию мозговых клеток для создания детской версии нейросети и зародыша взрослой системы.
        Моя модель импланта создавалась двадцать один день, а для Витаны ИскИны гарантировали вложиться в пять, за счет трех накопителей маны в виде семечек Разума, доставшихся в качестве трофеев от магических животных из Чуждого Мира и бога ящеров. Правда все это время пациентка тоже проведет в медкапсуле, так как ее тело и мозг подвергнут подготовительным манипуляциям, наравне с будущей нейросетью, но такие мелочи уже не могли омрачить приподнятое настроение остроухой красавицы.
        Перед тем, как залечь в удобное ложе-кокон, эльфийка приблизила свое лицо ко мне и страстно впилась в губы, теперь уже на века связывая нас в пару.
        Действия ИскИнов в отношении меня пролетели довольно быстро, и пришлось задуматься, чем занять себя, пока спутница восстанавливается. По уму выходило два варианта - посетить поданных в замке, тем самым влезая в ворох внутренних проблем, или наведаться в Чуждый Мир за ремонтным дроидом. Робота я обещал управляющей Машуне в качестве обслуживающей единицы для восстановления механизмов столичного дома, и от своих слов отказываться абсолютно не хотел.
        Поскольку тревожных новостей из домена в последнее дни не поступало и само расположение исследовательского центра предков граничило с аномальной зоной, я выбрал второй путь скоротать время, а чтобы не нарваться на множество агрессивных хищников и мутантов, решил перемещаться с помощью личного телепорта, по местам, так сказать, былой славы. За три прыжка и энергии с очередного накопителя я достиг своей цели и беспрепятственно попал в хранилище короля Волода, откуда в прошлый раз выгреб золото с драгоценными камнями и спрятал обратно техногенную находку.
        Перемещать вручную неисправного железного паука, весом более сотни килограмм, было бы глупо и небезопасно, поэтому в ход пошла сумка путника, предварительно опустошенная в центре предков. Опыт натягивания чулка на неподвижную фигуру у меня наличествовал, в свое время пришлось упаковать мертвое тело взрослой вашны, поэтому дроид в транспортировочном состоянии довольно быстро занял место багажа, потеряв в суммарной массе и объеме раз в десять.
        Больше в этом месте меня ничего не держало, теперь схрон выглядел девственно чистым, но покинуть немедленно Чуждый Мир не случилось - предчувствие просигнализировало о приближающейся волне очищающего всплеска.
        Я не стал в поисках комфортных условий перебегать к бомбоубежищу, как поступили бы многие на моем месте, а прилег на пол сейфового хранилища и отрешился от окружающего пространства, решив проверить еще одну теорию на собственной тушке. Огромная разумная змея утверждала, что излучение очищает души животного мира от ярости, и я попробовал прикинуться местным хищником.
        Что сказать, первоначальные ощущения оказались, мягко говоря, не очень приятными, будто крупнозернистой наждачной бумагой прошлись по нутру, но после благодать разлилась по телу, наполняя энергией умиротворения. Пожалуй, испытывая на себе подобное удовольствие постоянно, не мудрено и привыкнуть, словно к наркотику, и тогда покидать пространство Чуждого Мира уже попросту не захочется. Теперь понятно, почему местная флора и фауна не распространяется по всей планете, насаждая свои законы и ассимилируясь с наиболее живучими представителями магических континентов.
        Благополучно закончив эксперимент, я, было, собрался вернуться в бункер, где накануне оставил Витану, но на выходе напоролся на знакомую змею, наверно патрулирующую именно этот сектор разрушенного города.
        - Привет, Ишш! Я, почему то так и подумала, что встречу здесь именно тебя. Ты сам, или в компании с подругой? - прошипела пресмыкающаяся.
        - Здравствуй, Яшна. Я один и заглянул ненадолго, забрать оставленные ранее вещи, - почему то не хотелось упоминать о гибели Радны, с которой в прошлый раз мы поделились энергией любви со змеей.
        - Жаль, очень жаль, твоя девушка мне очень понравилась. Не хочешь прогуляться к портальным площадкам? После всплеска часто открывается один из проходов, заодно и представлю тебя своим подругам.
        Не знаю, умышленно или случайно Яшна надавила на одну из моих слабостей - любопытство, особенно по отношению к рунным знакам, которыми, по словам пресмыкающейся, испещрены площадки межгалактических врат. Однако, как воспримут чужака остальные, следовало решить до похода, о чем я и поинтересовался у собеседницы.
        - Твои соплеменницы не бросятся в атаку, едва завидев беспомощную жертву в своих охотничьих угодьях?
        - Если не станешь проявлять агрессию первым - то нет. После нашей встречи я передала твой образ остальным, дабы избежать в будущем подобной реакции и указать на наличие ментально активных дружественных существ на планете, а по поводу беззащитности - имеются некоторые сомнения, - сообщила Яшна, намекая на неудавшуюся попытку самостоятельно меня прикончить.
        - Хорошо, подруга, веди, - с долей сомнения согласился я, понимая, что рано или поздно все равно совершил бы вояж к точкам перехода.
        Путь к месту катаклизмов, где периодически открывались порталы в иные миры, обещал занять неполные полчаса, лавируя между завалами и полуразрушенными зданиями когда-то величественной столицы первого королевства, но миновав три квартала, проводница заметно заволновалась, увеличивая темп перемещения.
        - Что происходит, Яшна? И почему ты так спешишь?
        - Посмотри на небо над местом, куда мы движемся. Когда несколько лет назад открывался такой же белоснежный портал, мы потеряли одну из подруг и еще семеро получили различные ранения, потому что в наш микромир шагнул ледовик. 
        По мере бега, иначе за торопившейся змеей было не поспеть, Яшна скинула ментально несколько картинок с существом, вызвавшим ее беспокойство, и мои первые ощущения вылились в дрожь, как будто страх сковал разум, натолкнувшись на что-то  непонятное и сюрреалистичное.  
        Обычно ни один зверь, созданный природой, не содержал в своей фигуре такого количества острых углов и чуждой симметрии, то ли дело роботы - плод буйной фантазии инженеров. По габаритам существо соответствовало взрослой особи носорога, только шипы, величиной с руку взрослого мужчины, чередуясь с вдвое меньшими, покрывали все тело враждебного отродья, словно сталагмиты. Причем каждая из остроконечных колючек могла поранить и гранью, больше напоминая выкованное копье. Похоже, голыми руками и оружием средневековья этот многотонный «танк» не взять.
        Чем ближе мы находились к цели, тем ниже становилась температура окружающей среды, подтверждая чужеродность пришельца в отношении теплой планеты, а дойдя до визуального контакта, я увидел семерых гигантских копий Яшны, застывших по кругу портальной площадки. Любой из посторонних изрядно удивился бы, наблюдая за замершими змеями и чудо-зверем по центру, но я точно осознавал, что происходит настоящий бой на смерть.

      Моя подруга без пояснений включилась в ментальную дуэль, преумножая мощь совместной атаки своих соплеменниц, но ледовик в ответ еще больше понизил температуру тела, прячась за холодной скорлупой, как за броней, от ударов по мозгам. Судя по всему, физические выпады тоже потерпели фиаско, о чем свидетельствовали кровоточащие раны двух гигантских змей, прежде попытавшихся в начале поединка сбить монстра с ног. Конечности-столбы, на которые опиралась туша пришельца, примерзли в буквальном смысле этого слова к каменной, идеально круглой по форме площадке, размерами около пятидесяти метров в диаметре. Вся поверхность действительно оказалась усеяна крупными знаками рун, но разглядывать подробно их не было возможности, по крайней мере, пока судьба поединка не решена окончательно.
        Как бы я не надеялся на превосходство ментально активных аспидов над иными существами, к моему сожалению, мозговой прессинг с их стороны постепенно стал ослабевать, проявившись тут же в медленном движении ледовика. Дай ему волю - монстр затопчет всех ползучих и всю растительность по ходу, накалывая на шипы живое или неправильно лежащее по ходу бега. А если дать ему возможность как следует разогнаться, то у чудовища получится сровнять все руины города не хуже строительной техники. Удивительно, как змеи в прошлый раз вообще совладали с подобным противником.
        Оружие в виде плазменных излучателей, согласно правилам планеты магов в моем распоряжении  отсутствовало, и жаль, этого бронированного ледовика, скорее всего, ничем другим не взять. Магические умения тоже не гарантировали успеха, из-за отсутствия в арсенале убойных плетений высокого уровня, зато внутренние источники в обязательном порядке  привлекут внимание падких на ману змей.
        Как бы там ни было, долго раздумывать о вариантах борьбы с вырабатывающим холод монстром я не стал, враг уже сделал три шага к границе площадки, а о замаскированной яме или иной ловушке, по пути его следования, увы, никто из нас не озаботился. Как только куцые мозги ледовика освободятся от ментальных оков змееподобных - победоносную поступь остановит лишь железобетонная стена, и то, если хватит толщины кладки.
        Что может метаморф из живой плоти и крови, когда обстоятельства прижимают его в угол? Как оказалось - очень многое.
        Костюм Кольчуга полетел к ногам, стесняться застывших фигур я не стал, преображаясь в настоящего дракона. Если противник щеголяет холодом, первое, что пришло на ум - удивить его огнем, а строение тела и желез небесного стража позволяло самому стать оружием.
        Надо сказать, что я не ошибся в своих предположениях - струя раскаленного напалма, выпущенная сверху, остановила ледовика, заставляя вывести холодную защиту на следующий уровень. Он буквально заискрился инеем по всей поверхности своего огромного тела и шипов, стоило лишь появившемуся пару после соприкосновения двух стихий развеяться, и монстр сразу прервал настырные попытки покинуть площадку. Я усилил натиск, преследуя тем самым цель если не уничтожить ледяное чудовище, то, как минимум, дать разумным пресмыкающимся временный отдых после выматывающего противостояния, и никак не ожидал взрыва кожного покрова ледовика и настоящего рева отчаяния, последующего из его пасти после этого. Вот почему, исходя из легенд, люди боялись драконов, от их огня не было пощады, а убежать от крылатой бестии не всегда имелась реальная возможность.
        Голое существо, без ледовой брони и шипов, представляло отличную мишень, расположенную посреди портальной площадки, чем сразу же и воспользовались змеи, мгновенно атакуя с разных сторон ненавистного врага посредством укусов и ударов необычайно подвижного хвоста, в итоге завалив поверхность требухой и залив кровью, больше напоминающей жидкость молочного цвета.
        Пока продолжалась бойня, я решил вернуть себе человеческий облик и облачиться в комбинезон, предпочитая именно в таком виде дальнейшее общение с разумными аспидами, но удачно приземлиться подле оставленной одежды мне не дали.
        Как только пресмыкающиеся переростки убедились в бездыханности портального пришельца, их взоры обернулись к летающей особи, а синхронный ментальный удар выбил на краткий миг сознание из моего тела, заставив плюхнуться на поверхность.
        Когда я очнулся, обнаружил сжимающееся по периметру кольцо из змей, желающих с разных сторон задавить новую угрозу, добивая атаками на физическом уровне. Хорошо еще, что предыдущая дуэль вымотала их ментальные запасы, а то мои мозги не уберег бы ни один имплант.
        Боковым зрением я все же успел заметить, что подруга Яшна, отличаясь от остальных чуть меньшими размерами, попыталась вступиться за гостя, преграждая путь двум из товарок, но отчетливое шипение выявило начавшийся между ними диалог на повышенных тонах. Змеи не транслировали слова и мысли всем подряд, но мне удалось уловить и расшифровать некоторые фразы. Общая суть сводилась к тому, что огнедышащая летающая тварь, подобная мне, едва не убила кого-то из них в прошлом, поэтому оставлять столь опасное существо в живых преступно по отношению к Чуждому Миру.
        Что делать - бежать, взмыв в небо или оборачиваться назад в человека, чтобы применять магию? На любое действие нужно время, которого нет, да и сил заметно поубавилось, они использованы на восстановление организма после пропущенного ментального удара и падения. Но это не значит, что я сложил руки в пользу сильнейших, холодный рассудок интенсивно искал выход, как уберечься или хотя бы продать свою жизнь подороже, в очередной раз сетуя на доверчивость и глупость широкой души хозяина, бросившегося бескорыстно помогать малознакомым существам.
        Запасов напалма в моем драконьем теле еще хватало на пару атак, но их я приберегал напоследок, когда аспиды вплотную приблизятся к окруженной     жертве, так как коже небесного стража взрыв огненной стихии вряд ли принесет множество ран, а для нескольких врагов станет погребальным костром.
        К сожалению, рассчитывать на помощь Умки и Драко в этот момент не приходилось, они временно отключились, приняв на себя основную мощь совместного ментального выпада змей, все-таки семь против одного - это уж слишком. Еще одним козырем в рукаве оставался браслет, краткое воспоминание о котором вселило в душу уверенность выжить и очутиться в сейфовом хранилище предков, где был час назад, до последних событий.
        Однако слава удачливого индивида и в этот раз настигла меня. За пару минут до драки, очевидно в ответ на призыв кого-то из своих подданных, наше собрание посетило новое существо, заставив остальных замереть на месте и приникнуть к земле в приветствии. К нам по воздуху приближалась змея, телом и размерами больше походя на дракона, только с прозрачными крыльями, как у стрекозы, и верхними конечностями, напоминающими людские руки. У нее на голове сидела птица цвета ультрамарин, выдавая в хозяйке пресловутое божество Чуждого Мира.
        Парящая богиня выслушала шипящие опасения огромных пресмыкающихся и что-то проинформировала в ответ, разом внеся спокойствие в их немногочисленные ряды, а затем вплотную подлетела ко мне.
        - Возвращайте свой настоящий облик, странник, и пойдемте со мной, я хочу кое-что вам показать и пояснить причины непреднамеренной агрессии послушниц.
        Если хотела убить, то не сдерживала бы слуг или уже сама атаковала, ведь мощь, которую навевала ее фигура, хорошо ощущалась подсознанием, поэтому я решил воспользоваться приглашением, рассматривая случившееся как временную передышку и шанс обойтись без кровопролития.
        Обратный процесс смены облика и одевания не занял много времени, оставив без внимания удивленные взгляды окружающих змей, и мы оба устремились к развалинам, когда-то представлявшим собой королевский дворец предка. Судя по монументальным, отчасти сохранившимся колоннам, в залах строения было где разгуляться не одной сотне людей, а теплый климат позволял хозяевам совершенно не беспокоиться по поводу обогрева. Передвигались мы молча, очевидно каждый обдумывал создавшуюся ситуацию и пути выхода из нее, пока не удалились достаточно, чтобы наш разговор и мимика не воспринимались остальными.
        - Мои подопечные уже сталкивались с огнедышащим ящером, случайно или умышленно облетавшим наш мир, и, к моему величайшему разочарованию первое свидание привело к обоюдной неприязни. Тогда небесный страж не успел добить змейку и сам едва унес тушу, после ментальных ударов подоспевших подруг, но, несмотря на минувшее со времени предыдущей встречи столетие и твою огромную помощь в бою с ледяным порождением иной вселенной, враждебное отношение друг к другу все еще свежо в памяти моих подданных.
        - Я допускаю подобную ситуацию, так как драконы слишком заносчивы и долгое время считали себя венцом эволюции на Розе Миров, но сам не принадлежу к их племени, хоть и являюсь неким дальним родственником на генетическом уровне.
        - Мне, как богине, это ведомо, и я искренне рада, странник, что вы тогда со своей командой искателей прошли испытание, явив желание разобраться в феномене Чуждого Мира вместо страха, жажды наживы или агрессии, присущей жителям планеты в отношении нас. Да, для меня не секрет ваше истинное происхождение и родство с драконами, поэтому я и вмешалась в поединок.
        Кроме того, хотите вы того или нет, за вас тоже хлопочут могущественные боги, которые способны причинить немало бед моим змейкам. Пока я вижу лишь один приемлемый выход - нашим подданным следует пересмотреть отношение друг к другу, особенно перед лицом более многочисленного и безжалостного врага.
        - О ком речь, богиня? - решил уточнить я, не углубляясь в тему небожителей, ратующих за мое здоровье, хоть и очень хотелось подспудно услышать имя любимой жены.
        - Сейчас я все вам поясню, странник, и, несомненно, представлю доказательства, - настроилась на деловой лад собеседница, не встречая обид и истерик со стороны гостя.
        Войдя в здание и пройдя еще около ста метров по пятам крылатой богини, в углу большого помещения, напоминающего ангар, я увидел лежащий на земле идеальный конус с округлым основанием серебристого цвета. Длина объекта не превышала семи метров, а диаметр задней полусферы, если предположить движение острием вперед, около трех. Самое странное, что по внутренним ощущениям семечко, с чем визуально схож конус, казалось живым существом, словно я повстречал преданного пса или единорога. 
        - Перед вами, странник, корабль-разведчик цивилизации ротнов, которых в свою очередь поработили и практически полностью уничтожили космические хищники нашей родной галактики - шрайхи. Первые достигли настолько высокого интеллектуального развития, что в итоге отказались от оружия и любого проявления насилия, правда, так и не перейдя на уровень божеств, к чему очень стремились.
        Вторые же, как космическая саранча, практически без усилий поработили умников, воспользовавшись их достижениями для освоения большей части галактики. В отличие от ваших предков, перевертыш, ротны не создавали мертвые и могучие механизмы, а выращивали живых, иногда не менее ранимых помощников, один из которых в виде кораблика, питающегося внутренней энергией владельца или пилота, находится перед нами. Шрайхи напротив, не брезговали ничем - каждый раз подчиняя тот  или иной народ, они брали на вооружение все лучшее, что могли понять и приспособить, а живых использовали в качестве рабской силы и пищи.
        - Но как они оказались здесь, ведь Роза Миров охраняется орбитальными базами, созданными моими предками-метаморфами, и проникнуть любому кораблю на поверхность, пусть даже такому маленькому, как этот, нереально?
        - Шрайхи не преодолевали космическое пространство. К счастью для планеты, да и всей галактики, хищники нашего мира еще не распознали путь сквозь звездные скопления. Разведчики проникли посредством портала, который с периодичностью почти в тысячу лет на краткий миг снова открывается. С одной стороны это дает нам надежду на возвращение в родные края, но с другой - грозит слить беды обеих сторон воедино.
        Как вы видите, размеры подобного корабля, а также приспособленность к разной атмосфере, позволили проникнуть двум воинам шрайхов через портальные врата, но вернуться назад с добытыми сведениями, пока не закрылась воронка, разведчикам не дали мои подданные, прекрасно представляющие всю опасность этих тварей.
        Схожих команд рассылается множество, и стоит кому-то из них нащупать планету, где есть чем поживиться многотысячному племени хищников - в скором времени туда выдвигается эскадра завоевателей. Так было и с нашим миром, но мы сумели отбить навалу, суммируя натиск всех разумных животных и растений, тем самым отвоевывая свою независимость и жизнь. Здесь нас мало, но и мощь каждого в десятки раз превышает природную, поэтому яростная ментальная атака позволила с первой же попытки  уничтожить внутри сидящих воинов и оглушить сам транспорт, отложив появление остальных на неизвестный срок.
        - Если это так, то к чему вы мне показали этот кораблик и пояснили некоторые взаимоотношения между расами вашей родной галактики? По-моему в каждом мире существа развиваются по двум указанным путям - интеллектуально, что присуще создателям, и физически, больше уподобаясь разрушителям. Хотя одно без другого, в конце концов, приводит к фиаско, если рассматривать путь гармонии и эволюции в совершенное существо.
        - Почему змеи так агрессивно настроены к драконам, я уже пояснила и готова поспособствовать если не дружбе, то примирению точно, а вот тот, кто действительно заслуживает статуса врага, как для нас, так и для жителей всей вашей галактики, находится внутри корабля. Не знаю, как отреагируют внутренние разрушители этой вселенной на новых, но то, что всем разумным придется несладко - это точно.
        - Допустим это так, но кроме ваших слов, богиня, доказательств нет, а я уже имею печальный опыт доверительных отношений и с разумными змеями, и с драконами, кстати, тоже.
        - Именно потому, чтобы загладить вину, я хочу предложить вам забрать наш трофей и с помощью технологий странников изучить содержимое на предмет будущей угрозы. По моему мнению, генетического и другого материала вполне достаточно, чтобы сделать правильные выводы.
        - Мне, конечно, многое под силу, но как, позвольте поинтересоваться, сдвинуть сей транспорт с места? - выразил сомнения я после некоторой паузы, в ходе которой обдумывал неожиданный ход со стороны божества.
        - Приручите его, поделившись личной ментальной энергией, и он последует за вами, куда укажете, а я пока оставлю вас наедине, необходимо пообщаться с подданными.
        После этих слов парящая богиня вернулась к ожидающим снаружи аспидам, а я вплотную приблизился к конусу.
        На ощупь корпус корабля напоминал мелкоячеистую кожу ящера, меняясь в окрасе, словно хамелеон, и демонстрируя часть своих возможностей. Перебирая цвет, существо как бы отслеживало мою реакцию, и, уловив предпочтение, остановилось на подобии серо-молочной тучки.
        Помня первую встречу с единорогом, я послал мысленно картинку мальчика, играющего с самолетиком, и получил в ответ изображение кораблика, постепенно тускнеющего и разрушающегося.
        Тогда я через ладонь направил ману, пытаясь наполнить энергией летуна, на что тот отреагировал проявлением небольшой выемки с прозрачным бриллиантом в десяток карат внутри. Камень медленно перекочевал ко мне в руку и через несколько минут вернулся на прежнее место, уже отливая голубоватым отблеском заполненного накопителя.
        Спустя некоторое время в задней полусфере протаял круглый проход, освещая внутри два кокона-кресла с сидящими к выходу спиной существами.
        Не сразу, а преодолевая некое опасение, я шагнул в нутро кораблика, желая осмотреть чужаков, но подойдя вплотную, опешил, увидев отдаленное подобие вампиров.
        Рот шрайхов не прикрывался губами, демонстрируя ряды острых зубов и выделяющихся клыков. Уши не походили ни на человеческие, ни на эльфийские, хотя и имели заостренную форму, гармонирующую с разрезом глаз, расположенных под углом к массивному носу. Цвет кожи из-за зеленоватого оттенка больше копировал орков, а дополнительная пара конечностей на спине свидетельствовала об атрофированных с годами или недоразвитых крыльях.
        Рост каждого из двух разведчиков соответствовал двум с половиной метрам, а когти, как продолжение пальцев, и роговые заостренные окончания крыловидных суставов однозначно указывали на хищное происхождение существ. Затылок прикрывался пучком жестких волос, сплетенных в плотные косички грязно-серого оттенка.
        Безжизненные темные глаза содержали белый зрачок, а из одежды у каждого наличествовала набедренная повязка, полностью прикрывающая гениталии и частично толстый и короткий хвост, скорее всего являющийся дополнительной опорой и способствуя высоким прыжкам.
        Судя по развитому мышечному каркасу, воины воспитывались в пределах приближенной к человеку гравитации, но обладали гораздо большей скоростью и силой. Для проведения подробного анализа, в том числе и внутренностей, следовало переместить тела в центр предков и стоило мне только об этом подумать, как кораблик оторвался от земли, намереваясь тут же отправиться в заданный новым хозяином путь.
        Я остановил летающего помощника и отправился назад к змеям, желая попрощаться.
        - Богиня, я принимаю летающий трофей в качестве жеста примирения и готов поспособствовать дружбе драконов с вашими подданными перед угрозой чужаков, как наподобие шрайхов, так и в борьбе с ледовиками, но только прошу в будущем не начинать атаку, не выяснив намерений гостя, а то все наши старания развеются по ветру.
        - Мы тоже обсудили предыдущие случайности и договорились, каким образом возможно впредь избегать их. Так что будем рады принимать вас и небесных стражей на своей территории.
        Замена батарейки в блоке питания ИскИна, запас которых я всегда носил с собой в сумке путника, позволил оживить помощницу, дабы обеспечить безопасный перелет кораблика к центру предков.
        - Умка, со мной все в порядке, вашими с Драко стараниями я выжил, но подробности сообщу чуть позже. Прошу немедленно связаться с Лидером и орбитальными базами, чтобы наше новое средство передвижения часом не сбили, а по прилету у вас будет время на изучение этого живого организма, родом из другой галактики.
        - Сейчас все организую, капитан, но разбора ошибок и выслушивания упреков от нас с фамильяром вам не избежать, - с некой обидой в голосе сообщила разумница, пытаясь через помехи пробиться к сети ретрансляторов создателей.
        В бункер мы прибыли спустя пару часов полета, причем по ходу следования кораблик в ответ на желание пилота транслировал картинку окружающей местности со стороны любого сегмента своего тела-корпуса, позволяя изнутри осматривать окрестности и обстановку в небе. Трупы воинов-шрайхов я сложил на полу в сторонке, намереваясь позже загрузить работой виртуальных помощников ИскИнов для исследования как сильных, так и слабых сторон возможных противников…
        До пробуждения Витаны оставалась пара дней, которые я посвятил ремонту найденного дроида, полностью окунаясь в работу и отрешаясь от внешнего мира, как когда-то после обретения нового тела юноши, благо запчасти к подобной технике всегда наличествовали на любом форпосте и станции предков.
        Завершая диагностику железного болвана, я с нетерпением ждал появления Умки с новостями о состоянии эльфийки, чтобы первым поздравить ее с удачей или утешить в случае осложнений, но появление обоих ИскИнов в военной форме Космического Флота стало для меня некой неожиданностью.
        - Влад Север! - начал пафосную речь майор в облике короля Волода. - За объединение малых народов планеты, образование независимой автономии под крылом странников и предоставленные сведения о расе хищников из соседней галактики, именуемых шрайхами, как одной из основных угроз развивающихся разумных наших миров, вам присваивается звание майор Космического Флота Древних. Поздравляю, перевертыш! 
        - Стоп, стоп, стоп, господа! Какое же достижение в случайной находке? В чем конкретно моя личная заслуга? И чем угроза от арахнидов или богомолов менее значима за шрайхов?
        - Позвольте, я отвечу вам, граф, - вступила в диалог Умка. - Каким путем добыты сведения, за счет похода или по счастливой случайности - не важно, главное результат, и он, поверьте, очень своевременен. Хочу добавить, что Удача не помечает кого попало, прежде всего, опираясь на моральные принципы и потенциал своего избранника, и не дай бог вам поменять свои внутренние постулаты - падение будет смертельным, в буквальном смысле этого слова.
        Угроза от арахнидов и богомолов известна, и вполне по силам Содружеству, если забыв о распрях и спорах, лидеры держав объединят свои флота, как в старые добрые времена, когда создавали союз. Не скрою, война будет жутко кровопролитной и поставит на грань выживания часть разумных, а вот потомков вампиров, в лице мутировавших существ, которых змеи называют шрайхами, наша галактика отбивать еще не готова.
        - Так все-таки кровососущие? - уточнил я, уже догадываясь, кто приложил руку к созданию найденных индивидов.
        - Да, Влад. В их жилах течет холодная кровь вампиров, а тело возникло как плод мутации из какого-то местного аборигена, случайно или умышленно зараженного. Поскольку обозначенная галактика, исходя из навигационных сведений вашего квазиживого кораблика, находится с другой стороны от той, откуда изначально прибыли кровопийцы к нам, мы предполагаем, что основали ее те недобитки, которых создатели с боем выгнали из нашей территории.
        - И в чем, кроме внешнего вида, отличия от  прежних врагов метаморфов?
        - Физические показатели немного уступают высшим вампирам, но превосходят простых, не говоря уже о людях, а ментальные способности, если сравнивать касту Воинов, несколько ниже прежнего - примерно второго-третьего уровня по шкале создателей, но в груди у каждого из них сформированы два небольших источника магии разрушения. Я говорю о школах Смерти и Огня примерно ранга Ученик. Кроме того, женские особи не сильно отстают от мужских, один из пилотов тому подтверждение, и оба они имеют вполне рабочие репродуктивные органы.
        - О как. Значит, в их созвездии тоже есть как минимум одна уникальная планета с источниками, и развитие одаренных или их отпрысков из последующих поколений до уровня Архимага - это только вопрос времени, - выдал я очевидный вывод.
        - Именно так, Влад. И, как ты сам понимаешь, перед нами всеми возникает очередная задача - подготовить жителей этой галактики к новой угрозе, прогнав как можно большее число разумных через школы магии Розы Миров. Только в таком случае, по прогнозу совмещенного кластера ИскИнов, у индивидов наших миров появляется шанс не просто отбиться, а одержать полную победу  в противостоянии потенциальных «создателей» над явными «разрушителями».
        - Ладно, о будущих задачах еще не раз поговорим, все-таки глобальные вещи с кондачка не решить, а как там наша пациентка?
        - До выхода из лечебного транса осталось двадцать три минуты, но уже сейчас могу тебя заверить, Влад, что у эльфийки все хорошо, и в будущем ей вполне по силам стать ментооператором не ниже восьмого уровня. Кроме того, у меня есть подарок для нее, обнаруженный на теле у одного из мертвых шрайхов.
        После этих слов технический робот внес на подставке ажурную конструкцию, внешне схожую с незамкнутой по кругу укороченной диадемой.
        - Хоть убей, не могу себе вообразить, что подобную красоту изготовили мастера опасных убийц-вампиров. Уж очень разительно не сочетаются тонкая работа над ювелирным шедевром и звероподобный вид шрайхов.
        - Несомненно, поделка не их рук, но использовалась вполне удачно - для усиления личных ментальных способностей, скорее всего, чтобы управлять кораблем или порабощать встреченных по ходу разведки существ.  
        - Ты хочешь сказать, что перед нами подобие шлема ментооператора?
        - С точки зрения усилителя - да, а как защита от встречных атак или средство коммуникации с группой бойцов - нет. Такое впечатление, что создатели девайса, кстати, сделанного тоже из мифрила, не предполагали атак супротив себя, так как не озаботились внешним экраном, зато придали изделию красоту линий и усыпали мелкими бриллиантами, используемыми в качестве цепочки накопителей ментальной энергии.
        Мужчина-шрайх маскировал артефакт в копне волос на затылке, нося диадему скрытно, возможно опасаясь осуждения со стороны коллег-воинов, в среде которых украшения не в чести, даже столь полезные, как эти, или по иным соображениям. По нашему мнению, чтобы избежать лишних вопросов в обществе одаренных, которые понимают толк в подобных вещах, вашей спутнице такой способ размещения на голове тоже подойдет.
        - А если отбросить условности? Снабдив Витану артефактом неведомого мастера, мы фактически преумножим ее способности в магии Разума, тем самым позволяя мне начать обучение сразу, не дожидаясь роста внутреннего источника и таким образом стимулируя его? - вычленил я главное преимущество трофея, представляя перспективы подготовки девушки.
        - Именно так, господин майор, - подчеркнул мое звание Лидер, намекая на статус старшего в данном исследовательском центре, так как при равных погонах живой офицер всегда имеет главенство над виртуальными.
        Конечно, в случае глупости со стороны молодого командира никто не мешает им продавить мой приказ распоряжением ИскИна-полковника, обосновавшегося на космической базе, одной из трех, маячивших на орбите в виде разноцветных лун, но пока я действительно получил власть над виртуальными офицерами.
        ГЛАВА 11.
        Открыв глаза, первое, что увидела Витана - отъезжающую стеклянную крышку саркофага, в который ее уложили не без помощи Влада не менее удивительные виртуальные помощники странника. Затем белоснежные стены комнаты и вычурная конструкция медсекции на долю секунды заставили усомниться девушку в действительности происходящего, но подобную картину ее воображение нарисовать попросту не могло.
        Внутренние ощущения сложно даже выразить словами, тело, как невесомое, готово броситься в полет, ясный разум требует активного действия, а душа зовет любимого, после поцелуя с которым уже не мыслится дальнейшее существование. Скастовав на себя простейшее заклинание школы Жизни, эльфийка не ощутила даже намека на боль или дискомфорт в области головы, что наблюдалось при отбытии из студенческого городка, а скорость, с которой мимоходом далось плетение, указывала на увеличенную работоспособность ума, словно она находилась под действием специального боевого снадобья.
        Будто услышав ее внутренний призыв, дверь отъехала в сторону, явив на пороге Влада, широкоплечего высокого мужчину-загадку, о котором она мечтала весь последний год перед поступлением в Академию.
        - Как ты себя чувствуешь, красавица? - первым делом произнес вошедший.
        - Будто заново родилась, любимый, - слова сами выпорхнули из уст.
        - Тогда одевайся, пойдем вместе перекусим и пообщаемся, - предложил Влад.
        - У меня есть другое предложение, - нисколько не стесняясь своей наготы, ответила она, и стремительно приблизившись к мужчине, страстно впилась в губы.
        Влад отреагировал как надо - подхватил ее на руки и, не разрывая уста, понес назад к лежаку медкапсулы.
        Руки Витаны сами по себе прошлись по фигуре желанного мужчины и помогли сбросить его одеяние на пол. Долго сдерживать вулкан желания девушка не смогла, ловко направив вздыбленную плоть парня в свои врата и задавая ритм совместным движениям…
        Честно говоря, я ожидал увидеть Витану после установки импланта в приподнятом настроении, но стремительного сексуального натиска по исходу пятидневного сна не прогнозировал.
        Однако обижать желанную девушку отказом не стоило, поэтому я принял ее игру, переключаясь на ходу.
        Одного продолжительного поцелуя эльфийке хватило, чтобы зажечь страсть внизу живота, а умелые движения любовницы даже поначалу удивили меня. Конечно, огонь страсти, который моментально возник между нами, не способствовал размышлениям, а руки красавицы на ягодицах и выгибаемое в такт молодое тело заводили, как никогда. Упершись в девственную плеву,  я, было, приостановился, чтобы боль не мешала нам получить удовлетворение друг от друга, но Витана мимоходом наложила на себя плетение «ЗАЖИВЛЕНИЯ» школы Жизни и призывно продолжила наши хулиганства.
        Обоюдная развязка наступила тоже очень скоро, так как красавица стимулировала партнера мышцами интимной зоны, позволяя обоим со стоном выпустить вскипевший пар любви.
        Чуть отдышавшись, я хотел закутаться лицом в ее волосы и сполна насладиться запахом прекрасного девичьего тела с примесью цветочного аромата, но дама  сексуальной походкой направилась к двери, демонстрируя татуировку кошки на спине, соблазнительные изгибы и упругие ягодицы, а затем, чуть повернув голову, с лукавой улыбкой произнесла:
        - Пойдем со мной, красавчик, если я не ошибаюсь, в соседней комнате нас ждет удобная кровать и душевая кабинка.
        Останавливать любовную игру расспросами о том, что так изменило в прошлом несколько застенчивую даму, разом превратив из молодой девчонки в зрелую истинную женщину, наподобие Даны, я посчитал полным идиотизмом и догнал беглянку в закрепленной за ней комнате.
        Второй раунд начался более степенно, позволяя каждому из нас испытывать партнера изысканными ласками. Я просто не мог оставить без внимания спелые подпухшие губы, изящные остроконечные ушки, лебединую шею и высокую грудь с возбужденными сосками. Но опуститься дальше мне не дал рисунок, обнаруженный на теле красавицы в зоне бикини. Розовые цветки орхидеи выглядели как живые и, что самое странное, источали нежный аромат.
        Теперь мне стала понятна причина преследования со стороны посланцев короля эльфов, а также  проявленные небольшие способности в магии Разума при поступлении в Академию младшей принцессы.  
        Витана по-своему восприняла заминку, посадив меня на краю кровати и переходя в наступление. Как оказалось, девушка  прекрасно владела знанием эрогенных зон мужчины и не стеснялась языком, губами и руками пройтись по многим из них. Снова удивив меня оральными ласками в зоне паха, дама словно небрежно, но в той же мере настойчиво, свела колени партнера вместе и, оккупировав его уста своими, уселась на мужское копье, с силой обхватив талию ногами.
        Постепенно наши медленные и чувственные движения переросли в бурную скачку, закончившуюся повторным взрывом и выплеском любовной энергии. 
        В ходе передышки в голове всплыло понимание от нейросети, что запах, источаемый нательным цветком эльфийки, возбуждает меня, как мощный афродизиак, подстегивая и без того приличную регенерацию и помогая побыстрее настроить организм на новые подвиги. Очевидно тот, кто ввел в обиход магические татуировки королевского рода, хотел дополнительно снабдить носителей сексуальным оружием, несомненно пробуждая в избранниках пылкую страсть.
        Душ, благо с водой на поверхности планеты не было проблем, дал возможность как следует ощупать и расцеловать ее изгибы, уделив особое внимание высокой груди, пояснице и упругим персикам ягодиц. Когда сексуальный стон красавицы в паре с запахом окончательно вскружил мне голову, она ловко выгнулась и, упираясь руками в стенку, подстегнула войти со спины. Поза дала возможность оккупировать руками каждое полушарие девичьих прелестей и, насаживая в прямом смысле слова тело эльфийки на жезл во всю глубину, почувствовать бедрами нежную, бархатную кожу ее попы. 
        В этот раз я держался, как мог, стараясь довести любовницу до взрыва первой, чтобы продлить наслаждение последующими одна за другой волнами, но Витана решила не сдаваться, включившись в сексуальную пытку со своей стороны. В итоге нас обоих накрыло мощным, до поры сдерживаемым оргазмом, растягивая конвульсии тел на долгие и прекрасные минуты.  
        Улегшись с прекрасной обольстительницей в обнимку на кровати, я, наконец, получил возможность задать волнующий меня вопрос.
        - По правде говоря, красавица, я готовился к роли временного наставника в постельных утехах, но нарвался на девственницу с огромным опытом жрицы любви. Не пояснишь, в чем дело, или этот феномен присущ всем эльфийкам, с источником Жизни в груди?
        - Тебе что - не понравилось? - с наигранной обидой уточнила прелестница.
        - Нет, что ты, отнюдь, я получил истинное наслаждение от обладания столь желанной дамой, - без преувеличения ответил я ей, добиваясь улыбки на лице собеседницы.
        - Ты знаешь, любимый, для меня самой произошедшее поднимает череду вопросов, - продолжила девушка. - Не скрою, наставница Радна, как опытная женщина и Магистр стихии Жизни, раскрыла передо мной некоторые секреты касательно отношений с мужчиной, но теорию от практики, как известно, отличают чувства и опыт, которые я испытала сегодня впервые. Приемная мать-парда очень строго следила за недопустимым сближением с кем-либо из парней и девушек, заставляя даже мыться частично в одежде. А сегодня мои движения диктовало непреодолимое желание и знания, всплывающие из памяти сами собой.  
        - Кажется, я догадываюсь, о чем ты, - заверил я девушку и, чуть прикрыв ее нагое тело простыней, громко обратился к одному из ИскИнов, - Умка проявись, пожалуйста, и ответь на наши вопросы. Это ваши проделки?
        - Да, Влад, - ответила фигура вошедшей виртуальной женщины. - Мы успели залить Витане на нейросеть языковую базу основных космических рас Содружества, дополнили ее собственные знания наработками приготовления пищи и выживания на дикой планете, а также снабдили основным оружием девушки - любовной энциклопедией от создателей. Все пакеты небольшие и кроме необходимости позволили определить начальный уровень физико-интеллектуальных показателей пациентки.
        Ваши предки, Влад, уделяли особое внимание чувствам - азарту, ненависти, страху и, конечно же, любви, как главным отличиям и превосходству над бездушными машинами. Благодаря проявлению обозначенных возбудителей, человек и тем более метаморф, может превзойти самого себя, в том числе пиковые нагрузки разума и заложенную природой мощь тела, практически на грани безрассудства.
        Любовь занимает особое положение, ставя каждого смертного вровень с богами. Недаром многие народы считают, что именно во время сексуальной игры без труда можно достучаться до небожителей, словно энергия тел, выделяемая с всплеском оргазма, служит неким проводником и усилителем их ментального запроса.
        - А почему меня минула участь получить подобную базу знаний при обучении?
        - Вас в первую очередь снабдили боевыми навыками, отводя главенство в сражениях, а женщины, в свою очередь, властвуют на поле любви, хотя по желанию и то и другое доступно обоим полам.

      - Теперь хоть все понятно, и спасибо вам за участие. Думаю, последующие пакеты знаний мы выберем уже самостоятельно, утром, - дав понять, что больше не удерживаю ее, я отпустил Умку.
        - Полезные сведения, и очень вовремя полученные, любимый. Теперь я воспользуюсь возможностью наверстать свое воздержание сполна, - заверила сексуальная бестия, страстно впиваясь в мои губы…
        Проснулся я первым, как и подобает метаморфу, полностью выспавшись за несколько предутренних часов. Передо мною возлежала обнаженная нимфа, оторвать взгляд от которой не представлялось возможным. Начиная от изящных маленьких ступней, я насладился видом округлых женских коленей и нежных бедер, подымаясь выше, к зоне бикини. И то, что узрел дальше, меня снова приятно удивило.
        Розовая орхидея в виде пяти распустившихся небольших цветков от лобка к пупку пустила новую ветку с одним крупным, и, что самое неожиданное, белым бутоном, вслед за которым расположились еще пять маленьких зеленых завязей.
        - Спереди всю рассмотрел? Может перевернуться на живот? - тихо прошептала Витана, так и не открыв век.
        - Вот значит как, подглядываем. Тогда не обессудь, красавица, и не сетуй на короткий сон, - с окончанием слов я прильнул губами к ее паху, заставляя выгнуться желанное тело навстречу, а изящные руки запустить в мою шевелюру.
        Нежный стон подруги продолжался недолго, перейдя в громкий крик на этапе сладостной кульминации.
        - Энергия любви всю ночь терзала мои источники, Влад, и утро, пожалуй, не станет избавлением.
        - Тебе неприятно?
        - Нет, что ты, напротив. Просто поначалу я не ожидала столь мощного напора, предполагая ощущать подле себя «слабенького» мага-универсала, - с иронией в голосе пояснила девушка, - а оказалось, что пригрелась на груди Архимага, по крайней мере, по школе Разума точно. Я права?
        - Наверно. Не мне судить о своих способностях.
        - Помнится, ты обещал, скромный странник, хотя бы коротко поведать мне  свою историю. Но прошу особо подробно остановиться на этом, - указательным пальцем девушка обратила мое внимание на проявившуюся татуировку женатого мужчины, украшающую запястье…
        Рассказ Влада заворожил Витану своими невероятными событиями, заставив с головой окунуться в минувшие и стремительные месяцы, проведенные ее любимым на звездах. 
        Мужчина поведал, что родился и прожил на далекой планете Земля, как простой человек с определенным набором моральных границ, погибнув из-за нелепой случайности. Но его душа не пополнила галактику своей энергией, а получила шанс жить дальше в теле подростка-метаморфа, которое ждало определенного часа несколько тысячелетий на одной из станций Древних людей, прародителей нескольких народов и создателей новых рас.
        Позже Владу удалось объединить под знаменами корпорации Виктория нескольких талантливых и деятельных людей, в чьих жилах течет кровь перевертышей и главное - найти свою женщину по имени Дана, ради которой и горы свернуть и покорить созвездия не зазорно. 
        Дальше следовало расширение влияния в обществе, рост материальных благ предприятия, заключение дружественных и военных союзов, и все это в ходе постоянных боевых стычек с пиратами, арахнидами и другими противниками, среди которых остроухие аграфы - потомки эльфов.
        Освоение космических баз и овладение собственной планетой не дали расслабиться удачливым воителям, а наоборот, заставили искать выход перед лицом нарастающей опасности, которую обещали принести на бортах своих планетоидов космические жуки.
        Отдельной полосой прошли события, описывающие взаимоотношения метаморфов и вампиров, остатки которых не могли пропустить мимо себя возрождение заклятого врага, и по роковой случайности убийцы вновь потерпели фиаско.
        Образы каждой из девушек, обласканной в прошлом странником, ярко всплыли в воображении Витаны, но, что немного странно, чувства угнетающей ревности не возникало. Почему то подумалось, если бы ей выпало прожить в теле обожаемого мужчины тот период жизни, она, наверное, собрала бы вокруг себя вдвое больше любовниц и близких подруг.
        А когда Влад  в рассказе дошел до этапа высадки на Розу Миров и сцены расставания со своей богиней Любви, Витана в мыслях воззвала молитву к ней, закончившуюся словами благодарности за встречу с возлюбленным. И совсем неожиданно получила ответ от старшей жены.
        - Ты теперь часть нашей семьи, девочка, и не забывай об этом никогда.
        Повествование года жизни на магической планете в самом начале затронуло сцену их первой встречи и смешное описание двух юных девиц,  по словам, прозвучавшим из уст охранявшего их воина, попавших в смертельную ловушку.
        Конечно, древние договоренности запрещали потомкам первого короля приносить оружие космоса на поверхность, иначе все могло плачевно кончиться для многих правителей, сколь сильной свитой они бы себя не окружали, но перевертыш и сам является смертельным клинком, стоит ему лишь почерпнуть некие знания и захотеть этого по-настоящему.
        Теперь и ей предстоит разделить свою судьбу, находясь подле Влада, став странницей и близкой подругой непревзойденного лидера метаморфов и магов.
        Витана внимательно выслушала мой рассказ, практически не перебивая по ходу и эмоционально реагируя на жизненные перипетии расширяющимися и сужающимися зрачками прекрасных глаз.
        Однако время, отведенное ректором на наш «отдых», стремительно исчезало, а открывшиеся возможности центра предков спровоцировали меня срочно наметить другие планы, как в отношении эльфийки, так и в изменении судьбы ведьмы.
        - Красавица, пришла пора переместиться на кухню, и в ходе завтрака я прошу тебя просмотреть список баз знаний, изучаемых космическими странниками, часть из которых в своих начальных уровнях для твоей детской нейросети доступна уже сейчас, а остальные ты сможешь освоить в дальнейшем.
        - Хорошо, господин майор, я вынуждена подчиниться своему командиру, - опять с иронией ответила девушка, копируя мимику виртуальных помощников и стремительно перемещаясь к полке с подготовленным для нее одеянием.
        Сидя за столом с чашкой утреннего чая, Витана просмотрела список доступных космических знаний и, как и следовало предположить, главный упор своего выбора сделала в области врачевания и ментальных практик. Однако совсем обойтись без технических специальностей среди звезд невозможно, поэтому она дополнительно остановилась на минимальных курсах управленца, пилотирования, а также некоторых направлений робототехники, особенно медицинской.
        Я одобрил ее предпочтения, немного дополнив боевыми навыками работы с оружием и без него, а также некоторыми базами из области взлома и шифрования, но наткнулся на еще один запрет от ИскИнов.
        - Господин майор, смею заметить, что часть выбранных пакетов присуща только военнослужащим Космического Флота, поэтому Витане, прежде всего, следует сделать свой выбор, и вместе с ним взвалить на хрупкие плечи обязанности перед потомками создателей. Как вы оба понимаете, дороги назад не существует, поэтому прошу все тщательно взвесить и обдумать.   
        Надо сказать, девушка размышляла недолго - пока не закончилась трапеза, и практически не требовала подробных объяснений.
        - Я согласна, господа офицеры, пополнить ваши ряды, какими бы бедами или трудностями меня не пугали, потому что не представляю свою последующую жизнь в стороне от Влада.
        - В таком случае, майор Север, как старшего по центру на данный момент времени, прошу вас на время обучения и пребывания на планете заверить статус кадета Витаны, который в будущем перерастет в лейтенанта КФ.
        Все формальности заняли несколько минут, и я объявил подруге свои ближайшие планы, исходя из которых, она заляжет в капсулу на оставшиеся дни отпуска заливать выбранные базы и стимулировать развитие мозговых центров с помощью камней-семечек Разума, а мне предстоит  переместить в бункер Снежну, чтобы подвергнуть аналогичной процедуре.
        Эльфийка для проформы посетовала на долгую разлуку между нами, но, все же, приняла аргументы и, поцеловав меня на удачу, отправилась в медбокс.
        Я снова сжал медальон телепорта перед каскадом прыжков, благо наши ночные хулиганства наполнили накопители-кристаллы под завязку, и дефицита в энергии не предвиделось.  
        Но до появления в Академии следовало навестить Менелану, все-таки новости о найденной спустя неполные шестнадцать лет сестре не каждый день приносят. Кроме того, возникла идея попросить эльфийскую принцессу выступить поручителем за будущую странницу в лице Снежны, так как никто другой из местных жителей планеты не знал мою подругу лучше.
        Неожиданно для меня появление в столичном особняке произвело фурор лишь среди вашн, набросившихся на Вожака с шершавым языком, чтобы вылизать лицо, поиграть в догонялки и подставить животы для последующих почесушек.
        Как позже оказалось, Менелана готовится к серьезной встрече с купцами, которую вечером обещал устроить знакомый ювелир у себя в усадьбе. Эльфийка писала письма, рассчитывая через посредников передать на родину сведения о себе, прежде всего Главам Домов, которые находились в опале, поэтому на мое приветствие отреагировала машинально, уточнив для порядка все ли хорошо в учебе.
        Стелла и команда Немода почти в полном составе как раз контролировали все подходы к месту встречи, поэтому в доме отдыхало всего два бойца, поочередно сменяя друг друга в карауле.  
        На миг я представил, как новость о сестре отразится на принцессе и явно нарушит все ее ближайшие деловые рандеву. Я понимал, что сейчас взять ее с собой в центр предков или показать Витану вживую я не смогу, поэтому в последний момент решил отложить приятный сюрприз до момента появления молодой красавицы в столице.
        - Принцесса, позволь отвлечь тебя на несколько минут, - обратил я на себя внимание, дожидаясь когда Менелана оторвется от очередного письма. - Ты хорошо знаешь Снежну, поэтому надеюсь, без труда выступишь поручителем за нее.
        - О чем речь, Влад, расскажи поподробней.
        - Я нашел способ увеличить ее источник Разума, но взамен ведьма теряет статус жителя планеты и переходит в разряд странников. Как я тебе рассказывал, космические гости имеют право пребывать на Розе Миров только заручившись поручительством значимой особы из местных, не связанных со мной вассальной присягой. 
        - А как контролеры узнают о клятве?
        - Твои слова подтвердит Машуня и перешлет ИскИнам в центр, а те дальше.
        - Хорошо, запиши или надиктуй слова, а я продекларирую. Снежна мне действительно родственна душой, и мы с ней успели повоевать бок о бок, поэтому не вижу в этом ничего предосудительного.
        Закончив с формальностями, я взялся за телепорт, но потом вспомнил, что мое появление на территории Академии посредством перехода не удастся скрыть от внимания наставников из-за всплеска магических энергий в точке выхода, и даже если выскочить загодя - не избежать вопросов о состоянии и теперешнем месте нахождения Витаны. Поэтому в голове родился второй вариант, а артефакт перенес меня сразу за стены города, в заброшенную рощу.
        Сложив одежду и оружие в сумку, я принял облик дракона и взмыл высоко в небо.
        Драко почувствовал родную стихию и упросил меня отпустить его вперед, что я и сделал, предупредив о скрытности нашей миссии.
        Для ментального диалога со Снежной мне необходимо приблизиться к ней примерно на милю, что мы неоднократно проверили в войне с ящерами, да  и после тоже, а до этого она, конечно, услышит мой оклик, но не достучится с ответом.
        Однако добраться окрестностей студгородка без происшествий не вышло, поскольку Драко прислал картинку спрятавшегося в подлеске неподалеку эльфа-наблюдателя, а чуть погодя и второго.
        Очевидно, упустив цель на выходе в прошлый раз, ушастики через своего помощника из числа студентов или преподавателей выяснили, кто покинул стены Академии, и решили ловить нас на входе. Подобное хамство оставлять без внимания в мои планы не входило, тем более что уже полностью была понятна подоплека их действий в отношении Витаны, поэтому я решил убрать соглядатаев до момента встречи с ведьмой и скомандовал теневому дракону атаку.
        Представить состояние бойца, сконцентрированного на наблюдении за окрестностями, когда на него сверху падает тень в виде бестелесного духа, пытающаяся пролезть в нутро и остановить сердце, трудно, но мне выпала такая возможность.
        Первый воин с двумя клинками за спиной испытал настоящий шок, хоть и не погиб сразу из-за защитного амулета, а второй отреагировал как надо - тут же скастовав заклинание из школы Смерти, изгоняющее нематериальных существ. Но Драко просто так не отступился, послав темный сгусток маны в виде плевка во второго и физически с силой приложив в лицо мечника лапой.
        Этим-то  как раз и отличаются теневые фамильяры от изловленных в момент гибели духов. Первые в зависимости от своей мощи могут передвигать вполне осязаемые предметы и за счет собственной энергии примитивно магичить, но свободу перемещения отдельно от хозяина получают лишь после проведения определенного ритуала, показанного по выпавшему случаю Стеллой.  Вторые же вольно передвигаются сразу, но воздействуют только на чувства живых, как правило, сковывая будущих жертв страхом.
        Амулет простого бойца рассыпался, а полоса от когтей через все лицо заставила судорожно искать свитки в сумке, чтобы залечить рану и отбить очередную атаку, но тут в бой вмешался я.
        Струя огня окутала орущего мечника, не встретив сопротивления разрушенного артефакта и опала с магического щита мага, который сам по себе способен защищаться. Его ответное плетение отразилось кожей летуна, инертной к заклинаниям, демонстрируя некий временный паритет сил нам обоим.
        Но пока противник соображал, как быть дальше - податься в бега, скрываясь в гуще деревьев и кустарников или держать защитный кокон, сколько хватит запаса сил, я обрушил на него несильный ментальный выпад. Эльф припал на колено, сжимая руками виски и пытаясь унять хлещущую из носа кровь, поэтому вполне ожидаемо пропустил заход теневого дракона, который тут же проник в его тело. Атаки с двух направлений маг не выдержал, в сию минуту распрощавшись с жизнью.
        Теперь никто не мешал переговорить с ведьмой и забрать ее сразу, как только она сможет выйти  за границы городка, но предварительно я решил сжечь останки погибших, чтобы максимально запутать следопытов ушастых, которые в любом случае обнаружат пропажу своих разведчиков.
        - Снежна, откликнись! Ты слышишь меня?
        - Да, Влад, я не занята и могу общаться, - пришел мысленный посыл в ответ.
        - Подойди к своему декану и попроси отпуск на все дни, которые мы копили за эти месяцы, а после отправляйся к роще, в стороне от дороги к столице. Я тебя здесь жду. Необходимость отлучки и причины спешки подробно объясню при встрече.
        Пока дама приводила в действия полученные указания, я сначала насобирал хвороста, а потом обезоружил и обнажил трупы убитых ранее эльфов. Конечно, струя огня из пасти дракона спалит тела гораздо быстрее и основательней, но тогда участие в драке небесных стражей не скрыть, а так еще можно списать все на банальное ограбление и заметание следов, если предположить значительное превосходство в живой силе и количестве магов над наблюдателями.
        Снежна появилась довольно быстро, демонстрируя издалека красивую, подтянутую фигуру уверенно бегущей воительницы. Разминуться со мной она не могла, поскольку костер хорошо указывал дорогу в опускающихся на округу сумерках.
        - Привет, любимый! Как Витана, уже вошла в круг нашей семьи? - сходу задала главный для себя вопрос ведьма.
        - Да, красавица, эльфийка тоже близка мне, как ты, и нам все-таки удалось восстановить ее прежнее здоровье. Скажу больше, пришлось внедрить ей имплант по типу моего, и теперь в качестве космической странницы она проходит курс обучения в центре предков.
        - Меня ты тоже обещал забрать на звезды, - чуть насупилась белокурая девушка.
        - Поэтому я здесь и делаю тебе такое же предложение - стать странницей.
        - Где расписаться кровью? - включила иронию ведьма.
        - Иди ко мне, подруга, нам предстоит прыгать в несколько этапов, - раскрыл я ей свои объятия, демонстрируя готовый к работе телепорт.
        Ведьма шагнула к любимому без лишних слов, пряча довольную улыбку женщины, добившейся исполнения некоторых своих желаний…

