Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Перевертыш. Часть 1 Владимир Александрович Гаркавый


        Первый ком раскатал блином, как только освободился из плена архов. Книга переделана, в том числе, благодаря замечаниям и пожеланиям читателей. Из черновика перевел в плоскость художественного произведения. Буду рад конструктивным отзывам. Кроме того есть уже и вторая часть, но ее без доработки выкладывать не буду.

        Гаркавый Владимир Александрович
        Перевертыш. Часть 1.


        ... иду..., через терния к звёздам, учась - 
        любить этот путь беспредельных исканий,
        дарить, сострадать, не судить сгоряча,
        хранить обретённую радость познаний...
        Елена Туркка


        Где-то далеко от давно обжитых и эволюционно развитых секторов космического пространства...


        Входящее сообщение, зашифрованное кодом исчезнувшей цивилизации:


        "На ваш запрос по поводу параметров подбора частицы сущности индивида, именуемой создателями "душа", сообщаю, что необходимые условия протоколов Д129234 и Е567205 соблюдены, все этапы контроля пройдены. Матрица передана в ваше распоряжение.
        Управляющий объекта Л739 ИИ 1274".


        На космической станции "Подготовительный Центр".
        Распоряжение по объекту:
        "Заложенное ограничение на временной отрезок в два цикла галактики снято. Частица одного из потомков создателей с отличительным знаком получена. Приступить к выполнению директивы В45-7012 подготовки по программе с кодовым названием "Наследник".
        Управляющий ПЦ3702 ИИ 3728"...


        ГЛАВА 1.

        Сектор астероидных потоков, расположенный в нескольких гиперпрыжках от окраин населенных систем конгломерата под названием "Галактическое Содружество". Рубка дрейфующего в обломках камней корабля...
        "Уважаемый спасатель! Если до тебя дошло это послание - значит, я уже мертв, а мое обращение следует рассматривать как последнюю волю, переданную через ИскИн, управляющий данным судном. Меня зовут Тэв Динаро, и за свои четыре десятка лет я успел дослужиться до капитана космического десанта империи Аратан, а после вынужденного выхода в отставку освоил профессию свободного шахтера с местом регистрации на станции "Пранто 1" в Вольных Баронствах. К величайшему сожалению спокойно добывать руду не судилось, а ситуация вокруг сложилась плачевная. Меня преследует боевой корабль, не откликающийся на опознавательные коды. По законам Содружества такое судно указывает о его принадлежности к пиратам. На мой запрос о предстоящих намерениях капитан бандитов по кличке Боров предложил добровольно отдать имущество и сдаться в плен, гарантируя взамен сохранить жизнь. Но всем известно, что такой посыл с их стороны означает, как минимум, рабство - а это для настоящего воина не допустимо, уж лучше умереть в бою. Поэтому для начала я попробую оторваться от преследователей по варианту "слепого" прыжка, а если мой маневр
не позволит избавиться от погони - бандитов ждет бой, в котором, исходя из соотношения сил, преимущество заведомо на их стороне. Это послание я оставляю в надежде, что информация о сложившейся ситуации будет передана моему другу и бывшему командиру - майору космодесанта империи Аратан Иту Баво. А в том, что он сможет отомстить за жизнь своего побратима - я не сомневаюсь. В благодарность за оказанную услугу оставляю свободный доступ к корабельному ИскИну, где вы найдете информацию о происшедших событиях за последние дни и, после выполнения моей просьбы, используя эту запись как документ, сможете зарегистрировать судно на себя".


        Такое видеообращение от своего бывшего владельца, позже обнаруженного в медкапсуле уже мертвым, мне передал искусственный интеллект корабля. Благодаря медицинскому оборудованию состояние тела с момента смерти не изменилось, а это, без малого, составляло несколько недель. Очевидно, подобное стало возможным только благодаря большому запасу расходников в виде медицинских картриджей и применялось для допустимости захоронения, отсроченного во времени. На найденном мною судне установлен ИскИн, который, судя по электронной маркировке, прошитой производителем, относится к пятому классу по шкале Содружества. Однако, подключенный к нему дешифратор, подаренный мне по случаю дня рождения на базе предтеч, определил показатели этого умника на уровне не выше второго по классификации Древних. Это сравнение параметров подтвердило информацию, полученную доселе от Командера, и свидетельствовало о том, что современники не только не обогнали своих предков - а до сих пор пока все еще отстают в ключевых технологиях. Просмотренная запись последнего боя показывала, что пираты, хорошо постаравшись и выжав из своего боевого
корабля максимальную скорость, все-таки смогли настигнуть жертву недалеко от точки выхода из прыжка. Правда, высокая плотность астероидного потока в искомом секторе пространства не позволила взять его судно на абордаж. Капитан пиратов, опасаясь очередного непредвиденного перемещения шахтера или углубления в поток каменных частиц, предпочел отдать команду на отстрел разгонных двигателей и гиперпривода беглеца, а для уничтожения самого строптивца, в лице Тэва Динаро - на борт шахтерского судна десантировались три робота человекоподобного вида, имеющие по две ноги и четыре руки. Андроиды, ведомые встроенными ИскИнами, с помощью ранцев, работающих на реактивной тяге, подлетели к пробоине и ворвались на корабль шахтера, но не учли того, что бывший военный знал, как надо воевать с такими противниками. Один из них угодил в самодельную ловушку - его завалило контейнерами с концентратом металлов, которые были сброшены с высоты более десяти метров и своим весом вывели железного бойца из строя. Второго остановила пробоина в голове, оставленная ручным плазмометом Тэва, таким образом, указывая на одну из самых
уязвимых точек роботов этого типа. Но третьему андроиду в ходе боя у рубки все-таки удалось добить уже достаточно сильно израненного шахтера, бронекостюм которого к тому моменту напоминал решето, едва прикрывая тяжелые увечья, несовместимые с жизнью. У бывшего космодесантника отсутствовала правая рука, а в животе и груди зияло несколько проникающих ранений, что зафиксировали приборы в момент погружения пациента в медкапсулу. После прохождения полной диагностики информация с дисплея высветила вердикт медицинского оборудования - одновременное восстановление конечности, печени, правого легкого, части сердца и пополнение значительного объема крови произвести не представляется возможным. Следующими рекомендациями предписывалось срочно доставить донорские органы для пересадки и после проведения оперативного вмешательства воспользоваться реаниматором, а поскольку ничего подобного в ближайшее время не произошло - доставленный техническим дроидом в медкапсулу Тэв умер, и аппаратурой были предприняты меры по сохранению его тела, согласно стандартному протоколу заложенных ранее программ.
        Третий робот - агрессор ушел с борта атакованного судна тем же путем, что и прибыл, и, судя по данным датчиков этого корабля - пиратский крейсер покинул систему спустя пару часов. Гадать о том, почему космические корсары бросили свой трофей можно долго. Мне навскидку приходит несколько причин. Первая из них - не были готовы работать в потоке астероидов, для этого больше подходит небольшой буксир или шахтерский корабль, а не крупногабаритное боевое судно. Скорее всего, не имели запчастей или специалистов для восстановления поврежденных ранее своими залпами двигателей, без чего самостоятельное передвижение корабля-жертвы невозможно. И, как крайний вариант - их спугнуло зашифрованное кодом сообщение, переданное оборудованием Тэва для патруля.
        Однако помощь в систему до сего момента так и не прибыла, а послание было перехвачено и расшифровано аппаратурой космической станции Древних, о чем и сообщил мне ранее Командер - искусственный интеллект, командующий базой.
        При случае, бандиты могут вернуться за своей брошенной добычей в любую минуту. Понимание сложившейся ситуации заставляло меня как можно скорее принять решение о дальнейших действиях - бросать находку как есть, унося ноги на малом корабле-разведчике "Скат", на котором прибыл, или второй вариант, более приемлемый для меня - попытаться произвести ремонт собственными силами, чтобы покинуть сектор на борту шахтерского корабля.
        Колебался я недолго и решил пойти по второму пути, имея солидный багаж знаний и оборудования для подобных работ.
        После подробного изучения оставленной Тевом записи, я подчинил себе ИскИн полученного трофея на правах временного владельца и зарегистрировался в качестве капитана. Последующие приказы касались немедленного проведения диагностики и полного доклада о повреждениях космического судна, без такой информации решить вопрос о возможности каких либо перемещений не представлялось возможным. Чтобы ускорить исполнение восстановительных работ искусственным интеллектом корабля-шахтера мои технические роботы также включились в процесс исследования, тщательно осматривая покореженные взрывами конструкции и завалы.
        Сам я разбирался с внутренним устройством и возможным функционалом единственного механического помощника Тэва - им оказался дроид-универсал, носящий название "Ремель 3" третьего поколения. Он перемещался только горизонтально на колесно-гусеничной платформе. Работы выполнялись тремя верхними многосуставными клешнями, две из которых могли удерживать деталь или служили погрузочными манипуляторами, а средняя, сменная - применялась в роли резака или сварочного агрегата. Какие-либо диагностические функции дроидом не предусматривались, а встроенный малый ИскИн по информации отклика соответствовал третьему классу, однако, по сравнению с аналогами Древних, чьим оборудованием я привык пользоваться - ниже первого. В общем, недорогой примитивный агрегат с набором простейших программ для помощи в погрузках и транспортировке контейнеров с рудой, а, в крайнем случае - для перемещения бессознательного тела хозяина в медицинский отсек.
        Пока возился с корабельным оборудованием, накатили воспоминания, и мне показалась забавной ироничность сложившейся ситуации, потому что я тоже не всегда жил в космосе, не знал предназначений всего этого оборудования и до поры до времени не умел обращаться с ним.
        Моя история попаданства в неизвестную галактику, каким бы странным это не казалось, началась со смерти и мелькающих картинок прожитой жизни, после чего душа простого человека с планеты Земля очутилась в сохраненном при помощи стазис-камеры теле давно умершего подростка. Последующие шесть лет этот молодой парень с духовным внутренним миром взрослого человека провел на базе исчезнувшей цивилизации под присмотром и наставничеством искусственных интеллектов, которые вылепили из меня, теперь полностью изменившегося и внешне и внутренне, по меркам Земли сверхчеловека, правда, момент, в который я лишился жизни, запомнился особенно ярко...
        ...В один из обычных майских дней я - Владислав Северцев, возвращался домой с опостылевшей за последние три года работы и попал под колеса несущейся на приличной скорости машины.
        В тот день я спешил на очередное собеседование с новым работодателем, решив воспользоваться подсказкой одного из друзей, посоветовавшего переговорить с кадровиком иностранной фирмы. По ходу следования отвлекся всего на секунду, увидев красивую девушку на противоположной обочине, а когда отвел взгляд от ее фигуры - мои глаза успели зафиксировать лишь начисто отполированный, лакированный капот черного "Лексуса", который возник на том же пешеходном переходе, что и я.
        В результате нашего столкновения мое тело оказалось на больничной койке в коме, а дама на дорогом внедорожнике, думаю, отделалась легким испугом, разбитым бампером и некоторой суммой денег, которые наши бравые служители правопорядка заработали за нужные "экспертные" заключения. И, могу с уверенностью сказать, что согласно составленному протоколу дорожной полиции именно я протаранил мирно припаркованный "Лексус" и теперь должен полностью компенсировать затраты на ремонт, да еще ко всему в придачу, возместить, любящей поговорить по телефону во время вождения, дамочке моральный ущерб.
        В реанимационной палате, пока врачи несколько часов подряд пытались собрать и вернуть тело взрослого мужчины к жизни - душа, наполовину вышедшая из бренной оболочки, замерла между миром живых и мертвых, аккумулируя знания, почерпнутые Владиславом Северцевым.
        В такие моменты мозг умирающего прокручивает память, заставляя осознать неудачи и прегрешения, ведь человек хорошо помнит только плохие и очень яркие события, не придавая особенного значения приятным мелочам и общему фону. Наверное, так устроено свыше, для того, чтобы в будущем не делать подобных ошибок, или давая шанс по возвращению в мир живых - исправить часть последствий уже совершенного.
        Я не стал исключением из правил и тоже просмотрел свои прожитые годы, но если в детстве и юношестве все было замечательно - то, начиная с более зрелого возраста, что-то не заладилось.
        Молодым специалистом после окончания политехнического института вернулся в свой родной маленький городок и устроился на машиностроительный завод. А дальше - как у всех - встретились, влюбились, молодая семья, рождение дочери Виктории и кредит на квартиру. Очень хотелось быть независимым от родителей и не сидеть у них на шее, поэтому рвал жилы как мог.
        Но выбиться в высшее руководство не удалось, остановился на должности начальника отдела. И хоть были знания, и хватало энергии - мешал упрямый характер и развитое чувство справедливости, привитое родителями и тогдашним менталитетом страны. В общем, как говорила теща, недостаточно гибкий, чтобы заносить зад местному начальству, и совсем недальновидный, не имеющий даже понятия о различных способах заведения дружбы с главными столичными боссами. Выслушивая постоянные нравоучения жены, и, стараясь не обращать внимания на ее непреодолимое желание жить в шоколаде, через свою гордость перешагнуть еще смог, а вот через других людей уже нет. Как итог - вынужден был податься на заработки за рубеж, так сказать за длинным валютным рублем. Кредит погасил за три года, но семью потерял, жена забрала ребенка и укатила в другой город с новым ухажером. Видно ее преданности и чувств ко мне было недостаточно, чтобы любить на расстоянии такое длительное время. Когда вернулся домой - обнаружил пустую квартиру и припавшую пылью записку, приколотую булавкой у зеркала в ванной, о разрыве наших отношений. В почтовом ящике
лежали документы о разводе, а запасные ключи забрал у соседки по лестничной площадке.
        Многие успевают за жизнь оставить после себя целое состояние и быть для родни настоящей опорой, со смертью которой проливается действительно немало слез. А в моем случае все просто - жизнь прошла быстро и без каких-либо значительных событий, хотя я и старался пройти этот путь так, что бы самому было не стыдно.


        - Василий Петрович, есть шансы, что он выйдет из комы?
        - Честно говоря, Светлана Ивановна, я бы на это поставил не более одного процента из ста.
        Эти слова - последнее, что зафиксировал мой мозг, погружаясь в небытие, но душа продолжила свой путь после смерти, попав на суд божий. Длинного белого коридора с ярким светом в конце туннеля, как рассказывают люди, пережившие клиническую смерть, я почему-то не увидел. Видно еще не время уходить навсегда, решил я тогда, но оказался далеко не прав. Первые секунды понять, что происходит, было крайне сложно, так как информация воспринималась сразу всем объемом, без звука и визуальных картинок. Моя духовная суть, получив энергопоток в виде импульса, через пару секунд уже имела представление о происходящем.


        При своем рождении на Земле каждый человек наряду с телом, умом и набором ДНК от родителей получает частицу мира - бессмертную душу. Думаю, каждый из нас на протяжении жизненного пути хотя бы однажды, а чем развитей интеллект - тем большее количество раз, ставил перед собой вопрос о своем предназначении. И лишь единицы из всего человечества смогли услышать или почувствовать собственный внутренний мир, и, как следствие - начать формировать себя всего в гармонии неотделимо от тела и мозгов в духовно развитого индивидуума. Это отнюдь не означает путь носителя церковного сана или служителя религии, данным людям как раз гораздо сложнее - нужно пронести веру в бога, при этом самому оставаясь человеком без грехов.
        Из моих новых знаний выходило, что для человечества на Земле создателями, в нашем понимании они высшие сущности, а во вселенной - предтечи-создатели или Древние люди, была создана своеобразная колыбель душ. По задумке, пройдя ряд реинкарнаций и периодически меняя плотскую оболочку, наша душа должна достигнуть уровня еще не самих предтеч-создателей миров, но уже степень божественной сущности в понимании землян. Некоторым людям это удалось, что выразилось в появлении у народа своего божества или пророка, которые в свою очередь показали допустимые направления становления человека. Возможностей предполагалось много, например путь шамана и вождя в языческих племенах, героя и философа в раннем средневековье, ученого и священнослужителя в эпоху рассвета, путь воина и правителя во все века. Правда устоять от мирских соблазнов, главными из которых есть личные корыстные чувства, власть и деньги, и не превратится в зависимого от всего этого раба, смогли очень немногие. Безусловно, без благ и прогресса существовать на Земле в человеческом обществе, попросту, невозможно. И тяга к этим инструментам заложена в
саму людскую суть, подталкивая личность к эволюции, а не обычному существованию. Но одно дело применять механизмы для развития окружающего тебя социума и себя, как неотделимую его частицу, следуя завету "честь и существование во благо", а другое - возносить и преумножать только собственное благосостояние и эго, не считаясь ни с кем и ни с чем, демонстрируя путь "я и только я, остальное - не важно". Как говорится остаться "человеком" в радости и в горе, в богатстве и бедности очень и очень сложно, а стать строителем окружающего вокруг тебя мира - еще труднее. Именно поэтому создатели колыбели ограничили нас, людей, примерно ста годами жизни и несколькими, предположительно пятнадцатью, реинкарнациями. Хотя земные легенды еще несут информацию о продолжительности бытия более тысячи лет и наличия у некоторых предков-атлантов сверх способностей, но наши современники, очевидно, съели все запретные плоды, к глубокому сожалению получив взамен усеченные возможности. Однако нарекать не стоит, как говорится, каждому свое. И нам дали несколько попыток: при новом перевоплощении мы не помним свой предыдущий
жизненный опыт, следовательно, имеем возможность выбрать разные направления формирования своей сути и вероятность не совершать ошибочное развитие всю продолжительность существования. Но как итог - суд божий по всей длине экзистенций на планете Земля.
        На божьем судилище никто не задает вопросов о твоих деяниях и не спрашивает оправданий - вся информация считывается с частицы мира - с бессмертной души. А дальше - при верном направлении роста духовной сферы и микромира вокруг тебя следуют новые испытания на пути становления предтечи-создателя. При негативном опыте становления сущности, который не вписывается в заложенные Древними каноны, душу ждет тысячелетнее чистилище в своеобразном аду, месте полного одиночества и безразличия. И, думаю, более сурового наказания, чем всеобщий игнор, трудно найти, по крайней мере, при жизни, как правило, этот путь приводит к сумасшествию...


        Суд над душой Владислава Северцева прошел тоже мгновенно, и меня сочли достойным продолжить свой путь. Наверное, сыграло не последнюю роль то, как я вел себя с окружающими на протяжении нескольких жизненных циклов. Мне позволили осознать весь опыт и знания пройденного пути, а затем отправили за пределы родного созвездия на просторы иной галактики. И, как в дальнейшем я узнал, вернуться назад на планету Земля представителям человеческой расы практически невозможно.
        Наши создатели не хотели, чтобы до момента формирования из землян полноценных последователей своего дела потомки падали на колени перед сущностями более развитыми, попади те на поверхность, или наоборот - поработили более слабых индивидуумов, сделав своими рабами, выйдя в космос. Для того чтобы предотвратить такие нежелательные ситуации Древние создали непреодолимое препятствие, которое все из нас, сами не подозревая этого, регулярно наблюдают в виде оборачиваемого вокруг Земли спутника - Луны. Этот таинственный и для многих народностей мифический объект является ничем иным, как комплексной космической базой предтеч, призванный исполнять множество функций. Некоторые из них - ограждение посещения голубой планеты представителями иных цивилизаций и рас, а также контроль над постепенной эволюцией человечества.
        Думаю, что над колыбелями душ иных народностей, находящихся где-нибудь в другой галактике, постарались свои предтечи, создав охранников и контролеров не хуже наших.
        Моя душа попала в бренную оболочку четырнадцатилетнего парня, телосложением внешне схожего с землянами, и мгновенно получила информацию о новом вместилище - светлые густые волосы, ярко голубые глаза, прямой нос, сто семьдесят один сантиметр роста, шестьдесят девять килограмм и так далее...
        Как позже выяснилось, тело, теперь принявшее мою духовную сущность, размещалось в стазис-камере одной из автоматических космических станций предтеч, или Древних людей, прародителей человекоподобных рас в данной галактике. Как я понял, внутри такого оборудования останавливались все процессы, как бы замирая во времени. Донор сохранялся более двух тысяч лет, и был законсервирован во время клинической смерти. Причин, по которым юноша погиб, мне не раскрыли, удалось лишь выяснить, что все это необходимо для очень важной цели - возрождения потомков самих Древних в будущем. Данные действия и манипуляции медицинского оборудования позволили сохранить тело и мозг парня в изначальном состоянии, которое соответствовало моменту смерти, однако память происходящего и предыдущие четырнадцать лет жизни были утрачены или кем-то специально удалены...


        - Капитан! Подробный анализ закончен, - механический голос в динамиках вернул меня опять на палубу шахтерского крейсера в малоизвестном космическом секторе.
        - Доложите о техническом состоянии судна, - попросил я ИскИн.
        - Корабль-шахтер, по классификации Содружества легкий крейсер "Жнец", в работе семьдесят три года, последний капитальный ремонт проведен пять лет назад, общий тоннаж - три тысячи тонн руды или концентрата. Пробиты помещения трюма и командной рубки, гипердвигатель находится в нерабочем состоянии, хотя внешних повреждений нет. Отсутствуют два из четырех маневровых двигателя и уничтожена единственная внешняя лазерная установка, которая применялась для разрезания астероидов при добыче руды, а также - как ближнее оружие в космическом бою. Из целого оборудования и материалов:
        *стационарный преобразователь в КССМ (концентрат стандартной смеси металлов) - износ 21%, производительность - одна тонна в час;
        * корабельный реактор для легкого крейсера третьего поколения - эффективность работы - 43% от максимума;
        * медкапсула четвертого поколения, изготовленная в империи Аратан - износ 12%;
        * технический дроид-универсал "Ремель 3" - отклонение от базовой функциональности - 17%;
        * малый пищевой синтезатор в рабочем состоянии;
        * два навесных маневровых двигателя - износ 14%;
        * три тысячи тонн КССМ магнекосита;
        * топливные стержни для реактора в количестве пяти единиц емкостью до трех прыжков, по пять систем за каждое перемещение.
        Полученная информация совсем не обнадеживала, но отчаиваться рано, меня учили находить выход и из непоправимых ситуаций.
        После вердикта, вынесенного нашему кораблику ИскИном, я с частью своих механических паукообразных помощников, подаренных мне на базе предков, отправился разбираться с гипердвигателем, питая надежду оживить этот подарочек судьбы. Дроиды, внешне похожие на псевдопсов, получили задачу заварить запасными пластинами из ремонтного комплекта пробоины в трюм и рубку. С двигателем для межсистемных прыжков мы разбирались около семи часов, последовательно извлекая из него кучу осколков от обшивки и внутренних помещений. Очевидно, из трех произведенных в эту область залпов точно в сам гиперпривод пираты не попали, поэтому была малая надежда все-таки его запустить, а мои знания помогли разобраться в типе конструкции обнаруженного устройства. Все почистив и перебрав подвижные диагностированные части, я еще раз прогнал тест и получил отклик ИскИна о работоспособности гипердвигателя с износом в 32%. Моя призрачная мечта забрать этот кораблик сейчас для использования в своих целях оправдалась. Если бы не удалось восстановить работу гипердрайва - то в качестве запасного варианта, предполагая забрать крейсер в
будущем, пришлось бы с помощью двух маневровых двигателей перепрятать найденный трофей до момента замены обнаруженных повреждений.
        Пока корабль добирался до точки, позволяющей прыгать в гиперпространство, я расчищал внутренние помещения "Жнеца" от последствий боевого столкновения и нашел пластину с базой знаний "Промышленное материаловедение 6". С подсказки ИскИна судна данная позиция была приобретена Тэвом в корпорации "Нейросеть", как будущая инвестиция в себя. Так как уровень его интеллекта на момент покупки соответствовал 168 единицам, а для инженера-промышленника требовался от 180, Тэв рассчитывал после этого рейса за счет дополнительного импланта увеличить свой показатель разумности до нужной отметки. С освоением указанных знаний шахтер одновременно открывал себе доступ к настройкам оборудования по переработке руды в концентрат, а соответственно повышал эффективность труда, потому как ранее все дорогостоящие работы по оснащению "Жнеца" выполнялись наемными инженерами и техниками с подтвержденными сертификатами освоенной профессии в карточке ФИП, тем самым съедая львиную долю заработка. Я посчитал возможным применить эту базу себе, так как уже имел приемлемые показатели интеллекта, а знания, как говориться, "за плечами
не носить". Поэтому с помощью ручного ИскИна дешифратора скачал информацию на нейросеть. Объем сведений с пластины, маркировка на которой говорила о шестом уровне, меня удивил. Я думал, что он сопоставим, как минимум, с третьим от предков, но оказалось даже немного меньше порогового значения второго. С учетом моих теперешних показателей разумности и скорости восприятия за счет установки "взрослой" модели нейросети предков время на изучение такого объема информации займет около семи дней в фоновом режиме, то есть без отрыва от обычных занятий. При необходимости свои 386 единиц интеллекта я мог использовать вместе или разделить неравномерно между тремя потоками сознания: основным - природным и двумя - на основе вживленных сопроцессоров. Например: на основном 140 для навигационных расчетов при пилотировании легкого крейсера, 180 на втором потоке - минимум для инженерного направления и 66 для подсознания. Перед началом загрузки пакета данных всплыло предупреждение, что использование знаний возможно после изучения баз "Химик 3" и "Техник по промышленному оборудованию 3", последний мог быть заменен
"Техником универсалом 3". Как указывала маркировка, требовались пакеты данных от третьего уровня, что вполне можно предположить, Тэвом уже изучены ранее. Оказывать услуги по настройке оборудования другим шахтерам имеет право только пользователь с отметкой сертификата инженера-промышленника в своей нейросети, то есть сам себе можешь мудрить что хочешь, а другим - только при подтвержденном образовании.
        Выход из метеоритного пояса на "Жнеце" занял у меня семь дней. При поломке двух маневровых двигателей, из четырех, предусмотренных конструкцией, это было сделать очень трудно, но возможно.
        Еще спустя одиннадцать часов, разогнавшись до расчетной скорости, я сделал первый прыжок в сторону базы Древних, где, отрезанный от контактов с живыми людьми, прожил последние шесть лет...


        123



        Глава 2.

        Чуть более шести лет назад. Станция Древних людей. Момент зарождения нового человека...
        ...Само пробуждение от стазис-сна прошло относительно быстро, по крайней мере, мне так показалось, может пять-десять минут после первого вздоха, но все это время каждую клетку сопровождала сильная боль, практически на грани терпения. Именно это чувство и стало реакцией нервной системы тела на пробуждение от столь длительного спящего состояния. Таким образом, мозг, как главный управляющий центр, провел своеобразный тест над наличием и готовностью работы всех органов, одновременно фиксируя границы болевого порога. Моя же реакция на подобную диагностику вполне обычная и предсказуемая, такая же, как у всех рожденных людей - громкий и отчаянный крик. Еще через какое-то время передо мной появился голографический 3-Д образ пожилого мужчины.
        - Добрый день, и с успешным пробуждением, молодой человек! Меня именуют ИскИн 3728 и я возглавляю управление Подготовительным Центром создателей. Сейчас ваше тело находиться в медицинском отсеке, где проводятся процедуры по восстановлению полной функциональности, для чего потребуется еще несколько часов. После исполнения всех установленных ранее врачебных операций, в случае отсутствия отклонений и патологий, пациента перемещают в жилой модуль, закрепленный за ним на время пребывания на территории данного форпоста. Волноваться не стоит, ваше окружение состоит из компетентного персонала Центра. Я понимаю, что накопилась уйма вопросов, но на сегодня информации для вас достаточно, продолжить общение мы сможем в следующий раз, после очередного пробуждения.
        "Наверно слишком много прочитал фантастики, а теперь подсознание формирует какие-то свои образы и обстановку из этой темы, - подумал я сразу после восприятия сведений от голографического управленца, уплывая в очередное небытие. - Впрочем, что я могу изменить? Ничего... А раз так - то какой смысл переживать, очнусь, тогда и смогу осмотреться, а пока можно досмотреть этот сюрреалистичный сон"...
        Новое пробуждение явило предо мной следующего представителя Центра в виде очень красивой женщины, представившейся штатным врачом, и ее я уже воспринимал как действительность. Я чувствовал себя хоть не на все сто, но уже сносно, правда, пока еще не до конца верил во все происходящее. Девушка сообщила, что организм парня, а вернее теперь уже мой, постепенно приходит в норму, но до полного восстановления еще потребуется некоторое время. На мои вопросы относительно того, где я и зачем здесь - красавица заверила, что все ответы станут доступны чуть позже, после того, как главный командующий Центра представит меня коллективу этой станции.
        Общались мы на языке Древних, который залили в мозг парня, чье тело мне досталось, во время начальных восстановительных процедур, что тоже пояснила милая собеседница в ответ на заданный вопрос.
        После того как женщина-доктор покинула комнату, больше похожую на больничную палату, оставшись один на один с собой я задумался: "Если это все же столь реалистичный сон - то остается принять правила новой игры и насладиться процессом, по крайней мере, на первых порах. А если явь - то возможно мне дан второй шанс, и использовать его надо на полную катушку, как пелось в одной из любимых песен: "не подстраиваясь под мир, а прогибая его под себя". В любом случае следует определиться с чего начать жизнь в четырнадцать лет и как можно лучше подготовиться к этому. Как здравомыслящий человек, можно сказать проживший уже точно не одну жизнь, я понимаю, если кому-то мое мнение будет интересно - в идеале начинать надо с учебы и тренировок, а если выбора и времени на это не дадут - то с заработков, принося пользу обществу и добиваясь собственного места под солнцем".
        За свое детство и юность я успел сменить несколько спортивных секций - шахматы, плаванье, футбол, затем бокс и разряд КМС, и даже второй дан в карате. В институте карточные игры - преферанс, спортивный бридж, покер. Все это позволило развивать тело и разум в игровой форме, что на порядок более эффективно, чем обычный банальный зубреж, хотя и без последнего никак. "Интересно, какой способ обучения здесь", - продолжил свои размышления я, подспудно надеясь на продвинутые технологии. Но уже через мгновение сознание вновь отключилось...
        Следующий день новой жизни начался с посещения общего зала кают-компании, куда доктор вывезла мое ослабленное тело на специальной коляске. Время пребывания в стазис-камере никак на мышцы и другие органы не повлияло, однако мозговые процессы перед смертью были нарушены, и сейчас требуется время на согласование и восстановление нервной системы, поэтому как двигаться мне предстояло еще вспомнить. Пока мы перемещались - я пытался вертеть головой во все стороны, насколько это получалось, но разглядеть что-то большее, чем внутренние коридоры не вышло, потому что ни одно помещение не имело окон и выглядело как бункер. В зале находилось несколько, как мне сразу показалось, мужчин и женщин, однако по мере нашего знакомства стало очевидно, что передо мной не люди, а роботы-андроиды, и девушка-врач тоже одна из них.
        Руководил автоматической станцией искусственный интеллект (ИскИн) восьмого класса. Ему подчинялись все андроиды, каждый из которых имеет встроенный ИскИн третьего-четвертого класса, в зависимости от модели и предназначения. Роботы не наделены именами и общаются с руководителем станции, а также между собой, излучением определенного диапазона.
        Позже мне стали доступны сведения, что от человека все ИскИны воспринимают информацию как путем голосового сообщения, так и через передачу мысленных или ментальных волн. Расстояние такого общения соответствует силе звука для воздушной среды и мощности ментооператора для любой другой.
        Ментальными операторами или менталистами считаются люди, способные своими мысленными посылами руководить техникой и влиять на других существ, вплоть до смертоубийства. Как я узнал позже, мой разум обладает такой способностью на высоком седьмом уровне по классификации Древних, что стало дополнительным критерием при отборе кандидатуры четырнадцатилетнего парня для эксперимента.
        Каждый из андроидов представился мне своим буквенно-числовым кодом, но привычка, как говорится, вторая натура, поэтому для простоты общения я присвоил всем, к кому планировал обращаться, имена согласно их функционалу: главный ИскИн - Командер, андроид-медик - Доктор, техник - Техник, Пилот, Воин и т.д. Сам же назвался Владом Севером, сокращая имя и фамилию от тех, которыми наградили родители на Земле. Почему-то для иного жизненного пути захотелось иметь другое имя, но и память о прежней жизни надо бы сохранить, вот и получилось нечто среднее.
        После представления друг другу управляющий ИскИн объявил мне:
        - Ваше минимальное пребывание на станции, Влад, задумывалось на срок, необходимый для развития мозга до состояния восемнадцатилетнего человека. Именно с этого возраста рекомендовано вживление в голову полного импланта - нейросети, а до того ставится его детская версия.
        Честно говоря, у меня стали мелькать мысли о том, что из меня хотят слепить киборга - совместив машину и человека. Но первый вопрос касался не самой операции, так как, скажу честно, положа руку на сердце, я не имел возможности в своем немощном состоянии сопротивляться, а того, что будет завтра, через два дня, год, потому что выявление пути зачастую предопределяет и саму цель ...
        - И чем я буду занят все это время? - повторно ложиться в стазис-камеру и ощутить весь букет чувств при пробуждении мне совсем не хотелось.
        - До вживления полноценной нейросети вас ждет учеба и развитие физических, интеллектуальных и психологических показателей (ФИП) под присмотром наших учителей андроидов. Этот форпост как раз для подобного и приспособлен, правда, последний курсант покинул его стены более двух тысяч лет назад, - уточнила информацию Доктор.
        С полученным ответом меня начали терзать сомнения в правильности происходящего. Даже мелькнула мысль об экспериментах на живых, в результате которых осталось тело парня, а теперь его опять хотят подвергнуть очередным экзекуциям.
        - Не знаю, мне почему-то кажется, что за такой длительный период времени сведения должны несколько раз устареть. Может, есть возможность каким-то образом обновить данные или хотя бы пообщаться с современниками? - выразил я свой скепсис.
        Командер сразу же поспешил заверить меня, что ИскИны Подготовительного Центра постоянно отслеживают происходящее в мире, и могут с уверенностью сообщить, что знания их создателей опережают потомков на несколько поколений. Такой парадокс возник по причине многочисленных войн самих предтеч с инопланетными расами, которым чужды человекоподобные существа. В результате космических битв основная масса предков погибла, а часть из них перешла на другую ступень бытия. Люди и другие потомки в качестве наследия получили лишь обломки цивилизации и артефакты, на основании которых сейчас и строят свое будущее, а как фундамент развития современников выступают несколько объектов исследования:
        - гипердвигатель или гиперпривод - устройство, которое позволяет за малое время пересекать большие расстояния на космическом корабле, а значит осваивать разные планеты и добывать ресурсы по всей галактике;
        - нейросеть - имплант, раскрывающий весь потенциал мозга существа и позволяющий модернизировать внутренние процессы, как мышления, так и организма-носителя в целом;
        - нейроузлы - подкожные уплотнения, создаваемые нейросетью на руках, ногах и голове для плотного контакта при работе с разным оборудованием через тактильный и мысленный посыл;
        - медицинская капсула - решает вопрос с болезнями и долголетием;
        - базы знаний и навыков - информация, полученная путем ментосканирования ячеек памяти существа, достигшего высоких показателей в профессии или знаний в науке, которую можно использовать при учебе. Причем загрузка теоретической части проводиться через нейросеть, а отработка навыков - на практике. Такие базы делятся на разные уровни и предоставляют возможность осваивать знания и умения в короткий срок без присутствия носителя или учителя;
        - гиперсвязь - дает возможность мгновенно передавать информацию между планетами и космическими кораблями;
        - оружие - плазменное, лучевое, на основе электро-магнитного излучения и другие экземпляры, оставленные эпохой войн.


        Одно из подобных устройств, костылей цивилизации, и предлагается к внедрению в мой организм на этой базе - нейросеть Древних людей.
        - Скажите, Командер, а до меня вы пробовали такие импланты вживлять кому-то из землян? - как говорится "может у этих предтеч нейросети не той системы" и вдруг мне такой девайс не подойдет. - Все-таки мозг не самый простой орган в нашем теле, и если его даже незначительно повредить, то инвалидность обеспеченна, а я можно сказать "только жить начинаю".
        В ответ ИскИн проинформировал:
        - Изначально люди вашей планеты имели такую возможность, получая помощь от наших общих создателей, но не все, а только те, кто достигал определенного уровня развития самостоятельно. Вследствие утраты контактов предтеч с планетой Земля эта опция для ваших соплеменников потеряна. Не имея нейросетей, земляне за свою короткую жизнь могут на сознательном уровне использовать только треть от всего мозга, остальную часть - подсознательно. Надо признать, что периодически проскакивают проблески, совсем немого приоткрывая заложенный потенциал, но подобное случается лишь краткосрочно и в условиях стресса. Данный вариант работы создатели, или как их именуют современники - Древние, считали нерациональным, как, например, если сравнить преодоление огромного расстояния пешком при наличии космического корабля. Такие выводы они сделали, пройдя определенное развитие по собственному пути, поэтому и придумали нейросети в качестве стимуляторов и контролеров одновременно. Да, теоретически, при продолжительности бытия около тысячи лет, организмом заложены другие процессы эволюции мозга, позволяющие развить полный спектр
способностей за достаточно долгий период жизни, и тогда имплантирование не нужно. В нашем случае, при вживлении нейросети люди могут осознано работать всем объемом своего разума уже после совершеннолетия, что сравнимо с существом, достигшим возрастной отметки в полтысячи лет. Кроме этого, вживление импланта замедляет процесс старения мозга, да и всего организма в целом, как следствие - продолжительная жизнь позволяет, чуть ли не каждому второму, раскрыть генетически заложенный потенциал экстрасенсорных ментальных способностей, часть из которых ваши бывшие соплеменники причисляют к магическим.
        Доктор, до этого не вмешивающаяся в наш диалог, а просто наблюдая со стороны, добавила еще пару аргументов от себя, делая предложение от которого невозможно отказаться:
        - Необходимость подобного импланта для вас, молодой человек, продиктована еще и тем, что все оборудование создателей и их потомков, ныне живущих в галактике, предусматривает управление через нейросеть. Только самые простейшие механизмы еще допускают возможность работы вручную. Это означает, что индивидуум, который планирует в жизни заниматься чем-то большим, чем уборка мусора или философствование на свободные темы, а также не является умственно отсталым - вынужден соглашаться на использование нейросети. По сути, этот девайс, как вы его обозвали, объединяет в себе персональный компьютер, телефон, видеокамеру, часы, пульт дистанционного управления техникой, личные документы, индивидуального доктора и много чего полезного, до сих пор неизвестного землянам. Все расы, которые вышли в космос, используют импланты, чтобы пилотировать корабли, управлять медицинским и производственным оборудованием, и наконец, для того, чтобы иметь власть над любым из ИскИнов.
        Из полученной информации для себя я определил, что функционал обсуждаемого импланта призван согласовывать мозговые процессы и формировать отдельные центры под различные цели, к тому же он регулирует нагрузку, выделяя в ходе работы необходимый интеллектуальный объем в зависимости от сложности задачи. Кроме этого, нейросеть значительно увеличивает скорость обработки данных, их упорядочение и сбережение в ячейках памяти, перераспределяет умственные функции между осознанными и подсознательными. Для меня работа такого узла сравнима с мощным компьютером, где согласовываются между собой несколько разных процессоров.
        - Док! В целом все понятно, но меня смущает необходимость засовывать инородный предмет себе в голову, - мысленно я представил себе различные жутковатые картинки, ведь кто его знает этих роботов, их уровень медицины и истинные причины такой операции, может у них задание такое - исследовать человека, как подопытного, проверяя на выживаемость в разных условиях.
        Мои сомнения частично развеяла госпожа Доктор, незамедлительно заявив:
        - Инородного тела в нейросети нет! Она состоит из мозговых клеток самого пациента, и организм принимает ее как родную плоть.
        Из дальнейших пояснений выходило, что создатели использовали биосети, выращиваемые на основе отобранной унции нейроактивных частиц самого пациента около двадцати дней для "детской" модели и более ста для "взрослой". За этот период имплант "программировался" и формировал требуемую функциональность, а после получения положительного результата тестирования вживлялся хозяину обратно. "Взрослую" нейросеть при внедрении компоновали дополнительными блоками-сопроцессорами, накопителями и усилителями в зависимости от выбранной специализации заказчика.
        Таким способом можно было увеличить объем оперативной памяти, поднять уровень интеллекта, добавить отдельный расчетный центр, установить ментоблок и еще ряд других имплантов как для мозга, так и для функционала самого тела. Но чтобы процессы перестройки не были столь глобальны и воспринимались организмом более плавно - предки пошли дальше, решив постепенно подготовить ребенка к "взрослой" сети и различным блокам.
        Предтечи ставили своим подросткам, начиная с одиннадцатилетнего возраста, "детскую" нейросеть. Кроме вышесказанного ее цель состояла еще и в том, чтобы в процессе учебы определить именно ту направленность, которая ближе человеку, так сказать "по душе", плюс к этому сам нейроузел позволял значительно ускорить процесс обучения. При этом имплант не содержал дополнительных блоков по улучшению качеств тех или иных органов, а воздействовал на все тело в целом. Уже после достижения совершеннолетия "взрослая" бионейросеть приживлялась поверх "детской" поглощая ее в себе, и на данном этапе могла быть дополнена специализированными блоками-имплантами.
        Со смертью человека, носителя такой сети, все вживленные и выращенные в процессе жизни нейроузлы тоже погибали, поэтому воспользоваться чужим имплантом не представлялось возможным.
        Пока я пребывал в медкапсуле, Доктор полностью исследовала мой организм, и поэтому смело утверждала, что он наиболее близок к предтечам на той стадии, когда были созданы их последние разработки в бионейросетях. Это обстоятельство позволило Командеру предложить мне вживление одних из самых продвинутых моделей "детской" нейросети сейчас и "взрослой" после восемнадцати лет. По этой же причине, а также с целью получения разнообразных знаний, оставшихся от Древних людей, обусловлено мое затворничество на данной космической станции ближайшие четыре года, а точнее - до момента созревания мозговых клеток, достаточного для того, чтобы вживить имплант. Кроме умственного развития необходимо раскрыть до пиковой формы потенциал тела, которое тоже несет в себе загадку и кардинально отличается от бренной оболочки обычных людей, но чем именно - мне пообещали рассказать чуть позже.
        После внимательного изучения информации по нейросетям, а также опираясь на свой земной опыт и интуицию, я дал согласие на установку "детской" модели, клетки, для выращивания которой, были взяты в тот же день. Мой имплант создавался на протяжении двадцати одного дня, за это время функционал опорно-двигательной системы тела благодаря ежедневным занятиям восстановился до состояния, предшествующего клинической смерти парня.
        Установка девайса для ума и прорастание нейроузлов, которые на ощупь напоминали немного увеличенные лимфатические узлы на ладонях, стопах, затылке, лбу и запястьях, прошли штатно. Как мне объяснили, такие образования, когда порознь, а иногда и все вместе, задействованы для работы с разным оборудованием посредством плотного тактильного контакта.
        Проснувшись утром, на следующий день после операции, я не уловил никакой разницы в своем состоянии, как с нейросетью сейчас - так и до того без нее, чувствовал себя одинаково, о чем сразу сообщил врачу:
        - Доктор, вчера вы меня заверяли, что мой имплант уже может быть использован на следующее утро, тогда почему же сейчас я не ощущаю каких либо изменений? Может нужно больше времени на адаптацию или что-то пошло не по сценарию?
        Как и во всех земных больницах - так и здесь... Еще раз подтвердилось, что эскулапы везде одинаковые, и реакция здешней докторши была предсказуема - меня тут же потащили в медсекцию для проведения тестов, и уже через десять минут на лице женщины появилась улыбка.
        - Совсем забыла, что вы, Влад, ранее не были знакомы с этой технологией. Ваша нейросеть прижилась успешно и вполне работоспособна, правда пока не на весь потенциал, сейчас она продолжает выстраивать нейронные связи в клетках мозга. Весь ресурс раскроется через неделю, но вам достаточно и того, что уже работает.
        - И как же мне включить свой имплант? - я и дальше пребывал в недоумении, так как Доктор конкретно не пояснила принципов управления.
        - Дайте команду нейросети мысленным посылом и получите такой же ответ, который напоминает эффект резкого прозрения или воспоминания. Сейчас я вам позвоню, как будто по телефону, а вы попробуйте представить входящий звонок.
        В моей голове раздалась любимая мелодия из композиции "Штиль" группы "Ария", которая стояла вместо рингтона в мобильнике еще на Земле. Я мысленно произнес "алло" и услышал слова Докторши о том, что связь успешно установлена.
        - Теперь каждое входящее сообщение или звонок зазвучат у вас в голове­­ так, как вы себе представите, что тоже можно менять в любой момент. С остальными функциями - то же самое, ведь это часть вашего мозга, значит, и обращение к ней происходит посредством мыслей. Ответ в каждом случае также рождается у вас в голове, спустя мгновенье после вопроса, как маленькое виденье.
        Мысленная форма общения мне понравилась и своей скоростью, и информативностью. Возможность передавать картинки такими, какими я их видел и записал в ячейки памяти, захватывала. Это сродни компьютеру: скопировал - отправил. Ведь если описывать сюжет словами - воображение каждого рисует все по-своему, зачастую теряя подробности, а тут как в 3-Д кино - картинка и наполнение полное. Очень хотелось опробовать новые возможности и полностью прочувствовать их. Меня также интересовало, как это все работает, какой механизм воздействия нейросети на мозг и каким образом я буду получать ответы о моем состоянии и о процессах, происходящих в организме. Но стоило мне только подумать об этом - и результат не заставил себя долго ждать, я мысленно ощутил, что на данный момент здоровье на пике формы, не считая процедуры полного разворачивания нейросети.
        Доктор, увидев мои манипуляции с видеокартинками и осознав, что я уже протестировал свой организм, утвердительно кивнула и пригласила лечь в медкапсулу для записи на нейросеть базы знаний по правильному питанию в качестве первого учебного материала.
        Подобные базы содержали сводные сведения на разные темы и профессии, начиная от управления одним видом роботов и заканчивая умением создавать космические корабли. По сложности пакеты данных отличались уровнями от первого до третьего, но был еще начальный, или в шутку кем-то из создателей названный "нулевым". Такому объему соответствовал незначительный набор знаний, например инструкция пользователя микроволновкой или каким-либо прибором. Сведения получали у реальных людей тех или иных профессий путем ментокопий - копированием информации с ячеек памяти мозга.
        Предложенная мне база о правильном питании приравнивалась к первому уровню классификации Древних. Весь массив знаний и навыков заливался на нейросеть посредством ментальной передачи через специальный коммуникатор на руке, прижатый к нейроузлу на запястье, или в состоянии сна через медицинскую капсулу. Первый вариант использовался, когда база передавалась на чипе, специальном носителе типа флэшки. Такой процесс, как правило, протекал длительное время, до нескольких часов и мог с непривычки вызвать головную боль. В нашем случае все учебные материалы хранились в общем банке данных управляющего ИскИна станции, поэтому благодаря использованию блока медицинской капсулы уже через двадцать минут я стал обладателем переданной в качестве учебного пособия информации. Последующее изучение содержимого в состоянии сна заняло у меня порядка девяти часов, а при нашем "земном" подходе к процессу получения знаний аналогичного объема информации мне понадобилось бы три года. Кроме правильного приготовления блюд разными способами, база содержала данные о полезных веществах, их усвоению и накоплению организмом, верному
совмещению и возможных режимах питания. Огромное количество материала касалось оптимального подбора растений, животных, рыбы и других источников пищи при попадании на вновь открытые и ранее известные планеты. Раскрывались секреты ядов и афродизиаков, анафродизиаков и способов их выделения или приготовления. Освещался вопрос эффективного применения инструментов кухни - сковород, кастрюль, печей и подручных элементов куховарства в любых, в том числе и полевых условиях. На космических объектах Древних, аналогичных данному форпосту, штат людей, как правило, был минимален и состоял в основном из военнослужащих, поэтому приготовление еды упразднили до работы пищевого синтезатора. Этот аппарат визуально похож на большую микроволновку, но гораздо функциональней. В его нутро подается пищевой картридж-блок с разным набором питательных веществ, а при нажатии запрограммированных сенсорных кнопок на выходе получаешь блюдо, очень напоминающее реально приготовленное на вкус, но всегда практически одинаковое на вид.
        Освещала изученная мною база и информацию о внутривенной подпитке человека, а также о снабжении необходимыми организму веществами с помощью содержания тела в специальном растворе. Эти виды питания применялись во время длительного пребывания в медкапсулах, и мне было интересно узнать, как грамотно составлять вводимые в организм смеси и какие элементы применять после нагрузок или при ранении.
        Параллельно изучению материала, Доктор произвела замеры моих мозговых параметров - они оказались на уровне 117 единиц интеллекта и 2,1 коэффициент скорости восприятия информации. После чего женщина, мне так было легче воспринимать андроидов, заявила:
        - У вас довольно высокие, как для подростка четырнадцати лет, показатели. Из статистики замеров организмов создателей, взятых еще более двух тысяч лет назад, их потомки на разных планетах, в том числе и земляне, в восемнадцать лет имели средний уровень интеллекта на уровне 100 единиц и коэффициент восприятия 1,0. Ваши данные позволяют надеяться, что при дальнейших тренировках и нагрузках ко времени внедрения полноценной нейросети вполне реально достичь планки по первому показателю свыше 200 базовых единиц и более 5 по второму. Такие нормы соответствовали среднему уровню наших создателей к тридцати годам, а максимальный показатель, известный науке, достигал 500 единиц по интеллекту и 7 по восприятию, но стоит заметить, что эти данные принадлежали гениальному ученому семидесятилетнего возраста.
        В ходе дальнейшей беседы я узнал, что предки тренировали мозг и скорость познания разными задачами, ребусами, играми и, безусловно, количеством освоенного материала. Уровень интеллекта и восприятия входили в список физических, интеллектуальных и психических показателей (ФИП) каждого человека, которые отражались на персональной карточке индивида и на его нейросети. На основе этих данных, а также обращая внимание на наклонности, выбиралась специализация и путь дальнейшего развития каждым разумным, так как часть из них была доступна только при очень высоких показателях. Минимальный уровень для техника, обслуживающего оборудование в космосе, требовался от 120 единиц интеллекта, пилотские специальности начинались со 140 , к инженерным профессиям, имея порог ниже 180 не подходи - не получишь доступ ИскИнов, а научные исследования предполагали показатель выше 200. Кроме самих сведений о человеке, карта ФИП и нейросеть содержали информацию об изученных базах знаний и о сертификатах профессий, полученных в ходе экзаменов. Эти данные предъявлялись при приеме на работу и открывали доступ к использованию
медицинского, технического и военного оборудования.
        - И что, после изучения материала по пилотированию я уже смогу управлять космическим кораблем? - мне не терпелось получить порцию новых ощущений и осмотреть окружающее пространство, поэтому вопрос выскочил сам собою.
        - Для полного усвоения баз знаний самого восприятия информации мало. Материал необходимо применить на деле, пощупать руками, прочувствовать всем телом. Только после этого освоенные данные хранятся уже не в оперативной поверхностной памяти, откуда со временем исчезают, а переходят в разряд постоянных сведений и навыков. Выученные познания можно довести и до уровня рефлексов, это значительно увеличивает скорость применения тех же приемов борьбы, стрельбы или пилотирования, - в минуты пояснений Доктор напоминала мне уважаемого лектора на консилиуме в институте, невольно вызывая улыбку.
        - А как наработать практические навыки в космосе, да еще и без напарников? - эта тема особенно остро вставала не только при управлении кораблем, но и для отработки приемов в спарринге.
        - Навыки и рефлексы отрабатываются в лабораториях, на полигонах и других технических и военных помещениях. Но, как правило, на космических базах количество таких мест ограничено, из-за отсутствия лишних территорий, поэтому повсеместно применяются различные тренажеры, а в нашем случае - виртуальный симулятор в специальной капсуле. Он предусматривает возможность менять окружающее пространство, давление, гравитацию, содержание атмосферы, позволяет работать одному или имитировать состав группы, учит правильно и быстро реагировать на изменение обстановки в бою, атмосфере и в космосе. Человеку передается вся гамма чувств и ощущений с заранее выставленным болевым порогом от нуля до двухсот процентов, параллельно прививая способность переносить боль или частично блокировать нервные окончания.
        - Скажите, Доктор, все учебные материалы подобны объемом тому, что я уже изучил? - при простейших расчетах, мне показалось, что отведенный срок пребывания под присмотром уж слишком велик.
        - У баз знаний создателей, имеющихся в наличии на этом объекте, предусмотрено всего три уровня сложности. Однако по объему соотношение к известным вам по земным меркам следующее: первая ступень соответствует знаниям профтехучилищ или колледжей, вторая - дает запас сведений на уровне университета, освоение третьей - выводит курсанта на степень ученого изыскателя или практика-виртуоза своего дела с двадцатилетним стажем в профессии. Вне нашего учебного центра в закромах создателей имелись базы более высокого уровня знаний, но для их восприятия, как правило, требовалось развивать свое тело и разум несколько десятков лет.
        Как я понял, Подготовительный Центр Древних, на котором произошло мое перерождение, а сейчас запущен процесс обучения, числился у предков военным учебным объектом, по сути, параллельно исполняя роль форпоста. Именно поэтому в наличии имелись только аварийные запасные базы знаний, и исключительно военной практической направленности, но в основном не выше второй ступени сложности. Этого вполне хватало, чтобы относительно быстро подготовить курсанта к бою или выполнению поставленного задания. Тест прогнозировал следующие усредненные затраты по времени: на изучения первого уровня мне требуется девять часов, на второй - двадцать один день, а третий удастся осилить минимум за сто восемьдесят суток. В будущем, когда поумнею, или иными словами разовью свой интеллект, время обучения сократится практически вдвое. Анализируя обстановку вокруг себя и предполагая, что именно ожидает человека в космосе, я пришел к выводу - необходимо иметь знания в технике, научиться управлять космическим кораблем, не будут лишними навыки в медицине, и, скорее всего, надо уметь обращаться с современными видами оружия. Еще было
бы неплохо поднять физические кондиции тела до планки хорошего спортсмена, чтобы в стрессовой ситуации полагаться не только на медкапсулы и импланты...


        Глава 3.

        Следующий день ознаменовался выбором, который человек на Земле не всегда делает осознанно, обычно потакая родителям и по их наставлениям ступая на путь ученика, но в моем случае это предопределяло дальнейшую жизнь и зависело только от меня.
        Из списка доступных баз я выбрал то, что могло пригодиться на новом месте бытия, в том числе ориентируясь по названию, уровню базы, на который указывала рядом стоящая цифра и краткое описание.
        В итоге вышло следующее:
        - робототехник 1, (время на изучение 9 часов),
        Освоение материала позволяло управлять механизмами и роботами, плюс эта тема мне интересна с детства, да и параметры нового тела, уже на данном этапе, позволяют воспринимать знания;


        - медтехник 1 ,
        Пакет данных содержит информацию о работе с разными моделями медкапсул и позволяет задействовать часть функций реаниматора. Кроме того, уметь пользоваться оборудованием, на котором завязана вся диагностика и забота о здоровье, думаю, в мире космоса обязан любой индивидуум;


        - военный медик 2, (примерное время на изучение 21 день),
        Кроме капсулы я посчитал полезным иметь и практические навыки врача, позволяющие без специализированного оборудования оперативно вмешиваться в организм пациента, например во время боя;


        - рукопашный бой без оружия 2,
        Эта база, по моему мнению, позволит повысить физические кондиции и встретить неприятности более подготовленным;


        - искусство владения любым видом холодного оружия 2,
        Указанный пакет знаний и навыков владения рубяще-колющими предметами совмещал несколько техник с рукопашными стилями борьбы, образуя единую систему противоборства, которая в обязательном порядке изучалась предками. А раз люди, жившие до меня, считали для себя за правило владеть подобными знаниями - то кто я, чтобы считать иначе и не воспользоваться по случаю их опытом;


        - бой с полным облачением и разными видами ручного и стационарного оружия 2,
        Думаю, сложно найти мужчину, который откажется получить умение стрелять, начиная с пистолета и заканчивая артиллеристскими расчетами, тем более что эти навыки, как я понял, тоже жизненно необходимы в этом мире;


        - тактика военных действий в одиночку и в составе малых групп (до 30 человек) 2,
        Эта база, на мой взгляд, дополняет предыдущие две, плюс ко всему я в глубине души надеюсь, что не один на свете, а значит - рано или поздно придется действовать в составе команды, и хотелось бы именно своей;


        - техник обслуживания средних и малых кораблей 2,
        Знания и навыки из этого пакета трансформируются в уже отнюдь не последнюю в ранге рабочую специальность, плюс ко всему - мальчишеский интерес к технике тоже никуда не пропал;


        - пилот малых кораблей 2,
        База открывает возможность управлять кораблями малого класса, к которым относились штурмовики, боты, корветы и фрегаты. Однако процесс отработки навыков непрост и долог. Сложность состоит в повышенных скоростях движения, минимальном времени на реагирование в бою и нагрузках, особенно при пилотировании штурмовика. Множество нюансов касается взлета и посадки из трюма корабля носителя и планеты. Поэтому к моменту изучения я надеюсь, что моих, прежде всего физических, кондиций хватит, для того, чтобы выдержать подобные нагрузки;


        - пилот средних кораблей 2,
        Этот пакет знаний позволяет управляться с крейсерами разной величины корпуса и тоннажа, классифицируя их по этому признаку как легкие, средние и тяжелые модели. Кроме того, техника одного и того же класса делится на поколения, отличая новое от предыдущего в суммарном повышении характеристик на десять процентов, рассчитанных как эффективность. Соответственно, для военных судов основными показателями в первую очередь являются системы вооружения и энергетических щитов, а для гражданских - грузоподъемность, скорость, комфорт и так далее. Начиная со среднего класса и выше - корабли не производят посадки на планеты, в отличие от малых судов, а их ремонт и модернизация проводятся в доках и на верфях космических станций;


        - управление боевыми комплексами средних кораблей 2,
        База дополняет предыдущие две, так как позволяет совместить знания оружейных систем малых судов и некоторые виды вооружения, применяемые разными крейсерами. А если углубится - изученный материал дает возможность применять ракетные установки для атаки и противоракетные комплексы для защиты, плазменные, лазерные и роторные турели - подобие крупнокалиберного пулемета или малокалиберной пушки, туннельные орудия. Последние из перечисленных, но далеко не по убойной эффективности, туннельники, представляют из себя длинный ствол от двухсот метров и выше, по всей протяженности корпуса которого размещены электромагнитные нагнетатели. Снаряд калибром 100-300 миллиметров в виде металлической болванки разгоняется до сумасшедшей скорости и, не имея сопротивления среды пространства способен пробить современную броню метровой толщины на очень дальних дистанциях, соизмеряемых в космических единицах. Такие орудия являются основной ударной силой диспетчерских блоков космических станций, выполняющих функцию контроля и защиты пространства, так как их размещение не ограничено корпусом боевого судна, а военные корабли
как раз из-за размеров начинают оснащаться со среднего крейсерского класса.
        Третьего уровня этой базы знаний в картотеке Центра не было, но если верить ссылкам - то она приоткрывала тайны на использование гравитационного и артефактного оружия предков.


        Пересмотрев и оценив мой выбор, Командер рекомендовал добавить к списку еще три пакета с информацией:


        - ИскИны, методы программирования и взлома 2,
        База открывает возможности взаимодействовать в качестве пользователя, программиста и администратора с современными умными и, по большей части, самостоятельными компьютерами - ИскИнами, а также дает навыки взлома и подчинения добытых в бою девайсов;


        - подготовка военного ментооператора 2,
        Знания из этой области мне пока до конца непонятны, но со слов Командера необходимы для развития умения, которое уже имеет тело и разум, и поэтому я не стал противиться хорошему совету;


        - инженер-робототехник 3, (время изучения более полугода, при уровне интеллекта не менее 185 единиц);
        Чтобы начать процесс освоения самого большого из предложенных информационных пакетов, курсант должен иметь хотя бы 185 единиц интеллектуального уровня, время на отработку и желание освоить материал. Некоторые другие технические специальности требовали чуть меньшее пороговое значение разумности, но не существенно - на 5 единиц, а максимум не ограничивался ничем. Но в моем случае все это было, потому что инженерный комплекс знаний и навыков мне очень близок по духу, именно как профессия, которой хочется заниматься, так определили предварительные тесты, да и мое внутреннее "я" подтверждает эту версию. Отсюда становиться понятным, почему я вопреки мнению матери-фармацевта после медучилища пошел учиться в политехнический институт и получил инженерную специальность на Земле.


        Пакеты знаний в виде баз, которые я выбрал, обеспечивают меня учебой на срок чуть более года чистого времени, а с учетом периода на отработку навыков и отдых - на два с половиной, а может и три полных годичных цикла. Доктор заверила меня, что по окончанию изучения этих информационных пакетов меня обеспечат другими, но, уже не корректируя собственный выбор.
        Календарный год на станциях предков состоит из десяти месяцев по тридцать шесть дней, а в космических сутках стандарта Древних двадцать восемь часов по сто минут.


        Мой ежедневный график с этого момента и до полной отработки навыков был следующим:


        6-00 - 8-00 - кросс три - пятнадцать километров, общие физические упражнения, полоса препятствий.


        8-00 - 9-00 - гигиена и завтрак.


        9-00 - 13-00 - работа в тренажере виртуальной реальности по закреплению изученных навыков.


        13-00 - 14-00 - водные процедуры и обед.


        14-00 - 16-00 - сон и пассивное изучение новых знаний в медкапсуле.


        16-00 - 16-30 - полдник.


        16-30 - 20-00 - тренировки по боевым техникам и пилотированию (от рукопашной до стрельбы с истребителя-штурмовика).


        20-00 - 21-00 - гигиена и ужин.


        21-00 - 24-00 - работа с техническими агрегатами и роботизированными комплексами.


        24-00 - 6-00 - сон в медицинской капсуле с загрузкой и изучением новых баз знаний, под усиленным питанием в растворе и внутривенно.


        Поначалу я беспокоился, что не будет хватать времени восстановиться, но с учетом того, что сутки и часовой период Древних продолжительней, чем привычные для меня хронологические меры Земли, то на ночной отдых оставалось даже больше необходимого.


        Уже на третий день такого режима моим огромным желанием было послать Воина подальше, именно этот андроид по внешнему виду напоминающий спецназовца, и, согласно заложенным программам, выполняющий роль инструктора-садиста, заставлял меня бегать, но я вовремя сдержался, иначе пришлось бы сносить еще и наказание.
        Истязание протекало в виртуальной капсуле, причем программа чередовала местность, препятствия и погодные условия. В первую неделю я едва осилил расстояние в три километра, но уже через месяц бегал по семь, а через два нагрузки возросли до пятнадцати тысяч метров кросса в день, к тому же еще и с полной экипировкой. Анализируя активность моего мозга при беге, капсула через некоторое время среагировала на то, что мне скучно, и уже через десять дней рядом со мной в виртуале бегал образ Воина, исполняя роль своеобразного раздражителя. Чуть позже начались сюрпризы - то за мной погонится какое-то животное, очень похожее на смесь кошки и собаки, то с дерева попытается наброситься рептилия, то моя обувь вдруг потяжелеет на пару-тройку килограмм, и так далее в том же духе. Свой первый кросс в пятнадцать километров я вообще бежал в составе спортсменов разных рас под жуткие крики и свист трибун, правда, прибежал предпоследним.


        Отдельный разговор об упомянутой гигиене. Все мое одеяние состояло из нескольких комплектов нижнего белья, сшитого из натуральных видов ткани и прочных комбинезонов зеленого, коричневого, черного, синего и светло серого цветов. Расцветка у Древних указывала на профессию - медика, гражданского летчика, техника, военного пилота и командного состава соответственно перечислению. Одежда оказалась универсальной и практичной. Внутри всегда поддерживается микроклимат, отводя лишнее тепло или согревая человека при необходимости. Для того, чтобы справить естественные потребности предусматривался специальный клапан, а в пилотских моделях костюм перерабатывал мочу и кал самостоятельно несколько суток подряд, не причиняя дискомфорта телу. На ногах у меня были ботинки, одни из трех имеющихся пар, внешне напоминающие короткие земные берцы, но мягкие, как кроссовки, легкие, как мокасины и одновременно очень прочные. При одевании обувь внизу обхватывала комбинезон так, что образовывалась практически единая одежда без видимых зазоров, а при попадании человека в вакуум - из воротника дополнительно выскакивала маска,
покрывающая всю голову, как бы формируя своеобразный шлем. В простом пилотском комбинезоне пребывание в космосе допускалось до двух часов, в бронекостюме - до нескольких суток. Если бы такое одеяние было у меня на Земле, думаю, я бы из него никогда не вылезал.
        Душ поначалу меня расстроил, так как вода не течет, а оседает на тело в виде взвеси или пара, затем увлажненная кожа обтирается специальной мочалкой и опять все по кругу - до скрипа на ощупь. Завершает процесс мытья теплый воздушный поток, который обдувает "искупавшегося" на выходе вместо полотенца, как большой фен. Предполагаю, что такой способ борьбы с потом и грязью продиктован ценностью и нехваткой воды в космосе, так проще, чем содержать бассейн с фильтрами. Правда сильно расстроило меня именно отсутствие возможности понырять и поплавать в свое удовольствие, очень уж я любил искупаться в реке или озере на Земле.
        Узнав о непреодолимом желании курсанта поплескаться в водоеме, Воин решил порадовать своего подопечного, сообщив, что подобная опция доступна в вирткапсуле, но насладиться процессом, как говорится, сполна - не дал, так как драпать во все лопатки от подобия крокодила плаванием назвать сложно, зато в стиле Древних учителей.


        Еще один вид удовольствия в процессе жизни на станции для меня приносила отработка заданий в тренажере с аппаратурой предков, изучение новых приборов, механизмов и роботов. Поэтому, все свое свободное время я проводил исключительно в коморке техника, забитой этими девайсами, так сказать, в натуральном виде. Благодаря тренажеру я научился ковыряться в микросхемах, используя набор маленьких роботизированных паучков, а еще филигранно грузить огромные контейнеры с помощью многотонного робота погрузчика. В составе команды технических специалистов виртуального корабля, в которую входили также и инженера, мне приходилось заниматься ежедневными профилактическими работами и внезапно реагировать на поломки во время боя. Управляться с помощью роботов резаком, сварочным агрегатом, ключами и разными приспособлениями, а затем, делать то же самое вручную, без железного помощника, до ссадин и мозолей на руках, а трудиться в скафандре на обшивке в космосе - это вообще что-то потрясающее. Увидев мое состояние при первом выходе инструктор, а на этот раз им был Техник, не удержался от нескольких реплик.
        - Не крути головой по сторонам! Сосредоточься на задании, а рассматривать астероиды будешь в свободное время и только в иллюминатор своего корабля. Помни о системе безопасности, а также о постоянной проверке рабочего состояния скафандра и инструментов, все подобные инструкции и правила написаны кровью, и я не хочу, чтобы ты внес в этот список свой автограф. Но, несмотря на предостережения наставника, удержаться от созерцания завораживающего зрелища астероидных потоков, сияния звезд и необычного вида планет было выше моих сил, поэтому поначалу задания выполнялись медленно и с определенными огрехами. Однако, спустя некоторое время, я привык к космическим красотам и уже не уделял этому много своего внимания, а чтобы навыки вышли на уровень рефлексов - работать приходилось под метеоритным дождем, при резких маневрах корабля, под взрывами ракет и на зачетное время.


        Боевые умения отрабатывались под руководством того же Воина при чувствительности вирткапсулы на уровне сорока процентов от реальных болевых ощущений в начале подготовки и на отметке, превышающей норму в полтора раза при окончании обучения. Мои юношеские занятия боксом и каратэ были просто детским лепетом в сравнении с навыками баз по рукопашному бою предтеч. Все удары и броски рассчитаны не просто на поражение сустава или органа, а на оперативное истребление противника. Принцип совсем несложный: раз ввязался в бой - немедленно побеждай, невзирая на красоту удара или удобность своей позы, не тратя силы на разговоры или предварительные расшаркивания, а если не ставишь перед собой цели убивать - занимайся танцами. Первые два года истязаний победить в виртуале Воина я не смог ни разу, но чтобы не скисал - мне подсовывали в качестве спарринг-партнеров детей, подростков, зверей, каких-то кузнечиков с суставами в другую сторону. Потом были групповые бои равных сторон, еще позже я один дрался против нескольких бойцов. Благодаря этому через продолжительное время постоянных занятий я стал быстрее и
уверенней в себе как воин, именно воин, а не боец. Последний ведет показательное сражение перед публикой, учитывая зрелищность и растягивая удовольствие, как свое - так и наблюдателей. При таком раскладе возможны договорные бои, в расчете на прибыль или авторитет. Воин же убивает или поражает противника как можно быстрей, не испытывая удовольствия и не воспринимая зрителя, как бездушная машина, делающая свою работу, потому что цена поблажки - собственная жизнь, а в некоторых случаях чего похуже - утрата свободы. Для меня самого стало неожиданностью и полным откровением то, что среди космических цивилизаций существовало рабство, но как утверждали ИскИны - это всего лишь форма использования чужого труда, причем зачастую не в явном виде. Самое сложное, чего удалось добиться далеко не сразу - это отрешенное состояние в бою, которое позволяло не замечать внешние раздражители. Умение же быстро распознать слабые стороны оппонента и применять свои навыки на уровне наработанных рефлексов пришло само, следом, но только при холодном разуме и достаточной сконцентрированности.
        Все в этом тренировочном центре предков было на высшем уровне, но кое-что меня все же, угнетало - отсутствие живых существ, которым так же, как и мне, свойственны ошибки и переживания. Однако полностью нивелировать этот негатив не представлялось возможным, как из-за секретности военного объекта, так и по причине безлюдности этой точки пространства, но надо честно признаться, что управляющие системы базы постарались решить и этот вопрос. Некоторую тоскливость и отсутствие общения с живыми людьми мы заменили играми, особенно понравились Командеру шахматы. Как ИскИн с высокими вычислительными мощностями он мгновенно просчитывал варианты и комбинации, но я не спешил. И поначалу пару раз даже выиграл - умник никак не мог свыкнуться с хитростью соперника, специально подставляющего под удар фигуры, но такой трюк работал недолго, военная тактика им тоже известна. В дальнейшем, чтобы не выигрывать всухую, ИскИн работал несколькими мизерными процентами своей мощности, со временем повышая планку, заставляя меня к ней тянуться. Но я не отчаивался и, как говорится, умнел на глазах, а чтобы мне было не так
обидно за постоянные проигрыши в шахматы - научил андроидов играть в покер и там уж оторвался по полной программе. Да, просчитать варианты они могли лучше меня и быстрее, но блефовать для них, наверное, потолок эволюции. Именно человеку, а не машине или роботу, присуще обманывать, недоговаривать правду, переворачивать истину, манипулировать окружающими и их чувствами. С наступлением эры ИскИнов в массовом порядке такое становиться невозможным. Представьте себе, что любой процесс контролируется и проверяется умным и самостоятельным роботом, которому все равно до выгоды или теплоты в отношениях. Машина непредвзято подсчитает голоса на выборах и зафиксирует отклонение от норм на производстве, и так во всех сферах жизни. Добавьте к этому, что не человек вносит ошибочные данные в память компьютера, а процесс этот автоматический без участия живого существа. А дальше - вопрос доступов к информации и твоей собственной репутации. Блефовать ИскИны так и не научились, и в этом я сильнее каждого из них, это одно из моих преимуществ над умными машинами.


        Так незаметно, в ежедневных трудах, пролетело время, подходя к очередной, отмеченной в начале пути точке, и свои восемнадцать лет я ждал с нетерпением, внутренне осознавая, что необходимость вживлять иной имплант является лишь стартом к чему-то более значительному.... Когда наступил день рождения - к слову, это каждый 333 день от начала года, а всего в календаре предков их 360 - андроиды встречали меня с подношением. Традицию дарить подарки без видимой на то заслуги ввел я, и совсем без корыстного умысла, как-то все произошло само собой, во время разговора с управляющим ИскИном на тему празднования моих шестнадцати лет.
        "- Кстати, уважаемый Командер, а скажите, как предки отмечали дату своего рождения?
        - На этот случай не было предусмотрено никаких официальных процедур и обычаев, Влад. Если учитывать, что создатели жили очень долгое время - то станет понятно, почему многие из них просто не считали необходимым вести такой учет своим годам. Но мы вольны сами вводить некоторые новшества, а вы, судя по всему, хотите что-то предложить?
        - У нас, землян, в этот день принято приглашать друзей и близких на праздничный ужин, дарить виновнику торжества подарки и желать долгих лет жизни. В общем, по сути это неофициальная особенная дата календаря для конкретного человека, когда он находиться в центре внимания и может позволить себе некоторые вольности.
        - Собрать близких нереально, ежедневный питательный рацион назвать особенным, тоже не получиться, а вот одарить вас мы вполне способны, тем более есть за что".
        Земной обычай был поддержан роботами базы и, как результат - с шестнадцати лет меня утром стали встречать с подарком. На первый день рождения, совершеннолетие по земным меркам, мне вручили наручный ИскИн - взломщик пятого класса, неизменный помощник при декодировании и шифровании информации, содержащейся на тех же захваченных в бою умных девайсах противника. Этот прибор крепился к предплечью руки специальными скобами по типу большого браслета от кисти до локтя, напоминая боевые наручи эпохи средневековья. Он имел небольшой защищенный экран размером со смартфон и через три шнура мог подключаться к техническим разъемам любого ИскИна или иного подобного оборудования. Если говорить о функциональности - дешифровщик эффективно работал над взломом умников своего класса или на порядок ниже. Уже начиная с шестого затраты времени на взлом составляли от пяти суток и до бесконечности, правда меня это не опечалило и позволило вдоволь потренироваться сначала в виртуальном тренажере, а затем поработать в коморке техника с малыми ИскИнами роботов. Взлом одноклассника пятого поколения осуществлялся в течение часа.
Такой персональный помощник был снабжен и дополнительными функциями - имелась возможность скачивать базы знаний и навыков со специальных информационных пластин на нейросеть оператора и хранить данные с тех же носителей в блоках памяти самого ИскИна.
        В семнадцать лет в качестве подарка я получил малый технический комплекс роботов для техника "МТК8" - как видно из маркировки, состоящий из восьми дроидов. Так именовались все роботы производственного и обслуживающего функционала, кроме боевых. Мой набор состоял из трех паучков, размером с бейсбольный мяч, и пяти псевдопсов, напоминающих крупную собаку, но имеющих по восемь лап и две головы с разных концов туловища у каждой. Конечности пса могли выворачиваться в противоположную плоскость и держать один или несколько инструментов. А задуманная компоновка с головами позволяла дроиду двигаться вперед и назад в узких тоннелях без необходимости разворота, давала возможность отталкиваться от пола или потолка и менять манипуляторы-лапы местами - четыре для опоры, остальные для работы. Из инструментария подобный тип дроидов имел следующий ассортимент: малый резак, импульсный сварщик, клещи-пресс, молоток, сверло и сменный комплект разных ключей из внутреннего отсека, а у паучков были предусмотрены клеммы-диагносты и набор электрика. Такой комплекс помощников позволял разобрать и собрать любого робота,
осуществлять диагностику и починку широкого спектра механизмов. Членистоногие дроиды содержали внутри встроенные ИскИны первого класса, а псевдопсы - второго. Задания техническим роботам можно заливать стандартное, уже кем-то прописанное, или программировать индивидуальное, определяя последовательность работ в ходе выполнения. Я использовал для этого свой наручный дешифровщик. На его экран, благодаря сигналам, полученным от датчиков псевдоглаз пауков и собак, для меня выводилась картинка с места работы, просматривая которую я вводил ту или иную команду.
        В восемнадцать лет мне подарили космический челнок "МБР-7/Д", аббревиатура расшифровывается как малый бот разведки седьмого поколения. Размер этого судна не превышал тридцати метров в диаметре, а формой он напоминал летающую тарелку. Такая конфигурация обусловлена возможностью скоростной посадки на планеты. Приставка "Д" при небольших габаритах, по всей видимости, означала, что эта модель десантного шатла предназначалась для доставки на планету диверсионной группы военных, так как кораблик дополнительно оснащен повышенными возможностями активной и пассивной маскировки. Количество воинов специального назначения ограничивалось десятью персонами полностью экипированными, в доспехах и при оружии, что в весе составляет примерно по триста килограмм каждый, а при сопровождении пятеркой боевых роботов - с полным обвесом в десять с половиной тон. В это понятие вкладывалась масса самих механических бойцов, их навесное оружие и установки защитного щита. Общая грузоподъемность кораблика составляет пятнадцать тон, чего вполне хватало для перевозки такой группы, даже с учетом транспортировки боеприпасов и
дополнительной спецтехники, как правило, это те же технические дроиды. Управлялся челнок одним пилотом, а в стандартном комплекте оснащался малым гипердвигателем для прыжков в соседнюю космическую систему или подскока в пределах одного сектора. Вдобавок к этому, судно комплектовали четырьмя разгонными двигателями, чтобы маневрировать в пределах атмосферы планеты или около станций. Система вооружения в виде восьми внешних турелей для стрельбы плазменными сгустками, питание которым обеспечивали три генератора на антивеществе, находилась под контролем ИскИна четвертого класса. Он также отвечал за блок навигационных расчетов при прыжках и исполнял роль корректировщика при атаке. Калибр турелей составлял тридцать миллиметров, а питающий их элемент представлял собой небольшой кокон круглой формы, диаметром с полметра. Запас энергии одного генератора для подобных пушек позволяет сражаться с малой авиацией противника непрерывно на протяжении трех часов. Что удивительно - внешняя обшивка челнока выглядит как полоса шириной в три метра, которая в месте сужения вращается вокруг своей оси и, благодаря чему,
позволяет на высокой скорости входить в атмосферу планеты, одновременно гася температуру обшивки, возникающую при рассечении воздуха. В космическом пространстве корабль практически невидим для сканеров судов всех классов, так как использует систему активной маскировки по принципу мимикрии - подмены изображения и помех, при этом, только визуальный контакт малой авиации на расстоянии ближе тридцати метров позволяет противнику разглядеть небольшое марево и атаковать "МБР-7/Д".
        Для собственного удобства я назвал этот кораблик "Скатом", мне всегда нравилась морская живность с Земли. Кроме того, это наименование будет мне лишний раз напоминать кто я и откуда.
        Но на этом подарке сюрпризы с достижением возраста восемнадцати лет не закончились, и очередной из них ожидал меня в виде диагноза в медицинском отсеке базы, внося коррективы на всю оставшуюся жизнь. Я уже некоторое время подозревал неладное, ведь, получая травмы на тренировках, буквально за несколько секунд вылечивал их. Но сначала грешил на работу детской нейросети и медицинское питание, что, по моему мнению, увеличило регенерацию организма в несколько раз, однако все оказалось еще сложнее.
        Доктор вызвала меня к вечеру в медотсек и объявила:
        - Молодой человек, у меня для вас есть потрясающая новость!!! Именно сейчас я готова озвучить информацию, которая принесет массу объяснений и ответов на практически все озвученные ранее, а также до сих пор не высказанные, но все еще интересующие вас вопросы. Вы являетесь прямым потомком создателей и редким подвидом человекоподобного существа - вы МЕТАМОРФ ИЛИ ПЕРЕВЕРТЫШ!!!
        - Что это значит, госпожа Доктор? - поначалу я подумал, что это шутка, но андроиды не раз доказывали, что юмор у них не в чести.
        - Это означает, что вы можете менять форму тела в пределах своего веса на любую увиденную конфигурацию мужчины, женщины или иного теплокровного существа. Полный запуск генома метаморфизма производится в момент клинической смерти. Как вы понимаете, это произошло с телом юноши, когда он умер. Частично инициация проходит у женщин вашей расы с началом менструальных циклов, но подобное проявление - всего лишь начальная стадия, которая позволяет осуществлять незначительные изменения тела - до 10% от общей формы и массы. Вам же, как прошедшему клиническую смерть, доступно 80% преобразований - неизменны только мозг, состав крови, рисунок глаза и душа. Данный геном по легендам был выведен вашими предками случайно - во время войны с расой богомолов один из командиров разведгрупп прошел состояние, когда тело уже умерло, а нервные клетки еще нет. Позже его благополучно вернули к жизни и выяснили все подробности. Смерть произошла вследствие дуэли разумов с ментально активной маткой небольшого Роя, и ваш родственник, будучи ментооператором высокого уровня, выиграл поединок. Мозг королевы полностью разрушился, а
у вашего предка частично повредился, что при оживлении переросло в возможность сначала частичного трансформирования тела, а позже уже у потомков - в полный метаморфизм.
        Честно говоря, новые обстоятельства меня несколько шокировали и в тот же день копнуть глубже, выясняя все положительные и отрицательные качества моего организма, не получилось. Доктор провела все процедуры и взяла анализы, готовя пациента к операции по вживлению взрослой нейросети, а затем оставила меня отдыхать...


        Глава 4.

        На следующее утро, еще до оперативного вмешательства, я завалил врача дополнительными вопросами, мучавшими меня почти всю ночь, с ужасом заставляя поверить в разные сказки с матушки Земли.
        - Простите, Доктор, а вам знакомы такие понятия как оборотень и вампир?
        - Да, Влад. Первые в некотором роде - ваши родственники, а точнее одна из ветвей развития от общих предков. Эти люди преобразуются только в боевую форму, как правило, хищного зверя - волка, медведя, и ряд других животных. Но, при этом, эффективность подобного превращения в реалиях космического боя, когда тело противников облачено в броню, очень низкая, и потому, скорее всего, выжившая популяция оборотней незначительна и процветает только на диких планетах, когда-то заселенных потомками создателей. Вампиры же, но только высшие, тоже могут изменять свое тело в облик летучей мыши в основном для длительного перемещения, сражаться им удобнее в человекоподобной форме. Кровососущие являются вашими заклятыми врагами, они прибыли к нам из другой галактики, о чем свидетельствуют хроники и данные изучения их структуры тела. Например, для дыхания им больше привычен иной состав воздуха, гораздо беднее по насыщенности кислородом, чем наш. Привычной средой обитания вампиров предположительно является планета с атмосферой, состоящей преимущественно из сероводорода, которая мало освещена днем из-за постоянной
туманности. У себя на родине эти существа раскрывают потенциал своего организма на сто процентов, тогда как у нас в обитаемой галактике - порядка семи десятков от нормы. В их венах течет иная, можно сказать "мертвая" или холодная кровь, которая является ядом для человекоподобных существ, и в тоже время кровяные клетки людей, а тем более метаморфов, для вампира наоборот - лакомство. При заражении человека кровью вампира его организм подвергается воздействию вируса, мутирует и возрождается уже превращенным в подобие кровопийцы, но, при этом, он лишен возможности стать высшим представителем их расы. В нашей галактике эти существа практически полностью истреблены вашими предками.
        - Кстати, раз уж мы заговорили о свойствах крови - нужно рассказать вам следующее, - спустя некоторую паузу добавила Доктор. - При попадании в организм теплокровного существа кровеносных частиц метаморфа человек становится преданным вассалом донора, с этого момента даже подсознательно не помышляя предпринимать любые действия во вред господину, потому что алая жидкость в ваших венах тоже далека от людской и имеет определенные магические свойства. Связь через кровосмешение роднит обоих, как родственников, а красные тельца перевертыша не дают возможности без последствий предавать своего прародителя, преобразуясь в смертельный яд разложения для носителя, спасти которого теоретически можно только путем прямого переливания в реаниматоре, если немедля приступить к процедуре. Хочется добавить следующее, если метаморф, отдавший ранее свою частицу алой плоти будет по каким-либо причинам воинственно настроен к новому родственнику-вассалу, или специально отвергнет связывающие их узы - это тоже приведет отданную магическую жидкость в конфликт, а дальше продолжительная болезнь с возможным затуханием жизни.
Чтобы более понятно выразить суть этого процесса прошу представить человека как биологического робота, а кровь метаморфа попавшую в его организм - как самодостаточную программу с содержанием кода администратора. Нужно отметить, что при половых отношениях перевертыша с иными человекоподобными существами ребенок будет только частично метаморфом, оставаясь носителем гена обеих рас. Такие дети, плюс ко всему, как правило, ментально активны на высоком уровне, так как задает и руководит трансформацией именно мозг меняющего облик, который имеет данные возможности. Это я говорю вам, чтобы подчеркнуть особенность вашего организма и, в то же время, предостеречь от ненужных связей.
        После этой лекции я невольно нашел подтверждение упомянутым за ночь земным легендам о вампирах и оборотнях, а также сказаниям о некоторых богах, которые могли принимать форму любого человека, подменяя на ночь мужа, чтобы совратить чужую жену, например.
        - Что мне сулит это качество, или оно наоборот несет в себе скрытую угрозу?
        - Вы являетесь очень лакомым призом для многих людей и представителей иных рас, живущих в нашей галактике. Посудите сами, для военных и власть имущих - вы идеальный разведчик или марионетка, экземпляр, который может подменить практически любого индивидуума. Многие ученые хотят заполучить подобный материал с целью исследования, скрещивания, а также, чтобы понять секреты зарождения ментооператора высокого уровня. Женщины рассматривают метаморфа-мужчину в качестве носителя уникального генома для своего будущего потомства. Некоторые расы, подозреваю не только прямые противники в лице выживших вампиров, стремятся истребить перевертышей, потому что видят в них угрозу себе или таят зависть их способностям, а это очень древнее и, к сожалению, всепоглощающее чувство. И, как последняя капля среди прочего - ваша кровь позволяет взять под контроль практически любой механизм создателей при запросе идентификации пользователя, что тоже само по себе представляет интерес для потомков, которые так и не смогли перенять технологии предтеч.
        Находясь в отдалении от человеческого общества, тема половых отношений для меня становилась все чаще актуальной, а Доктор частенько снимала мой спермотоксикоз медикаментозно. Однако открытые нынче подробности теперь ставили новые, уже моральные преграды перед отношениями с противоположным полом. Поэтому я решил сразу задать вопрос, как сию проблему решали предки.
        - Госпожа Доктор, значит ли это, что метаморфы вели аскетичный образ жизни в оношении любовных игр между мужчиной и женщиной?
        - Как раз наоборот, Влад, - ответила ИскИн-врач. - Перевертыши считали, что чем больше человек будет их родственниками - тем больше у их потомков шансов стать на одну ступень с предками. Поэтому мужчины и женщины имели много сексуальных контактов, правда только по обоюдному согласию и возвышая каждый раз такие отношения до искусства Любви.
        - Чем вы мне можете помочь, и что посоветуете? - если честно, я еще не до конца поверил в сказанное, особенно касательно вассалитета и контроля над механизмами предков.
        - Я рекомендую раскрыть весь потенциал своих способностей - научиться быстро и разнообразно трансформировать собственное тело, повысить свой уровень ментоактивности до возможного предела. Мы уже существенно подготовили ваш организм и готовы помогать в дальнейшем, но на это понадобиться время и добровольное согласие. Если вам интересно мое мнение, как профессионала - то лично я настаиваю на том, чтобы еще на пару лет продлить программу обучения и наблюдений на этой базе под нашим присмотром.
        После завершенного диалога мне установили "взрослую" нейросеть, которая повышает мой уровень интеллекта за счет дополнительных узлов и расчетных центров мозга на 37%, а также включает в себя несколько дополнительных имплантов:
        - два блока сопроцессора для повышения показателя разумности отдельно от сети на 100 единиц (сейчас базовый порог 209), которые позволяют работать тремя потоками сознания независимо друг от друга. Еще со временем и постоянным образованием собственный пик интеллекта растет примерно до пятидесяти лет на 30% - это значит, что к указанному возрасту мои данные будут соответствовать: 272 собственный порог + 37% за счет нейросети +100 от имплантов = 472 единицы;
        - две ячейки памяти на 100 единиц (мой базовый уровень 123). Такие внутренние хранилища информации с годами развития индивида тоже прирастают на 14% к пороговой величине: 123 + 14% + 100 от имплантов = 240 пунктов;
        - имплант на силу, стимулирует увеличение мощи мышечного каркаса в три раза и способствует укреплению сухожилий, при этом внешне мышцы остаются такими же. Надо сказать, что метаморф по происхождению имеет преимущества в этих показателях над человеком в два раза, он немного слабее оборотня в боевой форме и примерно равен по уровню показателей высшему вампиру;
        - блок на прочность - заставляет организм выделять клетки, увеличивающие плотность костных тканей в три раза, поднимая, таким образом, порог перегрузок и выносливости;
        - расчетный центр - применяется для боевых пилотов, повышая уровень реакции мозга в два раза от обычного человека (базовый порог метаморфа уже значительно выше от среднего природного показателя у людей);
        - блок здоровья - контролирует процесс регенерации клеток и общий фон организма в целом;
        - имплант метаморфозы - отдельный вычислительно-накопительный центр, отвечающий за преобразование тела, позволяет ускорить это действие и сделать его менее болезненным;
        - ментоблок - повышает уровень ментоактивности в два раза, ставит защиту от воздействий других ментооператоров.
        Карту ФИП делать не стали, из-за моей принадлежности к метаморфам, так как предполагается сокрытие личных параметров в будущем. Одной из функций нейросети предусмотрена возможность предъявить проверяющим службам базовый уровень соответствующих коэффициентов по своему усмотрению.
        Еще одна бессонная ночь, проведенная в осмыслении свойств тела и перспектив быть чей-то марионеткой, независимо хочу я того или нет, заставила меня согласился с доводами Доктора и продлить свой личный "кошмар" в этом Подготовительном Центре еще на два года. Уже со следующего утра начались тренировки трансформации образа по предложенным экземплярам. При этом первые ощущения оказались, мягко говоря, неприятные, буквально на грани терпения, да что там, скажу как есть - это было очень БОЛЬНО. Сначала я научился оборачиваться в мужчин со схожими параметрами роста и веса, но с разными типами лица, фигуры, цвета кожи и волос. Но минимумом не обошлось. С каждым следующим днем задание все усложнялось - требовалось увеличить скорость изменения тела, объекты трансформации стали меньшими или наоборот большими по сравнению с моими базовыми параметрами. Такое превращение проводилось в любом случае в пределах моего веса, за счет уплотнения или наоборот расширения плотности костяного каркаса и других клеток организма. Вот и представьте женщину ростом 175 см, худощавого телосложения и весом 150 кг (кости
уплотнялись практически в два раза).
        Ментальные практики ранее были доступны уже на этапе усвоения базы знаний подготовки военного ментооператора, однако с добавлением специального блока к нейросети мой порог вырос до девятого уровня по принятой у предков шкале и позволил творить просто чудеса. Во-первых, я могу целенаправленно подавить ментальную активность мозга практически любого существа в пределах пятидесяти метров, во-вторых, рассеяно, примерно на таком же расстоянии, имею возможность атаковать всех разумных до состояния глубокого нокаута, взять под полный контроль тело одного индивидуума и манипулировать его суставами или внутренними органами. С высокой вероятностью получиться преодолеть сопротивление другого ментооператора ниже моего уровня, не говоря уже о простом человеке. Снять ментокопию всей его памяти в течение тридцати-сорока минут и через ментосвязь записать информацию на свой персональный ИскИн, правда, после этого мозг противника, как правило, погибает. Что же касается мелочей, таких как фиксирование лжи от своего собеседника по ходу разговора или легкое сканирование мыслей во время индивидуальной беседы - то я их
уже и не упоминаю...


        Но все хорошее и плохое когда-нибудь заканчивается, моя подготовка тоже подошла к концу. К этому моменту мне исполнилось двадцать лет, и на выходе, так сказать, "в люди", я имею следующие реальные отметки ФИП, в том числе сравнивая их с обычными человеческими показателями: - интеллект - 386 единиц; - память - 223; - сила - в шесть раз выше базовой; - прочность костей - втрое больше; - скорость реакции - вчетверо; - ментоактивность - на девятом уровне по шкале предков при максимально зафиксированном десятом; - рост - 197 см; - вес 150 кг.
        Свою задачу передо мной, заложенную в программу эксперимента, андроиды базы, как инструктора и контролеры, выполнили, а я в свою очередь, как мне кажется, полностью готов к полету в обитаемое пространство.
        Обеспечить меня другим оборудованием или оружием функционал этой базы не позволяет, так как на данный момент я числюсь простым кадетом. Да и не было в Подготовительном Центре предков ничего сверх того, чем я уже овладел в виде амуниции, подарков и собственных поделок. Для получения доступа к оборудованию других военных объектов Древних мне, как прямому потомку предтеч, необходимо пройти идентификацию с помощью анализа крови и иметь звание офицера Космического Флота (КФ), которое автоматически считывается ИскИнами предков с моей нейросети. И уже в привязке к самому статусу военнослужащего и рангу открывается дальнейший допуск к той или иной технике, или информации. Звания, как ни странно, присваиваются тоже без всякой волокиты теми же управляющими ИскИнами, по аналогии с Командером центра, несущих службу на своих форпостах и военных базах. Происходит это при считывании данных с нейросети претендента об уровне подготовки, а также при получении сведений о проделанных действиях индивида, направленных, как на выполнение полученного задания, так и просто бытовых отношений - оцениваются все качества,
коим должен соответствовать офицер КФ, в том числе и морально-волевые.


        ...Последние десять дней я вместе с Командером и Воином разрабатывал планы по моему успешному внедрению в Галактическое Содружество - союз нескольких империй и человекоподобных рас, на космических просторах которого более трех тысяч лет назад жили предки, именуемые Древними. Сейчас же часть когда-то обширных территорий населяют их потомки, в том числе те, кто содержит в своих телах кровь метаморфов. Мы пришли к следующей версии: на первом этапе необходимо найти объект нейтральной профессии, работающего среди звезд человека, желательно близкого мне по духу и знаниям - шахтер, техник, гражданский пилот, торговец, контрабандист и осуществить его подмену. Чтобы не пересечься с двойником в будущем, после легализации, нужно как можно скорее сменить место дислокации. Немаловажным заданием для начального шага будет получение информации о структуре, законах и обычаях Содружества, что также укажет приемлемое для меня место обустройства в незнакомом обществе. Информацией о структуре образовавшегося анклава, благодаря обмену данными от немногочисленных следящих систем между ИскИнами форпостов предков, со мной
поделился Командер. Название "Галактическое Содружество" произошло после объединения нескольких планетарных общественных союзов во время войны с космическими жуками - арахнидами. Это событие случилось более полутора тысяч лет назад и произвело на свет конгломерат, который вмещает в себе несколько рас, живущих в разных политических укладах: Агарскую и Аратанскую империи людей, державу аграфов Идилия, государство дварфов Тирида, сообщество кланов минматар Делгон, страны орков Оррия и сполотов Кирташ, а также человеческое объединение правителей Вольные Баронства. Согласно тем же данным, на звездных просторах галактики есть и иные общественные устои, не входящие в Содружество, а существа, населяющие далекие империи и объединения подобны людям, в их телах течет кровь и дышат они воздухом, что дополнительно свидетельствует об их происхождении от общих предков. Прародители сталкивались и с несколькими враждебными народами - раса космических жуков арахнидов, инсектоидов богомолов, вампиров. Нашествие именно первых, для которых человекоподобные существа выступают в качестве еды, привело к созданию Содружества,
каждая из империй которого и теперь живет по своим законам и традициям, объединяясь с остальными в случае войны. Все перечисленные расы обжили множество планет и космических станций, занимая более тысячи систем одной галактики.
        Нельзя сказать, что полученные навыки вселили в меня наивность и бесшабашность относительно возможных опасностей, поджидающих на пути, а также при первой встрече с неизвестным, поэтому предполетная подготовка затронула технические переделки в "Скате". Раз мне предстоит некоторое время прожить на борту этого кораблика - то и изменить пространство я решил в подобие жилья. Конечно хоромы в таких условиях мне тоже ни к чему, ведь полезный объем трюма может пригодиться в будущем, поэтому вполне спартанских жилищных условий для одного хватит. Да и не имея на базе корабельной верфи - сделать что-то серьезное с корпусом не представляется возможным, но, при достаточном воображении и помощи от технических роботов-дроидов, я перестроил внутреннее пространство челнока под свои нужды. Первым делом была организована небольшая каюта, вместившая в себя одну двойную койку, пару эргономических кресел, небольшой шкафчик, оборудование для приготовления пищи в виде пищевого синтезатора и маленький откидной столик. Остальной внутренний объем оставил под трюм, в котором на данный момент стоят контейнеры с
энергетическими генераторами для двигателя, по внешнему виду полностью аналогичные тем, что питают турели, только в два раза большие по размерам. Такой запас источников энергии к гиперприводу позволял мне совершать дальность перемещений в пятьдесят прыжков или, с учетом предусмотренного возврата - удалиться от места сегодняшнего базирования на двадцать пять систем.
        В свою очередь, Командер посоветовал первым делом исследовать указанное им направление, примерно месяц назад именно оттуда шел странный кодированный сигнал, явно указывающий на принадлежность к людям.
        Гиперпрыжки ничем не отличались от отработанных на тренажере и не вызывали во мне ни восхищения, ни негативных ощущений, напоминая легкую дезориентацию при входе в гиперполе и выходе из него. Принцип такого перемещения состоял в своеобразном проколе космического пространства и проходе корабля по межпространственному коридору. Прыжок совершался после набора заранее просчитанной бортовым ИскИном скорости, потому что уже в гиперполе корабль двигался по инерции, и если не набрать необходимый импульс - то и передвижения вперед не будет. Подобная норма выводила прямую зависимость дальности полета от набранного ускорения и тоннажа - чем больше масса, тем дальше возможный прыжок, но больше энергозатрат при разгоне. Траектория полета рассчитывалась ИскИном корабля и корректировалась в точке прибытия в случае помехи. Иными словами, если на выходе судно встречалось к примеру с астероидом или другим, не отмеченным на карте препятствием - ИскИн с помощью гиперпривода смещал точку схода со струны перехода в меньшую сторону на одну и более координаты, пока датчики контроля не сигнализировали об отсутствии        Прыгая в новую систему под маскировкой, я первым делом рассылал в разные стороны небольшие буи, с помощью которых значительно сокращалось время на исследование сектора. Поверхностное исследование каждой из них занимало у меня трое суток и больше, что напрямую зависело от плотности астероидных полей, наличия пространственных аномалий, количества планет и прочих факторов. При обнаружении чего-либо интересного - я подлетал ближе и проводил исследование уже сканером своего челнока. Затем по сигналу буи собирались назад или ожидали подбора в указанной точке встречи, и я перемещался в следующий сектор пространства. В седьмой по счету системе от базы Древних мне удалось обнаружить обломки каких-то космических объектов, лишь смутно напоминающих корабли, но судя по их состоянию - они пребывали здесь очень длительное время и, по-моему, принадлежали нечеловеческим расам. От этих останков веяло чужеродностью, а при приближении возникало чувство опасности. Такие находки небезопасны по причине работающих ИскИнов внутри, казалось бы, давно неживых корпусов, или других управляющих органов, которые продолжают
нести боевые дежурства и могут применить уцелевшее вооружение судна.
        Только в двенадцатой по счету системе, спустя сорок один день исследований, в гуще метеоритного потока я обнаружил поврежденный космический корабль, принадлежащий человеку. Он напоминал половинку яйца, имел в длину сто метров и диаметр основания в пятьдесят. Внешний вид классифицированного мною легкого крейсера говорил о бое, который повлек за собой разрушение носового орудия, а также повреждение обшивки в районах трюма и двигателей...


        ...На учебной станции Древних меня встречала голограмма Командера, еще при входе в систему "Скат", прикрепленный к борту "Жнеца", выслал коды доступа, полученные при отлете.
        - Какие новости, Влад?
        Надо сказать, что так ко мне обращались лишь Командер и Доктор, остальные андроиды называли кадетом.
        - Как видите, обнаружил корабль, претерпевший боевое столкновение с пиратами и мертвого бывшего владельца по имени Тэв Динаро. Но отправляться с находкой сразу в обжитые сектора людей, координаты которых зафиксированы в бортовом ИскИне, решил слишком опрометчивым шагом. Поэтому, хотелось бы воспользоваться некоторым оборудованием Центра, чтобы починить или заменить разгонные двигатели и другое оборудование.
        - Да на этой посудине только следящие зонды развозить - у него практически отсутствует защита, и нет средств нападения, даже боевые роботы внутри будут уничтожены еще при подлете.
        - Вы правы, это всего лишь легкий крейсер производства Содружества, предназначенный для добычи руды в космосе, он вообще не участвует в сражениях. Кстати, ранее на нем стояла одна лазерная пушка, в качестве рабочего инструмента, но ее уничтожили при попытке захвата.
        - Хорошо. Габариты этого корабля позволяют разместиться в грузовом ангаре, где вместе с Техником вы сможете его ремонтировать. Но предупреждаю сразу - директив по разукомплектации нашей станции нет, а ваших полномочий для этого тоже недостаточно, поэтому оборудование форпоста ставить на крейсер вы не сможете. Рассчитывайте только на вспомогательные агрегаты и вооружение.
        - Спасибо, я вас понял, - мечта сделать из трофейного судна настоящий боевой кораблик истаяла, так и не начав сбываться.
        Далее я завел "Жнец" в ангар, а тело Тэва вместе с его медкапсулой переместил в медицинский отсек учебного центра, имея некоторые намеренья в отношении него.
        - Здравствуйте, Доктор! Предугадывая ваши вопросы, сообщаю, что со мной все нормально, но у меня есть для вас ответственная миссия. Прошу максимально точно и полно исследовать параметры данного тела, чтобы я, имея нужную информацию, мог беспрепятственно в него трансформироваться. Мне нужно досконально изучить все сведения об этом человеке и его имплантах, чтобы не допустить даже малейших отличий, и дабы никто не смог заподозрить подмену. Также представляет интерес медкапсула империи Аратан на предмет ее функционала и пригодности работы под свои потребности.
        - Хорошо, Влад, я жду вас у себя примерно через пять часов.
        - Договорились, госпожа Доктор.
        Техник уточнил мои приоритеты по работе со "Жнецом", получил доступ к ИскИну поврежденного корабля и начал составлять предварительный план действий. Модернизировать шахтерское судно мы не стали, хотя немного откалибровали работу гиперпривода, и воскресили оба поврежденных маневровых движка. Обычно такие операции по восстановлению оборудования в космосе осуществлялись с помощью 3-Д принтера, в который загружался концентрат металлов, и благодаря стандартному программному обеспечению на выходе получали отдельную деталь или весь механизм в сборе. Древние использовали подобные копировальные агрегаты трех типоразмеров - малый, средний и большой, для изготовления разных по габаритам деталей и механизмов. На станции, куда волею судьбы меня занесло, стоит второй по величине 3-Д принтер, в виде куба со стороной пять метров, который позволяет изготовить нужный мне двигатель по-детально. Малый копировщик-изготовитель имеет размеры в один метр объема и в основном применяется для восстановления электронной начинки приборов управления, кроме ИскИнов. Большой аппарат со стороной грани в двадцать метров
используется космическими верфями при строительстве и ремонте кораблей. Для устранения неполадок в поврежденных маневровых движках мне пришлось разобрать один из целых и отсканировать каждую его деталь через оборудование принтера, потому что ранее эта модель технике предков была неизвестна, и стандартных программ по ее производству не имелось. Внутренние помещения корабля-шахтера тоже претерпели значительных переделок - мы с Воином смоделировали своеобразный лабиринт коридоров и переходов, включая и трюм, где складируется металл. Целью этого ребуса предполагалась возможность завести нападающих в разные ловушки, потому как я понимал, что подмена мною Тэва решает вопрос моей легализации в Содружестве на первом этапе, но значительно увеличивает риск попасть к пиратам, охотившимся за шахтером. Как выходило из записи переговоров между сторонами, захватчики предпочитают не убивать своих жертв, а продавать в рабство, что тоже лично для меня неприемлемо, хоть и не смертельно. При первой стычке с Тэвом со стороны атакующих участвовало три робота, которых хватило для захвата корабля, поэтому я предположил, что
и повторное нападение будет проводиться силами пускай в два-три раза большими, а значит, мне надо ожидать около десяти противников. Из такого расчета мы и решили строить смертоносные сюрпризы, имея в запасе вариант "удрать в случае чего", покинув поле боя на "Скате" в режиме маскировки.
        Сами ловушки мы делали на основе анализа боевых характеристик роботов, оставшихся от нападавших пиратов. Еще несколько раз пересмотрели записи боя с ИскИна корабля, а также продумали тактику защиты с учетом технических параметров бронекостюма и ручного оружия Тэва, как одного из образцов современного вооружения, применяемого в Содружестве. Для своих приготовлений мы использовали пять роторных турелей - три внутрикорабельных противоабордажных и две внешних противомоскитных, так назывались малые цели - штурмовики и дроны, с запасом боеприпасов для них. Огневые точки разместили на перекрестках и поворотах лабиринта, под потолком и в искусственных нишах, где использовались защитные щиты из бронеплит по типу пушечного лафета и с открытым стволом, имеющие возможность поворота на сектор обстрела 130 градусов. Вдобавок к турелям мы установили одну лазерную установку, которая генерирует луч, способный прожечь броню слоем полметра на расстоянии до десяти метров. Приспособили в пятиметровых "волчьих ямах" две столитровых канистры со специальным раствором для выливаемых металлических форм. Техник также
предложил неплохой вариант использования двух сеточных стен размерами 5х5 метров и толщиной прута в один сантиметр, при этом специальный сплав конструкции был необычайно прочен и гибок одновременно. И завершали наш набор партизан несколько взрывных устройств для различных растяжек, с возможностью дистанционного подрыва. Итоговый подсчет расходников указал также, что мы использовали сто восемьдесят шесть бронелистов толщиной пятнадцать сантиметров для изготовления коридоров и щитов.
        Конечно, противостоять боевому кораблю, по меньшей мере, авантюрно, но мой расчет строился на человеческой жадности, ведь пиратам, судя по записям, в идеале нужно целое, неповрежденное судно и, по меньшей мере, живой пленник. А в качестве последнего аргумента, как ранее уже говорилось, в трюме крейсера находиться бот диверсантов "Скат", который исполняет роль спасательного круга.
        После переделок на легком крейсере, которые не затронули лишь часть загруженного металлами и моим челноком трюма, мы вместе с Техником попробовали реанимировать робота-штурмовика, а точнее одного из двух останков. И, на мою удачу, у нас получилось переставить голову от раздавленного бойца, которая подверглась незначительной деформации, на подстреленного, а после подключения дешифратора удалось запустить в работу и полностью подчинить встроенный ИскИн. Конечно третий класс, указанный в логах, сильно отличался от аналогов предков в меньшую сторону. Второго реанимировать не представлялось возможным даже с помощью 3-Д принтера - не хватало еще одного управляющего ИскИна. Все настройки робота серии "Телохранитель 3" третьего поколения я переустановил, а управление замкнул на себя. В задачи механическому бойцу поставил охрану периметра рубки на корабле и возможные противоабордажные действия под моим руководством, как последний рубеж перед бегством.
        При посещении медицинского отсека, Доктор сообщила следующую информацию, касательно характеристик бывшего капитана космодесанта по имени Тэв Динаро:
        - базовый интеллект 152 единицы, установлена нанонейросеть шестого уровня классификации Содружества, по технологии вживления заранее запрограммированных нанитов, прирост параметров разумности от имплантирования сети составлял 11%, что, в конечном счете, поднимало показатель до 168;
        - родная память достигает отметки в 76 единиц, плюс имплант на 20;
        - скорость реакции - в три раза выше базовой, так как применены два боевых импланта "Воин";
        - прочность костей в два раза превышает стандарт, из-за вживления блока "Монолитная спина",
        - ментозащитник, в виде специализированного импланта неуказанного уровня,
        Возраст - 39 лет, рост - 191 см, вес 106 кг, цвет кожи белый, волосы светло русые, глаза темно-зеленые, на правом предплечье татуировка - космический корабль пробивает планету и цифры 23 (возможно это знак космодесанта и номер части или подразделения).
        Показатели Тэва внесли в мою душу некоторое облегчение, до этого момента не с кем было сравнивать собственные параметры. Естественно, я переживал, что современники переплюнули своих предков в этой сфере, и что мои импланты уступают им. В моем представлении, капитан космодесанта не простой человек, а скорее всего почти максимально заточенный по параметрам воин. Уровень интеллекта такого человека должен быть, по меньшей мере, выше среднего, а боевые характеристики - практически на пределе. Мои же показатели и умения позволяли противостоять даже в рукопашном бою против пятерых роботов "Телохранитель 3", что подтвердила легкая тренировка в зале базы.
        Медицинская капсула со "Жнеца" носила название "Медбокс 4" четвертого поколения производства Аратанской империи. И, хотя по уровню аналогов из Содружества согласно информации с ИскИна, составленной при выборе аппарата, она является неплохим середнячком, все-таки по сравнению с оборудованием Доктора - мало функциональна. С моим уровнем регенерации эта капсула практически не нужна, но я решил ее использовать, хотя бы, для изучения информационных пакетов во время сна и для членов будущей команды. Мои знания и агрегаты Доктора позволили приготовить индивидуальные картриджи под свой организм, на что я потратил двенадцать часов и получил в свое распоряжение сто расходных единиц.
        Вся подготовка отняла три дня, в результате которых на некоторое время я стал Тэвом Динаро, бывшим капитаном космодесанта, а ныне - пилотом и владельцем легкого крейсера-шахтера "Жнец". Все показатели мужчины отражались на моей нейросети, но сдача анализов крови или проверка рисунка сетчатки глаза выводила подмену на чистую воду.
        Перед самим отлетом с базы Древних меня пригласил в кают-компанию Командер и, кивнув на стоящий в углу ящик, велел забирать к себе на корабль - это презент-сюрприз, который предписывалось вскрыть после отбытия.


        ...Предполетная подготовка прошла быстро и без замечаний, а войдя в режим гиперперехода, я поспешил вскрыть подарки. В коробке обнаружилось три комплекта формы пилота, аналогичных той, что была на Динаро в момент смерти, и новый боевой бронированный скафандр ББС "Доспех", копирующий вид поврежденного у Тэва, но с абсолютно другими боевыми характеристиками. Согласно приложенной инструкции комбинезоны являлись ничем иным, как легким гибким боевым бронекостюмом Древних с функцией хамелеона и мимикрии (ББК "Кольчуга"), которые имеют встроенную функцию имитации любой формы или повседневной одежды. При включении режима полной маскировки одеяние покрывает голову капюшоном, извлекаемым из воротника, и позволяет на несколько минут скрываться от наблюдения, отображая например стену, возле которой находится человек одетый в него. "Кольчуга" спокойно выдерживает выстрелы из игольника и несколько попаданий в одну область из плазменного ручного оружия. А ББСу "Доспех" от диверсанта предтеч не страшны несколько попаданий от стационарных плазменных и роторных турелей, к тому же искусственные мышцы-волокна
облегчают работу человека с навесным вооружением и при полетных нагрузках.
        Еще ящик содержал видеописьмо-кристалл, в котором сообщалось, что первый этап испытаний курсанта Влада Севера завершен, и по итогу мне присвоено воинское звание Лейтенанта КФ (космического флота), отраженное на нейросети. В связи с этим, предписано основное задание, ради которого и затевался весь этот эксперимент, а именно: от меня требуется собрать под своим началом или вокруг другого лидера всех метаморфов Содружества с целью продолжения дела развития потомков и их наследников до уровня предков. С этого момента воинское звание и моя кровь дают возможность после идентификации управлять гражданскими и военными объектами предтеч в пределах полномочий. Дальше шла ссылка на два подобных производственных сооружения, рекомендованных для посещения с целью поиска артефактов и оборудования предков. Судя по карте космических пространств, расположены они относительно недалеко от сектора, где был найден "Жнец" шахтера - в системах 184DR503 и 129GJ449.
        За период учебы я часто ставил себе вопрос, для чего меня готовят, и понимал, что, скорее всего, выбора не дадут - уж очень эксклюзивный экземпляр лепили учителя. Но, в глубине души, очень надеялся, что поставленные контролерами или наставниками цели как минимум будут совпадать с моими моральными принципами, иначе какой смысл было давать шанс на жизнь именно этой духовной сути.
        Еще удивило время вручения пакета и присвоение звания - после отлета со станции, ведь гарантий, что я вернусь ремонтировать "Жнец" именно сюда не было, значит, все мои действия предполагались аналитическими расчетами ИскИнов базы, то есть, были заранее спрогнозированы. Этот тезис и подготовка разведчика от предков наталкивали на мысль о том, что нужно вести себя менее предсказуемо, так как если смог вычислить друг - то просчитает и недруг.
        Как бы там ни было, полученное задание позволило сбросить целый булыжник с души, потому что такую цену за подаренную жизнь я с радостью готов заплатить создателям человечества...
        ...Сообщение по закрытому каналу:
        "Внимание всем ИИ! В Мир выпущен новый Игрок, помеченный знаком Удачи, под кодовым именем Везунчик. Его личные данные передаю зашифрованным кодом Ви386Лп223Ас6пк3ср4м9в20Д197в150. Предварительная подготовка проведена по шкале 8. Объект задействован в рамках программы "Наследник" для противодействия Ренегату, но шансы на данном этапе - не более 14%. Задача для всех матриц по императиву "Телохранитель" - контроль, содействие, оберегание и помощь в выборе пути. ИИ 3728..."


        ГЛАВА 5.
        До станции "Пранто 1" по расчетам Командера и звездной карте искусственного интеллекта с борта "Жнеца" мне предстояло совершить девять прыжков по пять систем за каждый. Заправочных стержней для реактора крейсера хватало на три межсистемных перемещения, поэтому пришлось мудрить и приспосабливать топливные элементы предков для работы с современным оборудованием. Самое поразительное, что Древними такая технология уже считалась устаревшей, а подобные экземпляры просто случайно обнаружились в виде старых, неликвидированных запасов. Емкости найденных образцов тоже на порядок превосходили родные для такого типа реакторов, но данную проблему удалось решить с помощью ИскИна корабля, добавив расчеты по корректному процессу погружения.
        Уже через пять прыжков я определил, что двигаюсь в правильном направлении. В каждом последующем пространстве были обнаружены остатки следящих комплексов людей в виде датчиков, контролирующих движения в системе. И чем ближе я приближался к станции, населенной людьми - тем беспокойнее и радостней становилось на душе - меня переполняли чувства от скорой встречи с живыми существами.
        Ровно через сорок пять секторов или семь суток от базы Древних, я увидел на мониторах "Жнеца" во всей красе станцию "Пранто 1". Она предстала передо мною в виде двух скрещенных под прямым углом гантелей с шарами на окончаниях и огромной сферой в центре. Но, как бы мне не хотелось побыстрее попасть на саму станцию - я решил не спешить и предпринять все меры предосторожности. Оставив "Жнец" в свободном дрейфе по инерции приближаться к запрограммированной мною цели, на что у него уйдет примерно сутки времени, сам я с помощью "Ската" в режиме невидимости подлетел вплотную к "Пранто 1". Мой расчет оправдался, я смог благодаря полученным у ИскИна корабля-шахтера кодам доступа под паролем Тэва войти в сеть Галанета, подобие земного Интернета. Благодаря разведывательному оборудованию "Ската", функционал которого позволял оперативно перехватывать и записывать информацию, а также наручному дешифратору для перевода записанного файла на известный мне язык - удалось скачать старую бесплатную языковую базу знаний людей, живущих в этой части вселенной. Как позже выяснилось, интер является универсальным и общим
языком для общения в космическом пространстве по всему Содружеству и выступает вторым основным у многих рас, а также используется в делопроизводстве между ними. На изучение информационного пакета третьего уровня ныне живущих, который при сравнении по привычке оказался меньше первого от Древних, у меня ушло три часа. Вторым вопросом я запросил информацию о Тэве, его прежних торговых сделках и возможных действиях с разных источников по поиску корабля шахтера. Как ни странно, Динаро никто не искал, он и ранее мог пропадать до трех месяцев, занимаясь добычей руды или посещая другие станции, расположенные в трех - пяти системах от "Пранто 1".
        Кроме языка следующими по значимости для меня вопросами являлись денежные расчеты, примерные тарифы за аренду ангара под корабль, съём жилья, стоимость продуктов питания и топлива. Интересовали также цена и механизмы продажи магнекосита, которым был заполнен мой трюм. Особую необходимость я видел в познании структуры и правил работы в Свободных Баронствах, к юрисдикции которых относилась эта станция, состав и законы всего Содружества, люди и другие расы, населяющие обитаемое космическое пространство. Вызывало интерес все, что связано с работой шахтером, информация о базах знаний и возможности их покупки, исходные данные о космических кораблях и роботах, сведения о пиратах, контрабандистах и многие другие материалы. И, надо признаться, что многие исходники мне удалось добыть, а где это получалось не полностью - приобрести хоть кое-какое поверхностное понимание по теме своих запросов.
        Уже в более спокойном состоянии я вернулся на "Жнец" и спустя еще шесть часов запрашивал у диспетчера коридор для посадки. Тэв не арендовал ангар для корабля на постоянной основе, поскольку длительное время добывал руду, а свои личные вещи таскал с собой. Поэтому я согласовал при подлете посуточную аренду свободного бокса на десять дней, по цене в сто кредитов за сутки, и завел "Жнец" на посадку. Первой задачей для меня стал вопрос получения денег. Я знал, что воспользоваться банковским счетом Тэва не представляется возможным, для этого кроме знания личного кода во многих банках требовалось пройти сканирование сетчатки глаза, что для меня равносильно рассекречиванию. Но из личных вещей шахтера у меня на руках оказалось два кристалла зеленого и коричневого цвета, как выяснилось из Галанета с банковским логотипом, при прикладывании которых к автомату считывателя стало ясно, что это, не что иное, как обезличенные платежные средства с лимитом в двадцать и десять тысяч кредитов. В данный момент меньший камень содержал чуть больше шести тысяч, а большего номинала - обнулен. Заплатив за аренду ангара
безналичными деньгами, я снял небольшой номер в гостинице и приступил к анализу событий дня и полученной на данный момент информации.
        Война с арахнидами заставила объединившиеся империи унифицировать все виды техники и кораблей, начиная с пятого поколения, а затем привела к введению общего для всех языка и денежной единицы. Конечно, каждая из рас имеет свою валюту и общается на родном наречии, но кредиты и интер универсальны для всех. Деньги имели только электронный вид, хранились на персональном счете в любом из банков. Можно было размещать средства и на анонимных счетах, а также обезличенных банковских кристаллах разного лимита, которые отличались только цветом. Золотистый камень вмещал миллион кредитов, серебряный - пятьсот тысяч, синий - сто, фиолетовый - пятьдесят, зеленый - двадцать, коричневый - десять и красный - пять. Лимит означал максимальный объем валюты, которую можно хранить на таком кристалле, при этом минимальная сумма не ограничивалась вне зависимости от расцветки носителя. При получении в банке "заполненного деньгами" минерала, на нем стояла пломба в виде голографической пленки с логотипом финансового учреждения, которая исчезала с первой транзакцией и заново наносилась при обмене такого платежного средства на
аналогичный. Подверглись унификации и виды топлива, различные производства, ресурсы, оружие. Стандартизация затронула базы знаний, измерительные величины и допустимые погрешности при выпуске продукции. Державы ввели некоторые общие законы и согласовали действия в случае войны с любым агрессором.
        Как это и не парадоксально, на законодательном уровне разрешались торговые войны между корпорациями и различными объединениями, но под контролем арбитров из числа администраторов Содружества. Назначение подобных войн - оттачивание военного мастерства в мирное время, развитие производства новых видов вооружения корпорациями, иными словами - для продвижения науки и прогресса в военной сфере. При этом запрещаются массовые и бесчеловечные методы ведения боевых действий, а также не допускается превышение в силе одной из сторон более чем в пять раз. Для простых людей на уровне закона предусматривается дуэльный кодекс, на основании которого проходят поединки до первой крови, до состояния нокаута или травмы конечностей, а в случае кровной вражды - разрешается бой на смерть. Вызов на дуэль без причины допускает возможность отклонить его или выставить вместо себя замену, а немотивированная агрессия карается штрафом или исправительными работами. Для проведения поединков на каждой станции организованы арены, и за небольшую плату к ним открывается доступ, а судьями при этом выступают представители
администрации, по обоюдному желанию самих поединщиков, или ИскИны-управленцы - в случае разногласий.
        Станция "Пранто 1" принадлежала барону Динеру Воксу. Всего таких сооружений у него три, он назвал их именно так в честь любимой и единственной дочки Праны. Все его космические объекты входят территориально и законодательно в Вольные Баронства, состав которых насчитывает девять планет, сорок три жилых станции вокруг них и в ближайшем пространстве. На "Пранто 1" постоянно проживает около десяти тысяч персон и еще половина от этого - временные постояльцы или гости. Территория Баронств расположена в так называемом фронтире - в приграничных системах Агарской и Аратанской империй. Если провести между ними линию пути - то получиться практически правильный треугольник со стороной в десять космических систем. Законодательно Баронства считаются свободной экономической зоной для всех представителей людей и нелюдей. По сути, замысел состоит в том, что богатые представители человечества сами и на свои средства осваивают часть космического пространства, подстегиваемые заработками благодаря статусу свободного от крупных держав формирования, а в случае острой необходимости, например, войны - территорию легко
присоединить к империи, оказавшей защиту. Общие законы Баронств и остальной части Содружества практически не отличаются, уникальность состоит лишь в некоторых особенностях местного законодательства:
        - гражданин ВБ (Вольных Баронств) первый год после регистрации не платит никаких налогов, а дальше - подоходный сбор равен 10%. Такой подход стимулирует постоянный рост численности подданных, потому что в империях эта цифра в два с половиной раза больше;
        - для иностранных граждан, работающих по найму на территории Баронств, подоходный налог составляет 20% с первого месяца работы, что на 5% ниже установленного по всей территории Содружества;
        - юридическое лицо, зарегистрированное на территории ВБ, первые три месяца освобождено от податей и сборов, а дальше платит 10% от прибыли, что также увеличивает количество зарегистрированных предприятий и предпринимателей;
        - деятельность, зарегистрированная за пределами свободной экономической зоны, но размещенная внутри указанных территорий, позволяет платить сбор в 15% от оборота, при аналогичной ставке для Содружества в 20%;
        - никому не интересно твое прошлое, тебя судят по твоим сегодняшним действиям;
        - жизнь любого существа священна, и никто не может без суда на нее посягать;
        - военные действия на территории Баронств запрещены, кроме дуэлей и объявленных войн под присмотром арбитров, в ином случае такие телодвижения считаются пиратством и наказуемы;
        - запись нейросети или ИскИна "под протокол" является доказательным фактом при обвинении.
        Функции по патрулированию космических систем Баронств распределены между собственниками-управителями пропорционально освоенных ими космических секторов и граничащих с ними территорий. Силы баронов объединяются в общий флот в случае глобальной агрессии, а в условиях войны человечества против других рас - территории прикрываются вооруженными силами Аратанской и Агарской империй. Для проживания и работы на территории этого объединения можно стать гражданином Баронства, внеся сумму в сто тысяч кредитов на счета администрации любой станции, или, будучи подданным иного государства - получить временную регистрацию, заплатив годовой взнос размером в десять тысяч. Как я понял из самой сути такого сообщества - это территория, где свободно торгуют между собой вечные соперники - империи людей и нелюдей. Тут же решаются теневые вопросы, а государства и корпорации шпионят друг за другом. Ты можешь на время скрыться от законов других держав Содружества и, в то же время, находишься под присмотром секретных агентов этих стран. И, наконец, именно здесь крутятся миллионные обороты, предоставляя возможность
относительно быстро разбогатеть или сгинуть в пучине корпоративных конфликтов. Для меня это пространство чуть ли не идеально подходит, по крайней мере, на первых порах, и даже не с точки зрения обогащения, а для скрытного проживания и постепенного подбора команды, без которой достижение своих целей я не представлял. Особенно если учесть, что множество носителей крови метаморфов из-за гонений со стороны родных государств вынужденно нашли себе убежище именно на станциях и планетах ВБ или подобных образований в других концах Содружества. На данный момент имуществом конгломерата, таким как станции и обжитые планеты, владеют двенадцать баронов, которые вершат основополагающие законы путем поддержания большинством голосов. Стать одним из управителей в принципе может любой индивидуум, поменяв гражданство и внеся в пользу объединения десять миллиардов кредитов деньгами или ликвидными средствами в виде оборудования, драгоценностей, продуктов и так далее. Тэв Динаро являлся подданным Аратанской империи и оплачивал годовое разрешение на добычу и сбыт руды металлов на территории Баронств. Необходимость внесения
следующего взноса наступала через четыре месяца. Добывать руду в этой части космоса позволяется только предприятиям баронов и "вольным" шахтерам, во избежание влияния крупных корпораций на экономику и политику Баронств. А вот на торговой площадке представлены как самостоятельные торговцы, так и филиалы корпорантов, ограничений на проведение операций покупок-продаж нет. Первые из указанных в среднем дают цену чуть выше при мелких сделках - до тысячи тон руды или полтысячи тон концентрата, и наоборот оптом выгоднее продавать представителям корпораций.
        Тысяча тон магнекосита стоит шестьсот тысяч кредитов, а КССМ из этого металла - два с половиной миллиона. На моем корабле находится около трех тысяч тон концентрата на сумму близкую к семи с половиной миллионам. За вычетом затрат на налоговый сбор, расходные картриджи, с помощью которых работает установка по переработке, топлива для "Жнеца", продуктов питания и воды у меня на руках должно остаться свободными шесть миллионов. В технологически высокоразвитом обществе сделать покупки и продажи не сходя с места - очень простая задача, и в этом мой расчет подтвердился. На протяжении получаса дистанционно я открыл личный счет в Первом банке Агарской империи на имя "Север" - решил не заморачиваться с шифровками и не придумывать ничего нового, ведь такая была моя дворовая кличка в детстве, да и теперешняя фамилия. Выбор пал именно на это учреждение, потому что оно было единственным, где не требовалось сканирование сетчатки глаза. Затем я переместил на грузовой платформе малый контейнер, наполненный КССМ магнекосита, на экспертизу и получил сертификат соответствия концентрата.
        После тщательных подготовительных работ процедура безымянного размещения заявки на продажу всей партии чистого металла на бирже с подкреплением сертификата соответствия прошла без заминки и лишних неприятностей. На мое дополнительное условие, касательно стопроцентной предоплаты, отреагировала всего одна оптовая компания, которая, по сути, клюнула на скидку в пять процентов стоимости. Покупатель тоже подстраховался, предусмотрев договором арест средств банком в случае отсутствия товара в указанной ячейке или несоответствия показателям качества. В общем, операция купли-продажи состоялась в присутствии работника финансового учреждения, деньги на мой счет поступили в полном объеме и клиент получил весь концентрат сполна. Также анонимно, подтверждая лишь электронный код доступа к счету, я заказал из банка пять кристаллов - четыре по двадцать тысяч и один на сто, остальную сумму решил оставить безналом. Данная транзакция позволяла иметь средства в кармане, так сказать, на мелкие расходы, и, в тоже время, основной капитал пребывал в относительной безопасности. В одночасье став относительно богатым, я
понимал, что сделка не останется незамеченной, так как везде есть люди, готовые ограбить себе подобных или узнать месторождение дорогой руды, а крупные суммы привлекают уже организованную преступность. Поэтому первым моим порывом было снять деньги и покинуть станцию, однако, чуть подумав, я понял, что именно этим поступком и привлеку к себе внимание грабителей.
        Вторым обязательным вопросом, который мне предстояло решить - это образование, так как существовать в этом мире без подтвержденных знаний рискованно и возможно только в одиночестве. Я же имел глобальную цель объединения целого народа, такое без команды единомышленников осуществить нереально, поэтому профессиональные навыки придется сертифицировать. Изучив вопрос выбора через Галанет - я задумался о механизме покупки. С одной стороны мне нужны официальные базы Содружества во многих областях дублирующие уже приобретенные знания от предков, а с другой стороны - совсем не хочется привлекать к себе внимание посещением компании "Нейросеть" и тем более связываться с их аппаратурой при закачивании себе пакетов информации на сетку. Цены на любые базы знаний напрямую зависели от объема изучаемой информации, и возрастали отнюдь не линейно: первый уровень оценивали в одну тысячу, второй стоил уже три, третий - десять, четвертый - двадцать, пятый - пятьдесят, шестой - сто, седьмой - пятьсот, за восьмой просили один миллион, девятый тянул на пять, и наконец, последний десятый символично рисовал перед
покупателям цифру в десять миллионов кредитов.
        При сравнении аналогичных знаний Содружества с объемом от Древних, получалось следующее:
        - первый уровень от предков вмещал немного больше данных, чем третий от современников, а по меркам Земли вровень с профтехучилищами;
        - второй ранг предтеч пропорционально схож с шестым-седьмым баз Содружества, и приравнивается к знаниям университета;
        - и третий от Древних аналогичен девятому-десятому у потомков, что соразмерно показателям познаний ученого изыскателя или практика, профессионала своего дела с двадцатилетним стажем профессии.
        Брать базы ниже шестого-седьмого уровня для себя я не видел смысла, но и более высокоуровневые изучать посчитал пока преждевременным. Поэтому мой выбор, включая расчет стоимости, составили следующие пакеты:
        - "Юрист 6", понимание и трактовка законов частенько спасает от попадания впросак в неизвестном обществе и позволяет защититься от произвола власть имущих;
        - "Программирование 7", просто необходимо в мире, где все завязано на ИскИны и программное обеспечение;
        - "Кибернетика 6", снимала основные ограничения при работе с роботизированными механизмами;
        - "Физика 5" и "Химия 5", шли как прикладные и обязательные науки для практически всех процессов;
        - "Инженер-кораблестроитель 7", необходим при модернизации трофейного судна;
        - "Инженер-роботостроитель 8", одна из выбранных профессий для заработка и наиболее полно изученная тема в прошлом;
        - "Пилот малых судов 6", "Пилот средних кораблей 6", "Пилот линкоров 6", жизненно необходимые навыки для самостоятельного перемещения в космосе, которые я взял на вырост, уже имея бот и легкий крейсер.
        Затраты на эти покупки составили два миллиона шестьсот тысяч кредитов, но на мой взгляд легко пришедшие деньги стоило тратить именно так.
        Все эти информационные пакеты имелись в филиале корпорации "Нейросеть", куда я в итоге отправился за покупками. Оплату заказа осуществил переводом прямо в офисе компании продавца и забрал кристаллы с базами без приключений. Поскольку сумма заказа была существенной - мне полагалась скидка, в счет которой я взял пакет пятого уровня о расах людей и нелюдей, известных в Содружестве, причем это максимальный ранг по данной теме. Благодаря своему дешифратору я могу закачивать информацию себе на нейросеть без медкапсулы, чем сразу и воспользовался, начиная с юриспруденции.
        Базы военной направленности, к сожалению, купить в "Нейросети" или у другого аналогичного продавца оказалось невозможным, только в армии какой-либо из стран или контрабандно по цене в два раза дороже официальных на аналогичные уровни.
        Заказав запас продуктов питания и воды себе в ангар, а также продлив срок аренды сразу на два месяца, я залег в медкапсулу корабля изучать купленные знания. Начать я решил с меньших рангов, что позволит мне попутно определить необходимое время на учебу. При первой же попытке выяснилось, что изученные мною материалы Древних уже содержали более девяноста процентов аналогичной информации, отличаясь лишь типами моделей и другими мелочами, поэтому время на освоение вновь купленных информационных пакетов значительно сократилось. Способствовала этому и моя способность работать в три потока сознания. На базы пятого уровня у меня ушло двое суток, на каждую шестого - еще по столько же, правда, на пилотирование линкоров в два с половиной раза дольше, так как ранее такой материал вообще не изучался. Программирование и инженерные специальности отняли у меня еще пятнадцать дней и ночей с небольшими перерывами, поскольку аналогичный массив данных в большей мере содержался и в базах предтеч. Таким образом, на изучение всех купленных пакетов знаний, включая отдых, я потратил чуть более месяца.
        Следующим шагом требовалось отработать навыки и сдать экзамены, чтобы все могло отразиться в виде сертификата на моей нейросети. Для этого я забронировал время на виртуальные тренажеры в специализированном центре компании "Сеть", которая являлась прямым конкурентом "Нейросети" по продажам. Цены у этих корпораций были приблизительно одинаковы, но я не хотел показывать сотрудникам второй, что купленные базы изучены одним человеком за столь короткий срок времени, так как это могло привлечь внимание со стороны безопасности или администрации. Пройти все тесты и испытания мне удалось еще на протяжении восьми дней.


        ...Кирт, бывший спортсмен-силовик по прозвищу Бес, со своими двумя помощниками из отставных вояк, уже долгое время околачивался возле сертификационного центра. Профсоюзный босс, чьи приказы его бригада выполняла, когда необходимо было кого-то по-тихому прижать, дал наводку на одного особо прыткого мужичка, которого вычислил программер по кличке Проныра. Каких либо серьезных сюрпризов от шахтера не ожидалось, так как безоружным против троих снаряженных выстоять - не вариант, а нарваться на увечья и другие неприятности - вполне возможно. Такой механизм отбора "честно нажитых" был отработан до автоматизма, включая место для "теплой" беседы. Кирт уже обдумывал планы на вечер, проклиная в мыслях будущего клиента из-за его задержки, когда объект внимания показался на пороге центра...


        К окончанию экзаменов на выходе из учебного класса меня ждали три человека, которые "вежливо" и настойчиво попросили сесть на платформу, аналог электрокара для передвижения пассажиров и грузов по станции. Везли меня недолго, до ближайшего пустынного тупика, где, как я уже успел заметить, не работали камеры наблюдения.
        - Что, гад ползучий, еще не все деньги успел просрать? А то металл продал, а с уважаемыми людьми из профсоюза поделиться не подумал, - заявил главарь этой шайки. - Давай, родной, "под протокол" добровольно переводишь деньги нам на счет, и тебя в дальнейшем никто не трогает.
        - Мужики, вы меня с кем-то путаете, - решил до конца отнекиваться я, но без лишней борзоты в голосе, при этом быстро обдумывая варианты развития дальнейших событий.
        - Да ты, урод, представляешь, как долго мы тебя искали и сколько кредитов шеф отвалил программерам, чтоб проследить твои бабки? - продолжил свою речь бригадир, всем своим видом напирая на меня, полностью уверенный с выбором жертвы.
        - Ааа, так вам нужен мой брат-близнец. А я все думаю, откуда он взял деньги мне на обучение, - очередная фраза, хоть и отдавала наивностью, но заставила на несколько секунд зависнуть бандитов, потому что главарь, по всей видимости, решил связаться с боссом и сообщить о новых обстоятельствах дела, а может и пробить местонахождение моего кровного родственника. По законам подобное нападение могло повлечь за собой штраф, если обошлось без увечий, а если с травмами - то и до исправительных работ на планете-тюрьме недалеко, при этом, когда у клиента денег нет - то риск неоправданно высок. В это время его подручные обменивались репликами и подсчитывали сумму, которую им доплатят еще за одного лоха, именно такой мечтательный вид не сходил с их лиц.
        Военные базы знаний, изученные на станции Древних, а также модернизированные физические кондиции позволяли размазать эту троицу буквально за несколько мгновений, но мне жизненно необходима информация об их работодателе, да и убивать людей по такому мелкому поводу, как ограбление, не хотелось. Скажу сразу, что воину, привыкшему работать на рефлексах, да еще заточенных на смертельное поражение, дозировать свои удары необычайно трудно, но я справился с задуманным на "отлично", и первой скрипкой в моих умениях была именно скорость движений, а понимание уязвимых точек - уже на втором месте. Пока бригадир соображал, что к чему, не составило труда с присущей себе скоростью незатейливо двинуть его между ног. Дальше, прикрываясь телом скулящего от крайнего слева из его дружков, я успел прямым ударом в нос вырубить еще одного грабителя, пока до них, наконец, дошло, что жертва превратилась в охотника. Третьего получилось подловить во время вполне профессионального замаха - тычком костяшками пальцев в верхнюю губу на краткий миг я приостановил его встречный выпад, а левым крюком в висок отправил обмякшее тело
на пол. Вся драка не заняла десяти секунд и послужит этим молодчикам хорошим уроком на будущее, потому что, имея в руках оружие, контролировать человека надо на расстоянии, а не сближаясь вплотную, и разводить политесы следует, только предварительно связав жертву. В общем, для простых людей их умений вполне может быть достаточно, но с подготовленными бойцами, да еще с устойчивой психикой - нужны ребята совсем с другими навыками.
        Приподняв за нос голову мучившегося от боли главаря, я, имитируя замах рукой, с помощью несильного ментоудара послал его в нокаут, а затем просто и незатейливо считал информацию за последние две недели жизни бандита, заодно оттачивая навык ментооператора, так сказать в полевых условиях.
        Из добытых сведений выходило, что компания, которая купила у меня металл, слила информацию местному полукриминальному профсоюзу, возглавлял который человек по кличке Зуб. Босс вымогателей с помощью хакеров смог отследить платежи за базы знаний, но вычислить самого человека по имени Север и его место обитания им долгое время не удавалось, тем более не было никаких данных о моей подготовке в качестве бойца. Затем бандиты стали отслеживать всех, кто сдавал экзамены по аналогичным базам, купленным в "Нейросети". Количество пройденных мною тестов навело на след вновь, и они решили меня попросту допросить при встрече, уже сложив арифметику и прикинув, что столь развитый интеллектуально юноша просто не может иметь боевой опыт. Как правило, таких разумных корпоранты покупали еще на стадии первой проверки уровня интеллекта, снабжая дорогими высокоранговыми пакетами знаний и имплантами, готовя так сказать специалиста под себя, и военные профессии в этом списке отсутствовали, для этого нанимались ветераны. Бригадира звали Кирт, и профсоюзный босс возлагал на его команду небольшие силовые операции.
Присутствовала в голове помощника-силовика и ценная для меня информация - он знал контрабандиста по имени Стэк, через которого можно купить военные базы знаний.
        Я не стал рыться в вещах грабителей и оставил их в бессознательном состоянии, подтерев напоследок память о прошедшем часе жизни. Конечно, для меня было вполне очевидно, что побитых бандитов найдут и в течение пары суток приведут в порядок. Однако пока мое жилье не обнаружили и точно установить причастность к их избиению невозможно, ведь они сами выбрали непросматриваемое видеокамерами место, а их нейросети не содержат информации последнего часа, я решил не пороть горячку и не строить из себя беглеца в панике, а еще какое-то время погостить на этой станции. Перспективы искать контрабандистов на следующей остановке или другие источники приобретения баз по боевым навыкам, просчитывались как очень призрачные.