      Обратный путь к исследовательскому центру предков прошел без заминки, а ИскИны встретили Снежну, словно родную. Девушка не бросилась сразу в омут с головой, ведь ее нынешнее состояние пребывало далеко от критичного, если сравнивать с Витаной, но после аргументированных объяснений решительно устремилась к медкапсуле, одновременно соглашаясь со статусом кадета Космического Флота…
        Опять передо мною возникла дилемма, чем занять дни ожидания своих подруг, поэтому дорога к замку в графстве Арканум пролетела мимолетом.
        Весть о приближении владетеля быстро разлетелась по домену, едва меня увидели разведчики, контролирующие территорию по всей протяженности. Поэтому по прибытии в замок меня встречала уже целая делегация из домочадцев и руководителей разных направлений.
        Боевых товарищей я сразу отправил по местам дислокации, только услышав короткий доклад о делах, планируя со временем лично посетить полевые лагеря и казармы, а управляющую Нежду пригласил вместе отобедать, заодно выясняя доходно-расходную составляющую графства.
        Женщина, не тушуясь, во всех подробностях рассказала, что благодаря возросшему числу жителей и четкому контролю со стороны старост приток денег в казну возрос до двадцати тысяч золотых в месяц, пятнадцать из которых деньгами, а остальные продуктами и одеждой.
        Еще столько же приносит серебряный рудник, разрабатываемый гномами-артельщиками на границе Драконьих гор. Раньше о подобном и помыслить боялись, но с момента заключения союза с небесными стражами старатели развили бурную деятельность, а их предводитель намекал о желании поискать и новые месторождения.
        Особой похвалы заслужил Нирдок, управляющий с Южного поселка, благодаря которому городок искателей разросся вдвое и постоянно соревнуется с Северным поселением, на двоих они приносят минимум восемь, а то и более тысяч золотых.
        Мое распоряжение - две трети дохода графской казны тратить на армию и укрепление границ, расстраивая заставы и фортификационные сооружения под началом гномов - выполняли неукоснительно, тем самым поддерживая славу одного из самых безопасных и перспективных для жизни доменов в округе и соседнем королевстве. 
        Потоки переселенцев, в первую очередь из числа ремесленников и крестьян, не иссякали уже более полугода, обещая в будущем обернуться благосостоянием для каждого жителя и верноподданного.
        После Нежды аудиенции удостоились Тирс Гауд и орк Деко, как руководители разведки и контрразведки. Старый трактирщик не удержался в роли стороннего наблюдателя, когда вокруг происходят такие перемены и, принеся клятву верности на крови, решил отсрочить свой уход на заслуженный отдых, взвалив на плечи не пост старосты, предлагаемый ему изначально, а более ответственное задание - отлавливать шпионов и соглядатаев.
        В свое время орк немало повоевал за сородичей, а переселившись в королевство Славния Рокса, первое время поддерживал тесные отношения с тайной службой зеленокожих и герцога Тенгрии. Однако после насаждения церковниками политики в отношении нелюдей, Деко прекратил любые контакты, посчитав предательством местных властей в отношении его соплеменников, подставивших плечо человеку-монарху в гражданской войне с сестрой Велией при разделе территорий. Дополнительным рычагом к принятию решения послужила смерть Радны, которой старый трактирщик симпатизировал всегда, еще со времен учебы магини в Академии.
        Тирс по моему поручению заканчивал подготовку гетер из бывших дворянок, которым предстояло организовать дом развлечений на территории соседней державы, и контролировал работу разведывательных групп, готовых подтянуться к столице Альтус при необходимости усиления команды Немода, поэтому подмога умудренного годами орка пришлась как нельзя кстати.
        По правде сказать, деятельность обоих я контролировал еженедельно, держа связь с замком через Машуню, но успехи Деко на новом посту решил выслушать воочию.
        - Граф, за последний месяц наши люди изловили двух наблюдателей-людей, состоящих на службе у эльфов, и одного мутанта. Первую пару мы переманили к себе, чтобы скармливать ушастым липовые данные, без чрезмерного доверия с нашей стороны, а измененный церковниками парень умер под пытками. К внешней мощи тела для нас самих стала полной неожиданностью хлипкость его внутренних органов, скорее всего это случилось в результате действия снадобья, употребляемого с детства. Много он не знал, но из слов кастрата выходило, что охотятся церковники именно за вами. Самое удивительное то, что вы не первый маг, которого пожелал заполучить епископ Жилдо, и куда деваются одаренные пленники после принудительного гостеприимства - неизвестно.
        Поначалу мы, конечно, предполагали, что интерес продиктован тем, что вы нарушили их планы в королевстве Тенгрия, вмешавшись в бунт, но мутант по ходу пыток таки сознался о дополнительной подоплеке покровителей, которые требуют доставить пленника исключительно живьем.
        - Чувствую, с этой загадкой еще придется разбираться отдельно, а что относительно эльфов?
        - Исполнители тоже не владеют всей подноготной приказа, но один из них случайно услышал ругательства своего куратора в адрес жриц пард, из-за которых «высокопоставленному эльфу великого Дома Росы приходится заниматься поимкой некоего захудалого графа на задворках королевства людей», - дословно передал слова лазутчика орк, отслеживая мою спокойную реакцию, мало присущую молодому правителю.
        - Пока мне нечего добавить или посоветовать вам, господа, а график передвижений и дел не позволяет лично поучаствовать в поимке очередных «охотников за головами», поэтому продолжим каждый заниматься своими обязанностями, периодически поддерживая связь. Ваш план, Деко, сыграть роль подсадной утки, чтобы разом схватить всех недругов, я еще раз подробно изучу, и чуть погодя мы его реализуем, а пока продолжайте наблюдение и собственную игру.
        Отпустив тайных помощников, я поспешил в кузню гнома Нирли, имея острое желание обсудить диадему для мага Разума, обнаруженную в волосах пилота из соседней галактики. Очень хотелось изготовить сей шедевр для Снежны, пока мои женщины пребывают в медицинском отсеке центра предков.
        Кузнец живо отреагировал на рукопожатие и с улыбкой на устах пригласил меня в святая святых - свою рабочую мастерскую, где ждали удобного часа заготовки и ценные материалы.
        - Здравствуй, Нирли! Имею огромное желание показать тебе один очень редкий артефакт, который желательно повторить в мельчайших подробностях, - с окончанием слов, я протянул извлеченное из сумки изделие, использующееся  для усиления ментальных способностей, параллельно отслеживая расширяющиеся зрачки мастера.
        - Очень красивая и тонкая работа, граф. Пожалуй, только десяток мастеров сможет похвастаться чем-то подобным, причем трое из них эльфы, по одному от людей и тифлингов, а остальные гномы. Вылепить конструкцию из мифриловой проволоки - не проблема, запас подобного материала у меня есть, так как его часто применяют в качестве украшения для оружия богатым воителям и дворянам, а вот инкрустировать артефакт россыпью ограненных камней вам придется у другого ремесленника, а вернее ювелира.
        - Я так понимаю, что среди твоих сородичей в нашем графстве подобных мастеров нет, и мы сможем обзавестись лишь заготовкой, - больше для себя констатировал я мысли вслух, уже намечая определенный визит в столице Альтус.
        - Не совсем так, граф, - сумел внести интригу коротышка. - После вашего отбытия к нам наведался известный артефактор, гном Манлин Умелые Руки, который привез жену и дочь своего убитого родного брата.
        - Ты хочешь сказать, что следует обратиться к мастеру, одному из деканов Академии? - поспешил продолжить его мысль я.
        - Опять не угадали. Мало кто из посторонних воспринимает наших женщин больше, чем домохозяек, но в отношении госпожи Келлы это далеко не так. Она является одной из пяти обозначенных мною ранее мастериц ювелиров, к слову которой прислушиваются многие гномы.
        Именно поэтому Манлин предпочел вывезти ее из подгорного королевства, переживая за жизнь родственников. И еще, прежде чем мы позовем Келлу, прошу нарисовать артефакт на бумаге и при встрече показать ее дочери, Кроне. Девочка, несмотря на свои малые годы, обладает скрытым талантом видеть в украшениях потаенный подтекст, как в образе обычной симметрии, так и нехарактерных знаков. 
        Услышанное действительно несколько удивило меня, поэтому в гости к Келле мы отправились вдвоем с кузнецом, чтобы уменьшить вероятность получить отказ, даже несмотря на мой титул дворянина.
        - Здравствуйте, Влад. Вы вернулись на службу к графу или вместе со спутницами решили отдохнуть от учебы в знакомых местах? - поинтересовалась гнома, вежливо усаживая нас на диванчик, скорее всего воспринимая Нирли в качестве проводника, указавшего дом, где живет соплеменница.
        Открыть рот для пояснений я не успел, меня опередил мастер-кузнец.
        - Уважаемая Келла, Влад и есть граф Север, в чьих владениях мы имеем честь жить и творить свои работы. И к вам мы пожаловали по моей подсказке за помощью, мечтая поработать в паре с признанным ювелиром.
        - Вот как, - многозначительно произнесла гнома, переводя взгляд с одного на другого, сразу уперев руки в боки, напоминая всем видом строгую хозяйку перед нашкодившими мальчишками.
        - Да, мастерица. Прошу прощения, что утаил некоторые факты при первой встрече, того требовали обстоятельства, но Нирли прав, очень нужна помощь знающей гномы.
        - Так вы встречались ранее? - догадался кузнец.
        - Да, мастер, граф помог нам избежать ловушки по пути в домен, и теперь мне понятны расшаркивания слуг после предъявленного Манлином знака-послания. Влад снабдил нас монетой, обещая теплый приют, а в свете открывшейся правды, попросту передал послание своим подданным.
        Наш общий смех, после поведанной в деталях истории привлек маленькую Крону, выбежавшую  к нам с заспанным видом, дабы увидеть гостей, поднявших настроение матери, не часто проявляющей радость после смерти мужа.
        - Кстати, госпожа Келла, вы не против, если малышка посмотрит на этот рисунок и на готовое изделие? - поспешил воспользоваться случаем Нирли.
        После заверения матери, я извлек из сумки сам артефакт и чертеж, заготовленный заранее перед встречей.
        Крона несколько минут осматривала предметы, пока взрослые пили горячий взвар и неспешно обсуждали общие темы касательно обустройства ремесленников в домене, а потом спокойно выдала свой вердикт.
        - Я бы добавила вот в этих местах маленькие вставки, образуя две спаянные руны «НАКОПЛЕНИЕ»и«УСИЛЕНИЕ», хорошо известные в среде мастеров-ювелиров по отдельности и практически никогда не совмещаемые в украшениях. Сейчас их тоже можно разглядеть за счет остальных линий конструкции, но изображение корявое и от того работает неправильно.
        - А ведь и вправду, подхватила новость мать, такая комбинация вместе не применяется, так как приводит к взрыву поделки после накопления маны. Камни и мифрил чаще используют в качестве обычных накопителей, и очень редко в виде усилителя, так как без пропускания энергии через себя нет возможности сдерживать выплеск содержимого в плетении, и не каждый маг в момент боя готов уделять внимание излишнему контролю.
        Правда, есть сведения, что древние искусники подобным образом создавали магические мины, до поры ожидающие слово-ключ подрыва, но повторить их деяния и тем более использовать редкие дорогие камни для этого никто не смог или не захотел. Если не секрет, граф, для чего используется подобный артефакт? - подвела общий интерес всех гномов, находящихся в комнате, женщина-ювелир.
        - По правде говоря, уважаемые мастера, его предназначение - страшная тайна, вместе с которой скрыты и другие, но если вы поклянетесь утратой внутренних источников о молчании, я с удовольствием приоткрою пелену неизвестности.
        Гном улыбнулся и первым произнес хорошо известную формулировку, дамы тоже незамедлительно последовали его примеру. Хочешь, не хочешь, личные тайны периодически становились достоянием лечащих магов Жизни, оружейников и, как оказалось ювелиров, подбирающих или изготавливающих украшения и артефакты под заказчика, поэтому подобные клятвы давно вошли в обиход мастеров.
        - Я очень благодарен вам за понимание, друзья. И первой весточкой, а возможно для некоторых ухмыляющихся мастеров подтверждением догадок скажу, что прибыл на планету со звезд развивать свои внутренние источники всех стихий, и уже сейчас являюсь сильным магом Разума. В ваших летописях мою расу знают под названием метаморфы или перевертыши, а первый король Волод - один из моих предков.
        Второй новостью станут сведения, что артефакт перед вами сродни короне королей, но изготовлен в другом мире, где довлеют потомки вампиров. Конечно, не все качества поделки моих предков присущи найденному украшению, но некоторые его свойства я хотел бы приспособить для магически одаренных подруг.
        После первых слов, женская половина присутствующих подобралась, шокированная полученной возможностью увидеть перед собой вживую космического пришельца, невольно вспоминая какое могущество скрывалось в телах моих предков, в то время как кузнец оставался внешне спокойным, уже зная некие подробности обо мне и воочию наблюдая за фактическими деяниями в домене.
        По поводу второй тезы никто не стал развивать тему, очевидно предполагая получение находки еще до моего прибытия на планету, и я не стал нагонять на гномов излишний страх и переживания.
        После соблюдения всех формальностей и проведенных обсуждений мы составили план действий каждого из мастеров, оговорили требуемое количество материалов и мое участие в процессе.
        Работа над украшением заняла все свободное время до момента отбытия в центр предков, так как оторваться от искусников, благосклонно позволивших мне присутствовать рядом, в качестве помощника, было выше иных желаний.
        Кроме того, последний этап настройки артефакта под работу с ментальной энергией зависел всецело от присутствующего мага Разума лично. Оказывается, наполняя в первый раз мифрил и камни соответствующей той или иной стихии маной, маг закладывает его корректную работу на последующие годы.
        Сам металл перестроить несложно, достаточно усилий одаренного по мощности не ниже Магистра, но камни очищаются только в ходе продолжительного времени, не меньше пяти сотен лет покоя без капли энергии внутри. Именно поэтому в первую очередь имеет значение, кто из артефакторов изготовил амулет, ведь если ты сам являешься адептом Огня, то выбрав поделку под стихию Воды, не сможешь без посторонней помощи заряжать ее.
        И, как не трудно догадаться, путь редких универсалов практически всегда очевиден, так как при слаборазвитых источниках они имеют возможность удовлетворить потребность любого мага-заказчика при изготовлении артефакта под выбранную из школ.  
        Несколько раз прогнав ману Разума через найденную диадему, еще до предложенных дочкой гномы изменений и после добавленных вставок, я подтвердил ее выводы, и одновременно осознал, что создавали корону под давлением, возможно мастер даже пребывал в роли раба. Неведомый артефактор сумел выполнить заказ так, чтобы сохранить его основную направленность, но значительно ограничил по мощности.
        Исходные материалы, включая россыпь драгоценных камней из запасов собственной казны и мошны некоторых коротышек, обошлись мне в пять тысяч монет, а работа в три, и только благодаря тому, что я сам принимал участие и невольно натолкнул гномов на схему использования двух совмещенных рун. Причем одаренная девочка первой увидела принцип вписания второго знака в первый, одновременно поворачивая их по виртуальной оси, перпендикулярно друг к другу, а мне подобные знаки еще не были ведомы, поэтому шансы  восстановить их самостоятельно приравнивались к нулю.  
        Проверив еще раз работоспособность артефактов, я, полностью удовлетворенный, попрощался с домочадцами и отбыл телепортом в центр предков, ибо до срока появления в Академии оставалось два с половиной дня, а нарушать договоренности с ректором не входило в мои планы.
        ГЛАВА 12.
        - Докладывай, Дорниэль, как все прошло? - строгим голосом обратился к вошедшему воину дроу посол эльфов на территории державы людей.
        Откровенно говоря, Линарс недолюбливал темных братьев, причисляя себя самого чуть ли не к королевской ветви, и при любом удобном случае рассказывал байку о далекой родственнице, закрутившей роман с отпрыском монарха.  Конечно, рассчитывать на высокое положение в обществе хитрый эльф не мог, верхушка правящих Домов четко контролировала распределение ролей, но служба в отряде лесных рейнджеров и регулярные доносы о своих командирах и сослуживцах принесли определенные плоды.
        Охраной правящей династии несколько лет назад занимались воины брата короля, которые и организовали смену власти в пользу своего бессменного благодетеля. С этого момента начался рост карьеры Линарса, который все слухи и закулисные интриги придворных дворян формировал в виде писем, доставляемых на стол начальнику тайной стражи.
        Когда действительно инакомыслящих и некоторых, специально оболганных истребили, а остальные предпочли помалкивать, роль доносчика иссякла, и тогда наблюдательному, опытному эльфу предложили место посла в столице людей Тенгрии. Линарс без особых раздумий согласился, понимая, что это отличный шанс для его будущих потомков возвыситься в общей иерархии лесных жителей.
        За пять последних лет руководитель дипломатической миссии почувствовал, что называется, вкус вседозволенности, с помощью подручных убийц уничтожая неугодных людишек, насилуя тайком украденных девушек, а также организовывая контрабандные поставки ценных зелий из Священного Леса в королевство Тенгрия и разных ингредиентов из Чуждого Мира  обратно. На все это остроухие покровители закрывали глаза, понимая ценность сведений о происходящих событиях при дворе Славния Рокса и в столице Альтус, получаемых от верного посланца, а поймать его на «горячем» подданным герцога Милдо Равука не удавалось, в худшем случае жертвовались исполнители. 
        Однако за последние три месяца служба требовала постоянного нервного напряжения, поскольку в столице объявилась Менелана, племянница короля, которая по слухам имеет на теле татуировку первой претендентки и может поднять униженные Дома на восстание против своего дяди.
        Пресечь тайные встречи принцессы с купцами, ремесленниками и магами, по разным делам посещающими столицу людей, собственными силами из полутора десятка верных бойцов и нескольких убийц-людей, прикормленных по случаю, не удалось. Поэтому в ответ на запрос посла советник эльфийского монарха по тайным операциям прислал дополнительные силы из специально подготовленных воинов и искусников в лице дроу и ненавистных полукровок.
        Бойцы прибывали скрытно, по одному и в разное время, чтобы как можно меньше привлекать внимание местных стражников, а на дело отправлялись преимущественно в темное время суток, подтверждая реноме ночных охотников.
        Как раз после одного из таких заданий несколько минут назад в замке посольства появился Дорниэль - командир сводного отряда головорезов, и, если верить охране, с укутанным в плащ пленником на руках, поэтому Линарс потребовал немедленной аудиенции и доклада. 
        Дроу знал себе цену и истинное положение полномочного представителя в иерархии правящих Домов Священного Леса, поэтому нисколько не лебезил перед хитрым эльфом, и явился на призыв спустя положенную паузу, переодевшись и плотно поужинав.
        - Докладывайте Дорниэль, как все прошло? - первым нарушил молчание посол, снова мысленно себя ругая, что раздражается на дешевые паузы и трюки командира присланных воинов.
        - Удалось поймать ювелира, через которого и договаривались о встречах, но сама принцесса и ее помощники в ловушку не попались, - с неким презрением выдал результат дроу.
        - Очевидно, предыдущие неумелые попытки задержать барышню заставили ее обзавестись поддержкой, - намекнул на некомпетентность в подобных делах служащих посольства Дорниэль. - В ее свите очень опытные и умелые люди, которые выслали предварительную разведку и запутали следы, в ходе погони подменив экипаж.
        Посыльный, заявившийся в дом мастера, быстро раскололся, оказавшись пустышкой. Его наняли недалеко, в трактире, за пару серебряных монет и попросили всего лишь проведать ювелира, как позже выяснилось из допроса бедняги, не обнаружив условный знак в окне. Парня мы придушили, а почтенного эльфа прихватили  с собой, для второй фазы охоты.  
        - Но без жены и дочери Люминса среди наших пленников принцесса может не клюнуть, тем более опираясь на советы опытных людей из своей свиты, - возразил оптимизму временного помощника посол.
        - Скорее всего, она сама и не придет, но то, что кто-то из ее подручных попытается отбить уважаемого эльфа - сомнений не вызывает. Сейчас Менелана обязана любыми методами поддержать реноме спасительницы, особенно в глазах жены захваченного, являющейся дочерью Главы Дома Циякана. Привлечь же на свою сторону остальных, обиженных нашим королем еще труднее, - пояснил свою позицию и уверенность в успехе дроу.
        - Пожалуй, ты прав, но отчасти. Принцесса - далеко не дура и понимает, что наша усадьба хорошо охраняется. Быстро сколотить внушительный отряд для штурма под носом у тайной стражи герцога Равука, даже если кто-то из сочувствующих эльфов пожертвует деньги, ей вряд ли удастся. Местные и так словно с цепи сорвались, запрещая нелюдям собираться в группы больше трех. Выходит, мы можем так и не дождаться попытки с ее стороны, - выразил сомнения в состоятельности задуманной ловушки Линарс, ставя себя на место Менеланы.
        - Это  не мои заботы, господин посол, а принцессы и ее подручных. Мы же, в случае необходимости, отобьемся и от сотни воинов, будьте уверенны.
        - А что вы планируете делать с пленником? - продолжил допытываться высокопоставленный эльф.
        - Сведения о принцессе мы уже выбили, еще у него дома. За пару дней закончим проверять личные тайники за городом и прирежем по-тихому на заднем дворе, - зловеще улыбнулся дроу, обнажая едва заметные короткие клыки, чем-то схожие с орочьими.
        - Не спешите с убийством, Дорниэль, можно еще пустить слух о перемещении заложника в Священный Лес на королевский суд, разыграв охоту по ходу следования. При этом его обязательно должны заметить наблюдатели принцессы, иначе не клюнут, а маршрут мы поменяем в последний момент, чтобы не дать врагу как следует подготовиться, и разыграем собственные ловушки.
        - В этом варианте только один плюс - мы сможем собраться за пределами города всем отрядом и без ограничения применять боевую магию, - нехотя согласился с предложением посла дроу.
        - Хорошо, жду от тебя доклада, если будут какие-то новости и активные действия противников, и распорядись покормить тварей во дворе, их периодический вой раздражает…
        Заранее зная, когда завершится время пребывания девушек в медкапсулах, я появился аккурат перед их пробуждением. Витана по графику должна была выпорхнуть первой, на несколько минут опережая Снежну, но я еще перед отбытием попросил продлить ее сон, чтобы в первый момент встречи убрать недосказанность, отлично понимая состояние каждой, когда просыпаешься и видишь перед собой уже бодрствующую соперницу.
        Дамы быстро облачились в одежду, постреливая друг в дружку взглядами, затем поцеловали любимого в щеку, каждая со своей стороны, тем самым заявляя право на обладание мужчиной, и практически одновременно попросили меня выйти за дверь, аргументируя желанием переговорить между собой с глазу на глаз.
        Честно говоря, я опасался бурной реакции со стороны Витаны, так как ведьма уже делила меня с Радной и свою внутреннюю гордость переступила, поэтому не находил себе места, пока тянулись минуты ожидания.
        Спустя час я не выдержал и заглянул к дамам на огонек, запечатлев картину мило беседующих подружек.
        Не знаю, обсуждали они мои недостатки или черты характера или распределяли очередность ночей в неделе между собой, когда каждая заявит права на любовника, но судя по улыбкам, сияющим  на лицах обеих девушек, договоренность состоялась.
        Конечно, от меня не ускользнули свежие красные рубцы на ладонях, свидетельствующие о том, что ведьма породнилась с эльфийкой, как в свое время с Радной. Возможно, в статусе кровных сестер им легче делить мужчину и не опасаться яда в пище или кинжала в спине, все-таки на Розе Миров подобные клятвы имеют далеко не последнее значение. Пусть так, для меня они обе любимы и выделять между собой кого-либо нет никакого желания, а вот одаривать - самое то.
        - Красавицы, у меня есть для каждой из вас сюрприз, - с этими словами я извлек две внешне полностью идентичные диадемы. Надеюсь, с помощью представленных артефактов мы не только ускорим процесс обучения магических навыков выбранных вами школ, но и подготовим из вас умелых адептов Разума.
        - Какая красота, Влад, - первой отреагировала эльфийка, едва получив в свои руки сеточку-диадему из другой галактики. - А как избежать внимания и вопросов со стороны других студентов и, самое главное - преподавателей?
        - Этот усилитель носят на затылке, старательно пряча в копне волос, как бы остро ни хотелось продемонстрировать красоту изделия окружающим, а свои занятия школы Разума мы будем оттачивать на одной из арен Академии, доступность которой во время практических уроков подвластна лишь Архимагам и, как недавно оказалось - богам.
        Обе дамы поспешили примерить украшения, помогая друг дружке упрятать артефакт в замысловатых прическах. Затем каждая посчитала нужным выразить благодарность страстным поцелуем дарителю и на этот раз первой отметилась Снежна, ментально передав слова одобрения.
        - Я рада, что ты приблизил именно Витану. Окажись на ее месте Менелана - сдружиться нам помешали бы ее амбиции и желание сесть на трон.
        - Ты еще не знаешь главного, что упомянутые эльфийки - родные сестры, которых судьба разлучила на пятнадцать с лишним лет во время побега от убийц дяди тирана, - тем же способом ответил я подруге, закрывая рукой отвисшую челюсть собеседницы. - Кстати, они тоже еще не в курсе своего родства, я готовлю сюрприз обеим ушастым барышням, хочу посмотреть на реакцию.
        Еще половину дня мы потратили на пробу ментальных способностей девушек, теперь присущих каждой магине где-то на втором-третьем уровне из десяти, по шкале метаморфов. Красавицы научились манипулировать небольшими предметами, улавливать отголоски самых ярких мыслей посторонних, придавливать своей волей любое животное, отпугивая или подчиняя, и, конечно же, общаться мыслеречью на довольно приличном расстоянии.
        Завидев часть из моих возможностей, продемонстрированных в итоге дня, дамы несколько скисли, но я заверил обеих, что для них это только начало и со временем, при потреблении маленьких камней Разума, развитие каждой значительно подрастет. Пока мы добились устойчивой ментальной связи между собой и условились о скрытности, особенно в окружении сильных магов на территории Академии. 
        В столичный особняк я перенес нас к вечеру, потратив все накопители и опустошив свои внутренние источники, все-таки транспортировать троих - не то, что себя самого.
        Встречали нас вашны и голографическая проекция Машуни. Девушки уже посещали усадьбу и виду виртуальной девочки не удивились, а та в свою очередь поспешила выявить благодарность и подчеркнуть новое звание, отражающееся на моей нейросети.
        - Поздравляю с получением «майора», Влад, и огромное спасибо за технического дроида. Он даже медкапсулу старой модели реанимировал до рабочего состояния.
        - Кто из наших в доме? И где остальные? - перешел я сразу к делу, но в первую очередь меня интересовало место дислокации Менеланы.
        Я приготовил ей сюрприз в лице сестры и очень хотел насладиться моментом встречи.
        - На борту никого, граф, - напомнила об истинном предназначении космической яхты Машуня, - все ваши гости в городе, и, судя по беспокойству в голосе, у них случилось что-то неприятное.
        Тревожное чувство промелькнуло в душе, но играющим с кошками дамам я решил его преждевременно не показывать, а ментальное обращение к старшей принцессе принесло свои плоды в виде обратного отклика.
        - Мы неподалеку, Влад, но немного заняты, - более суматошно, чем обычно, протараторила эльфийка.
        - Так загружены делами, что ты не сможешь ответить мне на вопрос: Кем может быть одна ушастая красивая девушка, во время любовной игры с которой комната наполняется цветочным ароматом, исходящим от татуировки в интимной зоне?
        - Что?.., несколько зависла принцесса. - Где она, Влад? Что с моей сестрой, перевертыш?
        - Возвращайся в усадьбу, тут и поговорим, - обрубил я расспросы, желая при встрече, в том числе, выяснить подробности их тайных дел.
        Едва появившись в компании Стеллы и Немода, Менелана влетела в холл с криком.
        - Где она, не томи, Влад?  
        Из-за моей спины в дверном проеме показалась Снежна, а затем, посторонившись, пропустила Витану, которая, завидев эльфийку, стоящую напротив, замерла.
        Немая сцена длилась несколько минут, а затем старшая решительно шагнула навстречу и заговорила.
        - Здравствуй, Белегестрел. Я искала тебя полтора десятка лет, и снова вынуждена благодарить Влада за очередное чудо - возможность созерцать любимую сестренку в полном здравии.
        Младшая эльфийка не спешила раскрывать объятия, пока не понимая, что происходит на самом деле, поэтому я решил вмешаться в их разговор.

      - Витана, перед тобой родная сестра, Менелана, законная принцесса эльфов и первая претендентка на трон. Тебя потеряли во время побега в двухлетнем возрасте, спасаясь от убийц родного дяди, узурпировавшего власть в Священном Лесу.
        Молодая девушка с некоторым упреком взглянула на меня, обещая красноречивый разговор в будущем из-за того, что не предупредил о таких обстоятельствах заранее, а затем перевела внимательный взгляд на старшую сестру, изучая в малейших подробностях неожиданно встреченную родственницу.
        Чтобы дать им время побеседовать тет-а-тет, я жестами пригласил оставшихся во двор, первым показывая пример удалиться.
        Когда мы все очутились снаружи, я упер взгляд в Стеллу, понимая, кто может быть инициатором сокрытия от меня информации наравне со своей подругой и командиром Менеланой. Девочки опять нашкодили, а временно переподчиненных воинов заставили молчать до поры до времени, пока сами не решат проблему, ведь победителей не судят. И орчанка не выдержала, решив все-таки выложить подробности.

      - Нашего друга, ювелира, взяли в плен посольские эльфы. Мы были крайне осторожны и успели провести больше десятка встреч благодаря помощи Люминса, но в очередной раз люди Немода не пустили нас к нему домой, завидев отсутствие вазона с цветком на подоконнике, - продолжила Стелла повествование о произошедшем.
        При упоминании об условном сигнале я непроизвольно улыбнулся, вспоминая, как убеждал своих нерадивых подчиненных воспользоваться примитивными отметками, сродни разведчикам из любимых с детства кинофильмов на планете Земля. Орчанка замолчала, а продолжил доклад Немод.
        - Командир, в квартире ювелира нас ждали эльфы, убив посыльного, нанятого нами в трактире неподалеку за пару монет. И я не позволил девушкам вломиться в ловушку силой, так как не знал количества и мощи поджидающих. Наш наблюдатель позже сообщил, что пленного доставили в посольство, и теперь мы присматриваем за поместьем и перемещениями остроухих, готовясь к штурму.
        - То есть первой ловушки вы благодаря выучке и наработкам моих ребят благополучно избежали, - опять упер я свой взор в орчанку, - но решили сложить буйные головушки, сунувшись в самое логово? И стоило каждую возвращать с того света, если итог - казнь от рук короля и его убийц.
        - У нас нет выбора, Влад, на кону доброе имя принцессы. Если мы не освободим Люминса, или хотя бы не попытаемся это сделать, его семья не уговорит Главу Дома Циякана поддержать Менелану в борьбе за трон. Хорошо, что жену и дочь удалось заранее спрятать на время встреч в загодя арендованной усадьбе на окраине, иначе пришлось бы спасать уже троих, - выдала причину стремлений отряда Стелла.
        - А вы рассчитывали, что ушастый король и его окружение спокойно отреагируют на ваши переговоры или из среды купцов нет никого, кто предан нынешнему правителю? - мокнул я в грязь лицом  опытную орчанку.
        На мою иронию собеседникам нечего было возразить, поэтому они ждали продолжения тирады.
        - Ладно, что имеем, то и расхлебывать придется. Какие подробности удалось узнать в ходе наблюдения? - перешел я от осуждения сложившейся ситуации к деловому настрою.
        - Усадьба посольства, где держат пленника, хорошо защищена внешними стенами и магией по контуру. Кроме этого, обзор организован четырьмя башнями со всех направлений. Судя по всему, территория охраняется семью воинами, включая внешнего наблюдателя, прячущегося в соседних строениях в пределах прямой видимости, а значит, гарнизон состоит, как минимум, из пятнадцати бойцов, включая самого посла.
        В принципе, штурм по силам, если привлечь десяток наемников атаковать ворота, но мои ребята заметили некую странность.
        - Продолжай, очень любопытно.
        - Закупка овощей, которые так любят ушастики, предполагает наличие не менее пяти десятков ртов, хотя Стелла и Менелана отбрасывают подобный вариант, как маловероятный. Мы попытались убедить девушек, что продукты скоропортящиеся и глупо набирать их про запас, но пока мало фактов.
        - Хорошо, Немод, все взвесить в таком деле не лишнее. Сейчас смени людей, а вечером сам подключусь к разведке, - не воспринимая возражений, подытожил я  совещание накоротке, отмечая мимоходом облегчение на лице мужчины.
        Видно дамы здорово насели на воинов, и не удивлюсь, что ночной штурм давно уже назначен.
        Немод отбыл, а мы вернулись в дом, успев лицезреть зареванных и обнимающихся эльфиек.
        Такая реакция мне больше по душе, сестры таки признали друг друга и поделились горем и трудностями жизни порознь.
        Легкий совместный обед позволил всем немного остыть после накала страстей, но Менелана решила по ходу трапезы ментально расспросить меня кое о чем.
        - Я рада, что девочка нашлась и уже выбрала себе спутника по жизни, хоть и не скрою, что сама надеялась на близость между нами. Но меня беспокоит отдельная ветка и новый белый цветок у нее на теле, такое возможно, если намеченная линия судьбы выведет претендентку на трон. Мой рисунок после обмена кровью с тобою тоже претерпел изменения, добавив бутонов и выйдя за зону бикини через талию на спину. Влад, у тебя есть какие-нибудь мысли по этому поводу?
        - Ты сама когда-то говорила, что в основе магических чернил присутствует плоть странников, так почему сейчас удивляешься подобному эффекту? Кстати цветок, изображенный на ваших телах, называется дикая орхидея, и широко любим на моей родной планете, где эльфы и другие народы тоже описаны, только, в старинных сказаниях.
        - Не уходи от ответа, странник, что ждет мою сестру, и на что указывает родовой знак?
        - Я бы хотел усадить ее на трон аграфов, ваших прямых потомков на звездах, союзников метаморфов в прошлом и врагов в настоящем, но только если сама согласится, не иначе.
        Ныне они грызутся за власть между Домами, даже перед лицом угрозы со стороны космических жуков, рискуя исчезнуть в горниле войны навсегда, и мне кажется, им не хватает могучей магини-королевы, способной урезонить воинственных мужчин.
        - Странно, знай это ранее - я бы, пожалуй, ухватилась за предложение править и быть рядом с тобой, но сейчас мой выбор предопределен окончательно, а вам пожелаю удачи и совместного счастья. Вижу, что сестра просто на седьмом небе от любимого, и даже готова смириться с множеством жен подле него.  Кстати, помоги уговорить ее вернуть прежнее имя, оно имеет определенное значение - великая надежда, в отличие от нынешнего.
        - Э нет, красавица. Витана мне нравится больше, и для души более созвучно, кроме того, на моей родной планете оно означает - жить, или постоянно двигаться, кстати, Стелла - переводится как звездная, поэтому желание орчанки в будущем прогуляться по космосу тоже вполне логично. У нас даже бытует поговорка: «Как корабль назовете, так он и поплывет», в смысле важности имени в дальнейшем выборе пути для существа. Так что либо сама убеждай, либо отпусти эту затею, у нас и без того ворох первоочередных вопросов.
        - Жить - очень подходит для магини Жизни, тогда пусть остается, - в итоге согласилась принцесса. - А по поводу Стеллы - не обольщайся, странник, она просто мечется в поисках пары, вынашивая мечту проявить женское начало, и успокоится, как только найдет достойного кандидата на Розе Миров.
        - Пусть так, но зная снобизм эльфов и диковатость орков, чьи крови совмещает в себе девушка, в отношении создания пары среди этих народов ей ничего не светит.
        На этом наш разговор закончился, а после каждый занялся подготовкой к разведке и раздумьями, как осуществить освобождение захваченного силой ювелира…
        Недаром говорят, что ночь - время теней. Именно в это время суток трудно обнаружить то, что прячется от солнца, а духи и теневые фамильяры тому прямое подтверждение. Задуманная мною разведка полагалась, прежде всего, на Драко, который бесплотной субстанцией может проникнуть куда угодно, заглянуть в любую щель и передать картинку увиденного своему хозяину. 
        Поначалу дракон исследовал близлежащие кварталы вокруг особняка посольства эльфов и обнаружил команду наемников из местных, судя по посыльному как-то связанных с ушастиками. Для нас эти пятеро не представляли особой угрозы, но оставлять душегубов, на что указывали характерные внешние признаки, за спиной - тоже не комильфо, что я и отметил в своей памяти отдельным пунктом.

      Эльф, который просматривал подходы к воротам искомого особняка, своевременно обнаруженный ребятами Немода, обещался стать следующей жертвой в намеченной операции, и, как ни крути, не последней.
        Странно, только сейчас я задумался о том, что в королевствах существуют посольства и полномочные представительства иных держав, исполняя роль заложников и шпионов одновременно. Призванные помогать подданным своей страны, попавшим в беду на чужбине, и докладывать о всех новостях, касательно настроений народа и деяний монарха-соседа. Еще одна новация, введенная на планете моими предками со времен образования первой державы Володом, действовала и поныне, став обыденностью.
        Стена вокруг двора представляла собой четырехметровую кладку с зубцами и бойницами, укрывая лучников в случае штурма, с двумя надвратными башнями и парой с тыльной стороны, которые бойцы Немода обозначили вышками. Дополнительно периметр защищен магией в виде артефактной цепи, вмурованной в основание и стену, причем, судя по всему, одна из его функций - поднять тревогу при чьей-либо попытке вскарабкаться или пробить дыру.  
        Теневой дракон незаметно от караульных сполз вниз, предварительно осмотрев каждый пост на верхнем уровне, и тут же наткнулся на странных животных во дворе.  
        Голова - что-то среднее между тигром и львом, на спине уродливые крылья, скорее для равновесия или планирования, чем для полноценных полетов, с явной диспропорцией относительно туши и веса существа, а хвост заканчивается жалом скорпиона.
        Мантикоры, кажется, так называли подобных чудовищ в сказках на Земле, а на Розе Миров их воплотили эльфы. Менелана кое-что рассказала мне, когда вопрос коснулся разведения единорогов, и по всему выходило, что ушастики не захотели отставать от метаморфов, но вместо экспериментов со своими генами провели массу разработок над животными.
        Остроухие ненавидят полукровок, поэтому и не решились создавать новую расу, но продемонстрировали всей планете, кто в совершенстве повелевает флорой и фауной, вплоть до изменений на клеточном уровне.

      Мантикоры обступили Драко с двух сторон, но пока не решались нападать, а предстань подобная картина в свете дня - караульные явно бы обратили внимание на странное поведение сторожевых «животных».

      По моей просьбе теневой дух послал чудовищам ментальную картинку живого дракона - своего хозяина - и те в ответ с опаской отошли на пару шагов назад. Затем небесный страж в представлении фамильяра обернулся человеком, и послание вновь не привело к атаке или агрессии со стороны зверей, тем самым еще раз подтверждая, что они являются полуразумными существами. Для мага Разума это знание открывало некую возможность приручить охранников, даже не смотря на установки хозяев, или отпугнуть, в крайнем случае, поэтому оба варианта отправились в копилку знаний, в ожидании проверки на практике.

      Сам замок снаружи не выглядел массивным. Оно и понятно, на территории чужого государства никто не позволит возводить настоящую крепость, но и совсем без защиты и укреплений никак. Обычно гарнизон подобного форпоста состоит из свиты посла, числом не больше двух десятков, вкупе с одним-двумя магами. Сам полномочный представитель назначается королем из приближенных отпрысков старинного рода, имея соответствующее воспитание, привитые навыки этикета и развитый внутренний источник как минимум одной из стихий. Насколько удалось узнать Менелане, наш противник балуется магией Смерти на уровне Наставника, а в свите ему помогает Жизнюк не ниже Магистра. Привычный тандем для детей леса, но обольщаться не стоит, каждая школа содержит немало сюрпризов боевого назначения и на моем пути уже попадались таковые, вспомнить хотя бы ту же Радну или убийцу Тура.

      В ходе последующей разведки удалось приметить, что посол Линарс обосновался на втором этаже, где в спальне его дожидается привязанная к кровати молодая наложница из людей, а сам он заканчивает строчить письмо или донос в кабинете. Мелькнувшая на мгновение в поле зрения тень Драко насторожила опытного мага, хозяина покоев, и вместо пера рука сразу же нащупала колокольчик.  

      На звук появился один из простых воинов, которому приказали позвать некоего Дорниэля, а спустя несколько минут в комнату вошел матерый убийца дроу, к тому же довольно сильный внештатный маг Смерти, и между ними состоялся разговор.

      - Дорниэль, усильте охрану, что-то мне тревожно на душе.

      - Негаторы работают как надо, а бойцы бодрствуют, так что не беспокойтесь Линарс.
        Из короткой беседы я почерпнул массу информации. Во-первых, мало кто позволит себе общение с полномочным представителем короля на равных, если сам не обладает властью. Во-вторых, наличие еще одного одаренного вполне допускает и другие нарушения правил по численности, а упоминание о негаторах явно указывает на ловушку, не иначе. Взять крепость простыми воинами при магическом щите по периметру нереально, вероятно, поэтому опасаются магов, чью силу и пытаются нивелировать с помощью заранее установленных артефактов уже внутри помещений.
        А раз так, то задумавшим нападение предстоит довольно сложная задача - сначала обрушить магическую защиту, а затем за счет численности опытных мечников подавить сопротивление внутри. С учетом шума, который подымется при первом же заклинании, а также скорой реакции местных властей на применение боевой магии в черте города и расчета потерь три к одному, который присущ при штурме подобных укреплений, наши шансы практически нулевые. Но, как бы там ни было, разведку все равно следовало закончить, а уж потом делать окончательные выводы.

      На первом этаже строения обнаружилось семеро отдыхающих воинов и замаскированный под обычную кладку вход в подземелье. Дроу, за которым поспешил мой фамильяр, оглянувшись по сторонам повернул подсвечник, и перед Драко с тихим шелестом отъезжающей двери открылся проем.
        Теневой дракон не сунулся во след, прекрасно понимая что искусный маг может представлять для него опасность, и надеяться на работающие негаторы не следует, их также легко отключить по команде криком, как и заново задействовать. Вместо этого Драко нашел печную трубу очередного камина, с помощью которых эльфы прогревают залы усадьбы, и благополучно спустился в подвал.

      Помещение внизу напоминало казарму с двухъярусными кроватями с одной стороны и столами с лавками для приема пищи с другой. Ай да ушастики, ай да молодцы, умудрились под носом у герцога Милдо собрать вместе хорошо организованный и, самое  главное верный отряд из пяти десятков головорезов, все из дроу или полукровок. С такой ратью можно совладать с двумя сотнями штурмующих, отсиживаясь за крепостной стеной до момента прибытия королевской стражи.

«Но как после этого объяснить подданным герцога Милдо наличие столь хорошо подготовленного и вооруженного резерва? - задал я сам себе очевидный вопрос. - И если бы я сам пошел на такую авантюру, то непременно предусмотрел бы несколько запасных выходов, чтобы вовремя вывести отряды сначала за забор посольства, а затем и за пределы столицы».
        Драко получил новый посыл продолжать осмотр.

      Двигался дух медленно, по стеночке, чтобы ни дай бог не привлечь внимания бодрствующих воинов, ожидающих моих ребят в купе с принцессой, и его старания были вознаграждены.
        С другой стороны от тайного входа обнаружился выход на лестничную площадку с постовым, каменные ступени которого вели вверх и вниз. Получается, что кроме подвала на два хода с разных сторон эльфы вырыли подземелье. На площадке перед спуском стоит охранник, затем внизу Драко увидел цельнометаллическую дверь с окошком, за которой очередной караульный, а в конце туннеля дежурит еще один воин у глухой стены без выхода.
        По бокам от прохода фамильяр обнаружил решетки в палец толщиной, с помощью которых с каждой стороны образовали по две камеры для пленных. Попасть внутрь, минуя воина за дверью невозможно, если не рыть проход в другом месте, а тот первым видит гостя в смотровое окошко. Даже если успеть проткнуть его мечом, второй, что у дальней стены, заметит неладное и подымет тревогу, дергая за шнур у плеча, после чего  воины с нижней и верхней казарм сразу перекроют единственный путь отхода.
        Правда кладка по внешней границе этой винтовой лестницы с первого этажа до самого каземата выполнена всего в один кирпич, тем самым указывая на пристройку и позже оборудованную тюрьму, явно не предусмотренную первоначальным проектом усадьбы. Как вариант, при бегстве вполне по силам собственным телом вынести стену на уровне двора, если решить вопрос с мечниками внутри, мантикорами на выходе и лучниками в башнях.

      Одна из камер пустовала, а в остальных содержались пленники. Подросток, мальчик, где-то двенадцати лет отроду, сжался в углу и тихонько хныкал, хотя внешне не имел ран или увечий. Скорее всего, ребенку просто страшно, и запах мочи, передаваемый ментально Драко, четко указывал на это.
        Рядом с ним, через боковую решетку, похрапывал избитый монах, в порванном и грязном балахоне далеко не первой свежести, с босыми ногами и кровоподтеками на открытых участках тела.
        И, наконец, напротив, в дальней камере слева теневой дракон обнаружил обрубок в изорванной одежде эльфа, иначе изувеченное тело без правой кисти и левой по локоть руки, а также без обеих ступней не назовешь.
        Ювелир находился в сознании и корчил гримасы, явно страдая от боли, причиняемой ожогами, с помощью которых останавливали кровотечение. Очевидно, мужчину пытали, правда, старым способом, без магии и болевых точек, явно наслаждаясь растянутыми во времени чужими страданиями, и оставлять в живых не планировали.   

      Увиденное взбесило меня, как воина, прекрасно понимающего разницу между допросом и издевательством, и одновременно озадачило, как вероятного лазутчика, усложнением предстоящей задачи. Даже продумав проникновение, нести изуродованное тело на себе обратно и в то же время отбиваться от нескольких мечников и лучников в случае тревоги - очень непростое занятие, не говоря уже о магах и мантикорах.

      Но если верить военной мудрости, что ключ к победе лежит через основательную подготовку и обдуманные согласованные действия, то и подобный твердый орешек можно сковырнуть, осталось только понять за счет чего и какой ценой.

      Своими наблюдениями и добытыми фамильяром за предыдущую ночь данными я поделился с магинями и Немодом, озадачивая друзей и подчиненных необходимостью подбора вариантов, все-таки одна голова хорошо, а несколько - лучше. Все прониклись уготованной ловушкой, которая поджидает их за стенами при лобовом штурме, однако взамен выдать что-то стоящее сходу не смогли, хотя звучали даже абсурдные предложения сдать эльфов тайным стражникам, как нарушителей указа короля, или нагнать несколько сотен бойцов из графства Арканум.
        Правда, первоначальное задание - выручить пленника за короткий промежуток времени - подобные варианты не выполняли, и даже наоборот - приводили к неминуемой смерти, не говоря уже о прогнозе по потерям, который вообще указывал на бессмысленность атаки. Кроме того студенты, среди которых и я сам, обязаны появиться в Академии до начала завтрашних занятий, а значит, в нашем распоряжении на штурм отводится всего одни, сегодняшние, сутки.       
        С хмурым от раздумий лицом я проходил полдня, и вид раздраженного хозяина не ускользнул от внимательной управляющей, Машуни.

      - О чем задумался, Влад? - решила докопаться до сути виртуальная девочка.

      - Перед нами стоит непростая задачка, как убрать с пути массу воинов и магов за укрепленной стеной, не разгромив часть города и сберегая своих бойцов.

      - «Малым числом можно победить большее только при исключительной подготовке личного состава и за счет оружия массового поражения», - процитировала виртуальная управляющая голосом какого-то вояки, который, похоже, встречался ее минувшей хозяйке на пути. 

      - Но ведь даже гранату притащить из центра предков не дают, - пожаловался я.

      - Господин майор, вам ли сетовать, когда знаний хватает чтобы самому создать нечто подобное. Я даже готова показать один из примеров.
        После сказанного ИскИн переслала мне видеоролик, где ее хозяйка попыталась потушить загоревшийся случайно медицинский картриж старого образца от одной из медкапсул, обязательно наличествующих на всех космических кораблях предков, будь-то яхта или тяжелый крейсер. Эффект задымившего порошка оказался сродни слезоточивому газу и пока женщина не облачилась в скафандр, совладать с раздражением на коже и слизистой не смогла.

      - Спасибо, помощница, за подсказку, чтобы я без тебя делал. Много у нас этого добра в виде старых картриджей?

      - Подходят не все, Влад, а только те, что с красной полосой. Их осталось одиннадцать штук.

      - И то хлеб, Машуня, - окрыленный новой идеей я отправился к эльфийкам, все свободное время проводившим одна подле другой, пока была такая возможность.

      Прежде чем я начал освещать свои затеи, Менелана решила, что мой приход по другому поводу, и поспешила высказаться первой.

      - Влад, мы практически все пришли к пониманию того, что замок посольства нашими силами штурмом не взять, а раз так - остается дожидаться, когда Люминса повезут на суд короля, и попробовать перехватить пленника по пути. 

      - Все верно, у команды Немода вкупе с вами шансов нет, поэтому я пойду один.
        Повисшая в комнате пауза и недоумение на лицах девушек указывало на напряженную работу умов и подбор нецензурных формулировок, а затем пошли выкрики и споры со стороны каждой о том, что меня одного не отпустят, обязательно нужна помощь и магини лишними никогда не бывают, особенно школы Жизни.

      Я спокойно выслушал аргументы и позволил выпустить пар каждому, а потом, как истинный лидер, настоял на своем.

      - Значит так, красавицы. Малым числом эту крепость не взять, а на измор попросту нет времени. У одного лазутчика шансов пробраться в темницу незамеченным гораздо больше, особенно если он облачен в специальный костюм предтеч и имеет пару сюрпризов в рукавах.

      Снежна и Менелана видели «Кольчугу» в действии, а остальные режимом маскировки по типу мимикрии оказались шокированы. Со стороны выглядело так, будто я растворился в воздухе прямо перед наблюдателями, и только слабое перемещение пылинок в воздухе и небольшие оптические искажения на границе силуэта выдавали скрытое передвижение диверсанта-метаморфа. Но под покровом ночи обнаружить разведчика поможет лишь случайное столкновение в прямом смысле этого слова.

      После показа некоторых свойств костюма посыпались вопросы, как я планирую проникнуть за стену, отвлечь внимание мантикор, пробраться в темницу и главное - вынести тело ювелира, которое не облачено в одежду предтеч.

      Я подробно отвечал каждому, по ходу совместно прорабатывая детали, так как шанса на ошибку может и не быть, а в конце распределил роли страхующих отход воинов, куда же без них, и попросил магинь Жизни пройти за мной в медотсек, чтобы помочь с приготовлениями.

      Для поджога картриджей я решил пропитать содержимое горючей жидкостью из желез дракона, и параллельно заготовить несколько зажигательных гранат, доработав состав смеси загустителем, по принципу тягучего напалма.
        Еще со школы я увлекался химией, поэтому сделать из текучего топлива желеобразный гель для меня не составляло трудностей, а недостающие ингредиенты рассчитывал подобрать у местных кулибинов-алхимиков. В таком случае даже с помощью мага Воды потушить пожар быстро не удастся.

      - Менелана, сейчас я обернусь драконом и уменьшу плотность кожи в области брюха. Твоя задача - набрать жидкость в капельницу, проткнув меня иголкой в этой области. В следующую емкость наберем выделения второй железы, а Витана будет контролировать состояние пациента, - подмигнул я красавице, пока с недоумением посматривающей на нас двоих. 

      На дракона даже магия Жизни не подействует, но таким образом я решил продемонстрировать девушке еще некоторые скрытые способности и подбодрить.

      Эльфийки справились с заданием, правда, младшая так и клипала ресницами-опахалами, сдерживая вопросы и возгласы, вызванные неподдельным удивлением. Одно дело слышать о свойствах перевертышей, меняющих облик, со строк летописей и легенд, и совсем другое - столкнуться с подобным явлением воочию.
        - Что я еще о тебе не знаю, Влад? - решилась на вопрос Витана в конце наших общих манипуляций.
        - Все тайны рано или поздно откроются, главное доверять друг другу и не предавать, как бы тяжко жизнь не испытывала.

      До вечера поделки начинающего пиротехника были готовы, и все присутствующие вышли во двор для проведения испытаний. Я заранее предупредил ребят о последствиях, но они продолжали настаивать. В результате небольшая емкость с фитилем полетела на пол, параллельно поджигая медицинский порошок, щедро пропитанный горючкой.

      Слезы, кашель, скорчившиеся фигуры и никакого боевого порядка в рядах бывалых бойцов. По моему сигналу Снежна с помощью ветра развеяла едкий дым, Немод присыпал тлеющую субстанцию землей, а магини Жизни принялись сыпать плетениями на деморализованных воинов.  

      - Беру свои сомнения назад, граф, - заявил командир группы разведчиков, - в таком состоянии стрелять из лука или махать мечом не выйдет. Но как вы исключите вмешательство магов, подобно ведьме останавливающих дым?

      - Ты невнимательно слушал, Немод. Эльфы сами расставили по углам негаторы, сетуя на малое число собственных искусников в случае серьезного штурма.

      - А как же лучники на вышках?

      - С ними как раз разберется Снежна, а вот соглядатаи за пределами стен и ворота - на вашей совести, Немод, но только после условного сигнала.
        Детали мы обсуждали еще какое-то время, но снять напряжение до конца так и не смогли. Любого бойца перед боем держит мандраж, заставляя тело выделять адреналин, чтобы в пиковый момент подстегнуть все резервы - и физические, и моральные.
        ГЛАВА 13.
        Тиха безоблачная ночь, а за стенами крадется перевертыш.
        По ментальному сигналу, полученному от меня, Менелана протрубила в рог, достаточно далеко от искомого особняка, чем собственно и отвлекла на секунду лучников в башнях. Как бы обучен не был дозорный, неожиданный звуковой или световой сигнал на короткое время однозначно привлекает внимание. До этого момента я уже занял удобное место, равноудаленное от каждого постового, и усилил мышцы ног и спины, внешне превращаясь в мутанта. Прыжок с места через стену, падение и перекат, чтобы погасить скорость, и все это практически без шума.
        Если стражников удалось отвлечь и обмануть без труда, за счет неожиданности и синхронных действий, то зверей - нет, и мантикоры по запаху и едва различимому шуму быстро сократили между нами дистанцию, готовые жалить и рвать лазутчика клыками.        
        Старшая принцесса-эльфийка предупреждала меня по поводу этих созданий, особенно акцентируя внимание на сложности в приручении и их своенравности. Так и вышло, договоренность с теневым драконом они нарушили, благополучно забыв о страхе, и вновь вернулись к приказам, полученным ранее от хозяев - убить любого, кто проникнет за забор. Теперь отчасти понятна причина расставленных по углам и направленных вовнутрь негаторов, ограничивающих возможности прорвавшихся магов до уровня мечников, ведь беззащитному человеку выстоять против специально натасканных зверей даже с оружием в руках необычайно сложно, а без лишнего шума - попросту невозможно. Однако одного ушастые не учли - специалиста школы Разума подобные артефакты не сдержат, так как ментальная энергия и магия крови оборотней стоят отдельно от стихийных. Несильный удар по мозгам обоих четвероногих словно кувалдой остановил бег зверей, а переданные после картинки недовольного огнедышащего дракона снова поставили крылатых на место в цепи хищников. Благо фыркающие от недовольства и боли кошки, заложенные в генетической основе мантикор, не скулили, как
собаки, и не выли, будто волки, а то бы внимания караульных, привлеченного неестественной реакцией чудовищ внизу не избежать.
        Подобравшись к зданию вплотную, я нацепил на  руки и ноги самодельные когти, по случаю выкованные в кузне после встречи с воинами-ниндзя, прекрасно помня до мелочей амуницию и подручные средства ночных убийц, чей образ я сейчас отчасти копировал.
        Эльфы всегда благосклонно относились к растительному миру, а деревья вообще считаются в их культе священными. Поэтому ничего удивительного в высоком без нижних веток истукане, широкой кроной затеняющего окно посла не было, если исключить из внимания то, что кора растения постоянно выделяет млечный сок, используемый лучниками для смазки наконечников стрел. Нет, попав в открытую рану, древесный яд не убивает жертву, а парализует на некоторое время, достаточное для того, чтобы связать и доставить пленника в темницу или просто отрубить голову на месте. Вот почему мало кто, находясь в здравом уме, отважится воспользоваться этим путем, но моему костюму такие мелочи нипочем.
        Быстро вскарабкаться на уровень второго этажа мне не составило труда, а ветви с густой листвой послужили отличным прикрытием для наблюдательной позиции, с которой я некоторое время отслеживал поведение полномочного представителя эльфийского короля. Именно с его кабинета я планировал начать вторжение в замок, подчищая за собой один из вариантов отхода от преследователей.
        Если эльфы с нижних горизонтов обнаружат чужака и поднимут тревогу до этапа прорыва с пленником на руках во двор, придется ретироваться сюда, баррикадируя проход до подхода помощников с улицы. Всяко лучше сражаться в узком коридоре и небольшой комнатушке, применяя ментальные удары и опыт мечника, чем вступать в противостояние с толпой во дворе под обстрелом лучников.
        Посол, как обычно, что-то читал, делал письменные пометки, сидя за столом вполоборота к двери и окну, и дождавшись удобного момента, когда его корпус развернулся от меня, я прыгнул в проем, одновременно бросая нож из металла вампиров в затылок не ожидающей атаки жертве.
        Оружие, используемое против магов, не замечало нательных артефактов, на чью защиту часто полагались одаренные, находясь в личных покоях или в окружении верных людей, чтобы не тратить энергию внутренних источников на щит. Тем более такое положение дел присуще для адепта Смерти, к числу которых относился высокородный эльф, и его магические возможности напрямую зависят от наличия  умирающих рядом или заранее подготовленных накопителей.  
        Надо признать, опытный враг почувствовал или уловил движение за спиной, мгновенно выхватывая с ниши у стола небольшой арбалет и направляя его навстречу опасности, но выпустить стрелу не успел - нож вместо затылка нашел глаз, войдя на всю длину полотна в череп.
        Рассчитывать, что после этого медленно оседающий на пол ушастик умрет сам, я не стал, история планеты насчитывает немало случаев восстановления магов после смертоносных увечий за счет внутренних источников маны и физических запасов на протяжении нескольких часов или дней. Поэтому клинок в правой руке одним отточенным движением снес голову одаренному эльфу, вставшему на пути моих людей. Очевидно, полномочный представитель Священного Леса не любил лишних глаз и ушей в своих делах, так как с его смертью верхний этаж оказался свободен, как и путь вниз.
        В холл первого этажа я вошел спустя небольшую паузу уже в образе эльфийского посла, воспользовавшись своим главным козырем метаморфа. Других вариантов дойти без шума до пленных попросту не существовало, сколь одиозные идеи не предлагались при обсуждении. На первом уровне замка отдыхала семерка дневных караульных, которых сменила час назад на посту вторая группа, поэтому силуэту шефа даже те, кто только дремал, особого внимания не придали. Караульный дроу на лестнице между этажом и темницей, аккурат перед дверью в потаенную казарму, встретил меня приветствием, не ожидая от полномочного представителя лесного короля какого-либо подвоха, а когда нож из темного металла, не замечая противодействия амулета на шее, вошел ему в голову через подбородок, даже всхлипнуть не успел.
        К сожалению, спрятать труп возможности и подходящих мест поблизости не было, ведь сверху семеро, а снизу полсотни бойцов, поэтому оставалось только уповать, что до смены постового, примерно пару часов к ряду, никто без дела по замку шастать не будет, иначе - переполох и бегство.  
        Дальше каземат в подвальном помещении и глухая металлическая дверь. Благодаря разведке теневого дракона повторить условный стук удалось без проблем, а выглянувшая в смотровое окошко физиономия без лишних вопросов принялась открывать засовы и замки.
        Драко бесплотной тенью проскользнул внутрь раньше, его задача - как минимум нейтрализовать защитный амулет дальнего воина, а если получится - ликвидация.   
        Как только проем достаточно освободился - метательный снаряд в виде стилета, применяемого воинами-сирейцами, из-под руки первого вошел в шею второго постового, стоящего на расстоянии десяти шагов в конце коридора.
        Полукровка на входе, еще толком не осознавая, что происходит, и, едва открыв рот, чтобы уточнить что либо или поднять тревогу, схлопотал от меня сильный удар под дых, лишивший его не только воздуха, а и возможности издавать членораздельные звуки. Этому эльфу я свернул шею, и, сменив образ на сирейца в темном одеянии ночного убийцы по самые глаза, что успешно копировал мой костюм, бегом отправился ко второму мертвецу, за ключами от камер. Идея выдать налет под работу воинов из враждующего с эльфами королевства пришла еще задолго до начала операции, чтобы как можно глубже запутать следы и хотя бы на время отвести подозрения от нашей команды.
        Сначала я открыл решетку, за которой дремал монах и, пнув его ногой под ребра, спросил:
        - На свободу хочешь?
        - Да, воин, - чуть не заикаясь, ответил пленник.
        - Тогда тебе предстоит нести на руках того эльфа, что стонет напротив.
        - Да я не против, но прошу забрать и мальчишку. Он сам способен идти, и обузой не будет, поверьте, -  в ответ взмолился излохмаченный, но крепкий на вид мужчина.
        - Будь, по-твоему, монах, но если малец отстанет от нас, пусть пеняет только на себя. Нам еще предстоит прорваться за стену, - быстрым шагом я поспешил к очередной жертве, отмечая босоногого  мужчину позади, взваливающего покалеченное тело ювелира  на крепкое плечо.
        Сразу после смерти караульного дроу, дежурившего на лестничной площадке, я отдал мысленный сигнал Снежне, которая направила поток дыма от костра на соседней улице во двор посольства. Два вскрытых картриджа на углях распространяли газообразные выделения, а магиня с помощью простейшего плетения ветра доставила едкие частицы к башням.
        Исходя из моего расчета, воздушный поток к самой поверхности не опустится, и мы с бывшими пленниками под действие газа не попадем, но даже если зацепит кого - придется вести за руку, так как меня в любом случае защитит костюм предков.
        Лучникам на верхотуре наоборот, неизбежно придется прочувствовать на себе все прелести действия токсина, выделяемого из лекарства при возгорании - покинуть пост нельзя и выше взобраться некуда, а ведьма удержит поток ядовитых частиц аккурат вокруг вышек и бойниц.  
        Любой, даже гениальный план хорош только до того момента, когда в игру не вступают случайности. Так и произошло, вырваться из западни также тихо, как получилось проникнуть в подземелье, мне с пленниками за спиной  не удалось, кто-то наткнулся на труп в переходе между жилыми уровнями и криком решил поднять тревогу.
        Тут же фитиль сосуда в моей руке запылал огоньком, и самодельная граната с напалмом внутри полетела к дверному проему. За ней вторая и третья, взрывая первую группу вырвавшихся и создавая на пути у остальных вооруженных эльфов высокотемпературную преграду. А чтобы умерить безрассудных, которые, не считаясь с ожогами и трупами сослуживцев, все же попробуют организовать погоню, в пламя плюхнулось три медицинских картриджа, гарантируя непередаваемые ощущения в замкнутом пространстве казармы.
        Эх, если бы мне подобное оружие в стычке с бандой алхимика, или в войне с ящерами - многих своих бойцов удалось бы сберечь. А с другой стороны скрыть иномирное происхождение, когда в одиночку и без магии косишь нескольких противников, нереально, не говоря уже о возрастающей армии тайных завистников и открытых недругов, опасающихся за свой трон. Сейчас мои позиции в местном обществе не настолько слабы, а значит пришло время для применения некоторых знаний и технологий.
        Ускориться до бега мне не давали вызволенные пленники, хотя они старались изо всех сил, завидев пожар позади и свистящие стрелы, выпущенные наобум. Драгоценные секунды исчезали, и как только монах, движущийся за моей спиной, оказался во внутреннем дворе, я указал на ворота, координируя дальнейший путь смахивающим слезы беглецам, а добившись от них осознанного кивка, первым показал пример куда направляться. К счастью заложники не стали спорить или сетовать на монолитную преграду впереди, так как иного выхода все равно не видели, ведь  по бокам только высокий забор, а я, в свою очередь, уже передал очередной приказ Менелане.
        Одновременно с плетениями Снежны разведчики Немода привязали ворота атакуемого особняка к двум экипажам, снаряженным четверками превосходных скакунов. Совместное усилие восьмерых лошадей по моему сигналу просто вырвало створки ворот, волоча их за собой по мощеной улице дальше.
        Не обращая внимания на свистящие мимо стрелы, поскольку некоторые из лучников сквозь слезы и кашель таки нашли в себе силы завязать бой, мы стремглав выскочили на волю. По ранее оговоренному плану к нам навстречу должен был выдвинуться третий, последний экипаж, управляемый бойцом из команды Немода, и воин, которому по приказу выпала такая честь, не подвел. До этого группа обученных разведчиков без особого шума убила внешних наблюдателей и подготовилась отсекать преследователей, а в случае необходимости, я уверен, каждый из бойцов шагнул бы хоть в бездну…
        Заслышав крик одного из своих воинов о начавшемся штурме, Дорниэль даже улыбнулся сам себе в темноте, довольный тем, что план ловушки, вопреки сомнениям посла все-таки сработал и впереди его с бойцами ждет настоящее кровавое развлечение. Любое сражение, как известно, без убитых и увечных не обходится, пополняя тем самым внутренние источники Смерти дроу, главное вовремя отключить негаторы, тогда маги врага осознают свое бессилие и наткнутся на клинки его мечников. Кроме того, само предвкушение последующих пыток над пленными, которых по итогу схватки, несомненно, добудут его головорезы, толкало командира темных эльфов и полукровок вперед.
        Однако когда первые, выскочившие из казармы бойцы запылали как факела, оглашая предсмертным криком ловушку, а остальные застопорились перед полыхнувшей у входа преградой, пятясь в страхе назад и больше не предпринимая попыток погасить или перепрыгнуть это пекло, Дорниэль понял, что происходит нечто странное.         
        И на этом их беды, к сожалению, не закончились, потому что секундные замешательства сыграли с обученными воинами злую шутку. Едкий белый дым быстро заполнил казарму, вызывая обильные слезы, надрывный кашель и смертельные отравления некоторых, поэтому срочно пришлось отдать команду прорываться через запасной выход, даже вопреки необходимости погони за беглецами.
        Снаружи Дорниэль насчитал двадцать восемь уцелевших бойцов из своей команды, и семерых эльфов посольства, включая двух лучников с задних башен. Дыра вместо ворот четко указывала, что лазутчики благополучно ускользнули, а гуляющие по двору чудовища не смогли им чем-то помешать.
        Пожар, к счастью, еще не разросся по всему дому, но как пить дать, уже привлек внимание соседей и тайных стражников города, далеко отсвечивая в темноте.
        Дабы избежать лишних вопросов от властей столицы о странном составе охранного гарнизона на территории представительства эльфов, Дорниэль понимал, что надо срочно выводить часть уцелевшего отряда за стены города, но немедленно покинуть побоище, без выяснения некоторых подробностей, дроу не захотел. Ущемлено его самолюбие и найти следы отличившихся противников - дело чести и пища для мести. Поэтому командир скомандовал своим ребятам выдернуть негаторы, предполагая воспользоваться определенными плетениями школы Смерти, и быстро побежал по обгоревшим ступеням на верхний этаж.
        Безголовый труп посла не то чтобы сильно огорчил дроу, но заставил еще раз задуматься о подготовке нападавших, расправившихся с магом без лишнего шума в самом сердце укрепленного дома. А как только действие негаторов прекратилось, Дорниэль заклинаниями на время сбил пламя, развеял оставшийся дым и спустился в подземелье.
        Здесь тоже  оказалось все хуже некуда - камера с ювелиром пуста, остальные тоже, постовые мертвы, причем в теле одного из них метательное оружие ночного убийцы государства Сирейс.
        Быстро скастовав во дворе особняка плетение объемной иллюзии, дроу успел разглядеть обрывки сцены убегающих пленников, вел которых одетый в черную, закрытую  до самых глаз облегающую экипировку воитель, подтверждая обнаруженные следы давних врагов.
        Одно из родовых умений темных эльфов считывать картины недалекого прошлого с помощью магии Смерти, если минуло не больше получаса и вокруг щедро разлита энергия умерших, оказалось как нельзя кстати, иначе пришлось бы напрягать следопытов из светлых братьев и тратить на изучение территории некоторое драгоценное время.
        Приказав посольским оставаться на месте, заливать угли водой и разбираться с властями, Дорниэль велел всем дроу и полукровкам рассредоточиться по городу, так как шансы пробиться малочисленной группой уцелевших через ворота, когда объявлена тревога, а затем уйти от преследования, ничтожно малы. Подобный вариант отхода заранее проговаривался с каждым, включая точку сбора в лесу за несколько миль пути от Альтуса и время ожидания остальных - трое суток к ряду…
        Переправлять чужаков, пусть даже побывавших в казематах наших врагов к себе в столичный особняк я не захотел, как сильны и слезливы не были уговоры Менеланы. Ведь никто не знает, за какую команду они станут играть завтра, обретя свободу, и чем для нас обернется дерзкий погром посольства эльфов в будущем.
        Временно бывших пленников ждал съемный угол в бедных кварталах столицы, так как среди преступников и воров трудно найти ночных беглецов, а весть об облаве или интересе тайных шпионов вмиг разносится среди постояльцев, оповещая всех, кто, так или иначе, вынужден вести скрытый образ жизни.
        - Граф, мне необходимо с вами переговорить по душам, когда у вас будет возможность выслушать и обстоятельно подумать, - изрек монах, постоянно посматривающий на меня  все время пути в карете.
        Не знаю, как я сдержался, чтобы не выхватить нож, ведь опознать в  экипированном воине конкретного дворянина, когда тело с ног до головы, кроме глаз, скрыто черным одеянием, может далеко не каждый из собственных подданных, а тут посторонний выдает твой нынешний титул, словно мы знакомы долгие годы. «Что это - предположение наобум, в надежде непроизвольного признания скрытой особы, или осознанный шаг, чтобы привлечь внимание пока есть такая возможность?» - сам себя мысленно спрашивал я.   
        - Я несколько месяцев провел в вашем домене, наблюдая за деяниями владетеля по заданию епископов Жилдо и Гурво, - как ни в чем не бывало, продолжил мужчина, - и, честно скажу, остался приятно удивлен. После этого я дал себе зарок вырваться из-под влияния церкви Многоликого и поселиться в графстве, поэтому запомнил ваши глаза, фигуру и голос, и не спутаю их, как бы ни менялось одеяние, ни с кем.
        Момент истины определился для меня в ходе молчаливой паузы после его реплики. Если бы наблюдательный монах засуетился или опустился до примитивной мольбы - пришлось бы в резкой форме отвергнуть его догадки, послав вслед шпионов, но он просто ждал, так и не называя имени опознанного дворянина вслух.
        Короткий кивок головой от меня бывший служитель врага среди богов воспринял правильно, как обещание пообщаться чуть позже, и не стал продолжать монолог.
        Раз судьба заставила прихватить и других пленников, пока мы ехали в карете, я все же решился отойти от плана распрощаться с ними по дороге и уточнил у мальчика причины пленения, благо его дыхание выдавало внешнее спокойствие подростка и отсутствие видимых увечий. 
        - Парень, кто ты? И почему попал к эльфам в плен?
        - Меня зовут Сарем, господин, а лесные воины почему-то в обиде на моего отца - купца Релоха. По крайней мере, именно это объявили мне, когда зарезали приставленных провожатых.
        Имя, названное мальцом, не слышал в королевстве только ленивый. Умный и трудолюбивый торгаш снискал славу самого богатого купца из державы людей, поэтому допридумать причины  пленения  каждый может сам, а мальчик даже не подозревает, что чудом остался жив. 
        - Писать умеешь?
        - Да, господин, и считать тоже, - ответил парень, очевидно приняв мой вопрос как способ выяснить его таланты перед продажей в рабство.
        Наверно представитель державы Сирейс так и поступил бы, зачем воинам лишние проблемы с сильными мира сего, но я увидел прекрасную возможность познакомиться, если папаша правильно отреагирует на освобождение отпрыска. В случае игнора - тоже не беда, значит, родственники не так важны для богача и мне вести с ним дела в будущем нет смысла.
        - Когда приедем, напишешь записку отцу, чтобы посыльного от меня не тронули, и скоро увидишься с родными, - пообещал я парню, прекрасно понимая каково ему сейчас, непонятно с кем и неведомо где.
        В съемной, ветхой избушке нас встречали два разведчика у входа и дамы в полном составе внутри, отвечая на мой красноречивый взгляд, что помощь магинь Жизни и травницы, к коим относилась орчанка, просто необходимы.
        Пока мастерицы занялись искалеченным эльфом, я открыл лицо и для начала перепоручил парня одному из бойцов, с просьбой доставить к отцу лично в руки, на что юный гордец успел заметить.
        - Вы спасли мою жизнь, граф, и хоть я не услышал вашего имени, что такое «долг жизни» знаю, и не пожалею времени, чтобы вновь встретиться и оказаться полезным.
        - Слова не мальчика, а мужа, - ответил я ему. - Меня зовут Влад Север, граф Арканума, но то, что случилось ночью - смертельная тайна для любого, кто откроет рот, прежде всего перед кем-либо со стороны эльфов.  
        Иногда мужчиной становятся не с возрастом, а по причине определенных обстоятельств, и, на мой взгляд, парень заслужил подобную честь, в ранние годы столкнувшись с изощренными пытками, пусть не к себе, а соседу по камере, и почувствовав дыхание смерти в лице ушастых пленителей.
        Очень редко похитители оставляют свои жертвы в живых, особенно если дело касается больших денег или власти.
        - Мы обязательно встретимся, граф, или я не знаю своего отца, - напоследок заверил малец, вновь занимая место в экипаже, чтобы воссоединиться с семьей.
        После сына купца настала очередь монаха, не смотря на позднюю ночь, следовало не откладывая ни на минуту принять решение о его судьбе в качестве друга или врага.
        - Кто вы, служитель, как попали в плен, и чего хотите от жизни?
        - Зовут меня Правиш, хотя для простых послушников я безымянный пилигрим. В десять лет меня забрали от прикованной к кровати матери служители Многоликого, превратив в монаха и навязывая свое вероисповедание силой. Но я хорошо помню любовь близких и не смог воспринять на веру заветы, порочащие женщин.
        Поначалу нас, как молодых послушников уверяли, что бог каждому воздаст по уму и только это качество выше над остальными, даже если рожден не дворянином или одаренным. И мы старались воспринять науку пастырей-наставников и старших послушников до каждой буквы, отмечая возрастающее влияние над простыми людьми.
        В тот момент мне почему-то казалось, что вера Многоликого для простых людей, и долгое время так и было. Но когда я воочию увидел, как епископы заигрывают с некоторыми магами, пиратами и королями - понял, что ошибался в юношестве.
        Оказывается каждый, кто преклонит колени перед богом и поклянется исполнять волю в будущем, имеет шанс получить в дар то, что хочет наибольше, и чем весомее значимость просящего в обществе, тем вероятность исполнения запроса выше. И примеры таким преображениям есть, как раз из среды одаренных, которые увеличили свои внутренние источники, поступив на службу в церковь.
        В вашем поместье, граф, я впервые за последние годы ощутил, что люди живут по заветам, привитым мне еще родителями, а каждый получает по труду, если не ленив, и не навязывает собственные постулаты остальным. Правитель выступает в роли третейского судьи и беспокоится за жизнь и благосостояние каждого подданного, понимая, что от этого преумножается мощь и казна всего домена. Даже маги не выделяют себя над простыми людьми, а поклонения родовым богам касается больше удачи в делах, семье и любви, никак не мешая соседу избрать для себя ту или иную веру.
        После возвращения меня ждало посвящение в тайные знания ордена и наложение печати покровителя, иными словами отметалась дорога назад, поэтому я затеял побег и сумел запутать следы перед преследователями. Но, как оказалось, описание беглеца епископы приказали передать всем, кто дружен с церковью Многоликого, обещая солидную награду в случае поимки и возврата обратно или вдвое меньше за голову убитого. Несколько дней назад меня, спящего в подлеске, обнаружили воины дроу, и, сильно избив, пленили.
        Теперь я понимаю, что спешные и более важные дела в столице королевства Тенгрия задержали их миссию получить золото в обмен на нерадивого монаха по прибытию в Валдию, поэтому пришлось содержать меня в темнице.  
        - Печальная история, Правиш, и понятно, что влечет вас в графство, но чем вы планируете заниматься, получив согласие там жить? Учение Многоликого, как вы понимаете, мне чуждо, и допускать служителей церкви, ставящих человека выше эльфа, орка или иного существа в свои владения я не намерен.
        - Один раз я уже обжегся, поэтому хочу пока пожить без преклонения колен, хотя бы примерив на себя образ ремесленника. Родители, пока воспитывали, научили управляться с глиной, иногда руки сами просят поработать с кувшином или в качестве отдыха выдать пару мисок.     
        - Неожиданный выбор, Правиш. И раз так - то я не стану противиться. Более того, у меня к вам будет одно поручение, если посчитаете его приемлемым. Человек вы я вижу образованный, со своими мыслями касательно справедливости и перед богами не пасуете, а я как раз ищу такого, кто сможет углядеть в любой религии навязанную ненависть или подстрекание к насилию по отношению к соседу-иноверцу. Может еще чего, так сказать, скрытого между строк обнаружите.
        Кстати, как вы собираетесь жить без чудо-зелья, благодаря которому епископы добиваются безропотного поклонения и мутаций от послушников.
        - Вижу, вы кое-что знаете о нас, граф, но мой случай особый. Я отказался от снадобья еще в детстве, после первых же приемов. Откровенно говоря, дело не в праве выбора или слепом упрямстве, а в случайности - меня рвало, как только выпивал глоток, однако смотрители проявляли настойчивость, заверяя, что это временно и не выгоняли из храма, потому что учился лучше всех и подавал надежды стать великим епископом. С годами я приловчился обманывать соседей по келье, в чьи обязанности входило присматривать друг за другом, а когда получил право на отдельную комнату - скрывать некоторые тайны удавалось не в пример легче. И предложение ваше, граф, тоже приму, даже самому интересно вступить в словесный диспут с какой-нибудь жрицей или настоятелем храма, чтобы в споре совместно дойти до истины. Только как докладывать о своих подозрениях, если графа дома днем с огнем не сыскать?
        -  За вами приглянут мои люди, из тайной службы. Уж не обессудьте, но оставить без внимания служителя враждебной веры, хоть и бывшего, на первых порах я не могу себе позволить, вот им и расскажете о своих опасениях.  А чтобы вас, Правиш, не спутали с кем-то еще, так как после плена дроу вы одеяние монаха, думаю, смените, я дам вам пропуск, который покажете на границе в графство, - по окончанию речи мои руки извлекли из сумки бракованную монету с дополнительной насечкой.  
        Все, кто предъявлял подобные знаки, удостаивались повышенного внимания со стороны моих подданных, а особая отметка, оставленная ножом, призывала приставить к гостю постоянного наблюдателя. Исключить маневр епископов с засланным лазутчиком, в виде случайно спасенного монаха, я полностью не мог, но и терять возможность поближе приблизиться к тайнам церковников не захотел. Конечно, можно было скорее добиться результата по методу темных эльфов - через темницу и телесную боль, но тогда о дружественных отношениях с разумным можно напрочь забыть, да и не спешу я никуда, пока учусь в Академии.
        Однако если я не гоняюсь за церковниками, это не значит, что и они забыли обо мне, о чем мне тут же напомнил нерадивый монах.
        - Граф, я по правде, даже не ожидал, что вы позволите мне обосноваться в домене, особенно после новостей, что меня ищут убийцы и охотники за головами, не требуя взамен раскрытых тайн церкви или личных сокровищ. Да еще и пропуск собственноручно даете. Но раз вы по доброй воле, то и я вам кое-что хочу поведать. Вас активно ищут, причем более серьезные и могущественные силы, чем меня.
        - Это не новость, Правиш, после проваленного бунта в Тенгрии Гурво и Жилдо в любом случае нашли крайнего - в моем лице, а сносить обиды и поражения не в их амбициозной сути.
        - Э нет, граф. После того случая вас конечно признали врагом, чего спорить, но когда я доложил епископам о том, что вы маг-универсал, как минимум уровня Ученик по каждой из стихий - глаза первых лиц церкви Многоликого вспыхнули алчным огнем. 
        - С этого места поподробней, пилигрим. Каким образом определяли и зачем это знание церковникам.
        - Я же вам говорил, что культ Многоликого изначально опирается на тех, кто более разумен, чем  остальные, и нас, прежде всего, учили манипулировать людской толпой. Так вот, епископы умеют внушать даже смерть и развязывать язык против воли с помощью взгляда и взмахов рук.
        - Вы хотите сказать, что они маги Разума? - несколько ошарашила меня новость, прозвучавшая  из уст монаха.
        - Именно, граф, только не знаю насколько сильны, по сравнению с описанными в летописях древними.
        - А мне говорили, что искусники этой школы вообще исчезли с планеты много веков назад.
        - Вас не обманули, но с появлением культа Многоликого некие знания в этом направлении стали возрождаться. Правда, сейчас они скорее носят тайный характер, и доступны лишь спустя годы верной службы, после принесения клятвы богу.
        Поэтому и выбираются в качестве воспитанников мальчики сироты и те, кого можно купить или забрать у родителей в возрасте от пяти до десяти лет. Из ребенка легче слепить верного послушника, делая зависимым от магического зелья, которым накачивают монахов всю оставшуюся жизнь.
        - Допустим, тому же Жилдо попались в руки тайные знания короля Волода или еще кого из странников, мало ли артефактов находят в заброшенной столице, почему вы так уверены, что они получили толчок именно от бога-покровителя?      
        - Когда мне исполнилось восемнадцать, наставник Гурво, тогда он только получил звание епископа, немного перебрал с вином на радостях и излил душу своему лучшему послушнику. Я думаю, каждый маг на планете знает, что такое камень Разума, добытый из головы вашны или иного разумного животного из Чуждого Мира по доброй воле или нет. С помощью них одаренные развивают свои внутренние источники, к которым имеют предрасположенность при рождении, правда важно не переборщить с величиной накопителя, а то можно и умереть. Так вот, Многоликий снабдил своих верных служителей алтарем, через который отдельные епископы увеличивают мощь Разума и продлевают собственную жизнь, забирая магические и физические силы у адептов иных стихий в ходе пыток и нестерпимой боли. И чем больше источников у жертвы, чем они сильнее, как у Архимага, тем больший эффект от поглощения. 
        - Кто из правителей или значимых одаренных об этом знает, Правиш?
        - Точно не могу сказать, но думаю никто. Сами понимаете, насколько страшна подобная тайна.
        - Такие умения применяли только высшие вампиры, вместе с кровью поглощая, как вы говорите, внутреннюю энергию своих жертв, но я думал, с их изгнанием около трех тысячелетий назад утеряны и знания. Выходит, ошибался, и в отношении Многоликого, знакомого с подобными практиками, тоже. Но как вы, я имею в виду монахов, определяете силу мага, или епископы имеют доступ к артефакту «правды» из Академии Магии?
        - Нет, граф, бог даровал верующим другие вещи, все как один схожие. Как раз они и выдают звук при достаточном приближении к одаренному. В вашем случае, Влад Север, вместо одиночного писка, камертон, так называет артефакт Жилдо, издал сложную мелодию, указывая на минимум четыре внутренних источника.
        - Не скрою, Правиш, выданные тобою сведения ценны и самое главное подобны взрыву, если сообщить их магам и королям немедля. В таком случае разразится не просто буря, а, как минимум, гражданская война между одаренными и простыми людьми, которых, несомненно, подымут на бой вынужденные спасать собственные шкуры епископы.
        Теперь понятно, почему их учения косвенно направлены против искусников, играя на зависти простых людей, они нашли способ за счет оболваненных масс влиять на правителей и продавливать авторитет придворных Архимагов. Поэтому прежде следует серьезно подумать, кому сейчас сообщать подобную новость, а кого оставить в неведении как можно дольше.
        - И напоследок, граф, заклинаю вас особо остерегаться мутантов, некоторые из них настолько сильны и быстры, что даже воины-орки и ящеры под действием боевого эликсира, считающиеся непобедимыми, покажутся слабенькими детьми.
        - Ваше замечание справедливо для каждого воителя, который, зазнавшись, рискует нарваться на более сильного противника. И раз уж между нами пошли такие откровения, я предлагаю вам, Правиш, обождать, пока мои люди снарядят в графство небольшой караван с семьей освобожденного эльфа. Передвигаться под охраной в вашем случае тоже не будет лишним, а в самом домене всех подозрительных отслеживает тайная служба.
        Таким нехитрым способом я вознамерился обезопасить посвященного в церковные тайны монаха, надеясь, что дроу из-за спешки не успели выяснить некоторое подробности и уцелевшие из них после штурма посольства не доложат кому надо, и кому нет.  
        - Благодарю за помощь, граф, - искренне поблагодарил мужчина, так и не заметивший, что весь разговор я контролировал с помощью своих ментальных способностей, тем самым, исключая ложь.
        В ходе короткого спора с Менеланой мне удалось убедить эльфийку, что этап восстановления конечностей ювелира быстрее пройдет в купели полубогини Фиары, а если принцесса так переживает за судьбу своего друга, никто не мешает ей тоже взять паузу в активных переговорах, отслеживая лично процесс лечения.
        Надо сказать, после моих слов красавица разрывалась в желаниях помогать верному подданному, если не плетениями, то хотя бы присутствием, или же продолжать активную агитацию в свою пользу, так как мечтала успеть до праздника равноденствия - через три месяца - когда собираются все Главы Домов эльфов для обсуждения в основном внешних отношений с другими странами.
        Оказывается, принцесса задумала явиться в Священный Лес и предъявить свои права лично, а мои предостережения отбросила, апеллируя древним запретом не чинить препятствий гостям и соплеменникам в этот день, будь-то простой воин или опальный дворянин.
        Такой вариант событий теоретически позволял отобрать власть без лишнего кровопролития, когда большинство кланов преклонят колени перед более достойной королевой, но существовала и обратная сторона медали - если признают законным монархом узурпировавшего ранее власть дядю - принцессе уже ничего не светит, а их нательные цветки-татуировки самостоятельно изменят свои окрасы. Потому как воля народа, пусть даже ошибочная, всегда выше любого ритуала.
        Менелана даже мысли не допускала о своем поражении, а на мои обращения продумать запасные варианты, заявила:
        - Если Лесные братья и сестры отвергнут законную принцессу - меня ждет дорога в космос, надеюсь, кровные родственники в твоем лице Влад и в лице сестренки Витаны найдут местечко на своем корабле.
        - Так тому и быть, Менелана, и чтобы потом без лишних истерик и слез.
        Но наша пикировка касалась будущего, а окончательную точку в сегодняшних сомнениях поставил сам ювелир, под действием плетений школы Жизни он на некоторое время забыл о боли и попросил принцессу продолжить борьбу, заверяя, что для него лично достаточно присутствие жены и дочери, за которыми отправились ребята Немода.
        Как бы там ни было, одна из наших команд держала путь в домен Арканум, вторая оставалась в столице, а трое студентов, держась в обнимку, при помощи телепорта переместились в близлежащую к Академии Магии рощу.
        ГЛАВА 14.
        Ректор Лудно Гривс не находил себе места, быстрыми шагами наматывая версты в собственном кабинете. Двадцать дней назад он согласился с предложением богини Смерти дать шанс ее любимице дроу, который напрямую зависит от успешного лечения студентки эльфийки.
        Девушка пострадала от укусов подземных пауков, действие яда которых как раз и спровоцировала декан Морелех. Поединок между ним и дроу закончился победой и пленением противницы магини не в последнюю очередь благодаря необычному первокурснику - Владу Северу, но казнь остановила неожиданно появившаяся богиня, упросив их обоих дать шанс женщине, мотивируя тем, что ее подставили, не спросив собственной позиции.
        По заверению небожительницы графу по силам вернуть здоровье Витане, убрав последствия покушения на эльфийку, и вместе с тем, предоставить декану факультета серой стихии осмысленный выбор последующего пути.
        Однако, как бы там ни было, правила Академии гласят, что опоздавший или не явившийся в срок студент заслуживает автоматического отчисления, ставя под сомнение дальнейшие шаги - определение судьбы дроу Морелех и изгнание еще одной одаренной старших курсов. Именно эта особа как раз осознанно пронесла на территорию студгородка смертельно опасных членистоногих и подбросила по назначению.
        Расследование ректор провел сразу после отбытия пострадавшей эльфийки, скрупулезно изучив всех посетителей за несколько дней до печальных событий, и подозрение пало на известную скандалистку, никогда не скрывающую свою позицию в отношении нелюдей.
        Конечно, вполне по силам единолично додавить подозреваемую, но исполнительница подлого нападения приходится дочерью известному в королевстве дворянину, и любые необоснованные поползновения в ее сторону однозначно приведут к конфликту с окружением монарха, Славния Рокса. Кроме того, за барышню хлопочет лично исправник Крыйс, отвечающий перед отцом студентки за благосостояние подопечной на время учебы.
        Какое наказание ждет представителя властей из-за отчисления его подопечной пассии - неизвестно, и, откровенно говоря, ректору на это плевать, а сигналы об ее непристойном поведении поступали давно, но серьезный проступок, подобный смертоубийству, совершился впервые. Поэтому Архимаг решил огласить окончательный вердикт после возвращения эльфийки, как главного обвинителя по делу, или по истечении срока вынужденного отпуска.
        Песочные часы на столе отсчитывали последние пять минут до начала рабочего дня Академии, когда помощница сообщила о пересечении ворот Владом Севером в компании с Витаной и Снежной.
        - Наконец-то, - облегченно выдохнул Лудно Гривс, отмечая за собой, как он все-таки переживает за этих троих студентов, казалось бы, абсолютно чужих для него лично. - Немедленно проводите их в мой кабинет и позовите декана кафедры Жизни…
        - Добрый день, господин ректор, - я первым поздоровался, дополняя слова коротким наклоном головы, как принято по этикету младшему по рангу магу, а мои спутницы слегка присели в книксен, демонстрируя почтение хозяину кабинета со своей стороны.
        - И я рад вас видеть во здравии, молодые люди, - отреагировал Архимаг Земли на наше приветствие, рукой приглашая располагаться на стоящих у стены стульях. - Пока мы ждем появления госпожи Никсории, спешу уточнить - все ли у вас вышло, граф Север?
        - Да, господин ректор, мне удалось привлечь для этого очень могущественных существ, в числе которых даже полубоги.  
        - Спасибо, майор, за сравнение, - вклинилась мысленно с иронией Умка, - нам с Лидером очень приятно ваше отожествление ИскИнов с небожителями.
        - Уверяю вас, господин Архимаг, что моему здоровью ничего не угрожает, и я готова даже более интенсивно, чем прежде, продолжить учебу, - заверила хозяина кабинета эльфийка, едва тот перевел взгляд на нее, давая право высказаться.
        - Вот и отлично, барышня, сейчас подойдет ваша наставница и проверит состояние, тогда вместе и решим, как быть дальше с виновниками. Вас, Снежна, мы можем отпустить уже сейчас, чтобы не лишать возможности вовремя попасть на занятия…
        Магистр Земли Крыйс благодаря подкупу одного из помощников ректора вовремя узнал о проведенном расследовании и по горячим следам, благо виновница в личной беседе не упиралась и ничего не скрывала, пришел к тем же выводам, что и Архимаг. Однако, несмотря на серьезность положения, сейчас он пребывал в полной уверенности, что загадочной троице иноземцев не удастся вовремя вернуться из отпуска, так как сам нанял команду одного из лучших в округе разбойников по кличке Дикий, чтобы, как минимум, задержать приход студентов, а в идеале навсегда покончить с неугодными первокурсниками.
        Отсутствие обвинителя по любой из причин решало и насущную проблему, сначала затянуть разбирательства, а после через Гильдию магов отстоять отчисление подопечной, отец которой ежемесячно платит немалые деньги исправнику, чтобы дочь успешно училась и не испытывала притеснений со стороны окружающих, в том числе и наставников.
        В противном случае, лишение привычных вознаграждений - еще не самая страшная проблема, которая вполне реально маячит за выдворением взбалмошной девицы,  на нее завязаны и другие планы по окучиванию перспективных студентов, не говоря уже о потере личной репутации Магистра Земли в магическом обществе королевства.
        Сколько раз Крыйсу приходилось лично гасить конфликты избалованной красавицы, но последняя выходка привела к смерти одной из студенток, если не в физическом плане, то как будущей магини точно. По крайней мере, вердикту декана Жизни можно верить, она самая сильная магиня этой стихии на территории Академии. А раз так - иного выхода, кроме как сыграть на опережение, спровоцировав автоматическое отчисление пострадавшей стороны, не остается.

«При таком раскладе и давлении на ректора извне, мне точно удастся оставить своего агента доучиваться, - думал исправник, ожидая хороших новостей».
        Вбежавший на порог студент второго курса, исполняющий мелкие поручения Крыйса в ответ на незначительную поддержку в учебе, к сожалению, омрачил утро печальными вестями.
        - Магистр, как вы и просили, докладываю, вся троица из дома несчастий проследовала в кабинет ректора, - с чувством выполненного поручения отметился парень.
        - О, бездна! Как говорится: «Хочешь что-то сделать хорошо - возьмись за дело сам», - упрекнул себя исправник, добавляя вошедшему: - «Свободен, щегол!»
        Мысли хаотично завертелись в голове мага Земли, начиная от того: «Почему не сработала ловушка, раньше никогда не дававшая осечки?», до: «Каким образом исправить ситуацию, в свете новых обстоятельств?». 
        Разные варианты выхода из сложившейся ситуации рассматривал наблюдатель тайной службы в Академии, но пришел к выводу, что по-другому, кроме как полюбовно договориться с эльфийкой, не выйдет. Причем запугать девушку силой или давлением на родственников  - явно не тот случай, сейчас ее не выпустит из своего поля зрения ректор и наставница, а в числе близких, судя по анкете при поступлении, записаны жрицы и магини из племени Пардус. Остается попытка купить, но скорее всего в расчет пойдут не деньги, а артефакты или какая-нибудь очень значимая услуга.
        - Хорошо бы расходы возложить на папашу виновной, с него не убудет, и мне не придется раскошеливаться, - окончательно решил исправник, собираясь немедленно повстречаться с Витаной…
        Декан факультета Жизни, госпожа Никсория, прибыла довольно быстро и в ответ на приглашение ректора стала осыпать Витану диагностическими плетениями. Ее энергичные пасы руками и расширяющиеся в удивлении зрачки лучше любых слов выдавали реакцию на поступающие обратно данные.
        По истечении нескольких  минут магиня выдала свой окончательный вердикт:
        -  Девочка полностью здорова, и даже больше, ее внутренние источники чуть подросли, как бывает в двух случаях: если одаренный поглотил небольшой камень Разума или влюблен и получает в ответ внимание и заботу от одаренного партнера.
        От моих глаз не ускользнуло, что последние слова Никсории вызвали легкий румянец на щеках эльфийки, подтверждая догадки магини о способе развития способностей девушки.
        - Конечно, Витана несколько отстала от сверстников в изучении материала, но старания, которые я наблюдала от студентки ранее, несомненно, позволят ей наверстать упущенное и успешно сдать сессию, - дополнила декан, доставая из поясной сумки мешочек с деньгами. - Возьмите, господин Архимаг, ваша ставка вновь сыграла.
        На мой красноречивый взгляд хозяин кабинета лишь немного снискал плечами, как бы оправдываясь за всех азартных наставников, и в этот раз оспаривающих между собой выздоровление студентки. Одно хорошо - он сам верил в нас, а это уже не так и мало.
        Как только декан Жизни вышла за двери кабинета, внутрь ворвался исправник Крыйс, но, заметив постороннего в моем лице, сдержал реплику.
        Ректор правильно понял его намерения и продолжил диалог с нами.
        - После проверки состояния девушки я вынужден обсудить с ней лично судьбу истинной виновницы, с чьей помощью на территорию студенческого городка попали редкие и столь опасные пауки.
        - У меня нет тайн от Влада, тем более что нападению подверглись все постояльцы нашего дома, которые носят в груди источник исцеляющей стихии, - обозначила личную позицию эльфийка, прекрасно понимая намек старших магов на желание уединиться.
        - По правилам Академии ее ждет отчисление без права продолжить учебу в других аналогичных заведениях, независимо от проведенной оплаты и прежних заслуг. И это только благодаря вам, молодой человек. Если бы ваша миссия  восстановления  здоровья пострадавшей не удалась, виновницу настигла бы более суровая участь, определяемая Гильдией магов, вплоть до смертельного поединка или казни, - продолжил нагнетать обстановку ректор, не обращая внимания на удивленные взгляды исправника, очевидно до этого момента не верившего в подобный сценарий развития событий.
        Когда все восприняли слова Архимага всерьез и поняли то, что конкретно нам предстоит решить судьбу виновницы, голос подала Витана:
        - Давайте пригласим эту одаренную к вам в кабинет, возможно девушка раскаивается, не рассчитав последствий своего поступка, тогда и мы не станем препятствовать ее дальнейшей учебе.
        - Что ж, мне нравится ход ваших мыслей, Витана, и отсутствие злобы в душе. Зовите, Крыйс.
        Мне показалось или нет, но отправляя Магистра в качестве посыльного за виновной, Архимаг предоставил ему возможность подготовить барышню и, судя по всему, повиниться.
        Ожидание исправника с загадочной инкогнито длилось несколько минут, в ходе которых мы пообщались на общие темы, включая погоду, а когда на пороге появилась наша надменная соседка по имени Ниреда, я, почему-то, совсем не удивился.
        Первая же встреча между нами, когда старшекурсница решила испортить нам вечеринку, разыгрывая сцену до показательной порки над иноземцами, только расставила приоритеты, а последующие попытки как-то зацепить ускользнувших от унижения первачков окончательно распалили ненависть дамы.
        Ректор вступительным словом предложил магине Огня осветить свои мотивы и извиниться в случае раскаяния, дополняя аргументы Крыйса, который по ходу его речи также кивал головой, соглашаясь с предложенным выходом, но ошибки воспитания дошли до той черты, когда молодая девушка уже не чувствует меру безнаказанности.
        - И даже не подумаю унижаться перед ними, - скорчила в ненависти гримасу Ниреда. - Я у себя в королевстве, а нелюдям и подданным иных держав здесь не место. Мой отец, уважаемый советник короля, достаточно давно прилагает немало усилий по очистке земель Тенгрии от прихвостней и лизоблюдов, только и мечтающих воткнуть нож в спину монарху Славнию, как бы далеко они не соседствовали и не проявляли внешнюю покладистость. И я всецело поддерживаю его, убедившись на собственном опыте в немощи тех, кто не может добыть знания у себя на родине, идя по жизни с протянутой рукой. Проклинаю вас, попрошайки!
        - Полно, Ниреда. Влад и Витана внесли всю сумму за обучение и прошли экзамены наравне с остальными, кроме того, все Академии Магии всегда поддерживают статус нейтральных земель, где бы они ни располагались.
        И какое вы лично имеете право осуждать кого-то, в отличие от своего отца ни одним поступком не заслужив доверия даже сверстников, - оборвал монолог ненависти ректор.
        Вид поникшего Крыйса однозначно указывал на глупость, совершенную, как мы успели убедиться, его протеже, и Витана, уже ни секунду не сомневаясь и не колеблясь, подтвердила решение Архимага оборвать обучение молодой одаренной человечки.
        После чего Ниреда Катош, дочь пятого советника короля и продолжательница древнего графского рода магов, с пятнами на лице и пеной на устах от непрекращающихся проклятий, вылетела на улицу, а мы с эльфийкой осознали, что ряды наших врагов снова пополнились.
        Однако не успели утихнуть перипетии одной разборки, как ректор потащил нас на другую. В карцере Академии, оказывается, здесь есть и такое помещение, очнулась Морелех, декан кафедры Смерти. Стены комнаты выглядели без особых изысков, а не позволяли магичить, благодаря стационарно вмурованным негаторам, поэтому мы без опасений все вместе вошли вовнутрь.
        На предложение ставленника Хранителей обосновать причины поступков и повиниться, дроу к нашему удивлению воспользовалась здравым смыслом и все подробно пояснила.
        Оказывается, как бывшая жрица культа Лосс, давно присягнувшая богине на верность, она не смогла проигнорировать указание верховной настоятельницы храма своими молитвами и выплеском силы подтверждать преданность, несколько дней реализовывая обряд, а как подданная короля, дополнившего приказ формулировкой: «Произносить слова во всеуслышание!» не имела возможности воспротивиться воле вышестоящего в иерархии.
        Женщина и мысли не допускала о нападении на наше жилище пауков накануне, и искренне сожалеет о том, что подвергла нас испытанию, а последующий бой со мной отнесла на нервный срыв и попытку постороннего помешать ее откровенному разговору с ректором. Поэтому сила ее плетений шла по-нарастающей, давая шанс глупому студенту уцелеть и ретироваться, а от неминуемой гибели меня спас Архимаг Земли, Лудно Гривс, вовремя вмешавшийся в драку.
        Понятно, что бывшая жрица Лосс косвенно причастна к отравлению, а задумка исходила либо от самого монарха, либо от его ближайшего окружения. Очевидно, эльфы уже отчаялись выманить вторую претендентку на трон за стены Академии или их поджимают сроки, заставляя выдумывать более изощренные комбинации. И, ни ректор, ни декан серой стихии подлинной подоплеки этой истории не знают, в отличие от меня с Витаной, мысленно согласовавших свои догадки по ходу откровений с дроу.
        В итоге мы, конечно, сняли претензии к Морелех, но окончание разбирательств с виновными подвела богиня, опять явившаяся без приглашения в защищенной от магии комнате.
        - Хорошо, что конфликт улажен полюбовно, но я советую моей поклоннице поменять покровителя среди живых, и в этом деле опять без содействия графа Севера не обойтись, - едва закончив фразу, женщина идеальной красоты и неимоверной мощи покинула наше общество.
        - А вы не перестаете удивлять меня, Влад, - прервал общее молчание ректор, - даже сложно представить, кто еще входит в круг ваших интересов и знакомых.
        - Я пока и сам не могу понять намека хозяйки царства мертвых, господин Архимаг, и порой мне кажется, что весь этот квест затеян лично ею, чтобы позабавиться потугами смертных или определиться со своим отношением к ним.
        - А я, кажется, поняла, что нам подсказывает Смерть, и искренне удивлена уже далеко не косвенной позиции столь могущественной богини, - вклинилась Витана, одновременно посылая мне мысль о Менелане и клятве, которую дроу вынужденно принесла правителю эльфов при смене власти, даже не ставя под сомнение его законное право на трон.
        Понятно, что ректор и декан тут же потребовали объяснений, но мы сослались на чужую тайну и пообещали все пояснить, как только получим согласие у того, кого имела в виду опасная гостья.
        Ментальное обращение к Менелане с пояснением всей ситуации в отношении Витаны произвело на старшую принцессу сильное впечатление, особенно вмешательство высшего существа, поэтому она пообещала немедля собрать всех оставшихся при ней воинов Немода и посетить один из гостевых домиков Академии, заодно заручившись поддержкой ректора иногда проведывать младшую сестру.
        Я со своей стороны попросил не упоминать о родстве с Витаной, так как риск нарваться на очередных завистников или воздыхателей среди тех же студентов и наставников только увеличится, на что в ответ получил заразительный смех старшей красавицы, намеки на ревность и в конце диалога согласие пока все оставить в тайне.
        День пролетел как-то быстро, в том числе в тесном общении каждого из нас с сокурсниками и преподавателями, некоторые из которых настойчиво лезли с вопросами о состоянии эльфийки и способе чудесного исцеления. Самые скептически настроенные даже подозревали неладное в предварительном диагнозе госпожи Никсории, так как проиграли немалые деньги в споре ректору и, как выяснилось позже, декану-артефактору.
        Еще до появления в Академии мы договорились все заслуги по оздоровлению свернуть на полубогиню Фиару и ее целебный источник. Благо то, что познакомившись вживую, Витана так подробно и в красках расписывала лесную фею, чем даже подозрений во лжи не вызывала, скорее наоборот  -  спровоцировала декана кафедры Жизни в будущем посетить рощу в графстве Арканум.
        К вечеру история с отравлением имела отчасти запланированное продолжение, так как в один из гостевых домиков прибыла Менелана, причем о своем приближении сообщая мне еще задолго до этого. Правда причина ментального общения состояла не в обычном трепе двух кровных родственников, а в том, что она вместе с сопровождением из семи мечников и парды-магини ввязалась в драку в паре миль от студенческого городка, затеянную людьми одного настырного купца с неизвестными наемниками.
        Я, конечно, порывался на помощь, или хотел хотя бы сообщить о разбое своему декану и ректору, заручившись поддержкой сильных магов, но Менелана отвергла предложение помочь и осадила мое желание, мотивируя тем, что у Архимага неминуемо возникнут подозрения, каким образом их студент узнал о бое, происходящем недалеко от Академии.
        Силы и число каждой из сражающихся сторон оказались примерно равны, но точку в скоротечном сражении поставили, как это неудивительно, тайные стражники герцога Милдо, разыскивающие по всей округе недобитых дроу.
        Как позже удалось выяснить Немоду, расспросив простых воинов, ставших в драке с ними плечом к плечу, по версии посольских эльфов темные братья ночью напали на их представительство с целью мести на основе личных мотивов своего командира, некоего Дорниэля. А что, неплохая идея замять скандал и следы разгрома, свалив вину на междоусобные распри между ушастыми разного оттенка кожи. Даже мне, будь я на их месте, подобный финт не пришел бы на ум. Одно хорошо, нас в штурме не подозревают и деталей причастности ночных убийц Сирейс расследованию тоже не освещают.
        Не знаю, скольких дроу удалось по итогу отловить городским магам и гарнизону, после ночных происшествий взявшихся наводить порядок в столице и ее окрестностях, но помощь гостям Академии пришлась как раз кстати.
        Меня лишь тревожили мысли, кого все-таки пасли подозрительные наемники числом в два десятка мечников на подступах к студенческому городку. Ведь о спонтанном решении эльфийской принцессы откликнуться на приглашение и посетить Академию никто не мог догадаться, а тот, кто из ближнего круга купца, отца спасенного мальчишки, стал свидетелем нашей с ним переписки, через управляющую моего столичного особняка Машуню, попросту не успел бы подготовить ловушку.
        Да, торгаш оказался скорым на решение и упертым в своих желаниях. Я рассчитывал появление обеспокоенного отца не раньше чем через неделю, когда шум вокруг похищения его сына окончательно уляжется, но он сразу же прислал своего гонца к моему дому, узнав, где можно в столице найти графа Севера, а посыльный, из-за страха не пересекая черту ограды, передал письмо с просьбой о немедленной аудиенции. По моему ментальному приказу Машуня рукой дроида ответила отказом, мотивируя занятостью хозяина, но слуга вернулся вновь, и в третий раз, не обращая внимания на отговорки.
        Тогда я сдался, указав место своего нынешнего пребывания - Академию Магии, и получил от купца заверение о встрече вечером.
        Так вышло, что декан Морелех и ректор Лудно Гривс вместе со мной отправились на оговоренное рандеву с Менеланой, и только представив их друг другу я откланялся, мотивируя уход вторым гостем, давно ожидающим меня по соседству.
        Однако пока я преодолевал расстояние между одинаковыми домиками, где располагались те или иные посетители, мне посчастливилось случайно заметить исправника с бывшей студенткой, спешащих по своим делам к следующим апартаментам.
        Любопытство  не первый  раз становилось для меня причиной возникающих внезапно проблем, но в той же мере, благодаря этому чувству удавалось избежать ловушек, поэтому я извлек уже давно не применяемого летающего дроида-шмеля и передал управление шпионом Умке. 
        Купец Релох поприветствовал меня кивком, привстав при появлении, а когда я умостился напротив, без слов положил на стол крупный по местным меркам бриллиант, величиной в три карата.
        Я выдержал молчаливую паузу, понимая, что таким жестом умудренный опытом торговец пытается нащупать цену за спасение сына, и решил поддержать его игру. Покопавшись в сумке, мне удалось выудить камень в десять карат, который тут же лег рядом с первым.
        Купец крякнул от неожиданности и добавил к своему кристаллу еще с десяток аналогичных, на что я ответил вторым крупным, вытащенным из шлема, добытого в космосе.
        Богач долго рассматривал наши ставки, как в покере, а потом решился на диалог.
        - Если не камни и деньги, то что, граф? - задал вопрос грузный мужчина, привыкший за все платить.
        - Честно говоря, я не работорговец, чтобы запрашивать плату за жизнь, и всей душой ненавижу подобных воротил торговли, а вашего сына спас случайно, по ходу выполнения собственной миссии. Что же касаемо платы - то мне гораздо больше по душе отношения между людьми, чем материальные блага, а если, по-вашему - деловые связи.
        - Я весь во внимании, граф. Чем конкретно могу быть вам полезен? - решил довести дело до конца Релох.
        - Несколько месяцев назад мне удалось обменять на пленных бойцов три десятка рабынь в королевстве Некрос, часть из которых оказалась дворянками. Но тогда сами хозяева невольниц были заинтересованы в сделке и совсем не предлагали в торг сильных воинов и одаренных. Мне доподлинно известно, что вы ведете дела по всему миру и ваши люди вхожи в дома многих перекупщиков и содержателей борделей, уважаемый Релох. Если вы обратите их внимание на подобного рода заказ без указания имени конечного покупателя, я готов выкупить несколько сотен рабов, особенно из мастеровых, воинов и магов, и посчитаю на этом, что мы квиты.
        - Зачем вам невольники, граф? - решил докопаться до истины купец, чье любопытство, так сказать, издержки профессии.
        - Верные люди всегда в чести, особенно когда им выпадет второй шанс в жизни, к примеру, как вашему сыну.
        - А вы интересный человек, граф, и как сообщили мне некоторые знакомцы - достойный лидер в своем домене. Еще я вижу перед собой физически сильного воителя и мага, а также хитрого дельца, под стать мне и коллегам. Что ж, моим помощникам не составит труда выполнить вашу просьбу и подсобить при торгах, но я бы хотел расширить наши взаимоотношения, выкупая под заказ ценные ингредиенты из Чуждого Мира и подобные выложенным на стол камни, если предложите таковые к продаже.
        За что мне всегда нравились люди торговли, где бы их ни встречал, в космосе или на планетах, их ум тут же находит пути пополнения доходов, независимо от величины состояния на данный момент, и Релох только подтвердил свое реноме.
        - По первому вопросу не вижу проблем. В Южном городке на позиции управленца смышленый малый, и вашим людям стоит показать ему вот эту монету, как и на границе домена в виде пропуска, чтобы тут же получить поддержку, - еще один бракованный кругляш с выбитым драконом и гербом графства Арканум лег на стол перед купцом. - А камни не являются товаром, поскольку представляют интерес для группы верных магов и меня лично.
        - Тогда по рукам, граф, и еще раз спасибо за сына, - свернул беседу настырный купец, понимая, что на первом этапе не следует форсировать события, а наоборот -  нужно присмотреться и опробовать в делах друг друга, и только после удачных сделок продолжать движения по заключенным договоренностям или новым позициям.
        Попрощавшись с собеседником, я замер, воспринимая доклад от Умки. К сожалению, проникнуть во внутрь гостевого домика маленькому шпиону не удалось, а «ПОЛОГ ТИШИНЫ», поставленный пришлым магом, как оказалось, отцом девушки, не давал возможности расслышать разговор.
        Однако дроид через оконный проем заснял мимику двух собеседников - расстроенной ученицы и ее папаши, в то время как Крыйс будто почувствовал неладное или специально обучался избегать слежки, сев спиной к предполагаемым соглядатаям.
        По губам ИскИн древних расшифровала основную суть беседы, которая вначале сводилась к упрекам не уследившему за подопечной магу и отповеди нерадивой дочери, допустившей огласку своих, пусть даже верных, суждений и поступков. А затем нить монолога из уст не привыкшего слышать оправдания советника короля повернула к новому заданию - за приличную сумму покарать виновных в отчислении студентки. Причем речь шла именно о нашей компании, так как ректора чиновник посчитал всего лишь глашатаем правил, не более.
        Исправник принял сумку с деньгами, чем и выдал свое согласие, правда, когда ждать ответный ход и что задумал Магистр Земли  - заснять или расслышать моему шпиону не удалось.
        Переговоры Менеланы с магами Академии тоже прошли быстро и успешно, о чем по окончании ментально поведала принцесса.
        Что характерно, перед началом беседы ректор вручил каждой из присутствующих женщин запечатанную записку от Хранителей, в который раз подтверждая, кто внимательно следит за лидерами планеты и подталкивает к тому или иному выбору, очевидно выгодному и им лично.
        В послании для принцессы содержалась просьба принять клятву дроу, а для магини Смерти, наверно, что-то схожее.
        В результате, перед диалогом Морелех во всеуслышание пообещала по меньшей мере выслушать гостью и не причинять ей вреда ценою внутренних источников и жизни.
        Ректор правильно понял, что дальше разговор коснется некоторых практически интимных тем для представителей эльфийского народа, и покинул домик, хоть и догадывался, кем является пришедшая красавица.    
        Менелана вместо предисловий и лишних уговоров обнажила зону пупка и бикини, демонстрируя белоснежные цветки собеседнице и та, внимательно осмотрев магический рисунок на предмет подделки, все правильно поняла и не стала затягивать с решением. Ритуальная клятва на крови верно служить своей истинной королеве сняла зависимость перед прежним лидером Леса и необходимость согласовывать указания со стороны верховной жрицы Лосс, если те покажутся подозрительными.
        Когда беседа женщин закончилась, темная эльфийка сообщила дежурившему на ступенях ректору, что нашла для себя новую покровительницу и готова продолжить службу на посту декана факультета Смерти на прежних условиях.  
        А Архимаг молодец, подстраховал принцессу, даже после клятвы дроу, до конца не отметая варианта самопожертвования жрицы в случае покушения из-за преданности нынешнему королю лесного народа…
        Я, было, подумал, что на этом продолжительный день после бессонной, насыщенной сражениями ночи закончился миром и разрубленным гордиевым узлом в истории отравления, однако стоило мне шагнуть за ворота, возвращаясь с гостевого домика, тут же получил письменный вызов от четверокурсника, близкого друга изгнанной студентки, требующего кулачного поединка, без магии и оружия.
        Судя по всему, кто-то постарался донести до упрямого влюбленного осла мысль, что именно меня следует винить в их разлуке, и я, пожалуй, догадываюсь, кого стоит «поблагодарить» за разминку перед сном. Исправник немедля начал войну, предполагая чужими руками унизить неугодного студента перед всеми и, при удобной  возможности избавиться, а там наступит черед и беззащитной эльфийки.
        По мере приближения к обозначенной в послании арене, я услышал шум трибун, такое впечатление, что там собрались все жители и преподаватели Академии, и увиденное мало чем отличалось от опасений. 
        Здесь же обнаружились и мои подруги, ментально подтвердившие, что старшекурсники по просьбе исправника обошли все без исключения домики и учебные корпуса, приглашая студентов и наставников на незабываемое шоу - «бой признанного чемпиона с выскочкой».
        В центре овального амфитеатра разминался атлет, старательно разогревая мышцы и растягивая сухожилия, предварительно обмотав колени и костяшки кулаков лентами из материи, и его суровый взгляд, направленный в мою сторону, обещал бой без компромиссов.
        Пока я приближался к оппоненту, обдумывал приемлемую тактику, и к моему сожалению, пришел к выводу, что выкладывать основные козыри на всеобщее обозрение еще не время. Этот бой - лишь пристрелочная акция, призванная выявить сильные и слабые стороны жертвы, и основная задача - не убить, а именно унизить в пределах дозволенных правил, на глазах у всех, в том числе близких подруг и друзей нелюдей. 
        На секунду мой взгляд отвлекся на ректора, присоединяющегося к общей группе преподавателей, активно обсуждающих ставки, а затем скользнул по Витане и Снежне. На лицах девушек не было волнения, они обе знали мои истинные возможности, а орк и принц султаната по соседству так вообще развили бурную деятельность, подбивая близлежащие трибуны поддержать спешно организованный студенческий тотализатор.
        Зеленокожий гигант на миг отвлекся от спора со старшекурсником, и, поймав мой силуэт взглядом, как бы спросил: «Ты как»?
        Мой кивок в ответ заставил воина улыбнуться, обнажая клыки и с новой силой продолжить торги по ставкам с многочисленными оппонентами.
        А что, раз наставники допускают подобные вольности в отношении споров, то почему и нам, студентам, не заработать сотню-другую. Последующая просьба через мыслесвязь вынудила Снежну вложиться моими деньгами, заверяя арбитров в платежеспособности магической клятвой. 
        Все, я определился, Талима ждет бой по типу «размен ударами». Подобная тактика позволит скрыть преимущество в скорости, но не помешает опережать соперника умом, вовремя и жестко реагируя на каждое движение и выпад. За счет крепости и тяжести костяного каркаса переломов я не опасался, а общий вес при мощности ударов гарантировал, мягко говоря, неприятный сюрприз для визави.
        Осталось упомянуть навыки, ведь хороший боец даже зажатый у канатов, не даст себя избить, умело работая плечами и корпусом. Немного мешала усталость, за последние сутки пришлось выложиться на совесть, и я даже откровенно порадовался, что наш поединок задуман без магии и клинков, где цена ошибки - синяки и ушибы, вместо глубоких ран и смерти.   
        Бой начался с разведки. При всем внешне наигранном спокойствии Талим не спешил сразу метелить своего оппонента с обеих рук, видно почувствовав достойного претендента на чемпионство и имея приличный опыт в кулачных потасовках. Я же до поры отсиживался в защите, умышленно плотно прикрытый руками к корпусу и лицу, тем самым провоцируя парня на атаки и анализируя его движения.

« - Э нет, друг, одиночными постреливаниями с дистанции, за счет роста и длинных конечностей, меня не достать», - подумал я, в четверть приседая на ногах, и поочередно наклоняя голову к плечам, что позволило без последствий уворачиваться от прямых и боковых ударов визави.
        Через некоторое время, не получая ответов, Талим осмелел и включился в работу сериями, обоими кулаками пытаясь достать уже корпус и голову, зряче обдумывая свои выпады. Я отреагировал подшагом, уклоном и стремительным смещением за переднюю руку, тем самым проверяя, как он ведет себя при промахах.

« - Ага, за ударом не проваливается, дистанцию сокращает за счет мелкого приставного шага. Теперь ложное движение, чтобы оценить скорость рефлексов и выверенный выпад навстречу. Есть!» - поймал я ожидаемую реакцию, анализируя по ходу движения Талима, и задействовал свою комбинацию.

      Мой последующий удар левым кулаком в ответ как бы смазано касается плеча, и тут же правым по нащупанной цели.    
        Чемпион, невзирая на боль, попробовал затеять размен, но его серия по блоку и мимо головы, зато мой очередной прямой через руку в нос, словно стопинг, резко прервал наступление, заставляя разрывать дистанцию.

« - Что, чемпион, не ожидал, думал, я так и буду пятиться и закрываться?»
        Небольшая пауза, чтобы отойти от жесткой плюхи, проморгав слезы после отскока, и Талим снова пытается поддавливать. Все-таки психологический прессинг переносить порой гораздо сложнее, чем жалящие атаки соперника, ведь трибуны все видят, малейший огрех или замешательство, мигом подымая на свист труса или недоучку.
        Канатов сзади нет, ничто не мешает закручивать движение за левое плечо, давая противнику опять набраться смелости.
        Отчаянная атака боковыми, резко сократив дистанцию, а в ответ я ныряю вплотную к телу атлета, встречая лбом его подбородок и выставленным предплечьем бицепс визави. Небольшая передышка, дабы позволить противнику унять боль в травмированной мышце и слизать языком кровь с губ, но Талим от безысходности попытался уже без акцентированных ударов продолжать рубку.

« - А раз так голубь, ты сам напросился, боковой слева вдогонку в ухо и  с выплеском силы правыми костяшками в болевую точку плеча»,- продолжил атаками я собственные мысли. - «Все, можно добивать», - руки противника на несколько миллисекунд запаздывают на команды мозга, - «Но нет, мы только начали веселиться, раз уж ты выбрал полные трибуны вместо разговора тет-а-тет, влюбленный ухажер, то получишь сполна. Небось, о моей пострадавшей подруге, ты и не думал беспокоиться».

      Короткая пауза совсем не заменяет минутные перерывы сродни боксу, но я привычный, а Талима как раз и задумал проверить на выносливость. 
        Пара слабеньких пропусков ударов в корпус, чтобы старшекурсник совсем не скис, а почувствовал новый зов к победе, а потом ответ двойкой в район солнечного сплетения и печени.
        Есть реакция - визави согнулся от резкой боли, едва не побывав в нокдауне, и попытался отпрянуть от противника.
        Так мы кружили около семи минут под вой и выкрики трибун, пытающихся поддержать своих бойцов, хотя, сказать по правде, на них никто из нас внимания не обращал, и по большому счету не слышал.
        Еще немного и Талим стал выдыхаться, меняя тактику из нападения на клинч. С его долговязой фигурой и длинными руками такой бой не самый удобный, но он удивил меня, пытаясь объятиями повиснуть на плечах и подключить к атаке колени, словно заправский тайский боец, в надежде отбить мне все почки и селезенку.
        Шаг назад, разрывая объятия, еще и еще один резкий хлесткий лоукик в правое бедро преследователя - знай наших, мы тоже умеем работать ногами. Новый отчаянный заход, и носком под колено второй конечности.
        Попытка опереться на онемевшую ногу и падение, под унизительный свист вчерашних «друзей», потерявших большие деньги на чемпионской ставке. 
        Добивать лежащего оппонента - не в моих правилах, тем более что боец еще пытается встать и вернуть себе лицо. Э нет, это месиво назвать чем-то другим уже трудно - глаз заплыл от рассеченной брови, нос горбом, обещая позже украсить отеком и вторую глазницу, губы обильно кровоточат, ухо буквально почернело, а челюсть чуть набок, явно указывая на перелом и потерю нескольких зубов. Голый торс тоже отливает гематомами и синяками - плечо, бицепс, бедро, грудь, печень и колено, наглядно демонстрируя места пропущенных ударов от метаморфа.
        Что у меня - подпухшая скула, шишка на лбу, царапина у виска, явно от касательного, несколько мелких синяков на предплечьях и корпусе, все же мощь атак соперника существенно разнилась, не говоря о свойствах более плотной кожи перевертыша. В общем, моей регенерации на час работы, не больше, теперь можно обратить внимание на зрителей…
        Снежна внешне абсолютно спокойно наблюдала за боем, представляя как никто другой в Академии истинные возможности своего возлюбленного.

« - Странно, почему Влад так долго возится с этим увальнем, откровенно занижая скорость собственных движений и ударов. Стоп! А ведь он явно не хочет выдавать своих настоящих возможностей, опасаясь наблюдателей на трибунах», - стремительно осенила догадка ее голову.
        Пройдя взглядом по группам старшекурсников, активно свистящих и криком поддерживающих действующего чемпиона, она так и не заметила кого-то подозрительного. Среди первачков - тоже никого, даже наоборот - орк рефлекторно реагирует подрагиванием плеч и вжиманием в плечи головы в ответ на каждый выпад соперника Влада, всем своим умом сопереживая бой, как будто сам сейчас на арене. Принц султаната до белых костяшек сжал кулаки, а девушки с открытыми ртами внимают удачным выпадам сокурсника, имеющего все шансы отобрать звание лучшего у признанного Академией бойца.  
        Преподаватели живо обговаривают дуэль, больше сопереживая за сделанные денежные ставки, чем за здоровье поединщиков, и вот он, взгляд ненависти на лице исправника.

« - Точно он, больше некому. А ведь фигура не самая ключевая, но далеко не простая, Магистр Земли может организовать немало неприятных сюрпризов, как Владу лично, так и всей честной компании дома несчастий», - резюмировала увиденное ведьма. - «Обязательно следует предупредить любимого о своих наблюдениях», - подумала Снежна, поддерживая ликованием триумф победителя...
        С окончанием боя трибуны затихли, в ожидании ректора и двух магинь Жизни - декана и кого-то из ее замов, приближающихся к поединщикам.
        Талима осмотрели, признали вполне живым, не углядев при этом нарушений правил схватки с моей стороны, и принялись лечить.
        Архимаг, усилив голос специальным бытовым плетением, громко объявил победителя, не в силах больше сдерживать поток моих сокурсников, давно рвущихся на площадку.
        Пожалуй, за время поздравлений я получил вдвое больше синяков, чем за весь бой, ведь каждый считал своим долгом стукнуть меня по плечу, обнять, поцеловать - словом выразить все эмоции, полученные от созерцания потрясающего зрелища, которое выдали два атлета еще несколько мгновений назад.
        Когда страсти чуть схлынули, а магини, хлопочущие над Талимом, закончили кастовать исцеляющие плетения, я вежливо отодвинул рядом стоящих болельщиков, и решительно подошел к поверженному парню.
        В такой момент слова лишние, да и не услышит их из-за гомона толпы никто, а протянутая рука - самое то, и потенциальный Архимаг Огня отреагировал верно, прижавшись всем предплечьем в ответ, как принято на планете, до локтя. 

« - Наконец-то этот день минул, а ночь принесет давно заслуженный отдых», - всю дорогу до дома думал я, влекомый под руки подругами, Снежной и Витаной, тем самым недвусмысленно заявившими свои права на любимого мужчину перед остальными дамами Академии.
        ГЛАВА 15.
        Последующие три месяца до наступления первой для нашей компании сессии в Академии Магии пролетели быстро, а каждый день походил на предыдущий, как две капли воды, заполненный учебой и тренингами с утра до позднего вечера.
        По артефакторике я уже освоил материал полного курса и раздумывал над предложением декана сдавать экзамен по всему теоретическому материалу. В остальных стихиях мои успехи также намного опережали сверстников, вызвав в их среде ответную кличку - «заучка». Еще бы, у меня и близких подруг практически отсутствовало свободное время и выходные, и даже редкие вечера под шашлык со сворой приглашенных сокурсников несущественно влияли на отношение окружающих к нам.
        Витана без проблем догнала пропущенный материал на основном факультете Жизни, а за счет развития способностей в области Разума дополнительно освоила курс стихии Смерти, благо декан дроу кардинально изменила отношение к нам обоим и персонально прорабатывала каждое из новых плетений, многие из которых не входили в круг общедоступных знаний.
        Снежна удивляла преподавателей успехами в школах Воды и Воздуха, дополняя свой образ владением заклинаниями Жизни.
        Кроме магических практик согласно программе обучения мы каждый поздний вечер втроем отрабатывали навыки адептов Разума, что сразу же положительно отразилось на всех источниках организма, а ранними утрами устраивали поединки с оружием и без, оттачивая залитые на нейросети тактики боя в одиночку и группой.
        Ковать под руку девушек что-то новое и индивидуальное возможности и времени не было, а изделия ближайшей столичной лавки несколько уступали по качеству моим трофейным эльфийским клинкам. Поэтому, недолго раздумывая, я преподнес Витане и Снежне парные мечи лесных рейнджеров, которые отлично подошли хрупким девушкам по весу и длине.
        И, надо сказать, обе красавицы с любовью относились к личному оружию, проникшись от меня, своего наставника, идеей, как важно дополнять магические навыки бойцовскими.
        А с Талимом, бывшим чемпионом и Архимагом Огня в перспективе, мы даже сдружились, иногда пересекаясь в столовой и около арен, договорившись во втором полугодии попрактиковаться в кулачном бою с пользой для него, и в магии, уже во благо моего развития.
        Исправник и недруги среди студентов на время притихли, возможно, осознав, к чему приводят последствия необдуманных поступков, или, дожидаясь нашего следующего выхода в город, чтобы решить вопрос с неугодными наверняка.
        Я со своей стороны подробно проинструктировал красавиц о стиле поведения, в случае конфликта или провокации, а также советовал внимательно относиться ко всем окружающим, даже прежним друзьям. Благо наша ментальная связь позволяла незаметно для остальных общаться, хоть во время уроков, хоть с набитым ртом в столовой или по ходу разговора со сверстниками.
        Значимый всплеск любой другой стихии помимо арен утаить от преподавателей и сильных студентов не удалось бы, и накопители ристалищ, где проходят магические поединки, тоже можно проверить на предмет резкого пополнения маны, вычисляя тем самым участников. Это же правило справедливо для перемещения с помощью телепорта или иных заклинаний седьмого уровня, в то время как чужие ментальные проявления способен уловить лишь адепт Разума, рангом не меньше Магистра, и на расстоянии не более десяти метров от места применения, чем мы собственно напропалую и пользовались, но только вне занятий.
        Последнюю неделю до экзаменов все студенты получили свободное от занятий время, дорабатывая огрехи и консультируясь факультативно с тем или иным наставником, поэтому так случилось, что в один из вечеров я попал домой раньше остальных, что и позволило нам избежать серьезных неприятностей. 
        Хоть подруги считали мои перестраховки излишними, намекая на слабую паранойю, я накануне чувствовал в виде нарастающего душевного зуда, что кому-то из нас грозит неприятность, и на взволнованный зов Витаны отреагировал мгновенно.  
        - Влад, не пойму, что происходит? Только что к нам на кафедру ворвался Крыйс в сопровождении ректора, обвиняя меня лично в краже пояса-артефакта из центральной библиотеки, с которым наша группа работала вчера! - мысленно передала волну возмущения ушастая красавица. - Но я клянусь, что к пропаже этой побрякушки ни коим образом не причастна.
        - Так я и знал! Этот урод, судя по всему, подготовил тебе подставу. В любом случае, не впадай в истерику и не паникуй, а лучше включи «дуру» и по максимуму затягивай разбирательство.  Если я не ошибаюсь, скоро ваша компания нагрянет к нам домой с обыском, поэтому мне надо время чтобы расстроить планы исправника.
        Пока инструктировал эльфийку, вторым потоком сознания я лихорадочно прокручивал в памяти правила Академии, дабы понять последствия подобного проступка, а третьим подбирал варианты противодействия. В итоге ничего лучшего, как найти краденый артефакт раньше незваных «гостей» и перепрятать не придумал, тем самым выставляя врага полным посмешищем и лжецом в глазах окружающих.
        Медлить в таком деле нельзя, но и спешка нужна только во время ловли блох. Поэтому через двери выходить не стал, на случай наблюдения и сигнальных плетений, предупреждающих мага-хозяина о попытке вторжения. Прыжок в окно на заднем дворе, затем подковырнуть оконную раму соседок с первого этажа и быстренько рыбкой вовнутрь.
        Личная комната Витаны, как и каждого одаренного, закрывалась индивидуальным плетением-ключом, но для меня, близкого друга эльфийки, это не являлось преградой, а в общем холле прятать улики явно никто бы не додумался, а то попробуй, докажи потом, кто именно из троицы девушек является воровкой.
        В принципе, цель подставы - как минимум всеобщее порицание и внушительный штраф, если действия признают не умышленными, но могут и исключить из Академии, если артефакт планировалось использовать во вред кого-либо из студентов, что без признания доказать практически нереально.
        Первый вариант для исправника как-то мелковат, поэтому я сразу предположил худшее.
        После этого изгнанный одаренный получает волчий билет в обществе, с которым не поступить в учебные заведения соседних королевств, и не найти работу через Гильдию Магов, как собственно и произошло с Ниредой Катош, активным борцом за чистоту человеческой расы.
        Конечно, выход есть - нанять персонального наставника, выйти замуж за состоятельного дворянина или состоять в команде, например графства Арканум или влиятельного папаши-советника. Но все это при условии, что тебя не убьют за стенами Академии, или по пути к месту нового пристанища, открывая счет мести обидчикам.
        Не исключено, что и для меня уготована отдельная роль в этой пьесе, но маниакальная осторожность и подозрительность не ускользнула от исправника, решившего действовать сначала через более доверчивую и наивную эльфийку.
        Внутри я обнаружил полный порядок, так как ушастая красавица всегда держала комнату в идеальной чистоте. В отличие от старшей сестры принцессы, ее не баловали с детства, и мачеха-парда приучила к железной дисциплине.