        ГЛАВА 6.
        Надо признаться, что учеба и сдача экзаменов меня слегка утомила, а смотреть на сухие пайки предков, которыми я питался все это время, без содрогания было уже невозможно, поэтому желание испробовать местную кухню пересилило осторожность. Немного изменив внешность, чтобы меня не опознали сподвижники профсоюзной мафии, и, взяв с собой в сопровождение трофейного робота "Телохранителя 3", я направился в ближайший бар "Личинка", где заказал комплексный обед из местных блюд. Не буду описывать кушанья, приготовленные из зародышей каких-то жучков, все оказалось довольно вкусно, хоть на вид было не очень аппетитно, но, поглощая пищу, я задумался о своих ближайших действиях и целях. Когда ставишь перед собой глобальную задачу и намечаешь небольшие шаги по достижению к ней - вот тогда жизнь наполняется смыслом и радостями от достигнутых результатов. В этот момент мои раздумья и желание съесть принесенные яства попытались испортить какие-то вояки.
        Компания из четырех амбалов примерно моей комплекции и, судя по движениям, бывших военных, столпилась вокруг одной довольно симпатичной девушки, которая своими жестами выдавала богатую представительницу золотой молодежи, чувствуя себя в баре, как дома. Взрослые мужики очень контрастно смотрелись на фоне юной леди, а своими громкими репликами подшучивали и задевали практически каждого посетителя, явно нарываясь на драку и повышая планку своих возможностей в глазах нанимательницы. Один из них направился ко мне и уже за несколько метров начал криком привлекать к себе внимание всех завсегдатаев питейного заведения.
        - Эй, шахтер! Да, да, я к тебе обращаюсь. Говорят все из вашей братии крепкие и жадные ребята. Ты, как я посмотрю, здоровьем не обижен, так что предлагаю спор, кто из нас с тобой выпьет больше дварфовой настойки - тот получит приз. Я могу поставить свой армейский излучатель, а ты - да хотя бы своего железного бойца.
        Сейнар частенько выступал заводилой в подобных эпизодах, подначивая молодых юношей, которые, как правило, перед глазами красивой богатой леди не хотели упасть в грязь лицом, попадая в плачевное состояние уже всем организмом. Из своей компании, находящейся на службе по охране тела дочери нанимателя, он мог выпить наибольшее количество горячительных напитков, и именно это качество сейчас выступало приманкой в словесной ловушке. Конечно, в случае отказа жертва, как правило, с обидной кличкой "труса" ретировалась восвояси и все, но в девяносто процентах из ста, забава продолжалась дальше, так как не несла под собой какой-либо угрозы или навязанных обязательств. Еще до ответа Сейнар по глазам и жестам увидел, что мужчина, выбранный в качестве жертвы, примет вызов, а значит и выпивка и трофей будут за его счет.
        Мне пришлось очень быстро прокачать в Галанете информацию о данном алкоголе - обычная водка, с содержанием спирта в 41%, считалась изобретением расы дварфов - потомков гномов, которые обитают в космосе. Статистика из информационной сети утверждала, что редко кто из остальных человекоподобных мог похвастать количеством выпитой настойки на равных с коротышками, как в шутку именовали создателей сего напитка, а этот усредненный показатель у последних пребывал на отметке порядка одного литра, так сказать "в одно горло". Поначалу я думал отказаться от спора, однако меня охватил какой-то азарт, ведь еще на Земле мог выпить литровую бутылку сорокоградусной в одиночку и при этом выглядеть практически трезвым, а сейчас мой метаболизм и масса тела предполагали новый рекорд. И еще очень захотелось проверить уровень здешних крепышей, хоть и бывших военных, кроме того, не стоило отбрасывать такого повода, чтобы завести если не друзей - то приятелей уж точно. Однако размен предложенных к спору вещей в виде армейского излучателя, стоимостью до тридцати тысяч кредитов и легкий робот класса "Телохранитель 3" от
двухсот тысяч, говорили о том, что меня банально пытаются взять "на слабо" или надуть, как неопытного и вспыльчивого юнца.
        - Я согласен на пари, но на других условиях!.. Только если призом будет не менее ценное моего железного бойца имущество, тогда и проверим насколько крепки телом шахтеры.
        Тут уже зашевелились все посетители в зале, а бармен начал собирать ставки, как на тотализаторе, где на меня ставили примерно в пять раз меньше и в основном, посматривая на габариты, братья по цеху - шахтеры, как бы отыгрывая славу если не самых крутых выпивох, то и не последних из них.
        ...Прана с самого утра пребывала в паршивом настроении, снова поссорившись с отцом на тему личных предпочтений касательно противоположного пола. Поэтому она сама в этот раз предложила сопровождавшим ее бойцам найти тему для развлечений. Конечно, вид проигравших юнцов, которые до спора поглядывали на нее с возжеланием, а после - имели схожесть с собакой, побитой палками, не самая лучшая забава, но до вечера еще далеко, а время как-то надо убить. Однако объект их внимания ей показался не робкого десятка, а его ответная фраза относительно честности призов в споре лишь укрепила мнение о дерзком шахтере. Казалось бы, на этом потеха должна была увянуть, так как бойцы не привыкли ставить на кон личное дорогое обмундирование, но раз она сама затеяла действо - стоило как-то отреагировать, и почему бы не попытаться вытянуть из этого мужичка побольше.
        - Я готова предложить в качестве ставки боевого робота-абордажника, но тогда с твоей стороны не хватает еще около четырех сотен тысяч, шахтер, - заявила девица, представитель этой же компании. - Робот охраняет мои апартаменты и при проигрыше будет доставлен по указанному тобой адресу. Пари мы заключим "под протокол" (режим записи нейросети, заменяющий бумажные документы и может быть предоставлен в суде в качестве доказательства) и в присутствии бармена, как представителя администрации станции. - Так как, есть у тебя еще что поставить на кон или ты только с виду при деньгах?
        Такой поворот событий меня несколько насторожил, но наличие средств на счету, так сказать доставшихся "на халяву" и желание сбить спесь со смазливой девчонки, чей внешний вид взбудоражил гормональную систему моего организма, пересилило.
        - Я готов к сделке "под протокол", у меня есть требуемая сумма на счету!
        Пройдя формальность заключения условий спора, меня опять немного напрягло то, что девица оказалась дочкой владельца станции и носила имя Прана Вокс, и хоть ссориться с хозяевами в планы не входило - отступать было уже поздно.
        Тут же вокруг нашего стола собралось больше двадцати человек зевак, готовых следить за честностью дуэли и подбадривать спорящих, а бармен организовал две рюмки по сто грамм и несколько бутылок емкостью по 0,3 литра. Мой оппонент придвинул к себе две бутылки, думая, что таким жестом сможет морально надавить на меня, но я отреагировал тремя, на что окружающие дружно загудели, а девушка с толикой сомнения нахмурила свой симпатичный носик. Закусывать выпивку не запрещалось, поэтому я заказал у бармена мясную нарезку и хлеб с овощами. Спор завершился примерно через час полным разгромом противника, он смог осилить девятьсот грамм водки, что по возгласам окружающих считалось чуть ли не рекордом станции, я же спокойно употребил литр и чувствовал, что смогу без особого напряжения осилить еще триста-четыреста грамм. Прана Вокс фыркнула, гневно глянув на командира своего телохранителя-спорщика и, узнав адрес моего ангара, дала распоряжения доставить туда робота-абордажника.
        Старший группы бодигардов, суровый офицер по прозвищу Ворон, пожал мне руку и в честь мужской солидарности прошептал на ухо:
        - Парень, тебе не помешает посетить бордель, таких взглядов на мисс Вокс мало кто допускает на этой станции. Могу посоветовать заведение мадам Дели в ста метрах от этого бара, если скажешь, что от меня - тебе предложат скидку, как для моих бойцов, в 10%.
        - Спасибо, приятель, мне действительно необходима разрядка, и надеюсь, проблем от мисс Вокс у меня не будет?
        - Нет, девушка хоть и капризна слегка, но вопреки всему правильно воспитана, а в Баронствах как и в других приграничных областях фронтира глупостей не прощают.
        Еще в прошлой жизни на Земле моя честь и воспитание не позволяли заниматься сексом пьяным с трезвой женщиной, даже если она проститутка, потому как дама при этом чувствует себя словно со скотом, которому наплевать на ее ощущения, и, следовательно, ожидать от нее какого-либо огонька уже не приходится. Поэтому, в первую очередь я пошел домой, чтобы привести себя в порядок и осмотреть выигрыш.
        Возле ангара меня ожидал новый красавец-робот класса "Абордажник", внешне похожий на многосуставчатого краба. Он имел четыре конечности для передвижения и столько же для боевых действий. Из оружия - два плазменных пулемета, виброрезак для ближнего боя и пробивания перегородок, а также электромагнитную пушку, с помощью которой выводилась из строя электроника отсеков, турелей и боевых скафандров противника. Управлял роботом такого разряда ИскИн четвертого класса, как для простого "Абордажника" или пятого - для командира отделения из пяти железных монстров. Кроме умника в корпусе краба размещался маленький реактор для стрельбы плазмой. Он хорошо защищался изготовителем от внешних повреждений, но, одновременно с этим, сам выступал в качестве бомбы, реагируя взрывом на посланный оператором сигнал или в случае ошибки при взломе. Этот вид роботов весил от двух до трех тон в зависимости от поколения, мне же достался представитель четвертого, а всего их пять, и весил он по максимуму. Исходя из названия, стоящий передо мною монстр, как говорится, заточен именно на абордаж кораблей в пространстве, а чаще -
на станциях. По сравнению с "Телохранителем", "Абордажник" превышал соперника по габаритам, весу и мощи в четыре-пять раз, но нести охрану тела в многолюдных помещениях разработчиками не предусматривалось - слишком много требуется свободного пространства. А вот заблокировать проход, вход в помещение и атаковать переходы станции, снося противников и потолочные турели - для него в самый раз. Для непосредственного нападения на планеты применялись железные бойцы третьего типа - еще более массивные и мощные "Штурмвоины", больше похожие на ходячие танки весом от пяти тонн, а для войны вокруг крейсеров с москитным флотом противника и корабельными артиллерийскими системами применялись дроны - летающие роботы разных производителей и классов. Тщательно изучив характеристики принадлежащих мне моделей, я загорелся желанием приобрести для себя еще несколько боевых машин, как класса "Телохранитель" так и "Абордажник", поскольку это решало на первом этапе вопрос с подбором верных соратников и позволяло чувствовать себя более защищенным. Но, к моему глубокому разочарованию, предложения о продаже подобной техники на
этой станции, да и на соседних тоже, были чрезвычайно редки, подтверждая опасения относительно далеко неполной технической оснащенности территорий фронтира.
        В бордель получилось попасть приблизительно через два часа, моя регенерация еще во время потребления спиртного начала бороться с ним, и к тому времени я был уже практически трезв. Этот эксперимент подтвердил, что любой яд и алкоголь для меня нестрашен, организм сразу заблокировал бы его и выводил через мочу и пот. В публичном доме я оторвался по полной. Бедной девушке достался слишком "голодный" клиент, а мои скрытые возможности позволяли восстанавливать свой тонус в считанные минуты, и снова начинался следующий раунд. Во время секса я избегал поцелуев, помня о свойствах своей слюны и крови, а также использовал контрацептивы, хоть девушка и уверяла в стерильности. Легкими касаниями своей ментосистемой ее разума я постоянно ощущал удовлетворение от приятных ласк, удивление от напора и желания партнера и легкое разочарование от невозможности получения от меня какой-либо ценной информации или анализов генетического материала. Скорее всего, она работала мелким агентом одной из империй и собирала сведения о своих клиентах. Через пять часов приятных упражнений я забрал все свои использованные
контрацептивы, дабы избежать спланированного кем-либо использования своего генофонда без моего на то согласия, и, заплатив триста кредитов, поспешил к своему ангару. По дороге я заглянул в банк и снял почти все деньги со счета, оставив всего двести тысяч, дабы представители профсоюза больше не могли отслеживать мои растраты.
        На повестке дня стояло общение с контрабандистом, которое я тоже решил не откладывать на завтра и под видом Беса - бригадира профсоюзников, набрал его номер.
        - Привет, Стэк, - поздоровался я, - моего знакомого интересуют базы военных профессий, все шестого уровня сложности: "Взломщик", "Оператор помех электромагнитного излучения", "Военный тактик малых групп", "Рукопашный бой" и "Бой с полным вооружением и амуницией".
        - Через три часа встречаемся на самом нижнем уровне в секторе "Д" один на один. За все перечисленные пакеты один миллион кредитов банковскими кристаллами, но предупреждаю сразу - базы будут Аратанской империи. Устраивает?
        - Да! Только на встречу приду не я, покупатель не хочет передавать деньги посреднику, поэтому хочет присутствовать сам. Он шахтер и его зовут Тэв Динаро, лады?
        - Условия те же, - немного поколебавшись, сообщил контрабандист и отключился.
        Возможно, мне показалось, но этот Стэк был как-то излишне напряжен, услышав имя покупателя, поэтому перед выходом я решил на всякий случай надеть свой бронекостюм пилота "Кольчуга" - подарок Командера, и перед встречей посетить оружейный магазин. Меня интересовали следящие устройства и оружие скрытого ношения...
        Произошедший разговор Стэка сильно ошарашил, но благодаря специальной подготовке разведчика ему удалось не показать Бесу свое удивление. Дело в том, что более трех месяцев назад он лично передал заказ на устранение Тэва Динаро своему подконтрольному капитану-пирату Борову, и до сегодняшнего дня осечек в подобных делах не было. Причиной такого задания послужил конфликт шахтера с одним из сподручных контрабандиста, в результате которого его человека посредством дуэли отправили в реаниматор. Уже через несколько дней после заказа Стэк получил от пирата подтверждение о выполненном поручении, а тут этот Тэв живой и сам придет за военными базами. Вызывало удивление и то, что бывший космодесантник, насколько удалось выяснить подноготную Динаро, покупает знания армейской направленности, наталкивая на предположение о подготовке команды подручных, что в будущем могло вылиться в угрозу для его команды. Стэк уже три года продавал инфопакеты и оборудование, а также подспудно собирал информацию о своих покупателях и конкурентах. Обычно в подобных случаях контрабандист сам шел на встречу только с проверенными
покупателями или посредниками, но в этот раз решил изменить правилам, чтобы лично удостовериться, что шахтер жив и является именно тем, за кого себя выдает. Немного подумав, он все же отправил сообщение капитану Борову, где указал, что Тэв Динаро вопреки его заверениям не убит и спокойно передвигается по станции. Главарю пиратов предписывалось выслать на "Пранто 1" своего человека для наблюдения за объектом, а затем, подкараулив последнего в космосе за несколько систем отсюда, закончить задание по ликвидации. Сам Стэк под легендой флибустьера работал на разведку Агарской империи в звании майора, и в его задачу входило собирать и передавать сведения в первую очередь о баронах и о подозрительных личностях, околачивающихся в округе, а при случае - он имел право самостоятельно принимать решение о ликвидации любого объекта руками подручных. Кроме того, на его плечи ложились обязанности куратора над подконтрольными Агарской империи пиратами, промышляющими вокруг этого и двух близлежащих секторов космического пространства. Мельком возникла мысль самому ликвидировать Динаро, ведь он подготовлен лучше, чем
бывший космодесантник и, к тому же, может использовать элемент неожиданности, но в его деле нет места авантюризму и случайностям, поэтому Стэк, все же, решил не рисковать. Вариант привлечения к сделке кого-то из помощников разведчик в ходе анализа тоже откинул, понимая, что опытный противник вполне способен вычислить подвох и связать свои проблемы с ним.


        ...На витринах оружейного магазина я увидел для себя много интересного и полезного. Там размещалась и одежда, и немного оружия, и средства коммуникации, и сухие пайки. Однако, серьезное вооружение, как оказалось, скрывали в дополнительной подсобке, и приобрести его могут только люди, имеющие действующий статус военного, наемника, патрульного или гражданина третьей и выше категории. Последние из перечисленных критериев и оценок присваиваются за определенные весомые заслуги перед обществом или за период, так сказать, примерного подданства, то есть, если вы в течение десяти лет с момента оформления своих полномочий не нарушили закон - то автоматом получаете плюс одну категорию. Но если вы, имея уже третью ступень, совершите, например, умышленный грабеж - могут лишить всех нажитых за три десятилетия привилегий. У меня нет гражданства, а статус бывшего военного ничего не дает на территории Вольных Баронств. Поэтому, максимум, на что я могу претендовать - это доступные к продаже любому совершеннолетнему модели парализатора и игольника. Работа первого основывается на импульсе определенной частоты,
который бьет по мозгам жертве, оглушая ее на короткое время. Но ручные виды подобного оружия могут похвастаться эффективностью только против обычных людей на дистанции, не превышающей десяти метров, а те, кто прошел военную подготовку или смог усилить себя имплантами защиты - не замечают такого воздействия вообще. Игольник работает по принципу пневматического пистолета, выталкивая сжатой воздушной волной иголку с ядом парализующего свойства с прицельной дальностью в тридцать метров, однако это оружие, в свою очередь, малоэффективно против бронекостюма. Я долго колебался, что из предложенного выбрать, и все же остановился на втором варианте в виде модели под названием "Пробой", которая максимально копировала полицейский вариант по мощности и малому весу, что позволяло носить его прикрепленным снизу к предплечью, то есть скрытно. Одежда меня не интересовала, а боевых роботов здесь не продавали, но зато мое внимание привлекли средства слежения. Тут были представлены разные модели - от беспилотного самолета до пуговицы, встроенной в одежду. Мой интерес касался шпиона, который должен быть незаметным и
иметь возможность самостоятельно преследовать врага. Продавец перечислил все свои товары подобного класса и, как-то вскользь, отметил комплекс "Шмель", состоящий из семи шариков небольшого размера. Каждый из них мог летать самостоятельно в пространстве и передавать на ИскИн видео и аудио запись происходящего. Причина нежелания продавца обсуждать этот товар оказалась банальной - комплекс, по сути, являлся очень редким набором диверсанта, но не мог надлежащим образом функционировать без специализированного наручного умника, которого в продаже не было уже несколько лет. Я попросил показать мне набор для шпионажа и прямо на глазах у продавца попробовал подключить его к своему дешифратору. В общем, у меня все получилось, и я купил этот девайс себе. За "Пробой" мне пришлось выложить две тысячи кредитов, а за "Шмель" - десять. С наручным ИскИном пятого поколения стоимость подобного комплекса составляла не менее тридцати пяти тысяч, но, благодаря моему первому подарку, который я получил на свое шестнадцатилетие, получилось довольно таки прилично сэкономить.


        ...Глухой угол нижнего уровня в секторе "Д" станции, три часа спустя.
        Я шел на встречу с контрабандистом, вооруженный игольником "Пробой", одетый в "Кольчугу" и морально готовый к разным неприятностям. Этот сектор из-за планируемого ремонта не имел датчиков слежения и суетящихся людей, а значит, происходящее не фиксировалось ничем и никем, кроме высланных мною вперед дронов шпионов. Флибустьер предстал передо мною в костюме техника, но я с уверенностью мог сказать, что под костюмом точно было поддето что-то еще. Обнаружить кого-либо, кроме бандита, моим разведчикам не удалось, что меня успокоило и подтолкнуло к завершению сделки.
        Стэк уже больше часа ждал прибытия Динаро. Столь раннее появление в точке встречи было обусловлено проверкой места предстоящего рандеву и необходимо для отслеживания "случайных" посторонних, так как предчувствия контрабандиста предвещали что-то нехорошее. Майор разведки еще до конца не решил, какие будет предпринимать действия по поводу своего участия в силовой операции против космодесантника, и, в конце концов, решил поступать по обстоятельствам. Кроме того, на сегодня была запланирована еще одна важная встреча, с детьми бывшего партнера, в истории с которыми следовало поставить точку.
        При моем появлении на условленном месте из темного угла навстречу шагнула фигура мужчины, давая несколько секунд на узнавание его лица. И мне сразу показалось, что в свою очередь, опознав меня и снаряжение, настроение визави стало ухудшаться. Однако Стек постарался скрыть свое состояние и лишь со злобой в глазах и с каменным выражением лица уточнил:
        - Деньги принес?!
        - Да, вот они - при этом я ментально просканировал его мысли, не успев, даже удивится тому, что он не уточнил кто перед ним, ведь переговоры о встрече я вел в образе Беса, а появился как Динаро.
        И, хоть контрабандист имел имплант защиты от ментального сканирования - для меня это не стало преградой, потому что в данный момент визави подсознательно касался темы и личностей, принявших в судьбе Динаро непосредственное участие. Пока он через считыватель проверял содержимое нескольких кристаллов и ждал от меня подтверждений о полноте баз знаний, я уже знал, что он связан с пиратом Боровом и это меня по понятным причинам очень сильно заинтересовало. Конечно, имея в распоряжении хотя бы пару часов общения с подопечным на интересующие темы, а лучше тридцать минут полного контроля над разумом в состоянии близком к гипнозу или нокауту - и я бы знал все о Стэке и его связях, но, как говорится, "не все коту масленица".
        Мы разошлись, закончив сделку с покупкой баз, но я решил проследить за этим "мутным" бандитом, пустив по его следу одного дрона из набора "Шмель", а еще два контролировали происходящее недалеко от меня со стороны спины. Каждый из малозаметных шпионов имел встроенную видеокамеру, микрофон, микродвигатель, мизерный винт вертолетного типа и микропроцессор, а размерами не превышал шарик для пинг-понга. Контролируемый мною передовой разведчик следовал за Стэком на расстоянии двадцати метров под самым потолком уровня станции, поэтому разглядеть невооруженным взглядом или услышать данное устройство было отнюдь нелегким заданием. Сам я, чтобы не привлекать внимания и не спугнуть жертву, двигался на расстоянии триста метров от объекта наблюдения.
        Согласно картинке, предаваемой "шмелем", Стэк вломился в комнату к какому-то подростку, на вид лет шестнадцати-восемнадцати, и со словами о долге, а также о том, что его ждет участь отца, начал сильно избивать парня. Проклятья и ругань перемешивались со злорадством и издевательским смехом. Контрабандист описывал юноше сцены насилия над ним и его сестрой, раззадоривая того на ответные боевые действия, возможно рассчитывая впоследствии объяснить собственную агрессию как самозащиту или просто наслаждаясь беспомощностью визави. Парень практически ничего не смог противопоставить Стэку и потому, закрыв голову руками, просто сносил побои. Не скрою - для меня лучшей ситуации и повода разобраться с врагом, отдавшим приказ о ликвидации Динаро, может и не представиться, и я, не подходя ближе десятка метров до противника, просто накрыл его ментальным ударом. Пока подросток приходил в себя после нокаута, останавливая кровь из носа и рассеченной брови, он не мог видеть мои манипуляции, на что я, собственно говоря, и рассчитывал. Мне с лихвой хватило времени, чтобы выпотрошить из головы Стэка все, что было
возможно достать, забрать уплаченные ранее за базы деньги и прихватить оружие подонка. Руки чесались самому прервать жизнь майора, замаравшего себя множеством безвинных смертей и проданных в неволю людей, но, наряду с этим мне хотелось понять, что предпримет парень, уже зная из реплик контрабандиста, на ком лежит вина за пропажу отца, и какую судьбу уготовил ему с сестрой этот недочеловек. Я отошел от тела врага и громко произнес, обращаясь к юноше:
        - Он твой!
        На данный момент из информации, ментально полученной от бандита, я узнал, что молодого человека зовут Ноен, ему восемнадцать лет, а уровень его интеллекта равен 170 единицам, что считалось очень высоким природным показателем, навлекая массу охотников на его личность со стороны корпораций и рабовладельцев. Кроме того, у парня есть младшая сестра семнадцати лет, а их родителя Стэк сдал пиратам для продажи на невольничьем рынке и тот уже полгода числился пропавшим. Контрабандист вел дела с главой семьи парня, и после проведенных сделок тот вполне официально остался должен сумму в девятьсот тысяч кредитов. Ноэн с сестрой Мираной не имели таких средств, папаша им не сумел ничего оставить. Деньги были вложены в дело и предполагалось за счет прибыли от последней сделки поставить сыну приличную нейросеть, а затем продолжить откладывать сбережения для аналогичной процедуры младшей дочке. Агент Агарской империи, Стэк, случайно узнал от своего делового партнера, что его старший ребенок - совершеннолетний юноша по имени Ноен, имеет высокий уровень интеллекта, а приглянувшаяся за время посещений, младшая
красавица дочь, кроме достойных параметров тела, тоже, скорее всего, обладает приличными показателями разумности, и оба подростка не являются гражданами Баронств. А дальше, пойдя на поводу собственной алчности и сексуальных желаний, контрабандист решил ликвидировать отца руками пиратов, а затем, вдоволь натешившись молодой девушкой, продать брата и сестру на невольничьем рынке, заодно вернув якобы полученные в наследство долги.
        В Агарской империи было узаконено рабство, это приносило пиратам и нечистым на руку особам немалый дополнительный доход, своею прибыльностью конкурируя со сделками по продаже оружия и запрещенных наркотиков. В Аратанской державе, напротив, насильственное ограничение свободы перемещения запрещено, но экономическая кабала от корпораций не давала человеку особого выбора. В стране рабовладельцев невольнику в зависимости от интеллекта или красоты тела хозяин ставил нейросеть с имплантом подчинения и заставлял работать себе во благо. При этом лет за двадцать допускалась возможность выкупить свои права и стать свободным подданным той же империи, но на практике такое редко случалось - человек свыкался с ролью раба, не представляя жизнь по-другому, или погибал от боли и унижения в первый же год порабощения. В Аратанской империи ты уже являешься гражданином с рождения и имеешь право самостоятельно планировать свою профессию и выбирать нейросеть, но только если ты при деньгах. В противном случае - человек вынужденно брал кредит у корпорации, за двадцать-тридцать лет отрабатывая долги, и уже дальше получал
возможность вести собственную деятельность или трудиться на другого заказчика. Но и в этом случае было свое "но". Как правило, работодатель прилагал все усилия, чтобы задолженность на протяжении жизни росла, например, за счет бытовых покупок или потребности улучшений на более современные аналоги имплантированных показателей человека, поэтому кабала практически растягивалась вдвое, а то и втрое во времени. Агарской империей правит неизменный император или его потомки, поэтому рабы, не имеющие статус гражданина, диктатора мало интересуют. В Аратанской империи глава державы является выбираемой персоной на срок пять лет, поэтому должники корпораций, уже якобы свободные подданные, могут голосовать на выборах, конечно с подсказки кредитора и работодателя в одном лице, что позволяет владельцам бизнеса влиять на политику в стране.
        Отец парня имел подданство Вольных Баронств, а вот сын и дочь, хоть и родились здесь - не могли похвастать оформленными правами граждан, такая опция становилась доступной только после установки нейросети, поэтому продажа их в рабство могла легко пройти у Стэка без привлечения внимания со стороны патруля станции. Но в судьбу подростков вмешался я, а парень использовал свой шанс отомстить за отца на все сто - он воткнул подобие отвертки контрабандисту в глаз и одним движением оборвал его мерзкую жизнь.


        Глава 7.

        ...Ноен медленно приходил в себя после многочисленных ударов со стороны человека, которого всегда считал лучшим другом семьи, а на поверку он оказался кровным врагом. Тело ныло и кровоточило, мышцы чувствовались словно ватные, а мысли набатом стучали в голове. Информация, произнесенная из уст Стэка, побратима и бизнеспартнера отца, в одночасье перевернула жизнь юноши. Такой подлости от своего кумира, похожим на которого всегда мечтал стать парень, он не ожидал, а заявление по поводу долгов отца и необходимости их погашения - вообще возымело действие разорвавшейся бомбы. В итоге только одно желание жгло душу в груди, затмевая боль - убить, во что бы то ни стало необходимо уничтожить обидчика, а там - будь что будет. Поэтому, когда, уже достаточно пришедший в себя, парень услышал реплику постороннего, вмешавшегося в их конфликт - он воспринял слова как приказ к действию и без зазрения совести реализовал свои желания - воткнул первый попавшийся под руку инструмент врагу в лицо.
        - Спасибо вам, мистер! Вы спасли нас с сестрой от рабства, что равносильно смерти, и я - Ноен Вишо, признаю право долга жизни за вами. Однако сейчас, согласно действующему законодательству, мне надо вызвать патруль и сдать тело этого человека на суд администрации станции, и только после всех разбирательств выяснится, когда я смогу вернуть долг.
        Такой поступок сильно поднял парня в моих глазах, так как далеко не каждый юноша не только смог бы смертью наказать убийцу своего отца, но еще и выразить готовность ответить за это перед законом.
        - Хорошо, Ноен. Вот мой контакт и координаты, но у меня будет встречная просьба - не афишировать присутствие здесь и помощь в драке третьего лица. Также прошу обязательно связаться со мной, как только будет ясно решение администрации станции.
        Следящих систем в арендованных помещениях космических баз, как правило, не ставили, а записи нейросети у парня не могло быть априори, по причине отсутствия имплантов в его голове. Поэтому, за съемку происходящего я был спокоен, связать кого-либо с произошедшим без показаний самого юноши никто не сможет и даже его свидетельствования станут на равных против моих, грозя по максимуму дуэлью между нами.
        - Договорились, Тэв Динаро, я сообщу о себе сразу после решения...


        Парень позвонил мне уже под конец следующего дня:
        - Добрый вечер, Тэв! Вердикт суда станции по моему случаю уже известен. За убийство подданного Агарской империи, человека по имени Стэк, при самообороне, а также с учетом смягчающих мою вину сведений о пропаже отца, как гражданина Баронств, по вине бандита, мне выписали штраф в размере сто тысяч кредитов. Я должен внести деньги в течение пяти дней или отработать на благо администрации станции три года. Мне очень жаль, что долг перед вами сдвигается во времени на указанный срок, но я очень прошу вас помочь сестре Миране устроиться на работу. Она не имеет нейросети, но умеет хорошо готовить, может убирать, заботиться о ребенке или старике. Просто без помощи в трудоустройстве от свободного гражданина ее ждет рабство или бордель, а может что и похуже.
        Пока парень говорил, я успел найти на сайте администрации номер счета для внесения штрафов и залогов при правонарушениях и, незамедлительно отправив необходимую сумму, сообщил ему:
        - Ноен, я уже перевел сто тысяч кредитов в счет погашения твоей задолженности, поэтому, приводи себя в порядок, и через час жду вас с Мираной у себя в ангаре, будем вместе думать над вашей судьбой.
        - Договорились, Тэв Динаро...
        ... Ребята точно по времени появились в моем ангаре. Пока они отсутствовали, я еще раз прокрутил ситуацию вокруг контрабандиста и счел все совершенное верным. Одним из этапов моего плана предполагалось создание команды вокруг себя, потому что я отнюдь не самовлюбленный эгоист, живущий на безлюдном острове в свое удовольствие. Да, к тому же, у меня есть вполне определенное задание, для осуществления которого нужны, как минимум, люди и деньги. Чтобы объединить метаморфов, которых согласно Галанета недолюбливают во всех империях, надо создать команду под своим руководством, в идеале из тех же перевертышей, объединить общей идеей, но и не забывать о хлебе насущном. Безусловно, группа опытных профессионалов справится с любой задачей быстрее, но у меня таких пока нет, и заинтересовать их тоже нечем, поэтому я решил начать с этих, достойно воспитанных, ребят, имеющих высокий интеллектуальный потенциал.
        - Здравствуйте, молодые люди! Прошу вас присаживаться и рассказать вкратце о прошлой жизни, да и о своих пожеланиях в отношении дальнейшего трудоустройства и бытия.
        Информация о минувших годах много времени не заняла. Почти весь диалог вел Ноен, Мирана же все это время украдкой поглядывала на меня, изучая реакцию на слова брата, а может, обдумывала свою девичью судьбу, пока речь не зашла о предпочтениях на будущее.
        - Я бы хотел - начал первым парень, - стать инженером-строителем кораблей, но понимаю, что хорошая нейросеть очень дорого стоит, поэтому думаю начать на первых порах хотя бы с техника, а заработав себе на продвинутые импланты - в перспективе поменять сетку и освоить профессию конструктора. Рассчитываю вложиться в двадцать лет.
        - А я бы хотела, - произнесла робко Мирана, - стать медиком и работать на станции или корабле рядом с братом. Но до восемнадцати лет мне еще чуть меньше шести месяцев, а без поручительства опекуна раньше поставить нейросеть в подобном случае нельзя. Вторым препятствием на пути к мечте является отсутствие у нашей семьи средств на имплантирование.
        На данный момент я уже знал, что вживление нейросетей и остальных девайсов в раннем детском возрасте людьми Содружества в большинстве случаев приводит к фатальным отклонениям мозга и допускается в отдельных случаях с шестнадцати лет при наличии разрешения от опекуна и отсутствии негативного заключения от врачей. Крайним сроком имплантирования считается возраст не позже восьмидесяти биологических лет, иначе это может привести к раздвоению личности. Общая продолжительность жизни представителей человечества в Содружестве благодаря медицине и имплантам достигает в среднем двести пятьдесят - триста лет, при этом физическое старение заметно в последние пятьдесят. Кроме того, люди, ставившие себе нейросеть гораздо позже восемнадцати, соответственно позднее получали толчок в эволюции мозга, задержку в развитии профессиональных навыков и не имели возможности до установки импланта регулировать собственный процесс здоровья. Именно нейросеть одной из своих функций позволяет разуму более углубленно контролировать и оберегать все тело человека от болезней и процессов старения, контролировать замену клеток и
проводить коррекцию внешности. Иными словами, люди получали возможность очень долгое время быть молодыми и красивыми внешне, обретая опыт и навыки мудрецов внутри. Профессиональное развитие ускорялось за счет усвоения баз знаний, сформированных на основе ментосканирования памяти доноров - заслуженных мастеров и ученых в своей сфере деятельности. Изготовление и продажа самих нейросетей и информационных пакетов наработок тех или иных профессий считается монополией правительств империй Содружества и реализовывается через государственные корпорации "Нейросеть", "Сеть", "Имплантирование", а также менее известные специализированные научные и военные компании.
        Современная медицина допускает замену нейросети не более пяти раз, поэтому установка бюджетных имплантов не является приговором на всю жизнь для трудолюбивого и целеустремленного представителя человечества. Но следовало помнить, что с каждым последующим шагом возрастает вероятность лавинного разрушения мозговых клеток, поэтому на практике такой возможностью не злоупотребляли.
        При изготовлении нейросетей ученые в Содружестве использовали различные варианты на основе найденных решений от Древних, дополненных современными разработками. Механический, проверенный годами имплант, имеет внешний вид маленькой горошины с электронной начинкой и устанавливается за счет государства для самых бедных слоев населения. Такой девайс имеет три категории сложности в зависимости от выбранной специальности: разнорабочий - первый уровень, технический специалист или медтехник - от второго, гражданский пилот или врач - третий. Выбор между этими тремя нейросетями в пользу той или иной модели обусловлен показателями базового интеллекта - имея от 80 до 110 единиц, человек относиться к первой категории. Под этот ценз подпадает 45% населения людей Содружества. Диапазон в 111-140 единиц интеллекта - определяет второй уровень, 45% граждан, от 130 единиц и выше - третий, 10% современников могут гордиться показателем свыше 141 единицы. Именно такое большое количество подданных - более 50%, обладающих базовым порогом интеллекта на так называемом "техническом уровне" и выше, позволило ныне живущим
потомкам Древних людей двигать прогресс во вселенной, строить космические корабли, робототехнику, иметь продвинутую медицину и иные отрасли экономики. Кроме того, у людей с имплантами второго и третьего уровней всегда есть возможность за счет дополнительных блоков на интеллект, память, силу тела увеличить свои физико-интеллектуальные показатели (ФИП) до черты выше инженерного минимума в 180 единиц по первому показателю и до "3+" по физическим кондициям, что соизмеримо с данными бойца-космодесантника. А это, в свою очередь, открывает возможности освоить если не все, то большинство инженерных профессий, часть научных направлений и львиную долю военных специализаций. Существенным недостатком такой нейросети остается возможность противника выводить из строя бойцов посредством электромагнитного излучения или брать рефлексы организма под контроль со стороны подготовленного ментооператора пятого и выше рангов по принятой в Содружестве шкале градации.
        Второй по эффективности выступает нанонейросеть - на основе запрограммированной колонии нанитов, вживляемых в голову человека. Такие сети применяются гражданами от среднего достатка и выше - их стоимость переваливает за сто тысяч кредитов и доходит до нескольких миллионов, в зависимости от свежести модели и числа показателей прироста. Всего насчитывается десять уровней, каждый из которых соответствует количеству дополнительных специализированных блоков-имплантов, устанавливаемых совместно с нейросетью. Такие блоки, в свою очередь, позволяют быстрее достигать профессиональных вершин в конкретных, заранее выбранных специальностях. Например, боевой пилот имеет нанонейросеть третьего и выше уровня сложности стоимостью от двухсот тысяч кредитов и минимальный набор дополнительных имплантов: на скорость реакции и расчетный центр - не менее пятидесяти тысяч каждый, плюс блок регенерации тела - от тридцати. Все эти приобретения, как для военнослужащего, устанавливаются за счет бюджета армии или полиции, но могут быть дополнены или заменены на более продвинутые модели с помощью капиталовложений самого
кандидата. Такое предложение делает привлекательным службу в силовых структурах для рекрутов, ибо по истечении минимальных десяти лет службы позволяет иметь у себя в голове неплохой набор имплантов и освоенную профессию - техник, медоператор, пилот, инженер, аналитик, управленец. На нанонейросеть не влияет ЭМИ воздействие, но ее можно вывести из строя распылением в воздух вирусов на основе тех же нанитов, которые проникают в тело воздушно-капельным путем и прекращают работу импланта. Блокировать деятельность подобной сети могут и ментооператоры, но только высокого ранга - от седьмого по максимальный десятый. Имеются данные, что концентрация существ с такими показателями на все расы Содружества не превышает 1%, а конкретно у людей и вовсе не более 0,5%.
        Более высокую по приоритету третью ступень занимает бионейросеть - доступная на данный момент, как правило, для представителей высшей администрации и богатых людей Содружества. Ее стоимость стартует от десяти миллионов кредитов. Бионейросеть выращивают из клеток мозга человека на протяжении трехсот шестидесяти дней. Как я уже догадывался, в основе лежит одна из "детских" моделей предтеч, технология которой была обнаружена современниками около двухсот лет назад. По информации с Галанета аграфам удалось найти часть неразрушенной лаборатории предков и восстановить технологическую цепочку создания похожей нейросети. Каждый дополнительный блок-имплант - на реакцию, память, регенерацию, ментоблок и другие составляющие, которых всего десять, устанавливаются по схеме аналогичной наноимплантам и выращиваются отдельно, независимо друг от друга сто двадцать дней. Вывести данную нейросеть, оснащенную ментальной защитой, из строя предыдущими методами считается невозможным, ее клетки - часть вашего собственного мозга и это дополнительно усиливает устойчивость против ментооператоров даже высшего десятого ранга,
но на практике единичные случаи существуют. Экспериментально подтвердилось, что воздействие напрямую зависит от расстояния между противниками и в этом случае составляет не больше пяти-семи метров.
        Быстрота обучения обуславливается величинами интеллекта и скоростью восприятия информации, но и качественная нейросеть добавляет свою лепту в этот процесс. Усредненные данные второго из указанных показателей в выборке для взрослого человека Содружества находятся на отметке 2,5, хотя встречаются индивидуумы среди ученых, имеющие порог базового интеллекта на уровне 220 и с коэффициентом восприятия на уровне 6 единиц.


        - Что ж ребята, предлагаю прогуляться в филиал компании "Нейросеть". Пройти тесты и медицинское освидетельствование тебе Мирана, и уже всем вместе посмотреть предложения по моделям имплантов.
        В офисе "Нейросети" нас расположили с удобствами. Мне с Ноеном дали каталог по современным девайсам, а Мирану пригласили пройти тест на показатели интеллекта и восприятия, а также необходимые врачебные процедуры. Спустя некоторое время я заметил, как Ноен заерзал по креслу, а его глаза выдавали очень взволнованное состояние. Обратив внимание на раздел каталога, который подробно изучает юноша, я понял, что он мечтает о нанонейросети пятого уровня сложности, стоимостью пятьсот тысяч кредитов. Заинтересовавшая его модель обеспечивает дополнительный прирост интеллекта в 14% к базовому и сразу открывает перед ним инженерные специальности, хотя и не является потолком из линейки доступных.
        - Почему "нано", а не "био"? - я решил проверить парня своим вопросом, задав его в виде теста на жадность.
        - Такая нейросеть запредельно дорога, чтобы отработать ее - может попросту не хватить и полжизни. Я и модель "нано", откровенно говоря, не тяну, а рассматриваю лишь как последующий шаг.
        - Я понял тебя Ноен и предлагаю следующий вариант - сейчас подписываем с тобой договор о найме в мою команду без сроков ограничения и с ежегодной выплатой в размере трехсот тысяч кредитов, третья часть из которых будет отчисляться тебе на счет, а остальные - в качестве погашения долга по вложениям. Исходя из этого расчета, предлагаю поставить самый лучший вариант нанонейросети из бюджетных, а именно седьмого уровня, с приростом по интеллекту 17%, и стоимостью семьсот тысяч кредитов, а специализированные импланты - чуть позже, после получения первых доходов. У меня множество планов по развитию своей команды, так как зарабатывать планирую на всем, что подвернется под руку - добыча руды, наемничество, контрабанда, перевозка грузов, оказание услуг инженера и техника, в общем, думаю, помощник в этом деле очень пригодиться.
        - А что с Мираной? - такое предложение открывало, что называется, путь к мечте, но если ценой этому будет ущемление возможностей сестры - то парень твердо решил отказаться от столь заманчивого подарка судьбы.
        - И медик нам в команде тоже не помешает, а сеть ей подберем того же уровня после определения индивидуальных показателей, - мой ответ явно облегчил моральные страдания юноши.
        В этот момент в нашу комнату вышли вся раскрасневшаяся Мирана и не менее взволнованный менеджер "Нейросети".
        - Что случилось? Ты опечалена своими данными или обнаружились какие-то проблемы по врачебной части? - первым задал вопросы брат девушки.
        Но менеджер "Нейросети" ответил раньше:
        - У нее высокий показатель интеллекта - 177 единиц и восприятие на отметке 3,1 при неполных восемнадцати годах от даты рождения. К тому же, анализ крови показал, что она на четверть метаморф, а, как вы знаете, согласно директиве Содружества, мы обязаны сообщить об этом факте администрации станции и в центральный офис нашей компании. Я попытался успокоить девушку, ведь ей ничего не грозит, и таким людям обычно предлагают государственную высокооплачиваемую службу, но она даже не хочет слушать предложенные варианты. Может вам удастся каким либо образом повлиять на выбор родственницы в пользу работы на силовые структуры империи Аратан. Поверьте, это будет для нее наиболее дорогостоящий и более безопасный контракт.
        "- Вот так сюрприз, - подумал я. - Значит, у ребят были разные матери, а отец, вероятно, скрывал эту тайну даже от них самих. Для меня же эта девушка - первый метаморф, которого случайное стечение обстоятельств толкает в команду, и не использовать такой шанс будет, по меньшей мере, глупо. Но как же выпутаться из спора с администрацией компании, по всему видно, что они вцепились в Мирану, как клещ в жертву..."
        Пока я с Ноеном пребывал в раздумьях, а клерк ожидал положительного для себя развития событий, виновница сама решила ситуацию в нашу пользу:
        - Я, Мирана Вишо, по собственному желанию и без принуждения, в присутствии служащего компании "Нейросеть", и, как свободный от гражданства индивидуум, заявляю "под протокол" ИскИна данного учреждения, что передаю права распоряжаться своей судьбой до момента совершеннолетия моему опекуну Тэву Динаро, - громко и быстро выпалила девушка стандартную для таких случаев формулировку и перевела взгляд с мольбой о помощи в мою сторону.
        - Заявление зафиксировано! - во всеуслышание прозвучал голос управляющего умника из динамиков в зале.
        На долю секунды я опешил, не ожидая столь стремительных событий, а затем стал произносить ответную фразу, наблюдая облегчение в глазах красавицы сестры и ее брата:
        - Я, Тэв Динаро, подданный Аратанской империи, "под протокол" и в присутствии официальных лиц компании "Нейросеть" заявляю о согласии стать опекуном над Мираной Вишо до ее совершеннолетия, не препятствуя последующему выбору!
        Клерка корпорации это событие сильно расстроило, он хотел сам уговорить перспективную девицу через представительство любой из держав по ее выбору оформить подданство, что для него лично сулило солидную премию. При такой протекции со стороны любого человека за индивидуума, на четверть метаморфа, того ждала премия в сто тысяч кредитов, а если бы прошение касалось существа с концентрацией крови перевертыша в 50% - плата составляла уже один миллион. И уж совсем фантастично выглядела сумма вознаграждения в десять миллионов - за человека соответствующего предкам на 100%.
        Я быстро обсудил с Мираной вариант нанонейросети, и, хотя она не видела необходимости покупать дорогой имплант для профессии врача, мне удалось убедить ее остановиться на варианте, аналогичном брату. Основным аргументом послужило то, что кроме применения медицинских практик предполагается изучение дополнительных гражданских и военных специальностей, потому что мне нужны очень умелые помощники.
        Вживление нейросетей ребятам прошло в течение часа, а уже на выходе нас ждал курьер, через которого мне передали приглашение явиться к первому помощнику администратора станции.
        Встречу с высокопоставленным чиновником, а рандеву мне назначил заместитель управляющего, я не стал откладывать и уже через двадцать минут сидел напротив Ская Рудеву. Этот человек представлял собой полноватого с залысинами мужчину по виду лет пятидесяти и имел привычку своим видом и манерами подавлять собеседника, всячески подчеркивая, кто здесь главный начальник. Но со мной этот номер не прошел, я молча уставился ему прямо в лицо и стал ждать первой реплики, в мыслях удивляясь тому, что он не корректирует свою внешность с помощью медицины, явно обладая материальными возможностями для подобного.
        - Тэв Динаро, мне сообщили, что вы официально стали опекуном над девушкой по имени Мирана Вишо и внесли залог за ее брата Ноена - надменным тоном заявил хозяин кабинета.
        - Да, это так, - на моем лице не дрогнул ни один мускул, а поверхностное ментосканирование собеседника передало чувство брезгливости и алчности по отношению к собеседнику.
        - Я уполномочен заявить, что Вольные Баронства, как никто другой, заинтересованы в найме людей-метаморфов и хочу предложить вам переуступить свои права по опеке над девушкой непосредственно мне за один миллион кредитов. Думаю, такая сумма более чем достаточна для человека вашей профессии и статуса. В противном случае моим людям совсем не составит трудностей усложнить вам жизнь на территории не только "Пранто 1", а и всех Вольных Баронств.
        Мое выражение лица на все сто уверенного в себе человека, никак не реагирующего на давление администратора, все больше распыляло в его глазах признаки раздражения и ненависти. Я же, анализируя происходящее и посматривая по сторонам, уже понял, что запись в этом кабинете блокируется, а сам чиновник, упивающийся собственной властью и безнаказанностью, не боится открыто угрожать посетителю. Поэтому мой ответ был достаточно сдержан:
        - Я услышал ваше предложение и обязательно обговорю его с Мираной Вишо, а также ее братом. Результаты сообщу в виде официального письма чуть позже.
        - Даю вам три дня, Тэв Динаро, на уговоры девчонки, и помните, у нас "руки длинные", - чиновник всем своим видом дал понять, что разговор окончен и отказа от сделанного мне предложения он не потерпит.
        По пути в ангар я мысленно подводил итоги своего пребывания на "Пранто 1". Отдавать Мирану нельзя, да и мелькать перед профсоюзными деятелями лишний раз тоже не стоит, значит нужно как можно скорее покинуть станцию. Деньги у меня еще есть, поэтому ребятам можно докупить еще по паре информационных пакетов со знаниями: для начала парню подойдут "Пилот средних кораблей 5" и "Техник 5", а девушке - "Медик 5" и "Управленец 5".
        Пришлось опять ненадолго заглянуть в филиал "Нейросети", а по приходу в свой ангар я вручил ребятам купленные чипы и предложил обсудить наши дальнейшие планы вне пределов "Пранто 1". Услышав об ультиматуме одного из чиновников администрации станции, Мирана тут же взяла слово и попросила прощения за свои действия:
        - Я знаю от матери насколько сложно быть носителем крови метаморфа и понимаю, что обрекла вас, Тэв, на дополнительные сложности. Но моя интуиция подсказала, что доверив свою судьбу именно вам, меня ждет более счастливое будущее. Собственную принадлежность к перевертышам я с родителем вынужденно скрывала от всех, даже от Ноена, но при установке нейросети этот факт все равно неизбежно был бы обнаружен. Да, у нас с братом разные матери и один общий отец, и я прошу вас, мужчины, не обижаться на меня за то, что не открылась раньше, такова судьба каждого метаморфа, потому что угроза со стороны старших рас ставит под сомнение выживание всех носителей крови перевертышей.
        Конечно, мы простили Мирану, она действительно была очень обаятельна и открыта перед нами, а интуиция и ментосканирование мыслей подтверждали ее искренность и желание загладить вину.
        По поводу наших планов - все единогласно решили с самого утра покинуть "Пранто1" и перебраться на станцию "Надир", расположенную через несколько систем. Обозначенное пристанище больше по размерам и населению, что на наш взгляд является наиболее перспективным с точки зрения начинающих бизнесменов.
        Чуть позже, когда я остался один, девушка постучалась в дверь и попросила разрешения войти в мою каюту.
        - Что случилось, Мирана? - уточнил я, впуская ее в помещение.
        - Тэв, простите меня за нескромность и не подумайте ничего лишнего, но я хотела бы поцеловать вас, как нашего с братом спасителя и благодетеля.
        Юная красавица от матери знала, что слюна метаморфа действует как афродизиак высокой концентрации и околдовывает противоположный пол любовными чарами. Она чувствовала, что ее влечет к этому человеку и решилась привязать к себе, как дополнительную страховку своей судьбы рядом с ним. Вот он, самый опасный момент, когда понравившийся ей мужчина может отвергнуть поцелуй, но надежды на природную красоту и искренность чувств оправдались - Тэв принял ее уста своими. И, буквально через несколько секунд, ее тело испытало огромное возбуждение, а внизу живота вспыхнул настоящий вулкан желания. Мирана лишь усилием воли смогла взять себя в руки, вспомнив легенды рода и прекрасно осознавая, что перед ней метаморф с более чистой кровью, чем у нее.
        Эта информация была тут же прочитана мною из головы девушки и полностью удовлетворила мое любопытство.
        - Прошу вас, господин, принять мою вассальную клятву! - произнесла Мирана, одновременно опускаясь на колени. - Отныне моя жизнь, тело и все имущество принадлежит вам! - склонила голову красавица одновременно с произнесенными словами.
        Я не стал отговаривать ее и колебаться, так как моя тайна тоже была раскрыта, а стирать девушке память в качестве иного выхода из ситуации не хотелось.
        - Я, Влад Север, принимаю вассальную клятву Мираны Вишо, - одновременно с репликой мой внешний вид изменился на природный, нож в руке надрезал палец, а девушка слизнула поднесенную к ее лицу каплю крови. - Обещаю с достоинством исполнять долг господина и не причинять по отношению к своему вассалу действий и помыслов, порочащих честь и свободу, - фразы сами сложились в обет и полностью отражали мое отношение к происходящему.


        Мирана шла в свою каюту полностью счастливая, она встретила мужчину-метаморфа, который сильнее ее по крови, а увидев его истинный облик - уже мечтала о любви и общих детях с ним. Такие инстинкты заложила ей мать, тоже носительница генов перевертышей. И пусть близости между ними пока не было, девушка ни на секунду не сомневалась, что любыми путями добьется расположения господина к себе.
        Как ни странно, уже на следующий день наш корабль выпустили со станции без задержек, и, кажется, я догадывался о причинах такого беспрепятственного отбытия, скорее всего нас уже ждали в пути, перейдя от угроз к делу...


        ГЛАВА 8.
        ... Диви Агрива служил в качестве первого помощника у капитана боевого крейсера по кличке Боров уже три года. Почему-то именно сейчас он интуитивно ощущал приближающиеся неприятности. За годы службы в космодесанте Агарской империи он научился доверять своему чутью всецело и несколько раз попытался убедить командира не оставлять значительную часть команды на станции. Старый пират собирался напасть на злосчастный корабль шахтера Тэва Динаро и уничтожить его хозяина, которого они давно уже считали покойником. Но, перед этим, Боров высадил практически всех бойцов, а если точнее - тридцать одного члена команды на станции "Верная", оставив на борту лишь пятерку приближенных и его, первого помощника, очевидно, как самого опытного в подобных операциях.
        - Что происходит, капитан? - буквально зашипел со злостью Агрива, вдыхая воздух на полную грудь, что обещало продолжительную тираду из ругательств минимум на пять минут.
        - Успокойся, Диви! У нас боевой крейсер-рейдер, семь человек команды и поддержка из пяти роботов. Мы справимся с десятком шахтеров, а не то что с одним, даже учитывая его военное прошлое, - с ленцой заявил Боров своему первому помощнику.
        - Я нутром чувствую большие проблемы, капитан! Зачем так рисковать, уменьшая состав команды, тем более, что первая попытка навсегда покончить с этим парнем не удалась? - настрой главаря и уверенность убедили выслушать того до конца, прежде чем выражать свои претензии.
        - Диви, я знаю, что на Агарскую разведку работаешь не только ты, но и часть оставшихся бойцов. Не дергайся так и опусти оружие. Я ничего не имею против силовиков империи, и понимаю, что без их поддержки и оборудования давно бы был уничтожен. Но есть на том кораблике еще один приз, который я готов разделить с тобой лично, так как ты достойно служишь у меня не первый год, но не с разведкой империи. Буквально вчера вечером мне пришло сообщение, что на борту присутствуют еще два человека. Это мальчишка восемнадцати лет с высоким уровнем интеллекта 170 единиц без учета сетки, что для нас означает раб, стоимостью не меньше полумиллиона кредитов. И главный приз - красивая девушка семнадцати лет, с показателем разумности 177, да еще и на четверть метаморф - а это невольница стоимостью уже от трех лямов. Теперь еще добавь цену, которую мы сможем выручить за трофейный корабль - по моим прикидкам где-то приблизительно на уровне еще четырех миллионов - и тебе сразу станет понятна причина моих действий в отношении остальных членов команды, накануне дележа предстоящих барышей. Чиновник с Баронств, не доверять
которому нет причин, сообщил о пассажирах неспроста. Он хочет забрать весь приз себе, но нам никто не мешает задвинуть ему ложь об участии в деле разведки империи, что ляжет на твои плечи, как представителя силовиков, и отдать отступные, скажем, в один миллион кредитов. Что скажешь, первый помощник Агрива, или мне обращаться к тебе по званию? Я доходчиво разжевал суть сложившейся ситуации?
        - Согласен, куш солидный. Но пообещай мне, старый пройдоха, что на абордаж пойдут все пять роботов и бойцы, оставшейся у нас в распоряжении команды. Этот выкидыш бездны, имеющий вид обычного шахтера, в прошлый раз уложил двух "Телохранителей", а это значит, что его боевая подготовка, как минимум, не уступит моей. И если бы не твоя паранойя насчет патруля - мы бы выковыряли его из астероидного потока еще в прошлый раз, и уже давно забыли о потраченных деньгах за трофеи.
        - Спорить с тобой не стану, я планировал забрать его корабль через три недели, но не судьба, он оказался невероятно живуч и удачлив. Однако, как указывает провидение, так даже лучше, мы бы тогда не смогли рассчитывать на довесок из двух дорогостоящих рабов. Даже не представляю, где обычный шахтер смог откопать их, и какие планы вынашивает. Ладно-ладно, не заводись, больше вспоминать не буду, операцией командуешь ты, я останусь на крейсере на случай необходимости стрельбы с дистанции. И постарайтесь всех взять живьем, будет с кем развлечься и кого распустить на лоскуты...


        ...Встреча пиратского судна капитана Борова под названием "Похотливая Шлюха" с нашим крейсером "Жнец" произошла через пять систем от "Пранто1" в сторону населенной планеты Баронств и одноименной станции "Надир".
        Как и в первый раз все началось с угроз.
        - Эй, сын шлюхи и ублюдка шахтера, быстро открыл шлюз и принял досмотровую команду на борт! И тогда твоя смерть будет быстрой, - предложил мне главарь пиратов, увидев перед собой образ Динаро сразу при включении двусторонней видеосвязи.
        - Хрена вы получите, суки, а не комиссарского тела! - очень хотелось ответить знаменитой фразой из популярного фильма, но корсары космоса его явно не смотрели, поэтому фразу пришлось укоротить.
        Смысла некоторых слов шахтера пираты не поняли, но это было уже неважно, все равно планировалась атака без пощады к последнему.
        - Спокойно, мальчики, никто не ожидал от этого живучего добытчика руды свободного доступа на борт. У него нет внешних орудий, он даже не смог починить свою слабую пукалку. Диви, командуй абордажем, - прорычал Боров, усаживаясь в кресло пилота и касаясь рукой панели стрелка в рубке.
        Напряжение в груди Агривы все нарастало: "Как не крути, но не может этот шахтер после первого нападения так беспечно относится к опасности, даже внешнее орудие не заменил" - подумал Диви, и уже вслух высказал предостережение.
        - Что-то тут не так, ребята, всем быть предельно собранными, вперед пускаем роботов. Генд, ты старший в своей тройке, на тебе еще три железных бойца и задача - отключение реактора до момента подрыва. Я же со своей тройкой возьму двух "Телохранителей" и пойду к рубке, на мне шахтер и ИскИн корабля! Повторяю, Динаро можно в расход, но лучше перед этим допросить, а двух подростков - не трогать! Всем все ясно? - и дождавшись слаженных кивков двух групп бойцов, продолжил: - Тогда вперед, чертовы отродья, связь через каждые двадцать минут!
        Спустя отведенное командиром время, Генд доложил о потерях - все три робота выведены из строя - двое упали в какие-то ямы и пропали из виду, третий поврежден потолочной турелью, которой по проекту тут быть не должно. Среди тройки подручных бойцов один убит, второй тяжело ранен - они наткнулись на странную конструкцию из бронелистов. Внутри сплошной стены виднелась прорезь в виде креста, через которую вылетали снаряды от крупнокалиберной роторной турели, поразить подобную установку в ответ они не смогли, требовалось оружие, посерьезней их ручных плазмометов.
        - Бездна! Я предупреждал!.. Возвращайтесь назад к боту, операция провалилась! Докричаться до Борова и запросить поддержку огнем невозможно, кто-то блокирует всю связь! - в ответ на доклад проорал Диви приказ для Генда.
        У его тройки в результате скоротечного боя тоже были потери - двух роботов и одного подчиненного расстрелял "Абордажник". "И откуда здесь этот монстр, их не поступало в продажу в ближайших пятидесяти системах уже больше полугода" - это были последние мысли Диви, неожиданно его с напарником вдруг захлестнули упавшие с потолка сети, а какие-то маленькие механические паучки буквально вмиг воткнули в подмышку - самое слабое место в боевых скафандрах - что-то острое, обрывая сознание...


        ...Через сорок минут Боров на борту "Похотливой Шлюхи", так он называл свой крейсер и всех женщин при встрече, зафиксировал стыковку штурмового бота. Сканирование показало наличие двух живых людей на борту. На всякий случай, проверив свой плазмомет, капитан запросил видеосвязь с прибывшими:
        - Докладывайте, как все прошло? И что с трофеями?
        - Все отлично, капитан, - ответил Диви, а на заднем плане в кресле пилота виднелся Генд, - шахтер сильно ранен и находится в рубке, а подростки заперты в каюте. Есть возможность выбить из Динаро коды доступа к бортовому умнику и узнать потайные места на корабле, это значительно облегчит нам освоение трофеев.
        - Хорошо, надеюсь, девку никто не трогал? - и получив кивок в ответ, Боров продолжил: -Ждите меня на боте, сейчас буду, - капитан отдал приказ и уже по внутренней связи огласил указание ИскИну боевого крейсера никого кроме себя не пускать, на случай возможного захвата власти со стороны Диви или иного члена экипажа.
        До борта шахтерского судна добрались быстро и только ступили в шлюз - капитан, что называется, спинным мозгом почувствовал неладное, но было уже поздно - ментальный удар швырнул его на пол, а подоспевший легкий робот отобрал все оружие и замкнул руки силовыми наручниками: "Это конец!" - понял пират, почему-то даже мысли об ином итоге не возникало.
        Спустя два часа в рубку пиратского рейдера вошел капитан Боров и, разблокировав ИскИн, велел обнулить коды доступа, а еще через десять минут корабль корсаров уже принадлежал Тэву Динаро, по праву трофея, взятого в бою.


        Изучая покои главаря джентльменов удачи на своем новом крейсере-рейдере седьмого поколения Агарской постройки, я вспоминал прошедший день.
        Пираты нас ждали там, где и предполагалось, а произнесенный ультиматум "сдаться" вполне стандартно вписывался в модель поведения с их стороны. Затем последовал абордаж, хотя из головы первого помощника капитана Борова немного позже я почерпнул сведения, что их все-таки насторожило отсутствие пушки у моего корабля. Этот факт натолкнул сообразительного бандита на мысль о возможной ловушке и чуть не сыграл со мной злую шутку, ведь никто не мешал им наступить своей жадности на горло и, расстреляв шахтерское судно с безопасной дистанции, выловить бездыханное тело Тева Динаро в вакууме для подтверждения результата заказа. Значит, мне заметка на будущее - таких мелочей при планировании последующих операций быть не должно. При помощи оборудования "Ската" я смог заблокировать связь абордажных команд с крейсером-носителем, что и явилось ключевым моментом всего боя. С первой группой роботов разобрались ловушки, установленные еще на форпосте предков - два угодили в своеобразные "волчьи ямы", только внизу их ждали не острые колья, а жидкий материал для выполнения фигурных металлических форм. В момент
разгерметизации емкости произошло мгновенное затвердевание вещества, растворить которое можно только с помощью другого химиката. Механические бойцы, ограниченные краями ловушки, и так были практически блокированы, а в нашем случае представляли собой монолитные куски затвердевшей субстанции и сейчас с ними возился Ноен. Коды доступа к внутренним ИскИнам уже извлечены из голов капитана и его помощника, облегчая задачу дешифровщику. Еще одного робота вывела из строя малая потолочная турель, он тоже подлежит ремонту, если использовать запчасти от аналогов со второй группы, уничтоженной трехтонным подвижным монстром. Этого бойца я приобрел в ходе спора на количество выпитого алкоголя, и он сегодня четко показал разницу в классе между "Телохранителем" и "Абордажником" - при прямом противостоянии, по статистике, размен был пять к одному в пользу второго. С живой силой противника мне просто повезло - из-за своей алчности главарь пиратов высадил почти всю команду крейсера на станции, в противном случае я рассчитывал минимум на две волны нападавших и имел еще запасной вариант - убраться с корабля-шахтера вместе
с подростками на "Скате", подорвав реактор судна. Но произошло все намного проще, чем я ожидал - жадный предводитель корсаров в результате ментального воздействия отдал мне собственный крейсер и доступ к корабельному сейфу. Еще из знаний Борова и Агривы выплыла целая цепочка данных о связях пиратов с разведкой Агарской империи, о контрактах в пользу некоторых чиновников Вольных Баронств, о трофеях и тайниках бандитов на одном из астероидов и о контактах с другими разбойниками и контрабандистами, включая оговоренные позывные и условные знаки.
        Очередной мой трофей, захваченный военной хитростью в последнем сражении, представляет собой средний крейсер-рейдер седьмого поколения с внешними габаритами - двести метров в длину и по шестьдесят в ширину и высоту, постройки верфи Агарской империи. На территории фронтира более современные боевые единицы встречались лишь в составе флотов империй и, как правило, во время боевых действий. Каждое последующее поколение кораблей и техники минимум на десять процентов превышает предыдущее по характеристикам и эффективности, этот ценз соблюдался по всему Содружеству и попавший в мои руки трофей не стал исключением. Внешне крейсер очень напоминает земную акулу с торчащими по бортам турелями и антеннами, а снизу и сверху имеет несколько пусковых установок для ракет. Подобный тип кораблей, по данным ИскИна, имеет славу удачной модели в своей линейке и предназначен для самостоятельных рейдов по тылам противника, потому что может похвастаться приличной для аналогичного класса скоростью, дальностью прыжков до девяти систем за раз и запасом хода в десять таких перемещений. Основные позиции вооружения и
оборудования таковы:
        * ракетная установка на 50 ракет дальнего действия для поражения кораблей среднего и тяжелого класса и 50 противоракет для сбивания боеголовок противника и заградительного залпа по дронам;
        * по 12 плазменных и роторных внешних пушек распределенных по всему корпусу равномерно, которые используются по штурмовикам и корветам врага;
        * 12 внутренних роторных турелей, размещенных по внутренним переходам и перед наиболее важными узлами корабля - рубка, реакторный отсек, оружейная;
        * установка электромагнитного излучения (ЭМИ) - для подавления систем прицеливания и электронных мозгов дронов и абордажных роботов противника;
        * система активной маскировки четвертого класса, которая позволяет скрыть неподвижный корабль от всех судов с первого до шестого поколения включительно;
        * шахты для дронов, двух звеньев по три крыла, правда, у пиратов летающие роботы отсутствовали;
        * места в трюме технологического размещения для двух бронированных ботов, с помощью которых при штурмах в борту противника пробивается брешь и доставляется по двадцать десантников в команде с пятью роботами класса "Абордажник", но в наличии имелся только один подобный кораблик;
        * две медицинских капсулы "Медицина 4", четвертого поколения производства Агарской империи.
        Роботы "Абордажники", которых я в шутку иногда называл монстрами, и дроны у бандитов встречались очень редко, и тому имелись вполне весомые причины - дело в том, что военные не хотели нести потери при возможных боевых столкновениях с пиратами, когда правительством той или иной страны объявлялись рейды зачистки. Поэтому списанные флотские единицы продавали в неполной комплектации, а по-другому приобрести любое смертоносное оборудование, так сказать, минуя силовые ведомства, не представлялось возможным. Был еще вариант разрабатывать конструкции оружия самостоятельно, но, как правило, столь масштабные проекты могли осилить лишь корпорации.
        Боров смог где-то купить семь роботов "Телохранителей 3", двоих из которых потеряли ранее, при первой атаке на Тэва, а пятерых оставшихся - в ходе повторного захвата уже моего шахтерского судна. Трофейный рейдер уступал своим современным одноклассникам восьмого-двенадцатого поколений и более крупным моделям кораблей в виде тяжелых крейсеров и линкоров, правда, от множества из них он мог банально удрать, не встревая в прямое противостояние, а малых судов для равенства сил в противостоянии требовалось не меньше четырех-пяти единиц. Внутреннее пространство рассчитывалось на штат из пятидесяти членов экипажа - капитан, первый и второй пилоты, медик, три техника, оператор ЭМИ систем, два стрелка, запускающих с пульта ракетные боеголовки и сорок десантников-абордажников. Квалифицированные военные кадры не часто покидали территорию родных империй, а уж встретить полный комплект бойцов на одном корабле, не принадлежащему флоту или корпорации - случалось крайне редко. Подобное происходило, как правило, если в роли наемника выступал кто-то из бывших авторитетных силовиков, группируя вокруг себя мелкие
отряды сослуживцев. Команда пирата Борова насчитывала тридцать восемь человек - капитан и Генд пилотировали крейсер, а последний еще и управлял ботом, присутствовал медик, два техника, специалист-самоучка ЭМИ систем и тридцать два десантника во главе с первым помощником, он же офицер разведки Агарской империи Диви Агрива.
        - Капитан Тэв, - вышел на связь Ноен, - я закончил возиться с "Телохранителями". Теперь у нас в наличии четыре робота полностью в рабочем состоянии, а три оставшихся требуют ремонта и замены комплектующих. Трупы пиратов раздеты и сброшены в космос, а я собираюсь продолжить наводить порядок в помещениях шахтерского корабля. Когда ждать вашего с Мираной возвращения на "Жнец"?
        - Мы еще продолжим изучать внутренние помещения боевого трофея и появимся у тебя, думаю, часа через три, как раз к ужину, - ответил я юноше и услышал приближающиеся шаги девушки.
        Мирана просто боготворила капитана Влада, влюбившись в него, как говорится, по уши, и ничуть не скрывала этого. Девушка уже несколько дней подряд добивалась близости с ним, правда пока втайне от Ноена, оставаясь наедине с мужчиной своей мечты. Влад не отвергал ее, отвечая на поцелуи, но дальше дело не шло, все время что-то мешало - то он был занят пилотированием, потом подготовкой к атаке пиратов, боем и разбором трофеев последних три дня. Сегодня Мирана специально напросилась к нему в напарницы на борт пиратского крейсера под предлогом изучения медицинского отсека, так как хотела вновь поговорить наедине.
        - Влад, я тебе совсем не нравлюсь? - прямо смотря мне в лицо спросила Мирана, застав в рубке при изучении информации с ИскИна рейдера.
        Когда дама произносит такие слова - это однозначный сигнал мужчине, что впереди его ждет сексуальный марафон, и, услышав сказанное в свой адрес, я на миг залюбовался ею. Передо мной стояла молодая и очень красивая девушка, невысокого, чуть более полутора метра, роста. Плечи Мираны обрамляли густые и длинные, до самой поясницы, волосы блондинки. Глаза обычно серые, но при возбуждении или сильном раздражении они превращались в темно-синие. Разрез этих, надо сказать довольно больших, зеркал души, напоминал миндалевидную форму, что только дополняло круглое личико и аккуратный, слегка вздернутый вверх, носик, а губки, немного припухшие и красноватые при возбуждении, смотрелись нарядным бантиком. Фигура девушки на семнадцать лет была развита очень гармонично и своими изгибами напоминала земной музыкальный инструмент. Выделялись также красивая шея, нежные изящные ручки и молодая грудь торчком, примерно между вторым и третьим размером, а дополняли картину неширокие бедра, красиво оттопыренная назад попа и ровные, стройные ноги. При этом красавица ни разу не корректировала свою внешность с помощью
медкапсул, и лишь иногда, благодаря свойствам метаморфизма, чуть-чуть меняла черты лица и очертания фигуры - грудь и попку, дразня меня и подстраиваясь под одежду для большей сексуальности.
        - Мирана, я же твой поручитель и командир, - попытался возразить я, улыбаясь одними глазами жесту "руки в боки" в исполнении молодой девушки. - Кроме того, я не хочу разбивать твое сердце, так как не смогу обещать быть верным и "умереть в один день", - добавил в шутку, не желая при этом обидеть ее чувств ко мне.
        - Влад, я прекрасно знаю, что таких мужчин, как ты, сильных метаморфов, осталось очень мало и они не могут принадлежать одной женщине нашей расы. Эти понятия нам заложены нашими матерями и самой сутью перевертышей. Впрочем, и слабая половина тоже редко выбирает одного спутника в жизни. Также мне понятно, что рожать ребенка пока наше будущее нестабильно и незащищено, в условиях постоянного преследования со стороны разведок разных империй - это, по меньшей мере, рискованно. Однако если положение дел не изменится в ближайший год - я решусь и на этот шаг, потому что мечтаю о дочери и сыне. Но уже сейчас мне не под силу сдерживать гормоны и пламя у себя ниже живота и я прекрасно ощущаю твое ответное возбуждение, Влад. Так позволь же нашей страсти соединиться, а если тебя смущает, как отреагирует брат - то обещаю сама поговорить с Ноеном о сложившейся ситуации. Думаю, он не будет противиться своей сестре.
        - Нет, красавица. Мужчины сами должны разговаривать между собой, ты лишь после, если у него останутся сомнения, подтвердишь, что не против отношений. И еще раз прошу не ревновать меня к другим женщинам, я действительно чувствую, что не могу связать свою судьбу с одной красавицей, и пока мы не переступили черту, честно об этом заявляю...
        Закончить последнюю фразу мне уже не дали - выражая нетерпение, уста девушки впились в мои, а руки обхватили талию. Еще во время разговора я принял облик молодого парня, чье тело унаследовал от предков, отвечая на собственное желание выглядеть в этот момент именно так. Дальше, в ответ на порыв страсти со стороны подруги, ладонь сама направилась между ног Мираны, спровоцировав невольный стон из ее груди. В ответ на ласки глаза красавицы наполнились поволокой желания, а прижатый к моему бедру пах просто обжигал температурой тела. Не в силах больше сдерживаться мы быстро обнажились, но порыв Мираны сразу перейти к активным действиям я остановил, нежно, но настойчиво располагая ее перед собой, временно оккупировав пилотское кресло. Обнимая девушку и исследуя губами изгибы юного тела, я сначала уделил внимание ее плечам и соскам, а затем переместился к коленям и внутренней нежнейшей стороне бедер, заставляя трепетать в ответ каждую клеточку. Постепенно поднимаясь все выше и выше, я с каждым сантиметром ощущал усиливающийся запах женского естества, выделяющего гормон возбуждения, и наслаждался ее
грудным стоном нетерпения. Почувствовав пик, я аккуратно приподнял девушку на руках, меняясь местами, и посадил на свою вздыбленную плоть. Чтобы ей не было дискомфортно, как метаморф, я немного уменьшил размер своего органа в первый момент, и не спешил, давая краткой боли девственницы покинуть навсегда ее тело. Удерживая широкими ладонями нежную попу подруги и таким образом помогая ей двигаться, я довел разгоряченную девушку до взрыва, после которого она буквально обмякла у меня в руках, чуть не теряя сознание. Однако уже через несколько мгновений в глазах Мираны загорелся знакомый блеск желания продолжать, а красивая фигура стала подаваться мне навстречу, заставляя с новой силой раскачиваться наши тела. Второй вершины наслаждения мы достигли вместе спустя некоторое время, что принесло обоим двойное удовлетворение, позволяя до конца ощутить всю полноту пережитых чувств. Мои руки лежали на ее талии, и от душевной гармонии я прикрыл глаза, не мешая юной соблазнительнице обнимать и целовать лицо любовника, как бы в благодарность за нежность и доставленные минуты наслаждения. Ее соски торчком уперлись мне
в грудь, а наши тела продолжали содрогаться в сладострастных судорогах. Как и каждому нормальному мужчине, мне очень хотелось, чтобы первый опыт настоящей любви между нами остался в ее памяти прекрасным воспоминанием...