«Куда же можно было засунуть пояс»? - неустанно спрашивал я себя, аккуратно перебирая ее вещи на полках и в шкафу.
        Время убегало, а я так ничего и не находил, пока не додумался банально заглянуть под кровать. Бинго, искомый артефакт в виде кожаного женского ремешка с инкрустированной мелкими камнями пряжкой из мифрила в руках, теперь пора и на выход.
        Но прежде чем выскочить наружу, боковым зрением улавливаю изъян. Кровать застелена по-военному идеально, а уголок покрывала слегка задернут.
        Простыни и подушка долой, а в надрезанном с боку матрасе обнаружился небольшой пакетик. Что там, личные снадобья или очередная подстава - разбираться не стал, так как отчетливо услышал разговор с улицы приближающейся делегации наставников, но в мыслях возникло подозрение, что исправник решил усугубить мелкую провинность Витаны.
        Расчет гениально прост - при досмотре, с целью найти учебный реквизит-артефакт, обязательно отыщут более серьезную проблему в виде незаконного порошка, причем сам же обвинитель еще до того попросит простить первый промах, мотивируя его хотя бы халатностью и студенческой рассеянностью,  а вот по второму залету, обнаруженному «случайно» уже на месте - придется выкручиваться самостоятельно.
        Вещи за пазуху, простынь и покрывало обратно, пусть даже не так идеально, как было, и в холл.
        Одновременно с открытием внешних дверей, я вылетел в окно и поспехом прикрыл раму обратно. Теперь трансформация для усиления ног и прыжок на уровень второго этажа. Зацепился руками за отлив и, доработав движение руками, буквально втек к себе в покои.
        Полдела сделано, но проверка уже на пороге, а значит, необходимо на совесть спрятать опасные находки, причем тайник придется делать тут же.
        Особенностью центральной комнаты второго этажа, которую, вмешиваясь в драку двух иных постояльцев, занял я, являлась неприметная крышка люка на потолке, открывающая доступ на чердак. В свое время мне не составило труда заглянуть туда, соорудив некую баррикаду из тумбочек, но ничего кроме веревочной лестницы изнутри я не обнаружил.
        Странность собранных с внутренней стороны ступеней указывала, что последний посетитель, кто бы им ни был, убрал их за собой и не вернулся, но слой пыли в палец толщиной и отсутствие каких либо предметов быстро развеяли мои подозрения. Кроме того, бесполезность этого помещения диктовалась низким потолком и малыми габаритами, передвигаться можно только по центру на четвереньках или в позе полуприседа. Вещей для хранения у студентов не так много, шкафов и тумбочек в комнате вполне хватает, поэтому о чердаке я благополучно забыл, и только  сейчас взгляд опять наткнулся на крышку.
        Шаги за персональной дверью уже не давали шанса на второй вариант, и я, трансформировав тело в худого истукана трехметрового роста, быстрым движением открыл ляду и забросил находки вглубь. Расчет сводился на то, что, не углядев лестницу, здравый человек попросту не полезет вверх.
        - Влад Север, откройте, пожалуйста, дверь, - раздался голос ректора снаружи вслед за стуком. - Судя по плетению «ИЩЕЙКА» вы находитесь в своей комнате, - продолжил Архимаг, отсекая возможность тихо отсидеться, прикинувшись ветошью.
        Перед тем как впустить гостей, я успел вернуть себе прежнюю форму тела, сбросить всю одежду, кроме плавок, и смять постель, дополняя внешний антураж сонным видом. Реакцией на мой спектакль практически голого студента стали улыбки на лицах у ректора и декана Жизни, а исправник, вынырнувший из-за их спин, лишь скривил гримасу, словно от лимона во рту, но главное достигнуто - пока никто меня в подозрительной беготне по этажам не подозревает.
        - Вы давно находитесь дома? - задал вопрос старший по рангу маг.
        - Да пару часов как. Решил выспаться перед вечерней тренировкой, - ответил я, строя недоумение от увиденной делегации гостей.
        - Случайно не слышали ничего подозрительного на первом ярусе или по соседству?
        - Нет, господин ректор, а что собственно произошло? - решил перейти в наступление я, продолжая играть роль несведущего болвана.
        - Да что он может ответить, - вмешался исправник, - если спал, то точно не слышал, а если бодрствовал - явно покрывает подругу.
        - Поступила анонимная жалоба через Магистра Земли Крыйса, что ваша подруга Витана причастна к пропаже артефактного пояса из тренировочного стенда центральной библиотеки.
        Как утверждают опрошенные свидетели, и не отрицает сама студентка, ее группа работала с ним накануне, и эльфийка последней сдавала зачет. После этого накопитель никто не видел.
        - Не может такого быть! - искренне отыгрывая возмущение, выдал я реплику. - Витана что на кафедре, что в библиотеке всегда в купе с сокурсниками, готовится к экзаменам, а если даже предположить нечто подобное, обязательно нашлись бы свидетели.
        - Или сообщники, - вставил реплику Крыйс.

      - И, тем не менее, исправник настаивает на обыске, вон даже двух соседок в понятые пригласил. Надеюсь, вы не станете противиться осмотру, вздел бровью ректор, - намекая тем самым, что иной ответ из моих уст недопустим.
        - А как же личные вещи и артефакты, которые любому здравомыслящему магу не особо хотелось бы светить перед окружающими? - уточнил я, в том числе прощупывая,  как далеко готовы зайти ищейки.
        Закон личной тайны среди одаренных являлся нерушимым табу, так как от этого зачастую зависела его собственная жизнь. Никто по собственной инициативе не делился личными секретами в виде новых плетений, артефактов, трофеев и зелий.
        Конкретно в моем случае имеющиеся легендарные предметы старины  - сумка путника и оружие первого короля - гораздо ценней украденной безделушки и однозначно вызовут интерес любого из наставников, а потому понятно упорство сокрытия истины. 
        - Их осмотрю только я, с магической клятвой не освещать предназначение и ценность, - заверил ректор, подтверждая реноме третейского судьи в Академии.
        - Похоже, у меня нет иного выбора. Тогда я согласен, но комнаты остальных ребят прошу проверять исключительно в их присутствии.
        - Выбор, граф, есть всегда, но в этом случае ваш отказ грозит серьезными неприятностями, вплоть до отчисления, а по поводу остальных жильцов - не беспокойтесь, за ними уже послали, - осветил позицию администрации ректор, которого очевидно прижали увесистыми аргументами.
        Обыск во всем доме длился около пяти часов, исправник с помощниками решили даже заглянуть за плинтуса. Но меня все это время терзал один вопрос: «Почему искомых предметов на чердаке не обнаружили?». Мои надежды на логику не оправдались, Крыйс еще в начале процедуры лично со ступеньки приставной лестницы осмотрел техническое помещение и вслух констатировал девственную чистоту заброшенной ниши. 
        Ректор все это время многозначительно поглядывал на меня, но виною тому не озабоченный вид студента, а обнаруженные при отдельном досмотре сумка путника увеличенной емкости и клинок Волода, считавшийся утерянным еще при его жизни. Хорошо, что другие ингредиенты животного происхождения и предметы охоты в Чуждом Мире я оставил в столичном особняке. А Архимагу я обещал все пояснить - как получил ценные вещи в пользование и где - но позже, когда вопрос с отчислением отпадет, иначе какой смысл распинаться, и он согласился с моим заверением.
        - Влад, ты понимаешь, что происходит? - уточнила мысленно Снежна, вернувшаяся последней домой с занятий на арене.
        - Да, красавица, исправник подкинул в наш дом украденные улики и пытается организовать скандал, как минимум в отношении Витаны или того, кто попадет под горячую руку.
        - Вот подонок, - не сдержалась в мыслях ведьма. - Я надеюсь, мы выпутаемся из этой подставы. А ажурные трусики не являются аморальным фактором в пользу отчисления? - спросила в шутку белокурая красавица, заметив неподдельный интерес Крыйса к необычным личным вещам.
        Белье местных жителей отличалось исключительно практичностью и однообразием в цветах, особенно нижнее. Еще до поступления в Академию я заказал у мастерицы-швеи в качестве подарка ведьме кружевные трусики и лифчик, долго споря по виду ткани и каждому эскизу, составленному Машуней из памяти моей нейросети, а когда Витана увидела на «сопернице» подобный шедевр, учинила мне настоящую истерику. Пришлось через управляющую составить несколько вариантов и при содействии Менеланы заказать в столице десяток эксклюзивных комплектов для обеих, благо служба доставки к студенческому городку работала как часы.
        Еще бы, столько богатых клиентов дворян в одном месте ни один ремесленник не пропускал своим вниманием.
        Принцесса с орчанкой тоже не остались в стороне, по достоинству оценив новации, и по моей просьбе даже договорились с мастерицей о совместном заработке на будущее.
        После презента Витана и Снежна пару часов не выходили из комнаты, находясь в своеобразном экстазе от подчеркнутой бельем красоты собственных тел, и теперь по каждому удобному случаю мне вспоминали об этом, намекая на продолжение подарков уже касаемо платьев и обувки.
        - Насчет вашего гардероба у меня есть пару встречных идей, а подкинутые вещи я усел перепрятать перед самым приходом делегации. Но что удивительно - ушлый представитель короны уже осмотрел место нового тайника.
        - И…, не тяни, Влад! - импульсивно отреагировала Снежна, выбиваясь из образа внешнего спокойствия.
        - И ничего не обнаружил.
        - Не поняла.
        - Сам в шоке, но пока здесь чужие, перепроверять не возьмусь.
        - Интересно, твои подарки в виде моих фривольных вещей на него произведут впечатление? - опять добавила толику юмора красавица, акцентируя внимание на слове из лексикона любовника, которое ей очень понравилось.
        - Ты бы видела, куда он пытался примерить розовый лифчик эльфийки, пока Витана под любопытные взгляды остальных не показала истинное предназначение вещи. Думаю, нет, просто уверен, завтра вся Академия обрастет слухами об исправнике-извращенце, а к вам с ушастой выстроится очередь из дам, желающих приобрести эксклюзивное белье.  
        - Придется за большие деньги сдать им нашего дизайнера и швею, - намекнула в мою сторону бестия, - заодно и личные доходы подымем.
        - Э нет, красавица, мы договаривались, что интимные темы сугубо между нами.
        - Тогда почему ректор единолично не осматривает подобные артефакты?
        - Пожалуй, ты права, новаторство в моде следует отнести к редким предметам новизны, и допускать к просмотру исключительно арбитра.
        В подобных шутках и пикировках между собой мы коротали время, а к вечеру исправник сдался, свернув поисковые работы и принося нам всем скупые извинения. Однако пока его уста произносили слова, недружелюбный взгляд сверлил во мне лично дыру, недвусмысленно намекая, что война между нами далека от завершения.
        В кабинет ректора я попал чуть позже, когда помог дамам поставить на место шкафы.
        - Я жду объяснений, граф, как артефакты первого короля Волода попали к вам в руки? И сказки о том, что их нашли искатели в разрушенной столице, можете припасти для других ушей.
        - Зачем отрицать очевидные факты, господин Архимаг. Вы же прекрасно догадались по редким, привязанным к новому владельцу вещам и наличию источников всех стихий в моем теле, что я прибыл со звезд и являюсь прямым наследником метаморфов по крови.
        - Перевертыш, - высказал скорее для себя, ректор. - И ведь чуял неладное, еще когда появилось письмо от Хранителей, а после экзамена по правилу исключения загадки вокруг вашей персоны лишь возросли. А так действительно, все нестыковки становятся на место.
        Но кто еще на планете знает правду о вас и сколько всего гостей пожаловало на Розу Миров через века? - уточнил ректор, чтобы оценить масштаб возможной проблемы.
        - Пока из пришельцев я один, хотя постепенно обрастаю кровными родственниками и близкими людьми. Икак бы мне самому не хотелось до поры до времени скрыть истину, господин Архимаг, с каждым днем количество посвященных в тайну неуклонно растет.
        Из первых лиц о том, что я метаморф знают король Славний Рокс и его дядя - герцог Милдо Равук, без особого желания отдавшие пограничный домен в мое распоряжение, хотя их же представитель в Академии Крыйс, судя по всему, подобной информацией не владеет. Осведомлены парды, варги и драконы, что и подтолкнуло народности на договор с графством Арканум и вассальную клятву.
        Как вы убедились, я поддерживаю принцессу эльфов и знаюсь с некоторыми богами, но все это не так важно. Если мне не удастся подобрав здесь знания отбить набег космических жуков-арахнидов, Розу Миров и другие не менее живописные и уникальные планеты в скорости ждет разорение. Как бы народы разных миров нашего созвездия не относились друг к другу, отгораживаясь поручительствами или иными условностями, распри неминуемо приводят к краху, а союзы помогают одолеть даже на первый взгляд несокрушимого врага. 
        - Смотрю на вас, Влад, и вижу юношу перед собой, а суждения и природа происхождения могут скрывать существо с многотысячной историей. Однако мы заболтались, а вам еще порядок в доме наводить.
        Как я понимаю, исправник Крыйс копает под вашу троицу по просьбе отца изгнанной некоторое время назад девушки, а пропажа артефакта - не что иное, как заранее спланированная ловушка?
        - Да, господин ректор, ваши выводы верны.
        - Хорошо, граф, я со своей стороны усилю контроль над действиями прихвостня короля, но и вы постарайтесь не влипать в дурно пахнущие истории, даже косвенно. Артефакт можете оставить себе, но не показывать до окончания учебы, его ценность не велика, а преждевременное появление породит новую волну вопросов со стороны представителя короны, - подытожил Архимаг, прекрасно разобравшись в подоплеке дела и догадавшись, кто перепрятал реквизит.
        Расставшись с ректором, я поспешил домой. Желание заглянуть на чердак гнало меня поскорей в комнату, а в халатность Крыйса не верилось ни на йоту, не тот он человек, чтобы упустить шанс своего триумфа. Вторым вариантом допускалась возможность шантажа, но зачем, и что в итоге -  тоже покрыто мраком. 
        Архимаг не знал, как в прочем до поры и я, что за порошок находится в мешочке, который тянул уже на более серьезное наказание, и не со стороны ректора, а от Гильдии Магов. Артефактный ремень - лишь повод к обыску, а  объектом нападков выбран тот, чья дверь без проблем поддалась на вскрытие.
        О том, что пытались одним махом подставить обоих виновников, у меня сомнений не было, тем более что после возвращения о близких чувствах нашей троицы судачили на каждом углу. Ведьма в истории со старшекурсницей замешана не была, поэтому ее, скорее всего, планировали «слить» в будущем, или как получится.
        Первым делом я замкнул личную комнату и дополнительно подпер дверь стулом, еще не хватало застукать «вора» с пропажей в руках, тогда точно пиши пропало, даже оправдываться будет бесполезно.
        Опять трансформировав тело я отрыл крышку и заглянул в чрево чердачного помещения. Комната действительно пустовала, исправник не ошибся, и это еще больше раззадорило мое любопытство, поэтому, несмотря на неудобство и грязь, я влез вовнутрь и только пролез пару метров, как тут же провалился в просторное помещение. 
        На полу, изрисованном рунами, лежало тело мумии - все, что осталось от студента-гения, которого так и не нашли после пропажи несколько десятков лет назад, а чуть в стороне от него обнаружился ремень и мешочек с зельем, которые я забросил на чердак перед обыском. При более подробном осмотре меня привлекла левая рука горе экспериментатора, под которой виднелась выскобленная ногтями надпись: «Виноват исправник, он стер знак привязки».
        Самое удивительное то, что напольный рисунок из расположенных в пентаграмме печатей, мне знаком, точно такой же передали письмом Хранители, приглашая посетить информационное поле планеты - астрал. Лично я после случая с драконами не спешил бросаться в омут с головой, опасаясь неведомой западни и подбирая более понятные навыки в Академии, а найденный предшественник, похоже, неоднократно пользовался окном в мир духов и познаний. 
        Последующее обследование чердачного пространства буквально по сантиметру дополнительных результатов не принесло, если не считать параллельный анализ произошедшего несколько лет назад. Обрывочные данные о самом парне, его сфере интересов в магии и замкнутый образ жизни, позволили в итоге выдвинуть следующую гипотезу.
        Очевидно, своими разработками в области пространственных карманов гениальный юноша привлек внимание Хранителей и те указали ему путь к дополнительным знаниям через астрал, по крайней мере, именно так гласило мое собственное приглашение с описанием тех же рун.
        Парень всей душой тянулся к новому и решил пойти на поводу собственного любопытства, но перед ним встала банальная проблема - где чертить пентаграмму, чтобы никому не мешать и не привлекать внимания окружающих. Судя по тому, что из крыши дома он соорудил временный накопитель, чердак с помощью прозрачного эльфийского лака превратился во вход в пространственный карман, где его уже никто не мог потревожить или помешать.
        Однако одного убиенный не учел, исправник, а на тот момент это был предшественник Крыйса, вычислил намерения юноши и вмешался в его эксперимент. Не знаю, был ли между ними разговор до этого, приведший к конфликту, или банальная зависть сыграла свою роль, но представитель короны стер руну, привязывающую подпространство к комнате парня в доме несчастий, тем самым обрекая строптивца или независимого гения на голодную смерть.    
        Убийцу после покарали Хранители, с памятной надписью в назидание остальным, а тело парня так и не нашли.

«Но если мои выводы верны - как самому выбраться назад, или запросить помощь?»  
        Мысленные и голосовые воззвания ко всем кого знаю ни к чему не привели, указывая на значительную удаленность обнаруженного заточения от Академии, а может о непроходимости ментальных волн в подобных аномалиях, в очередной раз намекая на тупик.Я практически уже решился воспользоваться пентаграммой и продолжить путешествие неведомо куда, хотя и понимал, что это не путь к спасению, иначе парень бы тоже нашел его, когда меня осенила догадка - личный телепорт. Многофрагментарный кругляш артефакта мирно покоился на цепочке у меня на шее, даже не подозревая о душевных терзаниях своего теперешнего хозяина. Осталось определиться, куда перемещаться - в рощу за стенами Академии, тогда как пояснить свое возвращение без пометки в журнале о выходе до того, или назад в комнату, неминуемо вызвав всплеск магии под носом у деканов и ректора. При любом из вариантов подброшенные исправником вещи лучше не брать, а вернуться за ними в другой раз.
        Вторая идея выглядела перспективней, превышая в плюсах первую, кроме того, все равно следует проверить реакцию окружающих на магический всплеск, авось оставят без внимания или опасения быть обнаруженным беспочвенны. Это ж какие возможности открываются - исчезать куда-либо хоть каждую ночь.
        Зажатый во рту артефакт и мысленное пожелание оказаться в комнате без помех перенесли меня в родное жилище на территории Академии.
        Ревизоры явились через пять минут, ровно столько, сколько занимает путь от ректората до нашего домика. И, кто бы сомневался, нас наведали первое лицо Академии и исправник. Я как раз спустился на первый этаж, чтобы поддержать девчонок, хлопочущих по дому после обыска, поэтому вопрос адресованный постояльцам услышал одним из первых.
        - Кто применял магию от пятого уровня и выше не на арене? Мы только что зафиксировали всплеск магической активности где-то в этом районе. 
        Девушки недоуменно ответили, что не в курсе подобного события, тогда оба визитера перевели взгляд на меня.
        - Вы сами прекрасно знаете, в каком особом доме мы живем, господин ректор. Не удивлюсь, что такова его реакция на сорванные исправником плинтуса или показанные привселюдно интимные вещи. А что будет, когда он не дай бог прикажет сорвать полы или попросит продемонстрировать любовные позы - и подумать страшно.
        Ректор спрятал улыбку за сжатой ладошкой, поднесенной к лицу, дамы открыто пырснули над шуткой, а исправник изменился в лице, то ли со стыда, то ли от ненависти, что какой-то сопляк-первокурсник ткнул его носом в совершенную не так давно оплошность.

«Усадьба и окрестности не пострадали, жильцы включают «дурака» или действительно ничего не знают, так чего торчать над душой понапрасну», - примерно так, по моему разумению подумал Архимаг, первым развернувшийся и покинувший наш балаган.
        Исправник же, напротив, несколько минут читал нам мораль о правилах поведения в Академии, и освещал, какое наказание светит за непристойности.
        А я что - ничего, в ответ чуть сильнее придавил душевный мозоль Магистра Земли.
        - Спасибо, господин исправник, из вас выйдет прекрасный оратор, особенно в области прав и обязанностей в эротической сфере. Я даже сам готов похлопотать перед ректором за введение подобной должности, чай прибавка к жалованию никому не помешает, и от желающих попрактиковаться отбоя не будет.
        Тогда не придется плясать перед папашами некоторых заносчивых дур, - уже серьезным тоном добавил напоследок.
        - Да как ты смеешь раскрывать рот, щенок, - проорал маг и, подскочив ко мне вплотную, задумал отвесить пощечину.
        Мягкий, быстрый шаг назад и противник проваливается по инерции за ударом, падая на колено.
        Представьте мастера единоборств, считавшего себя наисильнейшим в окрестности, более того, практикующего тренинги со всеми желающими студентами, который не просто споткнулся, а промахнулся во время продуманной атаки.
        Подобное в состоянии унизить любого, и исправник потерял самообладание, иначе ничем другим его последующие выпады не объяснить, а когда физические удары не принесли ощутимых результатов из-за слишком верткой цели, в ход пошла магия.
        Школа Земли преобладает над остальными при возведении фортификационных сооружений, имеет в арсенале многочисленное количество защитных плетений, но при атаках не так эффективна, по сравнению со стихией Огня или Воздуха, пока адепт не научится создавать големов, или еще лучше - управляться с элементалем. В таком случае вместо одного противника вы получаете двоих, один из которых бесстрашен и трудноуязвим.
        На мою удачу Магистр не вызывал помощника, а задействовал почву в качестве арсенала для метательных снарядов и ловушек. Я практически от всех грудок увернулся или встретил на универсальный щит, все больше распаляя запал агрессора, когда обоих драчунов с трепыхающимися ногами поднял над землей элементаль Земли, вызванный вернувшимся на шум боя ректором.
        - Господин исправник, потрудитесь объяснить, чем спровоцирована ваша атака на студента-первокурсника?
        - Словесными оскорблениями, господин Архимаг. И присутствующие здесь нелюди наверняка подтвердят это, - поспешил оправдаться Крыйс.
        Не знаю, на что он рассчитывал, но заискивающая реакция студентов младших курсов, обычно присущая перед гневом представителя короля, в этот раз дала осечку. Думаю, мало найдется существ разных народностей, которые хотя бы с равнодушием воспримут обращение нелюдь. 
        Поэтому дамы не просто без утайки, а в ярких красках поведали историю низкого падения Магистра Земли перед безобидным первокурсником и жгучим желанием расширить интимные горизонты, в то самое время, как защищающийся отрок ни разу не атаковал в ответ.
        После исповеди красавиц, ректор велел элементалю поставить нас на поверхность и безапелляционно предложил обоим драчунам переночевать в карцере, чтобы остыть до утра, пока он обдумает достойное каждого наказание.
        В разумности Архимага я нисколько не сомневался, иного просто не поставят на столь значимый пост, а то, что мне перепало за компанию с исправником - лишь жест, призванный не унижать единолично Магистра Земли на глазах у остальных, сбежавшихся со всех сторон зевак.
        Заснуть сразу в новой «гостинице» не судилось, подруги ментально решили развеять мое одиночество, благо для мага Разума карцер не являлся преградой, а исправник за решеткой по соседству битый час грозил нам карами небесными, исходя пеной изо рта и сетуя на ректора, который вздумал подыграть студенту. Но за ночь я все-таки отлично отдохнул и привел мысли в порядок.
        Утром нас обоих выпустили, но вердикт главы Академии предлагал напавшему в лице Магистра Земли компенсировать студенту моральную травму в сумме пять тысяч золотых.
        Исправник к этому времени уже остыл и со скрипом на зубах согласился с приговором, правда, ему еще никто не доложил об интимных слухах, которые распустили принц султаната и орк, после россказней девчонок с первого этажа. Шутка ли, студент первокурсник, пусть и чемпион по кулачному бою, буквально поймал Магистра за руку на фетишизме и практически победил в разгоревшейся драке, пока тот не воспользовался магическими навыками.
        Конечно, весь этот спектакль контролировался и направлялся моими подсказками через Снежну и Витану. Раз маг решился на подлость в виде подлога, то и нам не след отсиживаться в стороне, избрав для удара аморальное поведение в ответ на пакости.
        Спровоцированный конфликт обязывает суетиться деканов и ректора, отвечающих за студентов и порядок в Академии, а значит, гарантирует отсутствие нападков со стороны исправника и его прихвостней, по крайней мере, на время сдачи экзаменов. А там мы еще посмотрим, как у Крыйса получится тягаться с дитем рекламы и телевидения.
        Очутившись дома, я, конечно, не забыл с помощью Драко обследовать весь чердак, к счастью бесплотный дух не проваливался в иное пространство при пересечении невидимых знаков, а те, с постоянством в семь часов сорок девять минут, мигали, проявляясь на несколько секунд при отборе энергии у дома.
        Все руны мы благополучно запомнили, но символ привязки на крышке люка разгадать пока не смогли. Благодаря схожему знаку маг мысленно отдает приказ в виде пожелания тому или иному предмету в сумке путника появиться или спрятаться вовнутрь. Без якоря, как бы ты не желал, даже выворачивая нутро хранилища вещей не достать.
        В отношении живых организмов - действует то же правило, только ты сам можешь перемещаться по желанию, удерживая в мыслях знак привязки. 
        Не знаю почему, но мне показалось, что подобных рун не может быть множество, поэтому пришлось пожертвовать сумкой путника, чтобы докопаться, наконец, до истины. Я и раньше внимательно изучал артефакт, распознав в узоре на металлическом ободке несколько завуалированных рун, но оторвать заклепанные на горловине накладки не решался, опасаясь испортить очень ценную вещь.
        Теперь настало время рискнуть, и обнаруженные знаки с внутренней, скрытой стороны меня не разочаровали.
        - Умка, ты можешь сравнить печати, найденные на чердаке и примененные в изготовлении сумки?
        - Уже сделала, Влад. Совпадение до трех знаков, один из которых в купе с цифрами отвечает за полезный объем хранилища, второй с химической формулой за внутреннюю среду - обычное воздушное или стазис пространство, а третий - якорь реальности.
        - Бинго, умница! Думаю, мы нашли разгадку пространственных карманов, и я даже готов вновь рискнуть с телепортом, если мы ошиблись.
        - Каскад для наполнения камня или внутреннего источника энергией любой из стихий мы тоже разгадали. Анализ строился на знаках с вашего клинка, крыши студенческого дома и рун, выжженных на руке Стеллы.
        - Отлично, Умка. Еще бы разобраться с телепортами, как планетарного значения так и между мирами, и можно считать ближайшие цели в жизни достигнутыми.
        - Мы имеем в памяти знаки с портальных площадок в Чуждом Мире и с арки короля Волода, которая перенесла вампирессу. Если позволите в подробностях изучить ваш составной медальон - думаю, и эта тайна падет перед нами.
        - Э нет, помощница, как бы ни хотелось повторить маневр с разборкой сумки-артефакта на запчасти, пока потерю телепорта восполнить нечем, а в свете вражды с исправником без такого девайса, в качества средства последней надежды, не обойтись. Так что повременим, авось еще где нарвемся на следы пространственных ходов. Как вариант - напроситься в гости к гномам, насколько я помню экскурс в историю, коротышки прячут в недрах гор древний портал, с помощью которого начиналось освоение планеты.
        - Эти разумные редко отрывают свои секреты, потому и выбраны охранниками, и деньги в этом, несмотря на их природную жадность, тоже не помогут, но если оказать значимую услугу - поглазеть на памятник архитектуры вполне реально.
        - Вот и я о том, тем более что Манлин Умелые Руки уже намекал о помощи, в которой нуждается его род.
        - Скорее всего, ты предполагаешь то, что декан собирает команду своего клана. У гномов принято раз в пять лет проводить соревнования по разным направлениям как физического толка - борьба, стрельба из арбалета, одиночный кулачный бой и стенка на стенку, так и в сфере ремесел - изготовление ювелирных украшений, артефактов, скульптур и оружия. Отдельным зрелищем проходит сражение големов, под управлением магов.
        - И что в итоге?
        - Команда-победитель получает солидный денежный приз, и право выставить пять из семнадцати советников короля, которые в последующем прямо или косвенно влияют на политику и экономику Подгорной страны, неустанно преумножая благосостояние клана. Остальные посты распределяются так - семь за родичами монарха, так сказать вне конкурса и соревнования, а оставшиеся пять за второе и третье места на турнирах, три и два соответственно. Последние два срока победа была за правящим кланом королевского рода, гарантируя двенадцать кресел, а вторые и третьи места занимали ближайшие союзники, образуя, таким образом, полный состав Совета.  
        - Так в чем проблема? Стоит потратиться единожды, наняв лучших бойцов или мастеров планеты, а затраты с лихвой отобьются за пять лет правления. Правда, перебить ставку Банкиров действительно сложно.
        - Не все так просто, граф, и дело не только в деньгах и связях. С гномами мало кто дружен, они успели повоевать и рассориться со всеми соседями и народами, и, таким образом, тот, кто сумеет договориться, скажем с эльфом - докажет остальным, что ему по силам дипломатическое направление коротышек. Кто сплотит команду в бою -  сможет справиться с руководством полка в армии, а победитель среди артефакторов - приглянет в качества инспектора за магическими школами королевства. На самом деле это огромное влияние, и борьба за власть начинается задолго до турнира. Примером тому «случайная» смерть брата твоего декана.
        - Не могу поверить, что никто из ближних и дальних соседей не пробовал влиять на политику коротышек, предоставляя в аренду своих подданных на турнир.
        - Открыто это не приветствуется и даже осуждается, но через пятые руки, так сказать, все случается. Кроме того, существует ограничение - не больше трех чужаков в команде.
        - Пока все вполне логично, и нам трудности Манлина на руку, но и продешевить нельзя. Тем более, что графство Арканум пока в общий пул государств, враждующих с гномами, не входит, - вслух размышлял я. - А когда назначены эти соревнования?
        - Через месяц, граф, как раз в период каникул в Академиях, - ответила Умка. - Причем на праздник обязательно приглашаются первые лица всех королевств, а остальные желающие, кто не беден, выкладывают за входной билет от трех до двадцати тысяч золотых, в зависимости от мест на трибунах.  
        - Тогда и мы не станем до поры суетиться, а сейчас идем проверять руну привязки.
        Лака эльфов под рукой я не имел, поэтому пришлось довольствоваться ножом, выскабливая печать на крышке со стороны чердака, заодно нивелируя риск повторного стирания, в результате чего погиб предшественник.
        Испытания прошли успешно, что позволило мне потащить за собой на экскурсию Витану и Снежну.
        - Влад, ты разгадал загадку потаенных комнат? - захлопала в ладоши эльфийка, едва оказавшись в просторном помещении.
        - И нашел пропавшего гения-старшекурсника, - констатировала очевидный факт Снежна.
        - Все так, и вы тоже скоро получите на нейросеть информацию от Умки, но сейчас я хочу показать вам, что именно подкинул Витане исправник.
        Пояс не произвел на дам никакого впечатления, являя в рабочем состоянии мощный щит воздуха, работающий за счет камней-накопителей, зато второй предмет, в виде мешочка с порошком, вызвал настоящий фурор.
        - Пыльца любви! - практически одновременно опознали увиденное девушки.
        - А поподробней? - попросил я пояснений.
        - Это вещество работает следующим образом. К примеру, если парень вдохнет пару грамм пыльцы дикого цветка амура, то первая попавшаяся на пути девушка завладеет его сердцем на некоторое время. А при длительном воздействии жертва превращается в раба любви, потакая каждому желанию хозяйки.
        - А если прервать навязанные отношения, скажем, пыльца закончилась или вынужденных любовников разделяет расстояние? - я решил глубже копнуть эту тему.
        - Жертва спустя неделю чувствует недомогание, а затем ее валит с ног болезнь, вплоть до гибели, если тело, и, самое главное, мозг не справятся с заразой.
        - В общем, неслабый наркотик, как я понимаю. И на магов действует?
        - Без разницы, Влад, уязвим разум, но что такое наркотик - мне не известно, - продолжила пояснения эльфийка, более сведущая в магии Жизни.
        - На планете Земля так называются вещества, позволяющие человеку не чувствовать боль, или наоборот - испытать эйфорию. Но после привыкания, которое порой наступает с первым же приемом, появляется подавленное состояние, вплоть до гибели, если зависимость необратима или ее не лечить.
        - Похоже, в том числе, и на действие боевого зелья, - выдала Снежна, - но маги Жизни самостоятельно или за счет эликсиров вполне справляются с восполнением сил воина после сражения.
        - Пыльца в малых дозах тоже безвредна, и применяется как мощный возбудитель, - добавила Витана.
        - Слушайте, дамы, не помешает присмотреть за Талимом, мне кажется, мы нашли поводок, который удерживал мага подле изгнанной стервы, а исправник умело манипулировал обоими и скрытно поставлял пыльцу.
        Готов поспорить, что представителя короля не досматривают на предмет оружия и наркотиков при пересечении ворот в Академию.
        - А при чем тут оружие, Влад? - удивилась ведьма.
        - Обязательный интерес наших стражников на Земле, когда пересекаешь границу того или иного королевства, - как мог, пояснил девушкам я.

      - Поведай нам еще что-то интересное из своего прошлого, Влад, - тут же заинтересовалась Витана, ей очень нравились мои рассказы о жизни в космосе или на планете.
        - Хорошо, красавицы, но чуть позже, если поможете мне кое-что приготовить на кухне.
        - Опять будешь создавать шедевр из мяса? - несколько уныло спросила эльфийка, на автомате применив слово из моего лексикона.
        - Нет, в этот раз я тебя утешу другим блюдом, правда на основе мясного бульона, но с содержанием приличного количества разных овощей, и называется сей экспромт - борщ.
        Сперва мы по одному и без дополнительных эксцессов вернулись на чердак, а затем и в комнату. И уже через несколько минут в предвкушении рассказа во время готовки и хорошего последующего ужина собрались вместе в холле первого этажа, как часто делали с момента установки обеим красавицам имплантов.  
        Таша пропадала на свидании, часто гуляя в обнимку с принцем султаната по территории Академии, а орк нашел себе спарринг-партнеров среди друзей Талима и по вечерам тренировался с ними на арене, поэтому пополнения едоков в ближайшее время не ожидалось.
        ГЛАВА 16.
        Исправник ждал в гости своего верного агента, Курама Лорунса, студента четвертого курса факультета Воздуха, чья мать обладает обширными связями в среде контрабандистов и работорговцев. Задуманные планы поступательного издевательства и привселюдного унижения выскочки Севера и эльфийки Витаны приходится на ходу менять, так как вариант с подлогом по неизвестным причинам провалился.
        Более того, студент умудрился вывести его из себя и довести дело до штрафа, что говорит как минимум об остром уме и чрезмерной самоуверенности, когда за твоей спиной маячит могущественный покровитель, или же о полном безрассудстве. Однако кто бы ни подталкивал выскочку-первокурсника к действию, с ним следовало покончить, и  как можно скорее.
        Иначе, не ровен час, за изгнанной студенткой кафедры Огня последуют и другие, завербованные на тайную службу одаренные, не говоря уже об утрате авторитета самим исправником и недовольстве богатого заказчика.
        Крыйс знал, что у Курама к Северу есть и личные счеты, так как сразу после поступления подозрительного полукровки адепт Воздуха сам выложил всю подноготную неудавшейся истории с попыткой завладения графства Арканум.
        До сегодняшнего дня исправник не поддерживал вариант травли со стороны четверокурсников, опасаясь скорого вмешательства ректора и других наставников, все-таки разница в подготовке значительна, но теперь настала пора пойти ва-банк, при этом его личная задача сводится лишь к тому, чтобы обеспечить неугодным нелюдям выход в город.
        - Добрый вечер, Магистр! - первым, как и следует, поздоровался юноша, откровенно говоря, обладающий посредственными задатками мага.
        - Проходи, Курам, есть разговор касательно выскочки Севера, - пригласил гостя вглубь личных покоев исправник.
        - Наконец-то, Магистр, у меня уже давно руки чешутся покончить с недоноском раз и навсегда, - продолжил беседу юноша, удобно усаживаясь в кресло перед чашками с взваром. 
        - Не спеши, парень, и для тебя с дружками найдутся достойные цели, та же ведьма и эльфийка, когда с их почитателем графом будет окончательно покончено. Все-таки мне кажется, что самого выскочку следует поручить более серьезным людям, я имею в виду связи твоей матушки среди работорговцев, чует мое сердце, что у нас нет времени на игры и ошибки. 
        - Позабавиться с чужими девками - нам тоже по вкусу, только бы организовать их выход в город, господин исправник, - расплылся в улыбке лидер одной из групп четвертого курса, сигнализируя мимикой, что перестраховка представителя властей ему по душе.
        - Как только справимся с Севером, я лично займусь подогревом интереса и распространением среди первокурсников порочащих слухов, а заработанные выходные и душевные переживания не оставят выбора влюбленным дурам. Ничего другого, кроме как броситься на выручку даже без помощников за спиной, им в голову не придет, поверь мне, парень.
        - Какую сумму вы приготовили для охотников? - перешел к деловой сути сделки юноша, давно перенявший от матери принцип, что за все нужно брать деньги, даже если результат тебе самому более нужнее, чем  просящему.
        - Учитывая имеющиеся личные счеты твоей родни к жертве - двадцать тысяч, Курам, - решил произвести на парня впечатление исправник названной суммой, в то время, как сам прекрасно понимал, что в таких делах цифры зависят от положения фигуры в обществе и доходят до сотен тысяч.
        - Если бы речь шла о простом студенте или захудалом дворянине - сумма более чем внушительна, но граф Арканума в последнее время у многих на слуху, исправник, не говоря уже о его постоянно распространяющейся славе как серьезного бойца.
        - Мы оба знаем разницу между сильным воином и искусным магом, поэтому не стоит преувеличивать его значимость, даже обращая внимание на громкие победы над ящерами в прошлом. На мой взгляд, ранее выскочку несколько недооценивали противники, взирая на молодой возраст и неизвестность рода, но любого бойца по силам остановить за счет числа исполнителей и опытности магов. Среди охотников за головами такие есть, взять, к примеру, команду Гадюки, о ней ходит множество разных, порой нелепых слухов в обществе аристократов, но ни одной промашки пока не упомянуто.
        - Не спорю, обозначенная вами стерва заслужила вполне законную славу лучшей на поприще поимки людей, но ее гонорары стартуют от сотни, - возразил юноша, настраиваясь на долгие торги с прижимистым исправником.
        Сумму от каждой заинтересованной стороны и иные подробности собеседники обговаривали еще пару часов, в конце  сойдясь на цифре в пятьдесят тысяч от исправника лично, и серьезной ответной услуге в будущем.
        И это плата без учета довеска - двух подруг Севера, с которыми Курам планирует вдоволь позабавиться, а затем продать в рабство. Магини необычайной красоты в качестве невольниц обещали принести в карман предприимчивого юноши еще около пятидесяти тысяч золотом, потому что порченные, а будь они нетронутыми - то и все сто.
        Недостающую сумму для охотников покроет его же мать, таким образом, оплачивая личные счеты к жертве и возвращая планы на графство…  
        Первые экзамены по профильному предмету пролетели для каждого из нас словно будничный день, так как благодаря нейросети забыть что-то или перепутать не было никакого шанса, а теория в магии тем и отличается от практики, что не предполагает радикальных отклонений от изложенного материала.
        Я принял предложение декана Манлина и сдал весь первый курс артефакторики досрочно. Еще пару недель отводилось на испытания по дополнительным или факультативным предметам, которые в случае неуверенности можно и не проходить, вычеркивая из своей последующей практики, но мы, трое, и не думали пасовать.
        По традиции студенты, отстрелявшиеся на экзамене, бурно отмечают победу в тавернах столицы, используя заранее накопленные отгулы и выплескивая пар перед предстоящими  через пару-тройку дней следующими испытаниями.
        Мы с девушками, несмотря на внешнюю угрозу, решили тоже, как следует повеселиться, на огромное удивление, без проволочек оформив пропускные разрешения. Конечно, за нами увязались орк с принцем и Таша, куда же без компаньонов по жилищу, а по ходу гулянки подсела компания второкурсников и вино полилось рекой.
        К концу вечера, учитывая теплый прием и вкусные кушанья, часть собутыльников решила заночевать тут же, в таверне дедушки Деко, в которой временно хозяйничал почтительный старик из людей, а на подхвате у него работала полукровка из орчанок.
        За Ташу с принцем мы изначально были спокойны, они уже давно вместе испытывали упругость кроватей в своих комнатах, а наш зеленокожий шаман, похоже, тоже встретил себе пассию на ближайшее время, уж очень красноречивый  взгляд с обеих сторон возникал при приближении служанки к столу молодежи. Кроме того, охрана отпрыска с Султаната контролировала подходы к пристанищу пьяных студентов, отрабатывая свой хлеб на совесть.
        Мы же со Снежной и Витаной однозначно договорились встречать утро за стенами столичного особняка, так как более защищенного места в округе не найти, а желающих обидеть скромных студентов - хоть отбавляй.
        И пока все шло по плану, если бы не внезапный ментальный посыл Машуни, которая поведала мне о появившемся со стороны наемников нездоровом интересе к дому развлечений, уже месяц как обрастающему слухами в дворянской среде.
        ИскИн сообщила, что ребята Немода столкнулись с представителями работорговцев, которые опознали кого-то из гетер, в прошлом проданных ими в королевство Некрос. Первый наезд разведчики отбили, наваляв, как следует, четверке вооруженных бойцов, но все мы понимали, что подобный инцидент неизбежен, и это только первая ласточка.
        Одной, давно небезызвестной виконтессе и еще парочке дворян, которые занимаются продажей невольников и дешевыми борделями, мы наступили на хвост. Еще бы, бывшие рабыни еще никогда не возвращались назад живыми, а сферу постельных развлечений дополнить играми, танцами, омовением в хамаме, квестами и прекрасной кухней никому и в голову не приходило.
        Помнится, Купец Релох, лично на себе прочувствовал часть услуг - несложная карточная игра с тремя оппонентами под бокал коньяка, расслабляющий массаж в сауне в четыре руки, легкий ужин и ночь со жрицей любви, а по завершению изысканный завтрак. Поэтому после примчался на аудиенцию ко мне в Академию и попросился в компаньоны на условиях пятидесяти процентов, обещая в скором времени расширить сеть подобных заведений на соседние столицы и крупные города Тенгрии.
        Однако защита денежных интересов, даже при официально разрешенных домах терпимости, актуальна во все времена, независимо от значимости хозяина. А потому, когда наш наблюдатель углядел наемников охраны соседствующих между собой баронов Тримо Дего и Финада Бугса, чьих отпрысков мы полгода назад изловили во время их неудавшейся охоты за головами нелюдей близ границ графства, я понял, что клюнула крупная рыба. Пора привлекать к заранее оговоренной акции все три группы бойцов, околачивающихся в миле от столицы с разных направлений.
        Хорошо хоть принцесса Менелана со Стеллой отправились в домен Арканум проведать ушастика ювелира и его семью, конечности которому взялась восстановить полубогиня, иначе пришлось бы и их пристроить в планах. Рисковать претенденткой на трон в своих делах я не хотел, благо она и сама после случая с мастером остепенилась и более скрупулезно прорабатывала будущие личные встречи и переговоры. Как это не парадоксально после спасательной операции ювелира в ход пошло сарафанное радио, так как слухи в Священном Лесу распространялись с помощью подданных эльфов пятого по силе Дома Циякана.  
        Приказ о решающей стадии подготовки получили все, заранее зная распределенные роли и тактику действий.    
        Надо сказать, что команда пард-разведчиц давно следила за замками этих баронов, вынашивая планы по захвату, но после пропажи сыновей горе-охотников, работорговцы, словно почувствовав неладное, затаились и на время свернули незаконный промысел.
        Оживила их вчерашняя гостья - моя старая знакомая - виконтесса Ринка Лорунс, известная в деловых теневых кругах под именем Жадная Вдова. О чем шла речь, выяснить, к сожалению, нашим наблюдателям не удалось, каждый из феодалов, замки которых стоят в прямой видимости друг от друга, содержит дружину по сотне наемников и пять магов и не подпускает никого из новичков, даже в качестве уборщиков.
        Ребята, конечно, еще раньше нашли подход через молодую служанку, которая затаила обиду из-за изнасилования на одного из головорезов, но какие подробности может узнать простая кухарка, не вхожая в покои господина, особенно в момент приема важных гостей.
        Ее сведения, к сожалению, оказались поверхностны. Девушка рассказала о двух женщинах, появившихся порознь и в разное время. В одной из них наши разведчики с горем пополам распознали Жадную Вдову, а вторая, прибывшая значительно позже, судя по внешнему виду и властным манерам, является лидером отряда охотников или еще кем.      
        Конкретное задание воительницы мы предположить не могли, а виконтессе похоже надоела ситуация с потерей доходов от столичных борделей, принадлежащих ей лично, поэтому она и решилась продавить некие активные действия со стороны баронов- компаньонов в отношении новомодного дома развлечений.
        Развратным наше заведение досуга никто не называл, по той простой причине, что гетеры сами выбирали себе партнеров на ночь, исходя из общения и знаков внимания, а постельным утехам сопутствовали платные услуги. Некоторые из моих помощников вначале сомневались, что найдется немало феодалов, готовых платить за игры, купание, беседы и кушанья в обществе красивых образованных девушек приличные деньги, но спустя пару недель каждый из скептиков осознал свою неправоту.
        Чтобы не подвергать своих близких подруг неприятностям, я довел праздничный вечер до логического завершения, уединившись с каждой по очереди перед сном, и только потом, оставив лишние вещей, отбыл в открытом экипаже в гости к гетерам. Давно следовало осмотреть все своими глазами, а не предполагать  и представлять со сводок и отчетов подчиненных, и надо сказать увиденное меня приятно порадовало.
        Управляющая виконтесса Линси Поруг приняла почетного гостя лично, проведя по дому и степенно поясняя установленные нормы поведения. После легкого ужина меня перепоручили умелой массажистке, которая добавляла в движение кистей слабенький выплеск маны исцеления, чем и заслужила славу мастерицы.
        А когда вместо кудесницы-гетеры моя спина ощутила прикосновение чужих женских рук, я даже не удивился и усмехнулся про себя, заранее зная, что за гостья пожаловала к нам на огонек.
        - Не дергайтесь, граф, иначе нож проткнет вам шею со стороны затылка.
        - Кто вы, сударыня, и что надо от меня лично?
        - В некоторых кругах меня знают под именем Гадюка, и я зарабатываю на жизнь охотой на дворян, купцов и других сильных мира сего. По периметру дома рассредоточено двадцать моих бойцов ранга не ниже Воина или Учителя в отношении магов, поэтому не советую сопротивляться, будь ты хоть самым крутым воителем на планете.
        - И кому же понадобилась скромная персона не самого богатого графа, чтобы посылать за ним двадцать головорезов из лучшего отряда охотников?
        - Не прибедняйтесь, молодой человек, деньги у вас точно есть, так как мне за живого уплачено двести тысяч, а зная жадность баронов-заказчиков - они выбьют из вас в несколько раз больше.
        - Так чего же мы ждем, Гадюка?
        - Честно говоря, я удивлена, что так легко смогла приблизиться к вам. Слава о ваших подвигах и личных качествах дошла и до нас, поэтому пока мы беседуем, мои люди проверяют подступы к дому терпения.
        А чтобы вы не натворили глупостей по пути и после, я одену на вас, граф, мой любимый поводок для магов и плотно свяжу вам руки, - в подтверждении ее слов шею захлестнула мягкая кожа.
        Конечно, я для проформы посопротивлялся, получив от умелой воительницы и ее двух подручных бойцов, пожаловавших на окрик, несколько синяков и ссадин, но в результате на мне красовался артефакт, блокирующий магические умения природных стихий, а руки от запястий до локтей скрутили за спиной.
        Самое удивительное, что источники действительно не откликались, и даже магия крови бессильно пасовала перед ошейником, тем самым не позволяя рассчитывать на последующую трансформацию метаморфа.
        Из козырей при мне остались ментальные способности и, в качестве последнего спасательного круга, браслет времени под кожей на запястье, так как телепорт и клинки с сумкой я умышленно оставил под присмотром своих бойцов.
        К сожалению, иного способа быстро проникнуть на территорию одного из защищенных замков баронов не существовало, а длительная осада по всем правилам воинского искусства в самом сердце королевства Тенгрия, несомненно, привлекла бы внимание монарха и его гвардии. Поэтому мы пошли на этот рискованный шаг, выдав меня под видом беспомощной жертвы, как только интерес наших врагов визуально проявился.
        Для пущей убедительности, чуть позже подоспевшие охранники публичного заведения вступили в бой с наемниками Гадюки и в ходе стычки, пока меня выносили, успели порубить пятерых ее бойцов. Маги охотников просто не ожидали встретиться с организованными мечниками, увешанными защитными артефактами по самые уши, поэтому допустили выпад до ближнего боя, а когда сообразили что к чему - проще вышло ретироваться под прикрытием заклинаний, чем ждать прибытия городской стражи.
        Везли меня на лошади, и путь занял пару часов. Я внимательно поглядывал по сторонам, наверняка зная, что нас незримо сопровождают парды с вашнами, но, тем не менее, визуально их не обнаружил.
        Замковая стража тут же приняла ценного пленника и заточила в подвальную тюрьму, где, как я успел сосчитать, ожидали своего часа около двадцати человек, разного пола и возраста. Темница отдавала сыростью и фекалиями, а в некоторых местах в нос шибал отчетливый запах недавно пролитой крови.
        Мои пленители вдвоем заявились через полчаса и, несмотря на поздний час, оба барона,  судя по всему, еще не ложились, изрядно набравшись спиртного.
        - Что, граф, тебя терзают вопросы, где ты и почему здесь? - с издевкой пробасил Тримо Дего, наблюдая за мною через решетку.
        - Небось думает, что произошла ошибка или надеется, что его обязательно скоро найдут соратники, - подключился к разговору Финад Бугс.
        - Нет, его подданные далеко, а студента-первокурсника некому искать. Ты только подумай, Финад, граф решил поучиться в столичной Академии, а сейчас опрометчиво вылез за стены студенческого городка. А ведь наставники, как пить дать, предупреждали, что вокруг живут злые и сильные люди, которые могут надавать по головке или, чего хуже - продать в рабство. Посмотри на него - с виду отличный воин на арену в Некрос, да и задатки мага имеются, но жаль, заказчица четко просила казнить по ее приезду, а голову продемонстрировать остальным, чтобы не сопротивлялись при передаче прав наследования на домен. По глазам вижу, что ты уже догадался, кому обязан за поломанную жизнь. Не стоило переходить дорогу Жадной Вдове, даже мы опасаемся эту стерву с огромными деньгами и связями.
        - Так то оно так, Тримо, но мы потратились на охотников, и прибыток от продажи не получим, так что, граф, ты нам должен. Мы готовы повременить с сообщением к виконтессе о поимке, а взамен ты напишешь записку управляющей замка компенсировать наши хлопоты. Скажем, пятьсот тысяч в золоте, вполне подходящая плата за несколько месяцев отсрочки.
        - А подумать, господа «хорошие», дадите? - поникшим голосом спросил я, прекрасно понимая, что как только деньги попадут им в руки, приговор тут же исполнят.
        - До утра, граф. И не строй планов на освобождение. Чтоб ты понимал, замок надежно охраняется умелыми воинами, и никто из посторонних и приближенных к королевскому двору в наши края не заглядывает. А станешь упираться - так палач у нас искусный, и очень любит ломать крепких парней.
        Девушки, знаешь ли, и часа не выдерживают, моля о пощаде и смерти, в общем, никакого удовольствия, - по окончании фразы оба феодала залились в безудержном ржаче, очевидно припомнив какую-то из прошлых невольниц.
        В принципе я готовился к более жесткому приему, но по факту, бароны не знают где и как погибли их сыновья-подонки, а также кто организовал клуб по интересам с гетерами. Очевидно, работорговцы расценивают меня как обыкновенный заказ от знакомой виконтессы Ринки Лорунс, за счет которого вполне по силам дополнительно разжиться. Но, как бы там ни было, основание разорить этот гнойник в случае расследования и претензий от герцога Милдо у меня появилось, жаль только Жадная Вдова из-за отсутствия в замке опять избежит карающей руки правосудия.
        Очередная попытка противиться действию ошейника ни к чему не привела, я банально переоценил собственные возможности, планируя за счет свойств метаморфа освободиться от пут и перебить часть караульных. А тем временем мои люди терпеливо ждали сигнала в виде лазейки в воротах, относя сложившуюся паузу на замысел их глупого лидера. Поэтому пришлось лихорадочно выстраивать новые шаги.
        В то, что меня оставят в покое до утра тоже не верилось, и, как в подтверждение здравого скепсиса, когда в коридоре раздались тяжелые шаги, я ни на секунду не сомневался, что это по мою душу.
        Палач выглядел более чем внушительно, за два метра в росте, широченные плечи и внушительные руки, но служба у баронов отразилась лишним весом и несуетливыми движениями некогда достойного бойца. Малые надежды на снятие пут не оправдались, душегуб проявил достаточно осторожности. А прежде чем посадить меня на стул, его ноги несколько раз прошлись по моим ребрам и голове, предварительно убеждая пленника в умелости и правильном выборе ремесла.
        Но когда маленькая по сравнению с телом голова и бегающие по сторонам глазки уперлись в мою окровавленную переносицу, ментальный мягкий выпад позволил аккуратно ворваться в голову мастера боли. 
        Гуно, так звали получеловека, полумутанта являлся психически неуравновешенным типом, которого подобрал один из баронов после службы в армии. Парень еще с детства испытывал побои и унижения от окружающих, добывая себе на хлеб уличными кражами, а когда записался в солдаты, проявилась его кровожадность и накопленная ненависть.
        Разведчиков, в чьих рядах последние годы служил будущий палач, зачастую перед выходом накачивали боевыми зельями и не всегда успевали убрать последствия, сразу же ввязываясь в очередной бой, что и привело к физическим мутациям и приступам ненависти, в ходе которых Гуно мог резать и рвать зубами всех подряд, своих и чужих без разбору.
        Только барону Триму Дего удавалось хоть как-то контролировать чудовище в виде человека, навсегда определив судьбу после окончания службы обоих.
        Мне его психическая неуравновешенность играла на руку, ведь чем больше отклонений, тем меньше сопротивляется мозг, и опытному психологу, не говоря уже о маге Разума, не составляет труда взять пациента под полный контроль и внушить ему что угодно, вплоть до самоубийства.
        Первым делом Гуно развязал меня, правда с плотно облегающим шею артефактом и ему справиться не удалось. Более того, любое усилие отражалось в обратную сторону, увеличивая давление на жертву и тем самым ограничивая возможности на неудачные эксперименты.
        После этого без особых проблем мне удалось прочитать память детины, отмечая все подробности местной караульной службы, количества наемников и вкусы баронов в отношении пленников, благо палач пользовался беспрекословным доверием со стороны обоих и был вхож в любое из помещений. Еще бы, не каждому позволено приносить морально сломленных девушек в личные покои хозяев по тайным переходам, а потом прикапывать их трупы в саду. Каковой бы жестокостью и безрассудством не отличались бароны, простым дружинникам знать об их теневой жизни ни к чему. 
        В отношении личных умений каждого из врагов и иных сюрпризов увиденное меня не сильно обрадовало. Тримо Дего, как маг Воды, вокруг стен замка вырыл ров и при нападении оперировал стихией, как щитом. Для Магистра его сила внушала уважение, но секрет скрывался в браслете-артефакте, который являлся ключом к вмурованным в стену накопителям. Стоило отрубить хозяину руку, и внешний периметр откроется перед нападавшими, хотя добраться до тела барона сквозь многочисленную охрану  - задача не из легких.
        Второй барон имеет ранг Учителя Огня и, по большей мере, полагается на хорошо обученных дружинников, но когда надо - его атаки тоже приносят немало разрушений и потерь в стане противника.
        Дополняет магическую мощь дружков тайный подземный ход между их замками, позволяя в случае осады приходить на выручку друг другу.
        В общем, план родился по ходу, и я потратил около часа на гипнотическое программирование деградированного мутанта. Тримо Дего сам виноват, относясь к палачу как к верному псу и зачастую подпуская того на расстояние вытянутой руки. Мне осталось вложить в голову Гуно задачу под видом доклада приблизиться к бывшему хозяину и отрубить конечность с артефактом как минимум, а в идеале покончить с обоими магами, тем самым открывая дорогу для захвата замка.
        Постоянные тренировки с разумом накладывали на каждого одаренного определенные ограничения - не употреблять чрезмерно алкоголь и иные психотропные зелья. Однако бароны настолько расслабились за своими стенами, упиваясь безнаказанностью и отсутствием контроля со стороны ближнего круга монарха, что постепенно скатились к банальным пьянкам, теряя в личной мощи как боевые маги. В отношении женщин каждый из них вел беспорядочную жизнь, удовлетворяя похоть за счет будущих рабынь, а дети давно выросли и стали на свою дорогу - кто, дистанцировавшись от работорговцев и покинув родные пенаты, а кто, присоединившись к разбою, в качестве рядовых порученцев.
        В то время как зомбированный смертник отправился на последнее задание в своей жизни, мне следовало перебить охрану надвратной башни, состоящей из четырех бойцов, и открыть хотя бы калитку изнутри.  
        Даже без бронекостюма «Кольчуга», оружия и магических способностей метаморф сам по себе уникальный боец, справиться с которым под силу только мастерам клинка или опытному искуснику, а таких, как правило, в ночной караул не ставят. За счет стремительных перебежек мне удалось незаметно подобраться к жертвам, а когда смазанный силуэт ворвался в помещение башни, стражники поначалу даже опешили от неожиданности.
        Первому врагу я на ходу вырвал кадык, а второй умер от сильного удара снизу вверх в нос, когда оставшиеся два у дальней стены попытались схватиться за оружие.
        Не знаю почему, то ли выучка наемников далеко отличалась от идеальной, то ли их смутил вид полуголого противника, но обвешанные оружием воины не пытались кричать, оповещая тревогу, а первым делом схватились за клинки.
        Выхватить меч у кого-то из ранее убитых я не успевал, все решали доли секунды, но ноги и руки молниеносно отработали по открытым участкам тела еще живых оппонентов, давая мне тем самым время поставить точку.
        Мало кто из опытных воинов сдерживает рефлексы и когда кровь хлещет из брови или носа способен продолжать бой практически без промедлений. Но мне секундного замешательства бандитов хватило, чтобы отобрать кинжал на поясе и молниеносными  движениями, на пределе собственной скорости, полоснуть по горлу ближнего и дослать броском короткий клинок в глаз последнему, четвертому караульному.
        Затем, практически без передышки, я ринулся к калитке, а когда защита стен на мгновение активировалась и опала, понял, что мой смертник точно достиг одной из целей - рука с артефактом отрублена.
        Пока парды, варги и наисильнейшие бойцы из людей вырезали выбегающих на шум и еще спящих дружинников барона, я облачился в любезно предоставленную одежду и подхватил с земли пару клинков. Конечно, это не родные мечи, давно сбалансированные под хозяина, но на то и нужен опыт, чтобы в бою использовать все, что попадет под руку, даже любые обломки, фрагменты щита и амуниции…
        Гадюка спросонья услышала крики и отборные ругательства дружинников барона, правда совсем не характерные для пьяного угара, а когда выглянула во двор, сон как рукой сняло - повсюду хозяйничали хорошо экипированные воины графства Арканум. Конечно, в темноте и при захвате чужих замков никто гербы на туниках не носит, но спутать пард и варгов, в рядах которых выделялись боевые маги, с кем-то другим было очень сложно.
        - Как же они за ночь успели добраться со своего домена сюда? - первый вопрос сама себе задала наемница. - И как прорвались через защиту стен и караульных?
        По всему выходило, что нападавшие заранее готовились к штурму и ждали только условного знака или диверсии кого-то из баронских головорезов. 
        Как бы там ни было, настало время беспокоиться за свою собственную жизнь, и наемница стремглав побежала в соседний зал, где расположилась ее верная команда. Пятнадцать человек, среди которых два средних мага - жизнюк и водник - единогласно поддержали идею прорываться к воротам через боковую узкую лестницу, где противнику не удастся использовать преимущество в количестве. Сколько воинов граф сконцентрировал для атаки - понять пока нереально, а значит, рассчитывать приходится на худший вариант.    
        Сдаваться без боя Гадюка не планировала, не рассчитывая на пощаду со стороны бывшего пленника, по крайней мере, в среде охотников за головами и работорговцев снисхождения не приняты, а добытых в ходе сражения воинов, как правило, ждала казнь или невольничий рынок.
        Поначалу ее план сработал как надо, им удалось потеснить людей графа, но когда группа наемницы выбралась на открытое пространство перед воротами - их зажали со всех сторон, постепенно вырезая ощетинившихся во все направления бойцов.
        Голова графа мелькала, словно солнечный зайчик, то тут, то там, внося перевес его бойцам, если возникала задержка, причем, только обагренные кровью клинки и больше ничего не сопутствовало его успеху. Пожалуй, слава непревзойденного мечника и лидера не преувеличена, а четко спланированная акция с пленником указывала на умение дворянина, что называется, действовать на грани жизни и смерти, ведь никто заранее не мог гарантировать, что ему после захвата ее сохранят.
        Когда бок о бок с нею осталось всего пятеро, Гадюка решилась на последний шанс.
        - Граф, остановите своих воинов, и выпустите нас, тогда обещаю снять артефакт с шеи! Иначе вам никогда не восстановить контроль над источниками.
        По сигналу лидера воины отступили на шаг, правда, клинки не вернулись в ножны. Север вышел на первый план, чтобы лицом к лицу продолжить диалог…
        После того, как мы покончили с частью баронских головорезов внутри замка и обнаружили остальных мертвыми за праздничным столом, я понял, что палач Гуно успел перед смертью порубить бывших хозяев и еще троих приближенных, но насладиться победой не дал окрик одной из пард. Во внутренний дворик пробивается группа Гадюки, а с соседнего замка, через подземный ход, пожаловали в подмогу дружинники Финада Бугса. 
        Приказав пардам организовать кольцо вокруг наемников, я личным примером заражал остальных расправляться с вновь прибывшими. В итоге за счет выучки и неожиданности восемь сотен моих бойцов сначала одержали верх над примерно равным числом бойцов первого барона и уничтожили пять десятков резерва от второго.
        Командир замкового гарнизона Финада Бугса, как выяснилось позже, завидев в зареве огней бойню у соседа, не рискнул поставить на кон всю дружину, а отправил на выручку хозяину и его компаньону половину имеющихся бойцов. Его расчет строился на то, что меньшим числом собственный замок не удержать, даже обрушив свод тоннеля, но и поддержку работодателю отправить наемник просто обязан.
        Перемолотив всех, я вдруг услышал крик, раздающийся от центральной площадки, где сдерживали напор наших пард наемники Гадюки.
        Лидерша охотников предлагала сделку, а наше численное превосходство не оставляло сомнений в победителе. Поэтому я дал знать, что не против разговора, ведь последнее желание смертников свято.
        - Слишком самоуверенное суждение, охотница. Разгадка артефактов - мое любимое занятие на досуге, а нарушенная связь с источниками лишь подтолкнет к скорейшему решению.
        - Моя кожа привязана к хозяйке магией крови, парень, поэтому еще никому не удалось от нее избавиться самостоятельно, - на миг участки тела красивой женщины покрылись мелкой черной чешуей, указывая на задатки оборотня и причины возникшего прозвища.
        - Кто мешает мне прикончить владелицу артефакта, тем самым прервав связь с ошейником?
        - Ритуал заговора частиц плоти предусматривает подобный случай, тут же сжимая жертву до смерти, и даже острая сталь не способна повредить полоску кожи, сдавливающую вашу шею, граф.
        - Умка, мы можем что-то придумать, - спросил я мысленно у помощницы, пояс с которой любезно получил от своих бойцов при встрече.
        - Мне под силу удержать ремешок от фатального сжимания, выстроив энергетический щит на грани соприкосновения кромки поводка с  телом, майор, но как долго удастся противиться его действию, сказать не могу. Плюс твой теневой дракон тоже способен поддержать жизнь хозяина еще какое-то время.
        - Действуй, умница, пора поставить зазнайку на место, - отдал я приказ помощнице, а сам вернулся к разговору с наемницей.
        - У меня, госпожа Гадюка, другое предложение. Вы устраняете свой артефакт и в одиночку убираетесь восвояси, так сказать жизнь за жизнь, или соглашаетесь отработать долг передо мною за пленение вместе со своей оставшейся командой. В противном случае  - я готов рискнуть, отдав приказ на уничтожение всей вашей банды, а чтобы вы не сомневались в моих словах, прошу, попробуйте задействовать артефакт по-полной.
        Речитатив, зазвучавший из уст наемницы, призывал ошейник задушить жертву, но ухмылка на моем лице демонстрировала перед всеми сбой работы артефакта.
        Гримаса удивления, а затем и отчаяния в глазах признанной охотницы лучше любых слов указывала на панику, и в конце неудавшейся пробы она сдалась.
        - Хорошо, граф, уповаю на ваше слово дворянина и пристану на второй вариант, возможный между нами.
        - Не сомневался в ваших лидерских качествах, охотница, приступайте к делу.
        Гадюка на несгибающихся ногах приблизилась к бывшему пленнику, ожидая карающего удара в любой момент, и, надрезав палец, смочила кровью поводок мага, тем самым отдавая ошейнику команду отпустить жертву.
        А когда уже ставший ненавистным артефакт вернулся к хозяйке, граф указал имя виконтессы Ринки Лорунс, как отступной заказ ее команде. Причем не обязательно доставлять Жадную Вдову живьем, достаточно будет принести голову.
        Клятва скрепила контракт по всем правилам магической планеты, и их действительно отпустили за ворота…
        После штурма мои люди получили указание, как следует подчистить закрома взятого в клинки замка, а напоследок спалить его, чтобы наследникам соседа в качестве визуального назидания оставить руины за работорговлю и подтолкнуть к сговорчивости в отношении отступного выкупа.
        Присваивать уделы, находящиеся внутри королевства в свою собственность и тратить силы на второй бастион я не видел смысла, ведь бароны казнены собственным палачом, а по следу заказчицы отправлены лучшие охотники. В случае же претензий со стороны правящей семьи Рокс-Равук, есть масса свидетелей, в лице бывших пленников и слуг, о личной обиде нанесенной графу Северу, который в своем праве потребовал возврат долга, пролив кровь обидчиков.
        В «гостях» у баронов меня уже ничего не держало, поэтому я поспешил домой, предчувствуя, что ночные приключения на этом еще не завершены…
        Витана проснулась от тревожных предчувствий недалеко за полночь и наткнулась в холле на встревоженную Снежну.
        - Что-то случилось с Владом! Я не могу мысленно докричаться до него и сильно переживаю, - сообщила подруге эльфийка.
        - Я тоже ощущаю подобную тревогу, но Машуня утверждает, что наш благоверный отправился в дом развлечений, едва уложив нас в койки, - выдала суть своего диалога с ИскИном ведьма.
        - Тогда почему же мы бездействуем? Давай отправимся вслед, и решим уже на месте, какая месть ждет кобеля, застуканного на горячем, - возбужденно предложила эльфийка.
        - Через пять минут встречаемся на выходе, и не забудь привлечь к прогулке вашну...
        Прыгнув посредством личного телепорта сразу на лужайку в столичную усадьбу, я обнаружил одну дикую кошку, которая сбила меня с ног и принялась вылизывать лицо нарушителя, а следом появилась Машуня.
        - А где вторая вашна, которая привязана ритуалом к Витане? - задал я вопрос управляющей, отмечая некую странность, ведь хвостатые обычно встречали меня парой.
        - Вместе с воинственно настроенными девушками отправилась искать блудного графа, - менторским голосом вышколенного дворецкого констатировала управляющая.
        - О как. Им не спалось, а ты, очевидно, выдала часть моих планов? Хорошо хоть додумались прихватить четвероногую подругу, все-таки ночные прогулки по темным улицам и переулкам города не так безопасны.
        - Да, Влад. Девушки собрались посетить клуб легкодоступных женщин и несколько минут назад покинули усадьбу.
        - Ясно, попробую нагнать их, пока магини сгоряча  не затеяли чего лишнего.
        Однако дойти до места назначения не судилось, в пяти кварталах от особняка мое внимание привлек бой с применением знакомых заклинаний. Еще на подступах я увидел, кто держит оборону в тупике.
        На переднем плане мелькала вашна, пытаясь пробиться через магические щиты и клинки трех одаренных, позади нее выступала ведьма, сдерживая атакующие плетения еще троих искусников, а Витана сзади подпитывала подругу маной и изредка выбрасывала в ответ оборонительные заклинания школы Жизни.
        Со спины нападавших не распознать, одно знаю точно - четверо магов Воздуха, один Водник и адепт Смерти.
        Чтобы сразу же оттянуть часть сил на себя, я загодя окрикнул атакующих.
        - Господа маги, что же вы выбрали себе в противники слабеньких женщин?!
        - О, вот это сюрприз, друзья! - воскликнул Курам Лорунс, разворачивая корпус к новому действующему лицу. - Не знаю, как ты вырвался из плена баронов, сученок, но отпускать кого-то из вас живыми абсолютно не входит в наши планы.
        Расклад  -  шестеро против четверых, учитывая вашну - не самый плохой, если бы, не разница в знаниях. Наши источники суммарно ненамного уступают противнику, но умения позволяют оперировать лишь простыми заклинаниями до третьего уровня сложности. Остается только держаться как можно дольше, применять козыри в виде ментальных способностей и артефактов, а также уповать на скорое прибытие стражников короля.

«КОПЬЕ ВОЗДУХА» я принял на «УНИВЕРСАЛЬНЫЙ ЩИТ», в ответ «СОСУЛЬКА» максимальной мощности, прыжок вплотную и рубануть мечом по защите соседа. Не обращая внимание на его вскрик, все-таки металл темного клинка как раз и рассчитан против одаренных, подскок к третьему и выплеск «ВОДЯНОГО ЛЕЗВИЯ» на секунду сбивает «ЗАСЛОН ВОЗДУХА». «ПОБЕГ КОЛЮЧКИ» от Витаны пробивает ногу ближайшего мага, а Снежна падает на землю от «КУЛАКА СТИХИИ» пятого уровня, полученного в затылок. 
        Больше медлить нельзя - ментальный удар по Кураму заставляет его с криком и кровью из носа присесть на колени, а вашна достает когтями  горло страхующего со спины соседа. Витана в«ЗАЩИТНОМ КОКОНЕ» школы Смерти, так как появились жертвы на поле боя, выдерживает натиск противника-смертяги с четвертого курса, применившего «ПЛАЩ ТЕНИ» и за счет ответного плетения Жизни рушит его собственную оборону. Воспользовавшись случаем, мой нож вслед успевает задеть ухо мерзавца, а вашна ставит точку в его жизни, разрывая клыками шею со спины.
        Двое магов из компании недоносков, осознав потери и остаток собственных сил, попытались сбежать, но одного настиг меч, брошенный словно копье, а второго сбил булыжник, мысленно пущенный Витаной, как только мой магический выпад снял «ВОЗДУШНУЮ ЗАВЕСУ» четвертого уровня.
        Девочка растет, применила навык из новой для себя области, дополнив атаку партнера. Пока мы разобрались с поверженной парой, вашна, совершенно не церемонясь, исполосовала лидера группы - Курама.
        - Подожди, подруга! - ментально окликнул я кошку, - Этот подонок нужен нам живым. Иначе объяснить причины побоища местным стражам порядка будет достаточно трудно.
        Схватку группами выигрывает та сторона, которая лучше взаимодействует между собой, и мы сдали экзамен на вшивость, если не на отлично, то гораздо лучше среднего. Витана хлопотала над Снежной, пытаясь привести ее в чувства после сотрясения мозга и ушиба на плече, а я накладывал повязки кошке, невосприимчивой к плетениям школы Жизни, затягивая потуже две раны, полученные от клинков.
        - Как ты? - спросил я эльфийку, не забывая поглядывать на Курама, стонущего и связанного ремнями, снятыми с мертвых дружков.
        - В порядке, только сильно устала. Мы были в клубе гетер, Влад, подозревая тебя во всех тяжких, а когда возвращались - на нас напали дружки этого урода. Конечно, предложение добровольно поучаствовать в групповой оргии мы с ведьмой отвергли, хотя если бы наши сомнения не рассеяли бывшие невольницы в доме развлечений, наверное, все-таки стоило серьезно подумать о замене любовника. Ребят, как ты видишь, отказ расстроил, поэтому в ход пошла магия. Если бы не моя любимица, против шестерых не получилось бы  выстоять, а так - в общем, ты подоспел вовремя, - несколько сумбурно излагала хронологию событий остроухая красавица.
        - Все хорошо, что хорошо кончается. Сейчас сдадим нашего пленника городской страже, а вот, кстати, и они, и домой. А там как раз при помощи ремня и разберем, в тесном кругу, так сказать, и без свидетелей, вопросы доверия и послушания. Ведь я предупреждал некоторых взбалмошных девиц об опасности со стороны исправника или иных подонков?
        - Тогда уж давай дождемся выздоровления Снежны, - пытаясь оттянуть наш разговор до участия компаньонки, залепетала эльфийка с алеющим румянцем на щеках.
        - Э нет, дорогая, каждая из вас, вместе или по отдельности, ответит за подозрения, ревность и глупости, так сказать, по всей строгости. Благо вашну с собой взяли, хотя разгуливать по городу с дикой кошкой, пусть и в ночи, не самое верное решение по маскировке. Могли и на более опытных магов нарваться.
        - Но, Влад! Ты тоже хорош! О своих планах ничего не сказал, пропал куда-то, а нам что думать, если после посещения спален двух красавиц тебя понесло в бордель? - с наигранным возмущением залепетала эльфийка.
        - Так все, разборки дома, а пока встречаем стражу, - подытожил я пикировку, когда маги и мечники короля достаточно приблизились к нам.
        Пленника мы сдали быстро, пройдя все формальности и заверив конвоиров  клятвой, что явимся в Гильдию по первому же вызову, если надо подтвердить показания. Маг патруля быстро влил в рот Курама зелье, временно лишающее его дара, и под влиянием специального артефакта в виде короткого жезла  получил от  четверокурсника правдивые ответы о причине нападения на девушек.
        Немного рассмешила комичность ситуации, когда я представил в их руках полосатые палки, с помощью которых служители правопорядка на Земле тоже пытаются навязать свой закон на дорогах, но я быстро унял веселье, так как его могли воспринять как издевку.
        Меня всегда интересовали подробности работы таких служб, особенно способы определения зачинщиков и виноватых, и, надо сказать, продемонстрированные действия приятно удивили. Сначала допросили подозреваемого, продолжая контролировать нас, а после сложившейся картины испытывать действие зелий и артефакта на остальных отпала необходимость. При этом с двух других переулков очень быстро подтянулись еще две группы патрульных. Окажись злодеями мы, первая пятерка, дождавшись подмоги, тут же перешла бы в атаку или к пленению, а так все разошлись миром.
        ГЛАВА 17.
        Исправник, находясь в хорошем расположении духа, ожидал свежие новости, а точнее записку или посыльного от старшекурсников компании Курама, которые непременно разрешили проблему с нелюдями из последнего набора.
        Когда личный порученец, по заданию Крыйса не спускавший очей с графа Севера, прибежал посреди ночи и сообщил, что связанного выскочку наемники вынесли из дома терпимости, сердце Магистра Земли затрепетало в предвкушении победы, но завершить начатое возмездие исправник поручил именно группе сыночка Лорунс. Таким образом, он задумал связать Курама с делом исчезновения графа и его подруг, а также доплатить за услугу, чтобы отпрыск Жадной Вдовы не посмел открыть рот о заказчике, при возможном расследовании ректором и деканами пропажи студентов.
        Но когда порог Академии утром переступила ненавистная троица предполагаемых жертв - Север, Снежна и Витана - что-то активно с улыбками обсуждая между собой, в груди мага нещадно закололо.
        Как же так может быть, ведь достаточно хорошо известная командирша охотников за головами, Гадюка, не из тех, кто теряет свою жертву, даже если та попытается откупиться, все-таки репутация в среде наемников напрямую влияет на уровень заработков. А шестеро старшекурсников, каждый из которых по опыту и мастерству на две головы превосходит пару соплячек, пусть и с задатками сильных магинь, попросту не могли опростоволоситься.
        Однако тревожные мысли и чувства исправника прервало письмо из Гильдии Магов, любезно приглашающее Магистра Земли на немедленную аудиенцию.
        Такое иногда происходило, если дело касалось нашкодивших студентов, повздоривших с патрулем или убивших пару тройку горожан. Своих агентов исправник выкупал, вдвойне компенсируя затраты за счет попавшегося, такова тайная договоренность герцога Милдо с Архимагом Гильдии, а посторонних ожидал солидный штраф или дуэль.
        Исправник быстро набросал несколько слов для компании Курама, чтобы дождались его прихода, прежде чем займутся личными делами или опять уйдут в загул, и без задней мысли отправился в город.
        Крыйс еще не знал, и даже абсолютно не догадывался, чем обернется встреча с представителями Гильдии Магов для него лично…
        Завтра нам с Витаной предстояло сдать экзамен по школе Смерти, а Снежну ждали на кафедре Жизни, поэтому каждый из нас плотно занялся повторением материала и обсуждением в тесном кругу домашних заготовок. Так как мы пока еще не дотягивали до искусных магов, народная мудрость: «одна голова - хорошо, а три - гораздо лучше» способствовала обнаружению серьезных ошибок и мелких погрешностей, тем самым увеличивая шансы на успех.
        Весь первый курс ставит перед собой задачу добиться от студентов освоения двух базовых направлений - теоретический багаж общеизвестных рун, блоков и простейших конструкций из них, а также полный контроль над обласканной стихией.  
        В атакующих школах, как зачастую называли первостихии Огня и Воздуха, важно было не только сформировать плетение, но и удержать его в боевом состоянии, сколько потребуется времени. Даже простейший «ОГНЕННЫЙ ШАР» сам по себе норовил сорваться в полет, сжигая кислород по ходу движения, а что говорить о более сложных конфигурациях заклинаний этой школы.
        При работе с воздушной стихией основная проблема состояла в том, что уже собранное в плетение количество частиц взаимодействует с родственной окружающей средой, норовя рассыпаться или поделиться энергией. Поэтому наравне с развитием внутренних источников для будущих магов этих школ с самого детства актуальным считалась самодисциплина тела и эмоций. Стоило огневику вспылить, и плетение не просто выходило из-под контроля, распадаясь на части как у воздуховика, а взрывалось от переполненной оболочки, зачастую калеча неопытного мага и окружающих.  
        Со стихиями Воды и Земли работать не в пример легче, но только если дело касается защитных заклинаний, укрепляя природу пленки натяжения жидкости или формируя из почвы подобие нерушимого монолита.
        Поэтому так популярны среди адептов этих школ големы и спровоцированные при атаках природные катаклизмы. Добиться формирования и, самое главное, перемещения готового плетения без отрыва от естественной среды крайне сложно, как дождаться снега посреди пустыни, а раз так - земляки пользовались спросом на материковой части планеты, водники - посреди морских просторов. Конечно, трудности контроля существовали и у них, дождь и волну еще можно удержать самостоятельно, но с набравшим по инерции обороты штормом может совладать только Архимаг, и то, далеко не каждый.
        Легче всего удается контролировать в рамках заклинаний проявления Жизни. Максимум, что можно ожидать при неудаче - разросшееся растение или измененное животное,  причем, сугубо в пределах влитой энергии, в то время как со Смертью следовало оперировать с крайней осторожностью.
        Серая стихия распространяется лавинообразно, пробуя на «вкус» все, что попадется ей на пути, и расширяя границы в любые, позволенные направления. Стоило неопытному искуснику чуть упустить концентрацию или переборщить с вливаемой маной, как подопытный зверь умирал или трансформировался в зомби, в отличие от жизнюка, в руках которого появлялся мутант. Причем в первом случае процессы необратимы, так как мертвую плоть под силу оживить лишь богам, в то время как во втором возможны варианты апгрейда. Таким методом эльфы вывели единорогов и, судя по слухам, еще несколько видов приспособленных для войны животных.
        Оборотни, шаманы и прочие адепты прикладных направлений отрабатывали навыки контроля над силой за счет плетений общей или, как говорят в простонародье, ритуальной магии. Подобным студентам само наполнение заклинаний внутренней маной давалось нелегко, не говоря уже об атаке или защите. А преимущество над обычными воинами в бою достигалось за счет трансформации собственного тела у оборотней и иже с ними или заранее подготовленной площадки с пентаграммой от жрецов и идолопоклонников. Истории известны случаи на подобии того, когда шаман орков, стоящий внутри печати с символами напоенной душами жертв выстоял в поединке против Архимага Огня.
        По школе Разума вечерами на арене девушки учились воздействовать на предметы разного веса и объема, а также отрабатывали свои навыки на мне, в качестве живого оппонента. Обороняясь и задействуя расчеты родного нейроимпланта, я без усилий определял их текущий уровень подготовки и любые огрехи. К моей радости, все указывало на то, что потенциал подруг довольно большой, и вполне по силам его подтолкнуть за счет второго этапа - освоения очередного камня Разума и установки взрослой модели нейросети.
        Витана давно определилась с основными космическими направлениями развития, делая упор на медицину, а Снежна еще колебалась между профессиями навигатора-пилота или инженера-конструктора. Показатели интеллекта обеих позволяли им освоить любой пласт из известных знаний, но я был на сто процентов уверен, что ведьма предпочтет управление кораблем и полеты, вместо копошения во внутренностях механизмов и разработки новых видов техники. Ее внутренний источник Воздуха способствует желанию постоянно передвигаться, уподобившись ветру, а значит, как пить дать, придется по душе управлять судном и в атмосфере, и в космосе.
        Если от общих задач первого курса вернуться непосредственно к завтрашнему экзамену, то надо сказать, что после случая с отравлением личное отношение ко мне и эльфийке с боку декана школы Смерти Морелех сильно изменилось в лучшую сторону.
        За счет индивидуальных занятий и правильного процесса запоминания благодаря нейросети мы оба сильно обогнали сокурсников, и, тем  не менее, предложение дроу усложнить задание при испытании и сдать сразу весь материал курса вначале не поддержали.
        Однако в ходе предварительной подготовки Магистру-декану, а если вспомнить ее бой со мной и ректором - то Архимагу, все же удалось убедить каждого из нас рискнуть, так как сочетание источников Жизни и Смерти редкое среди магов и гораздо упрощает контроль над нестабильной стихией.
        Я для экзамена выбрал живую декоративную розу в горшке, а остальные студенты в качестве подопытных использовали жуков, мышей и даже кролика. С животными работать не в пример легче, ведь кровеносная система визуально быстрее реагирует на воздействие, однако чем обширнее и глубже эффект заражения, тем сложнее его контролировать и остановить.
        По законам жанра, и во избежание роковых ошибок, каждый из студентов для начала выкладывает решение на бумаге в виде описания общего функционала плетения и всех применяемых по отдельности элементов будущих каскадов и рун, а только после утвердительного кивка декана демонстрируют свое искусство на практике.
        Причем не всегда ее одобрение указывает на правильно выбранный путь, задача экзаменатора не допустить физического поражения самого ученика или рядом присутствующих людей, а незначительные ошибки в расчетах и составленном заклинании - проблема студента, и только. А чтобы не доказывать некоторым самоуверенным и упрямым ребятам  ошибочности выбранного пути, проще вмешаться на этапе фиаско.
        Принимается испытание поодиночке, и связано это, прежде всего, с желанием исключить помехи со стороны других начинающих магов, хотя со второго курса обязательны групповые занятия, обучающие одаренных взаимодействовать в бою и контролировать стихию в любых, так сказать, походных условиях.
        В качестве экзаменатора выступает сам декан выбранной школы и один-два представителя от ректора, тем самым, исключая варианты получения проходных оценок для любимчиков и умышленного давления на неугодного студента. В исключительных случаях или при повторной пересдаче процесс контролирует глава Академии лично.
        Главное отличие мага Смерти от некроманта - работа с внутренним источником. Первый может вызвать стихию за счет резервов организма, даже без наличия погибших, но исключительно ценою полного истощения или старения собственных клеток, а вторые лишь активируют посох.
        Еще один способ не залазить в личный «карман» - накопитель, но природный минерал черного опала или обсидиана, подходящий  под серую стихию, чрезвычайно редок и ценится на Розе Миров на уровне бриллианта, универсального кристалла для любого одаренного, а искусственный камень боли требует жертв и находится под запретом практически во всех королевствах. Поэтому маги этой школы в первую очередь развивают внутренние резервы, а только во вторую - контроль, в отличие от всех остальных.
        Адепты Смерти стараются прибегать к личной силе не часто, как правило, в ходе вынужденной защиты или дуэли, а в спланированных сражениях предпочитают дождаться гибели бойцов с любой из сторон. Некроманты всегда рассчитывают на внешний источник только в виде умертвий и бессильны без посоха, выполняющего роль своеобразного ключа к стихии.
        Пройдя первый этап на бумаге, и дождавшись утвердительного кивка от декана дроу, я перешел ко второму. Представив в уме всю цепочку рун, что тоже редкость среди начинающих магов, больше доверяющих поступательной работе с блоками мануально-вербальной, я значительно сократил время на работу. Кроме того темная эльфийка согласилась с моими выкладками, точно зная, что контроль за процессом будет усилен заклинанием противоположной школы, потому что мы обговаривали такую возможность на предварительной консультации.
        Несколько минут обработки живого цветка готовыми плетениями второго уровня в результате привели к задуманному эффекту - по всему стеблю растения снизу вверх протянулась мертвая дорожка плоти, но не по прямой, что тоже довольно нелегко, а по спирали. Иными словами, мне пришлось буквально заставить розу перестроить внутреннюю систему подпитки бутона, в обход пораженных участков клеток. Без жесткого контроля со стороны мага, цветок сразу завянет или заклинание отразится небольшими пятнами мертвой плоти. Чередуя стихии Жизни и Смерти, мне удалось добиться редкого эффекта, включая трупный яд в виде маленьких капель на пораженных шипах в завершении.
        Если скрыть дорожку отмерших клеток внутри стебля в реальных условиях вне экзамена, и наложить блок отсрочки по времени для яда, то подарок подобного цветка недругу может спровоцировать отравление жертвы, прикоснувшейся к смертоносной колючке. Очень изящное орудие убийства, заранее опознать которое сможет даже не каждый опытный маг Жизни.    
        - Великолепно, Влад. Я, в общем, и не сомневалась в ваших способностях, а последнее дополнение колючего и смертоносного растения только добавляет вам баллы, - отметила мою поделку дроу. - У моих коллег вопросов к вам нет, мы прекрасно видим сложность работы и понимаем, что без рунного ряда и двух стихий такое невозможно.
        - Благодарю вас, госпожа декан, и за внимание, и за поддержку до экзамена.
        - Годовой курс я вам закрываю и, более того, декан Жизни тоже поддержит отметку по своему предмету, как только подойдет к нам в кабинет. Я уже попросила ассистентку ее позвать. Только спровоцируйте цветение бутона, добавив толику маны исцеления, госпоже Никсории это очень понравится.
        Я воспользовался советом дроу и возможностью сократить время на экзамены, добившись высокой оценки от появившейся в скорости декана Жизни. Как она восторгалась красотой цветка, и даже вскрикнула после предупреждения о смертоносных шипах, до поры не предполагая подвоха.
        Витана со Снежной тоже сдали свои экзамены в смежных стихиях, как и я, закрыв материал первого курса полностью, но в этот раз предложение сокурсников отметить полученные успешные результаты за стенами студгородка мы дружно отклонили. Еще не хватало продолжить эскапады с похищениями и нападениями со стороны наших врагов и недоброжелателей.
        Кроме того, следовало, как следует выспаться, перед следующим по списку, но далеко не последним в очереди для меня, испытанием по стихии Огня.
        К вечеру я приготовил жаренные на решетке колбаски с овощами и достал из сумки путника небольшой бочонок пива. Девушки поначалу отнекивались, больше рассчитывая на вино, но когда с помощью плетений Льда я подал каждой запотевшие глиняные кружки и с выражением блаженства на лице отпил огромный глоток хмельного напитка, дамы сдались. 
        За ужином мы опять мечтали на тему ближайшего будущего, обсуждая предстоящие трехнедельные каникулы. Все бы ничего, но когда Снежна вскользь затронула мой завтрашний экзамен по стихии Огня, а Витана припомнила сплетни, давно окутавшие тифлингессу, декана обозначенного факультета, в глазах подруг стал разгораться какой-то нездоровый блеск.
        Пауза в несколько секунд указывала на ментальный разговор между ними, по окончанию которого ведьма присела мне на колени, а эльфийка покинула семейную компанию.
        - Поделили, что ли?
        - Договорились о тактике, любимый, - лукаво улыбнулась белоголовая красавица.
        Ведьма сдалась через пару часов, приятно вымотав меня в ходе любовной игры. После постельных хулиганств я заспешил в душ, а Снежна, пожелав хорошей ночи, засобиралась к себе. Только под струей прохладной воды мне пришла в голову догадка, почему подруга не присоединилась и не осталась ночевать до утра. 
        По возвращению меня встречала в любимом кружевном белье эльфийка, сексуально расположив скрещенные ноги.
        - Я уже заждалась, суженый. Надеюсь, у тебя остались силы на зайку?
        Любое упоминание ушей и животных с характерной физиологией вызывало у надменных эльфов гнев, вплоть до дуэли насмерть, но Витана воспитывалась среди пард и очень любила мои подколки, прекрасно чувствуя отнюдь не ироничную интонацию собеседника.
        Вторая сексуальная террористка продержалась чуть больше, видно выплескивая на меня нерастраченную энергию молодого тела.
        Для метаморфа четыре часика на сон вполне достаточно, чтобы восстановить тонус, так почему в первую очередь не доставить себе и подругам удовольствие, а уж потом можно и опочивать.
        Однако выйдя из душевой во второй раз, я обнаружил на заново застеленной постели Снежну, понимая, что дамы решили сегодня меня загонять, чередуя вахты между собой.
        - Влад, ты же сам говорил: «Если близкая девушка чего-то хочет, то лучше ей это дать, иначе она возьмет сама». Так что иди скорей ко мне.

«Ладно, красавицы, раз уж решили проверить меня на прочность, тогда не просите пощады», - подумал я и бросился в объятия красавицы с сиреневыми глазами.
        Под утро снова настал черед Витаны, но в этот раз прелестница отобрала у меня инициативу полностью. Что только не вытворяла остроухая бестия, умело пройдя по всем эрогенным зонам руками, языком и прижимаясь к моему телу своими превосходными формами. Устроенный ею по всем правилам танцевального искусства стриптиз и оральные ласки могли взбудоражить любого, будь он даже импотентом со стажем или дряхлым стариком на последнем издыхании.
        Но меня терзали смутные сомнения, поэтому утром за завтраком я решился на маленький допрос.
        - Колитесь, красавицы, что это был за хулиганский марафон сегодня ночью?
        Обе пырснули смехом, но эльфийка не заставила ждать с ответом.
        - Ты же не будешь отрицать, что вскорости тебе предстоит встреча с тифлингессой, которая не пропустила в Академии не одной юб…, то есть брюк. Вот мы и подумали, что нужно достаточно уважить нижнюю «голову» своего возлюбленного, чтобы верхняя достойно выстояла перед соблазном, ведь огненные женщины такие проказницы, особенно в деле возбуждения мужского либидо.
        - Надеюсь, при столь тщательном исполнении тактического плана вы сами получили удовлетворение? - не стал сердиться на подруг я, понимая подоплеку их поступка и глубину переживания.

      - О, муж наш, мы просто тонули в реке удовольствия и нежились на волнах маны любви, наполняющей внутренние источники сверх возможного, - без толики сарказма заверила ведьма.  
        - И обязательно потребуем повторения, чуть позже, когда ты сдашь все экзамены, и перед нами не станут маячить столь поспешные планы, - поддержала подругу отпетая ушастая хулиганка.
        - Договорились, постельные разбойницы, и смотрите мне, чтобы потом пощады не просили, - заверил я своих красавиц и отправился на факультет Огня.
        Под дверью кабинета меня встретили перепуганные первокурсники, а на заданный вопрос, в чем проблема, одна из девушек пояснила:
        - Декан Малфия одета подчеркнуто строго, что обычно бывает, когда у нее нет настроения, поэтому шансы сдать испытание значительно уменьшились.
        - Если знаешь предмет, то чего бояться? - попробовал поспорить я.
        - Ты мужчина, а наша тифлингесса редко выплескивает гнев на самцов, - возразила дама, - зато по полной отрывается на девушках.   
        - Не советую кипишевать раньше времени и сдавать позиции без боя, авось ты ошибаешься, а уже расстроилась и не сможешь вовремя собраться для работы, - как мог, поддержал я паникующую собеседницу.
        Однако молодая магиня Огня оказалась права, Малфия решила устроить первому курсу разнос, но не только дамам, а и каждому из парней, вразброс вызывая на ковер следующего испытуемого.
        Когда перед дверью вместе со мной ждала своей очереди еще одна девушка, а часть из «отстрелявшихся» уже покинули факультет в расстроенных чувствах, я понял, что оставлен тифлингессой  на закуску, и сегодня мне предстоит выдержать очень тяжелый экзамен.
        - Здравствуйте, госпожа декан, - первым поздоровался я и приветственно кивнул ее ассистентке из помощниц ректора, замыкая сегодняшних сдающих.
        Малфия действительно выглядела как строгая и опытная наставница, на вид не старше тридцати. Собранные в аккуратную прическу волосы, прямая черная юбка чуть выше колен с боковым разрезом и застегнутая на все пуговицы белоснежная рубашка с коротким рукавом подчеркивали ее аппетитные формы и выбранный образ, а прямоугольные, в тонкой, я бы даже сказал  изящной, оправе очки дополняли деловой образ красавицы.
        - Добрый день, молодой человек. Прошу вас, присаживайтесь за стол по центру и приступайте к теоретической части экзамена. 
        В течение двадцати минут я расписал цепочку рун и блоков, за счет которых планировал осуществлять контроль над плетением Огня. Никто не мешал по примеру остальных просто задать направление и скорость, что обычно и делали в отношении нестабильной хаотичной стихии. Но на крыльях успеха соединения двух стихий в прошлый раз «Остапа, что называется, понесло» и я решил покуражиться вновь, добавив контроль с помощью школы Воздуха.
        Магиня внимательно изучила записи, обсудила с помощницей то или иное предложенное решение, а затем обратилась ко мне:
        - На первый взгляд неплохо, но смущают руны иной стихии, которые вы планируете использовать для контроля за перемещением, и я не уверенна, что у вас  получится удержать оба заклинания при помехах извне, ведь в бою не бывает идеальных условий. В любом случае, это ваш выбор и вам решать, применять его или нет, - подчеркнула тифлингесса, намекая на пока еще возможное отступление. - Даю вам несколько минут на подготовку, и можете приступать к практической части. Если справитесь, работа закроет материал всего курса, а нет - так вас ждет пересдача и, заметьте - только за первое полугодие.
        Сконцентрировавшись и выстроив в уме парад рун и отдельных участков плетения, я вызвал с помощью внутренней энергии огненную стихию, сформировав фигуру парящей над столом небольшой бабочки.
        Малфия приблизилась поближе и, взяв сексуально, как умеет истинная женщина, дужку очков в рот, оценивающе уставилась на мой шедевр.
        - Пока все замечательно, Влад, а если подует ветерок? - сложенные в трубочку полные алые губы выдали легкое колебание воздуха, заставляя меня усилить контроль дополнительным каскадом рун.
        Когда декан подала знак ассистентке, я не заметил, но помощница, не дожидаясь итога представления, покинула кабинет, что и послужило сигналом к преображению магини.
        Рыжие волосы моментально рассыпались по плечам, верхние пуговицы рубашки расстегнулись, образовав декольте и выпуская из плена великолепную упругую грудь без лифчика, а язык сексуально и призывно прошелся по губам.
        Но, несмотря на возбуждающую игру ее тела передо мной, контроль над огненной бабочкой не ослаб, иначе плетение уже распалось бы, однако огненная бестия и не думала на этом останавливаться.
        Чуть подняв руками повыше юбку, искусительница продемонстрировала красивые колени, забралась на стол и в позе голодной львицы с прогибом в спине стала приближаться ко мне, при этом шея и что-то блестящее между виднеющимися полушариями груди приковывали мое внимание, а сексуальные губы и периодически увлажняющий их язык обещали непристойное наслаждение.
        - Влад, ментальное воздействие на рецепторы удовольствия пятого уровня, - завопила в голове Умка.
        Еще до воплощения задумки с бабочкой я подключил три потока сознания, два из которых удерживают разные стихии - Огня и Воздуха, а третье - отслеживает внешнюю обстановку, поэтому под влияние тифлингессы попала только часть разума, срочно выстраивая внутренние фильтры от повторной атаки.
        Тем временем Малфия приблизилась ко мне практически вплотную и сдула со своей ладони какой-то заблестевший порошок.
        - Усиление давления до седьмого уровня, - продолжила нагнетать обстановку помощница.
        Чтобы отвлечь или остановить красавицу, я усадил огненную бабочку на ее оголенное плечо, однако легкий ожог не нарушил домогательств тифлингессы, оставив своеобразную татуировку на нежном плече.
        Женщина плавным движением отодвинула стол, и сбросила к ногам верхнюю одежду.
        Только теперь я полностью увидел необычайно красивое ожерелье из красных рубинов на ее шее и услышал короткое заклинание на языке магов.
        - Ментальная атака возбуждением девятого уровня, Влад. А ведь это не просто безделушка, а артефакт-усилитель. Еще чуть-чуть - и ты не сможешь контролировать свое тело, бросившись во все тяжкие и пойдя на поводу у гениталий. И так нейросеть еле успевает фильтровать и гасить выплеск гормонов в кровь. 
        Я мысленно отгородился от захваченного потока сознания, продолжая трезво и с холодным рассудком контролировать всю ситуацию в целом.
        Малфия подошла поближе к сидящему перед ней в полном ступоре студенту и провела руками по брюкам в районе ширинки. А затем, заразительно, от души рассмеявшись, отпрянула назад.
        - Поздравляю, молодой человек, вы сдали годовой материал. Несмотря на внешние помехи, вы продолжали контролировать свое плетение, а подарок в виде огненной татуировки мне и самой понравился. Теперь я точно уверенна, что в бою вам никто не помешает сосредоточиться на целях. И хоть тело правильно, эрекцией, реагирует на женскую плоть, подчеркивая начало самца, разум остался чистым.
        Женщина быстро оделась и привела прическу в прежнее состояние.
        - Я могу быть свободен, госпожа декан?
        - Да, молодой человек, но помните, дверь моей спальни для вас всегда открыта, - уже без намеков подчеркнула тифлингесса.
        В этот раз мне не обломилась оценка по школе Воздуха, но не беда, по этой стихии я тоже неплохо готов.
        Пока шел домой, мысленно благодарил своих космических учителей, сумевших привить дисциплину телу и уму, а также красавиц-подруг, которые на протяжении ночи удовольствиями испытывали и закаляли настоящие чувства. Не скрою, плоть естественно отреагировала на идеальные формы очередной самки, но разум не впал в пучину страсти, четко отделяя настоящее чувство от фривольного.  
        Едва я успел поделиться радостной новостью с любимыми девчонками и поприветствовать остальных постояльцев, появившихся после гулянки в городе, по студенческому городку объявили общий сбор первого курса через пару часов перед ректоратом. Похоже, произошло что-то неординарное, раз пригласили весь поток, чего раньше еще никогда не случалось.
        Когда все собрались, шушукаясь о возможных причинах, на крыльцо вышел ректор в сопровождении женщины, цепким взглядом осматривающей студентов.
        - Дамы и господа, позвольте вам представить баронессу Рину Пекан, Магистра Воды, с сегодняшнего дня исполняющую обязанности исправника в нашей Академии. Прошу отнестись к ней с уважением и пониманием. На этом все.
        Но отбыть домой вместе со всеми нам не удалось, возникшая рядом помощница Архимага тихо заявила:
        - А вас, Влад Север, с Витаной и Снежной, ректор попросил задержаться. - Подымайтесь в его кабинет.
        Как я в принципе уже и догадывался, нас встречали в том же составе - первое лицо Академии и только что представленная исправница.
        - Господа студенты, Гильдии Магов столицы королевства, а затем и мне лично стали известны некоторые подробности ваших ночных похождений. В результате проведенных разбирательств, студент четвертого курса Курам Лорунс отчислен и предстанет перед судом, а Крыйс отозван со службы. Если у вас остались претензии или пожелания - можете озвучить госпоже Пекан, - не стал тянуть ректор.
        - Нет, господин Архимаг, мы не станем что-либо добавлять, так как абсолютно уверены в компетенции Гильдии Магов, - за всех ответил я.
        - Ваших показаний не требуется, поэтому можете готовиться к следующему испытанию, - добавила исправница, строго взглянув в глаза каждому из нас.
        Эти слова означали только одно - был применен допрос под воздействием специального зелья правды, частое применение или передозировка которого приводит к безумию испытуемого.
        - Что вы скажете о новой работнице тайной стражи герцога Милдо? - спросил я у подруг пока мы шли к дому.
        - Чувствую, доставит эта фурия нам немало хлопот, - выдала эльфийка. - Вы заметили, как она нас рассматривала, будто выбирая каким лучше способом и когда убить надоедливых насекомых…
        Закончив измываться над последним студентом, Малфия на радостях написала короткую записку своей королеве и вместе с артефактным ожерельем отправила личную служанку в качестве курьера к столичному телепорту.

«Дорогая госпожа! Он прошел испытание. Сообщите, пожалуйста, время встречи.
        Ваша фаворитка, Малфия»…
        В то время как студенты Академии, расположенной в королевстве людей заканчивали сессию, далеко в горах некоторые разумные обсуждали процесс подготовки к турниру.
        - Проходи Долиар, мне надо с тобой поговорить о наших планах.
        - Да, Ваше Величество, у меня все на мази.
        - Так чего же ты молчишь, мне из тебя кузнечными клещами планы по турниру выпытывать?
        - Да не о чем беспокоиться, мой король, все под полным контролем, как и в прошлый раз.
        - Давай выкладывай подробности, шельма, а то я тебя не знаю.
        - Наши кланы не уступят позиций, так что семь обязательных советников от Ювелиров и пять по праву первого места от младших Банкиров за нами. Остальные, по договоренности - за мастерами от Купцов и Горняков. 
        - С кланом Атрефакторов, после смерти брата глубокоуважаемого Манлина и бегства его семьи, по-твоему, покончено?
        - Да, Ваше Величество, я сомневаюсь, что у опального декана найдутся ресурсы, а точнее, опытные люди во всех иных, не связанных с его магической школой направлениях. Сейчас собрать родственников и вдохновить остальных подданных на борьбу, на мой взгляд, нереально, даже если посулить значительные премии. То же самое касается Кузнецов, где власть сосредоточена в руках младших семей.
        - Ты плохо знаешь Мастера Умелые Руки, Долиар. А, между прочим, я с детства дружил с его отцом, и мальчик рос на моих глазах. Я прекрасно помню, насколько искусен Манлин в магии и как он умеет заводить приятельские отношения с окружающими. Недаром Хранители планеты вытащили его из-под нашего удара, так вовремя предложив место декана Академии в королевстве у людей.
        - Как бы там ни было, его мало кто из слабых родов поддержит, Ваше….
        - Так стоп, Долиар!!! - криком и ударом кулаком по подлокотнику прервал речь своего помощника и правую руку в клане король гномов. - Я же просил, когда мы наедине называть меня Золотой Мастер или Дунлин Восьмой.
        - Простите, мой король, привычка, - в оправдание запричитал солидный гном.  
        - Так, значит, ты и дальних родственников его клана запугал? - всем корпусом подался вперед монарх, как хищник, готовящийся к прыжку.
        - Что вы, Мастер, - отпрянул от сюзерена гном. - Я лишь намекнул некоторым старым, умудренным магам и заслуженным воинам из Кузнецов и Артефакторов, что не стоит высовываться без нашего на то согласия.
        - Почему так происходит, Долиар? - спустя паузу, успокоившись, продолжил диалог король.
        - С детства нас считали побратимами, не разлей вода. Все завидовали вокруг дружбе молодых, подающих надежды гномов - ювелира, артефактора и кузнеца. Прошли десятилетия, и что? Из нашей троицы я остался один. Клан Кузнецов потерял два самых уважаемых рода Наковальни и Молота, не считая последнего правнука моего друга Хагрима по имени Нирли, которого выжили из гор менее родовитые семьи. Артефакторы тоже скатились на четвертые, а то и на пятые позиции после гибели Каздума, отца Манлина.  
        - Виною тому власть, Золотой Мастер, и последствия недавно завершившихся битв, - ответил своему королю гном. - Воины и боевые маги этих кланов, конечно, не без нашей помощи, более от остальных пострадали в ходе сражений, а амбиции первых лиц вместо поиска поддержки и дружбы с правящим родом, как подобало поступить при малой численности, предпочли  продолжить соперничество.
        - Гномы все привыкли списывать на боевые действия. А ведь еще тысячу лет назад, перед столетней войной с эльфами, у нас было семь основных линий - Горняки, Кузнецы, Артефакторы, Купцы, Ювелиры и самые старые кланы Хранителей и Строителей. Политика внутри родов по принципу «каждый сам за себя» привела к тому, что наш народ потерял цвет нации - полностью исчезли Хранители и Строители, предки которых первыми заселяли планету. У Кузнецов на первые позиции выбились младшие семейства, а у Артефакторов среди старших остался Мастер Умелые Руки Манлин, который пока не женат и не имеет наследников.
        - Да, но после тех событий наши предки договорились о единой армии, состоящей из представителей всех кланов, в зависимости от численности мужской половины того или иного семейства, - помощник решил напомнить, что советники давно ознакомлены с проблемой и по своему отреагировали в пользу правящей династии. - Кроме того, от слияния некоторых представителей Купцов и Ювелиров сформировался относительно молодой клан Банкиров, тем самым стимулируя развитие наиболее перспективных линий.
        - Нам мало войн, так мы еще постоянно затеваем внутренние распри, ищем предлог, чтобы вцепиться ослабшему в горло, - продолжил рассуждать на эту тему король.
        - Ты знаешь, я иногда жалею, что слушал тебя, и остальных родственников из состава приближенных советников в отношении подданных старых родов. Вам всегда и всюду мерещится заговор.  Более того, я желаю остановить травлю, пока не лишился сына и внука своих сейчас уже мертвых бывших друзей, а наш народ  - последних представителей именитых семейств. Ты слышал меня, Долиар? - с отчетливой угрозой в голосе надавил монарх.
        - Вы хотите возобновить позиции Артефакторов и Кузнецов при дворе, мой король? - официальным тоном поинтересовался помощник.
        - Нет, что сделано - не вернуть, но и добивать, как напрямую, так и за счет несчастного случая, не стоит.
        - Я понял вас, Дунлин Восьмой, но советники клана из числа  наших родственников будут крайне недовольны.
        - С ними я сам все решу, ты следи за врагами, я имею в виду настоящими, а не надуманными. Сюрпризы с инородцами будут?
        - Пока известно о возможном участии в боевых направлениях мастеров клинка от тифлингов, людей и орков. Магические поединки артефакторов разбавят наемники из Султаната, Некроса и Тенгрии, а остальным представителям на турнире однозначно ничего не светит.     
        - В общем, никакой интриги, - со скучающим видом констатировал хозяин покоев.
        - Мы не можем позволить себе ошибаться, мой король. Более того, советники считают, что пора отказаться от некоторых традиций нашего народа.
        - Без соперничества не будет развития, и ты это не хуже меня знаешь. А мнением замшелых интриганов, которые держатся за кресло власти и опасаются любых перемен, придется пренебречь. Как только мы позволим попрать традиции предков, народ гномов станет на грань выживания. Ладно, о внутренних делах все, что у тебя имеется относительно графства Арканум, где предпочитает отсиживаться основная часть наших изгоев? 
        - У меня есть среди изгнанников свои люди, король. И то, что там происходит, мне очень не нравится. Граф укрепил все границы каменными фортами, объединил племена Пардус и Варгов. За довольно короткий срок сколотил вполне боеспособную, хоть и не многочисленную армию, и, наконец, самое главное - свел дружбу с драконами.
        - Слухи таки подтвердились? - уточнил монарх.
        - Да, мало того, небесные стражи помогли графу разгромить рейд некромантов.
        - Что-то еще интересное есть по домену, или это все?
        - Мой маг-разведчик все трижды проверил, к источникам Воды и Земли добавились остальные стихии и мощный родник Жизни. Правда, так и не удалось понять в связи с чем такие перемены, но в случае атаки местные искусники смогут опереться на очень сильное подспорье.
        - Ты болван, Долиар, и невежда. Подыми старые манускрипты и освежи свою память. В письменах говорится  о  том, что чем больше в одном городе живет одаренных той или иной школы, тем сильнее в этом месте природный источник стихии. Кроме того, рядом с графством расположена чужеродная аномалия, которая так или иначе влияет на растения и животных близлежащих окрестностей.
        - Я как раз на эти факторы и грешу, Золотой Мастер. А по поводу сырого плана вторжения, советую повременить. На мой взгляд, герцог Милдо и остальные воинственные соседи еще не оставили надежду подмять кусок этой загадочной земли под себя, а когда они обломаются - мы почти добровольно и бескорыстно «поможем» соседу выбрать себе настоящего сюзерена.  
        - Поэтому вы решили не лезть к графу с договорами о союзе, а ограничились лишь торговыми соглашениями?

      - Да, мой король, нейтральная позиция допускает развитие любых ситуаций, и оправдываться перед союзниками, в лице той же Тенгрии, не придется.
        - Постоянно веди неотрывное наблюдение за этим графством, Долиар, чует мое сердце, мы еще не раз услышим о нем или его правителе. А сейчас оставь меня самого, надо подумать, как встретить королеву тифлингов и молодого монарха некромантов, откликнувшихся на приглашение лично посетить наш турнир. Пока не могу понять, о чем каждый из них хочет вести переговоры со мной, и это настораживает…
        Гнев от последних неудач переполнял душу короля эльфов, а непрекращающаяся головная боль не давала возможности сосредоточиться на новых планах. «Как избавиться от объявившихся принцесс навсегда?» - звучал набатом вопрос, лишая сна и уверенности в собственных силах. Вчерашним вечером все трое придворных Архимагов вынесли Властителю Леса неутешительный диагноз - внутренний источник Жизни безвозвратно исчез, а родник Смерти уменьшился вдвое.
        Самое печальное, что Ларнил на уровне интуиции чувствовал, чем сильнее его племянницы духом и крепче их намерения править лесным народом, тем слабее становится он сам. Священный Лес ощущает, кто из лидеров эльфов наиболее достоин трона, того и поддерживает, а остальных угнетает.
        Корону, которая напрямую влияет на магические способности правящей особы, Ларнил носить тоже не может - артефакт усиливает головную боль в несколько раз, возможно, таким способом, реагируя на окрас цветка татуировки. Решение проблемы есть - остаться единственным представителем правящего рода - тогда божественный Лес успокоится, и корона короля займет подобающее чело.
        Но, как бы там ни было, следовало обсудить текущие дела с верным помощником из племени дроу, на разговор с которым Властитель Леса настраивался все утро. 
        - Входи, Муилкорш, я уже заждался тебя, - отреагировал на стук в дверь собственных покоев король.
        - Вы посылали за мной, правитель?
        - Я хочу знать, ты разобрался, кто нанес нам коронное оскорбление, разгромив посольство в Альтусе? 
        - Из моих разведчиков вернулось всего пятеро, включая Дорниэля. К сожалению это все, кому удалось уцелеть после штурма и уйти от облавы, учиненной стражниками герцога Милдо. Следы в той бойне указывают на ночных воинов Сирейс, Властитель, но, на мой взгляд, некие штрихи притянуты за уши.
        - Я читал доклады уцелевших воинов и их командира-дроу. По их мнению, все указывает именно на сирейсцев, а причина - вражда между нашими странами, которая имеет очень древние корни.
        - После ночного боя двух наших семерок с черными воинами, герцог Милдо издал указ в отношении всех инородцев - не собираться более чем по трое, а городские стражники выдворили из столицы более сотни разумных разных рас. Поэтому, провести в столицу значительный отряд для штурма хорошо укрепленного посольства, в подвалах которого дополнительно дежурит пять десятков головорезов, было чрезвычайно трудно. Проще организовать два рейда в пограничных районах. Кроме того, после разгрома посольства пропали наши пленные, среди которых не было ни одного сирейсца.
        - Ты хочешь сказать, что это дело рук принцессы Менеланы?
        - Не исключено, Властитель. В последнее время ее окружали наемники из числа людей, но никто не мешал воспользоваться услугами отряда из Сирейса, чтобы освободить захваченного ювелира.
        - Между нашими народами многовековая вражда, и я очень сомневаюсь, что кто-либо из сановников соседей пошел на сговор с эльфийской принцессой, пусть даже опальной. А может, ты копаешь не в том направлении, дроу? Ты ранее сказал  - пленники. Кто еще успел побывать в казематах бывшего мертвого посла Линарса?
        - Монах-предатель, которого за вознаграждение ищут по всему материку поклонники Многоликого, да еще  малолетний сын купца Релоха.
        - О, как интересно! - изумился король. - А почему мы об этих разумных ничего не знаем?
        - Это была сугубо личная инициатива покойного посла. Бедное детство и простонародное происхождение наложили на характер Линарса свой отпечаток, а ведь я предупреждал вас, Властитель, что этому прохиндею доверять нельзя.
        - Брось, Муилкорш. Линарс был предан мне лично, прекрасно понимая, кому обязан своим положением. А то, что «крысятничал» за спиной, так ведь все мы не без греха. Кстати, может это купец постарался? У него достаточно денег нанять серьезный отряд для освобождения сына, да и с сирейсцами он не в соре.
        - Вряд ли. Между похищением и штурмом прошло пару дней, а на такую акцию следовало готовиться заранее.
        - Хорошо, советник, разбирайтесь дальше и обязательно подготовьте тщательный план мести сирейсцам. А какая информация относительно турнира гномов и сбора Глав эльфийских Домов? - решил переключиться на другие, не менее важные вопросы король.
        - В отношении коротышек деньги Ордену Звезды заплачены сполна, поэтому стоит ждать приятных новостей, и к визиту принцессы мы, кстати, тоже готовы. Портальные врата временно заблокированы, а по периметру Священного Леса усиленны наши секреты, ни одна мышь не проскользнет.
        Иного пути нет и любой, кто отважится без приглашения пробиться на совет, будет немедленно уничтожен, без огласки и колебаний, так и не дойдя до поляны неприкосновенности. Таким образом, мы и традиции не нарушим, и союзников принцесс выведем на чистую воду.
        Начиная со следующего дня, казни подвергнутся  главы инакомыслящих Домов, включая всех родственников по мужской линии, а женщин продадим в рабство без права на выкуп.
        - Поскорее бы. Чувствую, со смертью этих сучек и мое здоровье придет в норму, - сорвался на ругательства король эльфов. - Докладывай о любом из происшествий, Муилкорш, и усиль охрану дворца.
        ГЛАВА 18.
        Впереди простиралась дорога от границ графства в сторону столицы Тенгрии. Мы добирались до стационарного телепорта двумя экипажами в сопровождении отряда воинов, из двух десятков мечников и пяти магинь. Позади ехали гномы, кузнец Нирли и мастерица ювелирного дела Келла с дочкой Кроной, а впереди я со своими женами, Снежной и Витаной.
        Как мало нужно девушкам для счастья - любимый мужчина рядом и магическая татуировка на запястье, после ритуала прошло уже несколько часов, а они до сих пор восторженно делятся впечатлениями. Высоко в небе, выполняя сейчас роль разведчицы, парила сестра-дракона, Викария, упросившая меня и ее взять с собой на время каникул.
        Нам всем, правда, без бойцов сопровождения, следовало перейти в королевство гномов, чтобы поддержать род Артефакторов в состязаниях между кланами, о чем мы договорились с Манлином сразу после экзаменов. Именно этот разговор и последующие за ним события я прокручивал в своих воспоминаниях всю дорогу.