        Уже через час, приведя себя в порядок, мы возвращались на борт "Жнеца", для обсуждения дальнейших планов нашей небольшой, но дружной команды. Внешность девушки ничем не выдавала произошедшей близости, только темно-синие глаза лучились удовольствием...


        Разговор с ее братом по этому поводу состоялся через два дня.
        - Командир, скажите, что между вами и Мираной происходит, я же вижу, как она на вас смотрит?
        - Ноен, ты уже знаешь, что твоя сестра на четверть метаморф, а скажи, пожалуйста, что тебе известно о людях этой расы?
        - Откровенно говоря, не очень много. Я знаю, что они обладают способностью менять внешность, что являются прямыми потомками Древних людей, и что девушка-метаморф во время сексуальных игр может сделать любого парня своим подневольным, но последнее, думаю, выдумка, - ответил Ноен.
        - Все, что ты перечислил - правда, только не рабом, а безумно влюбленным мужчиной. Кстати, подобными способностями обладают многие красивые женщины, просто представители расы перевертышей обоих полов практически мгновенно и со 100% гарантией. После этого партнер не теряет волю и не ждет от своей возлюбленной приказов, он сам стремиться быть рядом с ней, оберегать и потакать всем ее желаниям.
        - Она приворожила вас, да! - констатировал радостно Ноен. - Мирана всегда добивалась своих желаний, и, думаю, именно поэтому отец старательно оберегал ее от всех посторонних, опасаясь лишнего внимания со стороны мужчин и преждевременных взаимоотношений.
        - Нас с твоей сестрой связывает несколько большее, - произнес я и аккуратно коснулся своей ментальной сферой мыслей парня. В случае негатива с его стороны, я собирался взять разум Ноена под контроль и стереть последнюю часть воспоминаний. На мой взгляд, это лучше, чем скрывать что-либо от своего непосредственного окружения. - Мы были с ней близки, Ноен. Но, поскольку в моих венах течет кровь более сильного представителя расы метаморфов - Мирана признала меня своим господином, а я в ответ принял вассальную присягу твоей сестры, - произнося последнюю фразу, в доказательство своих слов, тело вновь приняло первоначальный облик.
        Парень испытал настоящий шок, а в его голове промелькнул целый рой мыслей - от краткого недовольства моим недоверием к своей персоне и досады, что сам не метаморф, до стойкого желания связать собственную судьбу с нами, как с представителями древнейшей расы, влившись в нашу единую команду.
        - Вот что, Ноен, теперь ты знаешь мою тайну и понимаешь поведение своей сестры. Я же вижу пока только два выхода из наших взаимоотношений - в первом случае мне не составит труда убрать твои воспоминания об этом разговоре в медкапсуле и продолжать трудиться в рамках былых договоренностей. По второму варианту - предлагаю принести вассальную клятву, но учти, назад дороги нет, и это не просто слова. После ритуала присяги ты не сможешь причинить мне вреда, а все твое имущество будет общим с нашей командой. Со своей стороны могу заверить, что ни словом, ни делом не причиню ущерба присягнувшим мне людям и все силы обязуюсь направлять во благо и развитие подданных.
        - Я доверюсь своей интуиции и выбору сестры, проводите необходимый ритуал, командир.
        Несколько капель моей крови, выпитых парнем, подвели итог нашего разговора, а моя команда пополнилась еще одним подданным...


        Пока Ноен доучивал базу по пилотированию средних кораблей, чтобы самостоятельно пилотировать "Жнец", я продолжил вскрывать сейфы и тайники членов команды Борова, дабы быстрее покончить с этим занимательным делом, перед тем как мы уберемся отсюда подальше. Мне совсем не хотелось оставлять крейсер пиратов в этой системе, опасаясь того, что трофей за время нашего отсутствия будет найден кем-то другим, поэтому идея закрепить за юношей шахтерское судно пришлась кстати, как и заранее купленные базы знаний. Пираты редко держали средства на счетах в банке, обычно накопления хранились на обезличенных кристаллах, так более скрытно можно осуществлять свои платежи, но и на дело с собой много денег не брали. Меня, как одиночку, бандиты не воспринимали за серьезного противника, да и повторный заказ приняли в спешке, поэтому в сейфе капитана обнаружились банковские накопители, содержащие более пяти с половиной сотен тысяч кредитов. В логове первого помощника я вскрыл тайник с деньгами на сумму триста сорок тысяч, а во всех остальных каютах удалось найти еще несколько камней малого номинала, содержащих еще чуть
более сотни. Найденные средства я планировал вкладывать в свою команду в виде знаний и оборудования, о чем со временем и уведомил ребят.
        Через двадцать три дня оба наших корабля вынырнули возле астероида, где пираты организовали свой схрон. Найти потайное место удалось довольно быстро, так как мы знали точные координаты, а для других искателей это было бы более чем проблематично. Тайник представлял собой обыкновенный металлический контейнер, в котором находилось оружие в виде запасных пяти наружных и семи внутренних турелей, энергетические стержни для реактора и двигателя, несколько коробок с патронами под роторные турели и небольшой сейф. Содержимое отрытого толстостенного куба меня откровенно порадовало, и даже вышло за рамки ожидаемого. Внутри обнаружились две ровные стопочки банковских кристаллов на сумму пять миллионов кредитов и очень интересный драгоценный камень - алмаз, весом навскидку около семидесяти карат.
        Такие природные минералы ценились не только в ювелирном искусстве, они являлись накопителями маны - магоэнергии для ментооператоров и магов. Из базы знаний Древних по указанной теме выходило, что некоторые планеты содержали магические источники разных стихий, используемые людьми в собственных целях. Иными словами разумные, населявшие подобные миры, создавали школы магии, развивая в себе и учениках способности к манипулированию энергиями. В космическом пространстве подобных источников пока не найдено, как нет того же природного Огня или Водной стихии, поэтому широко развиты только маги Разума, именуемые ментооператорами и использующие собственную энергию или камни-накопители. Свой уровень силы никто из менталистов старается не афишировать, а существующая статистика сообщает лишь общий процент выявленных одаренных представителей у той или иной расы. Наибольшее число таких среди аграфов - потомков эльфов, сполотов - людей-кошек, затем идут дварфы. Люди и орки имеют малую часть магов, богомолы и арахниды подчинены ментально активной главе роя - матке или королеве. Все метаморфы и высшие вампиры
считались природными ментооператорами довольно высокого ранга и с годами в ходе тренировок могли постоянно расширять пределы внутреннего источника и оттачивать степень подготовки. Но сколько их осталось - достоверно не знает никто, основную массу кровососущих уничтожили Древние, а носителей генома перевертышей практически открыто продолжают истреблять аграфы, и отнюдь не жалуют другие расы. Люди, имеющие в своих венах хоть малую часть крови метаморфа, также от природы ментоактивны, и уровень зависит от каждого индивидуально, но с высокой вероятностью они тоже могут постоянно развивать в себе способности к ментооперированию.
        Алмазы и иные природные драгоценные и полудрагоценные камни имеют разную емкость и предрасположенность к магопотокам, но все пригодны в использовании магами, как резервуар для накопления маны. Чтобы избежать потерь магоэнергии, минералы, как правило, подвергают огранке.
        Я решил пока припрятать столь интересную и перспективную находку для себя...


        Еще через неделю мы появились в секторе, где были расположены планета и станция над ней с одноименными названиями - Надир. Здесь мы планировали, в первую очередь, пополнить продовольствие и купить базы знаний для ребят. К тому же еще мне хотелось разобраться с объявленным открытым аукционом, и, при случае, поучаствовать в нем. Это мероприятие было запланировано через две недели и позволяло всем выставлять на торги свой товар в режиме реального времени, если его стоимость равна или превышает сто тысяч кредитов.
        Сделки по продажам, а это, по сути, электронная ярмарка, велись сутки в режиме инкогнито, и при этом освобождались от уплаты каких либо налогов или сборов. Продавец или его представитель по запросу получает карточку-доступ в ячейку или ангар бесплатно и перемещает туда товар на протяжении недели до аукциона или непосредственно во время его проведения. Покупатель же, сидя у себя в номере или на борту космического судна, участвует в торгах дистанционно, подтверждая ставку через свой ИскИн у главного электронного умника станции. При этом обе стороны понимают, что бескорыстных посредников невероятно сложно обмануть, по крайней мере, официальных данных о подобных случаях не зафиксировано. Обмен товара на деньги проводят арбитры путем выдачи права доступа к ячейке хранения или к ангару с искомым объектом. Если я покупаю заявленного в лоте робота - мне сообщают номер хранилища и дают доступ к нему. Далее счастливый обладатель товара должен до конца аукциона проверить соответствие купленного предмета заявленным характеристикам и имеет полное право потребовать возврата средств при несовпадении хоть
каких-либо параметров. Деньги за выбранный лот в виде кристаллов с суммой перемещаются в банковскую ячейку, порядковый номер которой совпадает с цифрами, обозначающими место хранения покупки, а дальше, после подтверждения покупателем сделки, предъявителю выдается доступ к платежным средствам. Таким образом, обе стороны не знают друг друга, открытый аукцион по своей сути позволяет взять максимальную цену, а потребитель, что немаловажно, анонимно может купить любое изделие, даже оружие или иной контрабандный товар. Единственное ограничение - объект продажи не должен числиться в реестре краж. Если Вы не успели заявить о воровстве, а вашу собственность продали - сделка не будет аннулирована. Меня интересовало оружие и роботы. Такие аукционы проводились каждым из баронов по два раза в месяц, собирая вокруг себя участников с ближайших десяти систем, регулярно принося доход от аренды содержателю и поддерживая славу свободной экономической зоны территории фронтира.


        ГЛАВА 9.
        К парковочной орбите станции "Надир" нас конвоировал патруль из трех кораблей. Это являлось обязательной процедурой, если появившееся в зоне радаров судно автоматически не отвечало на запросы, касающиеся регистрации и идентификации собственника. В таком случае, вновь прибывший объект до поры маркировали пиратом и временно содержали под арестом - до момента признания властями нового владельца в лице завоевателя трофея или отъема судна в пользу администрации в случае отклонения от законодательных норм. После чего ставилась отметка в реестре станции, а бортовой ИскИн получал новые идентификационные коды для опознания. Если факт законного или боевого приобретения не подтверждался - корабль автоматически выставляли на продажу через аукцион, а его команду ждал суд.
        Следователь со станции задал нам несколько уточняющих вопросов и потребовал данные с ИскИнов "Жнеца" и корабля-пирата. Я спокойно предоставил необходимый доступ, так как на них не было сведений о моих перевоплощениях и "дружеских" беседах с главарями нападавших. С помощью дешифратора и благодаря освоенным в центре подготовки предков навыкам ненужная для чужих глаз информация была заблаговременно успешно удалена. Наличие пробелов в записях я пояснил следователю периодическими отключениями электронных умников посредством ЭМИ атак самими пиратами при захвате, в том числе для того, чтобы скрыть следы своего преступления. Вмешательств со стороны хакеров в программные установки ИскИнов дознаватель не обнаружил, поэтому принял нашу версию за правду. Видеоотчет о телах бандитов, выброшенных в космос, принес нам пятьсот шестьдесят две тысячи кредитов - как награду за их уничтожение. За простого пирата давали от пяти до десяти тысяч премиальных, а за помощника и капитана из списка разыскиваемых - от пятидесяти до миллиона. Уже через два часа я, а точнее Тэв Динаро, числился в реестре собственником
крейсера-рейдера под названием "Акула".
        В офисе компании "Нейросеть" мы, вместе с Мираной, приобрели необходимое количество пакетов знаний пятого-шестого уровня сложности для них с братом - пять баз по медицине и медоборудованию для девушки и семь по техническим и инженерным специальностям для Ноена. Наша покупка потянула на один миллион кредитов, но я очень четко понимал, что в скором времени упомянутые затраты себя оправдают.
        Молодая леди выглядела счастливой - ее мечты о профессии начали сбываться, а задумчивый вид говорил о создании новых, пока виртуальных, планов на будущее.
        - Командир, мне не терпится обрадовать Ноена, пойдемте же быстрей в наш ангар, - хватая за руку, Мирана буквально потащила меня за собой, словно маленькая капризная девочка, решившая похвастаться перед окружающими купленными новыми игрушками.
        Приняв ее игру, на краткий миг я отвлекся, да и мой ментосканер не сигнализировал о негативе от окружающих, как вдруг мозг взорвался болью, а сознание на несколько секунд померкло...
        Очнулся уже связанным по рукам и ногам, да еще и обернутый мешковиной. Меня перемещали какие-то люди, негромко переговариваясь между собой, а навстречу им, судя по обращению, вышел третий. Не открывая глаз и не выдавая бодрствующего вида, я прислушался к их диалогу:
        - Лав, как все прошло?
        - В лучшем виде, командир. Выстрел военным парализатором - и обе "обезьянки" без сознания, а дальше - запаковали в мешки и на платформе к нам.
        - Что с датчиками?
        - Все следящие устройства в нашем секторе под контролем, крутим повтор картинки.
        - Я в медицинский отсек, еще раз попробую прочитать эту стерву. Ты же пока можешь отдыхать, но через часок приведи мне того крутого борца с пиратами в каюту - хочу узнать, где наш товар, а заодно и коды доступа к будущему трофею. Девка мне не нужна, как закончим с парнем - она приз команды, а дальше в расход.
        - Я приведу его в сознание через час, командир, - с нотками радости в голосе ответил второй собеседник.
        Лаваиэля полностью удовлетворил ответ старшего группы. Уже длительное время он с напарниками из-за секретности задания вынужденно сторонился окружающих, а потребность, так сказать, сбросить пар - никуда не делась. Часть бойцов группы заводили отношения между собой, но он собирался вдоволь натешиться с пленной, поэтому и не уничтожил добычу сразу после обработки парализатором, даже под угрозой нарваться на наказание со стороны командира. Очевидно, тот понял состояние своих подчиненных и решил удовлетворить их невысказанный запрос...


        За этот час, который длился несказанно долго и мучительно, чего я только не передумал и как только не винил себя за беспечность - что за глупость, кто мешал сделать заказ с пластинами баз знаний курьером или взять с собой пару "Телохранителей"?
        Дальше меня небрежно встряхнули, нанесли пару хлестких пощечин и со словами: "вставай обезьяна" потащили в каюту капитана этого корабля. Вибрации не было, думаю, мы находились еще на станции, но внутри космического аппарата, по крайней мере, эхо шагов конвоира наталкивало именно на такую версию. Я полностью собрался, на путы внимания не обращал - сбросить их не составляло труда, и морально готовился подороже продать свою жизнь, осталось только вовремя определить подходящий момент для атаки и исполнить задуманное.
        Меня со связанными руками усадили на стул перед эльфом, точнее аграфом, а тот имел вид крайне расстроенного существа, видать что-то у этой компании остроухих не складывалось.
        - Что мордой вертишь, скотина! Спрашиваю один раз, где алмаз из сейфа капитана пиратов Борова? Это мой предмет, и ты зря посмел его взять. Если сейчас же назовешь место хранения камня и выложишь мне коды доступа к трофейному кораблю-рейдеру в твоем ангаре - то вместе со своей шлюхой умрешь очень легко и быстро. В противном случае - надеюсь, тебе известно, как умеют причинять боль человеку представители Старших рас, а если нет - то уже можешь начинать готовиться к незабываемым ощущениям, червь! Смотри мне в лицо, обезьяна!!! - проорал аграф, приподнимая мой подбородок, чтобы ничто не препятствовало ментальной атаке на свою жертву.
        Это была последняя фраза в его жизни, я не стал церемониться, тем более что противник сам отрыл мне разум навстречу, предоставив отличный шанс для победы, и поэтому сразу вломился к нему в мозги. Аграф представлял собой достаточно сильного ментооператора, думаю не ниже шестого ранга, обладал хорошей имплантированной защитой и имел все шансы побороться за собственную жизнь в случае прямого противостояния между нами. Но он посчитал пленника простым человеком или, в крайнем случае, недостаточно ментально развитым для столь молодого возраста, да еще и спешил, не проверив кровь заложников на предмет принадлежности к метаморфам. Вследствие этого аграф допустил роковую для себя и команды ошибку, решив привести меня в сознание перед допросом и рассчитывая на добровольное изложение кодов, тогда как гораздо проще было бы выпотрошить безвольное тело. Надо сказать, что сопротивлялся он долго, больше двадцати минут, при этом мне удалось узнать о нем и событиях, происходивших вокруг их группы, практически всю информацию за последние две недели. Более глубокое погружение в память спровоцировало работу какой-то
хитрой закладки в его голове, и он моментально задергался в судорогах, как при кровоизлиянии в мозг, а спустя пару минут умер.
        Освободившись от пут благодаря изменению параметров конечностей, я принял облик только что убитого аграфа и переоделся в его одежду. Затем пошел процесс, напоминающий своеобразный конвейер по уничтожению недобитой группы остроухих ублюдков, считающих себя венцом эволюции. Первым я позвал одного из своих пленителей, носившего имя Лаваиэль, который в ответ чуть было, не выругался матом, потому, что уже собирался разложить на полу еще бессознательное тело Мираны. Я к счастью вовремя вмешался во весь этот процесс, иначе подобная сцена могла спровоцировать спешку с моей стороны, и нивелировать момент неожиданности при атаках на каждого из присутствующих, согласно, так сказать, "купленным билетам". Хлесткий удар в переносицу вошедшему боевику опрокинул тело на пол, а пока он отключился - я снова воспользовался ментосканированием мозга и получил возможность добраться до необходимой информации, к счастью мне для этого не нужно было заглядывать в его глаза. Однако процесс изучения памяти прервался, как и в первый раз, опять не пуская за рубеж в две недели воспоминаний. Тот, кто их готовил, очень не хотел,
чтобы тайны деятельности специальной группы выплыли наружу, что, на мой взгляд, могло повлечь за собой международный скандал.
        Следующими были сразу четыре воина, сидящие в рубке - двоих я поразил трофейными ножами со спины, воткнув их одновременно и с приличным усилием, пока аграфы через нейроузлы были подключены к приборной панели, а оставшиеся получили ментальный удар, сваливший их на пол. Добить поверженных остроухих уже не составило труда, нанося удары стопой всем весом в уязвимые точки - гортань и солнечное сплетение - я отправлял их в царство мертвых одного за другим.
        Затем атаке подверглись еще трое мирно обедающих в кают-компании бойцов. Их я приложил найденным парализатором, ничего не имеющим общего с гражданскими моделями, так как он превышал по мощности своего воздействия, виденные мною ранее образцы раз так в десять. Эта пушка понравилась мне своей бесшумностью, но ее громоздкость и незначительная дальность поражения не позволяла использовать подобное оружие для боевых столкновений против подготовленного и защищенного шлемами противника. Зато для полицейских операций или, как в нашем случае, чтобы обездвижить потенциальных пленников из засады - самое то.
        Последних двух я обнаружил в кубрике, они занимались сексом друг с другом, даже не посчитав нужным заблокировать вход, и, благодаря столь интимной позе, не смогли вовремя, и как следует, отреагировать на появления нового персонажа в своей каюте. Голубков удалось проткнуть, что называется "навеки вместе", железной стойкой, напоминающей по виду копье, почему-то не хотелось марать об них руки.
        Все воины подразделения имели защитные импланты и не открыли перед смертью мне ничего нового, кроме того, что я уже узнал от Саваалиэля и Лаваиэля - главного босса и его правой руки в этом отряде, носившими ко всему прочему еще и офицерские звания разведки в своей империи.
        Общая картина вырисовывалась следующая - эти ребята принадлежали к остаткам группы специального назначения аграфов, которым Боров обязался доставить алмаз. Узнав по своим каналам о новом владельце корабля-рейдера, они захватили нас с Мираной прямо на станции "Надир" и решили по-быстрому забрать, посчитали, как незаконно добытые трофеи, а после пустить пленников в расход. Девушку, правда, ожидало многоразовое, а в конце и групповое изнасилование, аграфы оберегали честь только своих женщин, и то не всегда - в зависимости от длины родословной и могущества родственников. За последние две недели их группа участвовала в бою дважды. В первый раз они захватили особо важную персону в лице женщины, которая оказалась так же, как и остроухие, связанной с силовыми структурами, но уже Аратанской империи людей, при этом потеряв в ходе операции семерых бойцов своей команды. Всех остальных пленных на атакованном корабле уничтожили, как ненужных свидетелей. Во второй раз им самим пришлось отражать абордаж людей - переростков.
        Конклав вождей Минматар располагался на пяти планетах, населенных человекоподобными гигантами - рост взрослого мужчины составлял в среднем два с половиной метра, а женщины - чуть более двух при весе двести и сто пятьдесят килограммов соответственно. Нрав у этих людей был агрессивным - они практически боготворили войну, жили кланами, как викинги и, по сути, пиратствовали на просторах космоса. Однако, при этом, по возможности не убивали и не продавали в рабство сдавшихся, их интерес - имущественные трофеи, в том числе и захваченные суда.
        Очень часто минматар приглашали на службу в качестве вооруженных наемников - они чтили договор с нанимателем до самой смерти или выполнения условий найма. Кроме того, мужчины этого племени с детства по-рыцарски трепетно относились к женщинам, особенно своим, так как не каждая могла выносить столь крупный плод, поэтому отцы прививали сыновьям уважение к слабому полу, и это явно выражалось в их последующем поведении уже в зрелом возрасте.
        Из обрывков сведений выходило, что судно гигантов должно было встретиться с людьми, но вместо них первыми на место встречи прибыли аграфы на крейсере однотипной конструкции и сходу атаковали человеческий корабль с целью захвата ценного заложника. Когда чуть позже появились настоящие минматаре и увидели последствия боя - то решили отбить добычу у своих неопознанных соотечественников. Аграфы до последнего прикидывались гигантами одного из окраинных кланов, все-таки рассчитывая уйти без сражения, поэтому допустили сближение. Завязался жесточайший абордажный бой на полное уничтожение непримиримых противников, в результате которого остроухие потеряли еще тридцать четыре бойца, а минматаре - всю команду из сорока девяти воинов, не считая плененного в бессознательном состоянии израненного вождя. Причина столь неравного размена заключалась в спецподготовке остроухих и лучшей оснащенности их группы в техническом плане. Корабль людей в дальнейшем был взорван, улики нападения уничтожены, а прибывший последним и сразу же поврежденный по ходу столкновения крейсер переростков спрятан за одним из астероидов, в
ожидании оборудования для ремонта. Это судно командир группы победителей после восстановления рассчитывал продать в секторах империй людей, а деньги разделить между оставшимися бойцами. Для временной охраны трофея аграфы оставили одного воина из членов своего подразделения по имени Коравиэль и условились о кодах встречи. На "Надир" остатки спецотряда прибыли скрытно, о них знал лишь второй помощник управляющего Годер Истал, он же давал команду патрулю и диспетчеру о свободном доступе к ремонтному ангару станции кораблю остроухих. Аграфы намеревались в кратчайшие сроки привести к боевому состоянию свой крейсер и рассчитывали через контрабандистов или аукцион приобрести запчасти для замены уничтоженного оборудования с аналогичного корабля минматар. Естественно, поступившая от прикормленного администратора информация о шахтере с парой подростков, истребивших пиратов под командованием Борова и захвативших его судно, стала для крутых бойцов полной неожиданностью, но, для этого и нужны изнурительные подготовки, чтобы быстро ориентироваться в изменившейся ситуации и правильно реагировать по случаю. Дальше
состоялась операция по захвату и допросу "обезьяны", как между собой называют представителей человечества аграфы, последствия которой вылились в уничтожение остатков группы специального назначения.
        Осталось лишь привести в сознание девушку, сопровождавшую меня и подумать, как быть с очередным трофейным кораблем.
        - Мирана, очнись, ты слышишь меня, красавица?! - нежно хлопая по щекам, я приводил в чувства свою юную подругу.
        - Влад, что произошло, и где мы? - оглядываясь по сторонам, спросила девушка.
        - Мирана! Мы же договаривались, что настоящим именем ты называешь меня только когда мы наедине или, когда я в своем облике.
        - Прости, Тэв, я уже в порядке, где мы находимся?
        - Нас захватили в плен аграфы, но это уже в прошлом, мне пришлось убить их, так как намеренья этих наглых остроухих в отношении нас в конечном итоге были аналогичны. Как ты себя чувствуешь? Я могу рассчитывать на твою помощь?
        - Да, командир, все неприятности позади, только следы крови вокруг наводят на жуткие мысли.
        - В медицинском отсеке этого корабля содержат двух тяжелораненых пленных - человеческую женщину и минматарина. Тебе надо приглянуть за ними, пока я осмотрю здесь все и организую перевозку трофеев к нам в убежище. Если ситуация начнет отличаться от стандартной - сразу зови, думаю, что моих навыков в медицине вполне хватит справиться почти с любой проблемой, - пока давал задание, ментально сканировал мысли Мираны, чтобы удостовериться в ее состоянии.
        В голове у девушки и вправду мелькали кошмарные картины. Любой метаморф с детства знает отношение к себе представителей расы аграфов. В Содружестве всем было известно, что при попадании в плен к остроухим нелюдям пытки занимали главное место в большей части изощренных издевательств над перевертышами до конца их жизни, не говоря уже о мизерных шансах выбраться на свободу. Поэтому, зачастую, меняющие облик предпочитали умирать в бою, до последнего вздоха оказывая сопротивление при захвате. Спустя несколько минут я увидел, что эмоциональный фон красавицы постепенно приходит в норму, и она уже полностью сосредоточилась на моих просьбах.
        Еще до осмотра я планировал оставить корабль аграфов в ангаре как есть, забрав лишь оружие и личные вещи убитых, но, увидев его конструкцию - как инженер просто влюбился в него. Не знаю, минматаре его таким спроектировали или кто другой дополнил комплектацию, но вид он имел агрессивный, напоминая старшего брата нашей "Акулы". Функционально это судно тоже принадлежало к классу рейдеров, но уже среднего класса, а по вооружению отнюдь не уступало тяжелому крейсеру. Через всю длину его корпуса в двести семьдесят метров сквозь внутренние отсеки размещались две туннельные пушки калибра в сто двадцать миллиметров, позволяя системе из магнитных нагнетателей разгонять металлический снаряд по стволу для поражения цели на дальних дистанциях. Болванка подобного размера пробивала броню линкоров, правда для победы над таким огромным судном нужно несколько точных попаданий, а это время и ответная атака, не говоря уже об энергетических щитах космической крепости, но практически любой средний и часть тяжелых крейсеров можно вывести из боя парой удачных пробоин. Если "Акула" была заточена на работу по тылам
противника со средней и ближней дистанции - то это судно могло вступать в бой с обозначенными соединениями, работая с дальних расстояний, а в условиях полномасштабных баталий с основными частями врага имело все шансы на передовое место в составе эскадр.
        Так как корабль причислялся к восьмому поколению среднего класса крейсеров - то превышение его показателей над "Акулой" более чем в 10 % было гарантировано производителем, но меня особо порадовали некоторые существенные отличия. Бортовой ИскИн восьмого класса дополнительно к навигации позволял грамотно и быстро оперировать всеми орудийными системами при минимальном экипаже в пять человек. Система активной маскировки седьмого поколения делала крейсер незаметным вплоть до сближения на расстояние прямой видимости с боевыми единицами такого же класса и ниже. Но к моему глубокому сожалению общее для подобного оборудования правило: "чем меньше подвижен корабль, тем менее заметен, а при разгоне маскировочное поле практически не скрывает его", никто не отменял. Три медкапсулы "Медбокс 5" и один реаниматор "Спасатель 5" имели полную комплектацию благодаря тому, что предназначались для регулярного силового подразделения аграфов, и это позволяло им вовремя оказать помощь сразу нескольким тяжелораненым бойцам команды при серьезных столкновениях. На суднах у пиратов такое оборудование встречалось нечасто, и я
тоже посчитал для себя глупостью расставаться с имеющимся комплектом, даже при продаже самого корабля. Еще с трофеем нам достался рабочий технический комплекс из пяти дроидов- универсалов "Техник 5", которые могли использоваться для починки и обслуживания всех летающих единиц моей команды. Особое внимание следует уделить среднему 3-Д принтеру, устройству в виде куба со стороною пять метров, который в купе с техниками-роботами позволит нам не только ремонтировать конструктивные элементы собственного флота и отдельных приборов, но и при наличии расходников в виде нескольких смесей металлов оказывать платные услуги на сторону.
        Искать дополнительные средства на проведение необходимых восстановительных работ тоже не потребовалось, потому что деньги на комплектацию и боеприпасы нашлись тут же. В сейфе капитана аграфов оказалось около тринадцати миллионов кредитов и еще один драгоценный камень - бриллиант весом тридцать карат. Осталось обдумать, как юридически оформить сделку в обход продажного администратора станции "Надир" и скрыть улики уничтожения отряда остроухих. А также предстояло решить, где нанять команды для обоих кораблей с прицелом на третий, припрятанный аграфами за астероидами. Название новому трофею уже готово, в дополнение к "Акуле" я планировал именовать его "Косаткой".
        Связавшись с Ноеном, мы объяснили причины нашей задержки и обсудили создавшееся положение дел, решив до аукциона и на время его проведения оставить все корабли в своих ангарах. Парень останется на нашей "Акуле", а я с Мираной переберусь на борт трофейного крейсера, чтобы встретить возможных связных аграфов, если таковые будут, и не привлекать внимание следящих систем в коридорах перевозкой бессознательных тел, найденных в медицинском отсеке. Этих, уже бывших, пленников я планировал отпустить, но их состояние оказалось еще слишком тяжелым. Прогноз медицинской капсулы, в которой находилась женщина, гласил, что пациентка должна ближе к вечеру прийти в себя. И, надо признаться, это обстоятельство несколько удивляло, поскольку ее восстановление шло необычайно быстрыми темпами, наталкивая на мысли об особенностях организма. Гигант лежал в реаниматоре, подавая слабые признаки жизни с возможным сроком регенерации в двадцать один день. "Спасатель" отличался от "Медбокса" тем, что имел встроенную функцию оперативного хирургического вмешательства в организм пациента в рамках заложенных программ или
действовал под управлением живого квалифицированного врача. Плюс ко всему, для работы с медкапсулой достаточной считалась отметка на нейросети специальности медтехника, а для использования реаниматора необходимо иметь сертификат профессионального медика, как минимум в области хирургии.
        Вечером, сверяясь с показаниями датчиков, Мирана стала приводить даму из капсулы в чувства.
        - Женщина, очнитесь! Вы понимаете меня? Мы вас спасли! Меня зовут Мирана, а вас? - моя помощница начала опрос, как только зрачки пленницы и панель медицинской аппаратуры подтвердили, что она приходит в себя.
        - Меня зовут Дана, где я и как здесь оказалась? - перед глазами разведчицы стояла симпатичная блондинка хрупкого телосложения совсем юного возраста. Пока Мирана пыталась ей объяснить местонахождение корабля, перед глазами всплыла картина боя на ее крейсере, плен и невыносимые пытки со стороны остроухих ублюдков, а затем вспомнились страшные головные боли, и вот она опять в норме. Вряд ли бы мучители восстанавливали ее здоровье, от них можно было ожидать лишь малой толики медицинского вмешательства, чтобы растянуть истязания во времени или сломать защитные блоки. Значит, рядом, скорее всего, люди, аграфы ненавидят перевертышей, а о том, что перед нею представительница именно этой расы, Дана поняла по некоторым, мало кому известным, признакам. От девушки, стоящей перед ней, шел знакомый запах, так пахнут женщины-метаморфы в период месячных или после ночи любви. Этот приятный аромат едва различим такими же особями слабого пола, и действует возбуждающе на мужчину любой расы.
        - Мирана, кому я обязана своим спасением, как мне поговорить с этими разумными?
        - Дана, вас спас наш капитан и командир в одном лице - Тэв Динаро, а я всего лишь исполняю обязанности медтехника в команде. Он сейчас в рубке и просил вас, как только придете в сознание и сможете передвигаться, зайти к нему, чтобы прояснить ситуацию с вашим пленением.
        Женщина покинула медкапсулу, продолжая в уме рассуждать: "Странно, никогда не слышала о Тэве Динаро, хотя всех серьезных капитанов и бойцов в этом секторе я знаю. Эта девчонка - метаморф, однозначно слабее меня по внутренней силе, но, очевидно, она имеет любовную связь со своим лидером и посредством возможностей перевертыша привязала его к себе. Не знаю, как сложиться ситуация в дальнейшем, но расширить ряды своих соратников за счет присоединения этой юной симпатичной блондинки, а с ней и части их команды, будет нелишним, тем более если учесть, что они смогли каким-то образом вырвать ее из рук остроухих пленителей".
        - Мирана, я очень благодарна вам, - быстро приобняв девушку, Дана поцеловала ее в губы. - Я сейчас же зайду к капитану Динаро и проясню все обстоятельства дела, - уже направляясь к выходу, добавила женщина, поспешно ретируясь из медицинского отсека.
        Юная девушка не успела что-либо предпринять и опешила от поступка бывшей пленницы, а та уже покинула помещение.
        Однополые отношения между женщинами не считались чем-то постыдным в Содружестве, так как космос зачастую предполагал одиночество или жизнь небольшой группой с неравным количеством партнеров разных полов. Например, у тех же аграфов множество мужчин предпочитало заводить любовные связи между собой, что обуславливалось буквально единичными случаями присутствия женщин на службе и малой рождаемостью слабого пола вообще, примерно пятая часть от всех, появившихся на свет, остроухих младенцев. Кроме того, девушки этой расы долго созревали и вступали в сексуальные отношения не раньше сорока лет, принося потомство из одного-двух детей за все свои семьсот-восемьсот лет жизни. Конечно, были и исключения, но очень редко. У орков и минматар можно было наблюдать содержание одним вождем целых гаремов из представительниц разных рас. И, что поразительно, чувства, испытываемые к родившимся полукровкам, ничем не отличались от отношения к детям генетически чистых линий, особенно если это парень, и он смог доказать свою доблесть на поле брани. О метаморфах шла слава, как о прирожденных лидерах, независимо от половой
принадлежности, собирающих вокруг себя множество партнеров, сильно не разбираясь, какого они роду и племени, за что собственно их все и недолюбливали, а аграфы - так вообще открыто ненавидели. Ведь такое положение дел ставило под угрозу превосходство Старшей расы над людьми, а внешняя схожесть перевертышей с человеком, как бы подчеркивала, кто на самом деле являлся венцом Создателя. У сполотов царил матриархат, а гномы и люди допускали различные варианты взаимоотношений полов, без каких либо предпочтений в ту или иную сторону.
        - Что это было - благодарность или какая-то игра? - сама себя спрашивала девушка, при этом никаких внутренних изменений в теле или помыслах не ощущалось, но то, что покинувшая медсекцию женщина одного с ними племени - уже не являлось секретом.
        Дана шла по коридору и тоже размышляла о результате поцелуя: "Может Мирана, по геному расы перевертышей равна мне, но это маловероятно, всех сильных метаморфов и их родственников я знаю, а некоторых уже давно собрала в команду. Остальные на учете спецслужб и ее в этом списке точно нет. Или малышка настолько сильно и искренне влюблена в своего командира, что попросту не поддается влиянию извне. Только в этих двух случаях, она не почувствовала бы влечение ко мне. Что ж, тогда стоит попробовать зайти с другой стороны - привязать к себе ее возлюбленного, рассчитывая на менее прочную связь".
        На краткий миг Дана остановилась на пороге рубки, настраиваясь сразу же поразить будущую жертву - еще ни один мужчина не устоял перед ней. Она всегда добивалась любви и поклонения, применяя свое обаяние, ум, меняя образы и подходы. Дану опасался даже ее непосредственный руководитель по службе - начальник разведки империи Аратан, общаясь с подчиненной только посредством электронной связи. Шагнув за порог, женщина увидела перед собой хорошо физически развитого мужчину лет тридцати пяти, скорее всего бывшего военного, имеющего простые черты лица, довольно таки симпатичные. Сейчас Дана была в своем истинном виде - в результате специального допроса аграфов метаморфы возвращались в прежнее состояние, как бы сложна и долговечна до этого не была трансформация, а изменить облик на глазах у спасителей - означало обречь себя на ненужные вопросы еще до того, пока она окончательно не разобралась в ситуации. Эти формы не видел никто из ныне живых - даже покровители из разведки, а посмотреть было на что, природа явно ничем не обделила Дану и она справедливо полагала, что этот мужчина скоро будет у ее ног.
        - Капитан Динаро, вы примете благодарность от спасенной слабой женщины? - негромко произнесла Дана, и неспешной плавной походкой буквально подплыла к своему спасителю.
        Последовавший вслед за словами нежный поцелуй длился несколько приятных секунд...
        На легкий шум шагов из коридора я обратил внимание сразу. Пантера, что вошла в рубку моего трофея, не смотря на перенесенные до этого медицинские процедуры, выглядела великолепно. Более опасного существа я еще не встречал, и дело не только в яркой сногсшибательной внешности - от нее просто веяло аурой силы и совершенства, но, к чести сказать, без лишней надменности и стервозности. Моя интуиция не предвещала ничего плохого, а ментоблок хорошо защищал голову от сканирования, поэтому от сближения со столь грациозным представителем силового ведомства людей я не чувствовал угрозы, хотя внутренне был готов ко всему.
        Плавная пружинящая походка выдала необычайную телесную гибкость и силу вошедшей дамы. На вид ей было двадцать пять лет, но по манерам и жестам безошибочно угадывалась очень опытная истинная женщина. Ростом примерно за метр семьдесят: "На голову выше Мираны, - машинально подумал я". Вьющиеся волосы, цвета вороного крыла слегка растрепанные и ниспадающие до самой поясницы. Кожа светло-коричневая, как у очень светлой мулатки. Глаза темно-карие - такой цвет радужки визуально увеличивал зрачок, как бы подчеркивая постоянное возбуждение, а в купе с разрезом миндалевидной формы, подобно филиппинкам с планеты Земля, только усиливал эффект магнетизма. Зубы ровные и ослепительно белые, губы ярко очерчены, большие, чуть темнее кожи, на щеках сексуальные ямочки, которые выделяет лукавая улыбка. Грудь высокая и большая, где-то четвертого размера, талия тонкая и четко выделенная на фоне округлых, но небольших бедер, ноги прямые и длинные, нормальной полноты. Одним словом - богиня, сошедшая с небес.
        Прочитать мысленную подоплеку поцелуя, последовавшего сразу же после сближения, мне не удалось, женщина имела неплохую защиту от поверхностного ментосканирования, а в момент сладостной атаки на губы - было уже не до того, потому что в наших телах по обоюдному желанию постепенно пробуждался настоящий вулкан. Как мы очутились в каюте - помню отрывочно, но уверен на все сто, что девушку нес на руках, не отрываясь от ее страстных уст, а мой организм сам по себе принял истинный облик, готовясь дать "бой" или сразу капитулировать.
        Наша одежда была уже на полу, словно сама сползла с тел. Женщина нежно, но решительно остановила поцелуй, приложив указательный палец к моим губам, а сама скользнула вниз к паху и вобрала член себе в рот. Я чувствовал, как ее язык исследует мое естество, как нарастает волна возбуждения, отключая разум. Таких изысканных ласк я не смог выдержать более пяти минут и взорвался оргазмом, удерживаемый за ягодицы руками обольстительницы. Наконец она выпустила меня из горячего плена...
        Что ж первый раунд был явно за ней, но регенерация метаморфа при мне, а костер страсти на пике желаний. Инициатива перешла, так сказать, в мужские руки - я успел поцеловать все ее тело от шеи до паха, в то время как пальцы правой ладони нежно ласкали красавицу между ног. Когда мои губы коснулись низа ее живота, девушка громко застонала и сжала в кулаки простыню. Спина богини выгнулась, а ноги крепко стиснули мою голову, не желая отпускать. Все тело богини сотрясали сладостные конвульсии, волна шла за волной, а я продолжил атаку на ее эрогенные точки своими устами снова и снова, тоже получая от этого удовлетворение. Девушка стонала, теперь не переставая, а рука ее настойчиво подталкивала мой затылок вперед и вперед, подтверждая, что партнер на правильном пути. Вторая разрядка любовницы последовала незамедлительно, я почувствовал это по новым судорогам непрерывной мелкой дрожи, которая проняла тело красавицы. Дальше было что-то неописуемое, на уровне животной страсти с рычанием, криками и полосами на спине.
        В общем следующие два раунда за мной. Но богиня даже не думала останавливаться, мы слегка отдышались, и Дана оседлала меня, как скакуна, повернувшись спиной. Когда я вошел в нее до отказа - она слегка откинулась назад и запрокинула голову. Ее бедра и тело стали описывать медленный, ритмичный и очень чувствительный танец, принося обоим сладострастные ощущения. В моменты колыхания головой волосы женщины раскачивались из стороны в сторону, а из-за них на меня смотрели два ярко желтых внимательных глаза пантеры, готовой к прыжку. Это была цветная объемная татуировка опасной хищницы, которая выглядела очень реалистично и завораживающе, под стать хозяйке. Своими движениями опытная женщина несколько раз доводила меня до вершины наслаждения и отпускала на грани, хорошо чувствуя возбуждение любовника, а потом наш одновременный взрыв просто смыл все вокруг.
        Мы "хулиганили" в постели три часа, не задавая друг другу ни единого вопроса, не произнося ни одного слова - только диалог тел.
        Совсем не хотелось прерываться, но под конец всего, столь приятного действа с этой, поистине божественной дамой, в голову вдруг сама по себе пришла мысль: что женщины созданы для Любви, а мужчины - для Войны, и каждый из нас, если смел и умел - на своем поле непобедим.


        Быстро подобрав разбросанную в порыве страсти одежду, Дана выпорхнула за дверь, и почти сразу послышался громкий возглас и шум борьбы.
        Я бросился вслед, но на пороге каюты меня остановил окрик...
        - Спокойно, капитан, я не причиню девочке вреда! - прокричала пантера в женской плоти, прижимая мою юную подругу к полу. - Мы сами разберемся между собой! Поверь, нам обеим это нужно, - с последними словами захват ослабел, но продолжения не последовало, что меня несколько успокоило.
        Все закончилось очень быстро, Мирана в драке оказалась для Даны не соперницей, и скорее всего, даже представ с оружием против безоружной, потому что в последней чувствовался боец с огромным опытом. После окончания схватки победительница по-матерински прижала к себе плачущую девицу и, приобняв проигравшую сражение за плечи, увела в ее каюту. Еще через час я услышал громкие реплики и обнаружил обеих в обители Мираны пьяными вдрызг. Не знаю, где они нашли вино, очевидно, откопали спрятанные запасы командира аграфов, но успели выпить уже три бутылки и громко, со вкусом, обсуждали достоинства и недостатки всех мужчин, выпуская накопившийся пар и объединяясь под эгидой схожих для женщин проблем.


        Глава 10.

        Утром Дана застала меня в рубке корабля-трофея и, подойдя поближе, как ни в чем не бывало, задала свой вопрос:
        - Влад, к чему ты стремишься в жизни?
        Не знаю почему, но юлить, или, тем более, врать этой женщине не хотелось, а внутренне я чувствовал, что от ответа зависит что-то важное, как будто стоишь на перекрестке и выбираешь дальнейший путь, поэтому из моих уст полилась правда:
        - Как это банально и пафосно тебе не покажется, но моя главная цель - объединить носителей крови метаморфов и других существ, ратующих за повышение уровня знаний всего человечества до величин исчезнувших предков. Конечно, такое развитие событий я бы хотел достичь мирным путем, и, обязательно, без принуждения, но не исключаю защиту наших интересов с оружием в руках. Также, я не приемлю рабство в любом его виде и унижение прав каждой из рас или индивида, независимо от их численности и теперешней значимости. И, конечно, будет полной глупостью забыть о собственном развитии в гармонии с внутренним "я".
        - С глобальным мотивами все понятно, а какими будут твои первые шаги по выбранному пути? - задала очередной вопрос Дана, при этом все это время пристально наблюдая за реакцией собеседника.
        - Я хотел бы постепенно увеличивать собственную команду единомышленников, объединив всех, предположим, в виде группы наемников или, собрав под эгидой небольшого предприятия, что даст нам возможность зарабатывать вместе и приглядывать друг за другом. По-моему убеждению, лучшего испытания, чем влияние денег и власти для любого общества или объединения людей придумать будет сложно. Сама величина прибыли для меня одного не так важна, вполне хватает и обстановки аскета, но увеличивать знания и навыки каждого из нас - жизненно необходимо в обязательном порядке, поэтому совсем без денег - тоже никак. И еще - я не приемлю вариант развития и обогащения, жертвуя людьми своей команды или окружения.
        Женщину полностью удовлетворил ответ капитана - второй экзамен на открытость и искренность помыслов, также как первый - в постели, выбранный ею мужчина выдержал с достоинством. Дана сама давно собирала команду из соплеменников, ведя очень сложную тайную игру под носом у агентов нескольких разведок Содружества. За свою взрослую жизнь у нее было множество мужчин, среди которых она искала того, кто способен выдержать столь сильную женщину, прикрывая в любых делах, и, к тому же, сможет удовлетворять в постели на протяжении долгих лет, но до сегодняшней ночи найти такого спутника на своем жизненном пути, почему-то, не удавалось. Парень, стоящий перед нею, полностью соответствовал таким мечтам, она чувствовала, что ее влечет к нему не только по причине зова крови перевертышей, а и как женщину, нашедшую свою вторую половину. Дана быстро и, зачастую, интуитивно принимала судьбоносные решения. Кроме того, она знала, как провести ритуальную присягу между метаморфами, объединяя и уравнивая их на века, независимо от силы каждого, поэтому вознамерилась предложить нечто подобное и в этом случае.
        - Тогда я прошу принять у меня клятву верности, Влад, в обмен на принесенную тобой! - произнесла, умудренная опытом, дама и грациозно опустилась на одно колено. - Клянусь, что более преданного соратника, чем я, тебе не найти!
        Ритуал обмена обещаниями прошел немного по другому сценарию, чем ранее с моей кровью - в этот раз я надрезал свою руку, поднося к губам девушки, а Дана полоснула себя по ладони и попросила слизнуть несколько капель с ее раны в ответ. Затем мы приложили рассечения друг к другу, смешивая частицы нашей плоти, а девушка добавила:
        - Этот обычай еще древнее вассальной присяги и связывает метаморфов между собой намного крепче, что позволяет двум ментооператорам общаться мысленно, передавая огромный объем информации за краткий период времени. Я не буду рассказывать свою историю жизни, а вместо этого открою тебе свой разум, Влад, потому что такой способ наиболее полно передает все фрагменты и оттенки бытия. При этом взамен не стану требовать открыть твои тайны, так как уверенна, что когда настанет время, ты сам доверишься мне!
        Мы просидели, глядя в глаза друг другу более часа. За такое короткое время практически весь жизненный путь Даны в ярких красках промелькнул у меня в голове.
        Девушка не помнила своих родителей. Как она позже выяснила, капсулу с годовалой девочкой внутри на значительном удалении от обжитых секторов подобрал Грау Дално, капитан одного из космических кораблей, а затем отдал своим родственникам, живущим на одной из отсталых планет, на воспитание. Ее наставники промышляли мошенничеством и кражами. Конечно не лучшее занятие для юной девушки, но, благодаря этому, Дана очень быстро научилась чувствовать эмоции окружающих, читать жесты и выражения лиц. Затем наступил первый менструальный цикл в четырнадцать лет, и она внезапно для себя, да и для окружающих, преобразилась - это был неожиданный опыт изменения внешнего вида, подтолкнув к тому, что с тех пор истинный облик, а заодно и внутренний мир Дана научилась скрывать от всех. Грау Дално забрал подопечную на свой корабль в пятнадцать лет и тогда, оглядевшись, за некоторое время она поняла, что он один из самых влиятельных пиратов под патронатом Аратанской разведки. Приемный отец не стал держать девушку подле себя, а отдал на обучение в закрытую школу разведчиков и диверсантов, где до двадцати одного года из
нее готовили агента экстра-класса. Дану научили одинаково хорошо вписываться в какое угодно общество, поддерживать разговор на различные темы и влиять на окружающих. Девушка могла увести любого мужика даже во время сексуальной игры молодоженов, размазать по стенкам трех огромных орков-воинов или опытных космодесантников. В неполные восемнадцать лет с ней провели полную инициацию способностей метаморфа через клиническую смерть и установили бионейросеть с множеством специализированных имплантов.
        Сейчас истинный облик женщины имел следующие параметры - возраст 55 полных лет, хотя внешне - не больше двадцати пяти, рост 179 см, вес 103 кг, цвет кожи светло-коричневый, волосы черные, отливающие синевой, глаза - темно-карие. Реальные параметры ФИП тоже были скрыты от просмотра, но мне открыли и их, в сравнении со средними показателями человека и учитывая все дополнительные импланты: интеллект - 331 единица, 30% из которых, то есть максимум, за счет бионейросети Содружества; память - 114; сила - в три раза выше базовой; прочность костей - вдвое; скорость реакции - впятеро; ментоактивность - седьмой ранг по шкале современников, при максимальном зафиксированном десятом. Кроме, так сказать, обязательного набора, между надпочечниками установлен медицинский блок, который помогает природной регенерации и отвечает за работу гормонов - девушка выделяет специальный возбуждающий запах, увеличивает влияние слюны и крови, а также вживлен имплант разведчиков "Защитник" - ментоблок, блокирующий проникновение и считывание памяти другими ментооператорами. Пройти такую преграду трудно, но можно, если применить
специальные препараты и оборудование, вперемешку с пытками, однако подопытный после экзекуции, как правило, безвозвратно теряет рассудок. Именно по аналогичному сценарию и действовали аграфы, поняв, с чем столкнулись в голове пленницы. Наряду с этим существует также безболезненный вариант - добровольное открытие разума, но этот способ метаморфы задействовали крайне редко, не доверяя даже родственникам или собственному работодателю.
        В тридцать четыре года Дана уничтожила своего приемного отца Грау Дално и его команду пиратов. Эти люди оказались причастны к тому, что девушка с наставницей попали в ловушку к аграфам. В результате боя выжила только она. Сейчас Дана слыла известной в Вольных Баронствах контрабандисткой, торгуя оружием и раритетами, а на самом деле - параллельно представляла теневые интересы разведки Аратан и была законспирированным руководителем над небольшой группой перевертышей.
        Спецподразделение аграфов пленило ее, а корабль с командой уничтожило по двум причинам - Дана представляла из себя очень сильного и опасного метаморфа, обещая в недалеком будущем вырасти в лидера своего народа, и, как разведчица, кардинально вмешивалась в политику ушастых на просторах Вольных Баронств, снабжая оружием наемников, которые противостояли подконтрольным пиратам.
        - Влад! На данное время за мной стоит команда из 267 человек, в чьих венах течет кровь наших прародителей. Эти люди преданы лично мне и конечно пойдут под твой вассалитет, но я не довлею над ними - тебе предстоит самому завоевать их уважение и отстоять право называться главой объединения, несмотря на природную силу перевертыша. Сейчас все мы занимаемся своими делами и обитаем в разных уголках Содружества, практически не пересекаясь, так легче скрываться от врагов. Но каждый из собранной группы имеет имущество в виде оборудования и кораблей, которое мы тоже планировали объединить под одной корпорацией по первому сигналу. Образование именно такого типа предприятия выбрано потому, что на его основе можно совмещать разные виды деятельности и на законных основаниях иметь собственную военную команду в виде наемников. Прошу тебя подумать над идеей общего объединения с нами. Я уже послала сообщение и к началу аукциона здесь будет двенадцать человек, которые выделяются, как руководители, в моих планах. Мы связаны тайно от всех государств уже несколько лет, а ранее люди несли службу на разных участках своих
империй, потому что такая работа являлась самым простым способом выжить и не выставлять происхождение расы метаморфа против окружающего общества. Многие из оставшихся неприглашенными имеют военные специальности и могут присоединиться к нам по первому зову.
        - Чувствую, что личный долг перед тобой, красавица, уже значительно вырос и будет только множиться! Да, я сам давно ломаю голову, как качественно увеличить команду единомышленников. Относительно военных специалистов - на сегодня мне нужны экипажи для трех боевых кораблей по пятьдесят человек на каждый.
        - Поняла, людей подберут, к концу аукциона можешь на них рассчитывать. Еще скажу, что можешь учитывать в своих планах дополнительно одну боевую единицу - корабль-носитель. Он небольшой по меркам аналогичных судов и рассчитан переносить на своих палубах всего сорок пять тяжелых штурмовиков и два абордажных бота. Но обозначу сразу - треть пилотов не наши люди, а служат по найму. Сейчас носитель находится в секторах, где протекали последние бои с арахнидами, так как часть команды работает космическими мусорщиками, собирая трофеи из разбитых судов. Реализация боевой техники и вооружения проходит через меня на территории Баронств контрабандно.
        - А как твоя служба на разведку Аратанской империи, не помешает нашему делу?
        - Думаю, нет. Да и по срокам пора выходить в отставку - мне кажется, аграфам кто-то слил информацию обо мне, как о неформальном лидере метаморфов, собирающим команду единомышленников. Но со своими сослуживцами я сама разберусь сразу после окончания аукциона. Кстати, ты уже придумал, как оформить на себя крейсер остроухих?
        Я кратко изложил мысли с подменой собою личности продавца.
        Но Дана раскритиковала мой план продажи рейдера минматар под видом аграфа Саваалиэля непосредственно Тэву Динаро в пух и прах. Утверждая с полной уверенностью, что ее вариант лучше - предложила продать корабль через аукцион.
        - Как ты себе это представляешь? - возмутился я. - Цена за крейсер на торгах подскочит до небес, а у меня в наличии менее двадцати миллионов. Да и оформление у властей все равно выявит особу владельца.
        - Не горячись, сейчас я все поясню. Под видом командира группы аграфов ты свяжешься с человеком из администрации станции, с которым они ранее вели дела, если я не ошибаюсь - ты называл имя Годера Истала. У него ты попросишь оформить документы на продажу корабля через аукцион с открытой строкой о новом владельце. Мотивировать свой поступок можешь тем, что судно сильно повреждено и обезоружено. Дешевле будет купить новый корабль, чем восстанавливать старый. Также можешь добавить, что это корыто производства минматар себя уже изжило и запятнало - эта фраза станет намеком на то, что крейсер засветился в боевых операциях не совсем законного толка и от него следует как можно скорее избавиться. В таком случае ни сам барон, ни его приближенные не станут участвовать в торговом споре при его продаже. На счет цены тоже не беспокойся - в описании характеристик лота надо указать, что он был поврежден в бою и при абордаже, все вооружение разрушено и демонтировано, поэтому предлагается как перевозчик грузов, с небольшим трюмом, но прочной броней. И, уж совсем на крайний случай, я подстрахую тебя на время
деньгами, размещенными на отдельных счетах разведки Аратанской империи. Под моим контролем около ста десяти миллионов кредитов, но сам понимаешь, в этом случае их надо будет вернуть или предъявить покупку. А вот последующую регистрацию владельца проведешь позже, что с документами на руках не составит труда. Причем, в идеале - это лучше всего сделать на территории тех же минматар, скрывая истинный путь приобретения, потому как искать крейсер аграфы точно будут, и поверь мне, достаточно скрупулезно.
        - Да, дорогая! В интригах с тобой, госпожа разведчица, мне, пожалуй, пока не соперничать, - я слегка склонил голову в полупоклоне и увидел торжествующую улыбку на лице собеседницы, довольной комплименту, услышанному в свой адрес от любимого человека.
        За эти пару дней, предшествующих аукциону, мы с Даной многое успели обдумать и обсудить. Нам предстояло воплотить в жизнь план по содержанию и увеличению команды разных людей, объединяя их одной целью и удовлетворяя ожидания. Поскольку мы не являлись правителями каких-либо территорий и не претендовали на роль известного военачальника, ведущего за собой преданных бойцов посредством приказов - то наш выбор пал на модель построения корпорации. Такое предприятие при пристальном изучении законов и норм действительно позволяло объединять разные направления работ, увлекая людей общими доходами и целями, без ограничений обладать боевыми кораблями и руководить военными подразделениями, а если подвести черту - иметь свою державу внутри любого государства. Местом деятельности решили оставить Вольные Баронства, так как Дана хорошо знала здешние политические реалии и имела связи среди множества контрабандистов и других дельцов, а я понимал экономические льготы объединения по сравнению с соседними державами. Непоследнюю роль играла и территория фронтира, где из-за риска перед неизведанным космосом и пиратством
позволительно иметь собственную армию, ограниченную только вложенным капиталом.
        Перед самим аукционом, как и обещала Дана, прибыли ее люди и мы все собрались в ангаре, где состоялось первое знакомство с нашей, как я надеялся, общей командой.
        - Прошу вашего внимания! - громко произнесла Дана, - я хочу представить своего побратима по крови и по целям - его зовут Тэв Динаро. Кроме того, хочу акцентировать, что свою дальнейшую судьбу я связываю с этим человеком, и как с деловым партнером, и как с близким другом. Кто поддержит меня - прошу доверять Тэву, как мне самой. У нас одинаковые замыслы и стремления, а события в последнее время развиваются довольно быстротечно, поэтому для меня настал момент, чтобы объединить собственные активы с его, и прошу вас всех тоже взвесить подобный шаг применительно к себе.
        - Мы давно готовы к открытому диалогу и обдуманным действиям, - за всех высказался пожилой мужчина, кивнув головой в мою сторону, - и обещаем, по меньшей мере, выслушать вас, молодой человек, для того, чтобы понять, так ли одинаковы наши намерения и пути развития.
        Команда прибывших союзников состояла из разных людей, как по возрасту, так и по профессиональным навыкам. Самыми молодыми были Эрви Сома и Маку Рисан, которые только несколько месяцев как уволились из армии после завершения контрактов длиною в 10 лет. Им обоим исполнилось по двадцать девять, и они как раз дослужились до лейтенантов, девушка возглавляла группу диверсантов, а парень - крыло тяжелых космических штурмовиков. Инко Данир и Фуле Ванич носили на воротнике пометки капитанов - крейсера и фрегата соответственно, и, вместе с бывшим командиром абордажной группы Пачем Мирком, отпраздновали по три десятка годков. Тарк Данир - старше на четыре года Инко, и, подобно родному брату, когда-то служил старшим офицером на корабле крейсерского класса. Следующая группа из двух серьезных и довольно привлекательных женщин меня очень заинтересовала, как своим внешним видом, они далеко не выглядели на свои семьдесят один и шестьдесят два, так и их профессиональными навыками - Вирта Полус - очень квалифицированный врач, а Ажела Данир - военный инженер. Оставшаяся четверка как бы обступала своего старшего
лидера Карта Водера, высказавшегося за всех в начале нашей встречи, но только на первый взгляд. Чуть присмотревшись, в каждом из них можно было безошибочно определить стержень и годы командирской выправки за плечами. Гасто Прид и Лим Сод в следующем году отпразднуют по девяносто. Первый работает администратором на космической станции, подобной той, на которой мы собрались, а второй - возглавляет небольшую шахтерскую артель из так называемых "вольников" - тех, кто решил добывать руду самостоятельно, вне корпораций. Семидесяти семи летний Шор Фидо ушел в отставку в чине полковника Флота, последние десять лет работая в штабе и координируя боевые операции одной из группировок Аратанской империи. А старинный друг его семьи, уже упомянутый ста семнадцати летний Карт Водер, всего пару лет как отошел от вахты военным диспетчером целого окраинного сектора, не раз отбиваясь от эскадренных атак кораблей Агарской империи во время конфликтов между странами и от агрессии со стороны роя арахнидов. Краткую характеристику на каждого из присутствующих - что касается человеческих черт и как профессионала в своем деле -
мне любезно предоставила Дана, это помогло не спасовать перед ними и выработать тактику беседы. Разводить политесы или юлить перед теми, кто на себе выдержал недоверие со стороны окружающих, и дальше продолжает дело своей расы - совсем не хотелось, как впрочем, и доказывать что-то до хрипоты, заведомо ставя себя в положения оправдывающегося.
        - Уважаемые соплеменники! Прошу внимательно выслушать меня и сделать для себя соответствующие выводы. Обещаю быть достаточно кратким и попытаюсь максимально понятно для всех изложить собственную позицию. На ближайшее время я ставлю перед собой следующие главные цели - регистрация корпорации для объединения активов одинаково мыслящих людей в одну команду. Преумножение общих доходов группы минимум в три раза за полгода, как с помощью проведения различных торговых сделок, так и за счет боевых трофеев в противостоянии с пиратами. Не стану оспаривать, такой рывок базируется в основном на рискованных действиях, однако по-другому закрепиться во фронтире нереально, тем более, что окружающая обстановка и возможности выполнения обозначенных маневров подробно изучены за счет разведывательных данных Даны о силах корсаров-одиночек и известных бандитских группировках, а также, исходя из собственных навыков и наработок. С этими позициями прошу ознакомиться всех, заинтересованных в партнерстве, они изложены отдельным файлом. За тот же срок мы увеличим количество боеспособных единиц до малой эскадры из десяти
кораблей, удовлетворяя потребность в силовом блоке перед этапом организации собственного производства. Сейчас мы рассматриваем несколько вариантов такого направления деятельности, как простых в техническом плане - цех по изготовлению топлива, так и требующих квалифицированного персонала - верфь по созданию кораблей малого класса, конструирование дроидов. И сразу обозначу, что без собственных изделий развиваться, на мой взгляд, бесперспективно, а бесконечно наращивать активы за счет отбора их у других, даже незаконных группировок - попросту не дадут их покровители и конкуренты из числа наемников. Касательно укрепления политических позиций нашего объединения на территории Вольных Баронств, без которого развитие будет тормозиться только начальным этапом - здесь я вижу наиболее перспективным путь приобретения титула барона и, как следствие - защиту интересов корпорации в высших эшелонах власти. Его можно купить, путем внесения средств в казну Баронств, если доход корпорации стремительно пойдет вверх, либо получить, организовав поэтапное строительство космической станции на границе владений, чтобы
присоединить новую, так сказать освоенную территорию, к существующему конгломерату. Второй вариант для нас предпочтительней, потому что мы, по сути, будем создавать общий дом для команды единомышленников и иметь место базирования корпорации. Но и более рискованный, так как пройти мимо столь лакомого и недостаточно защищенного объекта сможет не каждый пират или военная группировка, не говоря уже о подразделениях, представляющих интересы соседних держав. Я специально не ставлю в приоритет всего главную цель - объединение метаморфов, так как лишь реальные дела позволят нам понять друг друга и воссоединиться под общим знаменем, в противном случае - наши пути разойдутся в разные стороны еще на этапе дележа трофеев. Как видите, намерения и планы обширные и мне самому или каждому из нас по отдельности их не потянуть - поэтому приглашаю вас поучаствовать в деле на правах партнеров и руководителей подразделений нашего предприятия. Образование корпорации сплотит не только активы, но позволит каждому из нас зарабатывать и, что немаловажно - влиять на развитие общего дела, независимо от долевого участия. Учитывая
опыт присутствующих профессионалов, каждого в своей сфере, готов выслушать критику и предложения с вашей стороны.
        - Какими силами вы располагаете на данный момент? - задал вопрос бывший полковник флота.
        - Три боевых средних судна и легкий корабль-шахтер, правда, один крейсер в поврежденном состоянии и находится по известным только мне координатам, но план по захвату и его модернизации я беру на себя.
        - Да это смахивает на самоубийство, с такими силами воевать можно до первой серьезной группировки противника! - аж покраснел от возмущения бывший командир абордажников.
        - Понимаю ваши опасения и сразу поясню - все планируемые боевые операции и иные действия команды в обязательном порядке будут обсуждаться с лидерами подразделений, а приоритетом ставится сохранность жизни наших людей. К тому же, каждый из руководителей в первую очередь должен полагаться на навыки подчиненных ему бойцов и выбирать направление по возможностям. Именно вы подбираете себе команду и персонально отвечаете за каждого, а я за вас, а все мы - за наше дело. Здесь нет лишних, поэтому прошу всех высказывать собственное мнение, даже если оно покажется обидным кому-то из присутствующих. И еще раз повторю, что работать станем только по согласованному плану, откусывая кусок себе по силам, в противном случае - операция переносится или отменяется окончательно.
        Мы еще пару часов обсуждали разные моменты, как по имуществу каждого в отдельности, так и по взаимодействию друг с другом. Наконец, все пришли к общему знаменателю и утвердительно ответили на вопрос о своем участии в задуманном нами деле.
        - Что от нас нужно в первую очередь? - задала вопрос женщина врач, отмечая готовность каждого перейти уже к конкретным действиям.
        - Прошу вас обдумать название нашей корпорации и свое долевое участие, оборудование и механизмы предлагаю оценивать по средней цене торговой биржи Вольных Баронств. И, так как времени до аукциона осталось всего сутки - уже сейчас настаиваю на том, чтобы присутствующие командиры кораблей приняли командование над нашими крейсерами, а к утру составили список своих людей и необходимых предметов для качественной работы боевых подразделений. Команду третьего судна мы можем разместить на первых двух в качестве временных пассажиров сроком на две-три недели, этого периода будет вполне достаточно для реализации моего плана.
        При обсуждении имени корпорации споров возникло больше всего, рассматривали варианты от названия зверей с разных планет до наименований популярных созвездий. Остановились на моем варианте - "Виктория", смысл этого слова поняли и приняли все - "победа", "победительница", с корнем происхождения "вик" - напор сил. Каждый примерил на себя то, что ему ближе по духу: женщины - успехи на личном фронте, воины - триумф и славу в выигранных сражениях. Но, что самое важное - никого такое имя не оставило равнодушным и сразу обозначило наш общий настрой.
        Дальнейший диалог затрагивал тему долевого участия. Я вкладывал в дело свои корабли в том состоянии, которое они имели на данный момент: "Жнец" оценили в три миллиона кредитов, "Акулу" - в восемнадцать, будущую "Косатку" - в двадцать три, а корабль, спрятанный аграфами возле астероидов - предварительно пометили как мой последующий вклад в двадцать миллионов. Точку в личном куше, после некоторых умственных подсчетов и колебаний, поставил взнос из банковских кристаллов, что по итогу вывело мои вложения на черту в восемьдесят девять миллионов. Часть имеющихся средств я оставил для возможных личных аукционных покупок, а также посчитал преждевременным афишировать наличие малого корабля Древних, этот челнок давал возможность отступить самому в любой момент. Дана вносила принадлежащий ей корабль-носитель без истребителей, оцененный в тридцать миллионов, а также оборудование и вооружение для наших трофейных кораблей - "Акулы" и двух "Косаток" еще на девятнадцать. Остальные участники передавали в собственность корпорации корабли-шахтеры, истребители, роботов, медицинские капсулы, оборудование и деньги еще
на сумму тридцать два миллиона кредитов.
        По итогу моя часть составила 52,35%, Даны - 28,82%, а на остальных компаньонов распределились оставшиеся 18,82%.
        Такое соотношение вышло случайно, но меня полностью устраивало, поскольку позволяло контролировать ситуацию в целом и не ощущать катастрофу при отколе одного из компаньонов в будущем, хоть я и не рассчитывал на конфликты и споры в начале пути. Кому-то может показаться глупым предложение объединяться столь большим составом, возможно, достаточно было заключить союз с женщиной, похожей на пантеру, а остальных просто нанять? Но одно дело - когда люди работают на зарплату, и совсем другое - когда максимальная энергия вкладывается в собственное дело, пусть и за счет небольшой доли.
        Корпорация прошла регистрацию в Вольных Баронствах в течение часа, это сразу открыло перед нами возможность работать в нескольких направлениях - наемничество, добыча ресурсов, работа мусорщиками по программе демилитаризации, изготовление оборудования и кораблей, производство топлива, торговля, оказание медицинских услуг, ремонт и обслуживание техники. Глава корпорации "Виктория" - Тэв Динаро, первый заместитель Вира Пруда - одно из обличий Даны, особа имеющая гражданство Вольных Баронств, что тоже требовалось при регистрации предприятия на данной территории. Кроме того, под выданной маской Дану не знали ее покровители, это приберегалось ею как отступной вариант при исчезновении.
        Продажа "Косатки" через аукцион по плану Даны прошла без проблем, цену повышали только двое из участников до отметки в семь с половиной миллионов кредитов с пяти при стартовой стоимости. Для боевого корабля с туннельными орудиями это была не цена, но истинное положение дел, как это часто бывает, не знали даже участвующие в споре конкуренты.
        Не обошлось на торгах и без сюрпризов - одним из необычных лотов продажи оказался боевой робот Древних по цене всего пятьсот тысяч кредитов. Для меня это была странная цена, я с недавних пор имел убеждение, что наши предки даже сейчас оставались на голову выше в технологическом развитии, а тут - стоимость, соразмерна с "Абордажником". Ясность внесла военный инженер Ажела Данир:
        - Этот робот представляет интерес только для коллекционеров, он всегда находиться в свернутом состоянии и не позволяет управлять собой. Было множество попыток его раскрыть, но все заканчивалось взрывом антивещества внутри данного устройства и соответственно жертвами со стороны находящихся возле него людей. Мы примерно знаем, как он выглядит - удалось представить из нескольких обломков и фрагментов, но пока никто не имеет рабочего экземпляра. Раньше коллекционеры покупали такие машины по цене до трех миллионов кредитов, но видно ценителей осталось совсем немного, а имеющих надежду его оживить - и того меньше.
        Меня очень заинтересовал этот механизм, что-то в нем притягивало и вызывало странное чувство любопытства, поэтому я не удержался от соблазна и принял участие в торгах, что спустя несколько минут сделало меня счастливым обладателем робота, облегчив карманы на восемьсот тысяч. Когда я забрал его из ячейки - передо мною предстал круглый металлический шар диаметром два метра и весом примерно полторы тонны. Он имел абсолютно гладкую поверхность с контурами щелей, по которым предполагалось раскрытие. Ничего нигде не выпирало и не нажималось, подсказок, как им управлять, не было. Невольно вспомнил ворчание своей мамы, когда в пять лет сломал подаренную машинку и открутил ногу у игрушечного солдатика. Матушка в тот вечер сказала, что, даже получив в руки гладкий металлический шарик - я и тот сломаю. Для себя же твердо решил - раз смог разобраться с внутренностями игрушек в детстве - то и с этим шарообразным воином от Древних конструкторов совладаю.
        На этом аукционе практически каждый из нас сделал разные покупки, как личного характера, так и за счет сформированной корпоративной казны. Это и турели для кораблей, и несколько комплектов одежды, скафандры для будущих команд, ручное оружие, боеприпасы, а также две системы маскировки седьмого поколения для средних крейсеров, к сожалению, современней во фронтире просто не встретить. Дана в который раз смогла удивить всех, купив маленький 3-Д принтер за один миллион кредитов, что стало возможным благодаря службе в силовых структурах, потому как распознать в выставленном лоте товар по одной лишь аббревиатуре, пожалуй, никто другой просто не смог бы. Меня даже стали посещать мысли, что мы невольно перехватили чью-то скрытую за цифрами и кодом посылку, столь специфичным был агрегат, и могли в любой момент ожидать наезда со стороны настоящего получателя. Принтеры предполагались по штату во всех боевых крейсерах, начиная от среднего класса и выше, но при продажах подобное оборудование, как правило, реализовывалось отдельно от корабля и только в центральных областях Содружества, что неустанно отслеживали
интендантские службы Флота. Иные суда, в том числе и малого класса, ремонтировались за счет прибытия на места сражений мобильных верфей или буксировались к близлежащим станциям. Спецподразделение аграфов имело судно в полном комплекте, являясь военной структурой, и состояло на довольствии своей империи, поэтому вместе с их крейсером нам достался и средний 3-Д принтер. С покупкой маленького копира наше военное соединение получило практически переносную, размещенную в корабельном трюме, инженерную верфь и возможность быстро проводить текущий ремонт на местах боев, восстанавливая как мелкие конструкции электронных систем управления, так и крупные детали разгонных двигателей. Недоступными к починке оставались наиболее громоздкие части реактора и других механизмов, для которых нужен большой аналог принтеров. В подобном случае нам придется наравне с остальными судовладельцами фронтира заказывать запчасти на стационарных верфях, которые, зачастую, конструктивно входят в состав крупных станций. Кроме 3-Д принтеров для изготовления сменных деталей мы приобрели порядка двух десятков различных концентратов
металлов от нескольких килограмм до тонны каждого и разместили все производство, как не трудно догадаться, в трюме "Косатки", как наиболее защищенного корабля на сегодняшний момент.
        К вечеру все уставшие члены нашей команды разбрелись по заранее забронированным на станции и кораблях апартаментам.
        Я же в полной уверенности, что смогу хорошо отдохнуть, остался на "Косатке", но сразу спокойно заснуть мне не дали. После памятной драки и пьянки, устроенной Мираной и Даной, они вели себя как сестры, мне даже кажется, что они ими и стали, проведя кровосмешение. Любовные встречи со мной дамы поделили по дням недели, чередуя между собой - одна ночь с Мираной, следующая - с Даной, а третья - свободна. Месяц в Содружестве по аналогии с календарями предков состоял из четырех недель по девять дней в каждой. Сегодня как раз свободная ночь, но на пороге нарисовались обе женщины с вином и бокалами в руках.
        - Неужели ты думал просто заснуть, так и не отметив сегодняшние покупки? - уточнила Дана, и после пригласительного жеста с моей стороны грациозно вошла в каюту.
        Женщины выглядели обворожительно, сразу наполнив обычный вечер присутствием двух нимф, которые невольно заставили меня восхищаться их красотой. Дамы вели себя непривычно игриво и непринужденно, наталкивая на мысли, что эти две бестии задумали что-то особенное. Мы расположились за небольшим столиком, смакуя вкусное красное полусладкое вино, ели фрукты и обсуждали наши эмоции при регистрации корпорации и торгах на аукционе. Неожиданно капелька напитка упала на вырез в декольте Мираны, и Дана, как бы давно ожидая сигнала, слизнула растекающееся вино с груди подруги.... Я заметил, что младшей девушке происходящее нравится, лишь легкое смущение еще витало в воздухе, проявляясь едва заметным румянцем на ее щеках...
        Но все хорошее когда-нибудь заканчивается, как вино в бокалах и переходящий в глубокую ночь вечер, поэтому я уже даже вызвался сопроводить девушек на отдых, но, как оказалось, поспешил.
        Дно бутылки подействовало на моих женщин, как сигнал к атаке, они стали вместе меня раздевать, при этом целуясь со мной, и друг с дружкой. Потом показалось, что на некоторое время девчонки просто забыли о любовнике, занимаясь только собой. Но, как выяснилось позже, все это было лишь небольшим представлением, которое разыгрывалось непревзойденными актрисами специально для меня.
        Предстоящий эксперимент на троих был впервые в моей жизни, да и у Мираны тоже, но опытный режиссер Дана довела нас всех буквально до изнеможения. Вначале пантера распалила партнершу, приветливо проводя по телу подруги ладонями, как бы летящими, чуть ощутимыми касаниями, похожими на дуновение ветра. Позже к ласковым рукам присоединились сладкие и нежные уста. Едва притрагиваясь ими к телу Дана целовала лоб, щеки, подбородок, шею, грудь, живот и спускалась в заветную ложбинку. А когда Мирана уже беспрерывно постанывала, и ее губы выглядели как спелая вишня - меня тоже вовлекли в эту игру. Подведя девушку ко мне, Дана продолжила целовать все ее тело со спины, особое внимание уделяя талии и ягодицам, а также ямочке под коленями. Из груди девушки доносились уже не стоны, а вскрикивания от переполняющих ее чувств. Режиссер жестами заставила меня занять кресло, на краткий миг приласкав губами моего дружка, как бы здороваясь с ним, и усадила чуть отдышавшуюся подругу сверху на возбужденное мужское достоинство. Мирана, устроившись на вздыбленном копье, прильнула к моим губам, одной рукой притягивая голову
к себе и прижимаясь возбужденной грудью, а другой - продолжала ласкать нашу третью участницу. Весь процесс скачки Дана ни на секунду не забывала поглаживать девушку по бедрам и талии, меня же подбадривала сладкими поцелуями в губы, покусывая шею и мочки ушей. Первая наездница сдалась быстро, сообщив протяжным криком о своем финише. Затем пантера уложила девушку на кровать и снова стала покрывать ее живот и внутреннюю сторону бедер поцелуями, при этом руки как будто сами по себе ласкали пах и ягодицы подруги. Мне же Дана подставила свою шикарную попу, эротично в призыве изогнув спину, чем я и воспользовался, доведя нас обоих до бурного всплеска. Некоторое время мы еще лежали без движений, пытаясь продлить радость слияния тел, но потом девочки поменялись ролями, и более активной стала Мирана. Мы еще раз прошли круг нашего наслаждения и под конец, заснули все вместе в обнимку, а ранним утром я по-тихому покинул ложе втайне от нимф, предвкушая решение интересной головоломки.