… - Влад, я хочу вернуться к теме турнира, о котором не так давно вам говорил, - продолжил декан факультета артефакторики, когда мы обсудили мои личные успехи на ниве учебы.
        - Магистр, я немного знаком с традициями вашего народа, но никак не могу понять, зачем это вам сейчас, а не скажем через пять лет. Живете и преподаете вы здесь, часть родственников тоже покинула Подгорное королевство, а остальные не претендуют на власть, и потому не представляют проблемы для окружения монарха. 
        - В том то и проблема, граф. Мы от природы очень мстительны и не останавливаемся, пока не увидим надгробье своего врага или соперника. К сожалению, вражда между семьями, чьи отпрыски могут претендовать на трон, длится не одно тысячелетие, и некоторые рода исчезли с лица планеты или влились в другие с потерей прав.
        Как правило, это касается женщин, которые с одной стороны любимы и оберегаемы, а с другой - бесправны в отношении власти и принятия решений в клане. Если я отступлю - моих родственников дожмут, в то же время несколько мест в рядах Советников короля гарантирует неприкосновенность и процветание, хотя бы на ближайшее время. А то, что Глава Артефакторов не живет в Подгорном королевстве - не скрою, вносит определенные трудности, особенно в принятии быстрых решений.
        С другой стороны я не маячу перед глазами монарха и тем более его жадных родственников, меня сложнее достать и организовать несчастный случай, и при этом никто не мешает направлять род через посыльного и стационарный столичный телепорт. 
        - Пусть так, Магистр, в принципе это не мое дело, но что вы ожидаете конкретно от меня? Как маг я еще не могу составить конкуренцию участникам турнира, да и не знаю специфику всех категорий соревнований.
        - Как минимум два выступления вам под силу - кулачный бой и поединки мастеров меча. Я видел вашу дуэль с четверокурсником факультета Огня и знаю о регулярных тренировках с близкими подругами. Кроме того, через своих родственников, живущих и работающих в вашем домене, навел справки о боевых столкновениях некоего графа с пиратами, ящерами и некромантами. Конечно, среди моих соклановцев тоже пока хватает высокоранговых воинов с перстнем мастерства на пальце, но подорвана сама вера в успех, и потому никто из них не имеет такого шанса, как вы, поверьте, хотя подобного атрибута на вашей руке нет, - продолжил настаивать Манлин.
        И еще, кроме обязательных номинаций будут и сюрпризы, ведь каждый из прошлых призеров норовит ввести свое состязание, близкое к специфике клана, а вы неоднократно демонстрировали гибкость ума во время сдачи экзаменов и словесных баталий с недругами.
        Например, Банкиры явно введут финансовые задачи, а Горняки - что-то связанное с добычей руды в забое, рассчитывая на победу как минимум в одном конкурсе. Хотя какую бы планку пьедестала не занял клан в отдельно взятом состязании, в конце баллы суммируются, подводя итог всего турнира, поэтому не всегда стоит ориентироваться только на первое место, достаточно везде взять вторые позиции, чтобы победить в целом. Потому каждый участник заранее продумывает тактику выступления своих представителей, и, к сожалению, не редки случаи договорных результатов в пользу правящего рода.   
        Не буду скрывать, у меня были переговоры с Кузнецами и Горняками, которые вместе с нашим кланом давно на последних ролях, поэтому следует нам на всех застолбить за собой хотя бы пять мест в качестве оппозиции - уже часть решений, требующих безоговорочной поддержки можно заблокировать или получить для собственных родов дополнительные преференции.
        - А почему король, имея большинство в Совете кланов, не заберет всю власть в свои руки, проводя решения, попирающие старые традиции?
        - Постепенно так и происходит, но Главы остальных кланов стараются воспротивиться этому, да и сам он прекрасно понимает, что без здорового соперничества народ гномов, как и любой другой, вырождается.
        - Тогда рассказывайте, какие же испытания ждут каждую команду-участницу в этом году, и каковы общие правила, раз уж мне не удается отговорить вас выступать?
        - Судя из характера вопроса, вы уже для себя приняли решение помочь моему клану, - сделал вывод декан. - Что ж, поясню принцип и обозначу обязательные номинации.  Боевые направления - поединки мечников и кулачных бойцов обычно разносят во времени в первый и последний день, хотя помощью магов Жизни для лечения травм и синяков никто не запрещает пользоваться. Драка стенка на стенку командами по одиннадцать мужчин знаменует середину турнира. Обязательно будет состязание всадников на горных козлах, где по жребию определяется одна из десяти вершин, а затем каждый из участников волен сам выбирать маршрут, главное первым достичь пика.
        Также любят гномы охоту на дикого зверя по трое участников от команды, с использованием арбалетов и луков. Мастера кузнечного дела посоревнуются в изготовлении боевого клинка или топора из заранее заготовленной болванки. Метание ножей и проверка силы рук проводится во время застолья и не есть обязательным для каждой из команд, но в случае выступления добавляет очки. Как я уже говорил, Горняки явно предложат добычу породы на время или еще что-нибудь в том же духе, а Ювелиры  - продемонстрировать созданный шедевр из заготовок металла и камней. Состязание скульпторов-каменотесов и сильнейших магов от клана дополнит битва големов от адептов Земли. А, чуть не забыл, дуэли хохмачей, задача которых развеселить всех присутствующих шутками и выдуманными историями по ходу обеда или ужина. Добавьте головоломки от банкиров, которые станет решать тот, кого выберут в нашей команде соперники, а может и какие другие сюрпризы, пока неизвестные моим родственникам, обитающим в горах.    
        - Честно говоря, удивлен, Мастер. Не ожидал столь насыщенной и разноплановой программы. А каково общее число участников в командах? Как я понимаю, ограничение существует, иначе более многочисленный или богатый род получает преимущество?
        - Каждый клан выставляет до тридцати состязающихся, двадцать семь из которых обязательно гномы, а остальные - инородцы, чтобы в реальном деле так сказать чувствовать новации лучших представителей от соседей.
        - И что, у вас уже все вакансии заполнены?
        - Откровенно говоря, нет.  Но если с воинами клана, живущими в горах, я еще имею надежды договориться сам, то с некоторыми изгоями потребуется ваше содействие, граф. Я уже послал письмо своей невестке, без нее состязание ювелиров нам не выиграть, но было бы неплохо еще уговорить кузнеца Нирли выступить за Артефакторов, по сути, против клана своих младших родственников, на которых у него личные обиды.
        Кроме того, чем больше магинь Жизни нам удастся привлечь в качестве помощников и болельщиц, тем быстрее мы сможем восстановиться после травм, и в этом вопросе я тоже рассчитываю на вас, Влад. 
        - Вы намекаете на моих близких подруг, господин декан?
        - Да, граф, но есть одно «но» - эльфийка. Гномы ненавидят представителей лесного народа, особенно мужчин, а женщин хоть и считают красивыми, но норовят сделать рабынями для постельных утех. Решается проблема просто - супружеская татуировка на запястье у девушки или ошейник невольницы. После такого теоретически можно вызвать мужа или хозяина на поединок, а после завладеть красавицей, но в отношении участника, как и приглашенного одним из Глав клана, действует вето.
        Возьмите этот большой и три маленьких медальона граф, это и есть пропуски от Артефакторов для вас, как члена команды, и сопровождающих из числа близких. Если кто из друзей тоже захочет поучаствовать - артефакты поменяем. Также можно попасть на турнир в качестве гостя короны и главы клана, но для этого требуется согласовать список с ближайшими советниками монарха и заплатить немалую сумму - от трех тысяч золотых за каждого разумного, которого пропустят.
        - С кузнецом Нирли я переговорю, господин декан, но влиять на его решение не возьмусь. Касательно своего участия - не вижу серьезных преград, чтобы отказать вам в помощи, раз вы так уверенны в моих способностях. Но я так и не услышал, на какой приз могу рассчитывать в случае успеха нашей команды?
        - Откровенно говоря, кроме денег от части общего вознаграждения и дружбы клана Артефакторов мне предложить вам нечего, граф.
        - Золото меня мало интересует, Мастер Умелые Руки, хотя, если плывет в руки - я от него не отказываюсь, а вот дружба с целым кланом, пусть и опальным - это уже неплохо. Есть у меня еще одно желание - посмотреть на портальные врата первопроходцев, люблю, знаете ли, поворошить историю. Подобное можно устроить?
        - Странная просьба, и без согласия короля невыполнима, но я попробую приложить усилия по ее реализации, граф, - без огня в глазах пообещал декан Манлин.  
        - Тогда по рукам, Глава клана Артефакторов, постараюсь прибыть в королевство гномов в оговоренный вами срок, надеюсь, вместе с вашей родственницей и кузнецом.
        - Я на вас полагаюсь целиком и полностью, граф, правда, встречать всех буду уже в королевстве, сами понимаете, надо уточнить состояние дел и подобрать остальных участников.
        После разговора с Манлином предстояло определиться, что делать с  девчонками, ожидающими меня дома. Свои экзамены мои подруги сдали уже неделю назад и сейчас все дни напролет проводили над новыми книжками в библиотеке, а также отрабатывали полученные навыки на арене.
        - Красавицы, собирайтесь в дорогу, нам необходимо как можно скорее посетить исследовательский центр моих предков, пришла пора ставить вам полноценные нейросети.
        - А что потом, Влад? Ты покажешь мне свой замок, познакомишь с сестрой? - засыпала вопросами эльфийка, так как в прошлый раз ее состояние не позволяло представить девушку всем близким, да и Викария пропадала в стане родичей драконов.
        - Есть вариант оставить вас обеих в медкапсулах изучать космические базы данных, но могу организовать вам отдых в замке.
        - Постой, постой, ты намекаешь на то, что сам будешь занят чем-то другим? - вклинилась ведьма, сердцем почувствовав мои намерения.
        - Декан Манлин попросил меня выступить на турнире гномов, чтобы поднять, так сказать, рейтинг клана Артефакторов в местном табеле о рангах, дамы. А коротышки - еще те снобы в отношении других рас, особенно эльфов, поэтому могут быть неприятности.
        Намек на запрет подействовал на моих подруг прямо противоположно, а природное любопытство только усилило и без того огромное желание окунуться в новые приключения. Знали бы они заранее, что мне придется одарить каждую из них брачной татуировкой на запястье, дабы избежать лишних трудностей - потащили бы любимого чуть ли не силой, и не медля ни секунды. 
        - Э нет, Влад, мы ни за что не пропустим веселья, тем более что такой случай побывать на празднике в Подгорном королевстве выпадает нечасто, - пошла в атаку ведьма.
        - И мне не верится, что косые взгляды и недовольство отдельно взятых коротышек остановят нашего героя, давно мечтающего уважить любимых дам, - добавила эльфийка. - В конце концов, можно применить маску или с помощью Манлина наложить иллюзию на мои ушки, чтобы не смущать некоторых гномов присутствием лесной феи.
        Что мне всегда  нравилось в моих красавицах - так это здравое мышление вместо капризов и истерик. Жизнь на магической планете и постоянное наличие врагов быстро учат прикидывать оптимальные варианты.
        - Некоторым ушастикам стоит уделить время подруге вашне, скучающей в столичном особняке, а белокурой красавице не помешает пообщаться с соплеменницами в графстве, - не стал я сразу поддаваться на уговоры обеих.
        - Витана, сдается мне причина не в турнире, - подмигнула подруге Снежна. - Кто-то решил показать себя во всей красе перед гномками, говорят среди них тоже немало красавиц.
        - Тогда придется нам на некоторое время лишить его «инструмента», а когда вернется - общими усилиями подстегнуть регенерацию органа, - включилась в игру Витана.
        - Жаль, конечно, отсекать от идеального тела столь нужного «младшего партнера», но зато уже ничто и никто не помешает ему победить, особенно в состязании певцов с тонким и звонким голосом, - продолжила язвить ведьма, перемещаясь ко мне за спину. 
        - Не дам свою тушку уродовать, хитрые бестии, - изобразил я панику, прекрасно понимая, что последует дальше.
        Когда до меня осталось не больше метра, обе красавицы слаженно бросились в борьбу, валя меня на пол. Конечно, после пяти минут борюканий пришлось поддаться им, но зато потом меня нежно перевернули на живот, раздели до пояса и в четыре руки стали мять спину  реллаксирующем массажем. Знают прелестницы, как нужно воздействовать на любимого мужчину.
        - Ладно, красавицы, уговорили, но все отложенные планы, в том числе по освоению космических баз, придется догонять в Академии во время следующего семестра, - в этот раз я решил уступить, но в то же время забросить удочку на будущее, когда отговорки о занятости и нарекания на усталость начнут сыпаться как из рога изобилия.
        - Что-то он быстро сдался, подруга, - засомневалась ведьма. - Сдается мне, Влад уже заранее имел готовый план действий, а нас решил просто подразнить, как говорится, для проформы.
        - Давно мы не устраивали ему сексуальных марафонов, вот и расслабился наш герой на местном укропе.
        Своей сути не спрячешь, вот уже близкие подруги вовсю используют словечки и обороты из моего лексикона, так недалеко засветить и свое иномирное происхождение перед всеми окружающими. Ведь именно на таких мелочах попадались разведчики и внедренные агенты во время войн на Земле.
        - Нет, гномкам, несмотря на слухи об их красоте и стати, ничего не светит, подруга, теперь мы с него и глаз не сведем, а если что - и из рук не выпустим, - с улыбками и прибаутками заспешили собираться бестии.
        Перемещаться в родное графство мы собрались на ночь глядя, чтобы не терять время, а перед этим я выпустил на разведку теневого дракона, и, как оказалось, не зря.
        - Влад, на пути в город засада. Если я правильно рассмотрел этих разумных в лесу, то они больше всего похожи на мутантов, - сообщил Драко, вернувшись из полета.
        - Вот и церковники взяли наш след, дружище. Но ничего, заодно проверим одну интересную заготовку, - заверил я мысленно своего фамильяра, вспоминая, что мы подготовили с эльфийкой в ближайшем перелеске.
        Изучив внимательно рунные знаки студента-гения, я при удобном случае повторил его художества в ближайшей роще, планируя в будущем организовать себе скрытые перемещения. Любое использование личного телепорта или применение плетений выше пятого уровня на территории Академии находится под контролем, особенно вне тренировочных арен, и обязательно вызовет вопросы со стороны исправника и ректора, поэтому возникли идеи подготовить себе стартовую площадку снаружи. Кроме того, исчезни кто-либо из студентов без «паспортного контроля» на входных воротах - и опять скандал и расследование.
        С другой стороны светить перед шпионами, чьих бы «мастей» они не были, наличие столь редкого артефакта, как личный телепорт - тоже не комильфо. Поэтому я и задумал сотворить еще один пространственный карман, замаскировав тем самым вход на «стартовую площадку».
        А чтобы по нашему приходу не разбираться со всеми зверушками, по незнанию попавшими в капкан иномирья, основную часть рун я вырезал на стволах деревьев, а остальные решил добавлять на земле незадолго до входа.
        Стационарные знаки Витана затянула корой, воздействуя плетениями Жизни на пострадавшие растения, а временные после ухода мы затрем ногой или их смоет ближайший  дождь. Животные хорошо распознают запахи и вряд ли полезут сразу за нами, в противном случае мы без усилий получим охотничий трофей.
        После отметки в студенческом о «загранкомандировке», я сообщил дамам новости об очередных любителях пообщаться с нами или кем-то еще из будущих магов без лишних свидетелей.
        - Красавицы, сейчас мы пройдемся по пути в столицу, но не доходя вон до того перекрестка, ретируемся в нашу рощу, где и воспользуемся домашней заготовкой с карманом.
        - Ты хочешь сказать, что впереди нас ожидают эльфы? Но как они догадались о нашем участии в налете на посольство, Влад? - предположила Витана.
        - Нет, в этот раз засаду организовали церковники, а из-за сорвавшегося восстания год назад их присутствие в королевстве Тенгрия тоже не столь желанно, особенно в окружении отряда мутантов. Мою скромную персону епископы считают главной причиной своих неудач, а от возможности грубо пообщаться с ведьмой и эльфийкой тоже не откажутся.
        - На этой планете есть разумные, которые не жаждут твоего «командирского» тела, любимый? - добавила иронии в вопрос ушастая принцесса, нисколько ни сомневаясь, кто интересует охотников.
        - Да, я такой, но иначе и вы бы меня не выбрали в свои мужья, красавицы, ведь так? - удалось отыграть мне «мяч» на их поле.
        - Опять наш герой намекает на собственную исключительность, Витана, - поддержала пикировку Снежна. - Пожалуй, следует в качестве наказания загрузить марафоном не только «младшего партнера», но и губы, язык и, конечно же, умелые руки виновного.
        - Чувствую, стоило соглашаться на ампутацию, - продолжил шутить я, получив в ответ улыбки и легкий подзатыльник от эльфийки.
        Предварительный план сработал как надо. Едва притаившиеся за деревьями враги, уверовав в свою отличную маскировку, увидели и опознали нас, мутанты осторожно, без лишнего шума решили обходить жертв по флангам, а когда мы демонстративно бросились наутек - возникла настоящая погоня на открытом пространстве.
        Фора в три сотни метров постепенно сокращалась, но мы успели вовремя, чтобы быстро начертить пару знаков возле звериной тропы.
        - А якорь, Влад? - решила указать на ошибку ведьма, внимательно наблюдавшая за моими художествами.
        - Нет, дорогая, это путь в один конец. Только мы дальше прыгнем с помощью телепорта, а наши преследователи потеряют часть боевых единиц, и значительно умерят свой пыл.
        Точку выхода я представил в столичном особняке, так как Витана настояла на том, чтобы на время каникул переместить вашну в графство. Оно и правильно, на территории домена сейчас обитало практически все племя Пардус, в окружении нескольких десятков кошек, а Чуждый Мир, располагающийся по соседству, позволял четвероногим хищницам устраивать интимные встречи с дикими самцами.
        Конечно, переброска еще одного, отнюдь не легкого существа несколько задержит нас, но оставлять без внимания преданную вашну не хотелось, тем более что Таша забрала свою подругу в султанат, куда потащил парду на время каникул влюбленный отпрыск местного монарха.
        Менелана тоже пропадала в графстве Арканум, так что дополнительная охрана столичной резиденции не требовалась. Безусловно, мне предстояло потрудиться, совершая два рейса вместо одного, и опустошая накопители, но чего не сделаешь ради своих подруг и друзей…
        - Епископ, что будем делать? Уже девять наших бойцов пропали на этой тропе, а мы так и не поняли что происходит, и куда делись эти выкидыши бездны, - выговорился церковному руководителю отряда, командир силовой группы мутантов.
        - Если бы твои бездари не натоптали здесь, словно стадо парнокопытных, может и следы какие нашлись бы. А так, вон только обрывки знаков, которые ни вместе, ни по отдельности ничего общего с телепортом не имеют. Плюс ко всему, откуда у недоучек мана на такой переход, они же явно не Архимаги? 
        - Возможно иллюзия, так как плетения высокого порядка не столь требовательны к развитому внутреннему источнику, сколько зависят от опыта мага, - продемонстрировал некую грамотность лидер мутантов. - Только все же куда, по-вашему, делись мои бойцы? 
        - Подумай своими куцыми мозгами, это похоже на пространственный карман, а мы стерли руны, отрезая беглецов и наших воинов от Розы Миров навсегда. Как мы теперь будем выглядеть перед иерархами церкви, если даже считавшуюся утерянной схему знаков показать не сможем? - перешел на крик епископ.
        - Да кто же знал, господин Гурво, что здесь обнаружится такое непотребство. Когда я добежал, уже семеро лучших воинов веры бесследно пропало, а двоих я послал уже после, чтобы убедиться что мне это все не привиделось. А если епископ Жилдо все же знает кого из Архимагов, кто еще владеет остатками знаний о подобных карманах-ловушках, может стоит воспользоваться его помощью? - взмолился мутант, сожалея о потерях отряда. - Мои ребята продержатся без еды и воды не больше десяти дней, а если настигнут этих студентов - то и все двадцать, насыщаясь плотью убиенных.
        - Оставь здесь пятерых бойцов, а остальным вели собираться в обратную дорогу, - оборвал разговор старший группы. - Опять придется каяться перед отцом настоятелем, - выдал распоряжения епископ Гурво, отшвырнув с силой попавшуюся на пути ветку…
        В замок мы прибыли глубокой ночью, поэтому не стали будить всех постояльцев, а ограничились Неждой и парой слуг, которые покормили вначале девушек, а позже следующую партию гостей - меня и вашну - размещая хозяина и его подруг по спальням.
        Рано утром, пока еще все отдыхали, меня ждал серьезный разговор с Менеланой.
        - Влад, ты поможешь мне попасть на Совет Домов эльфов?
        - Что, не терпится распрощаться с жизнью, принцесса? Или жажда власти застилает глаза настолько, что ты не видишь отличную ловушку, выстроенную на твоем пути, - попытался достучаться до ее разума я. - Чтобы оградиться от воинов твоего правящего родича в Священном Лесу, мне не хватит и всей армии графства.
        Не все цели стоит покорять, во что бы то ни стало, и порою гораздо вернее выдержать паузу, выманить врага из логова, столкнуть лбами с другими противниками и за это время как следует подготовиться.
        - Не горячись, Влад. Во время сборища Глав Домов существует древнее табу на любые боевые действия подле источников, кроме поединка по праву крови, конечно, и поверь, это не пустые слова. Священный Лес сам не дает своим детям нарушить этот закон, но как пробраться туда и ретироваться в случае фиаско - ума не приложу. Дядя распорядился заблокировать стационарный телепорт, несмотря на негодование купцов, а на подходах дежурят воины дроу и наемники, убивая каждого, кто вызывает подозрения, без разбирательств и суда.
        - Еще раз повторюсь, остается только выжидать и надеяться на следующую возможность, принцесса. Вам ли не знать, как важно иметь самообладание правителю, неважно на какую расу указывают его милые ушки, авось монарх и сам загнется, - в очередной раз я попробовал достучаться до ее здравомыслия.
        - Ты не понимаешь, перевертыш, эльфы ненавидят своего нынешнего короля и вынуждены подчиняться его некоторым приказам. А всех тех, кто не согласен или занимает нейтральную позицию, постепенно убивают или смещают на вторые роли, не говоря уже о некоторых болезнях Священного Леса, которые скоро не смогут скрывать от окружающих мои соплеменники.
        - Такова цена ошибки целого народа эльфов, принцесса. Главам Домов давно следовало поставить вопрос «Кто есть «ху»?» в отношении твоего дяди и цвета его тату, но они предпочли промолчать или согласиться с его подачками, за что и расплачиваются ушастики, независимо от принадлежности к тому или иному клану.  
        - Я готова присягнуть тебе на верность, странник, только помоги мне как можно быстрее покончить с неприятностями народа эльфов, - разрыдалась гордая принцесса.
        - Все, - поднял я руки вверх, - женские слезы - это удар ниже пояса, Менелана. Я подумаю над тем, как доставить тебя на Совет эльфов, но только после того, как разберусь с турниром гномов.
        Слезы красавицы моментально высохли, а я удостоился поцелуя в щеку. Потом до ушастой бестии дошел смысл моих последних слов, и она продолжила диалог.
        - Ты хочешь насладиться зрелищем состязаний коротышек, оставив Витану и Снежну в замке?
        - Э нет, хитрая плакса, я собираюсь участвовать за команду Артефакторов, по крайней мере, в двух номинациях - кулачный и мечный бой, а твоя милая сестра с ведьмой требуют взять их с собой, несмотря на многочисленные аргументы «против» и угрозу жизни со стороны хозяев.
        - Девочку понять можно, она влюблена и не хочет отпускать суженого от себя, а если учесть период жизни среди пард, на другой стороне суши, вполне допустимо незнание того, как коротышки ненавидят эльфов и что ждет девушку моего племени в Подгорном королевстве, - предположила Менелана.
        - Убивать такую красоту даже дикие гномы не станут, а вот поработать в постельном режиме придется долго, примерно столько, сколько лет ей наделила природа. Но ты особо не переживай, принцесса, недавно Витана со Снежной устроили мне такие хулиганства, что в этом отношении больше следует опасаться за здоровье гномов, - перешел я на иронию, наблюдая, как меняется лицо Менеланы по ходу реплики.
        - А как же мужская гордыня и чувство собственности в отношении красивой женщины? Ни за что не поверю, что ты упустишь Витану из своих амурных пут. Хотя есть же старшая сестра, как я забыла и сразу не догадалась о твоих коварных планах, Влад, - продолжила высказывать мысли вслух эльфийка. - Одну принцессу пристроить у гномов, взимая плату от всех смельчаков, побывавших в постели высокородной, а вторую пользовать самому. Тогда, если развивать мысль дальше, поднадоевшую ведьму уже давно ждут в стане орков, - продолжила логическую цепочку Менелана, подчеркивая, что тоже чувствует настроение собеседника и понимает юмор. - А если серьезно, Влад, какие аргументы с твоей стороны вынудят мою сестру одуматься и остаться в графстве?
        - Как мне объяснили знающие люди, посягательств любого из гномов к чужим красоткам можно легко избежать, если украсить шеи кожаными ремешками. Тебе больше какие нравятся - устрашающие, с острыми шипами, или гламурные, усыпанные драгоценными камнями, Менелана?
        Настроение принцессы с игривого вмиг изменилось на яростное, а глаза готовились извергать молнии в мою сторону.
        - Никогда, слышишь, никогда принцесса эльфийского рода, не станет рабыней, граф!!! Тело и душа Витаны просто погибнут на глазах у окружающих. Таково еще одно свойство магического цветка в виде тату, Влад. Как вижу, ты не знал об этом?
        - Менелана, как ты могла подумать обо мне такое? Я конечно метаморф, герой и все такое, но не подлец в итоге, - прижался я к стенке с вымученной улыбкой, пропуская разгневанную фурию мимо себя. - Есть еще один вариант, который я планирую предложить эльфийской красавице, но без твоего благословения, как старшей родственницы, в жены Витану не взять. 
        Принцесса замерла на миг, а потом резко развернулась и уставилась в мои глаза.
        - Ты не шутишь, Влад? Ради похода к гномам ты без уговоров и торга о наследстве готов обзавестись брачной татуировкой на запястье? - еще не до конца пришла в себя от услышанного особа королевских кровей, очевидно предполагая в будущем более сложную процедуру.
        - Причем тут гномы, Менелана. Я люблю Витану и Снежну и давно хотел привязать их покрепче к себе. Но прежде следовало убедиться, как они уживутся вместе, понимая, что я уже женат и имею несколько любовниц среди звезд, - демонстрируя проявившийся по моему желанию орнамент на руке, закончил я свой спич.
        Глаза принцессы при виде разноцветного сложного рисунка, обозначившегося на моем запястье, увеличились вдвое, а слова на время застряли в горле. Конечно, Менелана быстро взяла себя в руки и, проявляя горделивую осанку, тем самым включив особу королевских кровей, деловым тоном продолжила.  
        - Какой выкуп за высокородную эльфийку вы предлагаете, метаморф Север? И получено ли вами от Витаны предварительное согласие, в свете открывшихся данных о других женах?
        - Вот так всегда, стоит попросить руку и сердце понравившейся девчонки, как корыстолюбивые родственники сразу же потребуют внушительную мзду, забыв о прошлых заслугах и кровном братании со скромным, жаждущим любви, героем, - состроил я мину переживания и обиды.
        - Значит так, страдалец ты наш. О твоих планах позаботиться о моей сестренке, усадив на трон потомков живущих среди звезд, я уже слышала, но еще обеспечь, будь добр, мне пять, нет десять постоянных пропусков в космос, когда решишь покинуть нашу многострадальную планету. Чтобы я не напрашивалась в гости со свитой, каждый раз месяцами ожидая согласия, а могла нагрянуть внезапно, так сказать с генеральной проверкой, - поставила руки в боки старшая принцесса. - И пообещай, что приложишь уйму усилий, чтобы любовью и заботой наполнить тело и душу моей младшей сестренки, родственничек, а то натравлю на тебя всех убийц и охотников за головами, как местных, так и пришлых, - дополнила позу словесными угрозами лесная красавица.       
        - Полно, Менелана, не переигрывай. Я же вижу блеск радости в твоих глазах, а по поводу гостевых приглашений - так это не проблема, даже личный кораблик с охраной обеспечу, будь уверена. 
        - Где ты планируешь проводить церемонию и когда, Влад? - уже по-деловому продолжила наступать эльфийка.
        - Как только красавицы проснутся, в храме Любви, конечно, - ответил ей на вопросы в том же стиле я.
        - Так чего же мы ждем, сейчас я разбужу этих бездельниц, и начнем созывать народ на церемонию.
        - Э нет, принцесса, я не намерен устраивать столпотворение и массовую гулянку, мне еще надо пообщаться с гномом-кузнецом и сразу в путь к столичному телепорту.
        - Пусть так, - пошла на попятную Менелана, - но некоторых разумных я все же приглашу обязательно. - И потрудись еще раз показать свою татуировку, Влад, мне еще никогда не доводилось видеть такую замысловатую и насыщенную картинку.
        - Смотри, сестренка, - опять проявил я магический знак. - Его суть означает, что через смертельную клятву верности с моей судьбой связана не только женщина, но и сотни подданных, в жилах которых течет кровь метаморфов.
        - Хотела бы и я добиться подобного доверия от своего народа, Влад, но эльфы жуткие интриганы и свободолюбцы.
        - Отбрось корысть и не жалей собственной жизни, как еще недавно упрашивала меня вмешаться в дела лесных братьев, и у тебя все получится не хуже. Иди  уже, буди свою младшую вместе с ведьмой, я же вижу, как ты хочешь поторопить события. Только не говори им о сюрпризе, очень уж хочется насладиться реакцией двух прелестниц. Буду ожидать вас в храме Любви.
        Пока ждал Менелану с Витаной и Снежной, успел поздороваться с подоспевшей управляющей Неждой, контрразведчиком орком Деко, некоторыми командирами городской стражи, Стеллой и еще парой десятков магинь и старейшин всех живущих народов в моем графстве.
        Похоже, деятельная принцесса все-таки решила собрать в свидетели весь цвет общества, еще бы, не каждый день выдаешь замуж родную сестру, вновь обретенную после пятнадцати лет разлуки. Все присутствующие тихо шептались за моей спиной, еще не представляя причины столь быстрого собрания, пока, наконец, не появились три дамы - две эльфийки и ведьма.
        - Влад, что случилось? Менелана сообщила, что ты срочно зовешь нас помолиться перед походом. Это правда, ты случаем не заболел, ведь раньше никогда не обращался к богам? - забросала меня вопросами ведьма, косясь на толпы народа вокруг.
        - Согласна ли ты, Снежна …
        А дальше полились слова древней клятвы на языке магов прошлого, которую я произносил первый раз в космосе стоя рядом с Даной, причем часть рун, проявившихся после ритуала на моей руке, соответствовала тем, которые обнаружились на Розе Миров. В этот момент я наблюдал, как вспыхнули глаза ведьмы, уже осознавшей, что именно ей предлагают, и наполнились слезами у эльфийки.
        Конечно же, ментально я чувствовал, что Витана ощущает гордость за подругу- ведьму, дождавшуюся, наконец, желанного предложения руки и сердца, и не теряет надежды, что когда-то в будущем ее ждет то же самое.
        - Я счастлива ответить «да», мой любимый …, - проговорила Снежна, повторяя фразы из мысленно полученной от меня формулировки.
        - Согласна ли ты, Витана …, - вновь заговорил я, одновременно наблюдая за тем, как горят счастьем глаза ведьмы и тут же вспыхнули огнем «блюдца» младшей эльфийки.
        - Я стану твоей женой, Влад …, - уже улыбаясь, произнесла клятву ушастая красавица, посматривая украдкой на окружающих и показывая за спиной сестре кулак, за то, что не предупредила ее заранее, тем самым заставив некоторое время понервничать.
        После слов мы трое положили руки на небольшой алтарь храма, который налился магическим светом, озаряя все фрески, изображающие богиню Любви Афо и разные сцены жизни.
        Я обратил внимание на один из многочисленных портретов давно любимой небожительницы, расположенный на стене слева от меня, и дождался улыбки от своей жены в купе с голосом в голове: «Я принимаю этих девочек в нашу семью, Влад и благословляю вас любиться и размножаться».
        Затем в кубок с вином мы добавили нашу кровь и по очереди пригубили чашу, заканчивая тем самым ритуал женитьбы, полностью соответствующий древним местным традициям.
        Девушки увлеченно рассматривали проявившиеся на своих запястьях украшения в виде объемной разноцветной татуировки, причем у эльфийки оно больше напоминало букет из различных цветов и рун, а у ведьмы ледяные узоры на стекле вперемешку с иероглифами. На моей руке добавилось красок, фигур и знаков, а размер рисунка покрыл всю конечность от кисти до локтя.
        Пока дамы отправились домой, чтобы организовать праздничный обед, увлекая за собой собравшихся на церемонию гостей, я решил сбегать в городскую кузню, благо она располагалась поблизости от замка.
        - Привет, Нирли, соскучился уже?
        - Поздравляю, граф, радостная весть о женитьбе на нескольких избранницах уже разнеслась по домену, как пожар по лесу. А вы что, опять решили подбросить интересную задачку с артефактом или задумали свадебный подарок в виде режущих и колющих предметов?
        - Шутишь, что ли? Мои дамы и без оружия кого хочешь на тот свет отправят, особенно если существует реальная угроза их мужу со стороны конкуренток. Причина сегодняшнего визита в твою берлогу иная, я хочу забрать одного умелого низкорослого кузнеца с собой на турнир в Подгорное королевство.
        Гном опешил и выронил молот из рук. Однако видя по моему наглому выражению лица, что я не шучу и не намерен отступать, решил все же уточнить:
        - Я не стану выступать за клан Кузнецов, а просто поглазеть на работу сородичей меня отнюдь не тянет.
        - А кто сказал про твоих соклановцев, выживших собрата из родных мест обитания? Я договорился о месте кузнеца в клане Артефакторов, за который и сам согласился выступать. Во-первых, ты поможешь достойному Мастеру Умелые Руки, я говорю о Манлине, если ты не знаешь его. Во-вторых, утрешь нос своим дальним родичам и, в-третьих - в случае призового места добьешься следующего магического ранга Магистра без сдачи экзамена Старейшинам гильдии.
        Насколько декан Манлин мне объяснил правила, все мастера куют одинаковый образец оружия за определенное время, а семейное клеймо до момента оценки судьями изделия прячется за обмоткой. После признания лучшего клинка, защитная ткань удаляется, и по отметке мастера понимают, конкретно чья поделка одержала победу. Таким образом, исключен договорной результат, ведь я прав?
        -  Да, граф, вам верно осветили правила состязания кузнецов, и Мастера Манлина я хорошо знаю, его отец и мой дед дружили. Однако с чего вы взяли, что мне удастся победить родичей из младших семей. Несколько подгорных мастеров по праву считаются лучшими, имея, в том числе, личные секреты, которые передаются от отца к сыну и никак не иначе.
        - Потому что я лично буду помогать вам, Мастер, в кузне, во время состязания, и поделюсь знаниями, добытыми у космических кузнецов, Нирли.
        - И все же я колеблюсь, граф и не хочу понапрасну давать надежды уважаемым артефакторам.
        Видя, что мне не хватает самую малость аргументов, я что называется, пошел ва-банк.
        - Осмотри внимательно мои клинки, Нирли, а после я отвечу на твой вопрос, если он, конечно, появится.
        Кузнец нежно, как младенцев, принял в руки два меча-близнеца, и стал разглядывать и поглаживать сначала светлый, а дойдя до клейма в виде молота в треугольнике, тут же бросился осматривать второй клинок.
        - Кто посмел поставить на, безусловно, прекрасные мечи знак моего рода, граф?
        - Твой дальний родич, Патриарх клана Кузнецов, Гмили Железный Молот, который возглавляет гномов, выходцев с планеты в космосе, Нирли. И знания, которые я предлагаю тебе, достались мне от него чуть больше года назад. Надеюсь, ты не забыл о том, что я странник и маг Разума.
        - Я помню об этом, Влад, но, мне сложно поверить в твои слова.
        - Если хочешь, готов тебя познакомить с ним лично, и его красавицей дочкой Ланой, которая приходится мне кровной сестрой, но не раньше, чем закончу свои дела на Розе Миров.
        - В таком случае я согласен, Влад. А как ты мне передашь знания и о чем они?
        - Под действием специальной техники мага Разума, сродни гипнозу, Мастер, и речь идет как о способах и температурах ковки и закалки, так и о легирующих добавках, соотношение которых рассчитано в теории и множество раз перепроверено на практике.
        Ввести в транс доверившегося кузнеца получилось легко, и заранее сформированный небольшой массив информации перетек в его головушку. Конечно, без подсказок и опробования ими воспользоваться трудно, но как раз для этого я и набиваюсь к Нирли подмастерьем.
        Праздничный обед пролетел под тосты и пожелания близких, и вот мы в составе двух экипажей и эскорта сопровождения перемещаемся к арке перехода столицы Альтус.
        ГЛАВА 19.
        - Господа и леди закройте глаза, перед перемещением вспыхнет яркий свет, - объявил распорядитель, с лентой адепта Земли на поясе, перед тем как задействовать стационарный телепорт.

«Наивный абориген», - подумал я...
        А то непонятно, что именно таким образом некоторые хитрозадые личности из гильдейских магов пытаются утаить от любопытных путешественников пару рун и числитель для переброски по точным координатам заказчика. Однако космическая помощница, каковой я привык считать ИскИн Умку, не имеет чувствительной сетчатки, поэтому мгновенно, по моей команде, через спутниковые датчики запечатлела необходимую информацию на ячейки памяти и передала на нейросеть.
        А вообще, телепорт произвел на меня хорошее впечатление, кардинально отличаясь от врат предка, спрятанных в горах, и личного медальона путника, как иногда называют составной кругляш, находящийся у меня на шее, стоимостью в приличное графство.
        На выходе мы обнаружили такую же площадку с насыпью по бокам в виде подковы. Весь периметр укреплен наклонными под острым углом трехметровыми плитами, которые очень сложно штурмовать в случае потребности захвата, зато удобно размещать на них руны. В противоположной от выхода стороне, за насыпью, возвышается башня, там и находится маг-распорядитель и разрыв рунной цепи. В его задачу входит подставить недостающие в конструкции знаки, чтобы заказчик очутился в нужном городе.
        Еще два помощника от гильдии купцов и банкиров осуществляют учет в журнале и сбор средств в казну королевства, таким образом, исключается вариант умышленного или случайного перемещения в другое место, например к врагу, потому что подкупить или заставить троих представителей разных организаций значительно тяжелее одного. И в случае конфуза спросят тоже со всех вместе.  Когда же речь идет о королевских особах, процесс дополнительно контролируются телохранителем монарха.
        По периметру вала сидят арбалетчики и маги, задача которых отбить захват или, в крайнем случае, удержать телепорт до прихода подмоги, если прибывает вооруженная группа или неуравновешенный искусник. А в случае переброски нескольких Архимагов предусмотрена иная защита - механизм попросту не срабатывает, из-за помех наложения множественных магических проявлений, хотя, мне кажется, распорядитель попросту не замыкает рунный ряд.
        Каждая площадка питается от природного источника через цепочку обычно скрытых знаков, характерных для той или иной стихии, сродни тем, что на моих мечах и татуировке Стеллы. За раз можно переместить не более тонны, повторяя процесс двадцать раз за день. И это обстоятельство указывает на то, что о переброске многочисленной армии можно забыть, да и не все купеческие караваны выгодно доставлять таким быстрым, но дорогим способом.
        Плата с одного разумного составляет один золотой за килограмм живого веса, а в отношении товаров стоимость в два раза меньше. Поэтому, очень часто хозяин поклажи переходит с ценным грузом единолично, в целях экономии нанимая грузчиков в начальной и конечной точках.
        Мы перемещались третьими по очереди, всемером, как нам сообщили, перевесив отметку в девятьсот килограмм и не дотягивая до общего допустимого лимита магической мощи.  
        Нирли красноречиво посматривал на меня, справедливо полагая, кто в нашей компании самый тяжелый, хорошо хоть не взвешивали каждого по отдельности на входе, тогда бы отговорка об увесистых доспехах и множественных вещах не сработала.
        Сестренка Викария постоянно вертела головой, отмахиваясь от меня, когда я ей указывал на необходимость захлопнуть нижнюю челюсть. Как же она скандалила, сначала по поводу того, что брат о ней совсем забыл и бросил родных и близких, а после оглашенной информации о походе на турнир - по случаю непременного перемещения вместе с нами. Благо Манлин обеспечил меня тремя дополнительными пропусками в Подгорное королевство, а гномам, независимо от принадлежности к тому или иному роду, таковые вообще не нужны.
        Конечно, Менелана тоже намекала о своем любопытстве, но я предупредил ее, что фиктивный брак однозначно заключать не стану, а Нирли для эльфийки еще слишком молодой. Принцесса громко хохотала больше десяти минут, а потом сказала мне, что я подлец, и не попался в ее шутейную ловушку. Тоже мне, юмористка, а то я не заметил лукавого взгляда и едва обозначенной губами улыбки, когда интриганка забрасывала удочку о пополнении нашей компании своим присутствием. Ее реакцию на информацию о гибели ушастых принцесс в неволе, к чему обязательно приведет пребывание у гномов без супружеского тату, я не забыл, поэтому пришлось выкручиваться в предложенной собеседницей манере.
        На выходе из телепорта нас встречал собственной персоной Мастер Умелые Руки, в окружении пяти организмов, обвешанных броней и оружием с ног до головы, и двух слуг, стерегущих коней и крытый экипаж.
        - Здравствуйте, господин декан, - первым поздоровался я, как неофициальный лидер нашей группы. - Надеюсь, мы прибыли на веселье гномов вовремя?
        - Добрый день и вам, господа и леди. - Влад, ты представишь мне юную девушку, которую я еще не знаю? По случаю поручителя я несу полную ответственность за каждого из гостей.
        - Без проблем, Манлин. Моя сестра Викария, - представил я маленькую дракону. Сестренка, перед тобой декан одного из факультетов Академии Магии и Глава клана Артефакторов Манлин, известный также среди гномов как Мастер Умелые Руки.
        - Не пойму, Влад, - перевел гном свой строгий взгляд на Витану, - я же по-моему вас предупреждал об отношении Подгорного народа к эльфийкам, да и ведьму некоторые перебравшие спиртного на празднике воители могут посчитать достойной добычей для гарема. Но вы решили, все же, рискнуть и не вылезать из дуэльной арены?
        - Не надо наговаривать на меня, господин декан, я все помню. - Девчонки, покажите строгому дядечке свои украшения, - попросил я подслушивающих наш разговор любопытных красавиц.
        Надо было видеть их счастливые улыбки и удивленное выражение лица Манлина, когда на запястьях обеих проявились магические супружеские татуировки.
        Однако Мастер быстро совладал с мимикой и попросил держать их «свидетельство о браке» постоянно на виду, да и мое тоже, присвистнув и тихо выругавшись от внезапно проявившегося на кисть и все предплечье объемного изображения. Очевидно, гном подумал, что я многоженец в кубе, что, в общем-то, недалеко от истины, не объяснять же ему сложность рисунка из-за принесенной клятвы подданных.
        Больше нас ничего у телепорта не задерживало, поэтому, погрузив некоторых женщин и детей в экипаж, остальные верхом отправились в квартал клана Артефакторов.
        Оказывается, у гномов каждый род живет в отдельном поселении, а в столице владеет несколькими домами, компактно расположенными в одном месте, чтобы легче охранять, причем наружная часть города у подножия горы составляет едва десятую долю всей обжитой территории под землей.
        Турнир начнется завтра, но к вечеру все команды должны собраться на центральной арене, где нас поприветствует король и пройдет своеобразная жеребьевка первого и второго состязания. Кроме того, каждого участника смогут лицезреть горожане, в последующем оспаривая занятые позиции через многочисленные тотализаторы в отдельно взятой номинации и по итогу игр в целом.
        Гномы, как ни одна другая раса чрезвычайно расчетливы, жадны и мастеровиты, поэтому более семидесяти процентов банков и производителей ювелирных украшений Розы Миров припадает на коротышек.
        К счастью, меня о подобном заработке вовремя предупредила Мастер-ювелир Келла, так как обычно золотые монеты в большом количестве я с собой в поход не ношу, а открыть счет в банке не успел. В связи с этим, помимо вознаграждения за призовое место на турнире от Манлина, я планировал сорвать куш у местных букмекеров, для чего собственно и взял наличность. Самим командным игрокам делать ставку на себя запрещено, во избежание договорных результатов, и плюс ко всему, действует ограничение по максимальной сумме в сотню монет, но мои подруги и сестра явно не откажут любимому родственнику в такой малости. 

«- Я приветствую вас, воины, идущие на смерть…»
        Тьфу ты, это не из этой оперы, мы же не гладиаторы, и помирать в ближайшее время не планируем, но примерно так с нами поздоровался кряжистый гном в годах с украшением в виде короны на голове.
        Как ни печально констатировать факт, но сородичи Манлина из клана Артефакторов попросту кинули своего Главу на произвол судьбы, отказываясь под разными предлогами участвовать в игрищах. Сразу после встречи у телепорта Мастер огорошил нас новостями, что в его команде не хватает нескольких ключевых игроков, поэтому на повестке дня стоит даже вопрос о снятии заявки всей сборной.
        Но представив, как важно самому декану восстановить авторитет в родном клане, а в идеале - замахнуться на призовое место в турнире, я переговорил мысленно со Снежной и Витаной, благословляя девушек на участие. Более того, вместе с ними нас выходило двадцать два «спортсмена», превышая минимум на одного и отставая от максимума на восемь разумных.
        Теперь мы стоим перед свитой короля и в пол уха слушаем хвалебные оды командам на глазах у заполненных арен, которые буквально пожирают взглядом моих красавиц-жен. И самое печальное то, что как бы ни хотели, спрятаться в толпе никак - гномы ниже девушек ростом на голову, а меня на две.
        Некоторая толика внимания перепала людям, орку и тифлингу в составе соперников, но наш колорит с ними не сравнить. Думаю, каждый из зрителей сейчас проговаривает себе в уме: «Нужно бы узнать заранее какой вид соревнований ляжет на хрупкие плечи красавиц, чтобы успеть занять самые удобные для просмотра места на ближних трибунах. И еще интересно, кто тот идиот-муж, выпустивший таких милых дев на взрослые разборки?»
        Всему виной стали их наряды, сшитые в виде охотничьих костюмов и прекрасно подчеркивающие достоинства фигур Витаны и Снежны, а заодно вуалирующие в них воительниц и магинь. По меркам образованных одаренных планеты назвать их сильными искусницами еще нельзя, а вот в мечном бою каждая успела вырасти до Воина, хоть и без характерного знака на персте. 
        - Первое состязание начинается с раннего утра, - продолжал пояснять распорядитель турнира, усилив голос магическим плетением. - Команды ждет охота у подножия гор. Наиболее ценны добытые хищники, мех которых будет оценен кожевенниками, но в зачет идут и травоядные, по весу полезного мяса, рогов и копыт. Кто доставит дичь живьем - получит дополнительные баллы.
        А ведь молодцы гномы, правильно придумали. Такое количество народу следует накормить, так зачем напрягать ловчих - сами участники и позаботятся о провизии.
        - Вторым этапом станут одиночные кулачные бои на малой арене. Поэтому прошу лидеров кланов пройти на помост для жеребьевки.
        Нирли пояснил, что малая арена, это не что иное, как площадка, с одной стороны которой размещены столы в три яруса на парапетах, для богатых и представительных гномов, а с другой - лавочки для обычных горожан. Разделение на классы бедности и знатности в действии. Кто круче в местной иерархии - тот получает зрелище вместе с пищей и вином, а кто живет пожиже - довольствуется созерцанием мордобоя издалека. Кстати, в отношении гостей, оплативших за вход по минимуму и максимуму это различие тоже верно.
        - Ребята нам досталась третья гора, - без радости в голосе сообщил Манлин, вернувшись с процедуры практически слепого выбора, - и первым соперником Влада на арене станет орк, представляющий интересы клана Купцов.
        Наш чемпион Арадун получил в соперники бойца от Горняков, причем кого-то из новеньких, я его не знаю, а нанятый Банкирами тифлинг станет сражаться против кузнеца Дондара.  
        Мне названные имена все равно ничего не говорили, но на вид я безошибочно выделил кулачных бойцов в стане соперников. Некоторые из них - тот же орк и один гном - судя по всему, специально не прибегают к помощи магов Жизни, чтобы шрамами на лице запугать будущего визави еще до поединка.
        Не пойму, на кого рассчитан подобный антураж, но начиная с определенного уровня воину все равно с кем сражаться, важно правильно выбрать тактику, исходя, так сказать, из антропологических данных и просмотра предыдущих схваток соперника.
        По внешнему виду наиболее опасен тифлинг, одновременно сочетая в фигуре мощь и гибкость, хотя и чемпион среди гномов тоже выглядит внушительно - положенные для взрослого коротышки полтора метра в высоту и столько же шириной в плечах, ноги как столбы, а кулаки размером не меньше головы. Такого свалить ударами необычайно трудно, мышечный каркас защищает печень и другие важные органы, короткая шея амортизирует пропущенные выпады в челюсть и висок, а сильные нижние конечности с широкой стопой больше соответствуют гиганту за два с лишним метра роста и под двести килограмм веса.   
        - У кого какие мысли по поводу охоты? - выдернул меня из раздумий Манлин.
        - Расскажите, для начала, что позволено, и чем отличается третья гора от остальных, Мастер, - вставил я свои три копейки перед обсуждением.
        - В охоте участвует вся команда, обычно разбиваясь на тройки, чтобы как можно больше обхватить площади для осмотра и загона. Зверя бьют стрелами из лука или арбалета, можно также встречать копьем и ножом, а самые умелые пользуются арканом и путами.
        Под запретом атакующие плетения, как одиночные, так и массовые, а все остальные - бытовые, защитные и исцеляющие - не выше третьего уровня по сложности.
        Задача - добыть как можно больше разного толка дичи, из которой наиболее ценны живые хищники и приплод, который будет воспитываться позже в неволе. С первыми лучами солнца мы должны быть на местах, а по звуку горна, спустя шесть часов, охота останавливается.
        К сожалению, третья гора в последнее время не пользуется доброй славой у добытчиков - слишком мало осталось дичи. Хуже нее, пожалуй, только первая, а остальные все-таки дают конкурсантам больше шансов на успех. 
        На огромной доске центральной арены, выбравшись на которую с помощью передвижной лестницы, один из гномов стал выводить мелом напротив каждого из кланов результаты жребия, в то время как по трибунам засуетились помощники, отбирая наличные и сертификаты на предъявителя в качестве ставки тотализатора.
        Я внимательно посмотрел на Викарию, которая продолжала демонстративно дуться на своего брата-эгоиста, посмевшего не взять юную одаренную Огня и Разума и прочее-прочее в состав команды. И то, что мои жены сильнее ее, как магини и бойцы, и что окончательное решение принимаю не я,  а также лимит команды, который позволял взять всего лишь трое посторонних и все остальные аргументы отбрасывались драконой как вымышленные отговорки.
        Более того, обычно максимальное число иноземцев допустимо при полном комплекте в тридцать разумных, но в нашем случае Манлину пошли на уступки по отдельному указу короля, так как речь шла о женщинах, и еще чтобы пресечь слухи о специальных провокациях со стороны власти, приведших к такому участию подданных клана Артефакторов. Жаль, что не придумали конкурса на любвеобильность, пожалуй, мои красавицы в этом деле обошли бы любую.
        В общем, пришлось прогнуться и предложить сестренке выступить в роли богатой наследницы-человечки, которая приехала, чтобы разбрасывать деньги на ставках. Манлин подыграл мне, обеспечив для юной леди охрану из пяти гномов, а девчонки подобрали Викарии соответствующую одежду и яркие украшения для полноты картины.
        Дракона полностью вжилась в образ, задерла подбородок и теперь величественным взглядом из ложи клана Артефакторов посматривала на происходящее, продолжая игнорировать нас.
        - Так, пава малолетняя, быстро сделала две ставки по пятьдесят золотых, на то, что наш клан за счет охоты возьмет второе или третье место, - мысленно я обратился к сестренке.
        - А чего не первое, братец? - с ленцой отозвалась она.
        - Местность незнакомая, состав у нас не полный, да еще гора досталась едва не самая бедная на живность, поэтому ставь одну ставку на второе, и такую же на третье место.
        - Вот видишь, возьми меня ранее разведчицей - загнали бы на стрелков множество трофеев, а так теперь довольствуйся тем, что само под ноги бросится, - в очередной раз выдала упрек в мой адрес проказница.
        - Там лес густой, поэтому шансы направленно выгнать дичь малы, а вот спугнуть и без того редкие экземпляры за счет летающего крокодила - вполне, - вернул ей колкость я. - И прекращай дуться, Викария, а то в следующий раз вообще не возьму на подобное пати.
        - А почему две ставки, а не одна? - проглотила оскорбление в виде сравнения с рептилией дракона.
        - Давай я не буду тебе сейчас рассказывать про теорию вероятности, это один из разделов точной науки моего мира. Ты лучше сама оцени результат, а потом поговорим, если останутся вопросы.
        Перед сбором я в компании Манлина обменял золотые монеты на сертификаты и открыл счет в одном из крупнейших банков  гномов «Кредитный Дом Венделя». Ценные бумаги защищались магическими плетениями, а начиная с полтинника и до полутысячи - еще и подписью Главы гильдии купцов. На тысяче, купюре наивысшего номинала, стоял автограф короля, в чьей стране выпускался сертификат.  
        Максимальная ставка от одного человека на любое из состязаний принималась на уровне ста золотых, поэтому два варианта по половинке я посчитал самым приемлемым.
        Викария подозвала одного из местных букмекеров и обменяла деньги на номерные фантики красного цвета, принятого обозначать наш клан на турнире. Остальным командам присвоены иные краски, чтобы облегчить подсчет соотношений по оставшимся невыкупленным бумажкам.
        Ставки на вечернее представление в виде мордобоя принимались вплоть до начала первого поединка, но я решил повременить, рассчитывая тем самым побольше узнать о чаяниях местной публики, которые ежечасно отражаются на доске цифрами, относящимися к тому или иному претенденту…
        Еще затемно мы доскакали до третьей горы и, завтракая наспех тем, что приготовили женщины клана Артефакторов, распределили направления и группы загонщиков.
        Охота в лес, трубят рога,
        Супруги мчат к руке рука….
        Мне с женами выпало двигаться по лесу вместе, а Манлин, как лишний при разделе, дополнил тройку невестки Келлы.
        Первые три часа пролетели вообще без намека на дичь, и я уже в мыслях отругал жуликов организаторов, когда услышал слабый шорох и натолкнулся на заячью тропу. В итоге нам повезло еще больше - удалось найти яму со входом-норой. Однако добыть кролей, а это оказались именно они, только на первый взгляд легко, площадь их ходов может достигать несколько сот метров.
        Помогла эльфийка, с помощью длинной вьющейся лианы Витане удалось добыть девять взрослых особей, где-то по два с половиной - три кило каждая. Растение по команде магини школы Жизни само вползало в нору и в виде удавки захватывало очередного зверька, а потом, слегка придушив, тащило наружу. Я едва успевал усыплять и складывать пушистых в заранее приготовленную сумку с лямками, наподобие рюкзака.
        Честно говоря, я рассчитывал, что дитя леса, в лице ушастой красавицы, мигом организует конвейер поставки дичи. Но эльфийка все время лишь поглаживала деревья смешанных пород, нагло заявляя, что таким образом общается с ними и никоим образом не приманивала зверье.
        Второй удача улыбнулась Снежне. Привлекаемые шумом водяного потока мы вышли к берегу горной реки, а ведьма, будучи магиней Воды обнаружила небольшую стайку лососей. Конечно, будь у меня в руках удилище - проблемы бы не возникло, а так пришлось наблюдать за работой искусницы, соорудившей из водной толщи подобие закрытого бассейна и обработав затем добычу определенными плетениями ступора.
        К моим почти трем десяткам кило кроличьего мяса белокурая красавица добавила пять рыбин еще примерно такого же веса.
        Время нещадно убегало и по внутренним часам оставалось не больше часа, когда у очередного дерева с огромной густой кроной эльфийка замерла, а потом жестами остановила наше движение. 
        - Влад, Снежна, в ветвях прячется горный тигр, поэтому доставайте луки и ждите, когда я стряхну его.
        После слов Витаны, я быстро прокачал информацию от Умки о хищнике, попавшемся на нашем пути, и на несколько секунд призадумался, как его взять. По описанию и картинкам в моей голове зверь походил окрасом на ягуара, только весил не больше тридцати килограмм и обладал феноменальными способностями в маскировке и скорости перемещения.
        Добыть подобный трофей считалось редкостью даже для пары десятков охотников в окружении, и практически никогда взрослая особь не давалась живой. Я поначалу подумал о его родстве с вашнами, но, к сожалению, кошка оказалась совсем дикой и ментально пассивной. Шкуру пробивали и стрелы, и магические снаряды, но, помня ограничения по использованию плетений и ценность живого над мертвым, я предложил своим дамам сыграть по высшей ставке.
        - Витана, я попробую огорошить его ментальной атакой, которая не оставляет на шкуре следов, а вы будьте готовы вязать лапы и пасть.  
        - Ты уверен, что попадешь? Горные тигры необычайно быстры.
        - В крайнем случае, попробуем достать его стрелой.
        План удался. Как только дерево по велению эльфийки практически скинуло зверя со своей ветки, и до момента касания его лап земли, моя дозированная ментальная атака сначала повалила хищника на листву, а затем повторная заставила распластаться без движения. Однако едва девушки присели с веревками над, казалось бы, бездыханной тушей, местный подвид «ягуара» отбросил ведьму корпусом и рванул наутек. Благо наложенная ранее на лук стрела позволила мгновенно произвести выстрел, подранив жертву в заднюю лопатку, а третий ментальный удар уложил беглеца окончательно.
        Спеленав трофей, я обработал его рану и наложил на тушку несколько плетений Жизни, подстегивая регенерацию и заживление, но с поимкой хищника нарисовалась следующая проблема. В походную сумку охотника, выданную организаторами, ягуар не влезал, поэтому ему нашлось место у меня на шее в виде воротника, и как только я взвалил его туда, раздался звук горна.
        Как гномы собирались контролировать охотников при возвращении назад - неизвестно, но после подобного звука любое зверье затаилось еще лучше.
        Встретившись у подножия всей командой, мы сверили общую добычу, дополненную несколькими пернатыми и одной престарелой дикой свиньей от остальных троек, и поволокли всю живность к общему лагерю с судьями.
        Как и обещал король гномов, в качестве приемщиков выступали кожевенники и торговцы мясом, но связанного хищника принял отдельный тип, прячущий клетки до поры на телегах.
        Пока мы отдыхали, подметая со стола приготовленные соклановцами разносолы, Манлин спешно отбыл на подведение итогов, а когда вернулся - светился от счастья, будто новогодняя гирлянда.
        - Второе место, Влад! Ты слышишь, благодаря вашему тигру, Артефакторы впервые за последние двадцать лет поднялись на одно из призовых мест в охоте. Пальму первенства, конечно, как всегда, отдали загонщикам от Ювелиров, им удалось кроме прочего притащить взрослую медведицу и живого медвежонка, а третью позицию заняли представители Купцов, нарвавшиеся на кабаний выводок из десятка особей.
        В общем, с шутками и подколками мы последовали за Мастером в свои гостевые домики, чтобы подготовиться к вечернему шоу.
        Лучилась довольством и сестренка Викария, присоединившаяся с эскортом к нашей процессии.
        - За вычетом несыгравшей ставки, наш куш - двести золотых, братец. Ты бы видел лица этих коротышек, когда объявили о второй позиции за Артефакторами. Мы взяли пять к одному, а максимальная разница составляла в шесть раз.
        - Еще бы, Викария. С трибун все увидели неполный состав нашей команды, что для охоты на приличной территории крайне важно, да еще жребий в виде третьей горы обрек нас, казалось бы, на поражение прямо со старта. Я тебе больше скажу, если бы не удача, сопутствующая Витане, и ее постоянные диалоги с деревянными истуканами - не видать нам призового места, как своих ушей.
        - Про уши сейчас совсем не поняла, братец.
        - Это поговорка из моего прошлого, сестренка. Ты же без водной глади или зеркала свои уши не видишь, вот отсюда и сравнение.
        - А ведь точно, - призадумалась о правильности поговорки дракона.
        - Что там по боям? Какой счет не в нашу пользу прогнозируют эти мелкие жадины, называемые общим ругательством - гномы? - выдернул я ее из задумчивости.
        - В лидерах местный чемпион-коротышка, а второе место отдают то ли тифлингу, то ли бойцу от Кузнецов. Ты у них на последней строчке, сама слышала шептание по закоулкам некоторых, что у человека, как бы внушительно внешне он не выглядел, шанса нет.
        - А в цифрах? Не тяни, хитроумная, все равно ведь сам потом узнаю, но и тебе больше ничего пояснять не стану.
        - Снова шесть к одному, братик, но уже за первое место, или ты опять задумываешься о втором и третьем?
        - Э нет, дорогая. В этот раз все зависит только от меня, поэтому упускать возможность по-крупному раздеть жадных гномов не станем. А чтобы сыграло несколько ставок, мы подключим к процессу отнятия честно заработанных  призов кого-то из родичей Манлина. Раз не хотят сами участвовать, пусть хоть косвенно помогают.
        - Что, тысячу монет, включая выигрыш, поставим?
        - Нет, заигрываться тоже не следует, иначе излишней активностью спугнем рейтинг в дальнейшем. Ограничимся пятью сотнями - одну от твоего имени, а четыре - через подставных гномов. Причем первый круг точно пройдут тифлинг, гном-чемпион и я, Викария, так что распредели ставки по нескольким вариантам, в зависимости от соотношений. При минимальном отрыве - не мельтеши, но и на аутсайдеров не ставь.
        Манлин не подвел, организовав несколько вменяемых слабеньких магов на игру чужими деньгами. Правда, перед самими боями вскрылся очередной сюрприз от организаторов. Я-то рассчитывал легко проскочить первый круг, имея опыт поединка с представителем орочьего племени в лице шамана, поступившего на параллельный курс в Академию, а манеру остальных бойцов рассмотреть по ходу вечера, но коротышки решили, что каждый из нас увидит будущего соперника перед собой уже в «ринге», коротая время в раздевалках. Кроме того, передышки между побоищами небольшие и расходуются в основном на работу магов Жизни, используя быстротечные драгоценные минуты для приведения участника в божеский вид после предыдущего мордобоя.
        У клана Артефакторов одаренных школы лекарей, как часто называли стихию исцеления, в обойме ранее не было, поэтому появление эльфийки Витаны большинство зрителей и болельщиков, которые вблизи не лицезрели татуировку замужней дамы, отнесли именно к подобному случаю.
        В общем, декан Академии воспользовался служебным положением и загнал одну из студенток на работу в пользу своей команды, а  то, что прибыла не человечка, а дитя леса - так мало ли кто провинился во время учебы, может у мужика и другие планы на красавицу.
        Во мне, конечно, угадывался боец, все-таки тренированное тело не скроешь, но больше мечник, чем драчун, хотя отсутствие шрамов и ранговых отметок многих вводило в заблуждение.
        За несколько секунд до начала моего первого поединка я успел осмотреть соперника. Судя по всему, орк привык к размену ударами кость в кость, как некоторые каратисты с Земли или лихие городские заводилы. К тому же, мне предстояло выиграть так, чтобы преждевременно не выдавать своих козырей остальным претендентам, поскольку  впереди еще два боя - с победителем пары тифлинга за третье место, и в случае моего повторного успеха - с гномом-чемпионом за первое, ибо в его перевесе я даже не сомневался.
        Почему так - да все просто, кланов шесть, а значит, после первого круга останутся трое. У бывшего победителя турнира изначально прерогатива среди равных, поэтому я и вычислил, что у меня три поединка, а у него - два. Тем самым Ювелиры обеспечили себе более выгодные условия.
        Мы с зеленокожим начали прессовать друг друга и руками и ногами, под крики и возгласы подвыпившей и разогретой танцовщицами толпы.
        Конечно, орку доставалось не в пример больше, все-таки я хорошо прикрывался плечами и локтями, но спустя пять минут месива, со стороны больше напоминающего уличную драку, и у меня на лице вскочило несколько гематом. Кости и ткани метаморфа могли выдержать и не такое, но пора было заканчивать комедию.
        Сначала резкое сближение и молниеносный удар локтем снизу в подбородок, потом разрыв дистанции и наскок коленом в голову, ринувшемуся за мной по инерции с заплывшими глазами орку.
        Все, он рухнул навзничь в нокауте, а я внимательно пробежался по зрительскому ряду. Проклятия проигравших на ставках, крики похвалы истинных ценителей кровавого побоища и внимательный, цепкий взгляд одной чрезвычайно опасной тифлингессы, в сопровождении свиты из верных рогатых воинов и магов.
        - Влад, у тебя так много синяков, - удивилась эльфийка, встречающая меня в раздевалке вне поля арены. - Неужели на этот раз ты встретил достойного противника?
        - Нет, красавица, кулачный боец из орка так себе, но по моему плану на первый поединок следовало немного сыграть в поддавки. - Так, стоп, исцеляющие плетения не применять, я даже стараюсь притормозить регенерацию.
        - Зачем, любимый? - продолжила включать красивую блондинку, эльфийка.
        - Следующий у меня на очереди, скорее всего, тифлинг, а они, если знаешь, получили в наследство от демонов способность краткосрочно переходить на сверхскорость в движениях. То, что метаморфы и рогатые представители Инферно как расы могут демонстрировать длительное время, наши потомки используют десяток секунд, но в бою и этого времени достаточно, чтобы победить. 
        - Так сразу работай на равных, - вклинилась в разговор Снежна.
        - И чем удивлять тогда гнома? У него помощников на родных трибунах хватает, кто сможет грамотно оценить и описать соперников, подметить, так сказать, характерные приемы и тактику. А сейчас не мешай мне, я попробую через глаза Викарии посмотреть за поединками оппонентов.
        - Ты договорился с драконой о слиянии разумов? Но ведь это опасно и может привести к безумию девочки, - изумилась магиня Жизни, как никто другой осознавая последствия, всплывающие после подобных экспериментов с разумными.
        Обычно легко подчиняли птиц и мелких зверей, используя тем самым в качестве разведчика, но кому, как не мне знать, что при добровольном согласии и некоторых ментальных приемах безболезненное слияние возможно с любым индивидом.
        - Жена, ты, очевидно, забыла, что перед тобой Архимаг школы Разума, в арсенале которого давно забытые практики этого мира. Безусловно, сестренка некоторое время отнекивалась, но не из-за боязни за свое здоровье, а потому что пропустит зрелищные поединки. Пришлось пообещать Викарии слить картинку пропущенного боя немного позже, да еще с ракурса ее собственных глаз. Благо нейросеть позволяет все записать и даже отредактировать.
        - Все, молчу, действуй.
        А посмотреть действительно было на что.
        Тифлинг знал, кто перед ним, и, невзирая на эликсиры силы и скорости, употребляемые всеми драчунами перед ристалищем, явно опережал оппонента. Гном пытался навязать ближний бой, сближаясь в закрытой стойке, а хвостатый умело разрывал дистанцию и постреливал в соперника одиночными и двойками с рук, добавляя при случае хлесткие удары ногами. Пару раз кузнец, а судя по массивным предплечьям, именно этим ремеслом оппонент зарабатывает на жизнь, даже бросался в ноги, падая на пол из-за своевременного отскока тифлинга, но так до его тушки и не добрался. Потомок рогатых - наоборот, от начала до конца вел бой по своему сценарию, буквально позируя перед зрителями. Привычку красоваться перед слабым полом и иными народностями тифлинги переняли от демонов, в отличие от метаморфов, которые привыкли скрывать свою сущность до решающего и, как правило, смертельного удара.    
        А вот и интересная комбинация, ради которой, собственно, я и упросил сестренку побыть моим аватаром, или впустить разум брата в свое тело. 
        Тифлинг дождался очередной попытки гнома пройти в ноги, но вместо разрыва дистанции на сверхскорости прыгнул коротышке на плечи и в момент касания руками корпуса расшиб лбом нос и брови оппонента. Эффектный и очень болезненный удар, полностью раскрывающий защиту визави. Гном как минимум на несколько секунд дезориентирован в пространстве, его лицо заливает кровь и слезы, а зачастую после подобного удара происходит нокаут или сотрясение мозга.
        Как и ожидалось, тифлинг не дал сопернику прийти в себя, под свист и возмущения трибун, болеющих за соплеменника, он обрушил на окровавленного коротышку  добивающие боковые крюки, а при сближении - пустил в ход колени и апперкоты.
        Каждый из опытных бойцов знает множество различных ударов, но во время поединка применяет не более десяти, самых удобных, эффективных и отработанных.