        Глава 11.

        После вчерашнего удачно прошедшего аукциона меня ждал робот-загадка, ответ на которую к счастью получилось найти очень просто. Проведенная с женщинами ночь при небольших метаморфозах наших форм натолкнула меня на мысль - Древние, как никто другой, были зациклены на своей крови и превращениях, воевали с расами инсектоидов и вампиров. Значит, логичнее всего предположить, что оружие создавалось подвластным для себя, но без возможности использования врагами, поэтому в ход пошел генетический материал.
        Несколько капель моей крови, попав на поверхность робота, поставили точку над этой загадкой - робот раскрылся. После трансформации передо мной стоял боевой "Скорпион" предтеч с орудийными системами в клешнях и хвосте, который мог использоваться как задняя опора, позволяя железному воину становиться вертикально, как бы в полный рост. Своеобразные присоски на конечностях и хвосте допускали передвижение даже по потолку. Мне вспомнился царь скорпионов из фильма "Мумия" - машина передо мною сильно походила на него, только без головы. От всей фигуры исходила несокрушимая мощь и, одновременно, грация плавных форм, как у хищника перед атакующим броском. Замерев на миг, робот занял устойчивое положение, как бы отказываясь от режима атаки, и мысленно обратился ко мне:
        - Лейтенант, вас приветствует боевой "Скорпион" с крейсера "Крон" номер 13672, - прозвучало женским голосом в моей голове. - Вашего статуса достаточно для использования и переподчинения, - кровь и отклик нейросети о военном звании автоматом предоставили мне права администратора над этой машиной смерти.
        Получив доступ к памяти ИскИна робота, я увидел данные о его характеристиках и принципах построения модели. По сравнению с современными аналогами плюсов оказалось неожиданно много, но основных три - очень высокая скорость перемещения и стрельбы, что позволяло попадать в высших вампиров в бою и одновременно поражать несколько целей при их приближении спереди и сзади; большое количество выстрелов - для питания импульсов плазмы использовался генератор на антиматерии; полный контроль только со стороны метаморфов - кровь позволяет активировать робота и одновременно блокирует механизм подрыва внутренней сферы с антивеществом. Статус офицера флота Древних дает административные права над ИскИном, если нет установленного хозяина или срок последней активации зафиксирован более десяти лет назад, а значит, появляется возможность заранее программировать его действия и переподчинение. Управление осуществляется только мысленно, допуская при необходимости смену внешности и режима маскировки оператором без потери контроля над данной машиной. Перемещаться "Скорпион" может также и в свернутом состоянии, с помощью
шестнадцати струй реактивной тяги по четыре с каждой из сторон корпуса, но, как правило, такой режим применялся для погрузки в контейнер. Он просто летит в пространстве на высоте двадцать сантиметров над любой поверхностью, запуская часть сопел снизу - чтобы приподняться над полом, сзади и по бокам - чтобы двигаться дальше, и спереди - останавливаясь перед препятствием.
        В сравнении с современными роботами показатели "Скорпиона" по мощности выстрелов соизмеримы с "Абордажником", а по количеству и скорости ведения стрельбы - превышают известные конструкции почти в два раза. Сила подрыва антивещества позволяет уничтожать все от десяти до пятидесяти метров и зависит от количества оставшейся массы антиматерии. Все конечности имеют режущую и колющую кромку из мифрила, это позволяет эффективно воевать в ближнем бою, особенно с инсектоидами. Кроме того, частицы этого металла, который легче и в четыре раза прочнее железа, используются в материале внутренней сферы-кокона в виде напыления мистических знаков. Еще изучая базу Древних 'инженер-робототехник' я натыкался на упоминание подобных рун из мифрила. Этот редкий металл выбран тоже неспроста, кроме физических свойств материала ему приписывают магические свойства, иными словами может содержать ману и заклинания, вложенные магом. Но в космосе нет стихийных источников магии, поэтому Древние использовали лишь свойства своей непростой крови, артефакты на рунических письменах и управление за счет ментальной активности разума.
Они наносили руны из мифрила, которые ограничивали подрыв антивещества и идентифицировали пользователя по красным частицам своей плоти.
        Полный доступ к ИскИну позволил просмотреть программные логи по перемещению и ремонту робота, зафиксированные в ячейках памяти. Одна из таких записей ссылалась на систему 129GJ449, где проводили замену кокона с антивеществом, таким действием меняя одновременно боезапас "Скорпиона" и питание для передвижения. Упоминание этого сектора было и в видеописьме Командера со станции Древних, поэтому для себя я решил, как можно скорее посетить столь перспективное по части артефактов место.
        - Я в тебе не ошиблась, партнер! - издалека, за моей спиной, послышался голос Даны, - уже некоторое время службам Аратанской империи известно, что активирует робота кровь метаморфа, но еще никому не удалось подчинить его. В чем секрет - в концентрации гена перевертыша или в чем-то ином? - продолжала сыпать вопросами приближающаяся обнаженная подруга.
        - В некоторых базах предков есть упоминание о планете магов, этот секрет имеет происхождение именно с нее. Механический воин кроме видимой инженерной конструкции является артефактом на основе рунных рисунков. Управлять им могут только метаморфы - ментооператоры, а правами администратора владеют лишь действующие офицеры Космического Флота (КФ) Древних, поэтому все попытки потомков поставить "Скорпионов" себе на службу потерпели фиаско.
        - Эта информация должна остаться тайной, я имею ввиду принадлежность к флоту предков, иначе тебя будут искать не только как перевертыша, нас еще хватает в этом мире, но и как ключ-доступ к объектам предков, - негромко констатировала Дана, прильнув своим телом к моей спине.
        Еще одна моя тайна по поводу военного звания КФ Древних стала доступна этой, не менее загадочной, женщине, но я прекрасно понимал, что когда люди близки в отношениях - по-другому нельзя, ибо недоверие может разрушить даже самую крепкую связь...


        Спустя неделю после проведения аукциона на станции собрались полные составы команд, собранные под все наши корабли, а поломки и недостатки наличествующих судов тоже были исправлены инженерами и техниками - мы находились в состоянии полной боевой готовности, чтобы отправиться за третьим крейсером.
        В этот же момент наш врач сообщила о возможности пообщаться с захваченным ранее аграфами минматарином - он пришел в себя и готов покинуть медкапсулу.
        - Пойдем, я познакомлю тебя с одним из младших вождей гигантов, - увлекла меня за руку женщина-пантера. - Насколько мне известны традиции этих воинов - тебя ждет еще немало сюрпризов...


        - Здравствуй, Борк, - улыбнулась Дана сидящему атлету, войдя в медицинскую секцию корабля.
        - Привет, деловой партнер! Надеюсь, ты понимаешь, что передо мной в долгу? Раз ты жива и находишься сейчас передо мной - значит, воины моего крейсера все-таки смогли отбить тебя у аграфов, что, надо признаться, для нас стало полным сюрпризом в первые минуты боя. Давай, позови брата, а то твой медик толком ничего не может объяснить, - стал напирать своим авторитетом минматарин, считая, что держит ситуацию под контролем.
        - Мне очень жаль, вождь, но Ларк и вся твоя команда погибли, а я хочу представить тебе нашего общего спасителя и нового владельца этого корабля - Тэва Динаро. Он тоже попал в ловушку аграфов, но смог из нее выбраться, да еще и нас вытащить, - мягкий обволакивающий голос подруги сообщал о трагедии, но, в тоже время, добивался от минматарина спокойной осмысленной реакции над потерями в бою.
        В ответ лицо гиганта покраснело, кулаки побелели от напряжения, а глаза налились кровью, подчеркивая состояния бешенства. Мне даже показалось, что сейчас придется усмирять переростка силой, поэтому я невольно стал осматривать его тело, выискивая слабые точки и места быстрого поражения. Но конкретно этот представитель племени минматар меня удивил, взяв себя в руки и еще раз подчеркивая, что не зря удостоился звания младшего вождя племени.
        - Я хочу увидеть запись с ИскИна корабля. Мне надо достоверно знать, как погибли мои люди, - воин перевел все свое внимание на меня, адресуя свои слова как владельцу корабля.
        - Это можно устроить, прошу в рубку, - я сделал приглашающий жест всей честной компании.
        Во время просмотра записей гигант ругался настолько много и такими загибами, что я невольно вспомнил строителей с матушки Земли - пожалуй, только они смогли бы поспорить с вождем в подобной риторике.
        Спустя некоторое время, разобравшись во всем, что произошло во время столкновения с аграфами, минматарин во всеуслышание заявил:
        - Я, Борк Тертос, младший вождь клана, с этой минуты считаю Тэва Динаро своим побратимом без права наследования. Признаешь ли ты, спаситель, меня своим родственником по праву долга жизни? - задал вопрос воинственный гигант и с хищным оскалом полоснул себя десантным ножом по ладони.
        "Опять какой-то ритуал, замешанный на крови, и снова вокруг меня, но интуиция молчит, слова и клятва минматарина искренни", - подумал я и перевел взгляд на Дану, а та мягким кивком головы дала понять, что мне необходимо соглашаться на предложение гиганта.
        - Я, Тэв Динаро, признаю долг жизни за побратимом Борком Тертосом, - и протянул свою окровавленную ладонь ему навстречу.
        Подспудно я был готов к тому, что моя кровь при попадании в организм минматарина заставит его принести вассальную клятву, однако этого не произошло, то ли по причине того, что он не являлся человеком, а возможно в силу того, что кровный родственник по статусу выше вассала.
        - Через час в ангаре без брони и оружия, жду! - заявил широко улыбающийся гигант и вышел из рубки.
        - Что это означает, Дана? - возмутился я.
        - Поединок старшинства, - невозмутимо ответила она, - Успокойся, все равно выбора не было. У этих воинов так принято, если тебя спасли от неминуемой смерти - ты становишься родственником избавителя и ваши судьбы навеки переплетены, или, самое малое - до ответной услуги по долгу жизни. Но указанный обычай не распространяется на подставленное плечо в бою, когда воины состоят в одной команде, а также не относится к гражданским лицам - женщине или ребенку. В нашем случае ты спас воина, не зная ничего про него и не имея корыстных побуждений, вмешавшись в поединок между ним и смертью. Просмотренная запись с ИскИна подтверждает тот факт, что шанса выжить в плену у Борка, как, впрочем, и у меня, не было. Скорее всего, аграфы уготовили ему процедуру ментосканирования, временно поддерживая жизнь в теле перед экзекуцией. Но, ко всему этому, Борк не простой воин - он вождь, хоть и младший в своем роду, а в подобном случае обычай велит определить старшего из побратимов. Тот, кто сможет доказать свое главенствующее право, будет определять некоторые поступки родственника, например может позвать младшего в боевой
поход, и проигравший вынужден согласиться. В противной ситуации, когда предложение исходит от меньшего по статусу - старший на свое усмотрение имеет право отклонить или принять его. Ранг между побратимами определяют поединком, в основном без брони и оружия - кто вырубит оппонента, тот и сильнее, значит главный среди "родственников".
        - А если бы я отказался? - логика этих гигантов не совсем вписывалась в мое понимание братания, не успели породниться, как тут же решили друг другу лица поразбивать, в лучших традициях подросткового возраста.
        "Наверно драки у представителей этого племени не просто в чести, а возведены в ранг культовых мероприятий", - подумалось мне.
        - Тебя ждал бы тоже поединок чести, только как с кровником, оскорбившим вождя своим отказом породниться. В этом случае бой проводится до смерти уже с оружием и в броне, - спокойно сообщила женщина, как будто происходящее происходит с незнакомыми людьми.
        - Тогда ответь, что произойдет, если мне не удастся выйти победителем в предстоящей драке? - я решил на всякий случай уточнить последствия, хотя твердо настроился побить этого вождя, едва вставшего с больничной койки и вознамерившегося установить свое главенство над человеком, по простоте душевной спасшим его. В общем, зря он сунулся к нам со своим уставом.
        - Через год можешь попробовать следующий раз оспорить старшинство, и в случае фиаско - через три цикла снова, а проиграв опять - время, разделяющее вас до последнего поединка, уже составит десять лет, - прояснила Дана правила древнего обычая минматар.
        - И как это согласовывается с нашими планами развития? - возмутился я.
        - Если ты проиграешь - Борк позовет побратима в поход, который продиктую ему я, воины-минматаре не могут противиться настоящей женщине, и, заметь, даже без постельных утех. Если же выигрыш будет за тобой - вождь пойдет в рейд, который определяешь ты, со мной в партнерстве, - улыбнулась "невинная" женщина, указывая, что заранее определила себе лидирующую роль, независимо от результатов.
        - Почему ты загодя не подсказала мне о таком развитии событий в отношении гиганта? - наезжая на подругу, заявил я, так как оказаться фигурой в чужой игре любому малоприятно.
        - Причин этому много - во-первых, я удостоверилась, что ты воспитывался не в Содружестве, ибо не знаешь такого обычая. Во-вторых, тебе следует воспринимать подвернувшийся случай, как урок на будущее - не всех стоит спасать, а если такое случилось - не от каждого ждать благодарности. Некоторые личности, став на ноги, еще и попытаются тебя подмять под себя, например, поцелуем, как я, или поединком - как Борк. И, наконец, в-третьих, если ты пройдешь этот экзамен, в чем у меня практически нет сомнений - это позволит нам приобрести довольно неплохих с точки зрения войны союзников, в лице одного из кланов минматар.
        - Что ж, пояснения приняты, и с оценкой опасности в отношении конкретно тебя подруга я тоже не ошибся. Какие правила поединка, и что меня ждет с новыми родственниками? - Надеюсь, со старшим вождем драться не придется, или может нужно будет жениться на их сестре? - после ответа Даны, я понял, что девушка, кроме указанных вариантов, решила устроить мне небольшую проверку, так сказать проявить себя в качестве бойца, при этом сама она продолжала контролировать создавшуюся ситуацию.
        - Интересная мысль, но жаль на этом все. Хотя надо поговорить с Борком, ему может понравиться твоя идея на счет сестры или отца, - уже со смехом во все тридцать два реагировала подруга.
        - Мне тоже приходится по вкусу здоровый юмор, но за то, что не предупредила с Борком, оставляю за собой право на аналогичную маленькую месть, - ухмыльнулся я даме.
        Вокруг площадки собралось несколько человек. В их числе женщины нашей команды: Фуле Ванич - она по жребию стала командиром первой "Косатки", Вирта Полус - сложно даже представить поединок без врача, Эрви Сома - командир будущей группы диверсантов и Ажела Данир - военный инженер в паре с Ноеном, который словно прилип к старшей коллеге. А в последнее время эти двое не отходили от активированного "Скорпиона", пуская слюни по поводу его конструкции. Мои подруги Мирана и Дана возглавляли и подогревали всю процессию болельщиков, а пара абордажников, которые охраняли доступ в наш ангар, даже затеяли прием ставок на победителя. Остальные люди занимались тренировками в помещении, где находилась "Акула", так как оно было больше размерами, нежели то, где происходило наше состязание.
        Борк выглядел впечатляюще, ни следа от ранений, ни намека на слабость. Гора мышц в два с половиной метра высотой и полтора шириной, рука этого монстра в районе бицепса - навскидку, как мое бедро. В общем, без плазмомета против него выходить не стоит, а если учесть, что гигант принадлежит к расе воинов, которые всю жизнь упражняются в поединках, и, как пить дать нафарширован имплантами по самые брови - то думаю, у любого человека шансов нет. Очевидно, так размышлял и вождь, он сразу кинулся ко мне с намерением очень быстро установить свое право старшинства. Но я пропустил пудовый кулак гиганта над собой и поднырнул под бьющую руку с подшагом, закручивая корпус против его движения. Используя инерцию перемещения своего тела от самого бедра, с небольшим подскоком я приложил минматарина снизу по подбородку правой рукой навстречу - выше просто не доставал. Борк не ожидал от меня такой скорости, а мой точный удар на долю секунды приостановил его на месте. Не воспользоваться этой задержкой и отдать инициативу противнику, было бы попросту глупо - лоу кик ногой под колено слегка присадил его, располагая
голову на моем уровне, а боковой крюк в область виска отправил минматарина в нокаут, поставив точку в скоротечной драке. Честно говоря, мне стоило больших усилий дозировать силу удара, так как мои рефлексы оттачивались на уничтожение врага, но благодаря имплантам предков и привитым с потом и кровью навыкам, я смог реализовать свое главное преимущество - скорость. Еще в детстве на Земле помню просмотр боксерских поединков по телеку и реплики друзей по тренировке: "Быстрота ударов и правильно поставленная техника - залог победы над природной мощью оппонента, а в противном случае - проигрыш, из-за недостатка выносливости".
        Все произошло настолько быстро, что присутствующие зрители еще несколько секунд выглядели шокированными происходящим - человек, пусть и потомок метаморфов, легко уложил минматарина на пол за несколько мгновений боя. Одна из женщин даже начала обсуждение о продаже записи с нейросети, но, увидев мой грозный взгляд, тут же стушевалась, отбросив глупые помыслы.
        - Может его в медкапсулу? - задал я вопрос врачу, не владея полной информацией о физиологии и способностях регенерации минматар.
        - О нет! Он очень быстро придет в норму и в порыве гнева разнесет мне весь медицинский отсек, - ответила женщина. - Воины не терпят такого внимания по пустякам, считая подобное постыдным в своем кругу, подумаешь всего лишь сотрясение мозга.
        Спустя полчаса, мы с Даной сидели в рубке одни, обсуждая ближайшие планы, а Борк ворвался с вопросом:
        - Кто ты, демон тебя подери? Человек, даже модифицированный, не имеет такой реакции и силы удара? Такое ощущение, что я дрался с роботом "Абордажником", не иначе.
        - Э нет вождь, так не пойдет, у всех есть свои тайны. Вот, повоюешь со мной рука об руку, как младший побратим - часть из них и тебе станет известна, а может, и нам свои секреты приоткроешь, - отшил его я.
        - И каковы же твои ближайшие планы, старший брат? - процедил сквозь зубы он, окончательно признавая свое поражение.
        - Сейчас я задумал отбить у бандитов твой бывший корабль, забрать его по праву трофея, а потом намечаю небольшую войну с пиратами, избравшими себе за точку базирования станцию "Дран".
        - Ого!!! Вот это куш, так куш! А потянем? - явно сомневаясь в здравости моего ума, с иронией в голосе уточнил гигант. - По имеющейся у меня информации сковырнуть этот орешек не каждый флот осилит. Нужно хотя бы под сотню тяжелых крейсеров, и это только для противостояния пушкам самой космической базы, не говоря об эскадрах корсаров.
        Пиратская вольница "Дран" представляла собой станцию, рассчитанную на пятнадцать тысяч постоянных жителей, и дополнительно имела возможность разместить примерно еще десять тысяч временных постояльцев. Руководил здесь совет капитанов-владельцев, который состоял из пяти наиболее влиятельных и богатых бандитских главарей.
        Согласно информации, полученной от Даны, вооружение заключалось в трех диспетчерских блоках. Каждый из них, помимо функции управления транспортными коридорами, укомплектовывался восемью туннельными орудиями калибром 300 мм, по 100 атакующих и защитных ракет, защищен от малой авиации 24 турелями ближней обороны и имел в резерве по 50 дронов для борьбы с юркими штурмовиками. Помимо этого, огневые точки разносились по всему сектору, занимая имеющиеся астероиды и планеты, или парили в виде старых разбитых корабельных корпусов, без базирования на них персонала. Вокруг выбранной крепости размещалась двадцать одна артиллеристская система, под непосредственным управлением с диспетчерских блоков, уменьшая слепые зоны обстрела за счет туннельных орудий разного калибра - от 100 до 300 мм.
        Кроме грабежей, прибыль хозяевам приносила и сама космическая база, имея внутри своих пролетов среднюю верфь для ремонта и постройки кораблей класса "тяжелый крейсер". Также здесь располагалась топливная подстанция, для дозаправки судов малого класса, использующих горючее в виде гелевой массы, добытой из газа вокруг некоторых планет. Дополняли коллекцию построек двадцать девять специализированных ангаров для устранения поломок техники и малотоннажных посудин, включая фрегаты и корветы.
        Не последнее слово в погоне за рублем было за четырнадцатью доками для ремонта кораблей крейсерского класса, правда, у них имелось существенное отличие от стационарных верфей, не в лучшую сторону, - отсутствовали специализированные технические комплексы конструкторских роботов с инженерным ИскИном во главе.
        Помимо мощностей по обслуживанию кораблей еще при сборке своих уровней станция комплектовалась двумя производственными цехами - по выделению из руды концентрата стандартной смеси металлов и по изготовлению бронированных блоков для обшивки космических объектов и судов.
        Сфера услуг включала в себя 15 баров, 4 борделя, 23 торговых точки, где можно было купить продукты питания, одежду и некоторые единицы оружия, а в качестве основного кредитора на "Дране" осуществлял операции филиал банка дварфов, которые слыли нейтральной к разборкам между людьми расой.
        Курировали станцию пиратов через своих доверенных капитанов-руководителей именно аграфы, а цель базировавшихся на вольнице эскадр состояла в постоянных набегах на территорию Баронств. Остроухие руками подконтрольных бандитов снимали своеобразный налог с вольной державы баронов. Даже если допустить ситуацию, когда корабли пиратов уйдут в набег, уничтожить их пристанище представлялось крайне сложно - вокруг станции на орбите и крупных астероидах в режиме боевого дежурства несли службу вооруженные автоматические платформы, а пространство системы во все стороны контролировалось диспетчерскими блоками. Такие сооружения представляли собой целый комплекс военных систем и установок под силовым щитом станции, включая каскад туннельных орудий, пусковые установки для ракет, шахты для дронов и множество турелей ближнего боя. И если вооружение одного блока можно было сравнить с линкором - то защитное поле космической крепости на порядок превышало любой из военных кораблей по причине большего числа размещенных реакторов, питающих энергощит.
        Для уверенного уничтожения подобного укрепления требовалось собрать флот, мощностью равной двумстам тяжелым крейсерам или сорока линкорам, при этом потери атакующих прогнозировались на уровне половины эскадры. Вольные Баронства не могли в одном месте сосредоточить такие силы, а Агарской и Аратанской империи нести столь существенные потери не представлялось экономически приемлемым. Набеги пиратов продолжались последние девять лет, но что характерно в рамках "разумного" - без поголовного уничтожения пленных. Обычно захваченных людей продавали в рабство, пополняя загоны Агарской империи, откуда родные на первых порах имели возможность их выкупить назад. Такой подход был обусловлен самой сутью пиратства - обогащение за счет грабежа и продажи невольников. Конечно, случались случаи необоснованной агрессии к пленникам, но, как правило, таких индивидуумов уничтожало коллективное собрание остальных участников бандитского общества или охотники за головами в погоне за высоким вознаграждением.
        Правители Вольных Баронств уже несколько раз на своем совете поднимали вопрос о формировании сил по борьбе с пиратами, но дальше шага по увеличению патрульных кораблей в наиболее опасных секторах не шли - не хватало средств и политической воли, потому что не все из них готовы нести предварительно посчитанные затраты. Как следствие этому - на одном из заседаний была поддержана идея - заплатить вознаграждение тому, кто уничтожит станцию "Дран", как основной источник бандитской заразы.
        - В данный момент, конечно, эту крепость нашими силами не взять, но начать обдумывать подобную затею нам никто не мешает уже сейчас, - ответил я минматарину, прекрасно понимая причину его скепсиса, - а чтобы соображалось гораздо веселее - предлагаю немного повоевать с пиратами в соседних секторах, подспудно изучая их тактику и методы ведения боевых действий.
        - Что ж, тогда, как ни крути - мне необходимо посетить территории своего клана, чтобы набрать новую команду. Надеюсь, все согласны, что младший вождь достоин большего, чем воевать простым абордажником. Давайте договариваться о позывных, и я собираюсь в дорогу.
        - Тогда у меня к тебе еще одно дело, побратим. Чтобы сбить со следа аграфов, нужна регистрация отбитых у них крейсеров за мной, как собственником в вашем секторе. Ты такое сможешь провернуть без наличия кораблей и владельца при оформлении?- спросил я Борка, как бы ставя под сомнение статус младшего лидера клана в расчете на его гордыню.
        - Я же младший вождь, как-никак, продавлю под свою ответственность, - набычился минматарин.
        - Тогда принимай информационный пакет по первой "Косатке", а кодировку своего бывшего судна, надеюсь, ты не позабыл?
        - Нейросеть все помнит. До встречи друзья, - попрощался с нами гигант, отправляясь домой.
        Откровенно говоря, я ему сочувствовал, потому что любой командир, потерявший свою команду и при этом сумевший выжить, самое меньшее, вызывает подозрения у окружающих, уже не говоря о внутреннем дискомфорте самого индивидуума и необходимости объясняться перед родственниками погибших. Поэтому, в том, что минматарин в будущем станет воевать за троих, доказывая всем свое право именоваться лучшим - ни я, ни Дана не сомневались, а вот при наборе новых рекрутов - его, скорее всего, ждут некоторые трудности.


        ...В систему астероида, где прятался трофей аграфов, вошла только "Косатка", остальные экипажи находились в соседнем секторе, ожидая условленного сигнала.
        Из трюма корабля я выскочил на "Скате" и под маскировкой направился к точке спрятанного крейсера. Со мной в разведку напросилась Дана.
        Пока шли к цели, я рассматривал свою спутницу и вспоминал события трехдневной давности...


        ... - Тэв, посмотри новости на Галанете, - огорошила меня с утра Мирана.
        Я включился в сеть и попросил ИскИн "Косатки" вывести сюжет на экран - в ходе репортажа сообщалось о террористическом акте - подрыве лифта в секторе "В". Электронные устройства станции четко фиксировали происходящее - в кабинку вошло несколько человек, и начался спуск, затем картинка моргнула, а спустя мгновенье - на экране я увидел взрыв...
        Сначала мне подумалось, что видео смонтировано, но спасатели начали выносить наружу изувеченные тела, одно из которых очень походило на образ, под которым Дану знало руководство разведки. Среди команды метаморфов она выглядела несколько по-другому, больше напоминая себя настоящую, в том виде, в котором я видел ее после плена аграфов.
        У меня все внутри перевернулось, хоть мы и были знакомы всего какой-то месяц - но эта женщина действительно ощущалась как моя вторая половина.
        Суетиться вокруг тела Даны мы не стали, потому что сразу заметили возле морга агентов Аратанской разведки.
        Засыпал я в тот вечер с тревогой в душе, обдумывая предстоящий разговор с нашей командой по поводу утраты одного из ключевых лидеров, а мягкий стук в дверь каюты сначала не воспринял. С повторным запросом открыл доступ и на пороге увидел Мирану с бутылкой вина в руках, которая всем своим видом однозначно указывала на необходимость помянуть нашу подругу.
        - Утешать меня не надо, со временем рана в душе затянется, - произнес я, стараясь придать спокойствие своему голосу. Еще находясь на Земле, никогда не понимал людей, заглушающих горе спиртным или наркотиками, по-моему, надо наоборот демонстрировать окружающим свой несломленный дух.
        - Тогда прими гостью, командир, и желаю вам бурной ночи, чтобы как в последний раз, - улыбнулась молодая девушка и, оставив вино, упорхнула.
        На порог шагнула шоколадная богиня в настоящем обличии, а лукавая улыбка и ямочки на щеках придавали определенный шарм обманщице, которая своими действиями заставила меня и Мирану поволноваться. Из всей нашей команды только мы двое ранее видели Дану в образе разведчицы.
        Пантера потянула меня в каюту, выводя из шокового состояния, и чуть не заставила попросить пощады к третьему часу ее сексуальных "хулиганств". В эту ночь инициатива принадлежала только ее рукам и губам. Женщина несколько раз своим телом и движениями доводила меня до вершины, потом отпускала, демонстрируя полный контроль над возбуждением, и, в конце концов, позволяла взрываться.
        Заснуть сразу у меня на груди я ей не дал, так как очень терзало любопытство:
        - Как ты все это устроила? И чьи тела вынесли из лифта?
        - Не переживай, партнер. В этот раз я не убивала кучу народу ради себя одной, наверно из-за тебя становлюсь мягче. Часть покойников привезли из другой системы - их купили заранее и в медкапсулах, используя режим консервации, контрабандно доставили из Агарской империи сюда. Перед взрывом мертвых разместили над лифтовой крышкой, затем я и часть доверенных мне людей, вошедших вовнутрь, провалились вниз на подставленный заранее улавливатель, а заготовленные трупы попали на наше место. По дистанционному сигналу сработал детонатор взрывчатки, в итоге - лифт взорван, жертвы террористического акта - обнаружены, подготовительные механизмы - до неузнаваемости разрушены. Для кого весь спектакль - мои помощники не знают, с разведкой они никак не связаны.
        - А как же твое тело в репортаже? Ты думаешь, что бывшие коллеги силовики из тайной службы не смогут провести идентификацию по пробам крови, поняв, что перед ними уже не метаморф?
        - Мертвая женщина тоже принадлежала к нашей расе, и при жизни ее звали Тола. Я использовала ее обличье, как свое, вот уже тридцать четыре года службы на разведку. Она погибла ровно столько лет назад, и именно Тола меня попросила об этом. По сути, это была моя единственная настоящая наставница. Тогда я выглядела по-другому, а женщина учила меня ремеслу последние два года подготовки, но свой истинный облик даже ей, как и окружающим, я не показывала, начиная с первой трансформации и до плена аграфов. Выполняя одно из заданий, мы встретились случайно на планете Леркал в секторе Аратанской империи, где вынуждены были вступить в бой с диверсионной группой аграфов. Наставница шла по своему следу, а я за своим информатором, но как оказалось нас заманили в ловушку, из которой мы с трудом вырвались. О том, что там произошло, при нашем участии, не знал никто из управления, Тола запретила мне сообщать кому-либо об этом, предполагая утечку информации от кого-то из руководства. Ее рана оказалась смертельна, мы не успевали добраться до медкапсулы, а регенерация не справлялась со столь обширными поражениями, и
тогда наставница предложила вариант использования ее истинного облика, решив в очередной раз оказать услугу ученице. Перед самой смертью Тола сменила внешность на свою истинную, ту, что ты видел еще вчера, и покинула мир живых. В каждой империи ежегодно пропадает по разным причинам несколько сот агентов, мое прошлое обличье до сих пор в розыске, как без вести пропавшее, а ее тело я поместила чуть позже в медкапсулу, а затем и в стазис-камеру, сама же прожила тридцать четыре года в таком виде. Сегодня труп наставницы нашли вместо меня агенты Аратанской разведки, поэтому уж на некоторое время мой след ими будет потерян, даже не сомневайся. Наши партнеры из числа метаморфов тоже не знают о службе, хотя, думаю, некоторые, самые прозорливые, догадываются. В разведконторе меня знали под другим именем, среди своих вассалов и некоторых контрабандистов - я Дана.
        - Ты вынашивала столь подробный план своего исчезновения тридцать четыре года, почему же раньше не воспользовалась им?
        - Вообще-то я готовилась к подобному шагу давно, собирала людей в единую команду, копила деньги, но этого было недостаточно, даже сейчас наших ресурсов ничтожно мало и мы еще далеко неровня серьезным игрокам, а значит заявлять о себе преждевременно. Но, как видишь, меня в очередной раз слили аграфам, и это без сомнения сделал кто-то из руководства службы, иные люди попросту не имеют доступа к личным данным агентов. Кроме того, появился ты - мой партнер и близкий друг. И к счастью твои цели полностью совпадают с нашими, поэтому в данный момент для себя я поняла, что это последний фактор, необходимый для столь решительных действий. Теперь ничто и никто не помешает нам сконцентрироваться на будущих планах, и надеюсь, ты не станешь осуждать мои действия, Влад? Но работать, пока, будем под видом теперешних Даны и Тэва, еще не время светить истинные облики даже компаньонам из когорты перевертышей...


        ... Крейсер минматар, когда-то принадлежавший Борку, имел унылый вид побывавшего в бою и поврежденного корабля, но опознать в нем двойника "Косатки" не составило труда. Видно аграфы достоверно знали, с кем должна была встречаться Дана, и готовились к подмене этой стороны. Вокруг судна мы не обнаружили иных враждебных объектов, а сам корабль казался мертвым. Однако подстраховка еще никому не навредила, и потому вовремя включенный сканер "Ската" определил на борту одного живого аграфа и пару активных механизмов, признанных как боевые роботы. Вернувшись на свой крейсер, я в обличье аграфа активировал связь с недобитком:
        - Коравиэль, ответь мне, тебя вызывает Саваалиэль, код встречи 173084НРЛ12.
        Последний член специальной группы остроухих обозначил себя только после третьего вызова:
        - На связи, командир. По протоколу вынужден был проверить пространство.
        - Принимай бот под управлением Лаваиэля. Он доставит запчасти, а следом подтянутся техники, надо провести все работы за три дня, - как можно властней, с небольшим пренебрежением в голосе я постарался передать образ и разговорный стиль общения командира аграфов, подмеченный во время изучения памяти его подчиненных.
        У поврежденного корабля не работали системы сканирования, поэтому в бот загрузилась вся наша абордажная команда из двадцати человек и робот "Скорпион", а вел его я под видом второго указанного члена команды остроухих.
        - Осторожно, ребята, у него два "Абордажника" на борту! Всем проверить наличие плазменных гранат, и первым шагом пускаем "Скорпиона", у меня плохое предчувствие, - интуиция буквально кричала, что захват не станет легкой прогулкой, поэтому я посчитал нелишним предупредить наших бойцов.
        Чутье меня не обмануло, оставленный на вахте аграф что-то понял или догадался, и нас встретил шквальный огонь, исходящий от одного робота и его кукловода. Мой "Скорпион" среагировал вовремя - он на скорости ворвался в шлюз и несколькими сериями выстрелов уничтожил своего механического противника, представлявшего наибольшую опасность, а живого оппонента смертельно ранил в грудь. Дальше мы уже не растерялись и обезоружили стрелка. Позже ментосканирование показало, что наш маневр был разгадан по причине того, что Лаваиэль единственный из их группы не умел управлять ботом. Вот так цена случайной оплошности, как это зачастую бывает, чуть не превратилась в жертвы с нашей стороны.
        Со вторым роботом поступили проще - это оказался родной "Абордажник", приписанный к кораблю и обездвиженный напавшими бойцами во время захвата судна. Добивать его аграф не стал, дожидаясь своей команды, поскольку при смене кодов в дальнейшем можно было поставить робота в свои ряды. ИскИн корабля захватчики отсоединили еще по ходу штурма, перенеся процедуру взлома на более спокойное время. Нам осталось подсоединить родного умника на свое место, ввести коды, переданные нам Борком, отменить приказы атаки уцелевшему "Абордажнику", и на этом операцию по захвату очередного трофея можно считать завершенной.
        Пока наша третья корабельная команда принимала крейсер и вместе с техниками обоих судов планировала ремонтные работы, я, помня о своем желании воспользоваться подсказкой ИскИна с Подготовительного Центра предков, решил посетить систему 129GJ449, которая находилась в паре прыжков от нашего теперешнего местонахождения в сторону необжитых секторов космоса. Бывшая разведчица Дана напросилась составить мне компанию, а отправляться мы решили на "Скате", предполагая, что у шатла флота Древних меньше вероятности нарваться на отказ в доступе, нежели у корабля, произведенного в Содружестве.


        Глава 12.

        Искомая система 129GJ449 представляла собой огромные поля астероидных потоков. Мы невольно с облегчением выдохнули и еще раз порадовались своей предусмотрительности, так как крейсер по размерам большим за нашего "Ската" был бы просто раздавлен еще в момент выхода из гиперпрыжка одним, из пролетающих мимо, многотонным булыжником.
        Найти в этой мешанине камней станцию Древних оказалось просто нереально и я, отчаявшись на десятом часе поисков, решил транслировать в пространство системы свои идентификационные данные лейтенанта КФ предков. Мои действия оказались верны, в результате через десять минут на ИскИн "Ската" пришел отклик и указание маршрута.
        Подойдя ближе к форпосту предтеч, мы обнаружили астероид, полностью покрытый кратерами от орбитальных выстрелов с космических кораблей. База предстала перед нами практически уничтоженной, и, тем не менее, электронный разум был еще жив и давал отклик. Я переоделся в боевой скафандр "Доспех" и отправился на поиски выжившего интеллекта. Спустя час активного продвижения с перемещением раскуроченного оборудования и разгребанием завалов, мне таки посчастливилось найти ящик с ИскИном и небольшой круглый генератор, питающий его. Когда я вместе с находками попал на борт "Ската", пришлось дополнительно проводить полную идентификацию, поскольку электронный разумник наотрез отказывался передавать права доступа к своим хранилищам без подобной процедуры. Капля моей крови, попавшая в специальный сборник на корпусе ИскИна, и код нейросети с отметкой о воинском звании Космического Флота, открыли передо мною полный доступ к закапсулированному интеллекту предтеч. Он соответствовал седьмому классу по шкале Древних и где-то двенадцатому, а то и выше, по ранжиру Содружества. Мы решили забрать это сокровище с собой, а
чтобы обойти числовую и буквенную кодировку - при последующих обращениях присвоили ему имя Умник. Согласно просмотренным записям станция производила разные типы генераторов на антивеществе для использования в роботах, кораблях и другом оборудовании. Разрушение этого форпоста Древних произошло во время войны с расой богомолов более двух тысяч лет назад. Агрессоры кроме этого полувоенного объекта разгромили и близлежащие две планеты, отсюда и астероидные поля в искомой системе.
        Еще один день мы потратили с Даной для того, чтобы как можно тщательнее осмотреть все обломки бывшей базы предков на предмет дееспособного оборудования, и наши старания увенчались успехом - мы нашли несколько еще работающих устройств. Доставленные в трюм "Ската" четыре разных шкафа, напичканных электроникой и неопознанными артефактами, весом от ста до трех сотен килограмм и объемом от пары до пяти кубических метров, при соединении между собой под руководством того же Умника дали нам полностью автономную линию по добыче антивещества. Такое производство и последующее потребление полученной субстанции не было секретом для империй Содружества. Однако, линия механизмов, используемая современниками, по габаритам соизмерялась с космическим кораблем класса "легкий крейсер", а затраты энергии при воссоздании самих коконов с антивеществом делали массовое изготовление тех же генераторов или подобных источников питания невыгодным и взрывоопасным. Найденная нами технологическая цепь оборудования предков свободно размещалась в трюме любого бота и в целях последующего сохранения секретности заняла свое место в
нашем "Скате".
        Принцип генератора на антивеществе состоял в том, что при соприкосновении частиц любой материи с антиматерией выделялось огромное количество энергии, что в свою очередь провоцировало моментальный взрыв, а при большой мощности - пробой в пространстве, вплоть до образования черной дыры. Наши предки научились контролировать этот процесс, создав кокон, внутри которого в вакуумной среде содержалось антивещество. В дополнительной камере защитного шара происходило совмещение противоположных частиц в микроскопических количествах, регулируемых специальным реостатом вручную или ИскИном, как в модели роботов, извлекая выделяемую при этом энергию. Наша находка предназначалась, как раз, для создания таких коконов-генераторов и управлялась, как и все оборудование базы, Умником.
        Современники для питания двигателей крупных кораблей и космических станций используют реакторы на принципе ядерного распада. Сам процесс регулируется твердыми топливными стержнями, изготавливаемыми специальными заводами на основе сырья, добытого на безжизненных планетах. Подобная установка по размерам и весу в несколько раз превышает аналогичный по выдаваемой мощности генератор на антивеществе, поэтому у Древних, в отличие от потомков, не было километровых в диаметре линкоров, а схожие с ними характеристики энергетических щитов имел легкий крейсер. Малые корабли Содружества используют для двигателей жидкое топливо в виде геля, добываемое из газообразной поверхности некоторых планет специальными кораблями и перерабатываемое на заводах. При этом попытки перейти на питание от генераторов для всех типов судов не прекращаются ни на миг. Правда добиться стабильной работы и отдачи энергии от источников на антивеществе современникам пока не удалось, хотя благодаря находкам артефактов от предтеч, указывающим на их технологии, стремление современников когда-нибудь приведут к похожему результату.
        Корабли на основе реактора не садятся на планеты не только из-за значительной собственной массы, но и во избежание загрязнения окружающей среды, особенно при взрыве питающих элементов. Напротив, подрыв судна с генератором по технологии предков не несет таких последствий, а радиус поражения локализируется сравнительно небольшими размерами - до ста метров.
        Наряду с кораблестроительством предтечи применяли технологию с антивеществом и в других сферах, например, в качестве высокоточного оружия, используя как начинку заряда головки ракеты для поражения крупных целей с дальней дистанции, а плазменные турели для противодействия быстрым малым кораблям противника и гравитационную пушку в ближнем бою против огромных линкоров-ульев инсектоидов. Современники же для дальних дистанций используют туннельные орудия, а ракеты, начиненные обычной взрывчаткой с подрывом в момент касания, предназначены для поражения целей со средней дистанции и борьбы с малой авиацией противника. Задача ближнего боя и стычек внутри корабельных пролетов ложится на плазменные роторные турели порохового и плазменного заряда, а секрет гравитационной пушки современникам еще не покорился.
        Генераторы на антивеществе позволяют полностью заменить собой теперешние виды топлива для двигателей и гиперпривода любого корабля, а энергетический щит, подпитываемый несколькими равномерно распределенными источниками, по подтвержденным Умником данным превысит по мощности современные минимум вдвое. При этом защитному полю можно придать многослойную конфигурацию, которая своими параметрами будет напрямую зависеть от количества установок. В роботах и плазменных турелях предки тоже использовали подобные генераторы, только меньших размеров.
        Последующие раскопки на обломках базы позволили нам стать обладателями пяти вполне исправных плазменных пушек, предусматривающих подключение к источнику на антивеществе, а завершили мы нашу небольшую охоту за артефактами, найдя несколько разных запчастей к боевым роботам модели "Скорпион". Это подтверждало информацию о том, что на искомом заводике производилась замена внутренних коконов механических бойцов, приписанных к разным кораблям или станциям.
        Положа руку на сердце и рассчитывая на целостность форпоста, я ожидал найти нечто большее, но столь малочисленные находки меня не огорчили, так как мы отыскали главное - производственную линию предков, что позволит нам начать собственное изготовление источников энергии, а с ними - и нескольких изделий-потребителей, таких, как боевые роботы, например.
        - Мне кажется, что наша добыча откроет перед командой путь к успеху и финансовой независимости, - озвучил напарнице я свои мысли.
        - Или ополчит против нас все силовые блоки и державы, заставляя поделиться технологией с одной или несколькими империями Содружества, - ответила Дана.
        - Я это понимаю, но все желающие и не догадываются, что кроме нас никто из них не сможет управлять Умником, а значит и процессом производства генераторов.
        - Тогда нас попытаются подкупить, как деньгами, так и технологиями, соблазнить дружбой или хотя бы сотрудничеством с сильными мира сего, а если оба способа отнять чужие "игрушки" потерпят фиаско - отдадут приказ на уничтожение. Как вариант, просто сольют информацию корпорантам, зарабатывающим на изготовлении реакторов или иных источников питания, обязав последних поделиться доставшимися трофеями. По крайней мере, я бы так и поступила, ведь торговые войны практически узаконены. Устоим перед одним противником - появится новый, и так до тех пор, пока прессинг не даст результат.
        - По этой причине технология изготовления должна быть засекречена, а продукция - не поддаваться разбору и копированию.
        - Что-что, а подобное долго оставаться тайной не сможет, - возразила женщина.
        - В обычном варианте - это так, но я планирую воспользоваться методом защиты, который применялся Древними и производить "Скорпионов" только для нас, а на продажу выпускать упрощенную модель - под названием, к примеру, "Сколопендра". Таким образом мы сможем выигрывать в мощи оружия и скорости при первом варианте для себя, кроме того попробуем заработать немалую прибыль, реализовывая второй, и хотя бы на время запутать недругов и завистников. На рынке появится нечто среднее между современным роботом и бойцом от предков, причем характеристики должны быть лучше, чем у "Абордажника", но не со значительным отрывом - как бы один-два шага вперед. Тогда необходимость повального перехода на новую технологию отпадет, а мы постепенно усилим свои позиции, нарастив зубы корпорации и заимев верных друзей. Вот представь себе - у тебя есть миллион кредитов, и ты можешь купить одну "Сколопендру" или двоих "Абордажников". Первая побьет обоих противников, но уступит, если их будет трое. Казалось бы, выбор очевиден, но это не так - с одной огневой единицей ты закроешь всего один коридор на корабле, а во втором
варианте - два, пусть и не так надежно.
        - Мне надо обдумать предложенный проект и обсудить множество моментов вместе с инженером и полковником, - резюмировала девушка.
        - Не возражаю, тем более что масштабное производство все равно сможем начать только тогда, когда будем иметь свою территорию в собственности, в идеале - хотя бы станцию. Пока же хочу предложить изготовление пробной партии в количестве пяти штук силами инженерной группы для обкатки технологии и применения одной из штурмовых команд. По моему мнению, это, как минимум, должно снизить вероятность потерь в живой силе при захвате кораблей противника, ведь приобрести на открытом рынке даже "Абордажников" является серьезной проблемой. Но к сожалению есть и проблема - для производства полной копии механического воина не хватает некоторых компонентов, например того же мифрила, по крайней мере в свободной продаже я такового не обнаружил, а без обозначенного металла, как мне кажется, повторить "Скорпиона" мы тоже не сможем.
        - Согласна! Что еще, кроме столь редкого материала, тебе для этого надо? Да не удивляйся ты так, я знаю, где его можно приобрести - у дварфов, - пояснила Дана. Еще, конечно же, у аграфов, но с ними думаю, мы не сможем договориться ни при каком варианте, особенно если всплывет информация о генетике покупателей. Есть малые запасы магического металла и у людей, но стратегический запас, к коему его причисляют, как ты сам понимаешь, отдают за очень высокую цену и далеко не в первую очередь.
        - На самом деле мифрила требуется не так уж немного, с учетом режущих кромок на конечностях - примерно пару килограмм на робота, но, кроме этого, необходимо снабдить железного воина разумом, то есть ИскИном. В "Скорпионе", согласно информации, полученной из логов купленного образца, стоит электронный разумник первого класса Древних, что по производительности сравнимо с третьим-четвертым от современников, а на "Сколопендрах", в крайнем случае, можно обойтись и вторым.
        - У меня есть задумки, как нам достать некоторое количество этих приборов - через свои связи среди контрабандистов, но при условии малых партий. Если речь пойдет о крупной поставке - канал сработает один раз, и сразу привлечет внимание со стороны разведслужб империй.
        - Пока мы не афишируем свою деятельность - для нас такой вариант в самый раз, а вот когда немного окрепнем, и нас станут воспринимать чуть серьезнее - тогда нужно налаживать постоянные торговые отношения, а для этого просто необходимо свое производство, что опять говорит в пользу продажи одного из вариантов роботов...


        ...Сообщение по закрытому каналу:
        "Внимание всем ИИ! Везунчик воспользовался первой подсказкой и получил возможность технологического прорыва. Вокруг него образовывается команда во главе с еще одной подконтрольной, которой присвоено кодовое название "Леди Х". Шансы выросли до 27%.
        ИИ 4988..."


        ...Через месяц после этого разговора наш штаб собрался на станции "Гром", которая подходила нам, как опорная точка, в предполагаемой войне с пиратами. Эта космическая база по размерам почти в два раза превышала "Пранто 1", с населением в двадцать тысяч постоянных жителей и вполовину меньше контрактников. Именно с этой территории караваны кораблей и одиночки уходили несколькими маршрутами в Аратанскую империю, к дварфам и минматарам. Еще две станции "Лига" и "Ворт" открывали пути в державы людей, к аграфам и оркам, и все три торговых дороги находились под постоянным "присмотром" со стороны пиратской вольницы. Непосредственно сами опорные базы бандиты атаковать не решались, так как сооружения защищались диспетчерскими блоками и патрулями не хуже их собственной станции "Дран", иными словами между противниками возникал некий паритет сил - никто из сторон не мог учинить захват целой космической крепости, но сражения малочисленных эскадр и одиночек происходили постоянно. Торговля с Баронствами со стороны империй тоже продолжалась, несмотря на угрозу со стороны пиратов, чему способствовала огромная
прибыль и вседозволенность в сделках, проводимых в свободной экономической зоне, перекрывая таким образом неизбежные и регулярные потери. Организовать что-либо подобное в другом месте возможно, но такой проект сразу же повлечет за собой крупные денежные и временные затраты, без гарантии отсутствия грабежей на новом месте. Поэтому, пока чаша терпения не переполнилась, а экономические расчеты не предвещают падение прибыльности ниже порогового значения - положение дел в борьбе с пиратами кардинально не изменится.
        Каждый наш руководитель добирался на "Гром" своим маршрутом, отдельно от остальных и в разное время, чтобы максимально запутать наблюдателей и не навести любопытных на остальных членов команды. Боевые корабли оставались на дальних орбитах или в соседних системах, тем самым не афишируя присутствие вблизи станции. К моменту прибытия на месте уже работала Эрви Сома со своим диверсионным отрядом из семи человек. В ее задачу входило обнаружение осведомителей пиратов, а в том, что они здесь есть - не сомневался никто из нас. Лим Сод, как глава шахтерской артели, общался со своими коллегами на предмет возможного перебазирования наших добытчиков руды, но основная цель состояла в распознании рискованных и безопасных маршрутов, а уже в последнюю очередь - самих мест перспективной разработки. Наш бывший военный диспетчер Карт Водер рассматривал космическую базу "Гром" на предмет защищенности от возможных атак со стороны любых захватчиков, а также собирал данные о вооружении пиратской крепости "Дран".
        К этому времени команде корпорации удалось сформировать, а также полностью оснастить оружием и людьми пять боевых кораблей - тяжелый крейсер-носитель "Сота" седьмого поколения, два средних крейсера-рейдера "Косатка" восьмого, оснащенных туннельными пушками, рейдер "Акула" и транспортник "Булоб" грузоподъемностью двести тысяч тонн. Последнюю единицу техники, когда-то сошедшую с космических стапелей, как торговое судно пятого поколения, а ныне переделанную в мощный огневой корабль поддержки, возглавлял Борк со своей командой в виде сборной солянки соплеменников.
        Дополнительно мы располагали легким крейсером-шахтером "Жнец" и его планировали использовать в качестве приманки, уменьшая риск для пилота ранее построенными внутри еще мною ловушками. При разработке операций не забыли мы и о разведчике "Скат", который мог осуществлять рейды по своему прямому направлению, скрытно добывая информацию о противнике. Вариант тайного бегства с поля боя для спасения собственной тушки я уже даже в мыслях не допускал, потому как одно дело отвечать за себя, и совсем другое - за команду.
        Кроме самих кораблей и их непосредственного вооружения стоит упомянуть средства усиления в виде сорока пяти тяжелых штурмовиков "Копье", базирующихся на носителе "Сота", семи абордажных ботов со всех судов, пятнадцати роботов "Скорпион", сделанных после испытания прототипа, пяти "Абордажников", семи "Телохранителей" и двадцати четырех летающих дрона.
        Пополнить наши ряды железными бойцами современных образцов удалось благодаря мусорщикам корпорации, которые регулярно снабжали контрабандную цепочку Даны оружием для перепродажи. Конечно, роботы достались нам в поврежденном состоянии, но запчастей хватало, да и 3-Д принтера не простаивали, поэтому мы решили не отказываться от таких вливаний, понимая, что в бою может пригодиться любой аргумент.
        Команды нашей эскадры насчитывали по пятьдесят человек на крейсерах, в соотношении - десять членов экипажа и сорок штурмовиков, тридцать семь на корабле-носителе "Сота", из них двадцать семь пилотов, а десяток людей контролировали работу систем судна, так как с чужими наемниками пришлось расстаться, во избежание утечки информации.
        "Жнец" предполагалось перепоручить кому-то из бывших военных, чтобы в случае боевых действий капитан не впадал в панику, хотя, по большому счету, непосредственной опасности для него мы постараемся всячески избегать.
        Борк привел с собой шестьдесят восемь минматар, из которых шесть десятков - абордажники, а остальные отвечали за пилотирование и оружейные системы транспортника. Вождь со своими земляками нас сильно удивил, появившись на таком, по меркам военных, корыте. Из его объяснений выходило, что после потери своего крейсера оснастить новый самому не хватило средств, да и преданная команда тоже утрачена, а Старейшина рода не захотел выделять ни ресурсов, ни воинов на его авантюрные дела. Поэтому Борк кинул клич среди свободных от найма и службы соотечественников. Таких сорвиголов вместе с ним собралось неполных семь десятков, а их общих средств хватило только на транспортник, переделанный в корабль поддержки для борьбы с малой авиацией противника за счет значительного количества внешних пушек. Из преимуществ это судно имело три штурмовых бота на борту и полигон для тренировок, что позволяло прогонять через него бойцов со всех наших боевых единиц, добиваясь слаженности и взаимопонимания. Вооружение - только внешние турели в количестве тридцати шести штук и ракетные комплексы - по пятьдесят наступательных и
оборонительных боеголовок. Вступать в бой одному подобному судну не рекомендуется, только исключительно в составе эскадры хотя бы с корветами или фрегатами, компенсируя отсутствие у последних абордажных команд. Борк планировал в ходе нашей совместной компании заработать себе на новый крейсер или взять, как трофей, что-то подобное. Среди его людей одиннадцать бойцов числились ветеранами, двадцать два имели средний уровень подготовки, а остальные - новички, в тоже время наши экипажи были укомплектованы бывалыми воинами, потомками метаморфов, с разным комплектом боевых имплантов в телах.
        Всех людей и минматар нам пришлось провести через процедуру ментосканирования для выявления лазутчиков и ненадежных бойцов, к счастью пока таких в наших рядах не оказалось.
        В течение двух часов жарких обсуждений мы набросали ближайший план действий и определили четыре сектора, предпочтительные для охоты. Эти системы имели несколько астероидных потоков, считались очень привлекательными для шахтеров и очень часто использовались пиратами-одиночками для засад. Именно таких космических каперов с одним-тремя кораблями мы наметили как наших основных противников. Бандиты-одиночки практически никогда не нападали в лоб на групповую цель, зачем так рисковать и нести потери среди своих экипажей. Тактика их атак, как правило, следующая - работа из засады, заранее имея информацию о маршруте торгаша или шахтера. Пиратские группировки, состоящие не менее чем из семи боевых единиц, напротив, позволяли себе разбойный налет на конвои, растягивая часть сил и уводя от каравана отбитые торговые суда. Оснащение бандитов космоса, в основном, состояло из кораблей пятого-восьмого поколения, потому что более современные суда стоили дорого и редко выставлялись к продаже, а очень старые ценой переделки превышали затраты на покупку относительно новых.
        По данным разведки Аратанской империи, предоставленных Даной, в намеченных нами секторах промышляло в общей сложности около ста шестидесяти кораблей, половину из которых составляли фрегаты и корветы, а остальные - крейсера среднего и тяжелого классов. Был на вооружении у каперов космоса и один линкор-носитель четвертого поколения, рассчитанный на восемьдесят легких истребителей старой постройки Агарской империи. Правда, из-за невысокой скорости и малого количества внешних орудий, этот корабль редко охотился, больше патрулируя систему вокруг родной станции "Дран", параллельно выступая скорее в виде передвижного форпоста и места базирования штурмовых отрядов.
        - Итак, друзья! Мое предложение следующее, - я решил подвести общее обсуждение к своим идеям. - Действуем по тактике самих пиратов - из засады. Но не ждем жертву, а сами организовываем ее. Боевые корабли прячутся за астероидами под маскировкой, а "Жнец" играет роль наживки. Удирая от заметивших его каперов, он выводит преследователей на нас. Задача засадных - обездвижить грабителя и взять на абордаж. Бандитов после ментосканирования - за борт, трофеи - на продажу, желательно в отдаленных от нас секторах, чтобы не допустить утечки информации о новом охотнике, хозяйничающем в угодьях пиратов. Для этого возможно понадобится задействовать канал через контрабандистов, продавая добычу с дисконтом или меняя на нужные нам товары. "Скат" подстраховывает "Жнеца" от недобитых истребителей и вступает в бой в крайнем случае. При попытке захвата шахтера, если по какой-либо причине мы не успеем подоспеть на выручку раньше, корсаров ждут ловушки и пять "Абордажников". В случае штурма судов врага нашими командами обязательным для всех будет соблюдение правила "вперед идут роботы", их задача - зачистка помещений от
турелей и ловушек, а также выведение из строя живой силы противника, а только вслед за ними - команды наших десантников. С рабами и пленниками разбираться будем отдельно, у нас есть методы, позволяющие скрыть истинные цели и силы эскадры.
        Трофеи делим следующим образом - после пополнения боеприпасов и замены повреждений 75% на счета корпорации, 20% активным участникам боя, 5% бойцам прикрытия, которые не участвовали непосредственно в сражении.
        - А почему так много предприятию? - уточнил минматарин, как единственный из собравшихся капитанов, чья команда не входила в состав "Виктории".
        - На плечи корпорации ложиться содержание воинов и кораблей, в том числе разведгруппа и покупка информации по будущей жертве, а также расширение парка техники и оборудования. Кроме того, не стоит забывать, что все наши боевые единицы являются собственностью "Виктории", а мы, по сути, арендуем их.
        - И все равно много. Предлагаю поступить по примеру нашего кланового сбора - 65% корпорации, 30% активным и 5% пассивным участникам. Дабы избежать возможных обид, в основном со стороны моих воинов, надо организовать очередность между командами - кто и когда участвует в драке или пасет задних, - возразил мне Борк.
        - Все так думают?! Тогда утверждаем по среднему варианту - 70/25/5. От группы Эрви - пассивный, косвенный слив информации по маршруту "Жнеца", Лим - от вас мне нужен пилот на шахтерский корабль, который умеет пить горячительные напитки и долго не пьянеть.
        - Зачем вам нетрезвый капитан судна?! - искренне удивился лидер артели.
        - Его задачей будет у всех на виду "напиться" и разболтать о своем желании добывать руду и концентрат в местах охоты пиратских каперов.
        - А почему не привлечь к этому диверсантов или тех же десантников?
        - Во время беседы его как пить дать будут выпытывать о нюансах работы шахтером, поэтому боюсь, воины могут что-то напутать. Но в одном вы правы, желательно найти военного отставника, чтобы лазутчики бандитов не насторожились после общения с откровенным глупцом, ведь редко кто из гражданских способен на риск. И, в тоже время, соглядатаи должны увериться в легкой победе своих подельников над одним шахтером, хоть и из бывших ветеранов. Конечно, кто-то из нас всегда будет рядом подстраховывать его, чтобы уберечь от грабежа прямо на станции.
        - Я вас понял, Тэв, у меня есть нужный вам кандидат.
        - Кто еще хочет что-то предложить? - спросил я у присутствующих.
        - Нам не позволят долго охотиться в обозначенных секторах. Уже через пару-тройку громких побед пираты объявят за головы наглецов, посмевших бросить им вызов, награду, и тогда нас станут искать несколько группировок, не говоря о подготовленных командах наемников. Уже так было, и не раз, - высказался по поводу нашей затеи военный диспетчер.
        - Вы правы, Лид, такой вариант полностью исключить нельзя. Но если внимательно рассмотреть прошедшие события, то получится следующее - первый случай произошел девять лет назад, и причиной раскрытия тайных рейдов стала болтовня одного из напившихся штурмовиков, который на радостях от свалившихся на команду трофеев решил просадить часть денег в баре и, как водится, не смог удержаться от хвастовства. Информация дошла до каперских вожаков и на счастливчиков устроили облаву. Они продержались три месяца. Второй случай произошел около шести лет назад - группа из пяти кораблей в ходе очередной атаки на пиратов в непосредственной близости от их базы забыла или посчитала лишним отрядить в патруль хотя бы малый корабль, поэтому прозевала прибытие пиратской эскадры и сама превратилась в жертву. Их наскоки носили временный характер на протяжении двух месяцев. И наконец, нечто подобное произошло год назад, но тогда команду бывших военных, полгода промышлявших за головами вожаков бандитов, слила специальная группа аграфов, которая, так сказать, контролировала работу пиратов в том секторе и стригла свою дань.
Конечно, мы постарались по максимуму перестраховаться - корпорация зарегистрирована в другом месте, на этой станции никто из нас не базируется, постоянно работает группа разведчиков, отслеживающая обстановку и вездесущих информаторов бандитов. Бойцам запрещено покидать боевые корабли в ближайшие три-шесть месяцев, особенно в одиночку. Продажи трофеев, как я уже оговаривал, только через удаленные на несколько секторов торговые площадки или через надежных контрабандистов. Раз мои пояснения приняты, кто еще что хочет дополнить?
        - Могу предложить поставить на "Жнец" новые разгонные движки, - заявила инженер. - Имеется возможность также предусмотреть вариант увеличения их количества с четырех до шести. Эти меры позволят уровнять скорости шахтерского судна с малыми кораблями противника, что увеличит его шансы оторваться от погони. Со штурмовиками, конечно, такой фокус не провернуть, но поспорить по части ускорения с корветами и фрегатами без груза на борту сможет.
        - Этот вариант стоит обдумать, но думаю, пока можно повременить, ведь противник тоже не так глуп, как нам хочется, и, увидев перед собой столь юркую цель, может заподозрить неладное. А что со "Сколопендрами", есть опытный экземпляр для команды минматар? А то по сравнению с нами они как голые? - я решил уточнить время, когда мы получим первую партию сконструированного робота нового образца. Над этим проектом вместе со мной уже более трех недель трудились Ажела и Ноен, выводя с помощью расчетных мощностей Умника оптимальный образец.
        - Пока в работе, командир. Но думаю, через неделю будет опытный образец в металле, - внесла ясность инженер.
        - Что это за тварь такая, и чем она нам поможет? - вмешался в разговор Борк.
        - Мы говорили о боевом роботе производства корпорации "Виктория". По своим характеристикам он лучше "Абордажника" и в тоже время имеет меньшие габариты и вес. На наших кораблях механические бойцы тоже собственной разработки, внешне схожие с поделками Древних, чтобы своим видом наводить страх на врагов, но для продажи мы планируем изготавливать несколько другой вариант, под названием "Сколопендра". Думаю устроить им проверку в бою рядом с твоими людьми, ведь у тебя в усилении никого. Ты как, не возражаешь, вождь?
        - От подобных помощников глупо оказываться, да еще и если твоя информация о его параметрах окажется правдива. Давай посмотрим, что из этого выйдет, Тэв, - согласился младший побратим...


        ... В баре "Пульсар", неделю спустя после памятного совещания.
        - Эй, парень! Я тебя здесь раньше не видел, ты кто и чем занимаешься?
        - А что, все новые люди на этой станции должны сразу докладывать о своих делах тебе? - ершисто встретил спрашивающего Воркун, сразу давая понять, что не робкого десятка.
        - Э, да не горячись, ты так! Не хочешь говорить - не надо, я чисто из праздного любопытства. Вижу, что бывший военный, сам когда-то воевал, вот думаю, уточню у коллеги, как ему улыбается удача.
        - Если так - то можно и поговорить. Зовут меня Воркун, а что в прошлом ветеран - это ты правильно подметил, а на госпожу Удачу я не жалуюсь, грех это. Сегодня повезет, а завтра - может, и нет. Ведь когда манили меня сюда, расписывали лучшие места для добычи руды, а про бесчинства пиратов упомянуть забыли, вернее все несколько приукрасили. Я перебрался, сектора и впрямь богатые, теперь подыскиваю систему для добычи, и чтобы прибыль поднять, и в рабские загоны не угодить. Дочке на имплант собираю, вот жена и подбила перебраться в ваши края, уверовав болтовне подруги, что здесь за пару месяцев можно разбогатеть. Но больше положенного времени я тут не останусь, печенкой чувствую, не так тут все легко, как хочется.
        - Ты что, на "Метре" летаешь?
        - Нет, на "Жнеце"! Мне, как бывшему военному, сподручней на нем. Кроме того, долгов за покупку корабля меньше выплачивать, ведь он дешевле "Метры". Да и руду в концентрат сразу перегоняю, оборудование хоть и старое - но есть, а на современных подобное и вовсе не предусмотрено.
        - Тут ты прав, но отчасти, ведь теперь мало кто на гражданке отважится забивать голову знаниями по настройке промышленного комплекса, все-таки специальность инженерная. Кстати, могу посоветовать пару богатых на выработку церсиния систем, но не даром. Сам понимаешь, информация стоит денег, но тебе это обойдется всего в пятьдесят тысяч.
        - Да не, дороговато, давай за двадцать, - вступил в торг шахтер.
        - Тогда пообещай "под протокол", что продавать концентрат будешь у моего знакомого вольника, - поставил новые условия бармен.
        - Предложение, конечно, заманчивое, а как у него с ценой, наверно, сильно занижена, раз уж ты впрягаешься в его схему?
        - У моего приятеля стоимость всегда чуть выше биржевой, он поставляет металл одной крупной корпорации, да и деньги есть всегда, а мне выгодно из-за процента комиссии.
        - Хорошо, я согласен, - подтвердил серьезность своих намерений шахтер...


        Пиратский наводчик не бросился сразу докладывать о новом "клиенте", но нашей диверсантке, страхующей приманку в баре, удалось ментально извлечь из памяти собеседника контакты одного из капитанов по имени Кирк. Мы решили, что на связь с этим капером выйдет сама женщина под видом осведомителя в мужском образе.
        ...Еще днем позже.
        - Кирк! Есть информация о новичке-шахтере, который планирует добычу руды в твоих секторах. Тебе как, интересно?
        - А ты не свистишь, Свистун, а то в прошлый раз твой торгаш прошел другим маршрутом.
        - Нет! В этот раз все точно, но и дороже - сто тысяч сразу и еще двести после дела, - для натуральности стала торговаться диверсантка.
        - Нет, пятьдесят сразу и сто после, - включился в процесс пират.
        - Да ты сможешь поднять трофеями в несколько раз больше! Сам посуди, корабль стоит три ляма, плюс концентрат, он дочке на бионейросеть копит.
        - Био, придурок, от десяти миллионов! Ему, как минимум, пару лет батрачить придется. А откуда информация о маршруте, Свистун?
        - Я его подпоил, Кирк. Он, правда, сволочь такая, все не пьянел никак, бывший вояка все-таки, но ты же меня знаешь.
        - И в каком месте шахтер планирует добычу, может под прикрытием станции или патруля? - иронично спросил своего информатора пират.
        - Нет, я слил ему координаты нашей системы 4590RT30. Думаю, он сможет перепроверить информацию о богатой выработке в Галанете и быстро клюнет на приманку, по крайней мере, мне показался далеко не робкого десятка.
        - По рукам, пройдоха! Перебрасываю тебе семьдесят штук сейчас и сто пятьдесят отдам после. Называй корабль и просигналишь, когда он выйдет на добычу.


        Глава 13.

        ...Астероидное поле в девяти системах от станции "Гром", система 4590RT30.
        - Демоны, Тэв, две недели тут сидим! Мои ребята уже смотреть на спортзал не могут, - проворчал Борк. - У нас куча возможностей для организации собственного патруля и мы спокойно можем сами поискать пиратов.
        - Вождь, я тебе уже говорил, что твоя тактика сработает лишь один раз. Ты думаешь, почему рейдеры Баронств до сих пор не переловили всех бандитов? Да потому, что те еще при заправке кораблей топливными стержнями знают, когда и куда уйдет патруль. Ведь гонять по секторам без огромного запаса источников энергии - никак, да и глупо. Кроме того, об эскадре вскоре станет известно, и на нас самих откроют охоту. По моим планам мы должны подчистить всех каперов-одиночек или малые формирования в течение трех-пяти месяцев, а там будем дальше думать, что и как.
        Благодаря капитанам, когда-то отслужившим в регулярных частях флота одной из империй, на всех своих кораблях мы ввели субординацию по аналогии с военными. В рубках несли службу вахтенные офицеры, а возле командного пункта, в переходах, у реакторного отсека, оружейной, трюма и каюты капитана установлены посты дежурств. Незадействованные на вахтах люди вовлекались в тренировки и размещались в медкапсулах, изучая купленные через контрабандистов военные базы знаний разных уровней сложности. Инженера и техники, в свободное от обслуживания кораблей время, занимались нашими военными разработками в виде роботов, оккупировав для подобных целей трюм одной из "Косаток". Дана исполняла роль разведчика на "Скате", только ей я смог доверить свой кораблик, а его ИскИн согласился с ролью женщины на посту временного капитана.
        - О, смотри, сигнал от твоей подруги! Я к себе на борт, сегодня наша очередь на абордаж! - возбудился гигант, увидев поступившее сообщение со "Ската".
        Дана передала сведения, что на перехват нашего шахтера идут два корабля - тяжелый крейсер и корвет. Последний из указанных типов судна использовался боевыми частями имперских флотов, как торпедоносец, неся на борту от четырех до восьми специальных крупнотоннажных боеголовок. Относили эти небольшие и скоростные кораблики к категории малых, и в своей военной модификации они вполне заслуженно завоевали славу убийц крейсеров, боролись с которыми с помощью дронов и ракет, так как попасть из туннельного орудия по скоростной цели было крайне затруднительно. На такой случай у этих малышей предусматривались бортовые турели от шести до двенадцати единиц, но работать в одиночку без поддержки более тяжелых кораблей им не рекомендовалось. Чтобы уменьшить угрозу для своих боевых крейсеров при переходе на новое поколение, списанные военными интендантами суда продавались без дорогостоящих торпед и, как правило, с поврежденными пусковыми установками, поэтому малые корабли у пиратов выступали в качестве поддержки для борьбы с дронами. Еще они использовались также и как загонщики, имея лучшие скоростные показатели,
чем у потенциальной жертвы - гражданских или шахтерских аппаратов. Для успешной атаки на корвет у нас имелись штурмовики и дроны, устраивая размен в несколько единиц, а тяжелый крейсер можно остановить пробоинами из туннельников, если продавить его щит несколькими попаданиями в одну область корабля. Подобный сценарий был типичен для боевых столкновений малых групп в космосе, но есть и другой вариант. Если использовать элемент неожиданности - то можно застать врага без энергетической защиты, в момент выпуска абордажных ботов, когда каждый из них на несколько секунд вынужден снять его. Эффективными средствами работы по противнику будут и ракеты, но, как правило, их выпускают при уже частично продавленных щитах, и нечасто, из-за дороговизны боеприпаса по сравнению с болванкой для того же туннельника.
        - Внимание кораблям! "Красный код"!
        Обычно такой команде предшествовал "Оранжевый код", заставляя всех бойцов занять свои места и приготовиться к бою. Но мы не встречали противника в составе эскадры, а предпочли работать из засады, и как раз перед самым сигналом готовились к очередной тренировке, уже заняв боевые посты.
        - Всем включить активную маскировку и не снимать до первого залпа. Пират выдвигается на позицию. У него тяжелый крейсер шестого поколения и корвет восьмого без торпед. При выходе десантных ботов с его бортов, капер вынужденно снимет щиты, в этот момент - наш общий залп туннельниками первой "Косатки" по крейсеру, и орудиями второй по корвету. Защита малого корабля сдвоенный залп не выдержит, но будьте готовы добивать его штурмовиками. Абордаж начнем, когда противник будет обездвижен, а его внешние орудия не смогут представлять угрозу нашим десантным ботам. Транспортник "Булоб" - за вами штурм крейсера, но напоминаю - впереди роботы. Вторая "Косатка" должна вступить в бой одновременно с первым залпом по основному кораблю пиратов, в идеале нужно попасть корвету в точку, отмеченную нами на тренировке, как самое слабое место подобных аппаратов. По готовности - за вашими десантниками и захват этого малыша. Вы сможете справиться с поставленной задачей или сразу выпускать штурмовики? - уточнил я у офицера с экрана монитора.
        - Да, командир! Но уверенное попадание возможно только при минимальном движении противника, - ответил капитан крейсера, еще раз подчеркивая редкость подобных атак в реальном бою.
        - Тогда ждите под маскировкой, когда он начнет отстреливать пушку "Жнеца", думаю, лучшего момента у вас не будет, и вступайте. Но не опаздывайте, мы не можем себе позволить уничтожение пилота-шахтера. Крейсер "Акула" - на подстраховке, за Вами беглецы с пиратских кораблей и непредвиденные гости в системе. - Удачи нам всем!
        Корвет догнал жертву как раз перед полем астероидов, их пара прыгнула в эту систему из соседней, где долго отслеживала близлежащее пространство. Патруль не обнаружился, значит можно перехватить шахтера, не опасаясь быть схваченными на горячем. Капитан Кирк отдал приказ на перехват, и они вынырнули недалеко от предполагаемой точки следования "Жнеца", но увидев преследователей - "жертва" неожиданно ускорилась, а на призыв сдаться без боя капитан судна вообще не отреагировал, продолжая попытки уйти в отрыв.
        - Вокрам! Боты на выходе, сбей ему пушку и пару движков, - проорал своему подчиненному с корвета Кирк.
        После стрельбы по двигателям шахтера корабль-жертва сбросил ход и стал неуклюже разворачиваться в сторону астероидного поля.
        Бууум! Бууум!... Бууум! Бууум!.. Корабль пиратского вожака Кирка после выхода абордажного бота получил пробоину от туннельной пушки в районе посадочной палубы, в результате которой погибло три человека, несколько бойцов получили травмы, а часть отсеков крейсера лишалась энергоснабжения. Ставить в такой ситуации щит было уже бесполезно, так как половина корпуса осталась бы без прикрытия, а расстояние до вынырнувших из-за астероидов кораблей противников указывало на то, что они, без сомнения, не промахнутся.
        Бууум! Бууум!.. Корвет кинуло в бок и закрутило, два двигателя сразу потухли, а еще два стали работать в рваном ритме. По всему выходило, что стрелял кто-то очень умелый, так как первым выстрелом сбили щит, а вторым просто филигранно повредили узел подачи топлива, в единственном месте, где магистраль проходила под самой обшивкой.
        На общей волне в рубках обоих пораженных кораблей раздался громкий и властный голос:
        - Командам крейсера и корвета, приказываю сложить оружие и сдаться, работает патруль Вольных Баронств, в противном случае - вы будете уничтожены!
        Со стороны астероидов от крейсеров противника отделилось три звена штурмовиков и буквально за минуту отстрелили восемь турелей с малого корабля пиратов. Еще четыре звена выписывали восьмерки вокруг судна Кирка, зайдя с другой стороны и постепенно добивая его внешние пушки. Обычная практика в таких случаях, ведь никто из победителей не хочет неоправданного риска, когда из-за своей глупости или жадности получишь плазму в бот или штурмовик, от, казалось-бы, уже поверженного врага. Поэтому турели сбивали в любом случае, не считаясь с затратами на их последующее восстановление.
        - Всем, кто со мной, собраться у рубки! Это патруль баронств, если сдадимся - нас ждет планета-тюрьма, а я хочу издохнуть в космосе, забрав с собой как можно больше бойцов врага! - проорал призыв по кораблю Кирк. Ему претила сама мысль о том, чтобы добровольно сдаться, а люди, которые при захватах ранее склоняли голову перед его командой, обрекая себя на рабство, всегда вызывали чувство брезгливости - себе такую судьбу он не хотел, уж лучше смерть в бою.
        Буквально через десять минут судно пиратов почувствовало вибрацию посадки двух штурмовых ботов, а через короткое время еще и третьего.
        - Три бота - это же шестьдесят человек, капитан, мы точно покойники, нас втрое меньше, - запричитал кто-то из членов команды, пряча свое лицо за спинами впередистоящих бойцов.
        - Без паники, ребята! В Вольных Баронствах нет регулярных частей, а в патруле служат юнцы и всякий сброд. Их уполовинят наши турели, - подбодрил членов команды пират. - Всем приготовиться к бою, скоро начнется.
        Через пять минут канонады на борту судна пирата тот же паникер прокричал:
        - Капитан, слышу звуки сражения за поворотом от рубки!!! Они прошли все внутренние пушки за пять минут! Это похоже на работу подразделения флота одной из империй, или нам противостоят одни только боевые роботы! - скрывать страх боец уже не смог.
        - Что это?!!! - раздался крик из противоположного угла, одновременно с появлением странных механических насекомых.
        Железные воины больше походили на гусениц с ножками, которые двигались, буквально перетекая все препятствия и ведя огонь на ходу. Скорость их перемещения еще можно было отследить глазами, но поразить из ручного оружия довольно затруднительно, только если стрелять перед направлением их движения на упреждение. Пока сообразили и смогли, преодолевая шок, попасть в цель, ведь в бою время идет буквально на доли секунды - в строю осталось пять человек, а уже за минуту все закончилось.
        ... Через час после столкновения мы решили подвести итоги в режиме видеоконференции, находясь на боевых постах, каждый в рубке своего корабля и задействуя возможности проецирования экранов ИскИнами.
        - Прошу командиров подразделений высказываться в порядке хронологии действий при захвате противника! - громко произнес я.
        - Двумя залпами нанесено повреждение крейсеру пиратов, в результате чего они застопорили ход. Поставленная задача выполнена четко по предписанию, - доложил капитан первой "Косатки", Фуле Ванич.
        - Сразу после коллеги мы произвели два выстрела по корвету, сбив ему щит и задев топливную энергомагистраль. Попасть точно в цель не удалось, но и таких повреждений оказалось достаточно, чтобы противник потерял ход. После работы штурмовиков по внешним турелям через образовавшуюся дыру на борт был высажен десант. Пленено трое пиратов, еще пятеро уничтожено. Среди абордажников и экипажа потерь и ранений нет. Поставленная задача выполнена, - отрапортовал Инко Данир, капитан второй "Косатки".
        - Штурм поврежденного пиратского крейсера выполнен тремя ботами, - начал Борк. Мы рассчитывали провести тренировку, так сказать, в реальных условиях, но из моих ребят никто даже не выстрелил, все сделали за нас. Эти ваши "Сколопендры" оставили бойцов без работы, теперь даже не знаю, как назначать премиальные своим собратьям и радоваться такому результату или огорчаться. В общем, в плен взяли девять бандитов с капитаном вместе, еще два десятка обнаружены мертвыми. Среди моих воинов, как вы понимаете, даже раненых нет. По роботам ситуация следующая - два "Абордажника" уничтожены, одна "Сколопендра" повреждена, две целы. У меня все, - доложил Борк Тертос, младший вождь минматар и капитан "Булоба", лично возглавивший штурмовой отряд при абордаже.
        - Фикс Лонен, командир носителя "Сота"! По турелям корвета и крейсера отработали наши штурмовики. Потерь среди пилотов нет. Три человека получили легкие ранения и повреждения своих машин. Десантный бот с абордажниками, покинувший пиратский тяжелый корабль, взят в плен без повреждений после нескольких упреждающих залпов. Шестнадцать бойцов противника в карцере. Потерь и ранений среди экипажа носителя нет.
        - С борта кораблей пиратов, кроме штурмбота, не зафиксировано старта ни одного из летательных аппаратов или отстрела медкапсул. В систему за время сражения никто из посторонних кораблей не входил. Доклад окончен, - охарактеризовал свое патрулирование капитан "Акулы" Тарк Данир, судну которого выпало исполнять роль резерва.
        Возникшая пауза в докладах спровоцировала мой вопрос пилоту и единственному члену экипажа шахтерского кораблика.
        - Воркун, а что у вас на "Жнеце"?
        - Извините, командир, задумался. Со мной все в порядке, я даже испугаться не успел. И, скажу вам прямо - давно я такого не видел, еще со времен своей службы в армии. Очень впечатляющая работа, мне в некотором роде даже понравилось быть "жертвой". Подробные повреждения судна зафиксированы бортовым ИскИном, пересылаю информацию на флагман, а если обозначить основное - то не функционируют два разгонных двигателя и отсутствует внешняя пушка.
        После последнего доклада мне осталось подвести итог нашего боестолкновения, подготовка к которому продолжалась несколько недель, а сам бой не занял и двадцати минут, подтверждая общепринятое правило: "Чем совершенней орудия убийств - тем скоротечнее сражения и устрашающе их последствия".
        - Поздравляю с первой победой! Прошу всех внимательно разобрать хронологию боя и еще раз проработать свои действия на тренажерах с учетом погрешностей, зафиксированных электронными мозгами ваших кораблей. Этого противника мы взяли числом, неожиданностью и, как говорится, со "спущенными штанами". Если бы не подгадали момент выхода пиратского абордажного бота - понадобилось бы пять-шесть попаданий из туннельника, чтобы продавить его щит, а это увеличивало шансы врага нанести ответные повреждения нам или уйти в слепой прыжок. Командам инженеров и техников - за вами ремонт нашего оборудования в первую очередь и восстановление трофеев для возможности перегона и продажи - во вторую. Всех пиратов прошу конвоировать в карцер на "Булоб", там и будем с ними разбираться. Свободным от патрулирования сектора экипажам отдыхать...
        При допросах пленных стали всплывать неприятные сведения о поступках из "прошлой" жизни, которые привели каждого из них в ряды бандитов, а также информация о "свежих художествах" с просторов пиратской вольницы.
        - Дана, что ты предлагаешь? От такой перспективы мне как то не по себе, одно дело убить противника в бою, другое - казнить уже обезоруженных, - после изучения ментально отсканированной памяти захваченных боевиков между нами опять зашел разговор об их дальнейшей судьбе.
        - Не вижу никакой проблемы, партнер! И считаю вполне приемлемым вариант выбросить их в космос без скафандров. Ты же сам видел, в воспоминаниях каждого из пленников нет ничего кроме грабежей, убийства и насилия. Да и пиратами они стали отнюдь не от праведной жизни. Кроме того, тебе не надо самому участвовать в их казни, только отдай команду - и наши ребята из десантных команд сами все сделают быстро и без лишних церемоний.
        - Понимаешь, в чем дело, подруга. Я обещал сохранить жизнь тому, кто сдастся без сопротивления, и в результате пираты из штурмового бота убили своего командира и сложили оружие. Там есть и бывшие военные, по воле рока переступившие черту законности, а мы и сами люди служивые. Хоть один шанс в жизни надо давать, тогда и нам в будущем это зачтется. Да и душу свою марать не хочу. В общем, пойми, это больше мне самому надо, - я попытался убедить бывшую разведчицу, напирая на аморальный аспект лжи.
        - Хорошо, Тэв. Я свяжусь с Прореро. Помнишь, я тебе о нем рассказывала. Скорее всего, он заберет их. Надеюсь, ты не станешь настаивать на передаче пленных местным властям, соблюдая законность. Тогда вся наша маскировка и тайные перемещения станут общеизвестны, не говоря уже о составе эскадры и тактике боевых действий.
        - Не стоит ерничать, подруга, я не забыл об осторожности! Как и договаривались - пиратов следует сплавить подальше от секторов нашей охоты, заметая следы атаки. Кроме того, часть воспоминаний о самом бое и его последствиях удалена из голов пленников, так что можешь не опасаться утечки с этой стороны. Еще я бы посоветовал при встрече надоумить "покупателя" сдать каперов представителям Аратанской империи за награду, расширяя территорию поиска на соседнюю державу?
        - Он сам решит их дальнейшую судьбу. Но, по правде говоря, рабы стоят дороже, а в некоторых отдаленных секторах человека даже не спросят о его прошлом и предпочтениях, еще на этапе перевозки вживляя имплант полного подчинения. Фактически, бандиты на себе испытают судьбу своих жертв, которых не смогли по той или иной причине выкупить родственники. Всех убитых контрабандист точно сдаст в империю, а живых - скорее всего, продаст. У него свои счеты с пиратами, его жену и дочь продали в рабство, а перед этим, ты сам понимаешь, что делают с красивыми женщинами. Да и нам польза - вместо захваченных мы можем всплыть на станции "Дран", подменяя их образ собой.
        - Знаешь, как один из пленных в свое оправдание изнасилования заявил: "Да с них не убудет, медкапсула лечит любые раны". Он даже не понимает, что психику и душу человека таким способом не поправить.
        - Человек в космосе очень быстро черствеет, зачастую не понимая, что медикаментозно тягу к личному общению между живыми людьми подобными способами не заглушить. А когда проходит время - изменить психику сложно.
        - Что ты предлагаешь, завести бордель на корабле, чтобы снимать напряжение бойцов по аналогии с рабовладельцами? - вопрос о нехватке представительниц противоположного пола среди наших команд периодически возникал, особенно после споров и драк между бойцами, а торговцы невольниками в подобных случаях предпочитали возить на своем борту "безотказных женщин".
        - Нет, но над воительницами, прошедшими боевую подготовку по типу нашей диверсантки, стоит задуматься, не всех их с охотой берут в десантники, но среди других членов экипажей таких хватает.
        - Да, в бою наш расчет строится на средствах усиления - роботах и скафандрах, людьми жертвовать мы не можем себе позволить, а, значит, можно подумать и о женщинах-воительницах. Вот только, боюсь, что количество дуэлей за внимание красавиц не угаснет, а только возрастет.
        - Введи отстранение от работы и трофеев, как первая, предостерегающая, мера наказания. Списание со службы - вторая. Кто умеет думать и держать себя в руках - все поймет, а кто не воспримет предупреждение - нам попросту не подходит, - высказалась Дана.
        - Хорошо, так и решим. Связывайся с этим Прореро и дай задание капитанам присмотреться к пополнению наших полетных команд за счет воительниц.


        ...Поверхностный ремонт захваченных кораблей закончили в течение пяти дней, пометив себе на будущее возить в трюме транспортника дополнительные генераторы, восполнить потребность в которых за счет 3-Д принтера не получалось, а также пополнить запасы концентратов металлов, израсходованные по мере работ. За это время нам удалось сдать бессознательные тушки пиратов в руки контрабандистов, и даже подумать страшно какой шок испытает каждый из них, очнувшись в казематах и не помня сам процесс пленения, но по-другому гарантировать молчание с их стороны мы не могли.
        Неожиданно по внутренней связи раздался голос вахтенного офицера:
        - Командир! Дана на "Скате" только что вошла в систему, сообщив, что сюда направляется три корабля - средний крейсер и два фрегата, все седьмого поколения, возможно пираты. Если не прыгнут дальше - будут у нас примерно через два часа.
        - Внимание, всем командам! На подходе потенциальный противник в составе трех боевых единиц. Работаем по плану "Б". "Жнец" - на позицию, изображаешь поломку, постоянно запрашивая помощь в эфире, но на борт кроме техника никого не пускай! Остальным - занять оговоренные рубежи за астероидами под активными маскировочными полями своих судов, ждем реакции гостей. Если предложат помощь - мы не двигаемся, а в случае фиксации "Скатом" старта штурмового бота с бойцами - работаем под маской подразделения одного из кланов минматар. "Косаткам" - по обстановке, необходимо произвести несколько залпов из туннельников по двум фрегатам и тяжелому кораблю противника в район известных вам по тренировкам слабым точкам. Штурмовики - после лишения маневренности всех единиц противника - за вами работа по внешним турелям. Абордаж на этот раз по очередности выпадает на команды наших крейсеров, а экипаж "Булоба" - в резерве.
        - Командир, нас распознают при штурме! Мы не сможем за счет недостаточности человеческого роста при всем желании выдать себя за гигантов. Может лучше сразу поручить абордаж минматарам, передвинув наш черед на два последующих раза?!
        - При захвате будет уже все равно, а вот, если согласятся сдаться без боя - тогда действительно досмотр и пленение логичнее поручить команде Борка, снимая любые сомнения бандитов. Но в любом случае - первыми начинают высадку роботы, - подытожил я.
        ... Через два часа неизвестные корабли вплотную приблизились к нашему "Жнецу".
        - Капитан, система не пуста! Нам надо что-то сделать с этим шахтером, иначе спугнем транспортник, - доложил по внутренней связи с крейсером командир передового фрегата.
        - Эй, на рудокопе! Что у тебя не работает, и какую ты запрашиваешь помощь? - обозвался на общей волне лидер группы.
        - Два разгонных не работают, а остальные - с перебоями, и что-то с подачей горючки. Бортовой ИскИн грешит на топливную магистраль, но если нет возможности помочь - прошу продать некоторое количество пищевых картриджей и передать информацию ближайшему патрулю, а я по возвращению обязательно проставлюсь.
        - Что ж, мужик, ты сам решил свою судьбу! Открывай шлюз и принимай досмотровую команду! И не дури, родственники со временем тебя выкупят, а на корабль еще насобираешь, в противном случае - мы возьмем твое корыто штурмом, - прокричал распоряжения и угрозы капитан пиратов.
        - Да пошел ты, - ответил наш человек с борта шахтера, добавляя настроения притаившимся охотникам разыгранной постановкой...
        Выдержав короткую паузу, со стороны обозначивших себя пиратов стартовала абордажная команда, давая сигнал нашим боевым кораблям о начале операции.
        Воууууу! Воууууу!... В вакууме звук не передается, но на собственном корабле именно такой вой сопутствует вылету болванок из длинноствольных орудий. И, чтобы поднять боевой дух своей команды, отвечая на ожидания и сопереживания экипажей, я ввел в приказном порядке правило для ИскИнов наших кораблей через динамики воспроизводить звучание сопутствующих выстрелов из туннельников, запуск ракет, дронов и обозначать попадания в щит или корпус противников. Ответные атаки, в случае успеха врага, ощущались в виде толчков и вибрации и тоже дополнялись звуком.
        Бууум! Бууум! - прошел звук от ИскИна, и следом последовал доклад дежурного офицера:
        - Два попадания в крейсер сразу после старта с него штурмбота. Но, судя по мерцанию - его щит еще держится на отметке десяти процентов, все-таки успел выставить преграду. Необходим повторный залп в область разгонных двигателей, командир.
        Бууум! Бууум!... Бууум! Бууум!
        - Тяжелый корабль обездвижен, а первое попадание по фрегату сорвало его щит, позволив последующему пробить дыру в корпусе рядом с рубкой. Повреждена центральная перегородка, поэтому полное шлюзование невозможно. На обеих мишенях внутренние разрушения отсеков и жертвы среди команд. Третий капер на форсаже пытается уйти, но по расчетам ИскИна его нагонят два звена наших штурмовиков в течение десятка минут, не позволив набрать скорость для прыжка, - продолжил доклад вахтенный.
        - Внимание, всем! - прорычал я на общей волне, выдавая на видеокартинке себя в облике Борка. - Операция флота минматар! Вы напали на нашу добычу! Надеюсь, и дальше предпочтете оспорить трофей дракой, тогда обе из сторон ждет удовольствие от боя. Но пощады не ждите, мои воины давно соскучились по достойному сопернику, - решив запугать противника, я продолжил нагнетать обстановку, рассчитывая ускорить процесс захвата.
        - Мы сдаемся без сопротивления! - ответил мне пожилой пират, увидев наши крейсера, выходящие из-за астероидов. Очевидно, он быстро просчитал шансы своей группы и таким жестом давал возможность корабельным ИскИнам зафиксировать его волеизъявление, одновременно отрезая последующую атаку с нашей стороны. Если мы продолжим применять оружие - агрессия будет подпадать под определение "боевые действия в отношении к безоружным или пиратство".
        Я вышел на связь с Борком:
        - Вождь! Они не хотят воевать, очевидно, испугались минматар. Высылай по боту десантников на каждое судно, а наши "Косатки" и штурмовики тебя прикроют. Надеюсь, ты помнишь, что в целях предосторожности необходимо в первую очередь выслать "Сколопендры".
        - Тэв, ты что - метаморф? Да я в зеркало выгляжу не так правдоподобно!!! - завопил Борк, увидев перед собой точную копию своего лица, только менее эмоциональную.
        - Давай все вопросы после операции, - осадил его я, мысленно ругая себя за оплошность, ведь никто не мешал сменить облик до предстоящего разговора с вождем или обговорить нюансы нашего происхождения в более спокойной обстановке, сканируя мысли гиганта на предмет терпимости и вражды между нашими расами.
        После пленения пиратов со всех кораблей пришлось объясняться с представителями минматар, явившимися к нам в рубку во главе с их предводителем.
        - Да, Борк, я метаморф, и часть моей команды тоже. И что тебя в этой ситуации беспокоит? - позади меня стояла Дана с отрешенным выражением лица, а несколько бойцов в соседнем помещении ждали условную команду голосом, готовясь в любую секунду открыть огонь на поражение.
        - Да за вами охотятся аграфы, а у нас мало сил, чтобы противостоять регулярному флоту ушастых или других империй! Такие существенные моменты необходимо оговаривать заранее, - выразил свою обиду младший вождь клана Тертос, но в мыслях он не выказывал никакого недовольства, а даже, наоборот, был доволен сложившимся сотрудничеством.
        Я принял игру в политику и, тоже напустив на себя важности, продолжил:


        - Между нами говоря, вождь, если ты и твои люди не станут кричать об этом на каждом углу - то о нашем существовании станет известно не ранее, чем через полгода. А касательно аграфов - думаю, они зашевелятся в любом случае после того, как мы отобьем у подконтрольных им пиратов станцию. Так что у вас, при таком раскладе, есть время подумать - двигаться с нами по общему пути или самим по себе, неволить не стану, - услышав обозначенную цель военной компании, Борк мысленно уже согласился со мной, даже не понимая, как мы этого добьемся.
        - Я тебя услышал, побратим. И пока за своих парней поручусь, а там все решит удачливость нашей охоты. С ответом воин представил, как его восславляют в зале героев племени самые достойные вожди, а молодые девушки осыпают цветами, подтверждая готовность создать пару, а я, прочитав его мысли, едва не улыбнулся, вовремя спохватившись, чтобы не выдать способности ментооператора.
        Пару часов погодя на окраине системы мелькнул транспортник, за которым очевидно охотилась вторая группа захваченных пиратов. Увидев множество боевых крейсеров, корабль юркнул обратно, опасаясь быть настигнутым кем-то из космических каперов.


        ...День спустя состоялось подведение итогов.
        - Уважаемые друзья и партнеры! Нас можно поздравить - счет по боям в нашу пользу. Прошу, Ажела, сообщить о состоянии трофейных судов, - выступил я на нашем штабном совещании.
        - Относительно крейсера - два попадания в одну точку, еще бы немного правее - и взрыва реактора не миновать. Но в целом - дыру закрыли, подачу топлива - восстановили, он может передвигаться сам. Родной генератор щита у него тоже слабоват, если будем использовать сами - обязательно надо заменить. Что касается фрегатов - один кораблик практически целый, поменяли участок электроцепи, залатали дыру. Со вторым же придется повозиться - повреждены два двигателя из четырех, один еще кое-как сможем сами починить, а второй - только менять. Генераторы щитов у обоих в порядке, внутри тоже все живое, правда, из дроидов - только старый ремонтный комплекс четвертого поколения, но и тот не комплектен. Да, и у меня просьба, на крейсере обнаружились два раба-техника, вполне вменяемые ребята, я их знания проверила. Может, предложим им найм, ведь сами знаете, что людей с подобной квалификацией корпорации не хватает? - опять озвучила кадровую проблему Ажела, подтверждая истину, что, как правило, технари не лезут в пекло боевых действий, а десантники не спешат изучать обязанности последних по кораблю.
        - Я не против, но только после ментосканирования, не хочу сюрпризов. И их сразу надо предупредить, что борт наших кораблей они смогут покидать исключительно в сопровождении, хотя бы первый год. А там - думаю, нас и так разгадают. Что по остальным пленным? - я перевел взгляд на Борка.
        - С крейсера мы захватили тридцать четыре человека, из них три десятка пиратов и четыре раба. По невольникам - два упомянутых техника парня и парочка едва живых девушек для утех, сейчас все в медкапсулах, восстанавливают здоровье. С фрегатов набралось еще четырнадцать бандитов.
        - Корсаров после ментосканирования сдаем контрабандистам. С рабами предлагаю разбираться тоже после указанной процедуры, если согласны служить у нас - то и я не стану противиться. Если не готовы войти в команду - стираем память с момента начала нашего боя и высаживаем на ближайшей станции. В любом случае, за бывшими невольниками необходимо установить наблюдение и опеку. Ажела, еще вопрос к вам, эти фрегаты мы можем оставить себе?
        - Думаю да, Тэв. Оба судна агарской постройки, а у них корабли подобного типа одни из лучших в своем классе. Как загонщики, или как поддержка под крылом той же "Соты", они неплохо могут дополнить друг друга. Наши рейдеры сами по себе самостоятельные единицы, а фрегаты, с носителем и штурмовиками, смогут устроить разнос паре крейсеров или противостоять небольшой эскадре довольно длительное время.
        - Тогда тяжелый корабль готовим к продаже вместе с предыдущими трофеями, а пару юрких загонщиков пока оставим для себя, заодно и двигатели у всех судов посмотрим.
        - Предлагаю продать захваченные боевые единицы моим землякам, - вклинился Борк. - Цена, конечно, будет чуть ниже, чем на свободном аукционе в Баронствах, но не намного. А моей команде это подымет авторитет, и к нам, как к успешному подразделению, добавится бойцов. Вон, хоть на те же фрегаты, как ни крути, команды набирать придется - продолжил сыпать аргументами вождь.
        - Такими темпами мы всех твоих свободных к найму земляков к себе в эскадру заберем. А что старейшины скажут, мы же не на их благо работаем? - политику в кланах гигантов я в общих чертах для себя уяснил, они не очень жаловали походы, в которых самим вождям не перепадало трофеев.
        - Да, с этим у нас сложно, - подтвердил опасения лидер минматар, - община содержит и женщин, и стариков с детьми.
        - Но кое-что предложить тебе я все-таки смогу, - Борк сам выложил то, к чему подводила затронутая мною тема, и не воспользоваться этим было бы глупо. - Скажи мне, вождь, у вас женщины на кораблях служат?
        - Желающих много. Есть даже воительницы, вполне на уровне мужчин, но пока сами не организуют полный состав экипажа - никак. Старейшины считают, что удел баб - охранять домашний очаг и рожать побольше воинов.
        - Ваши вожди мудры, но им есть что возразить - во-первых, сражаться воительницы станут в составе нашей эскадры и далеко не в качестве передовых частей. Во-вторых, боевые действия планируются не супротив орков, как в ваших постоянных перипетиях, а всего лишь против пиратов-людей, которым каждая ваша женщина не уступит по силе. И, как итог, в-третьих, на абордаж минматарки ходить не будут, их задача - наша подстраховка и системы управления. Как тебе такая постановка вопроса, вождь?
        - С одной стороны - это неплохо, пристроить к делу добычи трофеев часть наших воительниц можно, но у меня на борту чуть меньше семидесяти здоровых мужиков. Надеюсь, ты не допускаешь и мысли, что кто-то из племени минматар уподобится аграфам, заведя вместо подружки любовника. Поэтому мои воины однозначно станут оббивать пороги кают воительниц, по поводу и без такового. Как предлагаешь с этим быть, побратим?
        - Только по доброй воле женщин, и при железной дисциплине. За малейшее нарушение - отстранение от службы и добычи на три месяца в первый раз, списание со службы на ближайшую станцию - во второй. Ответственность, естественно, на тебе и командирах подразделений, - я знал уязвимое место воинов минматар, куда и надавил, оговаривая правила еще на берегу.
        - Да-а брат, строго - но справедливо! Хорошо, я берусь за это дело, - расплылся в улыбке вождь, предвкушая, какие веревки он сможет вить из подчиненных, находящихся вблизи прекрасных дам.
        - А мы, в свою очередь, думаю, стопроцентно поддержим своим голосованием продажу кораблей в ваши кланы, - ответил я, решая, таким образом, вопрос инкогнито еще на некоторое время.


        ГЛАВА 14.
        ...Спустя четыре месяца постоянных засадных стычек с пиратами, используя в качестве приманки знакомых торговцев, сопровождая караваны, зависая неделями на астероидах в наиболее опасных системах, мы с подругой, оставшись наедине, решили подвести промежуточный итог охоты и наметить новые цели.
        - Дана, давай подобьем общие результаты похода и пути развития корпорации. Мне почему-то кажется, что нам нужно менять тактику, или искать новые направления пути.
        Мои мысли возникли не на пустом месте. Во-первых, постоянно предупреждало предчувствие, что наша группа достаточно разозлила вожаков каперов, и они уже готовы объявить охоту за головами обидчиков, а во-вторых, пираты стали очень осторожны, практически не покидали родную станцию малыми силами, что сулило потери в людях с нашей стороны при следующем боестолкновении.
        - За время военных действий группой захвачено четыре крейсера, пять фрегатов, две пары корветов разных классов и поколений, которые без учета пополнивших наши ряды кораблей при продаже принесли нам чуть более ста двадцати миллионов кредитов. Эта цифра включила в себя и продажу всевозможного оборудования, расходников и личных вещей плененных пиратов. Затратная часть на содержание боевых единиц и людей составила двадцать четыре миллиона. Остаток распределен, как и договаривались: шестьдесят семь миллионов с небольшим - прибыль корпорации, двадцать четыре - общие трофеи подразделений, из них половина досталась команде Борка.
        - И как предлагаешь использовать доход?
        - Двадцать миллионов уже потрачено на покупку пяти шахтерских кораблей класса тяжелый тягач, под названием "Метра". Они почти в два раза больше и современнее "Жнеца", что отражается в их быстродействии. Но есть и недостаток по сравнению с использованной нами моделью - они не имеют возможности самостоятельно перерабатывать руду в концентрат смеси стандартных металлов (КССМ), для этого добычу транспортируют на ближайшую станцию, оснащенную промышленным комплексом. Наша шахтерская артель объединила нескольких отдельных вольников, работающих самостоятельно, и на сегодня имеет в строю пять обозначенных "Метр", семь "Жнецов", одиннадцать "Фартов" и четырнадцать "Шахтеров". Преобразование руды в концентрат предусмотрено только у малой части судов, фактически они уже не добывают породу сами, а только выделяют металл, но и так все равно намного выгоднее, чем продажа сырья. До покупки последней партии шахтерских кораблей прибыль корпорации от этого направления составляла около четырех миллионов кредитов в месяц, сейчас - выросла, более чем втрое. Места теперешней добычи не очень богаты на дорогие виды руды,
и не вся она перерабатывается в металлы. Теми же мощностями, например, при освоении секторов занятых пиратами и используя стационарный цех выработки КССМ, можно выйти на двадцать миллионов чистого дохода в месяц.
        Прервавшись, девушка на секунду задумалась, очевидно, составляя с помощью ИскИна некоторые расчеты и анализируя выкладки. Я не мешал ей, и спустя короткое время, она продолжила.
        - Кроме этого, следует указать и смену приносящей прибыль составляющей - ранее наша часть составляла сорок процентов от общей выручки, базисом которой были, в основном, услуги охраны и внешних связей при продажах и спорах. Мы не могли предложить одиночкам что-либо более существенное, и те в любую минуту примыкали к другой артели. С появлением собственного добывающего флота доходы стали распределяться в пропорции семь из десяти долей за нами, что стало казаться некоторым как захват территории новым монополистом. Поэтому мы предложили свободным добытчикам расширение их вложений или вхождение новых лиц в состав артели. В идеале, стоит задача поддерживать соотношение пятьдесят на пятьдесят. Подобная пропорция согласно выкладкам ИскИна позволяет частным лицам не чувствовать себя ущемленными, а нам - распределять риски на всех участников. Кроме того, в будущем есть планы освоения секторов обитания пиратов, где на данный момент из-за угрозы попасть в рабство добыча руды не производится, а потенциал на разработку огромен. Да и транспортировка до ближайших точек приема на несколько систем меньше.
        - Я помню перспективу обозначенных секторов, но мы пока не достаточно сильны, чтобы решить вопрос с каперами окончательно в нашу пользу. А что с направлением по производству роботов?
        - На фрегатах по три "Сколопендры" и у Борка на "Булобе" двенадцать. Минматарин на коленях просит для родственников из клана двадцать таких же единиц. У нас готовы к первой внешней продаже двадцать три механических воина, ориентировочная цена - по одному миллиону за экземпляр и это, заметь, без рекламы и пиара. Предлагаю уступить вождю двадцать роботов, а три отдать контрабандистам без права перепродажи в течение года, что нужно прописать во внутренних логинах ИскИнов, которые в случае обмана обездвижат воинов до вмешательства производителя. Технология производства защищена по примеру предков - самоподрыв при попытке разобрать.
        - С продажей "Сколопендр" мы можем рассчитывать на восемьдесят шесть миллионов кредитов, и хоть это приближает нас к раскрытию перед врагами, но и заработки сулит приличные, - высказал я свои мысли вслух.
        Все мы понимали, что аграфы вычислят столь деятельную группу метаморфов и продолжат травлю среди сложившегося общества, но обитание на просторах Вольных Баронств давало хоть какую-то призрачную надежду на приобретение собственного угла во вселенной, а технологические, в некотором роде уникальные, возможности увеличивали шансы на развитие корпорации даже в условиях давления.
        - Ты забыл про наших мусорщиков, Влад. От них мы ежемесячно получаем еще пять миллионов, за счет продажи орудийных систем и расходников из давно списанных со счетов кораблей, - напомнила компаньонка.
        Я не совсем понимал, почему эти люди держаться за нас, а не ведут самостоятельную деятельность, и канал сбыта через Дану до конца не снимал этого вопроса. Поэтому подруга в ярких красках описала, как делят пирог в виде еще не освоенных корабельных кладбищ аналогичные группировки - дело доходит до настоящих войн, поэтому каждая из них старается либо иметь покровителей, либо входить в состав корпораций, делясь в обоих случаях своей прибылью. А мы для них - еще и братья по крови, которые априори стремятся к общей цели.
        - Про расширение шахтерского направления и суть работы мусорщиков я понял. Что еще поведаешь, ведь вижу же, что ты уже имеешь общее мнение пайщиков?
        - Есть предложение - девять миллионов потратить на выплату вкладчикам, люди должны получать удовлетворение от правильно сделанного шага и иметь деньги на личные потребности. А остальное мы готовы израсходовать на усиление боевого подразделения, и поверь - это не мое мнение, а всех перевертышей, как входящих в состав акционеров, так и работающих по найму. К слову, у нас имеется множество желающих влиться в команду, а девятнадцать метаморфов уже вошли в ее состав. Конечно, за ними пока присматривают, потому как ухищрения силовых структур империй могут надломить или подобрать ключик к любому человеку, заставив шпионить на благо кукловода, но мы надеемся, что даже в схожем случае зов крови окажется сильнее.
        - Насчет проведения выплат участникам - я только "за". И даже предлагаю закрепить на постоянной основе отчисления в десять процентов от прибыли ежемесячно, люди должны использовать деньги, как средство личной свободы действий, не дожидаясь пока мы станем могущественны. Даже больше, сам свои средства готов вкладывать в любое предприятие соплеменников, на паях участвуя в их проектах, и прошу донести эту информацию всем, желающим открыть собственное дело. Остальные деньги, если нет возражений со стороны большинства, однозначно надо пускать на развитие корпорации и нужды своего народа, иначе теряется вся суть объединения. По усилению боевого подразделения - пока это направление действительно наиболее актуально, но покупать корабли ниже восьмого поколения не вижу смысла, а хотелось бы вообще двенадцатого. Трофеи фронтира в основном седьмого-восьмого и полностью не укомплектованы - ни дронов, ни роботов, ни торпед. Может, у кого из наших коллег остались выходы на военных, потому как пиратствовать в центральных мирах нам попросту не позволят, а по-иному добыть современные суда я не вижу варианта.
        - Вот и подумай, не зря же я прошу три "Сколопендры" для Прореро. Этот прохиндей имеет некоторые родственные связи с людьми из седьмой эскадры флота Аратанской империи, причем из командного состава. Ему на днях предложили перепродать два тяжелых крейсера десятого поколения по сорок пять миллионов кредитов за единицу. Флот начал процесс перехода на двенадцатое поколение, одиннадцатое еще в ходу, а десятое из резерва начинают сбывать. Конечно, продажа в неполном комплекте, ракет, дронов и роботов не будет, но эти расходные мы достанем из других источников.
        - То, что подобный корабль на 20 % эффективнее нашей "Косатки", я понимаю, но вот в чем основные отличия - пока не ясно.
        - Для начала обозначу, что предлагаемые крейсера существенно больше наших по размеру - четыреста метров в длину, девяносто в ширину и семьдесят в высоту. А это позволило конструкторам разместить внутри каждого из корпусов три туннельника, калибром сто восемьдесят миллиметров и совместить функции рейдера с носителем - на его палубах и стартовых шахтах базируются двадцать штурмовиков, пятьдесят дронов и три десантных бота. Кроме того, начиная с десятого поколения, корабли оснащаются установкой электромагнитного импульса нового типа - для подавления систем прицеливания дронов и роботов противника на расстоянии вдвое больше устаревшего. Также укажу на наличие системы активной маскировки восьмого поколения, шести медкапсул и двух реаниматоров. Из-за размеров судна силовые щиты усилены двумя дополнительными энергетическими экранами с передней и задней полусфер, однако снижена скорость разгона.
        - Параметры неплохи, но за эти деньги можно приобрести в два раза большее количество боевых единиц, снабженных дальними орудиями. Да и сомневаюсь я, что защита "десяток" настолько хороша, чтобы не ощущать попадания пушек стомиллиметрового калибра, - на слух перечисленные плюшки не воспринимались, а показать проект судна Дана не могла, наши ИскИны не содержали необходимой информации.
        - Туннельниками с "Косаток" подобные щиты можно сбить пятью-семью попаданиями в одну область, но ты забыл, что есть еще более мощный класс кораблей - линкоры, толщина брони которых вдвое, а иногда и втрое превышает меньшие суда. Противостоять на равных летающим крепостям мы сможем не раньше, чем приобретем указанные крейсера, да и то, если собрать все силы против одного трехкилометрового монстра. Одно радует, что корпораций, на балансе которых есть собственные линкоры, крайне мало, а имперские флота нас, как противника, еще не воспринимают. Еще одним аргументом за покупку кораблей десятого поколения является то, что засадная тактика с пиратами себя уже изжила, значит, настало время лобовых столкновений между эскадрами, где решающим фактором будет как раз мощь щитов и туннельников.
        - Сдаюсь, твои доводы меня убедили, но у нас пока не хватает средств. Или я опять чего-то не учитываю?
        - Седьмая эскадра Аратанского флота базируется с противоположной от нас стороны империи, а чтобы покупку "правильно оформить" и пригнать - потребуется, по меньшей мере, сорок пять дней. На первый платеж нужно семьдесят миллионов кредитов, а остальные понадобятся уже в момент передачи. Первая часть у нас есть в наличии, вторую нам вполне по силам за указанный срок добыть, но ответ нужно давать сейчас, так как товар уйдет к более проворным корпорантам.
        - Я согласен! Запускай обе сделки по роботам и новым кораблям. А что это за история с нашими воительницами с фрегатов, до меня дошли слухи о твоем участии, - на самом деле мне посчастливилось даже увидеть видео очень знаменательного боя, устроенного женщинами на палубе одного из кораблей.
        - Минматарки имеют те же традиции, что и мужчины. Их в нашей команде двадцать девять - неполный десяток на "Булобе", а остальные - на фрегатах. Но своих соплеменников в качестве партнеров им видать мало, поэтому прознав, что Борк является младшим побратимом, они захотели прибрать к рукам его победителя. Выбирать достойную претендентку решили с помощью одиночных поединков, без оружия и смертей. Мне пришлось поучаствовать в состязаниях, иначе твое тело, в качестве трофея досталось бы одной из высокорослых красавиц, которая заставила бы Тэва Динаро работать в постели не покладая рук и других частей тела сутками напролет. Вот я и подумала, что на меня у тебя сил бы уже не хватало, поэтому решила упредить столь непристойное отношение к командиру.
        По мере произнесения последних фраз мы уже не просто улыбались, а откровенно ржали над произошедшими событиями.
        - А что, мнение мужчины, выбранного в качестве трофея, при этом не важно? - отсмеявшись, я все же решил прояснить вопрос до конца.
        - Женщины всегда остаются для вас привлекательными самками, так распорядилась природа. Поэтому будь я на месте претендентки - уверенна, что нашла бы подход к своей "жертве". Плюс ко всему, на это отводится три месяца, а дальше право переуступается следующей сопернице. В общем, выбранный мужчина, как правило, уступает первой или что реже бывает, второй претендентке, а уж о третьей я даже и не слышала никогда.
        - Пойдем со мной, спасительница, у меня есть очень ласковое перышко, - мягко приобняв девушку за талию, я пригласил ее в свою каюту, намекая на интимное продолжение разговора.
        - Может мне следовало уступить тебя минматаркам, "пытки" перышком могут свести с ума любую, - приняла мою игру Дана, улыбаясь и полностью отдаваясь моим рукам.
        Вначале я уложил девушку на кровать лицом вниз и принялся поглаживать ей спину, шею и ноги. А вот после того, как перевернул и закончил эротический массаж груди и бедер - пошло в ход обещанное перышко. Не всем женщинам приятны столь легкие прикосновения к эрогенным зонам, но если начать именно с релаксирующего разминания мышц и кожи - можно заставить практически любую расслабиться и почувствовать даже еле ощутимые нежнейшие касания. После нескольких минут приятных терзаний перышком градус возбуждения стал зашкаливать, и Дана была готова наброситься на меня, как кот на сметану, но уговор был - терпеть. Я еще некоторое время доводил ее до точки кипения, затем внезапно перевернул на живот и вошел на всю длину своего "копья" со стороны спины. Не скрою, мне очень нравились все изгибы ее талии, шеи и бедер. А красивые упругие ягодицы просто сводили с ума, распаляя желание нежно сжимать ладонями и при каждой возможности слегка покусывать их. Вдобавок к женской очаровательности богини очень завораживала красота пантеры на спине. Этот вечер был полностью в моих руках, так как ее ревность, вылившаяся в
поединок с первой минматаркой из числа нескольких претенденток, подчеркивала особенное отношение ко мне. Поэтому я не мог, да и не хотел падать в грязь лицом перед своей, как мне кажется, второй половиной, выложившись по полной программе.
        ...В ожидании новых крейсеров, как и ранее, наши воины проводили постоянные тренировки между десантными командами и устраивали учебные дуэли среди кораблей. Отрабатывались тактики нападения поодиночке или группой, рейдерами против носителя с транспортами и фрегатами. Одной из моих идей стало предложение оборудовать ловушками "Булоб", по аналогу когда-то использованных на "Жнеце". Целью ставилось научить абордажников проходить всевозможные преграды, усиленные обороной команды и роботами. Пока счет был за обороняющимися 7:3, подтверждая аксиому, что защищаться на своей территории легче, чем атаковать, но навыки и применяемые уловки обеих сторон заметно росли. В схожих тренировках участвовали десантники и роботы со всех кораблей поочередно. Оборонные действия отрабатывали также и все члены экипажа: и пилоты, и медики, в том числе и пополнившие наши экипажи девушки. Синяки, ссадины, ругань в сторону командира и пролитые реки пота, как показало будущее, были не напрасны.
        Чтобы хоть как-то подбодрить уставших бойцов, я с двумя техниками пристроил в одном из уголков трюма нашего транспортника баню. Идея возникла, когда я увидел у Борка на судне деревянные бревна. Как пояснил гигант, древесина осталась еще со времен захвата этого торгового корабля его соплеменниками, а он, как новый владелец, еще не придумал, куда деть найденное сырье. Для продажи - мало, а выбросить - жалко. Жадность минматар к трофеям славилась по всему Содружеству, уступая, пожалуй, лишь дварфам. Технические дроиды под моим руководством управились с заготовками под парилку и лежаки за пару часов. Печь выложили из металлических листов запасной брони и обложили камнями с астероидов, а для растопки использовали найденный на планетоиде уголь. Никто из нашей команды не знал о таком способе мыться и расслабляться одновременно, кроме того, воду всегда экономили, пуская по кругу через очистители. Но у нас было много свободного места на этом корабле, и повезло наткнуться на огромный кусок льда, обшаривая во время тренировки очередной астероид. Парилка получилась на десять человек, а маленький бассейн,
сделанный из бывшего топливного бака, мог вместить одновременно семерых, плюс располагалось несколько лежаков и пять душевых. Для контраста с паром вода в купальне специально поддерживалась не выше десяти-пятнадцати градусов. Первую партию рискнувших людей парил я сам, используя веник из лоскутов разорванного полотенца, но зарубку заказать что-то подобное на планете себе отметил. Поначалу ор стоял такой, что остальные члены команды прибежали спасать замученных мною испытателей, но потом воины вошли во вкус. Особенно понравилось париться и прыгать в холодную воду бассейна минматаркам. Я думал, что банщика там же и изнасилуют, но обошлось, видать опасались Дану, которая тоже оценила мою задумку по достоинству, пообещав позже использовать купальню и для других, тоже немаловажных, целей. Так само собой получилось, что выигравшая дневное состязание команда идет в баню первой, и это однозначно отразилось на результативности тренировок всех остальных...


        ...Прошла очередная скучная неделя отработки бойцовских качеств. Мы уже начали обдумывать планы перемещения в другие сектора, поскольку в контролируемых пираты перестали появляться даже группами, но наше ожидание было вознаграждено.
        - Тэв, от контрабандистов есть интересная информация. Через неделю в соседнем секторе должен пройти караван, состоящий всего из одного транспортника и охраны, - заявила Дана, едва ступив на палубу корабля после короткого вояжа до ближайшей станции.
        - Очевидно, повезут что-то малогабаритное и ценное, я прав?
        - Сделка срочная, груз небольшой и для многих привлекателен - партия ИскИнов, - подтвердила догадки Дана.
        - И что в нем интересного для нас? Денег на искусственных умников все равно нет, или ты предлагаешь их отбить под видом пирата? - перейдя на шутливую форму, я сформулировал очередной вопрос, пока не понимая, что хочет предложить подруга.
        - При правильной подаче информации можно выдать наш транспортник за перевозчик ИскИнов, а остальные корабли - за конвой, - серьезным тоном ответила Дана.
        - Ты хочешь собрать на себя всех пиратских "собак"? Мы не сможем провести разведку, и не будем знать о количестве и составе эскадры каперов, - привел я свои аргументы, рассчитывая на то, что Дана все-таки откажется от подобной затеи.
        - Не горячись, партнер! Обычно такой транспортник перемещается тайно и охраняет его один тяжелый крейсер и два фрегата. Я не думаю, что бандиты для захвата выделят больше пяти-семи кораблей, ведь в данном случае важно не количество загонщиков, а информация о дате и точном маршруте. Делить добычу никто не хочет, да и времени на сбор многочисленной эскадры нет - осталось три дня до рейса. Поэтому в худшем случае следует рассчитывать на силы, аналогичные нашим, но без средств усиления. Пять-семь единиц противника мы можем связать боем за счет единой группы: "Булоб", "Акула", "Сота" и две "Барракуды" (так мы стали называть фрегаты, пополнившие наш флот), а "Косатками" ударим с дальних дистанций во время запуска абордажных ботов. Даже если не получиться проломить их щиты - отпугнем от основной группы, разойдясь "при своих".
        - Да пойми, красавица! При такой диспозиции и соотношении сил неизбежны потери среди штурмовиков и обороняющихся в транспорте. Ведь не думаешь же, ты, что противник пошлет на абордаж одних новичков, которые не смогут пробиться к ключевым точкам корабля Борка? Предполагаемая тактика каперов при работе по конвою известна: пока военные корабли будут сдерживаться перестрелкой и подавлением щитов - пираты вышлют десант для захвата транспортника и попытаются увести его под своим управлением.
        - Ты прав, партнер. Но не использовать подобный шанс с пустышкой глупо, и сомневаюсь, что бандиты смогут предугадать на транспортном корабле больше семи десятков минматар и роботов в обороне. А те же потери мы сможем минимизировать за счет подготовки бойцов, ловушек и средств усиления в виде роботов. Поэтому настаиваю на обсуждении деталей всем штабом, - добавила Дана, видя, что партнер так и не пристал на ее предложение.
        Спор участников совещания длился около двух часов. Основным противником операции был я, из-за высокого риска потерять людей, главными лоббистами - Борк и Пач, наши командиры десантных групп. В результате решили все-таки проводить операцию, но с несколькими поправками, высказанными по ходу обсуждения.
        Черновой план операции был таков: крейсера "Косатки" движутся на отдалении от основной группы и вступают в бой во время или сразу же после выпуска врагом волны абордажных ботов, в противном случае - пират посчитает атаку бесперспективной и покинет место драки. Носитель "Сота", "Акула" и фрегаты - основная группа конвоя, которая концентрируются вокруг транспорта "Булоб". Их задача держать общий щит и максимально долго не допускать десант на корабль Борка. Штурмовики выпускаются заранее, так как во время самого боя высока вероятность накрытия группы единым залпом или уничтожения энергощита во время пуска. Перед ними будет стоять задача повредить орудийные системы и разгонные двигатели врага, используя тактику наскоков, в общей свалке они не участвуют. В свою очередь москитный флот противника ложится на плечи оборонительной группы носителя. В случае прорыва десанта - на борту транспортника их встретят двадцать "Сколопендр", ловушки, шесть десятков абордажников в лице минматар и двенадцать членов экипажа в последнюю очередь. С тыла, на подстраховке, десантники с "Акулы" - сорок человек и десять
"Скорпионов" с задачей ударить в спину захватчиков, когда те углубятся вовнутрь. Захват кораблей пиратов, в случае удачных атак с "Косаток", тоже ложиться на плечи их же команд при поддержке штурмовиков, отрабатывающих уничтожение внешний турелей...


        Пиратский клан "Вепрь" слыл одним из самых сильных на станции "Дран". В его состав входило четырнадцать кораблей, из них - пять крейсеров, четыре фрегата и пять корветов. Информация о транспортнике с ИскИнами появилась у главы клана Ивера Вапро давно, не было только даты и четкого маршрута. Лидер группировки, как бывший военный, иногда выполнял заказы разведки Агарской империи, именно от них поступила наводка о перевозимом ценном грузе. Агарцы всячески вредили коллегам из Аратанской империи, поэтому перехватить ИскИны руками пиратов означало блестяще провести операцию по ослаблению противника, да еще получить премию за это в виде "отката". Маршрут каравана имел три варианта, и до последнего момента определить точный путь не представлялось возможным. Состав конвоя тоже варьировался - предположительно средний крейсер, пара фрегатов и военный транспортник, имеющий оборонительное вооружение и охрану около сорока человек. Большее количество боевых кораблей ставило сделку в разряд нерентабельных. Ивер заслужил славу хитрого и осторожного человека, что в конечном итоге позволило ему войти в состав пяти
собственников станции "Дран". Решение атаковать хоть и не многочисленного, но достаточно зубастого противника, далось ему нелегко, не хотелось терять подчиненных. Однако, учитывая то, что жертва не из числа гражданских торговцев - потери неизбежны. Сила его клана состояла не только в кораблях, а и в людях - практически все бывшие военные, и это сказывалось в статистике удачных рейдов команды и освоенных трофеях. Мешало принять решение отсутствие части группировки, семь кораблей под руководством его сына все еще не вернулись из рейда, но и упускать куш, о котором он узнал с подачи разведки, отнюдь не хотелось. Под началом самого Ивера оставалось три крейсера, из них один тяжелый с двумя туннельниками калибром сто пятьдесят миллиметров, как основная боевая единица группы, и два рейдера, исполняющие роль силовой поддержки флагману. Плюс к ним - по два фрегата и корвета торпедоносца, выступающие загонщиками. Эскадра, как считал капер, больше пригодная для работы по малым группам торговцев или обороны, чем для атаки. Из общей картины, подобной многим каперским кланам, выбивалось десантное подразделение,
состоящее из семи полных команд, а это сто сорок человек, и все из бывших военных, в купе с двенадцатью "Абордажниками".
        Благодаря связям с бывшими сослуживцами, удалось купить через теневые схемы роботов и пять десятков дронов, правда, не сразу, а за несколько лет, но именно эти факторы пересилили сомнения в пользу захвата. Ивер решил положиться на свою удачу, еще не зная, что столкнется на поле с другим, не менее удачливым игроком...


        - Командир! У них семь кораблей, а не пять, как мы предполагали, - огласил уже очевидное Пач.
        - Вижу, но убраться отсюда нам уже не удастся. Нас заметили и выстраиваются в боевой порядок, - прокомментировал я. - Внимание всем! Действуем по черновому плану, основная группа выпускает штурмовики и плавно уходит в сторону, всем собраться вместе, держать щиты. Надеюсь, все помнят что делать, удачи нам!..


        - Капитан Ивер, мы выйдем на позицию атаки через пять минут. Противник прогнозировано выпустил штурмовики, но они не лезут в свалку, будут щипать нас сзади и сбоку. Основная группа выстраивается в защитный ордер, в их числе транспортник, носитель, один средний крейсер и два фрегата. По прогнозу ИскИна с флагмана мы вскроем их оборону за тридцать минут. На перевозчике, скорее всего, не больше пяти десятков человек вместе с экипажем, предлагаю абордаж всеми командами для создания перевеса сил, как в целом, так и на отдельных участках. Огнем с крейсеров тесним транспорт от группы, фрегаты пресекают попытку отрыва или бегства, корветы защищают нам спину и боты от засадных штурмовиков.
        - Действуйте, Груммер! Мы знаем друг друга не один год, и я доверяю вашему плану. Доклад каждых десять минут, - подтвердил начало операции Ивер.
        Воууууу! Воууууу!.. Воууууу! Воууууу!.. Воууууу! Воууууу!- Щиты противника на сорока процентах. Выпускайте боты, до их подлета защита с бортов оппонента слетит, открывая путь абордажникам. Фрегаты и корветы, ваша задача - прикрытие десантных команд, но по окончанию их высадки - приказываю оттянуться назад.
        Бууум! Бууум! Бууум! Бууум! - Капитан!!! - вдруг заорал Груммер. - Мы получили несколько попаданий в заднюю полусферу, щит на тридцати процентах! Второй крейсер вышел из боя, поврежден двигательный отсек! Это засада!!! По нам работают четыре туннельника, а это, как минимум, две неучтенных единицы противника! Мы еще можем уйти без боя, но тогда придется оставить без поддержки десантников!
        - Без паники, Груммер! В войне с аратанцами еще не в такие переплеты попадали, и только благодаря выдержке и реакции в бою многие из нас выжили. По транспорту - последний залп, додавливаем его щит! - принялся по внутренней связи отдавать команды Ивер, вселяя в экипажи уверенность в успехе. - Абордажникам - ускорить захват торговца! Фрегатам и корветам - сближение с нами! Группируем общий защитный ордер. Флагман - после залпа разворот в сторону противника, главная задача - продержаться, пока наши воины возьмут добычу, затем общим строем - отход.
        Воууууу! Воууууу!.. Воууууу! Воууууу!.. - Наши десантные боты прошли заслон, - вновь доложил Груммер, взяв себя в руки. - Фрегаты возвращаются, командир, но тащат на хвосте корабли противника, поэтому по ним нет пока возможности прицельно работать.
        Спустя несколько секунд флагман пиратов получил новую порцию ответных болванок.
        Бууум! Бууум! Бууум! Бууум! - Щиты рухнули, Ивер!!! Следующий залп начнет рвать обшивку! Что это?!!!! Противник под прикрытием штурмовиков провел своих абордажников! Вместо обороны своего транспортника - они набросились на нас, словно на жертву!!! - в этот миг глаза старого сослуживца выдавали изумления столь смелым и не вписывающимся в устав действиям противника.
        - Да, Груммер! Это означает, что на торговце наших бойцов ждет пустышка или засада. Немедленно прекратить стрельбу, имитируем поломку, вся мощность генераторов - на восстановление щитов. Я возьму на себя оборону рубки, а ты отправляйся к реактору, если отобьем вражеский десант - уходим из системы. Похоже, в этот раз нас обыграли, и удача показала клану Вапро свой костлявый зад.


        ...Через два часа после боя.
        - Командирам экипажей доложить по установленной форме! - распорядился вахтенный офицер с флагмана.
        - Инко Данир! Тяжелый крейсер пиратов в ходе боя получил несколько пробоин и силами наших десантников взят на абордаж. Потерь среди команды захвата и экипажа нет, двое легко ранены. Из десяти "Скорпионов" один поврежден, у противника не было сил для контрабордажа. Трое пиратов пленены, все они ранены, двое тяжело, семеро мертвы. Поставленная задача выполнена, - закончил свой доклад командир второй "Косатки".
        - Фуле Ванич! Средний и легкий крейсеры взяты практически без сопротивления, после захвата флагмана и повреждения его разгонных движков их пленение было лишь вопросом времени. У нас потерь и повреждений нет. Захвачено восемнадцать человек, один убит, пытался отстреливаться при аресте. Задача выполнена, - доложил командир первой "Косатки".
        - Фикс Лонен! Среди пилотов наших малых кораблей двое мертвы, девять ранены, экипаж носителя потерь не имеет. Три машины-штурмовика уничтожены полностью, еще десять имеют разную степень повреждения, также выведены из строя практически все внешние турели. Честно говоря, я думал, что они нас дожмут, эскадра осталась без щитов, но атака на встречных курсах перевесила весы в нашу сторону. Доклад окончен, командир, - восторженно проговорил командующий "Сотой".
        - Тарк Данир! Экипаж рейдера "Акула" потерь не понес. Трое десантников из команды, приписанных к нашему борту, погибли в ходе боя с абордажниками врага на транспортнике, еще семеро бойцов ранены, повреждено три штатных "Скорпиона". Нам снесли несколько турелей и запас ракет на нуле, работали по ботам и дронам противника. Доклад окончен.
        - Борк Тертос! Славная была драка, друзья! Ради такого стоит жить и тренироваться! Костяк высадившихся к нам в гости воинов противника, скорее всего, состоял из ветеранов. Наши потери в живой силе - девятнадцать мертвыми, двадцать восемь раненых. Из двадцати "Сколопендр" уцелело только три, остальные - либо повреждены, либо уничтожены. Датчики ИскИна зафиксировали высадку семи ботов с пиратами, значит - сто сорок человек. В итоге пленены восемь и все тяжело ранены, вдумайтесь в эти цифры! Двенадцать роботов врага класса "Абордажник" выведены из строя. Запись боя сбросил на твой ИскИн, Тэв. У меня все, - доложился эмоционально раскрасневшийся вождь минматар.
        - Лиора Трекс! У моего фрегата повреждены три турели, боезапас на нуле, потерь среди экипажа нет, - доложилась командир первой "Барракуды".
        - Вайла Перно! У моей рыбки повреждено пять пушек, воевать нечем, трое членов экипажа получили незначительные травмы, - подвела итог докладам капитан второго фрегата.
        По лицам своих командиров я видел, что они переполнены гордостью за подчиненные им подразделения и вполне заслуженно считают собственные действия практически идеальными. Но меня все равно печалили наши потери, хотя я и понимал, что в таком бою они неизбежны. После паузы, длившейся несколько минут, в ходе которой все взоры были обращены на меня, я начал не с хвалебных речей, а предложил почтить наших погибших.
        - Предлагаю семьям павших выплатить компенсацию по полмиллиона кредитов за убитого бойца. Если участники корпорации против - то из моей доли. Сколько нам нужно времени на оценку состояния кораблей? - обратился я к инженеру.
        - Одних суток хватит, - ответила Ажела.
        - Тогда всем, незанятым на вахтах и работах по восстановлению - отдыхать и восстанавливать силы. Оставшиеся боезапасы распределите между всеми бортами поровну, часть вооружения можно взять у трофейных судов. Поочередный патруль пространства обязателен, нам неожиданные гости сейчас не нужны.