 Последняя комбинация тифлинга отражала именно такие - домашние наработки, которые я анализировал, обдумывая способы противодействия, имеющиеся в моем богатом арсенале.
        Гном-чемпион разобрался с противником очень быстро - сначала переведя поединок в партер, благо оба соперника отдавали предпочтение одному стилю, а после - проведя борцовский захват шеи.
        Когда-то на Земле многократного победителя боев без правил спросили, сможет ли он одолеть чемпиона мира по боксу. И борец, а это был именно представитель подобного стиля, ответил, что поначалу ему придется очень тяжко, но только до тех пор, пока хоть мизинец оппонента удастся ухватить руками. С момента захвата у боксера или иного представителя ударной техники нет ни единого шанса.
        Чемпион гномов Арадун продемонстрировал зрителям именно борцовский стиль, причем некоторые движения однозначно указывали на попытки копировать или возродить часть приемов моих предков. Глупо думать, что обживая планету не одну сотню лет, метаморфы не оставят культурное наследие, в том числе из боевых техник.
        Меня обучали лучшие инструктора - ИскИны, не знающие жалости, усталости и не допускающие ошибок, поэтому не заметить огрехи, а точнее лишние движения гнома я не мог, но, кроме распознания стиля и примененных приемов, душа предвкушала боя, а разум выстраивал возможные модели для скорейшей победы над обоими соперниками.
        Появившись перед тифлингом на площадке весь в синяках и едва заметно подволакивая ногу, я добился радостной потаенной улыбки от визави, заронив в его мозгах идею, что человека не успели восстановить маги Жизни, а значит, путь для очередного показательного выступления на публику открыт.
        С первых же секунд я плотно закрылся руками и вжал голову в плечи, отступая по кругу, а также исполняя маятник и уклоны корпусом супротив ударов руками. Когда тифлинг пускал в ход ноги, мне хватало скорости и умений  разрывать дистанцию или на весу встречать его конечность своей. Каждый, кто хоть раз работал в подобном стиле, знает, как неприятны соприкосновения кость в кость, ведь первоочередная задача таких выпадов - отбить мягкие ткани, мышцы, лишая соперника скорости и добиваясь болевого шока.
        На десять ударов потомка демонов я отвечал одним, но точным и болезненным, продолжая играть ущербного и провоцируя его перейти к козырям - воспользоваться сверхскоростным режимом, так как иначе мою глухую защиту не вскрыть, а лимита времени нет.
        Надо сказать, что встретив перед собой представителя человечества, тифлинг не ожидал долгого сопротивления, отведя на разведку не более трех минут, и все больше нервничал, напоровшись на грамотное противодействие непонятного бойца.
        Но вот он «приспал» мою бдительность, сделал ложный выпад и спровоцировал ответную атаку, а в момент того, как корпус оппонента подался вперед - взлетел на сверхскорости в прыжке, чтобы раскрошить лбом лицо.
        Существует мнение, что защищаться не в пример легче, чем прессинговать, но выиграть бой от обороны при равных силах крайне сложно, скорее всего, вы добьетесь боевой ничьей и будете освистаны зрителями.
        Тифлинг не привык затягивать, рассчитывая на краткий сверхскоростной режим своего тела, и никак не мог предположить, что человечишка сможет его просчитать и опередить. В момент соприкосновения его чела с моим лицом, я успел подать чуть вперед корпус и вжать голову, подставляя под нос оппонента собственную лобную кость.
        Мало кто мог в тот момент представить, что воин, вкладывающий максимум усилия в атаку, этим же себя и накажет, а самого конфуза точно никто не заметил, апеллируя на случайную ошибку потомка рогатых.
        Правда, надо отдать должное опытному бойцу, даже со сломанной переносицей, не видя перед собой соперника из-за крови, заливающей глаза, он попытался разорвать между нами дистанцию и встретить боковыми крюками. Но я, выражаясь по-боксерски, прилип к его корпусу, работая серией по нижнему и верхнему ярусу перекрестными ударами рук. Когда ты в нокдауне, о сверхскорости можно забыть, а мне, как непростому человеку, следовало в быстром темпе его добить, что я и сделал под рев и свист трибун.
        По-моему бой никого не оставил равнодушным, даже тех, кто потерял на ставках деньги, особенно если учесть, что перед этим проигравший хвостатый одолел одного из сильнейших представителей народа Подгорного королевства.
        По стойкости подбородка тифлинги уступали оркам и тем же гномам, поэтому спустя десяток секунд мой соперник рухнул на колени, не имея даже малой надежды уйти от позора.
        Я не стал добивать его дальше, хотя получил на то полное право и возможность, и опытный воин правильно понял мою «слабость», отклонив продолжение боя, едва сфокусировав взгляд. Тифлинг почувствовал, что воин, стоящий напротив, сильнее и опытней, а ему предложили закончить поединок в сознании и покинуть площадку на своих двух.
        Пока ждал реплики судьи о победителе, мой взгляд опять зацепился за гримасу удивления у короля гномов, внимательный взгляд юноши-человека в кругу магов-телохранителей и чарующую улыбку на лице красавицы тифлингессы из ВИП-ложи.

«Странно, почему дама именно так воспринимает поражение своего соплеменника?» - успел я сам себе задать вопрос, когда меня уводили любимые жены, страстно целуя в щеки и губы, при этом попеременно накладывая плетения школы Жизни.
        Перед следующим боем мне дали передышку в десяток минут и больше имитировать избитого и немощного не было нужды.  
        Как только мы вышли на площадку, король взял слово, подчеркивая, что до финального поединка добрались самые достойные воины, представляющие честь кланов Ювелиров и Артефакторов.
        Теперь мой стиль по сравнению с предыдущим выступлением изменился кардинально. Я выше, у меня длиннее руки и хорошо поставлена ударная техника, поэтому гном наткнулся на выпады с дальней дистанции, болезненно воспринимая стопинг в грудь с ноги или боковой удар на уходе в сторону. Этими комбинациями я дразнил коротышку, добиваясь ошибок, ведь мало приятного в том, что ты получаешь увесистые плюхи, а сам не можешь добраться до тушки оппонента.
        Скрепя зубами от злости в течение нескольких минут чемпион вычислял темп и манеру моих отходов, поэтому после очередной пропущенной связки ударов, превозмогая боль, сократил дистанцию не по прямой, а боковым прыжком, но вместо растерянной жертвы получил жесткий и молниеносный бросок через бедро.
        Мои инструктора не просто навязывали тот или иной стиль боя, они заставили меня комбинировать техники, подстраиваясь под врага или выстраивая собственную игру.  
        Гном не ожидал от ударника борцовских приемов, но попав в ближнюю позицию, попытался вывернуться и провести собственный прием. Однако коротышка не учел скорость и, самое главное, вес соперника.
        Недаром у спортсменов существует градация по массе тела, даже при своих почти сотне килограммов, уверенно бросить значительно крупнее оппонента сложно и максимум на что следует рассчитывать - это подножка и болевой на конечность, а когда каждый из нас пусть даже равен по опыту и скорости - шансов у гнома практически не было.
        Я не дал ему вырваться и перевернуться на спину, прижав всем телом в районе поясницы и заламывая ногу назад. В это же самое время мои руки тисками сжали его стопу, проводя болевой прием.
        Сдаваться чемпиону на своей площадке, уступая борцу, очень не хотелось, поэтому он попытался отползти и резким движением освободиться, но заработал растяжение связок и вынужденно признал поражение.
        Что тут началось - крик и возмущение трибун, требования проверить человека на предмет наличия скрытых артефактов, подозрения в употреблении неведомых до сегодня зелий, и тому подобные обвинения. Одно дело победить орка и даже тифлинга, и совсем другое - местного чемпиона гнома.
        Но сам Арадун сначала попросил у зала тишины, а потом подошел ко мне и поднял руку победителю, тем самым ставя точку в спорах и признавая достойного мастера. Почувствовал, шельмец, что я обыграл его вчистую, да и как боец выше на голову.
        Как бы там ни было, на подобные жесты способны только настоящие воины, и я сам проникся уважением к квадратному по фигуре гному, поэтому на предложение дружбы ответил взаимностью и протянул руку в ответ.
        Как я уже знал ранее, на Розе Миров воины здоровались тоже рукопожатием, но немного по-другому, сжимая кистью локоть друг друга.
        Король же тем временем в свою очередь совсем не спешил объявлять победителя, ожидая доклада мага, но когда тот через помощников-распорядителей кулачных поединков развеял его опасения в отношении скрытых на мне артефактов, без особой радости на лице признал первую строчку за бойцом клана Артефакторов.
        Дальше началась банальная пьянка. По указанию организаторов  турнира бывшая площадка для поединков заставлялась дополнительными переносными столами и лавками, тем самым расширив ВИП-зону богатых гостей до трибун бедных. Между тостами ко мне подходило немало народу, поздравляя с эффектной победой, но больше всех светились радостью жены, сестренка и Манлин, признавшийся, что изначально рассчитывал максимум на третье место.
        Да, мой поединок с чемпионом Академии произвел тогда на наставников настоящий фурор, но одно дело учебное заведение и молодежь, а другое - Подгорное королевство и профессиональные бойцы.
        Первый день, несмотря на скепсис соклановцев Мастера Умелые Руки, принес в актив нашей команды вторую и первую позиции в двух номинациях. Правда декан намекал, что не все так просто, как хотелось бы, ведь у гномов принята сложная система подсчетов по очкам, где учитываются скорость исполнения, массовость, сложность задания и даже зрелищность. Я не стал разбираться в дебрях местных арбитров, посчитав это задачей Главы клана, но для себя понял, что коротышки оставили себе возможность таким образом манипулировать с окончательным результатом.   
        Мой личный кошелек за день пополнился четырьмя с половиной тысячами золотых, и это далеко не вся сумма, которую я рассчитывал поднять за счет гномов.
        ГЛАВА 20.
        Утро следующего дня мы опять встречали на центральной арене, предвкушая очередную жеребьевку.
        Сегодня каждой команде до обеда предстоит работать в забое в качестве простых горняков, добывающих из породы драгоценные минералы. Мои жены, конечно, возмущались подобным видом состязания, но я напомнил им, что мы в гостях у гномов, и глупо ожидать от местных умельцев игр, не свойственных их расе. Коротышки, таким образом, спорят кланами, прежде всего между собой, допуская для чистоты эксперимента малое число иноземцев, чтобы перенимать идеи, новшества или тайные наработки чужаков. Манлин вследствие слепого жребия выбрал для нашей команды восемнадцатый забой, не самый худший, но и не совсем лучший, а дополнительная сложность и мотивация состоит в том, что во второй половине дня последует конкурс ювелиров, которые примутся обрабатывать находки, найденные нами накануне в шахте. В общем, наличие умелой мастерицы-ювелира в нашей группе не гарантирует даже призового места, ставя в зависимость от добытчиков. Правда, существует вариант за счет ранее накопленных очков взять экземпляры необработанных минералов из казны, и как по мне - это отступление в прошлом ввели Ювелиры, чтобы хоть как-то проявить свое
мастерство.
        Третьим видом состязания на сегодня, по инициативе клана Купцов, планируются дуэли шутников за ужином, развлекая, таким образом, народ и важных гостей.
        Пока мы шли к выбранному забою, Манлин рассказал нам легенду об основателе рода Ювелиров. Начинал юноша свою трудовую деятельность в шахте, ибо беден был, хоть и имел способности в магии, и, как-то раз после обвала, ему пришлось около недели ждать спасателей, разгребающих старый проход. Именно в этот период у гнома проснулись способности, чувствовать жилу драгоценных каменей в породе за счет выброса сырой маны вокруг себя. Скорее всего, доблестный горняк струхнул, применяя тогда магию по площадям, но об этом история умалчивает. Самой плохой новостью для нас и других участников состязания стало то, что  в клане Ювелиров и сейчас есть Архимаг школы Земли, дальний родственник родоначальника, который тоже чувствует залегание ценных минералов.
        Всех подробностей и ощущений Манлин передать не мог, поскольку не обладал такими способностями, но на кое-какие раздумья меня натолкнул. В свое время я потерял немало времени, добиваясь контроля над бриллиантами, заряженными маной Разума и расставленными в пространстве в виде  кристаллической решетки. Поэтому, несмотря на упаднические настроения остальных участников команды, все же надеялся на собственные силы и удачу. 
        Да, махать кайлом, даже имея силу в руках - не мое. Первые же часы четко продемонстрировали каждому из нас, что труд горняка нелегок. Пыль, осколки породы, мозоли на руках - это лишь то немногое, что ожидало любого, кто не приучен к рукоятке горного молотка и зубила. Роли сами собой распределились. Манлин и Келла пробовали угадать месторождение того или иного кристалла, Снежна и Витана подрабатывали лекарями, а я как фигаро, метался между разными участками добычи, пытаясь помочь остальным гномам грубой силой и магическими способностями.
        Идею поиска залежей через выплеск сырой маны я тоже не отбросил, но какой бы из внутренних источников не применял - Земли, Воды, Воздуха и Огня, найти полезные минералы не удавалось. Скорее всего, маг использовал ранее еще и поисковое плетение, опасаясь грызунов, а может быть дело в мощи той или иной стихии.
        Когда до конца состязания оставалось пару часов, а у нас на руках скопилось три минерала из циркониевой группы, я случайно, можно сказать сгоряча, выплеснул силу через источник Разума. И, о чудо, на расстоянии полуметра от себя мне почудился родственный отклик алмаза. Очевидно, сыграло стечение обстоятельств - близкое расположение и предрасположенность минерала к ментальной энергии. Именно этот камень после обработки оптимален для разумника и практически универсален для любой другой стихии. Оказывается, выплеснутая мана в небольшой степени поглощается природным накопителем и тем самым позволяет магу определенной направленности распознать минерал.
        Обращать внимание остальных на только что открывшуюся способность и звать на помощь в разработке перспективного участка породы я не стал, еще не хватало привлечь к своей персоне внимание всех гномов. Того и гляди посыплются предложения о халтурке по поиску особо ценных кристаллов в местных горах, а в случае отказа не исключен вариант захвата и принудительного рабства, наподобие невольников, ныряльщиков за жемчугом. 
        Витана и Снежна, узрев отставшего от основной группы «шахтера», присоединились ко мне, получив ментальный ответ, что за толщей бесполезной породы нас ждет приз и приложили немало усилий по его добыче.
        Алмаз очень порадовал всех членов команды, как бы подозрительно Манлин и Келла не воспринимали мои отговорки о случайности находки среди осколков горной породы. Еще бы, подобные камни редко попадались в улове гномов, а размерами в пять карат - и подавно. Конечно, после обработки его вес уменьшится как бы не вдвое, или вместо одного крупного мы получим несколько мелких бриллиантов, но и то хлеб.
        Остановили всех подневольных забойщиков магическим зовом, дабы избежать обвала при звуковой волне, а Манлин уже сообщил остальным о передвижении к выходу. С помощью бытовых плетений мы привели себя в божеский вид, пока ожидали вердикта от судей, но, несмотря на добытый алмаз, клану Артефакторов отвели только пятую строчку. Сыграло количество имеющихся на руках у участников самоцветов, а оно напрямую зависело от опытности и числа горняков, в чем мы, безусловно, проигрывали остальным.
        Однако меня смущало отсутствие радости в глазах Келлы, которой предстояло обрабатывать наши находки в последующем конкурсе, и виною тому была не физическая усталость, снятая моими подругами-жизнючками, отнюдь.
        - Госпожа Мастер, почему не вижу радости на вашем лице в предвкушении работы с алмазом? - задал я ей волнующий меня вопрос.
        - Влад, как, по-твоему, мастера гномов обрабатывают минералы? - вместо ответа задала встречный вопрос Келла.
        - Очевидно раскалывая по природным трещинам, а затем, ограняя и шлифуя с помощью своеобразных режущих дисков с твердой кромкой, - ответил я мастерице ювелирного дела, смутно представляя технологии с Земли.
        - Когда-то так и было, но до применения магами своих сил и специальных артефактов, иначе обработка самого крепкого камня занимает несколько часов, а то, и суток. Сейчас процесс значительно облегчен и краток, но существуют и другие трудности. Например, мне легче всего поддаются гиацинты, сапфиры, аквамарины, гранаты и изумруды, так как развиты внутренние источники трех стихий - Земли, Воды и Воздуха, а камни Жизни и Крови не требуют от мага любой школы дополнительных усилий. Без обработки найденного тобой алмаза рассчитывать на успех не приходится, а его огранка мне дается хуже всего, да и за отведенное время я попросту не успею.
        - Если ты не боишься раскрыть постороннему секреты мастерства, готов предложить помощь, переговорив с представителем школы Разума, - закинул я магине пробный шар.
        - Ты имеешь в виду себя, странник, или своих подруг, для которых мы несколько месяцев назад делали артефактные украшения? Конечно, я догадалась, кому подарены столь ценные подарки, но не беспокойся, клятва не позволяет мне распространяться на эту тему даже среди родни.
        - Я нисколько не сомневался в вашей проницательности и сдержанном отношении к чужим секретам, госпожа Мастер. Кроме того, декан Манлин тоже пока не знает некоторых подробностей моего происхождения и какие я предпринимал попытки, дабы развить дополнительные магические способности у жен.
        - Вот, именно поэтому я и беспокоюсь. Как объяснить ему и остальным судьям нашу работу в случае успеха с огранкой алмаза?
        И то, правда, вопросы точно возникнут, а я грешным делом об этом сразу не подумал и недооценил прозорливость Келлы.
        - И что ты предлагаешь, ведь терять очки еще в одном конкурсе ни мне лично, ни  всей команде совсем не хочется.
        - Пока я вижу только один толковый вариант - выдать одного из вас за представителя королевских кровей, которым присущи такие способности с рождения, а от проверки, чего обязательно потребуют судьи, следует отказаться, под видом клятвы, запрещающей афишировать свое происхождение. Только прежде вам все равно придется во всем сознаться Манлину, и обсудить с ним подробности аферы.
        Я задумался над словами признанной мастерицы, так как было о чем, риски раскрытия моей сути резко возрастали, однако интуиция не просто промолчала, а дала добро. Только я решил пойти дальше, имея некоторый козырь в рукаве, еще неведомый Келле…
        - Манлин, я бы хотел переговорить с вами наедине, - придержал я декана за локоть, выходя из-за стола после обеда. Есть некоторые мысли по поводу следующего состязания, которые вам следует знать.
        - Я слушаю вас, молодой человек.
        - Келла, сказала, что без обработки найденного алмаза приблизиться к сегодняшним лидерам у нас нет и малейших шансов.
        - К сожалению, это правда, Влад, у конкурентов значительно больше трофеев, а у некоторых в команде целых пять мастеров ювелирного дела, ничем не уступающих моей невестке.
        - Я готов приложить свои силы и магические способности, чтобы добиться успехов.
        - Мне известно, что вы универсал и немного разумник, Влад, иначе какой смысл учиться на артефактора, но для работы в ювелирном деле требуется более мощный внутренний источник, юноша, какой бы стихией вы не владели. Можете уточнить у Келлы, если мне не верите. 
        - Значит принципиально вы не против, уже хорошо. Тогда прошу дать клятву мага, чтобы открыть перед вами некоторые другие подробности.
        Подобный ритуал был хорошо известен всем одаренным разумным на планете, ибо каждый имел право на секреты, благодаря которым выживал и избегал рабства.
        Декан произнес формулировку с выплеском внутренней силы и с вопросом уставился на меня.
        - Дело в том, Манлин, что я по происхождению метаморф или странник, Архимаг школы Разума, и прибыл на планету со звезд за утерянными знаниями.
        Гном потерял дар речи, и едва удержался, чтобы не упасть на пятую точку, еще бы, ожила древняя легенда, и по итогу ученик по силе значительно превышает наставника. Правда, спустя минут пять декан пришел в себя и продолжил общение.
        - Теперь мне хотя бы понятны ваши победы и скрытые таланты, как в Академии, так и здесь. Но как вас пропустил артефакт «Истины» при поступлении, и что делать в случае требований проверки от судей, они ведь обязательно последуют.
        - Мало кому на планете известно истинное предназначение диагноста, используемого для определения дара, более того, шар создан моими предками, а вот касательно пояснений арбитрам у меня есть еще одна идея.
        Остальные новости, услышанные от меня, привели Манлина еще в больший шок, но, в конце концов, позволили согласиться с предложенным планом.
        В процессе обработки я поразился инструментарию местных мастеров в виде десятка артефактов, совсем непохожих на громоздкие шлифовальные станки, а податливость материала достигалась за счет частичного наполнения накопителя своей маной, той или иной стихии.
        Было чем и мне возгордиться, ведь кроме открытий для себя я смог поразить Келлу, предложив кое-что из знаний прошлой жизни. Все гномы-ювелиры до сегодняшнего дня применяли только ступенчатую огранку, а я умудрился нарисовать и убедить ее о состоятельности более сложной формы - бриллиантовой. Первоначальные сомнения по поводу точного расположения граней словами откинуть не удалось, поэтому от слов пришлось перейти к делу и под моим чутким руководством руки мастерицы проделали подобное преображение с менее дорогим и более «мягким» минералом из ряда циркониевых. 
        К концу дня мы все вымотались, потратив практически весь резерв своих внутренних сил, но полностью счастливые отдали поделки через Манлина судьям.
        Мои опасения в объективности оценщиков пришлось оставить при себе. Камни попросту выставили на подставках, без обозначения кто их гранил и добывал, а купцы, которые и выступали судьями, затеяли аукцион за право обладания тем или иным сокровищем. Таким нехитрым способом достигалась непредвзятость в оценках и пополнялась королевская казна прижимистых в отношении налогов коротышек. Гномы в очередной раз подтвердили разумность и расчетливость своей расы.
        Обработанные по новой форме Мастером Келлой гиацинты и бриллиант произвели настоящий фурор среди присутствующих и по итогам торгов вывели Артефакторов на второе место, уступив только клану Ювелиров, которые взяли за счет количества драгоценных самоцветов.
        Кстати, Келла раньше тоже входила в род наших конкурентов, но после замужества с братом Манлина перешла на другую сторону «баррикад», а из-за «несчастного случая» с супругом полностью открестилась от прежних родственников.
        Как и ожидали декан и мастерица, от нашей команды потребовали объяснений, каким образом нам удалось в столь короткие сроки покорить алмаз, и кто предложил новый способ огранки. Еще бы, бывшие родственнички доподлинно знали, на что способна Келла, поэтому и озвучили свои сомнения.
        Декан, исходя из предварительной договоренности, перевел «стрелки» на меня, а я попросил у судей уединения для нас с женами, участвующими в работе своими внутренними резервами стихии Разума, чтобы ограничить количество знающих, хотя избежать слухов и домыслов от остальных присутствующих все равно не удастся.
        Придворный маг короля принес клятву, после чего я при нем нарисовал от руки ограненный по моему способу камень, тем самым выставляя себя в роли новатора, и предъявил следующий, неопровержимый аргумент принадлежности разумного к школе Разума.
        Надо было видеть глаза короля, когда перед объявлением призеров ему на ухо доложили информацию, что жена человека, недавно победившего в кулачном бою, является эльфийской принцессой, носит магическое тату на теле, а значит, как общеизвестно, принадлежит к числу магинь стихий Жизни и Разума. Мы заранее договорились между собой пока не выкладывать все семейные тайны общественности, а происхождение Витаны и так скоро станет общедоступным для сильных мира сего.
        Слухи о воскресшей Менелане уже нашли отражения в сводках тайных служб, так что вторая пропавшая принцесса тоже не вызовет широкого ажиотажа. Оспаривать подлинность татуировки желающих не нашлось, а проверить силу ее источника никто из свиты короля не мог, поэтому пришлось проглотить факты на веру.
        Я сильно не обольщался по этому поводу, так как готовился к более ожесточенному спору. Ведь если бы не первое место, отведенное родственному монарху клану Ювелиров - нас бы точно заставили прямо на глазах у контролера гранить еще один алмаз, вытащенный  из запасов казны, а так, со скрипом признали-таки за Артефакторами второе место.
        По первому конкурсу второго дня мы с Викарией ставку не делали, так как рассчитывать на призовое место среди прирожденных горняков глупо, а последние строчки в рейтинге тотализатора не прельщали своим прогнозом. Зато оспаривание ювелирного мастерства принесло нашему дуэту пять сотен. В этот раз мы тоже закрывали две позиции - вторую и третью, но соотношение на нашу команду опять скакнуло шесть к одному. Одна ставка сгорела, а вторая покрыла затраты с лихвой.
        Последнее на сегодня испытание состояло в том, что один из представителей команды декларировал перед жующей и выпивающей общественностью смешные истории, сатирические стихи или песни, а степень его умелости оценивали разноцветными фантиками,  голосуя по окончании в пользу того или иного шута. Красный цвет закреплен за Артефакторами, а коричневый, любимый гномами за Ювелирами и так далее.
        От каждого клана выступали гномы, освещая прикольные байки из жизни и быта родовитых семейств, а мне в ходе спора удалось упросить Манлина проявить свою удаль, привнеся в культуру Подгорного народа анекдоты с родной планеты. Декан вначале сам хотел смешить публику курьезами студенческой жизни, но речь шла о людях и их пристрастиях, а я предложил тему о его сородичах, корректируя свои знания с Земли о шахтерах, прижимистых евреях и надменных банкирах, точь-в-точь олицетворяющих коротышек с Розы Миров. Мастер Умелые Руки для приличия поломался и в этот раз, не рассчитывая занять призовое место, но решил рискнуть, авось мои таланты снова пригодятся команде, тем более что сам ржал над услышанными ранее шутками до слез.
        Честно говоря, я немного переживал, что мой юмор прохладно воспримется гномами, все-таки у каждого народа свой менталитет и есть темы, которые не принято затрагивать даже с помощью сатиры. Но провидение снова помогло - моя очередь выступать  оказалась едва не последней, и все участники присутствовали за столами наравне с оценивающими шутки гостями, поэтому было время выслушать остроту конкурентов и предложить схожие темы.
        Каждому оратору отводилось определенное время, а паузы, заполненные смехом и аплодисментами, в расчет не брались.
        Чтобы достучаться до разных слоев общества гномов и тем самым увеличить количество приверженцев нашей команды, я решил озвучить несколько шуток, присущих каждому в отдельности.

            Сидит гном в бане. Заходят три грязных до неузнаваемости разумных.
        Двое полностью черные, а третий такой же, но с белым членом.
        Первый гном подходит к одному из них и на ушко спрашивает:
        - Вы какой расы будете, и чего это вы двое полностью грязные, а у этого половой орган белый?
        - Мужик, мы - гномы-горняки, а наш приятель вчера женился.
        Коротышки ржали над этой шуткой минут пять, а один из шахтеров хохотал так, что от смеха свалился под стол. Кто знает, может в его жизни был намек на подобную оказию.

            Жена спрашивает у мужа-горняка:
        - Гмили, а как там на шахте, расскажи, любопытно ведь?
        - Я лучше покажу. . .
        Закрывает ее в металлический шкаф и начинает лупить киркой по мебели, поливать водой в щели, трясти его, что есть силы.
        Через полчаса открыл дверцы, а жена выпала без чувств и лежит.
        Муж взял, да и поимел ее.
        Жена очухалась и спрашивает:
        - Мне все стало понятно, но зачем было заниматься любовью с бессознательным телом?!
        - За ранний уход с рабочего места! Прораб так всегда делает.
        И опять смех от мигом осознавших иронию горняков. Тот же гном снова под столом, видимо решил оттуда и не вылезать.
        После паузы я продолжил.

      Супруга банкира решила сделать мужу сюрприз и зайти к нему на работу.        Приходит и видит - у мужа на коленях сидит его  молодая помощница.       Гном и глазом не моргнув, обращается к жене:                                                            
        - Вот видишь дорогая, приходится экономить даже на мебели, остальные стулья сейчас заберут покупатели, чтобы собрать средства на понравившееся тебе вчера ожерелье.         
        В этот раз проняло на смех и улыбки финансистов, хотя их реакция оказалась значительно сдержанней шахтеров.

            Утром с банкиром на работу шествует новый охранник.
        Банкир спрашивает у него: - Как твое прозвище, гном?
        - Вам лучше называть меня по имени, уважаемый Динлин.
        - Я привык всех своих работников называть по прозвищу, какое у тебя?
        - Любимый, - отвечает охранник.
        - Так, Динлин, пошли быстрее, я опаздываю.
        Опять непродолжительные смешки от богатых представителей местного бомонда умастили бальзамом мою и Манлина душу.
        И напоследок я решил позабавить купцов, пристав на просьбу декана не высмеивать ювелиров, как главных заводил турнира.

            Грабят старого купца на лесной дороге бандиты:
        - Гном, у тебя есть золото в телегах?
        Умудренный годами купец уже не боится смерти, поэтому отвечает:
        - Конечно, есть, но не в монетах, а целым куском примерно в пятьдесят килограмм.
        - Тогда давай его сюда, и можешь дальше ехать своей дорогой!
        - Илми, Золотце, - кличет гном свою спрятавшуюся под телегой жену, - выходи, эти ребята по твою душу.
        Купцы поддержали мои слова кроме смеха еще и тостом в честь шутника, тонко чувствующего грань их характера и презрение к опасностям, постоянно встречающимся на их пути.
        На этом время моего выступления вышло и я, откланявшись, вернулся за столик клана Артефакторов. Голоса членов нашей команды в споре шутников не учитывались, но Манлин и Келла признались, что получили истинное удовольствие от юмора.
        По итогу нас отодвинули на третье место, о чем длительное время спорили в кулуарах, и опять на первой позиции очутились Ювелиры, а мы с Викарией подняли три сотни золотых. Мои жены долго сокрушались по поводу предвзятости судей в отдельности и гномов в целом, но судя по лицам Главы клана, мы и так прыгнули выше головы.
        Вечер снова плавно перетекал в пьянку, уж очень любят застолья хозяева турнира, а я, выходя из клозета, неожиданно наткнулся на вполне трезвого гнома.
        - Уважаемый, у моего господина есть выгодное предложение для вас.
        - О как! И сколько это в деньгах?
        - Двадцать тысяч золотых монет, воин.
        - Кого надо убить? - спросил я, поддерживая роль недалекого бойца, так как о моем непосредственном участии в других конкурсах, в том числе с использованием магических способностей, известно было лишь ограниченному числу судей. По крайней мере, обращение «воин» свидетельствовало именно об этом.
        - Господину понравились твои жены, человек. Он хочет откупить их у тебя, и поверь, столь красивые девы найдут в его лице более достойную огранку.
        - Мой ответ - нет! - в момент протрезвел я, сразу оценивая обстановку вокруг на предмет наличия помощников.
        - Не горячись, парень. Я понимаю - любовь, молодые пылкие чувства и так далее. Но если спросить женщин, чего они действительно хотят от жизни, обрисовать перспективу наличия несметных богатств и драгоценностей - не ровен час твои представления о верности разобьются вдребезги.
        - Послушай, посыльный, - проговорил я  тихо, чуть придавив голосом и нависнув над ним всем корпусом,  - я до сих пор не поднял тебя на нож только потому, что нахожусь в гостях, а если эти гадкие слова услышат мои красавицы, то твоя жизнь не будет стоить и медяка. Они сами порвут тебя голыми руками.
        Ушлый гном понял мой недвузначный намек и ретировался, а я продолжил застолье, более внимательно присматриваясь к окружающим.
        Накал страстей дошел до кондиции споров и ругани, открывая перед всеми желающими возможность посоревноваться на время в потреблении пива, метании ножей и топоров по мишени, а также продемонстрировать силу в армрестлинге.
        Подобные развлечения я приметил за гномами еще в космосе, поэтому не удивился разыгравшимся за отдельными столами баталиям.
        Каково же было мое удивление, когда ушлый переговорщик от любителя чужих жен снова подловил меня на променаде.
        - Уважаемый, мой господин предлагает честный спор, а то многие из гномов считают вашу победу в кулачных боях случайностью, полученной за счет скрытых артефактов.
        Ага, первый слой предложения - надавить на тщеславие воина.
        - Говори конкретнее, о чем речь?
        - Борьба на руках с нашим чемпионом.
        Я вспомнил стать поверженного мною гнома и мощь его ручищ, но для себя посчитал его вполне по силам.
        - И какова цена спора? - не стал спешить с согласием я, ощущая, что посыльный мнется от предвкушения попавшей в ловушку жертвы.
        - Мой господин давно заметил игру вашей маленькой родственницы на тотализаторе, поэтому желает предложить настоящую ставку, а не те крохи, которые вам удалось сорвать. Он готов поставить на своего бойца пятьдесят тысяч, - выдал гном с такой интонацией в голосе, что сразу стало понятно, если я спасую - тут же пойдут слухи о трусости.
        А вот и второй слой предложения  - долговая ловушка, и если вспомнить интерес к моим женам, то после проигрыша обязательно последует требование расплатиться иным «имуществом». Мало кто носит при себе такие суммы, тем более трудно предположить наличие подобного богатства в карманах приглашенного участника состязаний. Если бы коротышки не спешили, и тщательно подсобрали информацию о выбранной жертве, тогда возможно предостерегались бы спорить с графом соседнего, уже далеко не бедного домена, но жажда обладать желаемым прямо сейчас и явное присутствие большого количества золота в закромах развратили одного из местных воротил, толкая на ссору с гостем королевства.  
        У многих альфа-самцов, и думаю гномы тому не исключение, жены ассоциируются с обязательным атрибутом, которых легко можно поставить на кон и безо всяких чувств или зазрений совести расстаться в случае проигрыша. В моем представлении даже мысли на подобную тему неприемлемы, так как жить с нелюбимой, пусть даже очень красивой барышней ради имиджа не вижу смысла и не хочу терять время, но почему бы не проучить богача, взяв за больное.
        - Мне надо несколько минут подумать, да и протрезветь не помешает. Подойди ко мне чуть позже.
        Все, теперь быстро к своему столику и кое-что обсудить с Манлином.
        Декан во всех подробностях просветил меня об участи в таких спорах недалеких болванов, дальше своей силы ничего не замечающих, но когда я озвучил предложенную сумму - тоже выпал в осадок. Конечно, дамам говорить о посягательствах со стороны местного богача я не стал, тем более, что при любом раскладе рисковать их судьбами и желаниями не собирался. Между нами изначально были договоренности,  в случае разочарования друг в друге каждый волен выбрать себе иного спутника в жизни. Другое дело, что близость с метаморфом привязала красавиц ко мне навсегда.
        - Манлин, что вы скажете о стоимости вот этих камешков? - спросил я у декана, показывая часть своих сокровищ, добытых из тайников предков.
        - Не знал бы вашего происхождения, подумал, что ограбили сокровищницу короля, Влад. Думаю, эти камни потянут на шестьдесят тысяч монет, не меньше.
        - Тогда я оставлю их вам под залог расписки в пятьдесят тысяч желтяков и попрошу засвидетельствовать условия спора с жадными гномами.
        - Воля ваша, молодой человек, но я бы так не рисковал, вы ведь даже не видели своего оппонента. А чемпионом он может быть именно в борьбе на руках.
        - Предполагаю такой вариант, господин декан, но и сил метаморфа никто из присутствующих не знает. Скажу больше, когда-то мне уже довелось поучаствовать в подобном состязании с разумным, очень схожим с гномом.
        Не говорить же ему, что дварфы - прямые потомки его соплеменников, и я четко представляю, на что способны коротышки, причем с мощными имплантами в голове и теле.
        Манлин без дополнительных отговорок достал из клановой казны сертификаты на требуемую сумму, соглашаясь вернуть мне камни обратно в случае выигрыша, и мы проследовали к нашему столику.
        Переговорщик не заставил долго себя ждать, узрев мой выход в свет.
        - Что вы решили, уважаемый воин?
        - Я согласен на спор, но Манлин Умелые Руки и кто-то из приближенных к королю магов выступит свидетелем.
        Бинго, я попал в цель. Ушлый гном не рассчитывал на публику в лице искусников со стороны монарха. Очевидно, предприимчивые коротышки хотели применить боевой артефакт и раздеть очередного простофилю до нитки, но отказываться в такой ситуации от инициативы господина ему тоже оказалось не с руки.
        - Сейчас, уточню новые условия и подойду, - таки нашел в себе силы подстраховаться прохиндей.
        Через пять минут к нам подошел новый знакомец со своим господином, собственной персоной. Им оказался третий в табеле о рангах банкир, подтверждая мои догадки о том, кто может себе позволить разбрасываться такими деньжищами по пустякам.
        Предварительные процедуры с привлечением мага из свиты короля и пересчетом сертификатов не заняли много времени, зато помощник богача организовал стол по центру для поединка и, нисколько не стесняясь, задействовал брокеров.
        Как и предостерегал Манлин, чемпионом по борьбе на руках оказался кузнец, потерпевший поражение в кулачных поединках от тифлинга.
        С первых же секунд схватки, гном решил поднажать, не ожидая в человеке достойного соперника, ведь это не бой и не борьба, где основную скрипку играет умение, а не сила. Однако наткнувшись на монолит моей руки и неудобство более длинной конечности, несколько опешил и чуть не прозевал ответ. Дело в том, что в этом состязании тоже есть своя техника, хотя от величины бицепса и остальных мышц зависит немалое. Гном всю жизнь орудует молотом, а я с ранних лет упражняюсь с холодным оружием и обладаю мощью на генетическом уровне.
        Потратив некоторое количество сил в начале поединка, кузнец едва сдержал мои атаки расшатыванием, а после серьезного наклона руки с корпусом вкупе оставалось только дождаться, когда уступит его упрямство и подустанет предплечье.
        Правила у гномов несколько отличались от наших с Земли, позволяя вырывать руку и больше двигаться корпусом, но и этот прием ему не помог выкрутиться из моих тисков.
        В итоге - победа,  радость на лицах близких мне людей и гневная гримаса в отношении кузнеца со стороны проигравшего банкира. Как шепнул мне на ухо Манлин, богач попал на деньги дважды - скостив долг сородича за прошлые прегрешения перед собой и лишившись сертификатов в нашем споре. Поначалу правда, порывался обвинить местного чемпиона в фальши и повесить новое обязательство в пятьдесят тысяч, взамен прощенного, но маг-свидетель указал на растяжения сухожилий и синяки на кисти поверженного, заверяя, что борьба велась честно, на пределе возможностей.
        Теперь уже вряд ли найдется кто либо, сомневающийся в моей победе в кулачном бою. Кроме того, сами собой поползут слухи на тему мутации конкретного человека, по силе превосходящего признанных бойцов Подгорного королевства.
        Снежна и Витана, абсолютно не подозревая, какой интерес вызывают у некоторых богачей, прильнули ко мне при виде кучки сертификатов, обещая красноречивыми взглядами незабываемую ночь. А то я не видел на их лицах интерес в ювелирной лавке накануне. Вот же хитрюги, ранее не осмеливались попросить, а теперь - когда в наличии имеется достаточно средств - можно ласками и поцелуями проложить путь к желаемому.  
        Что ж, я не прочь снова утереть нос очередному банкиру или купцу, выставляя напоказ своих красавиц, где же еще и когда носить украшения, как не здесь и сейчас, на королевском турнире. Афишировать же ранее подаренные накопители в виде кулонов с крупным драгоценным камнем под их стихии магини не спешили, рассчитывая поразить всех на заключительном балу. И кто знает, какую ставку задрал бы банкир, завидев ранее на шее красавиц целое состояние, и не пришлось ли бы мне в таком случае иметь дело с гильдией воров и убийц. 
        Пока мы перемещались в квартал Артефакторов на ночлег, у меня в голове забрезжила идея совместить приятное с сюрпризом, ведь дамы очень любят инициативу от своего возлюбленного, а их вкусы и предпочтения я уже достаточно изучил. Поэтому подгадав, когда они отправятся переодеваться и принимать ванну, я сослался на необходимость переговорить с сестренкой о коварном плане ставок на завтра, а сам направился в ближайшую ювелирную лавку.
        Цены на драгоценности у гномов значительно уступали столичным в Тенгрии, ибо внутреннюю конкуренцию и наличие большого количества мастеров под боком никто не отменял, поэтому переносить на потом уже намеченные покупки при наличии свободных средств в кармане попросту глупо.
        В дополнение к подаренным ранее кулонам мне посчастливилось подобрать своим красавицам комплекты, состоящие из изящного колечка и сережек, причем в руках обычно размещали атакующие плетения, на шее - дополнительный накопитель, а  пристегнутые к уху в трех точках шедевры обеспечивали защиту. Снежна получит украшения с великолепными сапфирами, а Витана - с ограненными изумрудами. Конечно, камни значительно уступают размерами, примерно раз в десять, тому накопителю, который использовали мои предки, а сейчас возлюбленные, но для повседневного ношения без подозрений и зависти со стороны - это как раз самое то.
        Уже предвкушая, как после бессонной ночи и длительных уговоров достану подарки или снова тайком подброшу, я совершенно не заметил как в ту же лавку зашел новый посетитель, а когда развернулся - узрел перед собой парня, человека, того самого, который внимательно наблюдал за моими схватками из зоны для богачей. Правда, сейчас юношу не опекала свита из магов и воинов. Кто он, отпрыск именитого рода или богатого купца, какими обладает талантами и насколько умен, по внешнему виду не определить, хотя при должной сноровке и с помощью заклинаний такое вполне возможно.
        Для меня отрок интереса не представлял, поэтому я спокойно направился на выход, но пройти мимо гость не дал, заговорив первым.
        - Граф, прошу вас уделить мне несколько минут внимания, - начал парень, сразу обозначая мой титул, что само по себе на чужбине неожиданно. - Меня зовут Динок Третий, я король Некроса, - поспешил добавить юноша, видя напряжение в моей фигуре, готовой сразу же отреагировать в случае резких и поспешных движений.
        Честно говоря, кого-кого, а монарха страны некромантов я увидеть не ожидал, особенно после того, как часть его подданных пыталась прибрать домен Арканум к своим рукам. Если бы я точно не знал, что фактически в королевстве рабовладельцев правит палата Лордов, состоящая из сорока девяти разумных, даже слушать его не стал бы, а так - почему не переговорить с «первой» особой одного из соседних государств.
        Хозяин лавки с украшениями, увидев встречу двух благородных магов, использующих «ПОЛОГ ТИШИНЫ» для мирной беседы тет-а-тет, прикрыл собственный товар крышкой прилавка и быстро вышел из зала. Обычно опытные продавцы четко чувствуют потребность непростых покупателей, и в данном случае он организовал нам уединение, ювелир совершенно не беспокоился о порядке в своем помещении, ведь вздумай мы учинить драку - пришлось бы погашать убытки в тройном размере при поимке патрулем. В вариант заранее подготовленной встречи я не верил, никто не мог знать, что меня понесет в лавку на ночь глядя, и не предполагал, что перед этим  удастся растрясти мошну одного из богатых банкиров на приличную сумму.
        - Что вам угодно от меня, король Динок?
        - Прежде всего, хочу принести извинения за тот набег, который организовали некоторые Лорды моей страны по собственной инициативе и исключительно в целях личной наживы. Обменянные на рабов пленники поведали моим приближенным все, что происходило в тот момент в графстве Арканум, и причины, предшествующие нападению.
        - Допустим, извинения приняты. Что дальше?
        - Хочу попросить у вас помощи.
        - Не понял, - вполне искренне удивился я.
        - Мне мешают править некоторые Лорды, а справиться собственными силами с ними я не могу. Вы же доказали в войне с ящерами и при отражении захватнических набегов, что обладаете приличной и довольно мобильной армией, опытом полководца, неординарным мышлением и, думаю, не откажетесь поквитаться с частью своих врагов, которые собственно и организовали поход в Арканум.
        Молодец, король, что сказать, или советники у него не зря зарплату получают. Самому открыто воевать с сильнейшими магами и богатейшими дворянами ему не дадут, тут же сместив с номинальной должности, так он решил восстановить статус-кво чужими руками, присмотрев по соседству удачную кандидатуру.
        - Какой мой реальный интерес кроме мести, в случае согласия, и почему вы в таком случае, с введением армии соседа, отбрасываете вариант захвата трона в вашей стране?
        - Как только вы переступите границы личной вражды, я подыму на войну всю страну, всех подданных, и под флагом освободителя объединю вокруг себя отдельные сословия, поставив на острие атаки неугодных. Такой сценарий уничтожения врагов мои советники тоже предусмотрели, хоть он и более кровопролитный, но есть что взять с зачинщика в качестве компенсации. Так что дерзайте, граф.
        А если говорить серьезно, то от меня вы получите официальную бумагу, значительно облегчающую перемещение отряда наемников по стране и упраздняющую вопросы от некоторых чиновников в провинциях. Тем самым немногочисленные воины государственных застав не поддержат местных заправил в случае скоротечной стычки, а в качестве личной выгоды - вы, на свое усмотрение, вольны разорить их владения и уничтожить родню.
        Скажу больше, дабы окончательно развеять ваши сомнения перед протянутой рукой дружбы, я готов признать со стороны короны Некроса статус самостоятельного графства Арканум, а если учесть территорию Чуждого Мира и Драконьих гор, на которые вы тоже претендуете - независимого герцогства.  
        А ведь это практически откуп. Король отдал чужаку не просто неугодных людей, и готов закрыть глаза на разграбление и истребление старинных родов, а последним предложением фактически признает соседа равным себе, намекая на герцогство, в составе которого можно нарезать своим подданным отдельные графские и баронские домены.  Правда, необходимо получить согласие еще трех королей, но как говорится: «лиха беда начало». Тенгрия, конечно, обязательно вмешается в переговорный процесс и помешает новому статусу своей бывшей провинции, но на то и существует внешняя политика, вкупе с дипломатией, чтобы без бойни прийти к общему знаменателю.
        Мои планы в будущем и так предполагали несколько диверсионных рейдов к некромантам, чтобы отбить охоту самым жадным простирать руки к чужому добру. Кроме того, я еще с космоса всей душой ненавижу рабовладельцев. С другой стороны - воевать с королевством сил у графства далеко недостаточно, и в случае общегосударственной облавы придется в темпе уносить ноги, что и подчеркнул король в беседе.
        Его советники, судя по всему, продумали разные сценарии и предлагают для себя оптимальный вариант - пропуск на территорию державы мстительных наемников и патент на отстрел общих врагов.
        Конечно, за моими действиями будут пристально поглядывать, фактически приставив соглядатая, но и преимуществ достаточно -  начиная от беспрепятственной закупки провизии и коней на месте в случае необходимости, и заканчивая достаточным временем на разведку местности, планирование и сбор информации. Это не тайное перемещение малой группой с набитыми сумками на период всего похода и опасение любого встречного, а быстрый марш бросок на телегах сборным отрядом.
        Монарх с одной стороны пропускает куш убиенных мимо своей казны, но и не участвует в драке силами верных магов и воинов. И наконец, третьим действием предлагает дружбу герцогству Арканум, допуская в недалеком будущем военный союз, если кто из соседей набросится на королевство Некрос из-за ослабления внутренними разборками. Конечно, все это произойдет не сразу, но и Диноку Третьему сейчас чуть более тринадцати лет, а так хочется к совершеннолетию взять всех Лордов за вымя.
        Примерно такие мысли пронеслись в моей голове за пару секунд, и пора было реагировать на просьбу монарха.
        - В принципе, я согласен, господин король, но время боевых действий и место определяю сам.
        - Благодарю за ответ, граф. Ваши условия приемлемы и вот обещанные мною документы, - юноша протянул мне заранее заготовленные пергаменты в виде пропуска и эдикта признания герцогства Арканум, - только прошу проинформировать о начале похода и принять моего человека в качестве сопровождающего. Он не станет мешать вам в совершении справедливого судилища и предостережет от ошибок в случае выбора безвинной жертвы.
        Наивный король думает, что сможет организовать избирательное правосудие, направляя мой гнев на того или иного дворянина, но наш друг и партнер купец Релох уже собрал часть сведений о Лордах-рабовладельцах и не долог тот час, когда воины Арканума обрушат свои карающие мечи на головы злоумышленников.
        Кроме того, я планировал совместить приятное с полезным, когда буду готов отработать свои магические навыки и знания в реальных условиях, а не на аренах Академии, прекрасно понимая отличие турнирного бойца от настоящего воителя, и лучшего места, чем королевство Некрос, пожалуй, не найти.
        С юным королем мы распрощались довольно быстро, а дома меня встретили две чистенькие нимфы, практически с порога намекая избраннику как можно быстрее пройти в душ и приготовиться к последующим приятным процедурам.
        Мне едва удалось без привлечения внимания спрятать покупки по ходу раздевания, уже в предвкушении постельных игр со своими женами. А после помывки меня разложили массажем в четыре руки, мотивируя тем, что любимый устал после трудового дня и магини школы Жизни просто обязаны привести кормильца и защитника в норму.
        - Владушка, - лилейным голосом начала эльфийка, - я тут недалеко в лавке присмотрела красивое колечко. Может, ты одаришь свою остроухую красавицу, по случаю удачи, сопутствующей нам на турнире?
        Спорить лежа на животе голышом, не наблюдая лиц собеседниц тяжело, но и сдаваться без «драки», тем более, когда покушаются на самое «ценное» - деньги, не комильфо, поэтому я вступил в свой «последний» и решительный бой.
        - Я же вас предупреждал, лентяйки, о дурной привычке гномов развлекаться на тотализаторах, даже был не против дубляжа собственных ставок. Так бы и деньгами на карманные расходы обзавелись, и нервишки пощекотали.
        - Любимый, ты же поначалу отводил нам роль вкладчиц, не допуская личной инициативы, а со старта турнира переиграл в пользу Главы клана Артефакторов, нагло склонив к участию, - вступила в баталию ведьма. - Кроме того, свою полезность мы уже доказали, и еще подтвердим, рассчитывая на часть средств от премии декана Манлина, - выставила мне шах, выражаясь языком гроссмейстеров, хулиганистая блондинка.  
        - А я думал, нас связывают любовные отношения, а не денежно-товарные, - отбил я атаку ведьмы. - Взял в жены бесприданниц, теперь и имею.
        - Мы к нему со всей душой, ни единого слова упрека, ни капли истерики, а он нас куском хлеба попрекает, - с иронией продолжила эльфийка. - Собирайся Снежна, впереди целая ночь, мы еще успеем раскрутить на средства многих состоятельных гномов, мечтающих о любви таких жриц, как мы.
        - А что одеть? Пожалуй, кружевного белья достаточно, Витана. На тебе очень сексуально смотрится красное, а мои волосы оттеняет черное. Так мы быстрее пройдем этап визуальной оценки и торговли за желанные тела, а то попробуй доказать жадным мужчинам, тем более гномам, что мы стоим приличных денег.
        - Отличная идея, подруга. А если, не дай бог, набегут ревнивые жены и любовницы коротышек, укажем им на нашего мужа, мол, голодранец, последнее пропил и на тотализаторе проиграл, вынуждая подневольных прелестниц зарабатывать на обратный путь домой непосильным трудом, - добила эльфийка меня беззащитного.
        - Вижу, спелись уже. Вдвоем против одного ослабленного и обезоруженного, с позиции красоты и развитого ума. Ладно, сдаюсь, но украшения я подберу вам сам, на свой вкус.
        Под комплекты красного и черного белья хорошо подойдут опалы, а то, что они мало согласуются с вашими стихиями, так это неважно, - уступил я разигравшимся девчонкам некоторые позиции, но еще не весь «бой».
        - Не спеши возмущаться, подруга, главное заполучить хоть что-то, а там поменяем у ювелира из лавки, он на нас так пялился и предлагал сумасшедшие скидки, что в такой малости вряд ли откажет.  
        - Пожалуй, и с деканом Манлином следует переговорить по поводу отдельной доли, завтра же, еще до начала новых состязаний, а если откажет - в качестве запасного варианта пригрозить, что «сольем» пару конкурсов конкурентам, опять же не бесплатно.
        - Все, любимые, был неправ. Мое поведение не соответствует званию графа домена Арканум. Примите капитуляцию, я на все согласен заранее.
        - Витана, мне показалось, или он в этот раз пытается избежать наказания? - завела новый раунд ведьма, покидая мои апартаменты.
        - Наивный мальчик не знает, что уже все предопределено, - поддержала ее эльфийка, переворачивая меня на спину и запечатывая рот страстным поцелуем.
        Как я рад, что мои красавицы совершенно не лишены чувства юмора, а наши словесные пикировки в последнее время позволяют разобрать любые серьезные темы, что называется, шутя. Пожалуй, в прошлой жизни мне именно этого не хватало, зато истерик и скандалов пришлось наесться с лихвой.
        Хулиганили мы несколько часов к ряду, наслаждаясь телами и настоящими чувствами к друг дружке.
        Многим известна быль, что удовлетворенная любовью женщина на утро свежа и полна сил. В отношении магов работает та же истина, если их души переплетены в порыве страсти. Поэтому на утро каждый из нас лучился энергией и здоровьем, а истраченные вчера магические накопители опять грели карман полной емкостью.
        Обе дамы с самого утра красовались перед зеркалом, украсив свои безупречные тела поделками ювелиров. Причем их фантазии не остановились на бальных платьях, проверке на гармонию с драгоценными наборами подверглись все комплекты нижнего белья, охотничьи костюмы и даже частично доспехи. А что, в бою леди тоже должна выглядеть на все сто, вдруг среди врагов найдется истинный ценитель и муж в порыве ревности совершит очередной подвиг.
        ГЛАВА 21.
        Третий день на центральной арене начался с традиционной жеребьевки. На сегодня командам предстояло выстоять в состязании кузнечных мастеров, не упасть в грязь лицом от заданий банкиров, а вечером поучаствовать в развлечении зрителей кулачными боями стенка на стенку.
        Нирли внешне спокойно воспринял новость о том, что нам досталась вторая городская кузня, а кусок мифрила и остальной металл мастер заготовил заранее. По условиям состязания все участники ковали клинок одинаковой формы из собственных подручных материалов, причем на выходе должно получиться боевое оружие без лишней вычурности и  украшений, которые конечно добавляют цену поделке, но, как правило, в ущерб функциональности.
        В этот раз оценщиками выступят опытные воины и купцы, торгующие подобным товаром, а уж и те и другие хорошо знают толк в подобных вещах. Также испытать только что выкованный шедевр на предмет баланса и устойчивости клинка к деформации сможет и каждый желающий со стороны, а обязательная подгонка под руку, в случае нужды, последует после покупки. Примерный образец гномы выбрали под свои габариты и любимую технику рубящих ударов, поэтому нам предстояло изготовить меч очень похожий на фальшион.
        В одиночных поединках соплеменники Манлина предпочитают боевые топоры, нивелируя преимущество тех же орков и эльфов-мечников за счет удлиненной рукояти и смещенного веса оружия. Но построение в хирд, своеобразную когорту, призванную проламывать шеренги врага и воевать даже в полном окружении плотным строем, не дает пространства для индивидуального сражения, поэтому в ход идут копья и короткие мечи, позволяя орудовать рубящими ударами. Фальшион лучше всех остальных мечей отвечает требованиям коротышек, являясь одновременно мощным колюще-рубящим клинком, сломать который необычайно трудно, скорее воин выпустит его из руки при столкновении с дубиной тролля, чем подведет прокованное лезвие.
        Пока шли в кузню, все же удалось накануне убедить Нирли взять меня с собой в качестве подмастерья, я вспоминал его краткую историю жизни, освещенную после раскрытия с моей стороны тайны странника и новостей о родовых предках на звездах.   
        Отца и мать будущий кузнец практически не помнит, потому что они погибли в горах во время обвала, когда малышу исполнилось пять лет. А дальше Нирли пошел, как говорится, по рукам - младшие рода не отказывались от него, отнюдь, но, в то же время, вымещали старые обиды, причиняя по удобному случаю телесную и моральную боль. В двенадцать гном упросил старого кузнеца взять его в ученики, с этого момента активно развивая внутренний дар мага совмещенной школы Магмы, производную из Земли и Огня.
        Продвинуться в мастерстве Нирли, откровенно говоря, не давали, но неожиданно для себя и всех соплеменников на восемнадцатилетие он получил наследство, ранее сберегаемое в одном из банков - старую тетрадь отца с подсказками и рунами, увы, уже мертвого великого умельца.
        С той поры началось восхождение в табеле о рангах, одновременно с появлением зависти и новых проблем от окружающих. Прежний «наставник» уже не мог или не хотел давать ученику что-то новое, поэтому при первом же предлоге выгнал талантливого гнома из кузни, вынуждая тем самым идти на поклон к богачам за кредитом.
        Один из ушлых банкиров все-таки выделил некоторые средства представителю старого рода, но взамен потребовал за бесценок отдавать знакомому купцу половину продукции с его клеймом. В общем Нирли ждала долговая яма, так как собственное имя Мастера он еще не заслужил, а выручаемых денег едва хватало на пропитание и погашение процентов по долгам.
        В этот момент гному поступило предложение от Ювелиров: они выкупают долги юноши, а он женится без права продолжения рода, то есть фактически попадает в семейное рабство, тем самым прекращая свою ветвь и передавая все наработки новым родственничкам.
        Король Дунлин Восьмой часто так делал, выделяя свой клан среди остальных и усиливая его за счет перспективной молодежи из соседних, некогда мощных в магии и ремеслах родов.
        И именно таким образом Ювелиры получили и воспитали мастеров в разных направлениях - горное и кузнечное дело, строительство фортификационных сооружений и внешняя торговля.
        Конечно, их политика не прошла незамеченной, были и конфликты, и даже внутренние сражения за передел влияния, что, в конце концов, вылилось в основание нового клана Банкиров, путем слияния отпрысков двух веток от Ювелиров и Купцов. Однако внешний «раскол» в обществе хитрый и мудрый король обернул себе во благо, фактически получив в качестве опоры трона триумвират, опираясь на который и по сегодня обыгрывает всех остальных на подобных турнирах или давит бунты за счет численного и качественного превосходства в воинах и магах.
        Параллельно процессу образования новой ветви, мастера и дельцы, в чьих руках сосредоточена основная масса денег, попросту изжили кланы Хранителей и Строителей, а также задвинули на вторые роли Горняков, Кузнецов и Артефакторов. Конечно, в случае войны отрыв уменьшится, ведь без оружия и артефактов армия не обходится, но советникам короля никто не мешает бросать представителей неугодных родов в самые горячие точки сражений, сокращая поголовье молодежи и умудренных опытом бунтовщиков.
        Нирли не захотел войти в самый сильный клан гномов без права голоса, прерывая свой род, поэтому продвинуться дальше Подмастерья в табеле среди магов ему не дали, и звания мастера-кузнеца с новым именем, как у декана Манлина, он не заслужил. Рассчитаться с долгами помогли Артефакторы и Горняки, скупая оружие для нужд своих дружин, а соплеменники из Кузнецов продолжали пакостить при малейшем удобном случае. 
        Когда из рук молодого гнома стали выходить клинки, ничем не уступающие прославленным мастерам Подгорного королевства, Нирли попытались отравить, а когда убийство не удалось - разрушили кузню.
        Именно поэтому гном подался в изгнание в графство Арканум, помышляя найти счастье на чужбине, и, отчасти, из-за желания отомстить, принял мое предложение участвовать в турнире.
        Моя работа в качестве подмастерья сводилась к контролю над горном - распалить и поддерживать постоянную температуру, а также фиксировать заготовки на наковальне, когда мастер работает большим молотом.
        Пока я возился с очагом, Нирли начертил пентаграмму и руны в ней рядом с наковальней, продемонстрировав чужаку один из родовых обрядов. Ему проще осветить часть таинства мне, приоткрывшему немало своих секретов, чем кому-либо из завистников младших родов гномов, поэтому кузнец до сих пор не обзавелся помощниками или учениками, даже пребывая в отдалении от родных гор. 
        Заготовка, оказавшаяся в центре ритуального круга, в течение пяти минут размякла, словно состояла не из молекул металла, а из пластилина. Как пояснил Нирли, у других мастеров есть свои хитрости, но значительно уступающие в количестве потраченного  на создание заготовки времени. То есть там, где молодой кузнец мог ковать два клинка, его младший родич - один. 
        А дальше началось таинство соединения разных металлов, один из которых - мифрил, проковки, с использованием плетений школы Магмы и, конечно же, присадок, знания о которых достались гному от родственников со звезд через меня. 
        В течение шести часов нам предстояло выдать готовый клинок, и в этом процессе мелочей не бывает. Тот же горн подпитывает внутренний источник Нирли и поддерживает состояние заготовки, пока кузнец занят приготовлением присадок и алхимических ингредиентов, некоторые из которых смешивать заранее нельзя.
        Поэтому, когда мы услышали странное шипение и увидели густой дым, заполняющий помещение кузни от горна, гном запаниковал.
        - Так я и знал, эти ублюдки заткнули дымоход размокшим поленом. Теперь мы потеряем температуру очага и не успеем закончить работу. Мой внутренний источник Огня пуст, а улики в случае обжалования сгорят к тому времени сами собой.  
        - Не отчаивайся, парень, подобная выходка говорит лишь о том, что тебя считают достойным соперником и опасаются победы над собой. А  разбираться с горном - задача подмастерья, так что оставь эту проблему мне.
        - Как ты доберешься до середины дымохода? Сейчас остается только ждать, пока прогорит само, или чистить, когда остынет очаг. Плюс ко всему, из-за дыма скоро мы не сможем дышать, а вместе с тем и работать на внутренних запасах источника, как одаренные.
        - Ты забыл, что я маг-универсал, Нирли, а еще оборотень-дракон.
        Надо было видеть выражение лица гнома, превращающегося в полуэльфа, когда после частичной трансформации я продул пламенем дымоход, а затем с помощью плетения школы Воздуха убрал задымленность с рабочего места.
        - Граф, я клянусь, что дальше меня ваша тайна не выйдет, - запричитал Нирли магическую клятву, очевидно опасаясь получения статуса неугодного свидетеля.
        - Мы с тобой связаны разными секретами, Мастер, но самое главное - дружбой между двумя разумными. Так что не переживай, слухи о графе Севере еще не такое озвучат, а все мои близкие и подданные истину знают. Кроме того, я - твой пропуск к родственникам на звезды, поэтому даже не думай дрейфить и отступать.
        Что сказать, мы успели справиться с поставленной задачей даже раньше положенного срока, качественно обмотав кожаным шнуром рукоять с клеймом, согласно условиям турнира таким образом маскируя знак кузнеца, а также довели до идеального блеска плоскость клинка и заточенную кромку.
        Нирли еще не догадывался, что вместо разновидности дамасской стали, улучшенной за счет мифрила, его руки произвели на свет уникальный булат с магическими свойствами. Вместо упорядоченного рисунка на лезвии, как у дамаска, фальшион Нирли имел хаотичные разводы и сиреневый оттенок, приковывая взгляд своей необычностью и завораживающей красотой. Меч визуально как бы предостерегал противника о своей смертоносности.
        А если в ходе ковки на клинок наносить определенные руны и смачивать кровью владельца - получится орудие против одаренных и некоторых богов, завязанное на своего хозяина-мага, но этот секрет я пока решил не открывать.  
        Обмотанный в отрез ткани клинок забрали организаторы турнира и разместили на подставках вместе со всеми поделками других ремесленников горна и наковальни.
        Сначала к оружию потянулся ручеек воинов, каждый из которых рассматривал изделия мастеров, вертел в руках и испытывал на прочность и остроту, а затем, неожиданно для многих, фальшион Нирли обступили кузнецы. Еще бы, каждый из них мечтает выдать что-то новое, уникальное, увековечивая свое имя и клеймо.
        После часа подобной бессловесной презентации начались торги, первую скрипку в которых заняли не воины, которым тоже понравился клинок Нирли и не купцы-перекупщики, еще не знающие свойств и спроса на новый товар, а кузнецы-конкуренты.
        И я их понимаю, если не удалось самому изобрести, так хоть следует перенять часть секретов кого-то из соседей, разгадывая и подбирая составляющие ингредиенты этого шедевра в своей кузне.
        По правилам состязания стоимость материалов с небольшим довеском возвращается мастерам, а все что сверху - зачисляется в казну королевства, поэтому монарх не прогадает в любом случае.
        Нирли светился от радости, как солнце, ведь его клинок признали лучшим, а в ходе аукциона вместо пятидесяти-ста золотых, которые давали за обычный мифриловый меч, шедевр необычного оттенка выкупили без малого за тысячу. Давно местные кудесники наковальни не выдавали новшеств, вот и набросились на поделку соплеменника, и первым делом счастливый обладатель освободил от кожаной оплетки рукоять.
        Буря споров, криков и ругательств после увиденного клейма в виде молота в треугольнике как вспыхнула, так и  очень быстро стихла, зато появились пересуды за спиной среди воинов о восстановлении утраченных знаний древних мастеров. Оказывается, судя по летописям, подобными клинками обладали некоторые из магов и командиров коротышек, погибшие во время войны между материками.
        После объявления имени победителя и клана, честь которого отстаивал Нирли, ему вручили причитающиеся деньги и попросили посетить местные гильдии магов и мастеров. Засуетились гномы, когда задвинутый на десятые роли соплеменник выдал на-гора шедевр.
        В этот раз, за вычетом введенных премиальных помощникам, я сорвал куш на тотализаторе в две тысячи семьсот золотых, сыграв с подставными коротышками при максимально возможном соотношении. Клан Ювелиров, как я и прогнозировал, забрал третью строчку, а Кузнецов - вторую. Хотя попытка повлиять на результат деньгами от сторонников короля была, они купили первый попавшийся меч, «случайно» оказавшийся отличной поделкой младших соплеменников Нирли за пятьсот монет - в десять раз дороже номинала, еще не предполагая, к чему приведут окончательные торги между жаждущими разгадать тайну мастерами.
        После обеденного перерыва, перед конкурсом от банкиров, вернулся наш счастливый кузнец, сообщив, что ему присвоили звание Магистра в магии по школе Магмы и Мастера среди кудесников молота и наковальни, правда, без заслуженного прозвища. Для этого следует поработать на благо гномов несколько лет или вступить в клан Ювелиров, который в очередной раз закинул предложение для Нирли, прямо сейчас, уже с правом младшего голоса и основанием в будущем отдельной родовой ветви.