        ...Час спустя, в рубке первой "Косатки".
        - Дана, уже понятно с кем мы схлестнулись?
        - Да, Тэв. Это была группа Ивера Вапро, клан "Вепрь". Коды доступа к ИскИну их тяжелого крейсера доламывает твой дешифратор, исходя из прогноза - остался еще один час, тогда сможем почерпнуть больше подробностей по сегодняшним событиям. Согласно сведениям моей бывшей службы основная часть этой группировки состоит из бывших военных, и технически они тоже являются одними из сильнейших среди банд со станции "Дран". К счастью, с нами схлестнулись не все их силы, откровенно говоря, повезло - в активе клана числится полтора десятка кораблей, думаю, часть из них осталась за сыном Ивера - Кирсом Вапро. Мы смогли их ввести в заблуждение, они точно не ждали засады со стороны спрятанных "Косаток", а твой рискованный приказ о встречной атаке решил исход сражения в нашу пользу. Но скажу, что мы прошли по самому краю, врагу не хватило буквально пары залпов, и признаю - моя идея могла привести к катастрофе.
        Видя мое нежелание скандалить о уже минувших событиях и бить себя в грудь, доказывая то, что интуитивно чувствовал неладное и был изначально настроен против аферы с подменой конвоя, Дана продолжила:
        - Кстати, Ивер Вапро - один из пяти собственников станции "Дран" и это дает нам неплохую возможность заглянуть к ним на огонек.
        Посыл разведчицы дошел до цели, сформировавшись в мысль о диверсионной операции в лучших традициях предков, поэтому новую идею я не стал относить к разряду авантюрных.
        - Да, подруга, пожалуй ты права! Но если бы мы не решились атаковать, а застряли бы в обороне, даже имея перевес в количестве - могли потерпеть поражение и потерять всех людей Борка. А так пират бросил свой десант, уйдя в глухую защиту, а бойцы с "Акулы" получили возможность ударить захватчикам в спину, решив исход боя на транспортнике в нашу пользу. Что же касается разведывательного рейда, подмена - лучший вариант для метаморфов. Пора и нам посетить логово врага, а по возможности и побить там посуду. Подбери нам команду "пиратов" из лучших людей и после окончания ремонтов можем выдвигаться.


        ГЛАВА 15.
        ...Три недели спустя после боя, на пиратской космической базе "Дран".
        Я шел на встречу с другими собственниками станции под личиной Ивера Вапро и вспоминал, как мы подводили итоги боя за ИскИны с инженерной службой.
        - Наши потери, Тэв, - докладывала Ажела, - таковы: четыре штурмовика безвозвратно, из девяти покалеченных - восемь можно восстановить, турелей уничтожено сорок одна. "Скорпионов" - два на переплавку, один вернем в строй, из "Сколопендр" - восстановим только одиннадцать, остальные девять - в утиль.
        - Какая ситуация относительно кораблей противника?
        - В качестве трофеев нам достались суда Агарской постройки седьмого и восьмого поколений - тяжелый крейсер, средний и легкий рейдеры, четыре малых корабля - по два фрегата и корвета. Все боевые единицы подлежат восстановлению, кроме этого, можем вернуть в строй четыре робота класса "Абордажник".
        С продажей захваченных судов я решил пока повременить, и, в составе спешно восстановленного тяжелого крейсера и двух фрегатов, спустя две недели после памятного столкновения под видом пиратов прибыл на станцию "Дран".


        Занять шикарные апартаменты капера и его людей моей команде не составило труда, вожак бандитов жил на втором уровне в коттедже из шестнадцати комнат со всеми удобствами, включая небольшой бассейн. Подчиненные Ивера обитали рядом, занимая две трети всего этажа. И надо сказать, что схожего типа расселения придерживались все пиратские боссы, ограждая себя от нападений со стороны конкурентов и завистников. Жилища ближайших соратников выглядели чуть скромнее командирских, видать такое распределение напрямую зависело от статуса и выслуги, а рядовые бойцы вообще размещались в одиночных комнатах своеобразного общежития-казармы. Прибыли мы утром по времени станции, а уже к вечеру - возникли небольшие трудности с рабами, обслуживающими команду капитана Ивера, коих мы насчитали сто восемьдесят семь человек. Ко мне на ночь пришли три симпатичные невольницы, дабы ублажать господина в бассейне и кровати, пришлось сослаться на плохое самочувствие после ранения и уложить их спать отдельно. То же самое происходило и у других членов моей команды, временно подменявших соратников пирата. Утром следующего дня нам
пришлось разместить всех рабов в одном из коттеджных домов под охраной, чтобы даже случайно они не выдали прибывших, сетуя на странное поведение хозяев при общении с невольниками других пиратских боссов. Три дня наша группа осматривала все сейфы и личные помещения на предмет ценностей, и результат радовал - в деньгах собрали чуть более семи миллионов, украшений - еще на два, много личного оружия, скафандров пятого-шестого поколений и бытовых мелочей. Освоившись и получив первые сведения от разведчиков, которые прошлись по другим уровням для понимания общей обстановки и дислокации, мы засели обсуждать возможности уничтожения станции или хотя бы массовых диверсий. На первый взгляд выходило не очень, все пять уровней-этажей этой космической базы существовали автономно друг от друга, на каждом из них пираты несли охрану, размещая по сто бойцов в караулках посменно. Подобраться к пунктам управления в виде диспетчерских блоков, минуя эти патрули и дополнительные посты невозможно, не говоря уже об уничтожении помещений. В общем, самым реальным планом я посчитал минирование второго уровня, где мы хозяйничали
на данный момент, и подрыв взрывчатки через несколько часов после нашего отлета. Предложенный вариант позволял уничтожить хотя бы весь подконтрольный этаж и частично разрушить соседние пролеты. Не придумав чего-либо лучшего, мы начали подготовку к реализации принятого плана, но неожиданно Вапро вызвали на совет капитанов-пиратов.
        - Здравствуйте, Ивер! - поприветствовал меня неприятный тип, по данным разведки его звали Нирс Мурко и наравне с Вапро он числился одним из пятерки главарей, - я слышал вы взяли неплохой куш из ИскИнов? Мне пригодилось бы несколько.
        - И вам не хворать, Нирс! Однако вы немного опоздали - добыча уже продана, но кроме выгоды у меня в этот раз значительные потери в кораблях и людях, виновата как всегда спешка при планировании операций, - мне не сильно хотелось откровенничать, но и отмалчиваться, по меньшей мере, выглядело бы подозрительно.
        - Потери в нашем деле неизбежны, а бойцов со временем подберете. Слава о вашем клане шагнула далеко за пределы базы "Дран", я имею в виду Агарскую империю. Кроме того, постоянно распространяющиеся слухи о связях Ивера Вапро с силовыми структурами соседней державы тоже сыграют далеко не последнюю роль в вашу пользу, - сделал очередной выпад в мою сторону Нирс, указывая на свою осведомленность.
        - Что у нас за тема сегодня выносится на обсуждение? - решил я уйти в сторону от неприятного разговора, тщательно маскируя свое раздражение. Информация о его покровителях, в том числе из числа силовиков агарцев и одного Дома аграфов мне тоже была доступна благодаря Дане, но ввязываться в словесные баталии или меряться регалиями я посчитал делом бесперспективным.
        - На повестке дня очень важный вопрос, Ивер. Речь пойдет о сборе общей эскадры, есть предложение от двух кланов орков пощипать сектора минматар. Напомню, что клыкастые нам помогли с этой станцией, а теперь просят ответной услуги.
        - У меня, как назло, осталось только три корабля и все в той или иной степени повреждены, а сын непонятно когда явится, - пришлось играть роль человека, мимо которого проходит удача, в то время как в душе я ликовал, уже понимая какой шанс выпадает нашей команде.
        - Значит, клан "Вепрь" останется без трофеев, а Ивер Вапро возглавит патруль по станции "Дран", - злорадно уколол собеседника Нирс Мурко, но тут же попытался неуклюже сгладить ситуацию. - Не стоит злиться, дружище, не повезло в этот раз - подфартит в следующий. Если поход будет удачен - есть наметки повторить что-то подобное своими силами в следующем году, только в сторону Баронств. Тем более что количество боевых единиц кланов по моим оптимистическим расчетам уже позволит продавливать патрули ближайших секторов.
        - Да, Нирс. Пожалуй, на сей раз придется прохлаждаться на станции. Будь проклят этот рейс и моя непреодолимая жадность, как чувствовал, что не стоит связываться с сильным конвоем, - пришлось изображать разочарование и обиду на судьбу, что уже не составляло труда, видя ехидную улыбку визави, который своими последними высказываниями фактически списал клан "Вепрь" с лидирующих позиций.
        Совещание на самом деле длилось недолго, обсуждался вопрос похода за трофеями в составе общей эскадры с орками. И хоть противник, выбранный вождями зеленокожих в лице минматар, считался далеко не из легких - все лидеры пиратов пребывали в предвкушении побед и обогащения. Только по предварительным данным для этой вылазки предполагалось использовать более ста сорока кораблей, правда разных поколений и классов. Как обычно, не хватало боеприпасов, запчастей, продуктов питания и много чего другого, особенно если учесть, что орки выделили из своей казны на пополнение боекомплектов двадцать миллионов, потратить которые мечтал каждый пират единолично.
        В заключение приняли решение о дате сбора ровно через три недели. Трофеи договорились делить сначала по итогам боевых действий: чьи пушки пометили жертву - тот забирает половину. Оставшаяся часть идет в общую кассу и делится согласно вкладу участника, по количеству и качеству выставленных для похода кораблей и команд. Такое распределение позволяло даже не участвующим непосредственно в сражениях резервам иметь небольшую долю, не выражая обид за доставшееся перед боем распределение ролей. Командующим общим флотом назначили Нирса Мурко, а Ивера Вапро, как самого неудачника, даже не смотря на военное прошлое и славу удачного флотоводца, оставляли на "хозяйстве".
        С момента объявления всем о дате и цели похода, станция "Дран" буквально забурлила. Крупные кланы собирались выставить к сбору в среднем по пятнадцать кораблей, соответственно более семи сотен человек на бортах от каждого, а мелкие группы и одиночки собирались поставить на удачу все имеющиеся у них силы.
        Готовились к этому дню и мы. Такой шанс судьба подбрасывает, мягко говоря, нечасто, а ждать аналогичного события ближайшие пять-десять лет - будет полной глупостью. В общей суматохе и сборах мы успели перебросить на станцию под видом пиратов и наемников всех своих людей и даже спешно набранных новичков. Наш коллектив уже насчитывал около двух с половиной тысяч человек, часть которых несла вахту на кораблях и служила на предприятиях, а остальные были заняты усиленными тренировками. Такому расширению среди персонала способствовали высокие заработки при найме, огромная компенсация семьям погибших, качественное и полное материальное обеспечение бойцов. Воины распределялись в арендованных пиратских помещениях таким образом, чтобы одновременно блокировать разные коридоры и уровни базы "Дран", а возможных беглецов планировали осаждать силами своего, подоспевшего к моменту атаки, флота. Диверсионные подразделения работали на износ, ими готовились ловушки, минные объемы и иные неприятные сюрпризы в местах возможных очагов сопротивления. Перед нами стояла довольно сложная задача - не просто захватить
станцию с целью грабежа, например, а именно удержать. А тот, кто приходит к власти не на один день, а навсегда, понимает, что чем меньше людей затронет это событие - тем легче и безболезненней пройдет смена главенствующих. Про контингент живущих мы ни на минуту не забывали, поэтому на легкую прогулку и не рассчитывали, и если бы не запас по времени в три недели - за подобное дело браться не стоило.
        За пару дней до старта общего похода на базу "Дран" прибыла эскадра Кирса, сына Ивера, но мы предполагали такую возможность, поэтому отыграли свои роли на "отлично".
        - Отец, мне сообщили, что клан "Вепрь" не участвует в походе, это правда? - обратился ко мне молодой пират, воспринимая как своего папашу.
        - Не совсем так, сын. Не иду за трофеями я, поскольку потерял в последнем рейде часть кораблей и главное - людей, но твое участие от нашего клана оговорено с компаньонами. Однако роли командующего, как ты понимаешь, в такой ситуации мы уже оспорить не можем. Поэтому на тебя, как единственного представителя рода в походе, возлагается вся надежда на увеличение достатка и славы семьи Вапро. Если ты отличишься в битвах, в чем я не сомневаюсь - за тобой пойдут новые бойцы, и мы сможем увеличить свою долю присутствия в этом пространстве. В противном случае - нас оттеснят более молодые кланы на вторые роли, и чтобы отвоевать назад место в совете - придется заново вести многолетнюю борьбу.
        - Хорошо, отец! Но я бы хотел часть добытых трофеев оставить себе или обменять на свои задумки, - мысленно Кирс уже представил разные украшения, которыми собирался одарить двух своих подруг, партию дорого наркотика для себя и друзей, нескольких невольниц для групповой оргии и последующих издевательств... А еще в мечтах молодого пирата проскользнули коварные планы относительно любимого папаши и смены власти в клане.
        - Опять ты начинаешь тянуть одеяло на себя! Тебе же говорилось, что все имущество семьи в будущем будет принадлежать только одному тебе, - ответил я "сыну", имитируя возмущение отца, а ментосканирование мыслей Кирса вынесло однозначный вердикт - после похода этот шакал планирует убить лидера клана и узурпировать всю власть в своих руках. Его планы строились на потере родителем части верных бойцов из числа ветеранов и будущей славе удачного капера среди молодняка.
        Наступил день отправления. Все люди на станции уже просто изнемогали от предвкушения этого события - напряжение близилось к взрыву. В поход за трофеями уходило сто шестьдесят три корабля, на бортах которых находилось около пяти тысяч бойцов. В доках и на орбите станции оставалось девятнадцать военных судов, часть из которых пребывало на ремонтных площадках, а девять из них вместе с единственным линкором-носителем четвертого поколения несли патрульную службу в секторе. Еще более пяти десятков кораблей числились торговцами и имели небольшое количество вооружения на борту. Наконец мелькнула в прыжке последняя эскадра и люди на станции вздохнули с облегчением, но ненадолго...


        ...Двое суток спустя, на космической базе "Дран".
        - Командир, у нас все готово, - доложила Эрви Сома, специалист по диверсиям корпорации.
        - Хорошо, выпускайте зараженных, - подтвердил я начало активной фазы операции захвата.
        Трюк с больными предложила штатный врач Вирта Полус, которая имела несколько штаммов с вирусами у себя в пробирках. И мы согласились, зная законы и правила, принятые на космических объектах в случае обнаружения эпидемии, независимо от принадлежности станции. И хоть по заверениям медика весь процесс заражения и лечения будет проходить под контролем - на роль больных мы выбирали только добровольцев.
        Через пару часов из нескольких источников, рассредоточенных среди людских масс, стали поступать тревожные новости, специально раздуваемые нашими людьми, что привело к прямому обращению к руководству станции квалифицированных медиков, которые первыми забили тревогу.
        - Ивер Вапро! Меня зовут Мирка Бойле, главный врач медицинского центра, третий уровень, сектор "В". У нас двое больных "красной сыпью на легких", инкубационный период - двадцать один день. Эта болезнь смертельна и очень быстро передается воздушно-капельным путем, но, в тоже время, без труда лечится. Проблема в том, что на станции более десяти тысяч людей, а у нас нет такого количества медкапсул. Поэтому необходимо немедленно блокировать людские массы друг от друга и бороться с источником распространения внезапно возникшей инфекции.
        - Вы на сто процентов уверены в симптомах болезни? - включился я в роль администратора.
        - Точнее не бывает. Такой же диагноз подтвердила медицинская секция со второго уровня, у них еще трое больных, - с вызовом и мольбой на меня смотрела женщина.
        - Что вы предлагаете? - еще на Земле, я всегда недолюбливал функционеров, которые громогласно озвучивают проблему, но не предлагают шагов по ее решению, как бы перекладывая ответственность с себя на плечи вышестоящего.
        - Как что?! Ввести "Красный код" тревоги, объявить об эпидемии и начать карантинные действия! - выпалила врач.
        - Да вы в своем уме, госпожа доктор?! Сразу начнется паника, которая только усугубит нашу проблему. Успокойте своих коллег, я вышлю к вам группу десантников для охраны медучреждений, а под видом плановой дезинфекции мы перекроем проходы по секторам и этажам станции, - таким подходом мне удалось успокоить медиков и начать вторую фазу операции.
        - Эрви, сколько инфицированных выпущено, и в каких секторах? - обратился я к нашей диверсантке по внутренней связи между подразделениями группы.
        - Всего пятеро - двое на третьем уровне и трое на втором. Зараженные снимали защитные скафандры поблизости от медицинских центров, чтоб не разнести заразу дальше.
        - Если эти аргументы встретят сопротивление со стороны жителей станции, которые с оружием в руках станут возмущаться началом проверок и блокированию этажей - через пять часов выпустите оставшихся двоих на пятом уровне, тоже возле медсекции, пусть подогревают новые слухи - сообщил я ей.
        Расчет на зачатки паники ставился для обоснованного применения силы со стороны подразделений правопорядка, роль которых возлагалась на наших десантников при ликвидации пиратских патрулей. В то же время нельзя было допустить массового бегства населения с космической базы, так как удержать всех без значительных жертв физически не представлялось возможным.
        - Внимание всем по станции "Дран"! Администрацией проводятся профилактические работы по дезинфекции уровней и отсеков. В течение трех суток движение по базе ограничивается жилыми помещениями, прошу всех соблюдать порядок. На всех уровнях выставляются дополнительные посты вооруженной охраны, при беспорядках необходимо обращаться к старшим офицерам указанных групп.
        - Кораблям патруля! На станции зафиксированы люди, зараженные "красной сыпью на легких", руководствуясь сводом правил населенных миров, "под протокол", я Ивер Вапро приказываю блокировать систему пространства базы "Дран". Все суда, пытающиеся покинуть наш сектор - временно задерживать, вплоть до применения оружия. Внутренним медицинским отсекам кораблей патруля провести проверку членов экипажей и доложить о состоянии людей в течение двух часов. Покидать пределы своих бортов в ближайшие трое суток запрещено. Прибывающие в систему суда временно блокировать на дальней орбите возле наибольшего астероида под контролем линкора.
        В течение четырех последующих часов бойцы корпорации успешно захватили все три диспетчерских блока, два без драки и один - с небольшой потасовкой. После этого произошла замена одиннадцати пиратских ИскИнов на наши, заранее приготовленные. С помощью разумных приборов осуществлялось руководство над всем хозяйством станции и контролировалось космическое пространство системы. Главным управляющим над кластером электронных мозгов подключили Умника - ИскИн предтеч, найденный нами с Даной среди обломков завода предков. Этот интеллект превышал по уровню быстродействия и суммарным возможностям своих коллег из Содружества и подчинялся мне, как администратору, а членам команды - по мере установленных прав и допусков. Под видом дезинфекции в казармы патруля станции, где находились бойцы пиратов, отвечающие за порядок, запустили усыпляющий газ. После чего все пять помещений на каждом уровне атаковали наши роботы и десантники, притаившиеся на станции до начала операции в арендованных ангарах. Часть пиратов патруля успели облачиться в скафандры и принять бой, но основная масса уснула или была не готова оказать
достойное сопротивление.
        - Командир! Казармы захвачены на всех уровнях. Пленено более четырех с половиной сотен человек, уничтожено больше пяти десятков, не пожелавших добровольно сложить оружие, - доложил наш главный десантник Пач Мирк по внутренней связи с группами.
        - Отлично! Блокируйте жилые отсеки и начинайте постепенную проверку. Людей, принадлежащих к военным подразделениям пиратов, разоружать и временно запирать в контролируемых ангарах на каждом уровне, остальных - постарайтесь не трогать, ограничивая передвижение этажами проживания.
        - Тэв, говорит Карт Водер, все ИскИны диспетчерских провели тестирование оборудования, станция и пространство системы под нашим полным контролем. Но хочу предупредить, корабли патруля не смогут связаться с вами, изменены коды опознавания.
        - До подхода наших крейсеров пусть остаются в неведении. Думаю, никто из оставшихся капитанов самостоятельно не отважится нарушить приказ и покинуть место предписания.
        После полученной информации мы вздохнули с облегчением - полдела сделано, вскрыть оборону станции с космоса теперь будет архи сложно, осталось навести порядок внутри объекта.
        - Пач, возьмите врачей из местных и проведите "проверку" военных и торговых судов, пришвартованных в доках и ангарах на ремонте и под погрузкой. Пусть медики подтвердят капитанам угрозу заражения, а вы блокируйте выход кораблей на орбиту путем изъятия "под протокол" ИскИнов управления. В случае протеста - арест или уничтожение.
        В составе девяти боевых единиц патруля три принадлежало Иверу Вапро - тяжелый крейсер и два фрегата, на них несли службу люди корпорации "Виктория". Линкор пиратов из-за похода вместо пяти сотен воинов, положенных по штату, имел на борту уменьшенный состав в триста человек, из которых сотня пилотов легких штурмовиков старого четвертого поколения, сто шестьдесят абордажников и сорок человек экипажа. Корабль представлял собой старую постройку, еще до общей унификации, принятой в Содружестве, и по сегодняшним реалиям, откровенно говоря, имел малую скорость перемещения и слабое, относительно подобного класса, вооружение. На данный момент линкор блокировал три торговых судна, находящихся возле астероида, которые появились в системе уже после введения карантина и "Красного кода".
        Капитан летающей крепости Див Лойне не совсем понимал отданный ему приказ, так как в системе с лихвой хватало артиллеристских систем под управлением диспетчеров станции. С помощью подобных установок можно контролировать и торговые корабли, и все подлетные сектора, а в случае попыток покинуть пространство - достаточно сделать пару предупредительных залпов и ни один торговец не двинется с места. Но озвучить свои сомнения командующему Вапро командир линкора не осмелился, помня, что в прошлом между ними уже случались конфликтные ситуации, еще во время службы в армии.
        Оставшиеся пять патрульных единиц представляли собой корабли пятого и шестого поколений, потому что более современные отправились в поход, но пиратских вожаков такое положение дел не сильно беспокоило, поскольку диспетчерские блоки и артсистемы способны опрокинуть практически любое масштабное вторжение. Кроме того, по утвержденному плану в течение пары недель несколько торговых кораблей после проведенной переделки должны пополнить ряды дозорных.
        Когда через двое суток карантина в систему разом вошла эскадра из десяти боевых единиц - капитаны вахтенных команд испытали нервный шок, не получив отзыв на свои запросы о принадлежности группы, а также полного отсутствия реакции со стороны диспетчерских. Прибывшие насчитывали в своем составе два корабля-рейдера десятого и несколько судов седьмого-восьмого поколений, фактически превосходя силы пиратов, без учета самой станции. Еще через некоторое время к неизвестной эскадре вплотную подошли три корабля патруля, принадлежащих Иверу Вапро и заняли позицию совместного ордера, увеличивая накал страстей.
        Капитан линкора Див Лойне, как самый опытный, из оставшихся на вахте командиров, попытался выйти на связь с диспетчерами, но база не ответила на коды идентификации. Чуть позже бортовой ИскИн летающей крепости распознал в некоторых прибывших судах корабли Ивера Вапро, ранее считавшиеся потерянными, и это могло означать только одно - захват власти. Но выразить свои догадки коллегам и верным соратникам на станции Див не успел, в динамиках раздался знакомый голос.
        - Внимание всем кораблям патруля! - прошло на общей волне сообщение. - Говорит Ивер Вапро! Станция и система в целом под контролем моих людей и союзников! Прошу соблюдать спокойствие, сложить оружие и принять досмотровые команды на борт. В противном случае - открываем огонь на поражение.
        - Будь ты проклят, Ивер! - закричал Див Лойне в эфир. - Ты специально уклонился от похода и выдумал этот карантин! Мой корабль уходит из системы, а вернемся мы с флотом вторжения.
        - Диспетчерам и прибывшим крейсерам, огонь по линкору! - я отдал команду по внешней связи, дабы показать всем остальным пиратам серьезность своих намерений, таким образом, фактически подтверждая последнюю фазу операции - захват патрульных судов.
        Летающая крепость начала сотрясаться от попаданий и уже через тридцать минут парила пробоинами недалеко от астероида. Своими ответными залпами линкору удалось повредить один из крейсеров и уничтожить две артсистемы, но на этом все успехи пиратов закончились. Операция по захвату длилась более трех часов, нашим абордажным командам поступило предписание не спешить, использовать по максимуму средства усиления и беречь людей. Поначалу я даже склонялся к мысли уничтожить старый линкор с дистанции, но мои подчиненные настояли на пользе трофея в будущем и на необходимости показательного штурма, что, по их мнению, заставит притихнуть пиратских ветеранов, доживающих свой век на станции "Дран".
        Кроме Дива Лойне систему попытались покинуть еще два фрегата и три торговых корабля, ставя под сомнение наш контроль над диспетчерскими блоками и пользуясь суматохой, создавшейся вокруг линкора. Пару беглецов пришлось полностью уничтожить артсистемами станции, что заставило остальных застопорить ход, в ожидании досмотровых команд. Мы абсолютно не питали иллюзий, готовясь к возможным стычкам во время осмотров и ареста экипажей.
        - Тэв, вооруженная группа бандитов заблокировала восемнадцатый сектор пятого уровня! По предварительным данным там обороняется около трех сотен боевиков, другие этажи - под нашим контролем, - доложил Гасто Прид, новый управляющий космической станции "Дран". - На данный момент пленено около двух с половиной тысяч пиратов, остальные жители изолированы в жилых отсеках.
        Пока хоть один клочок территории или космоса удерживался врагом - ожидать от остальных обитателей станции полного принятия новой власти не стоило, поэтому с помощью диспетчера, Карта Водера, мы лишили захваченный участок энергетического щита и за несколько залпов с крейсеров вскрыли пробоинами внешнюю обшивку. Боевики не ожидали от нас столь решительных действий и атаки со стороны невесомости, так как мало кто из пиратских лидеров вряд ли додумался бы портить захваченный трофей, поэтому понесли значительные потери на первом этапе операции и уже не смогли оказать серьезное сопротивление штурмовым командам изнутри. В течение получаса повстанцев уничтожили, при этом пленных не брали, чтобы показать остальным жителям и гостям станции к чему приведет последующий вооруженный бунт. Как бы жестоко это не выглядело со стороны, но местный контингент уважал только силу, которую наши десантники и продемонстрировали.
        Через некоторое время мы собрались в диспетчерской, чтобы подвести первые итоги.
        - Пач, доложите о потерях! - я запросил первоочередную, на мой взгляд, для любого грамотного командира, информацию.
        - Среди наших людей семнадцать убиты, чуть более трех десятков ранены. Из средств усиления - утрачено три робота, девять повреждены. В строю на станции немногим меньше полторы тысячи бойцов и четыре с половиной десятка "Сколопендр", - ответил командир десантников, всем своим видом выражая гордость за своих воинов, оперативно сработавших на всех участках штурма.
        - Распределите половину личного состава и всех роботов в патрулирование на каждом уровне станции, остальным - отдыхать. После отданных распоряжений по базе настал черед эскадры: - Шор Фидо! Что у вас с потерями? - запросил я доклад у полковника, возглавляющего наши корабли.
        - Погибших среди личного состава нет, тринадцать человек ранено при захвате линкора. В строю четыре сотни бойцов, из них почти пять десятков воительниц минматарок. Основная нагрузка пришлась на роботов, и они нас не подвели - восемнадцать "Скорпионов" уничтожено, шесть десятков в строю.
        - Отлично Шор! Организуйте барражирование пространства и свободными командами усильте людей Пача. По информации с ИскИнов на станции находится около двенадцати тысяч людей, нам понадобятся все силы, чтобы удержать их от бунта, особенно в последующие три-пять дней. Когда проведем последовательные проверки и разоружение - поднять значительные массы к восстанию станет практически невозможным.
        При упоминании минматарок, я невольно вспомнил сцену расставания с Борком и его командой:
        - Тэв, откуда у тебя информация о планирующемся набеге орков на наши территории?
        - Вождь, пока вы чинили корабли и подсчитывали трофеи после драки с кораблями клана "Вепрь", я с некоторыми бойцами команды побывал на станции "Дран". Под видом Ивера Вапро мне пришлось поучаствовать в совещании совета пиратских кланов. Ты же помнишь, что я и часть моих воинов - метаморфы, вот мы и использовали преимущество своего организма в разведке. Главари бандитов собирают эскадру на призыв орков, ведь те в свое время помогли этой пятерке здесь обосноваться и закрепиться, а сейчас ждут обратной услуги. По подсчетам моих диверсантов пираты выставят около ста пятидесяти кораблей шестого-восьмого поколения. В их составе примерно двадцать тяжелых, сорок средних и легких крейсеров, остальное - малые суда. По составу флота орков информацией не владею, не обессудь, до них мы еще не добрались.
        - Брат, ты понимаешь, что это будет за набег?! Мы должны срочно присоединиться к моим сородичам, ты сможешь получить хорошие трофеи в бою с нашими заклятыми врагами. Мы будем сражаться вместе в составе клана Тертос и добудем славу лучших воителей, поверь мне, я знаю возможности своих соклановцев и успел оценить твои.
        - Мне жаль тебя огорчать, младший побратим, но я собираюсь в этот период захватить пиратскую станцию "Дран".
        Мой ответ немного остудил порыв минматарина, заставив на несколько мгновений задуматься и оценить масштаб намерений, но Борк все равно не оставил попыток склонить нас на свою сторону.
        - Ты думаешь, что у тебя хватит на это сил? Даже при поддержке новых крейсеров эскадра корпорации не в силах одолеть патруль каперов во главе с линкором, не говоря уже о диспетчерских системах.
        - Все верно, брат. В лоб станцию не взять, но мы зайдем с "задней двери". Ты опять забыл, что в моих жилах течет кровь перевертыша, и не учитываешь то обстоятельство, что под видом Ивера Вапро меня оставляют на станции руководить обороной во время похода эскадры. Если все пройдет по намеченному плану - мы вообще не понесем потери.
        - Что же делать? Обычай велит мне идти за старшим побратимом, а долг перед родом - на войну с орками?! - всем своим видом минматарин подводил меня к тому, чтобы отпустить его на войну в родной клан, но в то же время он, как командир одной из групп понимал, что и мои задумки потребуют значительных сил.
        - Я предлагаю тебе присоединиться к своим сородичам и отдаю, как компенсацию за последний бой, легкий крейсер пиратов, но просил бы тебя оставить при нас нанятых женщин-воительниц, у меня не так много умелых и верных людей.
        - Я согласен, Тев! Вместе с последним пополнением к нам на службу поступило неполных пять десятков девушек моей расы, думаю, мне не составит труда убедить их поучаствовать в драке с твоей стороны, а после я свяжусь с тобой.
        -Удачи, брат, и жду тебя на нашей станции.
        С воительницами удалось договориться с трудом, они тоже порывались на войну с орками, но местом их службы были корабли корпорации, да и старейшины женщин все равно бы не допустили на передовую. Так что, взвесив все "за" и "против", дамы подтвердили свое участие в моих планах...


        ...Через трое суток карантина на бывшей пиратской станции.
        - Внимание всем жителям и гостям космической базы "Дран"! Говорит Тэв Динаро, глава корпорации "Виктория". Станция захвачена и переходит в собственность нашей организации. Отныне на этой территории устанавливаются законы Вольных Баронств, где зарегистрирована корпорация. Все жители и работающие индивидуумы, не желающие жить по установленным правилам и не замеченные в разбойной деятельности, смогут покинуть станцию в течение одного месяца после проверки имущества и прав на него. Рабы и пленники с этого момента считаются свободными людьми, но особенно хочу подчеркнуть, что при причинении какого либо вреда или угрозе жизни - все участники разборок будут наказаны одинаково, как бывшие невольники - так и их хозяева. Регистрация жителей и перезаключение договоров аренды, а также им подобные акты с администрацией будут проводиться на каждом уровне в помещении комендатуры, бывшем здании патруля.
        Станция бурлила негодованиями около недели, но, учитывая пленение основных сил пиратов, в вооруженные конфликты переросло всего два эпизода. В обоих зачинщиками выступали бывшие каперы-ветераны, доживающие свой век на базе "Дран". К счастью их удалось быстро и безболезненно обезвредить, присоединив к остальным арестованным.
        Еще через неделю, видя мирное отношение к себе и отсутствие попыток грабежа со стороны захватчиков, жители станции начали обращаться за регистрацией и договорами аренды.
        Налоги, согласно новым законам, составляли десять процентов от прибыли, если принимать подданство или пятнадцать от оборота для иностранцев, вместо пятидесяти подоходных при пиратах. Все бывшие рабы, а таких на этой базе оказалось около пяти тысяч, пошли по пути принятия гражданства, так как мы организовали возможность всем желающим оформить подданство без каких-либо имущественных взносов. Остальные жители еще колебались, ожидая подвоха в предложенных администрацией условиях, ведь на просторах Содружества не часто встретишь бескорыстные предложения от сильных мира сего. Первый шаг со стороны невольников значительно увеличил количество лояльных к новой власти людей, выровняв шаткое положение в количественном соотношении, теперь мы уже не сомневались, что удержим станцию за собой.
        Банк дварфов работал без перебоев, как и до смены хозяев, но между нами возникло несколько спорных ситуаций. Дело в том, что перед походом коротышки выдали несколько займов под залог имущества, оставленного на станции, мы же собственность пиратских вожаков забрали себе в качестве законных трофеев, соответственно банкиры остались ни с чем. Пришлось успокоить управляющего, предложив ему сниженную цену за аренду, а также заверив в будущих перспективах расширения числа проживающих людей, хотя бы за счет команд корпорации, что в свою очередь предвещало кредитование новоприбывших.
        За месяц вся станция была переведена на новые расчеты. Мы обнаружили и вскрыли практически все тайники ушедших в поход пиратов и их сподручных, правда большого количества денег не "нарыли" - всего собрали двадцать один миллион, потому что некоторые боссы бандитов вложили собственные накопления в подготовку к рейду. Но ценностей в виде украшений, драгоценных камней, оружия и разных бытовых вещей набралось еще на тридцать шесть миллионов, очевидно у бывших хозяев не было возможности превратить их в ликвидные кредиты за отведенный на подготовку срок или таким образом многие из них хранили свои долгосрочные сбережения. Все трофеи в соотношении 30:70 мы поделили между корпорацией и членами команды.
        Как мы и рассчитывали, покинуть станцию выразили желания чуть более двух тысяч человек, отвергающих жизнь в законодательном поле Вольных Баронств. Скорее всего, теневой промысел приносил им ощутимо большие доходы, но такие из тех, кто не принял гражданство, были не все, некоторые затаились и ждали возвращение эскадры, готовясь ударить нам в спину. Мы это прекрасно понимали и потому внимательно отслеживали обстановку на станции, пролонгируя действия указа о комендантском часе.


        ГЛАВА 16.
        Первую партию пленных, состоящую из трех сотен человек, на станцию "Гром" доставила Дана под видом Виры Пруда - одной из руководителей корпорации "Виктория". Нам больше не нужно было держать в тайне войну с пиратами, поэтому за живых бандитов мы получили награду в среднем по десять тысяч кредитов, а за мертвых - по одной. В этот же рейс бывшая разведчица подала заявку на регистрацию космической базы "Дран" под новым названием "Джокер" в качестве собственности корпорации "Виктория" под юрисдикцией Вольных Баронств. Кроме этого, от нашего предприятия последовало прошение на присвоение титула барона главе организации - Тэву Динаро. По закону заявка удовлетворялась в течение трех месяцев, и мы понимали, что совет баронов будет выжидать, сможем ли мы удержать все это время захваченную ранее станцию за собой.
        С данного момента наша команда переходила на новую ступень взаимоотношений с внешним миром, засветив свои возможности перед владельцами соседних территорий и разведками империй, поэтому очередной этап требовал и более серьезной подготовки.
        Реализовывая наши идеи, на обратном пути Дана встретилась с одним из влиятельных контрабандистов и теперь уже нашим приятелем Прореро.
        - Как дела, друг, как наши роботы, по душе вам пришлись? - в качестве приветствия уточнила женщина.
        - О да, красавица! Эта модель, под названием "Сколопендра", выше всяких похвал. Скажу больше, я со своими партнерами готов приобрести пять десятков для собственных нужд, принимая ваше ограничение "без права перепродажи в первый год", - ответил контрабандист. - И мы будем рады поучаствовать в их реализации, если вы решите увеличивать оборот.
        - Думаю, с первым пунктом мы все уладим в течение одного-двух месяцев, так как завладели некоторыми активами и сможем увеличить производство, а по второму - все станет понятно, после того как наметим стратегию развития. Но у меня есть встречный запрос - нас интересуют ИскИны и довольно значительная партия.
        - До пятого класса включительно - могу достать много, с шестого по седьмой - не больше двадцати, восьмого и девятого - хорошо если пара штук перепадет, да и то не часто. Но, насколько я понимаю, в роботах стоят не выше третьего, или у вашей компании есть и другие сюрпризы?
        Дана улыбнулась любопытству и желанию контрабандиста столь нехитрым способом приоткрыть тайну, не забывая о том, что подобные люди не только отменные торгаши - но и, как правило, сотрудники спецслужб своих империй.
        - Ты прав, Прореро! В основном нас интересуют ИскИны третьего класса для роботов и дронов, и таких мы готовы приобрести тысячу штук. Но оценивая твои возможности и заглядывая в будущее - хочу дополнительно заказать сто штук пятого, двадцать - седьмого, и сколько сможешь достать - восьмого и выше, - по мере уточнения объемов сделки, глаза собеседника выдавали удивление, но к чести опытного торговца он сдержался от уточняющих вопросов, по крайней мере, на первом этапе.
        - Третий класс продам по десять тысяч за единицу, стоимость пятого рассчитывайте не меньше сорока, седьмой - двести, восьмой - около четырех сотен, а девятый - не ниже чем за семьсот. ИскИны десятого и выше классов по контрабандным каналам купить невозможно. Их используют только государственные исследовательские институты и лаборатории, - выказывая знание ценовой политики и накручивая в уме дополнительно по десять процентов сверх того, что можно было найти на рынке в свободной продаже, контрабандист ожидал ожесточенного торга, в ходе которого можно выяснить истинное предназначение приборов. Но его расчет не оправдался - партнер проглотила условия, абсолютно не торгуясь.
        - Хоть и дороговато - но твоя цена нам подходит. "Сколопендры" можем отдать по одному миллиону за робота. Да, и еще, Тэва интересуют драгоценные камни, в идеале - бриллианты весом до пятидесяти карат.
        Прореро выдержал небольшую паузу, лихорадочно прокручивая мысли относительно источников дохода этой группы, как он подозревал, тесно связанной с подпольем метаморфов, а также решил, что ему стоило задуматься и о целевом применении драгоценностей. Кроме мыслей о долгосрочных сбережениях, кои сам торговец считал глупостью - деньги должны работать - еще рассматривался вариант изготовления ювелирных изделий - но здесь тягаться с кланами дварфов не стоило и пытаться, а больше ничего стоящего на ум не приходило. Также подумалось о гиперпередатчике, там тоже использовались бриллианты, но, насколько он помнил, чем большего размера - тем лучше, а запрошенные параметры для этого не годились.
        - Камни не являются контрабандным товаром, у дварфов или аграфов их много, особенно мелких, - забросил первый шар торговли контрабандист собеседнице.
        Последующие слова еще больше напрягли Прореро, но он уже взял себя в руки, не выказывая заинтересованного вида.
        - Нам нужна сделка на приличную партию, и пока втайне от посторонних, камней в один карат - тысяча штук, в два - пятьсот. И так же, как и в первом случае, если подвернется возможность, мы готовы приобрести до сотни ограненных кристаллов весом в десять карат, и еще с десяток более крупных.
        - Не проблема, вместе с ИскИнами могу поставить через месяц. Стоимость партии мелких камушков составит сотню миллионов, а вот сколько удастся достать крупных - пока не скажу, но рассчитывайте на цену в семьсот тысяч для экземпляра в десять карат. Дальше цифры растут непропорционально весу, например, месяц назад бриллиант в пятьдесят карат ушел за пять миллионов, а камни больших размеров можно встретить на аукционах в центральных мирах или как лот из резервного фонда империй.
        - Нас устраивают твои условия. Через месяц ждем тебя на станции "Дран", - произнося это название Дана отслеживала реакцию контрабандиста, и по мере того, как расширялись его зрачки от нового всплеска удивления, прорывая маску наигранной отчужденности на лице, улыбка девушки расплывалась все шире.
        - Вы что решили провернуть передачу товара перед носом у пиратов, чтобы им легче было нас грабить, или специально назвали такое место доставки, чтобы усложнить мне жизнь? Наверное, мне стоит отказаться от сделки или взыскать с вас стоимость дополнительных расходов, точную сумму которых я смогу указать, лишь проработав канал поставки, - искренне удивился контрабандист, не понимая, почему столь важный вопрос вынесен к обсуждению в последнюю очередь.
        - Прореро, ты отстал от жизни, станция "Дран" захвачена нашей корпорацией "Виктория" и переименована в "Джокер". Заявка на регистрацию в Вольных Баронствах подана вчера, - уже не сдерживая порывы смеха, Дана откровенно наслаждалась реакцией своего визави.
        - Вот это новость, так новость! Неужели я дождался, когда вычистят этот гнойник. Надо срочно перехватить пару контрактов, сокращая путь переброски, надеюсь, ваша корпорация не против сделок друзей контрабандистов, а я со своей стороны подумаю о скидках или постараюсь достать что-то дефицитное в плоскости оговоренных интересов?
        - Можешь на нас рассчитывать, партнер...


        ...В течение последующего месяца мы наводили порядок на своей территории - всех арестованных после принудительного ментосканирования сдали в Баронства, а готовых к переселению и непричастных к убийствам - вывезли на транзитную станцию "Гром". Параллельно с этим начали осваивать производственные мощности.
        - Дана, давай прикинем, что у нас на сегодня в активах по станции и кораблям, и насколько мы готовы встречать флот отправившихся в рейд каперов, - попросил я свою партнершу.
        - Нам досталась пятиуровневая жилая станция, которая управляется тремя диспетчерскими блоками, имеет топливную подстанцию для заправки малых кораблей, среднюю по классификации верфь, с помощью которой можно строить даже крейсера тяжелого класса. Еще следует обозначить цех по выделению из руды концентрата стандартной смеси металлов, который значительно увеличит оборот артели корпорации, освобождая от переработки и перевозки на другие заводы, когда шахтеры переберутся в эти сектора. Правда, непонятно, зачем он нужен был пиратам, ведь его ни разу не использовали. Есть предположение со стороны инженеров, ранее сталкивающихся с подобной конструкцией станции. Они уверенны, что имеющийся производственный комплекс продавался в комплекте с уровнем станции и линией по производству бронированных корабельных плит, которую бандиты эксплуатировали по полной, латая дыры в своих лоханках. Для обслуживания флота бывшие хозяева и местные умельцы использовали четырнадцать стационарных доков, в каждом из которых впритык поместится аналог нашего нового крейсера десятого поколения. Также присутствовало двадцать девять
технических ангаров для ремонта кораблей типа фрегат и корвет.
        - Совсем неплохо, выходит не намного меньше станций "Гром" и "Надир", но больше любой "Пранто". А что по инфраструктуре?
        - Если учесть все договора аренды, перезаключенные с нами, сдано помещений под жилье, бары, цеха, мастерские и частные салоны порядка десяти миллионов кубометров пространства с ежемесячным доходом для компании в двадцать миллионов кредитов. Этого более чем достаточно, чтобы закрыть потребности небольшого городка из расчета около двадцати тысяч постоянных поселенцев и пяти тысяч гостей. Так что не волнуйся, партнер, даже "дома терпения" есть, и часть их персонала мы уже взяли под контроль, как потенциальных и явных шпионов.
        - В твоей хватке я и не сомневался, и было бы глупо злачные места оставить без внимания, подруга. А скажи-ка мне, пожалуйста, мы сможем утаить наши производственные площадки от лишних глаз, хотя бы на время? - от этой позиции зависело, как скоро корпорацией заинтересуются не только политики, но и силовые структуры соседних империй.
        - Да, Тэв, сейчас под них выделены два малых ангара - для изготовления "Сколопендр" и "Скорпионов" по отдельности, причем размещены они рядом в жилой зоне и доступа со стороны местного населения к ним нет, так что за секретность не переживай. Кроме того, есть планы и о дальнейшем размещении людей, и расширении производства, с учетом, так сказать, роста, но конкретику представлю чуть позже.
        - Я тебя попрошу подобрать еще одну площадку под изготовление дронов, есть у меня задумка совместить технологии предков и современников, должна выйти очень зубастая и скоростная птичка, - мои мысли уже витали вокруг проекта, но Дана вернула командира в русло подведения итогов.
        - Вместе с трофейными судами мы располагаем флотом из двадцати восьми боевых единиц, из них в строю шестнадцать, остальные - ремонтируются. Часть рекомендую продать, они старого поколения и нет смыла их восстанавливать, правильнее купить новые, но нам бы уже имеющиеся освоить - не хватает экипажей и десантников. Эскадра торговых кораблей насчитывает четырнадцать единиц, это только те, которые достались от бывших хозяев станции, причем есть мнение, что кто-то из управленческого персонала специально и довольно грамотно подобрал суда по тоннажности: пять перевозчиков - стотысячники, семь могут брать на борт по триста тысяч тонн, и два - до полумиллиона. Не хватает только миллионников, но столь огромные партии товара или оборудования скрытно сложно провозить, поэтому у большинства контрабандистов они не в чести.
        - По всему выходит, что один из лидеров пиратов развивал прямые и контрабандные перевозки, выстраивая своеобразный торговый путь, который априори не подвергался разграблению со стороны братьев с большой дороги. Думаю, без совета и поддержки влиятельного покровителя и покупателя тут не обошлось. Еще мне почему-то кажется, что в роли последних выступает разведка ушастых, организовывая теневой поток товаров в свою империю и обратно.
        - В аналитических способностях тебе не откажешь, партнер. Аграфы действительно вместе с пиратами потеряли не просто форпост, а и точку контроля и прибыли в этих секторах. А если они прознают, что удар по ним пришелся от метаморфов - то готовить ответные действия станут очень тщательно, со всей присущей их мстительной натуре скрупулезностью и изощренностью. Одно радует - территориально мы далеко от империи Идилия, а значит, поначалу они вынужденно будут действовать чужими руками.
        - Я так понимаю, что число шахтерских судов осталось без изменений и помню их просьбы о передислокации в более богатые на руду места. Но тебе все же добытчиков руды придется предостеречь - перебрасывать в новые сектора артель будем уже после регистрации станции в Баронствах. Надеюсь, к тому времени мы сможем одолеть возвращающихся пиратов.
        - Мы вовремя слили информацию минматарам, так что наших врагов хорошо потреплют, а нам останется - только добить. Уж поверь мне, кланы гигантов своего не упустят, а воевать с ними на равных могут разве что орки, остальные - лишь за счет многократного перевеса в численности. Кстати, может и иные производства придержать до отметки в реестре?
        - Нет, красавица, давай будем откровенны сами с собой - с регистрацией тянут время, ожидая момента, когда мы решим проблему с пиратами окончательно, и, по сути, любой на их месте поступил бы точно также. Дальше у нас два пути - либо затаиться и сделать из системы крепость, или - продолжить наращивать активы корпорации и организовывать новые направления доходов. В обоих случаях надо готовиться к драке - нас будут пробовать подмять под себя бароны и соседние империи людей, без сомнений станут мстить пираты и аграфы, поэтому нужно наращивать военную мощь. Однако купить множество новых и, что главное, современных кораблей нам попросту не дадут. Да и, откровенно говоря, зачастую это неоправданно дорого, отсюда следует выход - расширять собственные производства и научные изыскания в военной сфере по примеру самых продвинутых корпораций Содружества. Еще один из путей укрепить позиции - заключение союзов и партнерских отношений. Насколько я успел изучить тебя, моя подруга - отсиживаться за энергощитами не в нашем с тобой характере, да и бесперспективно это, поэтому мы будем двигаться во всех обозначенных
направлениях.
        - Что ж, партнер, тогда я начинаю поиск союзников, ведь ты, насколько мне понятно, уже обдумываешь что-то большее, чем роботы, - с улыбкой на устах распределила наши зоны ответственности стоящая передо мной, без сомнения, умная женщина.
        - Да, есть у меня несколько задумок, часть из которых разработана совместно с Умником, но нужны ИскИны и камни. Надо признать, что интеллект от предков не просто справляется с контролем всей системы, но и выделяет более сорока процентов мощности кластера на работу со мной и инженерами команды, благодаря чему эффект ожидается потрясающий, как у них, так и у меня.


        ...Через пару дней после памятного разговора на станцию "Джокер" прибыл корабль Прореро. Контрабандист долго осматривал внутренние помещения и все никак не мог поверить, что базу удалось захватить без значительных разрушений, не считая восемнадцатого сектора, который к его прилету тоже уже успели восстановить.
        - Я ожидал увидеть здесь сплошные руины и пустые уровни, обычно такой вид имеют захваченные станции, - развел руками хитрый торгаш, выманивая подробности от меня.
        - Тут все очевидно, партнер, мы же брали ее для себя, а не как акт устрашения своих врагов. Кстати, роботы по твоему заказу готовы, а как с ИскИнами и камнями? - я решил перевести беседу в деловое русло, изнемогая от желания продолжить инженерные наработки.
        - У меня тоже срослось, все для тебя есть, - ответил контрабандист и кивком велел подчиненным принести контейнер с товаром.
        Следует отметить, что торгаш нас не подвел и привез даже сверх того, что ожидали. После окончания расчетов я оставил Прореро наедине с Даной обсуждать их тайные деловые моменты и очень быстрым шагом направился в цех изготовления будущих дронов.
        Идея с усовершенствованием летающих роботов была взята со "Скорпионов" и подкорректирована Умником. По аналогии я встроил в конструкцию дронов генератор на антивеществе. Он также спрятан в коконе, защиту которого от подрыва обеспечивали смоченные в крови метаморфа руны. Такая замена источника питания позволила уменьшить размеры и одновременно увеличить скорость передвижения дронов. Следующим шагом мы с инженером установили в опытные образцы каждого из них ИскИны третьего класса, которые программировал и кодировал сам Умник по наработкам Древних. Обычно современниками применялся один управляющий прибор на эскадрилью - у ведущего крыла стоял интеллект, который исполнял команды с корабля носителя, а остальные ведомые - оснащались платами на процессорах. Звено работало синхронно по три и более единицы, поскольку мощь одной птички была сравнительно невелика, а для уничтожения того же фрегата обычно требовался залп трех-пяти подобных групп. Мощь вооружения напрямую зависела от генератора, питающего турели, а размеры и вес источника питания снижали скорость и поворотливость летающего аппарата. Применив
разработку предков на антивеществе, я добился высокой маневренности дрона и эффективности его пушек на уровне тех же фрегатов и корветов. Кроме того, за счет увеличенной энергоемкости на наших птичек получилось установить две спарки турелей, что разом переводило их из разряда москитного флота если не в категорию малых кораблей, то очень близкую к ней по мощности вооружения на борту. Теперь можно было рассматривать каждый дрон, как отдельную боевую единицу, тогда как ранее только работа звеном давала приемлемый результат. Помимо этого, любой летающий робот, имеющий ИскИн в управлении, мог во время боя использоваться как управляемая боеголовка или брандер. Получая приказ от главного Умника или человека-оператора, аппарат таранил врага, подрывая генератор внутри себя при касании или до него. В результате получались локальные пробоины правильной округлой формы.
        Вторым новшеством, которое я пока держал в секрете от всех, потому как еще не был уверен в наших с Умником расчетах, стали активные буи. Имея в наличии бриллиант аграфов, я все чаще и чаще размышлял о способах его применения. Сами ушастые использовали алмазы для накопления и хранения своей внутренней магоэнергии, предпочитая камни как можно крупнее, от пятидесяти карат и выше. Например, в бою это позволяло им восполнять собственные потери или усилить силу удара - иными словами, ментооператор пятого уровня мог соперничать с седьмым. Мелкие бриллианты обычно применяли в ювелирном деле, очень крупные, от ста карат, использовали в аппаратуре гиперпередатчика, и чем больших размеров был внедренный в конструкцию камень - тем дальше распространялась гиперсвязь. Прибор с кристаллом внутри на сто карат вел передачу удаленностью в десять систем вокруг себя, поэтому крупные минералы были очень востребованы всеми державами и корпорациями. Не имея гиперпередатчика вынужденно использовали пространственные ретрансляторы с меньшими алмазами внутри - от десяти карат, которые регулярно захватывались пиратами или
нечестными на руку торговцами с целью перепродажи.
        Мои эксперименты в этой области позволили открыть интересный эффект - использовать накопители для ментопередачи можно и на расстоянии, предварительно заполнив их собственной магоэнергией. Для проведения подобной процедуры я сжимал каждый экземпляр в кулак, обеспечивая контакт с нейроузлом, и мысленно представлял как бы заполнение сосуда водой. Заряженный камень приобретал голубоватый оттенок, а я чувствовал накопление усталости. Проведя несколько таких попыток, головная боль оповещала меня о необходимости завершения процесса, а расчет указывал, что на полную зарядку всех заказанных минералов потребуется, по меньшей мере, две недели. Без понимания конечного результата тратить время я посчитал глупым, поэтому на следующее утро решился на эксперимент - испробовать первую заполненную партию непосредственно в работе, для чего закрепил камни в ангаре по принципу кристаллической решетки и стал воздействовать своей ментальной энергией на разные участки помещения попеременно. К моему удовлетворению получилось успешно атаковать выбранные квадраты практически с одинаковой силой, используя накопители, как
проводники удара, при этом ближайшие к точке воздействия бриллианты стремительно опустошались, меняя цвет на прозрачный. Новые расчеты с Умником подтвердили, что для пространства станции, где применялась искусственная гравитация, необходимая плотность такой решетки из камней составит один карат на тысячу кубических метров. При размерах накопителя в десять раз больше - объем покрытия возрастал нелинейно, давая возможность контролировать двадцать тысяч кубометров. Эксперименты в космосе с помощью тех же дронов и малых кораблей позволили работать одним каратом в объеме миллион кубов, а если использовать в узлах решетки накопители разной величины - можно атаковать и значительно удаленные координаты вокруг станции. Держать под контролем весь космический объем я не видел смысла, но расстояние крайних маркеров, втрое превышающее дальность стрельбы линкора, посчитал оптимальным, чтобы в случае провала иметь время на подготовку других сюрпризов.
        Мелькнула мысль встроить бриллианты в полость дрона, но, приглядевшись к существующим военным системам слежения, я решил на первом этапе для защиты нашей станции использовать буи, их конструкция не требовала доработки. По сути это были круглые датчики, размерами с футбольный мяч, которые разбрасывались в космическом пространстве для отслеживания всего происходящего. Мы использовали управляемые модели, когда прибор снабжался маленьким движком и процессором, что позволяло перемещать его по команде оператора или ИскИна из диспетчерского блока. Это же сделало возможным быстро и точно расставить датчики по заданным координатам с учетом свободных объемов пространства в виде коридоров, для беспрепятственного перемещения кораблей к станции и от нее. В империях многие военные базы возлагали подобные задачи на управляемые мины, выстраивая из них заградительные барьеры и совмещая защитные функции со сбором данных, но цена подобных девайсов на рынке очень кусалась, да и достать нужное количество в короткий срок не представлялось возможным.
        Буи оснащались кристаллом в один или два карата, а по объему станции в спрятанных технических туннелях дроиды под моим руководством расставили камни с емкостью в десять раз большей. Самые крупные минералы с подсказки Умника я зашил в потайные карманы родного пилотского комбинезона - два по плечам, столько же на поясе по бокам и один в районе солнечного сплетения, сохраняя тактильный контакт с ними.
        Такая расстановка предварительно заряженных кристаллов в пятьдесят карат каждый позволила взять под ментальный контроль наиболее опасную и удаленную "слепую" зону пространства вокруг станции "Джокер". Мне даже на секунду показалось страшным сравнение с богом - ведь, по сути, я мог с помощью своего разума воздействовать на практически любую точку контролируемого объема, в этот момент мне невольно вспомнились легенды Земли о подобных небожителях.
        К сожалению, соратники по команде не обладали аналогичной мощью оперирования ментоэнергией и не могли выступать со мной в паре. Скорее всего, именно из-за таких же преград никто из современных ученых не занимался схожими разработками. Только Дана демонстрировала способности использовать крупные камни, прижатые к телу, идентично работе аграфов для усиления своего удара на расстоянии до десяти метров. Данное обстоятельство поначалу меня несколько расстроило, но наш Умник подсказал, что Древние владели методиками развития собственного дара, осталось только эти знания найти и применить.
        Все эти новшества я готовил с целью обороны завоеванной системы, поскольку не сбрасывал со счетов возможность одной из держав прислать сюда многочисленный военный флот. А вот испытать извлеченный потенциал мне представилось уже через некоторое время...


        Сообщение по закрытому каналу:
        "Внимание всем ИИ! "Везунчик" достиг десятого уровня - контроль над одним сектором. Шансы противостоять своему главному противнику в космосе выросли до 39%.
        ИИ 4988..."


        ...Три недели спустя, система космической крепости "Джокер".
        До выхода из прыжка около родной станции "Дран" оставался час времени. Нирс Мурко, командующий экспедиционными силами пиратов, отсутствующим взглядом смотрел в экран рубки и вспоминал прошедшие события.
        Эскадра каперов встретилась с флотилией орков за несколько секторов от территорий минматар, чтобы, так сказать, не спугнуть будущую "дичь". До сбора всех сил требовалось подождать еще пару дней, которые были потрачены на обсуждение боевых построений и взаимодействия разных частей и подразделений. Но, как выяснилось, минматаре с орками сражаются по "рыцарским правилам", давно бытующим между ними, за века перейдя в разряд традиций, при нарушении которых можно легко нарваться на атаку со стороны своих соплеменников. Да, воины с обеих сторон убивают друг друга в бою, забирают трофеи и обмениваются пленными, но, при этом, практически не разрушая инфраструктуру, не уводя в рабство женщин, стариков и детей.
        Трепетное отношение к незащищенным слоям общества прививалось с детства, и виною тому - малая численность обозначенных рас по сравнению с людьми. Но такой свод правил пришелся не по душе пиратам, их способ войны не стенка на стенку, а стая на одного, при этом поток рабов, как раз, служил одним из основных источников доходов. Кроме того, боевые подразделения орков представляли собой хорошо обученный и организованный флот, хоть и разбитый на кланы. Клыкастые воины по нескольку лет служат в регулярных частях по одним и тем же уставным правилам, и, как следствие, могут быстро взаимодействовать с другими союзными подразделениями своих соотечественников. Пираты же, благодаря специфике ремесла и относительной анархии во внешних законах, больше походили на вожаков-одиночек, каждый во главе собственной стаи. Каперы, как правило, не воевали флотилиями, объединяясь в редких случаях на основе родственных связей в эскадрилью с десяток кораблей. И связано это было с отсутствием грамотных и авторитетных флотоводцев и нежеланием лидеров слушаться приказов, полученных от себе подобных. Временные союзы бандитов
неединожды терпели фиаско во время самого сражения, так как каждый из вожаков подозревал друг друга в желании подставить партнера в бою или же на этапе раздела трофеев. Уходя в этот рейд, на протяжении длительных и жарких споров пиратским главарям удалось договориться о взаимодействии, а для контакта с союзниками выдвинуть лидера в лице Нирса Мурко, но каждый из них понимал, что в случае проблем следует рассчитывать только на собственный клан.
        После услышанных новостей из ставки зеленокожых на общем сборе командиров каперы приняли решение идти своим флотом самостоятельно впереди орков и воевать по своим правилам и установленным законам братства, развязывая себе руки в отношении грабежей и продажи рабов, независимо от пола и возраста жертвы. Основной тактикой для себя пиратские вожаки наметили быстрый неожиданный наскок исключительно на гражданские системы минматар, взятие трофеев и невольников, и такой же стремительный переход в следующий сектор пространства. Орков подобный вариант, как это ни странно, тоже устроил, потому что согласно прогнозам их аналитиков и ИскИнов, шакалы космоса, как за глаза называли бандитов, своими атаками оттянут на себя часть сил минматар, а в момент истины - по ходу генерального сражения "не будут путаться под ногами" у настоящих воинов.
        Однако пиратских командиров ждал сюрприз - минматаре были уже готовы к бою, так как заранее знали о предстоящем набеге и примерном воинском составе агрессора. В первой же системе после нескольких минут перестрелки с патрульными частями одной из планет в спину каперам ударила эскадра из пяти десятков крейсеров, ожидающая сигнала о подобном безобразии на расстоянии подскока и, как нож масло, разрезала ряды сборной солянки бандитов. В принципе, положение можно было достаточно быстро исправить, развернув маховик своих сил навстречу новым защитникам и задавив их общей массой. Но организовать всех капитанов на драку, где кем-то из них в любом случае придется пожертвовать, да еще в то самое время, когда перед глазами передовых частей уже желанные трофеи и "грудастые" рабыни, не получилось. В первом же бою флот пиратов потерял четыре десятка кораблей, в основном фрегатов и корветов, их щиты при бегстве не выдерживали слаженных залпов со стороны крейсеров противника, а времени объединиться в единый защитный ордер умелый оппонент попросту не дал. Затем, с трудом оторвавшись от преследователей за счет части
оставленных на растерзание коллег, последовал сумбурный переход разрозненных кланов в соседнюю систему, где им улыбнулась удача - было взято в бою несколько торговых кораблей и пару сотен ценных рабынь с ближайшей планеты. Анализировать предыдущий бой и поражение никто не стал, единодушно посчитав поражение случайностью. Опять окрыленные удачей и воспрявшие духом, разбившиеся на отдельные эскадры вокруг своих лидеров, пираты прыгнули в следующий сектор, где нарвались на многоуровневую оборону, не хуже диспетчерских блоков. Очень поздно стало понятно, что это ловушка, а когда их стали атаковать артиллеристские установки и мины со всех сторон - вырваться из западни можно было только ценой многочисленных потерь. Наученные прошлым поражением, каперы выходили из системы уже под общими щитами наспех сформированной плотной группы, даже не помышляя об ответной атаке. Но дальше им не дали расслабиться, напротив - стало еще хуже, бандитов целенаправленно гнали, как "побитых шакалов", еще несколько секторов подряд, уже не давая перегруппироваться и пополнить запасы продовольствия. Как итог - уцелело тридцать
восемь кораблей, в основном крейсерского класса. Каждое судно имело латки от пробоин, не более десяти процентов боезапаса и личный состав, не превышающий где половину, а где - всего две трети экипажа. Бойцы выглядели крайне изнеможенными и истощенными, не доедая последние десять суток, а о моральном духе даже вспоминать не хотелось. Поход за трофеями вылился в катастрофу, но дом рядом, поэтому надежда залечить раны и восстановить потери увеличивалась с каждой минутой.
        - Что за демоны, Нирс? Я не могу связаться со станцией, - обратился по видеосвязи приятель командующего Гренд, входящий в пятерку совладельцев космической базы "Дран".
        - И мои люди не удостоились ответа, старина. Сейчас подойдем поближе, и все станет ясно, а если потребуется - наведем порядок, - ответил Нирс, в душе которого, как перед прошлым поражением, стал нарастать комок неприятных предчувствий.
        Буквально через несколько мгновений после разговора пиратских вожаков по всем уцелевшим судам на общей волне началась трансляция сообщения со станции.
        - Внимание всем прибывшим кораблям! Меня зовут Тэв Динаро, я глава корпорации "Виктория". Система и сама бывшая станция "Дран" захвачены более двух месяцев назад. Как вы понимаете - за это время мы успели навести здесь порядок и подготовиться к встрече. Поэтому предлагаю вам сдаться и сохранить свою жизнь, в противном случае - вооруженные силы патруля при поддержке диспетчерских артиллеристских установок атакуют вас. Даю пять минут на обдумывание предложения, в случае согласия с капитуляцией корабль глушит двигатели и впадает в дрейф в ожидании досмотровой команды.
        - К оружию, братья!!! Я не верю ни одному слову этого шакала! Станция с виду цела, ее не могли взять без боя, а учитывая военное прошлое нашего друга Ивера Вапро - так и подавно, скорее всего это чей-то глупый розыгрыш. Сейчас доберемся до внутренних помещений, и я сам подвешу этого шутника за причиндалы, - взорвался тирадой Нирс.
        Пираты не восприняли призыв о капитуляции, поэтому спустя отведенное время артсистемы нашей станции и кораблей патруля ответили заградительным огнем.
        Дана смотрела на сосредоточенное лицо Тэва и никак не могла понять, что он задумал. Вместо того чтобы обрушить всю военную мощь на вернувшихся бандитов, как можно быстрее поставив точку в противостоянии, командир отдал приказ поставить заградительный огонь, выводя из строя по одному несколько передних кораблей. По всему выходило, что он давал пиратам последний шанс одуматься. Но они ведь перестроятся под единым щитом и получат возможность прорваться ближе к форпосту, что означает неминуемые потери со стороны защитников, по крайней мере, будь у руля сама Дана - она бы так и поступила. Однако с окончанием мысли взору женщины открылась странная картина - несколько кораблей заднего эшелона по одному начали резко сбрасывать ход и впадать в дрейф. Создавалось впечатление, что ИскИн такого судна потерял управление от капитана и его команды, а дальше, подчиняясь прописанному при изготовлении протоколу, вырубил движки и заглушил реактор, в ожидании спасателей.
        Через сто тридцать минут боя оставшиеся в живых пираты сдались. В ходе акции семь кораблей были полностью уничтожены, а тридцать одно судно с разными повреждениями захвачено в плен. В поход уходило более пяти тысяч пиратов, а домой вернулось и попало под арест чуть больше, чем полторы тысячи.
        За последнюю партию военнопленных мы получили в Баронствах более семнадцати миллионов кредитов, потому что за голову главарей платили по пятьсот тысяч, мы же добыли троих из них.
        Уже на следующий день станцию внесли в реестр собственности корпорации "Виктория", а систему признали территорией Вольных Баронств, подконтрольной нам. На имя Тэва Динаро пришло приглашение посетить общее собрание баронов по случаю присвоения дворянского титула и введения в круг правителей. Мы же перевернули очередную страницу своей жизни и полностью осознали, что являемся открытой мишенью, как для старых врагов расы метаморфов, так и для желающих поживиться за чужой счет воинственно настроенных вождей.


        ГЛАВА 17.
        - Влад, как ты это сделал? Только не рассказывай мне сказку об электромагнитном излучении с пространственных датчиков, которое в результате вылилось в резонанс волн аппаратуры у атакованных кораблей, что в свою очередь послужило причиной смерти большей части экипажей или обернулось потерей сознания для наиболее подготовленных из них. Эту байку на веру восприняли простые бойцы, но инженера и некоторые руководители подразделений ожидают от тебя откровений, - в очередной раз с расспросами пристала ко мне Дана. - Влад, имей совесть, хотя бы мне, по секрету, ты можешь приоткрыть истину?
        Мы иногда общались с ней мысленно, как связанные между собой кровью метаморфы, особенно когда вопросы касались наших внутренних и личных интересов. Сейчас мы двигались на церемонию под охраной десантников и роботов "Телохранителей" корпорации, кстати, тоже доработанных нашими инженерами по технологии предков, и я решил прекратить пытку неведеньем, приоткрыв своей близкой подруге тайну:
        - Ты же знаешь о заказе бриллиантов! Так вот, вместо того чтобы смастерить себе корону, как будущему барону, я бездарно разбросал их по космическому пространству вокруг станции. А дальше - эффект как у жуков-арахнидов - там матка ментально управляет всем роем в пределах одной системы, используя тела своих подчиненных, как ретрансляторы. Я же аналогично использовал камни-накопители, дополнительно усиливая свои ментальные удары по экипажам вражеских кораблей. Результат ты видела - незащищенные имплантами люди умерли, я не до конца смог рассчитать и дозировать силу воздействия, а те, кто имел ментозащитный блок - потеряли сознание минимум на тридцать минут.
        - А мы думали, что ты строишь сеть ретрансляторов для будущего гиперпередатчика, и никто даже сообразить не мог, что так можно усилить собственный ментальный удар, да еще и покрыть им пространство системы. Но раз у меня, ментооператора седьмого уровня, получаются атаки только в пределах десяти метров, то какой же, ранг у тебя? Даже у признанных мастеров-менталистов среди аграфов такого эффекта не наблюдается, и в хрониках о Древних ничего подобного я не встречала, мне, как региональному руководителю разведки, такое просто положено было знать, - взгляд наивной блондинки никак не соотносился с внешним видом темноволосой интриганки, но Дана вовсю старалась отыграть выбранную роль.
        Я лишь улыбнулся в ответ, ставя галочку подле раскрытия еще одной своей тайны. Некоторые знания о наших общих предках, почерпнутые во время учебы, указывали на возможность развития подобных способностей, но такие случаи даже среди них действительно встречались нечасто.