      В вопросе признания давно заслуженного ранга сыграла гордыня коротышек, ибо нельзя допустить распространения слухов, что маг уровня Подмастерье, несмотря на опалу, переплюнул признанных Магистров Мастеров. А в остальном молодой гном сразу понял, что в случае согласия войти в клан Ювелиров контроля с их стороны однозначно не избежать, не говоря уже о браке по принуждению с той, на кого укажут старейшины чужого, враждебно настроенного рода.
        Конечно, Нирли после сообщения о родичах на звездах не собирался отрекаться от линии предков, но вслух обещал подумать над заманчивым предложением и все взвесить, как я ему советовал накануне, чтобы выбраться из этого клоповника, называемого Подгорным королевством, живым. А уже на территории графства Арканум, под защитой наших дружинников и крепостных стен, можно в письменной форме окончательно оформить отказ от вступления в клан Ювелиров  или хотя бы по максимуму затянуть паузу.
        От задания банкиров я ждал чего-то особенного, а если точнее - каверзы, так как одного из них мне удалось вчера прилюдно обидеть, отобрав денежные сертификаты на приличную сумму.
        Поэтому, когда объявили дополнительные условия конкурса, я нисколько не удивился. Решать финансовые задачи от каждой команды станет один разумный, выбранный соперниками на свое усмотрение. Гномов с детства приучали считать и торговаться, это у них в крови, поэтому я заранее вычислил, что из нашей команды выбор падет на нашу троицу, а точнее на кого-то из моих девчонок.
        Банкиры по праву чемпионов этого конкурса в прошлом турнире указали на Снежну, хотя жаркие споры и красноречивые взгляды в сторону эльфийки тоже присутствовали. Очевидно, воротилы финансов восприняли цвет ее белоснежных волос и внешнюю красоту прямым доказательством скудности ума. Кроме того, ни для кого на планете не было секретом то, что фактически ведьмы до переселения в графство Арканум пребывали на положении рабынь в родном племени Варгов, чего же тогда можно  ожидать от не очень сильной в математике магини.
        Никто из них не знал, что в голове у красавицы целый компьютер в виде нейросети, и мне ничто не мешает ментально подсказывать ей решение, если вдруг возникнут трудности, поэтому я смело дал отмашку Викарии и подставным поставить на первую строчку за нами.
        Задачи писали мелом на доске, а каждому из соревнующихся следовало с помощью черновика и писчего пера на время произвести расчеты. Снежна сама все решила, но и от меня помощь не отбросила, в конце сверив результаты, чтобы не сконфузиться.
        Один из примеров подобного испытания выглядел так.
        ЗАДАНИЕ:
        Гном Даркин, единоличный собственник, имеет небольшую конюшню и товар для продажи. Суммарные активы начинающего купца 26300 золотых, а текущие обязательства - 9000 монет. К тому же у Даркина есть собственные накопления, равные 46700 кругляшей высшего номинала и долги неторгового характера на сумму 4270, представленные закладной на его дом. Он хочет предоставить одному из своих помощников, зятю Гарлину, справедливую долю, в качестве приданого за дочку. Поэтому Даркин рассматривает возможности организации совместного дела, в которой компаньон получил бы определённую часть.
        Гарлин тоже имеет собственные накопления, равные 3600 золотых, и давно набивается к будущему тестю в торговые партнеры.
        А) Каков максимальный размер убытков, которые может понести Даркин, например, в случае крупного судебного разбирательства (претензии на сумму 60000 золотых), будучи единоличным владельцем дела?
        Б) Каков объём его риска (величина потерь) в условиях совместной работы с зятем? Разделит ли риск партнёр?
        РЕШЕНИЕ и ОТВЕТ:
        А) Будучи единоличным владельцем, Даркин несет ответственность по обязательствам всем своим имуществом. Т.е. в случае крупного судебного процесса (иск на сумму 60000 зол.) его убытки составят 60000 монет. Эта сумма состоит из активов (26300 - 9000 = 17300 золотых) и части собственного капитала в размере 46700 монет. В результате у Даркина останется 4000 золотых и закладная на дом.
        Б) В условиях торгового Дома участники несут полную субсидиарную ответственность всем своим имуществом, а не только вложенным капиталом. Т.е. 17300 монет будет выплачена из средств купеческой артели, а оставшиеся обязательства в размере 42700 (60000-17300) оба вкладчика поделят между собой поровну. Величина риска каждого из них составит 21350 золотых.
        Каждый из участников состязания думал над тремя одинаковыми задачами, но выиграть ведьме помешали не представители Ювелиров, а сам Манлин Умелые Руки. Незадолго перед стартом, видя, что я ставлю на первую строчку, а значит, уверен в успехе, декан попросил притормозить.
        Оказывается, еще во время обеда с ним переговорил патриарх клана Банкиров, найдя встречные аргументы - списание долгов и заверение в дружбе, если их представитель останется лидером. В общем, политика, чтоб ее так - отрасль манипуляции и обмана.
        Я не стал перечить Главе клана Артефакторов, ведь мы здесь временно - поучаствовали на благо его соклановцев и уехали, а остальным жить и работать в Подгорном королевстве дальше.
        Ставку мне тоже удалось переиграть, ментально предупредив Викарию о новых обстоятельствах, а она - остальных подставных. Конечно, вместо четырех тысяч мы забрали девятьсот монет, но сильно не расстроились, осознавая, что дружба с Манлином гораздо важнее сиюминутной выгоды. Зато планка Снежны и Витаны в глазах корыстливых гномов взлетела до небес, а заметнее всех, как и предполагалось, обжигал взглядом ненависти меня, их мужа, проспоривший недавно банкир.
        В драке стенка на стенку я и мои подруги не участвовали, хотя не скрою, в голове витали безумные идеи выйти одному против всех, ведь тактику схватки в свалке мне хорошо преподали в свое время. Но я вовремя отбросил подобное бахвальство, так как победа в подобном случае возможна, если каждым ударом убивать, или надолго выводить из строя одного из соперников, бегая по кругу и не принимая прямого боя. Да и в любом случае самому увечий не избежать, а тайна происхождения прорвется из-за завесы догадок наружу. С другой стороны, спасать клан Артефакторов без их непосредственного участия - тоже путь в никуда, пусть Манлин сам делает выводы о ближайших соратниках и их преданности общему роду.  
        Ставок на драку я благоразумно не делал, и как в воду глядел - последнее место из шести. Нет, конечно, родичи декана старались, уже понимая, что впереди маячит призовая строка в турнире, но озлобленность и подготовка со стороны конкурентов оказались сильнее. Их вынесли с импровизированного ринга гораздо быстрее остальных проигравших, и моим девочкам пришлось значительно потрудиться, чтобы привести некоторых в чувство, не говоря уже о полном восстановлении здоровья.
        В остальном очередной вечер прошел без эксцессов, если не считать продолжительной пьянки и криков, так как песнями их назвать нельзя, горняков, праздно шатающихся по ночному городу.
        Следующий день начался с состязания на горных козлах, а я все думал, зачем Манлин пригласил в команду подростка. Сами животные отличались от земных габаритами тела, достигая веса до восьмидесяти килограмм. Конечно, передвигаться даже неспеша по горным тропам само по себе опасно, поэтому подбирались молодые, сильные самцы, а в качестве наездника - юноши не старше четырнадцати лет. Навскидку парень весил не более двадцати пяти килограмм, так как у гномов половое созревание и набор массы у мальчиков сдвинут к восемнадцати-двадцати годам.
        Условия забега тоже отличались от банальных лошадиных перегонов на скорость - побеждал тот из участников, кто за пару часов отведенного времени смог найти и сорвать большее количество редких цветов, наподобие эдельвейсов.

      Лакрин, участник от нашей команды, привез к финишу девятнадцать соцветий, но, как оказалось, это всего лишь третий результат. Манлин искренне поблагодарил юношу из своего клана, рассчитывая как раз на подобный успех.
        После объявления призеров, Главы кланов привселюдно подарили букеты женщинам противоположных команд, таким образом, подчеркивая красоту и смелость участниц, ввязавшихся в мужские игры.
        Моим женам тоже перепало по букету, так как в составе не каждой команды присутствовали прекрасные половинки, а у нас аж двое. Кроме того, таким нехитрым способом представительные гномы застолбили за собой один танец на балу с понравившейся красавицей.  
        Я без ревности отнесся к выбору некоторых коротышек, остановившихся на моих женах, так как вальсировать сразу с двумя неудобно, а заставлять одну из них скучать у стеночки, когда остальные развлекаются - не что иное, как снобизм и эгоизм.
        В середине дня состоялось состязание магов, а если точнее, специалистов узкого или наоборот распространенного профиля - Артефакторов. Устраивать поединки между одаренными на арене гномы давно перестали, скрывая от остальных народностей наработки сородичей Архимагов, особенно по школам Земли и Огня. Зато сражение боевых кукол или механических големов, которое анонсировано на завтра, коротышки выставляют напоказ в качестве акции устрашения.
        Дело в том, что в один из периодов противостояния с эльфами остроухие наловчились создавать отряды диких и частично мутировавших животных, как то мантикоры и иже с ними, спровоцировав ответную реакцию гномов с инженерной точки зрения, которые выпустили сконструированных механических бойцов под управлением тех же одаренных. Соотношение сильных искусников у остроухих всегда преобладало над другими расами, недаром в древности их называли народом магов, поэтому коротышки вынуждено искали решение, благодаря которому слабенький одаренный превращается в смертоносную машину, и нашли его в виде погонщика голема.
        В соревновании артефакторов, честно говоря, я не ожидал увидеть что-то более оригинальное, чем амулеты в виде браслетов, кулонов или колец, пусть и совмещенные в дорогие цепи разных стихий, тайно считая шлем ментооператора вершиной подобного искусства, но конкурсанты меня в некоторой степени порадовали и одновременно шокировали.
        Во-первых, состав участников, кроме гномов, пополнился двумя магами-людьми из султаната и королевства Некрос, которые призваны отстоять честь кланов Ювелиров и Купцов соответственно. Во-вторых, соперники друг друга давно знают, постоянно сравнивая поделки и придумки на разных конкурсах при встречах, и Манлин, как сам нам признался тайком, частенько был бит коллегами по цеху из людей.   
        Именно поэтому я опять разделил ставки между вторым и третьим местом, догадываясь, что конкуренты серьезно потратились на аренду признанных в мире мастеров, по внутренней силе Архимагов. Само по себе это обстоятельство редкое, обычно артефакторами становятся маги со слабой перспективой роста источников или универсалы, которые вынуждены тянуть все родники стихий одновременно, как Манлин - сразу три. Однако два присутствующих Архимага своим примером доказали, что поднятие знаний до вершины магического искусства возможно. Правда, как уточнил позже декан, у каждого время развития сугубо индивидуально, а сегодняшним соперникам  потребовалось почти пять сотен лет жизни.  
        Третье место занял маг из Некроса, предъявив публике артефактные ножны, которые сами удаляют грязь, кровь и ржавчину с клинка, дополнительно обновляя заточку оружия. Каждый мечник не понаслышке знает, как важно следить за своим снаряжением, но иногда времени между сражениями или переходами не хватает, дабы качественно обновить остроту лезвия, не говоря уже о механических зазубринах, полученных в результате ударов о доспехи или клинок врага.
        Подобный артефакт сразу решает проблему на ходу, а если иметь при себе два меча, как у меня, то даже без передышки в бою.
        Кроме того, рунная вязь, выдуманная Архимагом некромантом, уничтожала любую материю в рамках заданной заранее формы, позволяя применить эффект очистки на доспехи или механизмы, если изготовить чехлы под их размеры. В качестве побочного эффекта выделяется тепловая энергия, которую можно использовать при обогреве походных палаток или крытых колесниц, где недоступны иные источники.
        По легенде мастер боролся с гнилью на мертвой плоти у поднятых коллегами зомби, в ходе которой разработал рунный ряд и последовательность нанесения магических знаков на пластины из жести, которыми обшито одеяние мертвецов.
        Второе место отвоевал Манлин, выдав на показ артефактные сапоги со стильными металлическими вставками. С виду обувь выглядела массивно и даже брутально, мало чем намекая на свои исключительные свойства. Но когда один из соклановцев гнома обул боевые сапоги на ноги и пробежался перед публикой - все признали в них скороходы, не отягощающие владельца весом, как будто перемещаешься босиком и с дополнительным ускорением.
        На этом функциональность артефакта не ограничивалась. Повернув пластину с рунами на боковой стороне каждого из сапог перпендикулярно, владелец получает возможность прыгать в высоту на десяток метров, и плавно приземляться, а значит - преодолевать скалистые выступы и иные преграды во время выполнения боевого задания. С такой обувкой гномам и лошади не нужны, их и так коротышки недолюбливают, из-за сложностей взбираться на круп, предпочитая в качестве ездовых животных низкорослых горных козлов.
        Рунный ряд на ножнах мне удалось запомнить с помощью Умки, увеличив виртуальную картинку в голове, чтобы позже разобрать каждый знак или связующую линию, благо они опоясывали только внешний контур изделия. А вот магические рисунки Манлина частично скрывались с внутренней стороны металлических пластин, поэтому без помощи декана или расшивки сапог на сегменты - никак.
        - Мастер, вы покажете всю схему своей работы, или мне предстоит поучаствовать в торгах за пару интересующей обувки?
        - У вас вряд ли получится перебить ставку короля, Влад. Обычно именно он скупает артефактные новинки, но чтобы не злить тигра в его логове, кто знает, что на уме у странников, я конечно же покажу своему лучшему студенту наработки последних пяти лет, - подколол меня декан, затаив легкую обиду о тайне космического происхождения. - Мне почему-то кажется, что вы рано или поздно переплюнете наставника, так зачем противится неизбежному.
        - Благодарю, Мастер Умелые Руки, за любезность.
        Первую строчку заслуженно забрал представитель султаната. Он удивил всех сложным двусоставным артефактом на основе магии Крови, Воздуха и плетений иллюзии. Манлин сообщил, что Архимаг уже десять лет работает над этим устройством. Особенно хорошо игрушка ведет себя в руках оборотней - природных магов Крови, но и остальным разумным послушна. 
        Смельчак, произвольно выбранный из толпы, надел кольцо на свой перст и по подсказке создателя нажал на красный камень сверху, пробив кожу с противоположной стороны острой гранью граната. Некоторое время ничего не происходило и среди зрителей пошли шепотки и обидные реплики, однако Архимаг сохранял полное спокойствие и выдержку, не реагируя на торопыг ни словом, ни жестом.
        После его сигнала, помощник снял артефакт с руки и положил на подставку из мифрила, всю исписанную рунами. Хозяин изделия демонстративно обдал прибор выбросом силы из своего источника Воздуха, и перед всеми нами возникла иллюзия из перстня, а если точнее - запись последних пяти минут того, что видел и слышал временный носитель. На картинке четко запечатлелись шутники и их сквернословие в отношении мастера, которым теперь уже явно не до юмора.
        Манлин, стоящий рядом со мной, лишь удовлетворенно выдохнул.
        - Молодец, наставник, у него таки получилось.
        Осознав, что гном постигал азы науки именно у стоящего перед публикой Архимага, я попросил осветить некоторые принципы работы артефакта, а еще лучше - нарисовать все знаки, примененные победителем.
        Декан пояснил, что окропленный кровью камень, расположенный внутри мифриловой оправы, испещренной рунами, временно сливается с плотью владельца и, пока существует неразрывный контакт, запоминает картинку и звук, которую видит и слышит носитель, а затем, через подставку, эту накопленную информацию просматривают все желающие.
        Ценность артефакта просто сложно представить - это и подспорье в длительных торгах, когда есть возможность обдумать состоявшиеся накануне переговоры, и кладезь информации для армии, позволяющий разобрать по этапам одиночный бой признанного мечника или всю баталию в целом. По заверениям мага-изобретателя, накопителя в виде трехграммового граната хватает на запись глазами очевидца двух световых дней, а в случае с оборотнем - суток, включая темноту ночи. Последующее использование стирает предыдущие картинки, накладывая новые события. 
        Для документальной фильмотеки собирать подобные драгоценности конечно дороговато, но в остальном артефакт действительно уникален, особенно если учесть, что он используется в период средневековья.
        При наличии подконтрольных ИскИнов, следящих космических систем и ментальных способностей, для меня подобная игрушка бесполезна, но рунный ряд и свойства прибора все-таки очень хотелось взять на вооружение, как говорится, багаж знаний за спиной не носить.
        Манлин пообещал устроить нам встречу с Архимагом Салиддином, представив как своих перспективных учеников из Академии.
        Вечером свое умение продемонстрировали метатели боевых топоров, и среди иных народностей равных гномам в этом искусстве не нашлось. Наш клан отстоял четвертую строчку, не очень отстав по очкам за счет проигрыша в этом конкурсе.
        Система подсчета на турнире коротышек устроена так, что индивидуальные состязания ценятся гораздо ниже коллективных, и для меня такое распределение кажется вполне логичным. Намного сложнее подготовить по времени и ресурсам команду, чем перекупить или воспитать одного чемпиона, даже с учетом варианта аренды на несколько суток. Правда, кропотливая и зачастую многолетняя работа над артефактами и иными механизмами, которая требует колоссального объема знаний и умений, подпадает под отдельную статью начисления сложных баллов.   
        Возможно, такая запутанная система оценки придумана для того, чтобы никто кроме горстки гномов, не смог разобраться в ней, не знаю, я лично не стал искать правду, посчитав это внутренним делом верхушки каждого из кланов.
        В этот день я смог себя почувствовать просто зрителем, восполняя физическое и моральное состояние перед завтрашней программой, но закончился он приятным сюрпризом. 
        - Влад, у меня к вам дело, - заявил кузнец Нирли, когда я открыл двери на его стук.
        - Проходи в дом или выкладывай здесь, если спешишь, - отреагировал я.
        - Давайте лучше пройдемся, тут недалеко, и вы сами все увидите, - как-то загадочно замялся гном.
        Я на всякий случай захватил клинки и поспешил за кузнецом, вряд ли он задумал что-то неприятное, но, как говорится: на бога надейся, а сам не плошай.
        - Нам сюда, - указал Нирли на неприметный дом, расположенный через несколько кварталов от места ночлега, и первым шагнул в проем двери.
        Появившись следом, я увидел своего недавнего визави по борьбе на руках и грешным делом подумал, что стану участником скандала или драки, но кузнец смог удивить меня.
        - Влад, мой родич сказал, что вам может быть интересен этот металл, - сообщил мастер и освободил от тряпки некоторую темную болванку.
        Я без труда опознал гердарин - сплав, из которого ковалось оружие вампиров, но решил не подавать виду, чтобы не спугнуть своей реакцией предложение, более того - обратился к своему знакомому кузнецу за пояснениями.
        - Нирли, освети, будь добр, суть дела и  почему именно я выбран вами двумя одной из сторон сделки?
        - Влад, именно из-за этого редкого металла мой дальний родич попал в кабалу к банкиру, но, дав по принуждению согласие на поединок силы с тобой, избавился от долговой зависимости. Чтобы избежать зависти и иных неприятностей в будущем, как от своих соклановцев, так и со стороны соседей, Дондар решил продать металл, который принес ему столько несчастий и лишений. Но во избежание пересудов и обмана, выбор покупателя правильнее сделать не из местных жителей, а отдать предпочтение чужаку, который  готов дать настоящую цену и сохранить в тайне сделку.
        Для меня вложение средств около десяти тысяч золотых в гердарин, таково название ценного материала, в качестве долгосрочной перспективы неподъемно, так как не раскручено собственное дело, а мастеровое имя еще не известно среди достойных воителей. Именно поэтому я взял на себя смелость порекомендовать дальнему родичу вас, граф, как собирателя редких вещей и непревзойденного бойца. 
        - Что ж, предыстория поступка понятна, как и желание кузнеца Дондара избавиться от металла, который вызывает косые взгляды у окружающих, но в чем мой интерес, господа мастера? - я решил прикинуться глупцом, провоцируя собеседников на последующие аргументы и скидки.
        - Как же вы не понимаете, граф?! - взорвался эмоциями хозяин гердарина, - из этого металла выходят отличные клинки, достойные руки самого короля.
        - Нирли, ты видел мои мечи, разве они не настолько хороши? - перевел я разговор на доверенного кузнеца, который едва заметной улыбкой показал, что понял мой замысел, и подыграл на словах.
        - Ваши парные клинки вне конкуренции, граф. Но, может в будущем, вы надумаете преподнести кому-то из достойных приближенных или высокородных союзников по-настоящему королевский подарок. Ведь согласитесь, рано или поздно возле вас появятся ученики или близкие соратники, которые не побрезгуют приобрести мечи-артефакты, известные в народе как убийцы магов.
        Дондар не выдержал дальнейшего разговора и заявил прямо.
        - Выходит вам, граф, этот металл тоже неинтересен?
        - Прямо сейчас, и за такую цену - нет, но я готов обдумать покупку в случае скидки или через некоторое время.
        Гном некоторое время думал, но все же, клюнул, видно в его роду заядлых торгашей не было.

      - Сколько вы готовы выложить сегодня, граф?
        Если реальная цена столь редкого металла в отличие от того же мифрила десять тысяч золотых, а Нирли я склонен верить, то скидку в двадцать процентов я посчитал достаточной, ведь не раздевать же кузнеца, лишая малейшего заработка.  
        - Восемь тысяч, мастер.
        Дондар думал недолго, выдав свое встречное предложение.
        - Девять, граф, и не золотым меньше.
        - Хорошо, мастер, вы меня вместе с Нирли уговорили, - протянул я руку ремесленнику наковальни в подтверждение договоренностей и получил взамен рукопожатие со вздохом облегчения.
        Упоминание молодого кузнеца в качестве посредника мною проделано тоже не случайно, пусть Дондар помнит об услуге от сородича, авось в будущем и подобная мелочь окажется существенной. 
        Вообще странная выходит статистика: мифрил дороже простого металла в несколько десятков раз, благодаря своим исключительным свойствам для магов, хотя в космосе подобная разница не так существенна, а килограмм гердарина - еще в сотню дороже от последнего, из-за способности пробивать защитные плетения одаренных и жуткого дефицита, его содержали клинки только высших вампиров. Метаморфы придумали способ усилить свое оружие, инкрустировав в рукоять бриллиант, заполненный маной школы Разума, что в купе с магическими свойствами мифрила позволяло проламывать защиту Архимагов и богов, а остальные довольствовались мощью внутреннего источника и нанятыми искусниками.
        Правда мои эксперименты на планете по воле судьбы указали на еще один, довольно существенный нюанс в металлах лезвия - светло-серебристым легче и уместней оперировать против божеств темного пантеона и умертвий, а матово-серый меч, в виде наследия от вампиров, сосет энергию с живых магов и разумных.
        В бою против светлых божеств я его еще не применял, но Умка и моя интуиция уверенны, что  темный клинок не подведет.
        Обмен товара на деньги прошел без эксцессов, и я без приключений вернулся к своим женам, а кузнецы направились в пивную, приливать успех и начало дружбы двух гномов мастеров…
        - Что ты накопал по этой четверке, Долиар? - обратился к помощнику монарх Подгорного королевства.
        - Вначале мы выяснили, что человек, победивший нашего чемпиона в кулачном поединке, является студентом Академии Магии, а ведьма и эльфийка - его законные жены и тоже будущие искусницы. Всех их нанял Манлин, воспользовавшись положением декана одного из факультетов. Но буквально сегодня, через Крону, дочку Келлы, удалось узнать, что граф Север и наш загадочный гость турнира - одно и то же лицо. Девчонка по имени Викария живет в домене и считается его сестрой, а на состязание напросилась в качестве зрителя и порученца для ставок.  
        - То есть, к нам пожаловал пресловутый сосед с подругами и родственницей, сведя дружбу с опальным деканом, а мы об этом ни слухом ни духом? - недовольно заявил король, констатируя факт недоработки за своими помощниками. - С кем встречался и общался граф Арканума, кроме Главы клана Артефакторов? - спустя короткую паузу, уняв свой гнев, уточнил монарх.
        - Из нашего королевства - ни с кем, это точно. Правда мои люди расспросили одного ювелира, где граф сделал покупки для жен, и он утверждает, что Север общался с монархом Некроса, причем юнец сам искал встречи с ним. Подробности разговора, к сожалению, неизвестны, но, помнится мне, некоторые Лорды ранее предпринимали попытку подмять домен Арканум и Чуждый Мир под себя.
        - Плохо, очень плохо, Долиар. У нас под боком находится одиозная фигура, остановившая бунт в Тенгрии. Он же выступает за опальный клан Артефакторов и о чем-то договаривается с некромантами, а мы даже опознать его смогли, чуть ли не под конец турнира. Ты улавливаешь ход моих мыслей, советник?
        - Прикажете организовать несчастный случай, мой король? - уточнил помощник, подразумевая самый радикальный метод решения проблем с разумными: нет человека - нет проблемы.
        - Чтобы герцог Милдо получил официальные основания для обиды и сбора коалиции на войну с Подгорным королевством? Завтра же все страны узнают, чего стоит пресловутое гостеприимство гномов. Кроме того, не стоит забывать о распространяющихся слухах, что драконы восстанавливают контакты с людьми. С простыми слугами небесные стражи не станут якшаться, не та у них самооценка, а вот выбрать местного графа в качестве исполнителя личных прихотей - вполне. Если подозрение явно укажет на нас, летающие ящерицы способны сжечь наземную часть столицы, выразив подобным образом обиду своим давним обидчикам - гномам, а может, объявят каждого из представителей подгорного народа персонами нон грата пожизненно. С них не убудет. 
        - Что же тогда?
        - Кажется, граф в ходе спора выиграл приличную сумму у одного из наших подданных, не вспоминая уже о мелочах, полученных на тотализаторе, поэтому попытка ограбления троицы после состязаний, на территории той же Тенгрии, ни у кого не подымет лишних вопросов. А если в ходе акции соседа случайно убьют - что ж, такова судьба. Поэтому подбери серьезных наемников, из числа людей, никак не связанных с нами в прошлом, и пусть встречают гостя недалеко от телепорта.
        Да, и еще, после сообщения об успехе будь готов переправить через реку отряд магов и несколько хирдов, думаю, утратив своего сюзерена, дружинники домена без боя сдадут территорию первому, кто продемонстрирует силу и серьезность намерений.
        - Все сделаю в лучшем виде, мой король, - отрапортовал улыбающийся помощник.
        - Кстати, каков результат по турниру на данный момент? - остановил на полпути советника король.
        - Артефакторы на второй позиции, сразу за нами, Золотой Мастер, - ответил собеседник, понимая, что в первую очередь интересует сюзерена.
        - И снова промах, Долиар. Мы обещали вторую строку Банкирам, а третью Купцам. Так и до подозрений в предательстве среди союзников недалеко.
        - Кто же знал, что Манлин подберет таких достойных кандидатов, как бы мы не старались запугать и подкупить остальных, очевидных участников прошлых состязаний. Но, мне кажется, дальше у них нет шансов, достойного мечника, судя по татуировкам, в их стане не замечено, а обыграть нашего чемпиона в управлении големом еще никому не удавалось.
        - То же самое ты говорил перед началом турнира, а что в итоге? Кроме того, граф уже доказал и своими поступками и идущей по пятам славой, что отличный боец, не склонный выпрашивать лишние рисунки себе на перстах, лишь бы  привлекать внимание юных красоток.
        Помощник не стал что-либо говорить в оправдание, молча стоял, лишь снискав плечами и опустив голову, признавая оплошность со своей стороны и возможный вариант кандидатуры в мечники от Артефакторов.
        - И еще, Дондар, - вспомнил об очередном госте король. - Присмотри за королевой тифлингов. Сдается мне, ее визит имеет несколько целей, кроме пустяковых разговоров о торговле с нашим королевством. Ты же помнишь таланты красавицы, о которых шепчутся при дворах всех монархов на континенте, - истинный интриган Дунлин Восьмой чувствовал недомолвки со стороны хвостатой, поэтому отдал распоряжение внутренней службе об усиленной слежке.
        - Я поручу это задание Хельге. На нее никто не подумает, хотя эта гнома - лучшая среди наших агентов последнего выпуска, - отрапортовал глава тайной службы.
        - Делай, как знаешь, старый шельма, и продумай заранее слова оправдания перед нашими друзьями за сложившуюся ситуацию по турниру, лишним не будет…
        ГЛАВА 22.
        - У тебя все готово, брат Сил? - задал вопрос своему коллеге по ремеслу рослый человек в балахоне.
        - Смертные для создания кукол сейчас без сознания, завтра с утра я закончу ритуал, и к завершающему балу они послужат нам в деле.
        - Может, сдвинем время на бой мечников, там тоже хватает помощников на арене, и место открытое? Или совместим выступления механических великанов с нашими планами, когда беснующаяся толпа надолго оставит без внимания внешние границы ристалища? - внес пару идей высокий мужчина.
        - Нет, во время представлений в окружении короля обязательно присутствуют маги и воины, готовые к разным ситуациям, а по ходу бала гномы уже опрокинут в горло не один кубок с вином и потеряют бдительность. Главное подобрать подходящий момент.
        - В общем, ты прав, но пятерых коротышек точно хватит? - не унимался собеседник.
        - Не мельтеши, брат. Если не справятся пятеро избранных - большее число не поможет, тут скорее важен момент неожиданности, чем количества и силы. Кроме того, ошибка с подбором фигур значительно усилит «гостя», и не мне тебе говорить, как потом совладать с подобным. Яд я проверил лично, достаточно малейшей царапины, дабы он подействовал, а у гномов нет специалистов по эльфийским снадобьям, чтобы быстро отреагировать на заразу.
        - Одна остроухая присутствует на турнире, я обращал твое внимание на нее. Это не помешает нашим планам?
        - Ее я поставлю второй целью, на всякий случай. Как по мне, эльфийка молода, и не факт, что секреты Дома Ночи ей известны. Дроу жутко скрытны, даже в отношении своих светлых сородичей. Ты лучше скажи, какие наши действия по завершению вызова «временного слуги»?
        - Отход я подготовил, брат, настоятель уже ждет нас дома.
        - Вот и отлично, Магистр Лех, удачи нам…
        С самого утра центральная арена заполнилась гномами и гостями столицы под завязку, но традиционная жеребьевка не состоялась. Манлин сидел возле нашей троицы и на еще не высказанный вопрос наперед пояснил, что выбор вслепую для следующего выступления не уместен, погонщики уже давно закреплены по долгу службы. Я, было, попытался расшевелить его очередным уточняющим вопросом, но ощутив вибрацию и громкий звук, заглушающий гомонящие трибуны, остановился. Зачем спрашивать, когда через минуту сам увидишь, что происходит, воочию.
        Под крики, свист и благословенные приветствия некоторых гномов на арену стали выходить один за другим великаны.
        Снежна и Витана вцепились в мои руки, каждая со своей стороны, отчетливо сигнализируя о страхе перед неведомыми до сегодня истуканами, а остальные окружающие не проявляли признаков нервозности.
        Заложенное с рождения чувство опасности помогает выжить разумному, готовя организм к стрессу и нагрузкам через выброс адреналина и иных гормонов в кровь, поэтому состояние девушек с моей стороны не вызывало насмешек и недопонимания. Встретив схожего врага в бою, первым порывом хочется бежать, что еще остается, когда в руках нет плазменной винтовки и армады роботов.
        Манлин, гад такой, украдкой поглядывал на нас, ожидая подобной реакции от гостей, впервые узревших грозное оружие подгорного народа, и не ведай он о тайне моего происхождения - обязательно последовали бы вопросы касательно невозмутимости в позе и легкой улыбки на устах.
        Гномы чаще прочих видят перед собой гордость своей армии, поэтому их реакция больше напоминала экстаз фанатиков, встретивших национальных героев.
        Шесть одинаковых механических големов, выполненных  из сегментов стали, замерли перед публикой, тем самым позволяя рассмотреть себя во всей красе. Пять метров в высоту,  фигура, копирующая человека и имеющая вес около пяти тон, не меньше, только на месте головы расположенно технологическое отверстие для погонщика, роль которого исполняет одаренный представитель гномьего народа. Некоторая диспропорция живой головы коротышки по сравнению с габаритами всего великана нисколько не портила всю картину и ощущения несокрушимости, навеваемые механическими исполинами.
        Как человека, принимавшего непосредственное участие в создании боевых роботов, меня заинтересовали характеристики этих кукол, но Манлин на просьбу пояснений ответил безапелляци?нным отказом, мотивируя национальной тайной. Да и по большому счету не все гномы имеют доступ к таинству создания и управления великанами, хотя часть слабеньких по силе одаренных, чей потенциал не грозит стать самостоятельной боевой единицей, явно тянут лямку службы именно в качестве погонщиков. Такова логика и трезвый расчет, ибо боевой Архимаг в роли кукловода - все равно, что дорогостоящий артефакт, использующийся  для заколачивания гвоздей.
        Поначалу я надеялся, что коротышки представят публике дуэльные поединки между големами, но в таком случае вмятин, оторванных конечностей механических бойцов и травм среди погонщиков не избежать, поэтому организаторы ограничились показательным шоу огромных металлических кукол, тем самым не открывая весь их потенциал иноземным гостям.
        Перед каждым великаном выкатили деревянные чурбаки с наживленным к забиванию костылем. В руки исполинам выдали по огромному молоту, который тащили двое гномов и целевое назначение подобного оружия для меня не вызывало сомнений.
        Использование топора или даже колуна все равно после первых двух ударов приведет к деформации и притуплению кромки, а молот при ударе по одиночной цели или веерному выпаду наотмашь по ком попадешь - самое то. По эффективности с этим оружием, пожалуй, может поспорить только булава и кистень.     
        По команде распорядителя каждый из великанов произвел один удар, загоняя костыль на разную глубину. Идеальным считался результат с едва выглядывающей шляпкой, чуть хуже - забитый наполовину, и совсем плохой - расколотое полено. При такой массе добиться филигранной точности в управлении дорого стоит, и именно это демонстрировали  нам погонщики.  
        А дальше последовали форменные ката, сродни азиатским школам боевых искусств планеты Земля, в ходе которых великаны имитировали сражение с виртуальными противниками на разных уровнях высоты, демонстрируя тем самым, что готовы воевать и с пешими, и с всадниками, и даже с летунами. Никогда не понимал смысла в таких показательных демонстрациях от живых людей, ведь бой с равным противником сложно заранее спрогнозировать, а заученная схема редко работает, но в исполнении механических големов отточенные движения завораживали, так как тяжелая бронетехника в реальном сражении обязательно дополнена пешими и всадниками, а значит, не ровен час случится  зацепить кого либо из своих.
        В тоже время, кроме простых воинов армия каждого короля состоит из магов, которых не запугаешь одними лишь габаритами как механических, так и природных великанов. Даже элементали не всегда способны склонить битву в ту или иную сторону. На этот вопрос гномы тоже дали косвенный ответ, призвав на арену нескольких одаренных помощников и закрыв площадку заградительным прозрачным барьером. Плетения разных школ механическими куклами либо вообще игнорировались, либо принимались на щит воздуха примерно пятого уровня, в основе которого стояла выставленная вперед согнутая конечность и артефактные наручи. Тот же огнешар отбивался, словно мячик ракеткой, опадая искрами на поверхность арены. По ходу, самое уязвимое место - торчащая в шлеме голова погонщика, да и то, если он не успеет отреагировать на угрозу выставленным магическим барьером.
        Продемонстрировали исполины и скорость бега и прыжков, как вперед, так и приставными шагами, равную живым людям, и никак не ожидаемую от великанов. Конечно, всадника не догнать, но при лобовом столкновении увернуться от взмаха боевого молота крайне сложно, учитывая расстояния дуги смертоносного орудия и отклик на реакцию погонщика. Даже случайное касание гарантирует травму и переломы, напрасно рассчитывая на крепость брони или кольчуги. 
        Остается еще один нюанс, для себя я анализировал достоинства и недостатки подобных созданий - откуда голем черпает энергию для движений и насколько долог ее запас. Раз Манлин подсказывать отказывается, следует рассчитывать на свои мозги и умения. Перейдя на магическое зрение, я частично нашел ответ - металл, из которого склепали куклу, содержит мифрил, который светится маной, как цельный накопитель. Получается, что каждый погонщик, закрепленный за персональным големом, в обязательном порядке сливает свой дневной запас в броню. В тоже время ограничение магопотерь, как и само управление, завязано на рунный ряд, который собственно и является самой сложной и таинственной системой в подобном «роботе». Усилив фокусировку по максимуму на что способен, я даже различил живого мага внутри монстра, и смог зафиксировать во времени потери маны его природного источника отдельно от истукана. Теперь Умке не составит труда высчитать, насколько хватит запаса сил механического голема в реальном бою, случись завтра необходимость защищать границы графства.
        В качестве широкомасштабных захватнических помыслов по отношению к другим народам континента использование великанов я сразу отбросил, так как усложнена переброска боевых единиц, а индивидуальная привязка нивелирует универсальность использования механизма любым одаренным, скажем, по очереди.
        Насколько известно стационарный портал из-за ограничения по весу не переправит ни одного истукана более одной тонны, а своим ходом, за счет источника от кукловода, они будут тащиться несколько месяцев, с постоянными недельными отдыхами для подзарядки, распугивая живность и оповещая окрестных наблюдателей о приближающейся угрозе. Только в качестве орудия последнего шанса в обороне своих крепостей или для стремительного прорыва осады, иначе этих монстров использовать нереально.
        С завершением выступления крики и свист стихли, в ожидании оценок, выставленных  судьями, втыкающими по ходу задания короткие дротики напротив каждой из фигур. И только после окончания подсчета погонщики сняли шлемы, демонстрируя принадлежность к тому или иному клану. Сопоставив нашего гнома с расположенными перед ним и по соседству палочками, я без труда подсчитал за Артефакторами третье место, а радость, светившаяся в глазах Манлина, свидетельствовала о том, что подобного результата он не ожидал.
        - Влад, мы уже в лидерах, если ты не опустишься ниже третьей строки в поединках мечников, - заявил декан, распираемый восторгом и переходя в общении на «ты».
        - А если я возьму первую позицию?
        - Тогда второе командное место Артефакторам гарантировано, чего не было уже больше сотни лет.
        - Что вам, как Главе клана, надо больше, господин декан?
        - Чем выше место, тем больше возможности влиять на политику народа в целом и своего клана в частности. Для Артефакторов это означает выживание в прямом смысле этого слова.
        - Я понял вас, Мастер, и постараюсь выложиться по максимуму.
        Состязания мечников ожидались после обеда, и я, как и остальные участники, предпочитал выходить на бой с пустым желудком. Во-первых, не стеснены движения воина, а во-вторых, при ранениях в живот меньше усилий магам Жизни.
        Жеребьевка прошла сразу после выступления механических големов, чтобы каждый из страждущих успел вложить свои кровные в тотализатор. И, судя по реакции гномов на мою персону, появившуюся в строчке участников, будучи ранее  темной «лошадкой», которой место в конце, я уверенно занял третью позицию, тем самым указывая на то, что у меня появились болельщики, ожидающие победу.
        Из старых знакомцев по предыдущим состязаниям только тифлинг мелькал среди мастеров мечного боя. Оно и понятно, я сразу приметил татуировку Мастера на его персте, еще во время кулачного противостояния. Правда в этот раз удивить его скоростью не удастся, воин понял, что во мне скрывается далеко не простой человек. С другой стороны, остался последний конкурс, и уже нет смысла ограничивать свои возможности, а распространители  слухов в любом случае раздуют из мухи слона. 
        Первый поединок мне предстояло провести сразу с чемпионом, гномом от клана Ювелиров, в то время как тифлинг получил в соперники более проходного бойца от Горняков. Сам хвостатый защищал честь Банкиров, и я без сомнений в их паре отдавал предпочтение именно ему, как никто другой представляя заложенные на генетическом уровне возможности тела потомков демонов.
        Если гном с помощью предварительно употребленных снадобий случайно или целенаправленно добьется успеха с первых же атак, тогда еще есть шанс, в ином случае, при затяжном поединке или работе на встречных скоростях по сценарию рогатого - никаких.
        Тотализатор поместил моего теперешнего визави на первое место, все-таки основная масса гномов поддерживает своего соотечественника, тифлинга - на второй строке, а меня - замыкающим тройку лидеров, предполагая от каждого из нас минимум по два боя.
        Откровенно говоря, чемпион удивил меня, выйдя на арену с двухметровой глефой, вместо распространенного топора или фальшиона, но, судя по его задумчивому виду, я ответил той же монетой, держа в обеих руках по клинку неизвестной формы. С помощью разновидности рубящего копья гном, очевидно, рассчитывал нивелировать нашу разницу в росте и длине конечностей, однако тактика работы двурукого мечника несколько отлична от обычного бойца, закрытого щитом, будь он хоть правшой, хоть левшой.
        Другое дело, что школ, проповедующих подобный стиль, мизерное количество, три у эльфов, одна, кстати, у тифлингов, и не более двух в королевстве Сирейс. Судя по конфигурации клинков в виде спаты, я не даю намека ни на одну из указанных, а работа без прижатого к телу щита указывает на ставку в ускорения и свободу выбора атак с разных секторов, чем и недоволен гном. 
        Мы стоим друг напротив друга уже пару минут, оценивая соперника и провоцируя на первый выпад. Глефа гнома больше диктует атакующую тактику, удерживая противника на дальней дистанции и гоняя по всей арене, хотя в моем понимании коротышкам больше по душе драка в ближнем бою. Мое оружие тоже не дает возможности отсиживаться в защите, и если удастся в обход его удлиненного клинка войти в клинч, то противнику останется только принимать выпад древком или контратаковать задником копья на отходе.
        Стойки каждого из нас расслабленны, без малейшего намека на сектор атаки, как и положено опытным воинам. И все же гном не выдержал первым. Подстегиваемый родной публикой, он провел ложный выпад в бедро, а затем с подшагом секущий по горизонтали, рассчитывая на опоздание противника. Но я ушел от выпада не назад, по прямой линии, а закручивая его движение обратно от лезвия с шипом. Вершина глефы дополнительно оснащена выступом под углом к основе, для захвата клинка противника или нанесения рваных ран при возврате. И за счет общей массы бойца с оружием удержать меч, попавший в ловушку, действительно сложно.
        Обычно каждый из опытных мечников даже при ложном движении планирует один-два последующих приема, в качестве продолжения атаки, и очень быстро реагирует на действия соперника. Сложность для гнома состоит в том, что он привык держать в поле зрения клинок и щит визави, а тут два полноценных меча. В то же время, я натаскан контролировать всю фигуру бойца, находящегося перед собой, учитывая мелкие сдвиги в стойке и напряженность конечностей перед выпадом. Мой меч во второй руке хоть и косвенно исполняет функции щита, но движется гораздо быстрее под углом колющим и по плоскости секущим ударом, контратакуя в разные сектора, за счет смещения корпуса и подшагов владельца. Все выпады осознаны и являются продолжением игры фигуры, от ступни до кончика клинка, иначе не добьешься мощи и точности.
        После пяти минут боевого танца, как только я приноровился к скорости и тактике гнома, в один из удачных моментов, ошибочной атаки противника, мне удалось ускорить свою контратаку взрывным спуртом. Укол глефой в верхний правый сектор моего силуэта удалось пропустить мимо корпуса буквально по касательной и подбить плечом вверх древко, сближаясь с наклоном вперед. А затем короткий тычок рукой от бедра одним клинком в грудь отступающего коротышки, и заступая за левое плечо приставным шагом подальше от била копья, которым гном попытался контратаковать, второй конечностью секущий удар сверху вниз по ближайшей ноге, со скручиванием собственного корпуса.
        В реальном бою без магических амулетов противник бы уже корчился с обрубком вместо конечности, истекая кровью и ожидая добивающего укола в голову или грудь от кого-то из задних бойцов, а я залечивал легкое рассечение плеча. На турнире же бойцы обвешаны защитными артефактами, предотвращающими значительные травмы.
        Конечно, как альтернатива и распространенная практика обучающих школ, допускаются поединки с тренировочными, затупленными клинками, но коротышки в качестве распорядителей праздника у себя дома не испытывают дефицита в защитных амулетах, открывая возможность для каждого из поединщиков обходиться личным, более привычным оружием.
        Синяки и ссадины, присущие любым выступлениям, снимают маги Жизни каждого клана в индивидуальном порядке, чем уменьшают паузы для последующих битв одним и тем же участникам.
        По завершению моей атаки гном осознал свой промах и, нахмурившись, наклонил голову, жестом признавая поражение до объявления результата судьями, а затем поспешил на трибуны к лекарю, так как в скором будущем ему предстоит доказывать свою удаль с другими участниками. Я же прохожу по турнирной шкале дальше, имея в активе несколько очков и небольшую передышку, как победитель.   
        Поединок в паре тифлинг-гном прошел так, как я и предполагал. Хвостатый вымотал соперника ложными атаками и быстрыми перемещениями, а когда его соперник стал запаздывать с защитными блоками - сблизился со стороны щита, и прорубил руку с клинком с внутренней стороны. Без меча условно раненый коротышка отказался продолжать поединок, открывая более умелому Мастеру-мечнику путь за призовое место.
        Вообще схема боя потомков демонов тоже содержит элементы позерства, отдавая преимущество рубящим ударам по конечностям, в то время как стиль метаморфов больше полагается на смертоносные выпады по секторам в виде пробивающего защиту укола и в добивание - секущий по шее, рукам или ногам. И именно эту разницу я и намерен доказать тифлингу на живом примере.
        В отличие от кулачных боев, этот вид состязаний предполагал круговую систему поединков, испытывая каждого из нас дополнительно на выносливость и предоставляя дополнительный шанс даже в случае одного поражения, поэтому встреча с хвостатым была неизбежной.
        - Деймос, - назвался перед боем потомок рогатых, приветствуя меня клинком, как принято у равных по рангу мастеров.
        - Влад, - ответил ему я, копируя последующие жесты.
        Мы оба сражались без щита, делая ставку на агрессивный атакующий стиль, только у меня в паре полноценный меч-близнец, а у тифлинга кинжал. Первые выпады Деймос как раз и строил на мою левую руку, пытаясь нагрузить кисть и взвинчивая темп, однако я не ловлю удары острой кромкой клинка, предпочитая защиту по касательным за счет смещения корпуса и стремительных перемещений.   
        Укол, секущий при возврате, рубящий удар вторым мечом и отскок. Движение по кругу с выпадами и приставными шагами, увеличивая скорость до той меры, что не все финты, особенно мелкие, ложные, успевает заметить зритель. И так несколько минут к ряду без отдыха и повторяющихся комбинаций.
        В итоге одна из атак на встречных курсах привела к обоюдному успеху - тифлинг задел мою левую кисть, как наиболее ближайшую к себе цель, а я прорвался в ближнюю позицию и нанес ему смертельный укол в живот. На отходе его клинок прошелся по моему предплечью, а мой - кончиком рассек ему горло.
        Не дожидаясь объявления победителя, на арену посыпались маги Жизни и ярые болельщики каждого из кланов, причем гномы рода Банкиров попытались криком и возмущениями оспорить результат или обличить меня в использовании запрещенных магических приемов. Ничем другим скорость передвижения человека на протяжении всего поединка, на их взгляд, пояснить нельзя, хотя контролеры по бокам от поединщиков в один голос подтвердили королю информацию об  отсутствии каких-либо всплесков силы.
        Я представил себе вариант, что широкой общественности станет известно о моих способностях в школе Разума, и понял - в таком случае доказать правоту и чистоту победы не удастся, как бы не божился.
        Манлин своим обличающим взглядом так прямо и спрашивал меня, но в ответ получил жест отрицания головой и улыбку, сигнализирующую о комичности ситуации в моем понимании как воина. Раз проиграл - признай, как подобает бойцу с большой буквы и татуированному Мастеру, делая поправки на собственные ошибки и просчеты в будущем, и не прячься за сводом отговорок и причин, но видно тифлинга прижали скандальные банкиры, хватаясь за любую возможность оспорить результат.  Еще бы, накал страстей к последнему состязанию зашкаливал, и любому клану стала понятна цена каждой мелочи в потере очков из-за затянувшегося сражения или конечного поражения.
        Король думал некоторое время и в результате попросил каждого бойца в присутствии магов продемонстрировать удары на скорость.
        Помощник тифлинга по его просьбе подбросил восковую свечу, а воин разрубил ее в полете на две половинки. На что я отреагировал иначе - по моей команде ведьма сначала показала всем зрителям цельность материи, а затем подняла в воздух тонкую шелковую шаль, которая после быстрого кистевого движения в свободном падении, у самой земли, распалась на четыре лоскута. Практически невесомость выбранного материала позволяла разрубить его только за счет скорости и бритвенной остроты режущей кромки, демонстрируя самурайские навыки не хуже родоначальников с планеты Земля.
        Ментальный удар не рассекает предмет, поэтому Манлин успокоился сразу, а любое иное плетение заметили бы стоящие рядом маги.
        После дополнительной демонстрации наших физических кондиций король, несмотря на продолжающиеся апелляции и споры, отдал победу в поединке Артефакторам.
        Последующие бои для меня прошли с прогнозируемым результатом, вызывая интерес только к паре тифлинга с лидером среди гномов, которого я прошел в первом круге.
        Однако бой между Деймосом и Гронаком, как объявил распорядитель, закончился не начавшись. Гном признал поражение без поединка по техническим причинам, сетуя на сложную травму руки в ходе предыдущих сражений. Штатный маг Жизни правящего клана справился с переломом, но до конца функциональность конечности вернуть не успел, а мелочей в турнирах подобного уровня не прощают.
        Завершающее соревнование, вкупе с четвертой позицией за Ювелирами принесло Артефакторам второе место, и Манлин на радостях обнял меня, как родного сына, подавая пример остальным соклановцам, некоторые из которых не постеснялись пролить слезы радости.
        После объявления итогов турнира Главы кланов вместе с монархом собрались для обсуждения внутренних вопросов королевства, а все остальные поспешили к тотализаторам и по домам, готовиться к вечернему балу.
        Викария в сопровождении охраны пополнила нашу копилку на пятьсот золотых за выступление мечников и тремя тысячами за общеитоговое второе место команды Артефакторов. За ее участие и прилежное отношение к вверенной роли мы прошлись по одежным лавкам и подобрали драконе очень приличный костюм, в дополнение к которому я подобрал изящное колечко с рубином, под стать внутреннему источнику Огня юной магини. 
        На бал я прибыл  в окружении трех дам, сверкающих прическами и украшениями на шее и руках, скрывать нашу связь уже не было нужды. Распорядитель торжества под неотрывные взгляды присутствующих провел эффектную четверку за один из столов, отведенных клану Артефакторов, где мы снова пересеклись с Нирли, Келлой и Кроной, благо мастер-ювелир захватила дочку, а то я уже думал, что Викарии придется скучать в компании взрослых.
        Я нисколько не сомневался, что в начале действа гномы устроят застолье и пьянку, не тот  у них менталитет, чтобы сразу пуститься в пляс, вместе или разбившись на пары. Что поделать, если мужская половина коротышек горячительными напитками снимает застенчивость перед дамами, этот подвиг им дается гораздо сложнее, чем пройти километр породы в забое или набить один другому рожу.
        Столы для знати и участников соревнований обступали свободную площадку в зале приемов, тем самым давая им возможность до поры наслаждаться нанятыми танцовщицами, фокусниками и шутниками, а простые горожане веселились на улицах вокруг центральной площади, где устроили представление многочисленные труппы бродячих артистов, и кипела торговля лавочников. В общем, каждый мог подобрать себе по вкусу компанию для развлечения и общения на разные темы.
        Первый танец объявили после пятого тоста и мне в качестве партнерши досталась Снежна, а Витану пригласил долгожитель, чего не скажешь по внешнему виду, артефактор из султаната Десетрум, хотя партнеры по ходу принятых движений менялись.
        Король с супругой и дочкой восседали на тронах за центральным столом в окружении приближенных советников и магов. Мимика его лица абсолютно не намекала на недовольство результатами турнира, наоборот, сияла улыбка,  оно и понятно, политику наивысшего уровня зазорно проявлять внешнее беспокойство, какую бы строку не заняли его соратники и союзники.
        Манлин вернулся к нам очень задумчивым, а на вопросы соклановцев отвечал дежурными фразами, что все даже лучше, чем он мог себе представить.    
        К следующему танцу многие компании смешались, горячо обсуждая предшествующие перипетии на турнире, а ко мне подошли знакомый кузнец и тифлинг со словами приветствия и пожелания здравия. Мы пообщались некоторое время, выделяя сильные стороны каждого, как  бывшего противника, но когда заиграла медленная музыка, я подал руку Витане, а Деймос - Снежне.  
        В этот раз пары кружились по кругу без смены партнеров, едва держась за пальцы и соблюдая дистанцию между телами.  
        Манлин первым делом заверил, что ни нам, ни его соклановцам ничего плохого в ближайшее время не грозит, как бы не завершился турнир, поэтому мы с блистательной эльфийкой,  эмоционально расслабившись, кружили в танце, улыбались и смотрели друг  другу в глаза, когда Викария нарушила идиллию ментальным посылом.
        - Братик, мимо меня прошел какой-то странный гном, как будто пустой внутри! 
        Хороший воин всегда, где бы он ни был и неважно в каком состоянии, реагирует на внешнюю угрозу или малейшее подозрение на нее. Дракона в человеческом облике видит несколько по-другому, по себе знаю, постоянно корректируя картинку до привычной. Все разумные предстают в магическом и тепловом спектре, и если она заметила странность, то следует, как минимум, перепроверить.
        Прижав Витану к себе, в нарушение принятых па, я осмотрелся в магическом спектре и обнаружил троих гномов, продвигающихся серыми тенями Смерти к королевскому столу. Кроме того, от каждого коротышки тянулся едва заметный шлейф, по типу поводка, вроде невидимый хозяин удерживал своих псов.
        И в этот момент странные гномы начали действовать. Словно по команде каждый попытался бросить пару метательных артефактных ножей в семью монарха. Я моментально узнал сплав, из которого изготовлены клинки, использующиеся для поражения магов, невзирая на амулетную защиту, так как сам имел такие же, перекованные из клинка вампира.
        Как ни странно, во время движения моей тушке досталось два брошенных умелой рукой ножа, но привычка носить бронекостюм «Кольчуга», принимающий форму любого одеяния, и в этот раз выручила, хотя атаке, как позже проанализировал, подвергался не я, а эльфийка, волею судьбы скрытая моей фигурой.
        В последующем ответном прыжке мне удалось сбить ногой и локтем двоих ближайших умертвий, помешав тем самым попасть в короля и его близких, тифлинг накрыл того, которого я не заметил ранее. Охрана монарха тоже среагировала, положив на пол еще двоих после атаки, постфактум. Подозрительные коротышки внешне выглядели как горняки и, отметавшись, практически не сопротивлялись.
        Гостей удалось успокоить довольно быстро, однако новая волна паники и крика, раздающегося со стороны стола Дунлина Восьмого свидетельствовали о том, что некоторые смертоносные подарки таки достигли цели.
        Увидеть подробности мешали воины, заполонившие зал и оттесняющие своими телами остальных безоружных участников праздника подальше от правящего монарха, поэтому оставалось только ждать последующего развития событий.
        Через несколько минут королевскую чету в срочном порядке переместили вглубь помещения, а остальных взяли под прицел подоспевшие арбалетчики и копьеносцы, подозревая в каждом если не исполнителя, то зачинщика или соучастника нападения.
        Последующая проверка гостей осуществлялась тремя подоспевшими Архимагами, подозрительно осматривающими каждого из присутствующих, особенно одаренных. Немало времени уделили нашей четверке, включая Викарию, но заявления очевидцев о том, что мы тоже попали под атаку, несколько охладило пыл некоторых дознавателей. А параллельно их действиям по залу поползли слухи, что ранена королева Имли и придворный Архимаг Жизни Каздум, единственный из гномов, кто достиг высочайшего ранга в этой стихии, а в нападении замешаны демонологи из братства «Звезда».
        Об искусниках, вызывающих демонов с помощью пентаграмм и ритуала, известно многое, и кроме королевств Сирейс и Некрос у остальных этот культ находится под запретом. Отличительной особенностью братства «Звезда» является характерная пентаграмма в виде шестиконечной звезды и вписанными в нее рунами на груди жертвы.
        В этот раз магистр-демонолог использовал семерых гномов, пять из которых превратили в бездушных кукол, скормив низшему демону из свиты Пожирателя Душ их духовные сущности, а двоих обезглавили, чтобы наполнить ритуальную площадку кровью и эманациями Смерти. Все подопытные горняки пропали после первого дня турнира, а точнее по окончанию вечерней пьянки.
        То, что работал настоящий мастер своего дела, рангом не меньше Магистра, и не один, а  с помощниками, сомнений не вызывало, так как справиться с тайным ритуалом и замаскировать всплеск прохода в область инферно одному магу сложно. Кроме того, очень уж филигранно подобрано количеств