        ...Для проведения церемонии место по традиции выбирали путем слепого жребия. Данный обычай устоялся еще со времен основания Баронств, что, как несложно догадаться, позволяло в какой-то степени до последнего момента соблюдать режим секретности. В этот раз выбор пал на станцию "Лига", которая размещалась по соседству с нашей и принадлежала барону Одею Катти. За неделю до праздничного действа сюда прибыли представители охранных структур всех участвующих баронов для организации общего защитного периметра и размещения приглашенных гостей. Роль командования объединенными силами брал на себя представитель Главы совета, должность коего избиралась на двухлетний период и на данный момент занималась Вуйцем Пикарто. Уполномоченными от нашей корпорации заблаговременно отправились Пач Мирк, во главе команды абордажников из пятидесяти лучших бойцов, и Эрви Сома, в составе своей диверсионной группы из семи человек. Приглашенные на церемонию прибывали в обозначенный сектор в течение одних суток до начала празднества и размещались в специальных гостевых покоях. Такие территории, как правило, на время проведения
официальных мероприятий блокировались от всех остальных помещений станции, во избежание, так сказать, диверсий и провокаций. Военные корабли и космические яхты прибывших занимали дальнюю орбиту, а на саму космическую базу гостей доставляли местные гражданские боты, по типу рейсовых челноков, что усложняло возможную атаку со стороны скрытых под видом визитеров боевиков.
        С большим нетерпением подобные мероприятия ждали женщины, так как именно здесь они могли "выгулять" свои наряды и украшения, разузнать последние "новости", а некоторые из наиболее целеустремленных особ - завести дружеские и любовные отношения. Космические расстояния и немногочисленные поселения в виде станций и форпостов не способствовали частым и многолюдным приемам, а живое отношение деловых людей тоже имело значение, поэтому обычно разосланные приглашения мало кто отклонял. Хотя по данным Галанета сложившаяся ситуация свойственна именно Баронствам, поскольку космические станции в империях, как правило, состояли в среднем из двадцати и более уровней, а в богатых на ископаемые и торговые площадки системах размещалось более трех сооружений, образуя целые города от ста тысяч жителей. В заселенных областях Содружества приемы и празднества проводились практически каждую неделю, предоставляя возможность "золотой" молодежи вести разгульную жизнь.
        В нашем случае приглашения получили более сотни пар, так как этикет требовал прибытия именно по двое - с супругой, партнером, дочерью или любовником. Столь мудрая традиция не позволяла гостям скучать, по меньшей мере, один собеседник был всегда под рукой. Все причастные к празднику вместе с программой получали полный список гостей и за день до начала подтверждали или отклоняли свое участие, что давало возможность многим из деловых людей планировать беседы и переговоры между собой, а значит решать вопросы по бизнесу, заключать торговые и личные союзы. Официальная часть церемонии протекала недолго и напрямую зависела от количества решаемых вопросов, еще пять-семь часов после этого отводилось именно для неформального общения. После трансляции видеороликов с достижениями тех или иных баронов наступала пора развлечений, причем каждый из двенадцати правителей в обязательном порядке устраивал или оплачивал один из развлекательных номеров. Как правило, это были выступления популярных звезд, показательные поединки гладиаторов, транслируемые с арены, конкурсы и безобидные розыгрыши, а завершал вечер,
конечно же, танцевальный бал.
        С одной стороны просторного зала гостей привлекали полные столы, на которых обслуживающий персонал разместил разнообразные по крепости напитки и легкие закуски. Все эти деликатесы готовились за счет общего денежного фонда и проверялись на предмет отравляющих и взрывоопасных веществ перед подачей. Но начинать пиршество до официоза никто не спешил, по традиции дозволялось употребить лишь бокал легкого вина, взяв его с перемещаемого официантами подноса.
        Все прибывающие попадали в зал через коридор, который очень плотно охранялся и содержал ряд различных сканеров с целью распознавания оружия и инородных взрывчатых предметов, дополнительно проверялась также подлинность самих гостей. После чего при входе ИскИн, отвечающий за идентификацию, громогласно объявлял пришедшего. Нам с Даной подобная процедура была не страшна, так как наши высокотехнологичные нейросети давали нужный отклик при запросе соответственно выбранных персонажей. Конечно, исключить присутствие иных метаморфов под маской кого-то из гостей тоже нереально, но, в таком случае, кроме собственного тела другого оружия у него быть не могло, а устраивать публичное побоище, без гарантии на успех - мало кто решиться. Проверка по сетчатке глаза проводилась только в банковских и военных учреждениях, когда речь шла о личном имуществе существа или государства. На схожих церемониях столь глубокая идентификация не требовалась, но если представить вдруг что-то подобное, когда наличествует явная угроза террористической атаки - то по закону гостей предупреждали заранее, и мы имели запасной вариант -
выслать вместо меня официального представителя корпорации, сославшись на тяжелое ранение самого виновника.
        - Дамы и господа! - громогласно объявил Вуйц Пикарто, Глава совета правителей. - Позвольте вам представить человека, чье имя теперь уже занесено в историю нашего государства, как равного среди нас, новоявленного барона Тэва Динаро.
        Все присутствующие, как по команде, обернулись к неизвестной ранее паре, оценивая наши с Даной фигуры и наряды. Большинство людей улыбалось, особенно женщины, обсуждая между собой новичков, пополнивших местный бомонд, но несколько колючих взглядов не предвещало от их владельцев ничего хорошего в будущем. Запоминать недоброжелателей мы не считали нужным, спокойно воспринимая вызовы судьбы и зная себе цену. Каждый из действующих правителей, которых несложно было отличить от остальных гостей по властным жестам и группам обступивших их почитателей, спустя некоторую паузу, по очереди поднимали свои бокалы в качестве приветствия нового члена внутреннего круга. По лицам этих мужчин и женщин определить что-либо оказалось затруднительно, так как каждый власть имущий хорошо владел своими эмоциями, уделяя тренировкам над овладением мимикой немало личного времени.
        Тем временем, оратор продолжил свою хвалебную речь в мой адрес.
        - Этот человек заслужил дворянский титул по праву оружия, выполнив, казалось бы, неразрешимую для нас задачу - уничтожил пиратскую вольницу на станции "Дран".
        После этих слов подозрительных взглядов стало еще больше, а некоторые из женщин стали поглядывать на Дану, как на соперницу, готовые под любым предлогом избавиться от помехи на пути завладения столь перспективным мужчинкой. Подруга, улыбаясь только уголками губ, достойно выдержала безмолвные дуэли, давая понять, что по праву занимает почетное место рядом со мной. Я же пока не замечал ни в ком из присутствующих интереса для себя, понимая, что перед началом настоящей дружбы или хотя бы деловых отношений должно пройти некоторое время притирки и изучения партнеров.
        - Отныне Тэв Динаро является тринадцатым членом совета Вольных Баронств, вотчиной которого становиться система под номером 123GJ359 в космическом атласе, где расположена станция "Джокер", а также близлежащие к ней пять окраинных секторов в обратную от обжитой территории сторону.
        После последних слов подручные Главы совета вынесли на подставке золотую цепь, в палец толщиной с пристегнутой к ней выгравированной пластиной, инкрустированную мелкими драгоценными камнями, которая, по сути, являлась знаком, подтверждающим баронский титул помимо электронного реестра. Отдельной стопочкой подавались пластиковые документы в виде патента на дворянство и свидетельства на закрепленные за корпорацией "Виктория" обозначенные территории вглубь ничейного космоса.
        Конечно, сектора, добавленные в придачу к отвоеванному, многие считали дополнительной нагрузкой, обязывая, таким образом, их владельца охранять больший периметр космического пространства и одновременно увеличивая подконтрольную Баронствам территорию. Но для корпорации это расширение несло дополнительную выгоду, так как наши шахтеры в соседних двух системах обнаружили неплохие залежи дорогих видов руды, и для того, чтобы организовать добычу, не требовались значительные затраты, можно будет просто перебазировать уже имеющуюся артель.
        - На этом официальная часть сегодняшнего вечера считается закрытой, - объявил Вуйц Пикарто, давая отмашку развлекательным мероприятиям и неформальному общению.
        Дальше гости вечера стали перемещаться по большому залу с бокалами в руках, ведя неспешные беседы между собой и не мешая артистам демонстрировать свое искусство. Изредка посетителей вовлекали в розыгрыши, о чем окружающих оповещала поднимаемая из разных сторон волна смеха.
        Навстречу нам с Даной вышел представительный мужчина, один из правителей, который ранее приветствовал меня бокалом и первым заговорил.
        - Добрый вечер, Тэв Динаро! - Позвольте поздравить вас и познакомиться поближе. Меня зовут Динер Вокс, и я один из баронов, входящих в совет. У меня свои личные счеты с пиратами и их покровителями, впрочем, как и у всех власть имущих, поэтому я вам очень благодарен за станцию "Дран". Не буду ходить вокруг да около, а сразу обозначу круг своих интересов - это торговля ИскИнами и роботами, как боевыми, так и техническими. Учитывая месторасположение "Джокера" и вашу необходимость отстоять свои права в этих секторах перед многочисленными врагами, мне кажется перспективным протянуть именно на начальном этапе руку дружбы, и если указанные темы для вас важны - готов рассматривать деловое партнерство. Кстати, я помню историю вашего спора с моей дочерью, и, надо признаться, потеря охранного робота в тот момент меня очень уж огорчила. Но смею надеяться, "Абордажник" принес пользу в борьбе с пиратскими кланами. А вот и моя девочка, хоть вы и знакомы, еще раз представлю вас друг другу - Прана Вокс, Тэв Динаро.
        - Позвольте и вам сообщить имя моей спутницы, барон - деловой партнер и близкая подруга - Вира Пруда, - представил я Дану ее нынешним именем.
        Отец с дочерью кивком еще раз поприветствовали нашу пару, осознавая произнесенные слова и, таким образом, давая очередной повод для распространения некоторых сплетен по залу.
        Мы достаточно активно разговаривали еще некоторое время с семейством Вокс, с другими баронами и гостями но, по большей мере, на общие темы, пока не закончилась шоу программа и не объявили танцы. Теперь мне стало понятно стремление Даны одеть меня во что-то поприличней, сама она блистала в светло синем платье, длинной до колен, выгодно подчеркивающим ее прекрасную фигуру. Дополняли одеяние "пантеры" туфли того же цвета на высоком каблуке, которые нисколько не стесняли ее передвижения и подчеркивали стройные красивые ноги. На шее сверкало колье, а на запястье - браслет из бриллиантов в оправе из мифрила - мои подарки в честь приобретения станции "Джокер". Косметику женщины из космоса практически не использовали, наводя красоту за счет работы медкапсул и аксессуаров, дополняющих одежду. Дана в этом смысле особенно выделялась на фоне присутствующих, как фигурой, так и жестами богини. Я же, по привычке облачился в легкий, гибкий боевой бронекостюм Древних с функцией хамелеон (ББК "Кольчуга"), который, потакая желанию спутницы, имитировал форму приталенного делового черного костюма в комплекте с белой
рубашкой. На ногах строгие, в тон одежде, туфли, ничего пафосного и кричащего, и, в то же время, с приличной защитой, вплоть до отражения плазменных сгустков. Дорогая ткань нарядов и гармония с подобранными украшениями подчеркивали тонкий вкус моей подруги и выделяли нас, как отнюдь небедных людей.
        Поскольку титул барона, хочешь ты того или нет, сделал меня человеком публичным - на балу пришлось уважить нескольких представительниц слабого пола, пробивших себе дорогу, как женщинам хотелось думать, к новой жертве, составив им пару в танце. Дана, как бывший агент спецслужб, в то же время, абсолютно не скучала и чувствовала себя вполне комфортно, активно общаясь с оказывающими ей знаки внимания баронами. Я совершенно не мешал девушке проводить разведку на известном для нее поле политики, и не давал малейшего повода молодым особам, окружившим меня, на продолжение взаимоотношений, зачастую отшучиваясь в ответ на прямые намеки. Нельзя сказать, что со своей парой я не пересекался вообще, мы периодически кружились в разных танцах, мысленно сообщая друг другу об успехах в переговорах и обмениваясь разными выводами. При этом я не чувствовал дискомфорта из-за незнания пируэтов, так как имел неплохую боевую форму, а Дана своими движениями слегка подсказывала мне танцевальные па. В этот прием от меня, как новоявленного барона, не требовали развлекательного номера, но хорошее настроение и шикарная женщина
рядом располагали к сюрпризам, поэтому к концу вечера я решил немного удивить собравшуюся публику.
        Мне показалось правильным завершить представление своего образа перед окружающими именно танцем танго из репертуара матушки Земли. В юности я профессионально уделял некоторое время парным па, да и знающих ценителей здесь быть попросту не могло. Музыку я подобрал из своих воспоминаний, работая с ИскИнами еще на станции Древних, а вот применить ее решился только сейчас. Дана несколько нервничала, потому что танго был ей неизвестен, хоть и не отличался кардинально от принятых в обществе плавных движений, но я сбросил на нейросеть партнерши набор и последовательность танцевальных позиций, мысленно подбадривая: "Доверься мне, подруга". А дальше - решительные действия с моей стороны попросту не оставили ей выбора. В итоге - у зала случился шок. После первых аккордов незнакомой музыки все остановились и замолчали, сначала не понимая происходящего, а затем замерли, уставившись на наши движения, которыми мы передавали характер взаимоотношений между любящими существами, практически не играя, выплескивая свои подлинные чувства. В этот момент мы действительно не замечали никого, наслаждаясь звучанием
инструментов, сымитированным ИскИном бала, и двигались им в такт ритмом своих тел и ощущений, а когда остановились - услышали шквал аплодисментов и выкриков, параллельно внося моду на новый танец.


        ...Прана как обычно скучала, ей не нравилось присутствовать на официальных приемах, так как практически все молодые сыновья своих богатых и знаменитых родителей считали за обязанность произвести на дочь барона незабываемое впечатление, а она их всей душой ненавидела, чего категорически нельзя было показывать на лице. Чертова политика и место, занимаемое ее папашей, как лекало накладывало на поведение самих правителей и их родни заранее установленные рамки, а как бы ей хотелось плюнуть в лицо первого попавшегося кривляки, которого интересуют лишь деньги и власть, путь к коим он видит исключительно через ее постель. В свои двадцать три года Прана могла позволить себе все, что угодно, любую вещь и увлеченье, но положение в обществе обязывало терпеть эти балы и рауты. Кроме того, отец уже несколько раз разговаривал с ней о необходимости выбора пары, намекая о внуках и других радостях жизни. Речь не шла о браке, отношения официально оформлялись очень редко, а сама церемония считалась анахронизмом. Люди жили долго и с помощью медкапсул длительное время не старели, это позволяло им иметь здоровых детей
от нескольких любовных связей на протяжении всех лет существования. Воспитанием малышей занимались оба родителя или в одиночку, записывая отпрыска на фамилию любого из них по договоренности между собой, в ее случае это отец, не оформлявший документов о создании семьи с матерью. Прана пыталась объяснить ему, что после того случая в шестнадцать лет, для нее не существует мужчин, да и искусственное оплодотворение не приемлемо, но он ничего не хотел слышать в оправдание, все чаще настаивая и уверяя, что со временем душевная рана затянется. Конечно, родителя понять тоже можно, в условиях нависшей над семьей внешней угрозы он ни на шаг не отпускал дочь из поля своего внимания и, вопреки всему, мечтал продлить род, но буря эмоций, поднимаемая в душе при упоминании интимной темы, каждый раз не давала дочери ответить согласием.
        В тот злосчастный вечер юную девушку окружили вниманием несколько с виду приличных молодых парней, а вино, бокал с которым неустанно наполняли собеседники, незаметно вскружило ей голову. Прана не заметила намерений троих мужчин восемнадцати-двадцати лет, а когда оказалась с ними наедине в каком-то помещении - было поздно, ее жестоко изнасиловали и избили. Потом для нее был период лечения в реаниматоре, а для отца время поиска наглецов. Парней опознали, но задержать не успели, они оказались пиратами, лица которых еще не значились в розыскных листах Баронств. Прану подонки выбрали не случайно, передав, таким образом, послание для отца - одного из двенадцати правителей дворянского конгломерата. С тех пор девушка отклонила несколько предложений о союзе, среди которых мелькали и политики, и бизнесмены, и достойные воители. Однако с первых же минут общения она сразу испытывала лишь отвращение к ним, больше абсолютно никаких чувств и эмоций, понимая только некоторое время спустя, что зачастую необоснованно. Но возвращаться к диалогу позже, или просить прощение у обиженных, было уже противно для самой
себя.
        Сегодня отец тоже не упустил случая, обратив ее внимание на Тэва Динаро, по его словам более достойного кандидата в родители ее детей он пока не видел. За такими размышлениями девушка вдруг услышала очень необычную музыку, а пару мгновений спустя приметила в кругу пару. Свет, словно по команде, притух до полумрака, танцпол осветило световое кольцо, и началось интригующее представление. Зрелище завораживало грацией и пластикой, стремительными и неожиданными перемещениями, заставив всех затаить дыхание. Движения тел передавали ссору, а затем перемирие, любовь и ревность, взлеты и падения отношений и страстей. А в низу живота Праны разгорался пожар, и на последнем танцевальном па, кода партнер казалось, едва удержал танцовщицу, девушка вдруг ощутила спазм оргазма. Ее тело еще трясло в сладостных сдерживаемых судорогах, когда вспыхнуло полное освещение, явив перед всеми барона Динаро и его эффектную подругу.
        После такого танца Прану просто влекло к таинственной паре, она не могла понять свое состояние и унять желание. Девушка торопливо отправила короткое сообщение по известному ей адресу о намерении встретиться, а еще через некоторое время после окончания вечера получатель письма приблизился к ней в лифте. Не говоря ни слова, их губы нашли друг друга, а дальше уже обуреваемые страстью тела обнимающихся сами направились в номер на другом конце коридора...


        ...По окончании вечера все разошлись по своим арендованным комнатам, и мы с Даной тоже отправились в гостевые апартаменты, но в конце пути она сослалась на какую-то встречу и предложила мне поскучать пока одному.
        - Ты ложись партнер, но не вздумай спать, я скоро буду, - упорхнула желанная бестия.
        А еще через несколько минут в свете дверного проема я увидел два целующихся полуголых тела. Дана нежно подтолкнула девушку к постели и продолжила раздевать обеих.
        Я мысленно обратился к ней: "Что происходит, подруга?", и получил такой же ответ: "Доверься мне, мой близкий друг".
        Дана ласкала Прану, а это была именно она, и одновременно плавно и медленно двигалась на мне. Не доводя девушку до взрыва, опытная партнерша на короткое время прерывала свои действия, позами и томным взглядом подчеркивая чувственность наших тел, возбуждая обоих своим запахом и телом. Когда молодая любовница уже непрерывно постанывала, приоткрыв свой ротик, Дана мягко раздвинула ей ноги и настойчиво подтолкнула мое тело к ней вплотную...
        ...Увидев в спальне мужчину, Прана на секунду замешкалась, она рассчитывала на близость с понравившейся женщиной, как привыкла за эти несколько лет, но партнерша, не дав ей опомниться, продолжила целоваться и на ходу освобождаться от одежды. А дальше девушку качало в эйфории наслаждения и притягательного действия, она постанывала от ласк опытной любовницы и возбуждалась от зрелища их с партнером интимной и нежной игры, что выглядело как продолжение ранее увиденного танца. В какой-то момент, когда до апогея оставались считанные мгновенья, рука женщины властно раздвинула ноги своей гостьи перед оказавшимся совсем рядом мужчиной. Девушка не успела воспротивиться или испытать страх, пребывая на волне наслаждения и желания, а Тэв аккуратно и медленно заполнил ее "врата", дав всего лишь долю секунды, чтобы осознать происшедшее. Вместо ожидаемого отвращения, тело Праны призывно подалось навстречу, давая знак любовнику продолжить плавные и ритмичные движения, девушка не могла больше терпеть, она громко застонала и даже закричала во время оргазма. В эту ночь до вершины ее доводили еще несколько раз, а
затем с улыбкой на лице и умиротворением в душе позволили уснуть...
        Мы оставили молодую девушку отдыхать и увлеклись друг другом, а после кульминации, немого отдышавшись, я мысленно в шутливой форме воззвал к Дане:
        - Тебе Мираны мало, решила расширить наше пати еще на одну даму?
        Подруга не стала задерживаться с ответом:
        - Так было нужно, Влад. Ее несколько лет назад поломали, а я решила это исправить, но другого способа, не знаю. Как бывшему агенту разведки, мне известно о баронах и их родных много интересного, в том числе и о проблемах интимного характера. Я даже знала мать девочки. Теперь, надеюсь, ее страх перед мужчинами исчезнет. И спасибо, что доверился мне, поддержав своей любовной игрой.
        Прана покинула наш номер утром, перед этим упросив взять ее к себе в команду, и принеся вассальную клятву по зову крови. Да, она тоже частично относилась к расе метаморфов, унаследовав от матери-полукровки некоторые способности и знания. Отец скрывал этот факт, сам воспитывая дочь. Для нас девушка тоже стала находкой, она давно занималась программированием и взломом ИскИнов, освоив к этому моменту восьмой уровень изученных баз. После присяги мы договорились зайти за ней в номер через тридцать минут, давая время собраться и привести себя в порядок, потом совместно намереваясь утрясти формальности с отцом и возвращаться на корабль.
        ...В душе Старшего воина не возникало, каких либо сильных чувств к своим жертвам, "лучшая эмоция - это равнодушие", учили наставники. Симпатий, а, тем паче, любовных ощущений, бойцы его клана, насколько каждый из них помнил себя, не испытывали никогда даже к родне и правителю, а ненависть ушла с момента исчезновения последнего Врага. Свою работу он, и ему подобные, выполняли без осечек, поражая очередную живую мишень с точностью метронома. В этот раз заказ касался молодой женщины, носящей в себе частицы проклятой крови и, по сведениям Старейшины рода, имеющей возможности приоткрыть некоторые тайны клана. Подобраться на расстояние удара к жертве во время праздника не представлялось возможным, поэтому убийца, притаившись, поджидал ее в гостевых покоях ...
        ...Возле номера Праны я услышал какую-то подозрительную суету, как будто кто-то нарочно уронил несколько предметов на пол. В моем подсознании всплыли неприятные ощущения, и я сразу же бросился выламывать дверь, что благодаря весу и скорости получилось сделать без промедления. В апартаментах кроме девушки присутствовал незнакомый мужчина, покрытый с ног до головы странным плащом. Он стоял над лежащим на полу телом юной Вокс и поднимал в замахе руку с коротким черным клинком. Влетев кубарем в номер, я сбил его с ног и между нами завязался бой, смертельный поединок равных противников. Мы оба двигались очень быстро, с запредельной скоростью для обычных людей, и при этом успевали обмениваться точными ударами в разные области тела соперника. От клинков убийцы меня спасал костюм предков, а от ответных атак его защищал серый облегающий плащ. В какой-то момент противник понял, что бой затягивается и ему меня, даже с оружием в руках, быстро не одолеть, он тут же разорвал дистанцию и выпрыгнул в проем дверей. Последующая погоня за убийцей ни к чему не привела, он ускользнул в толчее людей на этаже станции.
        Прану с ушибами и небольшим порезом поместили в медкапсулу. Свой роковой удар, отсекающий голову жертве, непрошеный визитер, благодаря стремительной атаке с моей стороны и к счастью для девушки, завершить не успел, оставив в качестве напоминания лишь небольшую отметину. Согласно записи ИскИна станции и опознаний ее отца, уже продолжительное время отчитывающего вдоль и в поперек наемных охранников, не уследивших за порядком, посетивший покои его дочери убийца принадлежал к клану "Тень". Именно они носили подобную форму одежды и снискали себе славу умелых душегубов, которые, невзирая на любые преграды, незаметно подкрадывались к своим жертвам и сносили им голову специальными клинками, оставляя, таким образом, своеобразную визитную карточку. Очень редко удавалось зафиксировать и последующий путь отступления "тени", не говоря уже об отсутствии фактов поимки хоть одного из членов клана. В этот раз записать перемещения убийцы частично удалось на камеры пролетов, благодаря моему вмешательству и погоне, что явно выбивалось из проработанных действий посланца за головами.
        - Чем успела в свои молодые года навредить этим темным личностям ваша дочь, Динер? - спросил я отца девушки, когда мы остались втроем с ним и Даной в номере пострадавшей.
        - Откровенно говоря, это знание опасно. Но вы своим вмешательством, Тэв, уже подписали себе приговор, - уныло начал свою тираду барон. - Во всем виновата ее возня по взлому старых ИскИнов, которые остались после смерти матери. Моя несмышленая дочь случайно обнаружила часть давнишней переписки Старейшины клана вампиров с Правителем одного из Домов аграфов, который, к слову сказать, сейчас при власти. Согласно некоторым договоренностям эти могущественные лидеры своих рас объединили свои силы по истреблению людей, в чьих венах присутствует кровь метаморфа. Именно по этой причине, когда Пране исполнилось семь лет, погибла ее мать. Я, как могу, оберегаю свою девочку, но, как видите, клан убийц не оставляет попыток добраться до ИскИнов с записями, убивая всех, причастных к тайне. Уже несколько раз на нашу семью совершались покушения со стороны перекупленных слуг или наемников, однако в этот раз по ее голову пришел один из кровопийц лично. У себя на станции мы пребываем еще в относительной безопасности, но, жить в затворничестве, с каждым годом становиться все сложнее, да и своей девочке такой судьбы не
пожелает никто из родителей. У меня к вам просьба, барон! Раз уж удача сама запрограммировала ваше вмешательство - заберите Прану к себе на базу, хотя бы на время, пока я опять не перепроверю все у себя в вотчине. Как я успел удостовериться, у вас получится справиться с проблемой лучше меня, потому что мне еще не доводилось слышать о бойце, который смог бы на равных, без бронированного скафандра и пятерки прикрывающих его боевых роботов, противостоять высшему вампиру. И, поверьте, эта информация дальше меня, как кровно заинтересованного хранить тайну, не выйдет. И, именно поэтому, я надеюсь, что в вашем домене моя дочь будет в безопасности.
        - Я согласен укрыть Прану у себя на станции. Кроме того, помня о вашем, барон, интересе к роботам, хочу предложить вам один экземпляр на пробу для личного использования и также в качестве возможного товара в дальнейшей торговле. Эта смертоносная машина производства нашей корпорации сделана по аналогии с изделиями Древних и имеет название "Сколопендра". Не скрою от вас, что несколько экземпляров уже прошли испытания, как в нашей войне с пиратами, так и в собственности минматар, супротив орков. Думаю, после его тестирования вашими людьми, нам стоит еще раз встретиться и обсудить торговое соглашение. Поэтому приглашаю вас на станцию "Джокер", как только будете готовы к сделке.
        Мы еще некоторое время обсуждали бытовые мелочи, ожидая появление Праны из медицинского отсека, а после поспешно покинули станцию "Лига", направляясь к собственной космической крепости. Значение слова "джокер" тоже пришлось пояснять своим партнерам по корпорации, потому как карточные игры в мире ИскИнов не нашли себе применения, и на этот счет у меня были отдельные мысли и планы на будущее. Поняв, что означает универсальная карта или козырь в рукаве, мои друзья и соратники, коими мы стали за время боев, единогласно поддержали предложенное наименование, поясняя посторонним, что такова блажь командира, без подробной расшифровки самой истины.


        ГЛАВА 18.
        ... Где-то на одной из планет Содружества, замок Главы клана Теней.
        Смятение и разрастающаяся ненависть в "мертвой" душе Старшего воина буквально пожирала его изнутри, но отложить появление в клане, подготавливая новую операцию по ликвидации выбранной жертвы, он не мог, четко осознавая значимость добытых случайно сведений. Послушник без имени, как иногда именовали себя его братья в кругу стаи, поставил перед собой цель, нанеся ритуальный порез на ладони в виде незаживающей руны долга, во что бы то ни стало бросить голову новоявленного Врага к ногам повелителя.
        Появление в зале лидера клана заставило Старшего воина сосредоточиться на предстоящем разговоре, итогом которого могла стать и казнь не выполнившего задание адепта.
        - Старейшина, я не смог убить дочь барона, - стоя на одном колене, убийца обращался к темноте, где черное пятно на фоне непроглядной тени подтверждало присутствие собеседника. - Мне помешал воин, которой был облачен в костюм Древних и не уступал по силе в бою. Если бы я не знал, что мы истребили всех истинных носителей проклятой крови - то подумал бы, что это один из них.
        Мрак помещения зашелестел старым скрипучим голосом, хозяина которого никто не видел уже множество веков, ибо это означало для просителя полное уничтожение:
        - Что ты знаешь о главном пророчестве нашего рода, Воин?
        Понижение в звании уже не предвещало ничего хорошего, но послушник без имени, встав согласно новому рангу уже на оба колена, спокойным голосом продолжил отвечать на вопросы повелителя.
        - Это знание доступно только касте высших, и мне оно тоже известно. Согласно пророчеству, когда победа детей ночи над проклятой кровью будет близка, среди людей появится Враг, который возродит род перевертышей и низвергнет нас в лоно Мрака.
        Выдержав некоторую паузу, за время которой коленопреклоненный успел поразмыслить об окончании своего пути существования, сожалея лишь о том, что не сможет выполнить данное себе обещание, темнота продолжила диалог.
        - Я общался с Мраком некоторое время назад, его ответ таков: "Враг восстал из мертвых, чтобы возродить расу проклятых". Собери всех высших и поведай нашим братьям об этом. Надо найти Врага и уничтожить, пока его кровь и семя не увеличат число оскверненных до нескольких тысяч.
        - Может, стоит пополнить клан за счет смертных? - Воин предложил, таким образом, один из нескольких вариантов быстро расширить число послушников и бойцов, способных на равных сражаться даже с роботами.
        - Ты забыл, что ушастые твари, предавшие клан, только и ждут нашего появления. А создание множества слуг и расширение числа марионеток мы не сможем сохранить в тайне, нам нужны будут новые поля для охоты, и тогда на детей ночи объявят облаву по всему Содружеству. Я надеюсь, что Старший воин по праву заслужил это звание? - вновь возвращая прежний ранг своему послушнику, воззвал повелитель, - и в купе с несколькими Воинами вы справитесь с угрозой клану.
        - Да будет так, Старейший! Я призову своих братьев на войну с Врагом, - не поднимая взора и пятясь спиной к выходу, поспешил убийца. Слова произнесены, а значит, настало время действия.


        ... Столица Аратанской империи, кабинет начальника разведки Торпи Дилсу.
        - Господин генерал! В системе Вольных Баронств за последнее время произошли странные события, - начал свой доклад ординарец. - Несколько месяцев назад уничтожили нашего резидента - известную вам женщину метаморфа взорвали в общественном лифте, а прибыв на место преступления, в ходе расследования на станции, специалистами обнаружены следы подразделения аграфов. По заключению аналитиков, скорее всего, это звенья одной цепи, на то дополнительно указывает исчезновение подручных агента и боевого корабля. Но, вместе с тем, из-за потери всей группы, представляющей наши интересы, мы проморгали появление нового барона - некоего Тэва Динаро, бывшего военного капитана космодесанта империи Аратан. У вас на столе его досье, генерал. Офицера списали после провальной операции на "Арданке", по данным рапорта нашего человека из флота, роту Динаро подставили на убой, за что капитан учинил драку в штабе после потери своих бойцов. Происшествие, как вы понимаете, замяли, но командира десантного подразделения вышвырнули без пособия и права на службу в государственных структурах, фактически обрекая на скудное
существование. Друзья помогли ему приобрести старый шахтерский крейсер "Жнец" из отстойников флота, скорее всего, постарался его непосредственный командир - майор Ита Баво. А дальше Динаро покинул просторы империи и подался в Вольные Баронства. Историю его пребывания в этих секторах и вражды с пиратами, к сожалению, добыть не удалось.
        - И каким образом он стал бароном? Надеюсь, хоть сей знаменательный факт вам удалось наполнить подробностями? - с сарказмом относительно профессионализма своего подчиненного произнес Торпи Дилсу.
        - Динаро во главе корпорации "Виктория" уничтожил пиратскую вольницу в системе 123GJ359, - хотел было дальше продолжить информационную справку о соратниках капитана адъютант, но хозяин кабинета неожиданно прервал его своим возгласом.
        - Постой, постой! Станция "Дран" ликвидирована?!
        - Нет, генерал! Бывшая космическая база пиратов захвачена новыми хозяевами - корпорацией "Виктория". Уничтожены только кланы бандитов, говорят, даже без значительных разрушений обошлось.
        - Полковник! Как это возможно?! Вы что, не заметили на границе нашей империи флот из ста современных крейсеров или нескольких десятков линкоров? - другой вариант силовику даже в мыслях тяжело было представить.
        - У них нет таких сил, господин генерал. Сектор захватили какой-то хитрой уловкой благодаря стечению обстоятельств и внутреннему предательству в стане пиратов. Но подробностей у нас пока нет, район еще закрыт для торговцев и гостей. Продолжаются чистки среди населения станции, а нашу агентуру из рядов бандитов еще месяц назад ликвидировали прибывшие с проверкой аграфы. Я докладывал вам об этом, - поспешил добавить подчиненный, не желая нарываться на новую волну недовольства.
        Не обращая внимания на лепет оправданий полковника, Торпи Дилсу буквально интуитивно ощущал, что упускает что-то существенное, поэтому в приказном порядке решил ускорить действия служащих.
        - Срочно направьте нескольких лучших агентов в Баронства, мне нужна подробная информация об этих событиях, о личности бывшего капитана и его окружении. Да, и привлеките к операции майора Баво.
        - Офицер погиб, генерал. Три недели назад, в ходе операции по зачистке дальнего сектора от арахнидов, - решил проявить свою информированность в некоторых вопросах полковник, дабы шеф понимал, что его люди тоже умеют мыслить в подобном ключе.
        - Найдите других его друзей и подруг, не мне же вас учить. Нам политически важно увеличить влияние в Баронствах, а он - бывший подданный нашей империи. Если удастся понять слабые места капитана, и, как говориться, "взять его за яйца" - мы одним махом решим вопросы государственных и собственных интересов. Надеюсь, напоминать о статусе свободной экономической зоны обозначенных секторов вам не надо, полковник? И какие перспективы для любого бизнесмена представляют Баронства - тоже, а у нас, на минуточку, по счетам болтается пару миллиардов, часть из которых вполне можно пустить в ход.
        - Приказ понятен, господин генерал, и его подоплека тоже. Моя команда немедленно принимается за дело, и думаю, мы, как соплеменники Динаро, имеем хорошие шансы по сравнению с коллегами из других империй.
        Полковник ретировался, а Торпи Дилсу надолго задумался, подсчитывая виртуальную прибыль от подконтрольной в будущем станции и торговом пути...


        ...Корабль-флагман старейшины клана минматар Тертос.
        После успешного отражения навалы орков все вожди гигантов поделили добычу и разлетелись по своим доменам, а Дерми в очередной раз решил прощупать своего сына.
        - Борк! Как видишь, сведения от твоего побратима оказались правдивы, мы встретили агрессоров и их прихвостней во всеоружии. Наш род взял в бою достойные трофеи, а после генерального сражения с зеленомордыми заключено пятилетнее перемирие. Кстати, совет постановил присвоить твоему побратиму звание "Друг кланов", со всеми преференциями к нему. Кроме этого, мы готовы отдать ему часть своей добычи - пять тяжелых крейсеров орков, но, как ты сам понимаешь, в полуразбитом состоянии. Лично меня очень интересуют "Сколопендры", они прекрасно проявили себя в боях, и я хочу заказать еще триста единиц. Не исключаю торговлю через нас и для других кланов, от которой мы будем иметь комиссионные. Кроме того, не помешает знать некоторые подробности, ведь ты мне так внятно и не объяснил, как этому человеку удалось стать старшим над тобой. И заранее хочу предостеречь, сын, что я не приму никаких возражений по поводу повторного поединка - ты должен привести младшего побратима в строй нашего клана. Надеюсь, отпрыск вождя понимает, что тогда цена на роботов для Тертос станет другой, а флот человечишки по праву
сильнейшего перейдет в полное распоряжение минматар.
        - Ты просто не хочешь слышать мои слова, отец, а я тебе в очередной раз повторяю, что этот человек несет в себе кровь метаморфов и сражается, как демон. Но я не ропщу на судьбу, которая свела меня с ним, а начал готовиться к новому поединку, используя опыт и знания лучших бойцов рода, - оправдываться перед родителем и вождем в одном лице Борк не видел смысла, так как это все равно, что головой пробивать борт корабля. Но закинуть зерно сомнения, приоткрыв тайну побратима, решил необходимым, кто знает, как повернется фортуна, когда настанет время реванша.
        - Даже если это и так - среди перевертышей есть знаменитые бойцы, правда все в прошлом, но и ты не последний представитель рода минматар. Я уже молчу о боевой подготовке с детских лет и количестве имплантов в твоем теле, как положено по статусу младшего вождя. Но раз ты мысленно допускаешь хотя бы толику сомнения - подумай о других вариантах, например, подложить под него шлюху, каждый шаг которой сможешь контролировать. Медовая ловушка не раз срабатывала и тому немало примеров в истории, - обязанности мудрого учителя жизни зачастую нервировали Дерми Тертоса, но что скажут вожди соседних кланов, в случае если сын повторно облажается, поэтому хочешь ты того или нет - приходилось направлять мысли отпрыска в нужное русло.
        - Поверь мне, отец, я думал об этом варианте, но подле него несколько красавиц человеческого рода, а главное - он спит с Даной, - опустил голову Борк, прекрасно понимая тщетность указанного пути.
        - Ооо!!! Эта стерва своего ни разу не упустит, мои советники говорят что она - одно из порождений демонов или наоборот - Матери всех женщин. Что ж, раз твой побратим метаморф - мне на ум пришла идея сплавить ему содержанцев клана, предварительно обработав мозги самых смазливых из них, так сказать на "авось", вдруг выстрелит, если не сразу - так в будущем, ведь Дана не вечна, а "случайностей" в космосе хватает. Напомню, если ты не знаешь, у нас в кланах скрываются больше трех сотен полукровок-метаморфов, и не всем старейшинам нравится, как наша молодежь заглядывается на их женщин, не говоря уже о ненависти со стороны аграфов. Не понимаю, чем им так не угодили эти недочеловеки, вполне себе обычные люди, с тем же набором пороков, что и у остальных рас. Но я тоже сторонник того, чтобы они убирались к своим братьям, а мы за это вытребуем награду от соседних кланов.
        - Да я по большому счету не против, только у некоторых из девиц стоят ментальные блоки, не хуже наших, я просматривал их досье ранее. Поэтому вмешательство мозголомов из клана не удастся скрыть, а значит и рассчитывать на дальнейшую дружбу, если такая информация всплывет, со стороны перевертыша Динаро не получится. Так что, количество претенденток на постель с побратимом резко сокращается, но пару малышек я все же, подберу, не со злобным умыслом, конечно, а только в качестве подстраховки. Остальных беженцев, тоже, думаю, не составит труда убедить, что в Вольных Баронствах им будет легче прожить, а новоявленного барона даже спрашивать не стану, не в его интересах отказываться от пополнения своей команды.
        Борк неспешно покинул каюту отца, а вождь тут же моментально забыл о проблемах сына, обращая внимание на красивую наложницу из новеньких...


        ...Планета "Норксел" - столица орков, покои Главы совета кланов Оркуела ир Барроу.
        - Подойди поближе, советник! - приказал хозяин покоев своему первому помощнику, который по привычке, помня крутой нрав, обычно присущий выбранному правителю, стоял, что называется "на пороге". - Почему провалилась компания против минматар? Надеюсь, вы уже определили причины и проанализировали действия боевых команд? - высокие нотки в голосе выдавали почти максимальную степень недовольства Главы орков. Но он, в отличие от предшественников и многих соплеменников, умел держать себя в руках и еще перед началом похода предупреждал остальных вождей о необходимости сменить тактику во взаимоотношениях с другими народами.
        - Гиганты знали о наших планах заранее, Глава. По мнению аналитиков, утечка произошла со стороны шакалов космоса. Такое заключение возникло из сведений, полученных после допроса нескольких старых пиратов, сбежавших к нам со станции "Дран", после того как они не смогли удержать свой сектор пространства, уступив владения корпорации "Виктория". В рядах военных команд корпорантов видели женщин-минматарок, а захват системы совпал по времени с моментом встречи наших эскадр, таких случайностей попросту не бывает. Это наводит на мысли, что отобрали базу, переименованную в "Джокер", люди, которые знали о планах пиратов и, как минимум, водят дружбу с расой гигантов.
        - Ты помнишь, где расположена эта станция, советник? Вижу, и напоминать тебе не стоит, сколько усилий потрачено нами, чтобы поиметь если не контроль, что было невозможно из-за аграфов - то хотя бы дружбу с некоторыми вожаками шакалов. И теперь все рухнуло в одночасье, а нам стоит настроиться на поиск новых подходов, даже не понимая, кто из империй контролирует искомый сектор. Кстати, кто знает, что означает ее наименование?
        Голос Главы повысился еще на тон, а издевательские нотки лишь подчеркивали крайнюю степень недовольства расторопностью своих подчиненных.
        - Наши торговцы боятся быть атакованными минматарами и аграфами, ведь сражения только утихли. И не факт, что в отдаленных секторах кто-то не захочет пощипать проигравшую сторону, не ожидая контратаки, тем более что ушастые тоже имеют интерес в ослаблении Баронств и не потерпят присутствие там посторонних, - аргументы выглядели слабыми, но подготовиться серьезней, советник попросту не успел. - По названию - тоже пока полный ноль, информация на уровне слухов говорит, что слово просто понравилось новому хозяину, но аналитики в один голос утверждают: подобная отговорка - всего лишь ширма.
        - В таком случае пошлите боевое крыло моей младшей дочери. Ее не тронут минматаре, у нас перемирие, да и аграфы не готовы к войне, понимая, что из-за такого повода мы подымем все кланы, да еще присовокупим нескольких союзников. Девочке тоже пригодиться развеяться и посмотреть на воителя, сумевшего разобраться с пиратами, как я помню без значительной видимой поддержки со стороны империй. Дополнительным заданием для нее будет разведка внутренних сил барона, сбор слухов, и так далее, - к концу речи хозяин кабинета уже сбавил обороты, давая своему подчиненному вздохнуть на полную грудь.
        - Хорошо, Глава, я передам Ролле ваше пожелание...


        ...Дом Серебряного Листа аграфов, зал приема Властителя.
        - Новинаэль! До меня дошли слухи о потере наших позиций и доходов на территории людей, речь идет о секторах Вольных Баронств? Что на самом деле там происходит? - задал свой вопрос Властитель Дома Серебряного Листа Карановель ди Вилассу главе разведки, продолжая что-то изучать на своем столе.
        Спокойный голос и ровная мимика лица никогда не позволяли заранее предугадать, что на душе у лидера аграфов, но генерал понимал, что расслабляться не время.
        - Ваши сведения верны, Властитель. В этом секторе работала специальная группа рейнджеров Саваалиэля. Их задачей было силовое прикрытие разведки Дома, а последней акцией - захват и уничтожение резидента Аратанской империи, одной из сильнейших метаморфов, долгое время скрывающейся от наших охотников. Исходя из последних донесений, задание воины выполнили, но несколькими днями позже связь с группой пропала. Агенты из числа людей, живущих на станции "Надир", поведали, что отряд рейнджеров уничтожен, на их след вышли люди аратанской разведки и, скорее всего, задавили числом. В общем, мы потеряли почти всех своих силовиков в этом секторе, - сообщать все выводы аналитиков и непроверенные сведения генерал не спешил, понимая, что в будущем это может аукнуться.
        - Так отправьте новых подготовленных спецов! - нервно припечатал рукою по столу Карановель, переводя разговор в привычную для него плоскость - "чтобы не сказал подчиненный - все равно виноват".
        - На внедрение агентов понадобиться некоторое время, Властитель. И смею вас уверить, что моей службой уже приняты всевозможные шаги, - продолжал спокойно отвечать генерал, понимая, что в его должности выставлять себя мальчиком для битья не стоит, иначе недолго ее и потерять.
        - А что с пиратами? Почему от них не поступил очередной транш? - решил озвучить еще одну тему, раз речь зашла о секторах баронств, Глава Дома аграфов.
        - Подконтрольные нам каперы уничтожены. В системе 123GJ359 новый хозяин - Вольный Барон Тэв Динаро, бывший поданный Аратанской империи, - пока генерал произносил фразу, лицо лидера менялось в цвете, выражая крайнюю степень гнева, что на памяти офицера происходило не более двух раз. Первый - когда сообщили о гибели отца, а второй - когда умер любовник, отравленный кем-то из придворных воздыхателей.
        Но к чести умудренного правителя - он справился с эмоциями и в прежнем русле продолжил совещание.
        - И вы об этом так спокойно говорите?! Такого провала я не припомню за последнюю сотню лет! Между прочим, кроме политического рычага, пираты нам приносили по сорок миллионов дохода ежемесячно! - показал свою осведомленность в этом направлении лидер Дома, отсекая желание подчиненного скрыть какую-либо деталь происходящих событий.
        Начальнику разведки нечего было добавить, и он не считал случившееся своим провалом, возлагая всю ответственность на жадных пиратов, а Властитель, спустя некоторую паузу, продолжил диалог с вопроса.
        Что известно о личности нового барона, его окружении, военных силах и покровителях? Как я понимаю, без последних явно не обошлось, а учитывая то, что накануне уничтожили наших агентов и бойцов - вас явно обыграли, генерал, да еще практически на нашем поле, - последняя фраза тревожным звоночком забрезжила над карьерой офицера, в очередной раз, заставляя собраться.
        - Вы же знаете, Владетель, что я не даю непроверенных сведений и не иду на поводу у слухов. Сейчас информация и обстановка вокруг сектора изучается и будет подана на ваш стол не позже, чем через неделю. Пока доподлинно известно, что Тэв Динаро является бывшим капитаном десанта Аратанской империи, но в диверсионных операциях или политике раньше замечен не был. Контактов с агентурой людей тоже не установлено.
        - Думаю, этот человек до сих пор связан со своей страной - займитесь им, нам не нужно усиление влияния любого из игроков в этом регионе, и ищите новый источник доходов, раз уж вы проморгали старый, - взмахом руки Глава Дома закончил аудиенцию.
        Генерал шел по коридору и прокручивал весь разговор в голове. Он четко осознал, что сохранить свою должность и влияние в обществе сможет, лишь вернув сектор под контроль Дома, поэтому ресурсы для будущей операции жалеть не стоит. Еще одним из вариантов было подставить на убой кого-то из меньших по званию, доверив направление одному из наиболее борзых офицеров влиятельных родов, но, в случае успеха протеже - лично генерала ждет отставка.


        ...Планета дварфов, кабинет главы торговой палаты Клана Кузнецов.
        - Кто стоит за покупкой мифрила в человеческий сектор, Дмилин? И как они его используют? - строго произнес мощный коротышка в богатых одеждах правителя.
        - У нас покупают контрабандисты, глава, но след ведет в сектора Вольных Баронств. Пока наши подданные среди людей и торгашей не знают конечного покупателя и способа применения металла, но мы роем и это лишь вопрос времени, - заметил сидящий напротив старый боевой товарищ.
        - Вышлите надежных торговых представителей на одну или несколько ближайших ярмарок, проводимых в Баронствах под видом участников. Их основной задачей станут не аукционные торги за артефакты, это лишь ширма, а добыча сведений, или хотя бы слухов о глобальных происшествиях в данных секторах и о причастности к ним механизмов Древних. Не хотелось бы мне узнать, что кто-то раскопал знания предков и может управлять ими в обход нас, - пробурчал главный бородач.
        - Никто из дварфов не забывает о наших интересах, но думаю, пока опасения преждевременны, будь у кого-то в руках забытые технологии - уже началась бы война за обладание ими. Причем, будьте уверены, все объединятся против нового собственника знаний, понимая угрозу для себя и Содружества в будущем...


        ...Агарская империя, Пятый Космический Флот армии, кабинет генерала.
        - Проходите, полковник. Пришло сообщение о гибели вашего брата Нирса. Вы знаете, что он тайно работал в связке с нашей разведкой под носом у аграфов? - двое мужчин во флотской форме спокойно расположились за столом, и если бы за ними наблюдали - то даже по внешнему виду не составляло большого труда определить профессиональных военных.
        - Да, генерал, мне это известно. Кто является моим кровным врагом, и как вы мне можете помочь? Я ведь правильно понял, именно для этого меня вызвали в штаб флота?
        - Да, полковник, вы не ошиблись. Вот приказ на увольнение Жареса Мурко в отставку по состоянию здоровья. Но, вместо лечения, вам надлежит явиться в разведку империи для дальнейшего прохождения службы. Со своей стороны могу обозначить, что претензий к вам со стороны Флота нет. Желаю удачи, офицер!
        - Что мне уготовано, генерал? Вы ведь знаете, хотя бы в общих чертах? - уже по дороге к двери решил уточнить отставник, ведь кто, как не свои, смогут рассеять любопытство, и надежда воина не была оставлена без ответа.
        - Думаю, вас обеспечат боевым крейсером и каперским патентом, а также помогут подобрать команду для выполнения тайных заданий в секторах Вольных Баронств, именно там промышлял ваш брат. А дальше - все зависит только от вас, полковник, - прояснил ситуацию генерал, ибо всегда интересовался судьбой своих подчиненных, даже если они покидали ряды Флота, за это его и уважали среди офицеров.
        - Разрешите идти? - выпрямившись и приложив руку к груди на прощанье, мужчина, довольный услышанным, отдавал своему бывшему командиру последние почести.
        - Свободны! - вставая в обратном жесте, ответил хозяин кабинета.


        ...Некоторое время спустя на станции "Джокер".
        - Итак, господа компаньоны, одна из целей нашего плана достигнута - мы имеем станцию, которую, без натяжки можем считать своим домом, - начал я речь, когда все участники корпорации собрались вместе. - Но захватить и удержать - это разные вещи. Использовать то, что уже есть и построено до нас или преумножить наши доходы и силы, создавая новые направления. Какие у вас мысли по этому поводу?
        - Думаю, пора объединить под своим крылом всех метаморфов, - предложила наш врач Вирта Полус. - При пристальном изучении участников корпорации нас вычислят в два счета, а при таком раскладе мы теряем инициативу, как осколки, разбросанные по всему миру, которым не дают собраться вместе.
        - Надо перебросить в наши сектора добывающие мощности и значительно увеличить число шахтеров. Подобный шаг, в первую очередь, сделает нас более независимыми от империй, - вставил свое мнение Лим Сод, наш главный артельщик по добыче руды, тянущий при любой возможности лямку в свою сторону. - Вы сами посчитайте, сколько металла уходит на корабли корпорации и производства, так вместо того, чтобы самим брать его в космосе - мы вынуждены покупать у потенциального врага.
        - А я бы сконцентрировал внимание исключительно на увеличении военной мощи и продолжил гонять пиратов по всем системам. Аналогичные действия принесли нам наибольший доход, теперь мы имеем несколько десятков кораблей, да и люди нас поддерживают, - Шор Фидо изложил свой путь развития корпорации. - Я так понимаю, подобных секторов, где работают бандиты с большой дороги, еще много в разных уголках космоса, а для защиты станции "Джокер" такого числа кораблей, как у нас, скажем прямо, не требуется, по крайней мере, пока.
        - Без многочисленных союзников нам не обойтись, друзья. А значит, нужно иметь то, что будет интересно многим из них - денежные средства, оружие, собственные товары, чтобы не упускать возможность отстоять свои интересы в Содружестве. И, как ни крути, прежде всего, нужны преданные люди, - подытожила Дана. - Поэтому, мое слово - за расширение производств, я вижу хорошие предпосылки в продаже разработок команды.
        Тянуть дальше не стоило, люди уже начали обсуждать разные малоперспективные идеи, поэтому мне осталось только перехватить эстафету обсуждений.
        - Все вы правы, но этого мало. Даже касаясь только первого вопроса. Если мы в открытую позовем всех метаморфов - в ответ спровоцируем волну подозрений, а затем и притеснений со стороны, по крайней мере, соседних держав, противостоять которым в полной мере пока еще не готовы.
        Увеличить армию и команду служащих за счет перевертышей, да и других людей - как раз несложно, если завлечь их перспективами, уже сейчас создав частичный комфорт для проживания и деятельности, когда каждый из них сможет сказать в беседе между собою, что здесь их дом. Когда будущее для своих детей они увидят только с нами - то поверьте, более преданных соратников не найти, но повседневный риск этим шагом не изменить. И дело не только в военной угрозе, даже если исключить эту сторону медали - то убрать экономическую и товарную войну со стороны тех же корпораций нельзя, таков наш мир. Другими словами, корпорации перекроют доступ к приобретению некоторых ресурсов - к ИскИнам например, продуктам питания и так далее. Введут эмбарго на поставку наших товаров, тех же роботов и иных услуг. Все это, в конечном счете, приведет к оттоку людей со станции и постепенной деградации нашего предприятия. Сегодня военная мощь корпорации строится на кораблях седьмого-восьмого поколения, при этом имперские флота уже переходят на двенадцатое, значит, и тягаться мы можем только с пиратами. Но представьте, на минуту,
борьбу против какой либо державы или богатых корпорантов, да еще в условиях полной блокады со стороны поставщиков боеприпасов. В такой ситуации нас очень быстро уничтожат, другое дело - постоянные и обширные деловые и политические связи, когда обоюдная выгода и торговые взаимоотношения между партнерами не дадут возникнуть дефициту.
        - И, что же ты предлагаешь, партнер? - иронично спросила Дана. - Ждать попутного ветра, или продолжать прикидываться мирными овечками в волчьей шкуре, идя к цели отдельного существования метаморфов десятки лет?
        - Планов, как всегда, много, и следующим глобальным этапом нашей деятельности будет собственная планета, тогда и вопросов относительно независимости на порядок уменьшится.
        Собеседники не могли даже предположить от меня подобного заявления, выдавая мимикой некое изумление предложенным стремительным этапам развития. Но я посчитал правильным кроме вполне очевидных шагов задрать планку выше головы, ибо, если не мечтать и не думать о подобном будущем - оно никогда не станет реальностью.
        - Именно поэтому нам необходимо собрать всю информацию о том, как завоевывались планеты другими корпорациями или открывались ранее неизведанные. Подробно изучить механизмы формирования атмосферы, приблизительные финансы при колонизации, и вот когда мы обдумаем все эти варианты - тогда и решим вместе какой из них выбрать.
        Люди стали кивками головы и репликами поддерживать меня, ведь каждый из них мечтал о том же, но не отважился высказаться ранее.
        - Раз глобальная цель обозначена - теперь можно подробно вернуться и к более мелким шагам. Относительно расширения военной мощи - я вижу несколько направлений: и модернизация имеющихся кораблей до современного уровня, здесь без мнения инженеров не обойтись, и повышение навыков действующих частей, за счет тех же тренировок, и освоение высокоуровневых баз знаний бойцами. Не стоит забывать и о формировании новых подразделений на платформе собственной школы по воспитанию кадров. А чтобы поднять интерес среди ветеранов со стороны достаточной мотивацией, а не только восторженных юнцов романтиков - предлагаю внедрить систему открытых соревнований с призовым фондом в полмиллиона кредитов на первом этапе.
        Опять несколько недоуменных взоров, в основном с боку бывших военных, обратилось в мою сторону.
        - Ага, вижу ваш взгляд полковник, сейчас поясню. Я имею в виду состязания по типу гладиаторских боев со свободным доступом - то есть участвуют все желающие, а в качестве оружия - учебные пособия с маркерной краской. Соперники распределяются по жребию и выбывают по мере проигрыша, в конце - финальная баталия за приз. В этом и состоит отличие от тренировочных армейских боев, которые происходят бесплатно и по приказу, хоть и не менее эффективно за счет количества и времени, коих мы лишены. Игры предлагаю проводить в интересующих нас дисциплинах - бой малых групп с роботами по типу абордажа и противоабордажа, сражение небольших эскадр кораблей. С помощью ИскИнов проведем запись и трансляцию противостояний, добавив комментарии о бойцовских тактиках для жителей нашей станции, а в дальнейшем - на все Баронства. При этом обязателен тотализатор, за счет сборов которого появится и призовой фонд. Можно ввести разные категории по возрасту, экипировке, роду войск и так далее. А в ходе состязаний - изучение и применение под себя сторонних тактик, трюков, и, конечно же, наем перспективных команд или
воинов-одиночек.
        Группка бывших военных офицеров, не дожидаясь окончания диалога по другим темам, громко и эмоционально принялась обсуждать затронутый вопрос, а я продолжил изливать свои мысли, опираясь на опыт земного существования.
        - Чтобы привлечь в команду наших единокровных братьев и сестер - предлагаю организовать на станции официальное агентство по подбору пары для метаморфов и дальнейшему трудоустройству. Обозначенные действия трудно охарактеризовать как призыв к оружию, что собственно и напрягает империи, а скажем, как мелкий бизнес для выбора хорошего генофонда уделяющими внимание этому вопросу клиентами, и еще, как узкий круг по интересам. Конечно, придется официально признать, что организатор клуба - метаморф, иначе единокровные братья не клюнут на приманку. И если поставить у руля не одиозную и известную в широких кругах фигуру, как возможного военного лидера, а симпатичную молодую девушку - думаю, такую позицию спокойно проглотят. Кроме того, агентство также возьмет на себя ответственность за безопасность наших будущих соплеменников, ссылаясь на любезное покровительство местного барона.
        Сидящие напротив девушки почему-то стали реально обсуждать подбор супружеских пар, не до конца понимая подоплеку задумки, но следующие мои слова заставили осознать истину.
        - Конечно, работать агентство будет в паре с нашим отделом контрразведки. Да, да, вы не ослышались, мы достаточно засветились перед империями и корпорациями, а значит, без своих служб добычи информации и противодействия засланным шпионам дальше не обойтись, поэтому предлагаю всем подумать о претендентах на указанные роли. Вторым моментом, который я вижу к действию по этой же тематике - "сарафанное радио", с помощью которого можно освещать окружающим то, что на станции "Джокер" метаморфы чувствуют себя без притеснений. Это не пропаганда, так как по приезду любой здравомыслящий заметит неправду, а лишь информационный фон, чтобы противостоять той грязи, которую без сомнений организуют нам враги.
        - А как быть с твоими страшилками относительно экономической блокады? - с улыбкой на лице задала вопрос Дана, как одна из тех, кто хорошо понимает специфику контрабандистов, которые могут закрыть далеко не все поставки. - Раз ты озвучил подобную угрозу - значит, и противоядие уже имеешь.
        Подруга хорошо изучила меня, как внешние параметры, так и внутренний мир, зачастую угадывая ход мыслей, даже ментально не читая их.
        - Чтобы противостоять блокаде, цель которой ограничить нас, прежде всего, в средствах предлагаю организовать игровой дом для контроля и перераспределения денежных потоков, полученных вне производств, за счет шоу. Как говориться, "деньги, извлекаемые из воздуха" или без материальной составляющей, и перекрыть их поток станет возможно, только уничтожив нас самих. Взгляните в разосланный файл. Первое направление - это работа тотализатора при военных и иных соревнованиях, тут мало нового, вам подобные споры о фаворитах известны, но мы облачим их в официальные конторы, сделав массовыми. Второе - средства от игр и турниров, которые рассчитаны не на алгоритмических расчетах, а на умении людей блефовать и удачно выпадающие числа, конечно, вмешательство ИскИнов и ментосканирование по ходу игр будет под строжайшим запретом. И третье - лотерея для жителей станции, а в дальнейшем - и для подданных баронств, с небольшим взносом и обязательными выигрышами по принципу: "C миру по нитке - голому рубашка".
        Еще пару часов мне пришлось объяснять приближенным, достигшим огромных знаний в своих направлениях, простейшие принципы заработка на человеческих пристрастиях с использованием психологических трюков. Но, при этом, я даже мысленно не планировал скатываться в плоскость мошенничества, утаивая общий банк лотереи или ведя нечестную договорную игру на тотализаторах.
        Когда все достаточно наговорились, оспаривая и обсуждая предложенные модели, я продолжил.
        - Еще одно направление развития, на этот раз традиционное и понятное каждому из нас - поиск механизмов и баз Древних, - подобную деятельность ведут все организованные общества и отдельные мусорщики, пытаясь разбогатеть на артефактах и найти утерянные технологии. Подобрать хотя бы один экипаж, думаю, и для нашей молодой корпорации не составит труда. Кроме того, эта деятельность может выступать своеобразной ширмой, предшествующей широкой огласке наших производств по роботам, дронам и генераторам.
        Улыбки и кивки со стороны собратьев как бы указывали на то, что, наконец, их лидер вернулся к вполне понятному вопросу, вместо надуманных фантазий. Но я нисколько не сомневался, что все мои идеи рабочие, так как менталитет людей Содружества полностью походил на земной, разве что в области сексуальных отношений дозволяя больше свободы, но такое положение дел сложилось не в последнюю очередь благодаря продвинутой медицине и зачастую скудному выбору партнеров в пределах огромных космических пространств.


        Глава 19.

        Прервавшись на обед, мы вернулись назад в совещательную комнату, так как Дана имела дополнительные вопросы к обсуждению.
        - Хорошо, с общими планами немного разобрались, - уточнила подруга. - И пока у нас нет кандидатуры контрразведчика - мы с Картом и Широ хотели бы предложить вариант пересмотра размещения членов команды и производств на базе "Джокер", исходя из соображений удобства и безопасности.
        На экране появилась карта внутренних помещений станции с подробным указанием этажей, ангаров, казарм, цехов, и остальной планировки.
        - Наше предложение предусматривает расширение закрытой зоны. Ранее пиратские вожаки располагали апартаменты каждый на отдельном уровне, а совещания капитанов проводили в небольшом зале, перед вторым диспетчерским блоком. На плане видно, что если переместить жильцов с нескольких блоков - мы получим для собственных нужд целый сектор "С" во всех пяти этажах, рассчитанный для проживания примерно пяти тысяч человек. Внутри искомого пространства, согласно реконструкции, выделяются по три десятка коттеджей на каждом уровне, которые ранее принадлежали богатым пиратским капитанам, а ныне - распределяются между нашими руководителями и служащими, либо частично пустуют. В этой же зоне имеется ряд ангаров, часть из которых уже занята под производства двух видов роботов и дронов, а некоторые зарезервированы на будущее. И чтобы служащим попасть на работу - не требуется пересекаться с жителями станции, что в купе с охранными системами позволит соблюсти безопасность и секретность по коду "А", то есть наивысшей степени. С внешней стороны указанный периметр имеет три свободных от аренды дока для посадки малых
челноков, думаю, таким образом, будет удобно проводить погрузочные работы. Следовательно, мы получаем как бы собственный островок внутри станции, ограничив доступ посторонних к нашим людям и производствам со всех сторон. Комнату, которая ранее использовалась пиратами, как совещательная, предлагаем переоснастить под аналитический отдел и оборудовать кластером ИскИнов максимально высокого класса во главе с Умником.
        - А где ты собираешься встречать партнеров? - задал вопрос один из инженеров.
        - Под официальные делегации и приглашенных гостей выделяются несколько гостиничных помещений на первом и пятом уровнях в секторах "Д". Подобный вариант позволит нам развести, скажем, соперников по разным сторонам станции и оборудовать холлы дополнительными патрульными постами.
        - Где будут полигоны для бойцов и проведения игр, предложенных Тэвом? На плане я не вижу места, наиболее подходящего под наши цели? - вмешался полковник, давая понять, что полностью поддерживает одну из моих идей.
        - Кроме перестройки помещений есть задумка переоснастить внутренние отсеки линкора, который нам достался от пиратов, а именно - закрепить его на орбите астероида и сделать внутри тренировочный центр с полигоном, такая реконструкция выйдет вдвое дешевле, чем восстанавливать его до боевого состояния. А для тех целей, что мы определили - пространства с лихвой хватит, и, само собой, на борту летающей крепости будет базироваться дежурная вахта штурмовиков и абордажников, - ответила Дана на последний вопрос.
        Услышав от галдевших женщин, обсуждающих, как не сложно было догадаться, любовное агентство, так мгновенно окрещенное в кулуарах, а конкретнее то, что его директриса может подвергнуться нападению наемных боевиков, стало сразу понятно - вариант назначить на пост главы данной организации мужчину уже никто попросту не рассматривает. В придачу ко всему, припомнив случай с Праной, когда в качестве киллера выступал высший вампир, Дана решила осветить всем мысли силового блока корпорации и по этому поводу.
        - И последнее, в свете возможного проникновения на станцию убийц, некоторые из которых описаны в легендах метаморфов, я имею в виду вампиров, мы предусматриваем размещение в холлах и местах парковки челноков прирученных животных, а именно тублисов.
        Я тут же зашел в Галанет и посмотрел на этого зверька - по сути это была короткошерстная кошка серебряного цвета с зелеными глазами и прижатыми к голове ушками, напоминая внешним видом породу вислоухих шотландцев с матушки Земли, только раза в три крупнее. Тублисы значились ментально активными животными и на дух не переносили холодной плоти, в венах которой текла "мертвая" кровь. Из архивных данных выходило, что кошки считались домашними любимцами Древних и использовались, как природные индикаторы в войне с вампирами, а именно - животные предупреждали хозяев ментальным посылом, что поблизости кровопийца или его слуга. Я сначала подумал, что у Даны на спине тату схожего зверя, только черного, но, еще раз сопоставив картинку с данными Галанета понял, что это разные виды хищников. У женщины изображена действительно пантера, причем данных о ней в информационной сети я не обнаружил.
        Все согласились с новшествами, а также назначенными по ранее затронутым направлениям ответственными и после окончания столь продолжительного совещания разбрелись по личным делам. А мы с Даной, спустя двадцать минут, очутились в своих апартаментах, уже ни для кого не было секретом наше совместное проживание.
        - А скажи-ка мне, подруга, что за зверь в виде татуировки у тебя на спине? - пока не забыл, мне захотелось прояснить для себя увиденную ранее картину.
        Девушка напряглась, что-то обдумывая, но спустя мгновение успокоилась, лукаво улыбнулась и ответила:
        - Странно, что ты вообще заметил эту красавицу, в прочем если не ты - то кто еще смог бы? Животное называется вашна, а с какой она планеты - никто в Содружестве не знает. Есть отголоски данных в летописях Древних о том, что это ментально активные хищники, которые через тату-оберег связаны с человеком. Такая пара женщина-пантера обычно живет бок обок, сражается вместе, и даже умирает. Хотя последнее касается только кошки, то есть вашна, связанная с девушкой, всегда покидала мир живых в день смерти хозяйки. Если ситуация обратная, то есть раньше погибает хищное животное - женщина не умирает, а некоторое время сильно болеет. Так вот, что касается моего тату - я уже имела его, сколько себя помню, и оно увеличивалось по мере моего роста. Поэтому, кто его нанес и когда - не могу тебе ничего сказать, но для меня удивительно, что ты его видишь. Этот рисунок нанесен мне под кожу так, что для всех он невидим, а я его наблюдаю, когда обращаю мысленное внимание - наподобие зова, но за мою жизнь раньше изображение не проявлялось ни перед кем из посторонних, даже во время телесных пыток.
        - Надеюсь, это не угроза со стороны прелестной кошки, которая живет внутри тебя и дополняет суть хозяйки? - полушутя произнес я.
        - Если бы это было так - я бы уже почувствовала что-то в виде мурашек и зуда на коже, как тогда, когда ты схлестнулся с вампиром после церемонии. А так - я думаю, что наоборот - она не против нашего близкого общения, скажу больше, иногда даже ощущаю тепло по спине, когда мы с тобой, как ты говоришь, "хулиганим".
        - Вот и славно, а скажи мне красавица, как Мирана, мы с ней не виделись уже несколько дней? - уж, не обиделась на меня за что-то, подумал я.
        - У нашей подруги появился ухажер, ты его знаешь - Инко Данир - капитан одной из "Косаток", и поэтому она в смущенных чувствах. Ее любовь к тебе, как к первому мужчине в жизни, еще сильна, но и Инко для девушки тоже симпатичен. Кроме того, Мирана опасается твоей реакции на возможные между ними отношения, поэтому и не появляется на глаза.
        - У всех нас была первая влюбленность, и такое действительно не забывается. Но я не против их близости, для меня наша юная красавица всегда останется младшей сестренкой, - делая вполне осознанный выбор, что называется "отпустить" от себя девушку, пришло понимание того, что Дану попросили поговорить со мной на столь щекотливую тему, просто мне случайно удалось затронуть вопрос первому.
        - А как ты вообще относишься к ревности, Влад? - решила полюбопытствовать женщина, без особой заинтересованности во взгляде.
        Но меня таким подходом не обмануть, я чувствовал, что ответ на этот посыл для нее очень важен.
        - Наверное, как и все мужчины, считающие себя прирожденными лидерами, Дана. Себе мы можем позволить многое, при этом мало думаем о последствиях и чужих эмоциях. Но стоит увидеть близкую подругу с другим - как тут же разрывается сердце, и мы начинаем заявлять на женщину права. Для меня наилучший выход из такой ситуации - чтобы информация о другом воздыхателе появилась тогда, когда отношения между партнерами уже разорваны или оговорены подобные варианты заранее. В таком случае проще с пониманием отнестись к новому выбору уже бывшей подруги, не впуская в душу ревность и ненависть. Хотя не скрою, если душой прикипел - будет сильно неприятно, но, по-моему, нечто подобное присуще каждому живому существу. А к чему ты спрашиваешь? - теперь я включил в игру образ простачка, не сильно рассчитывающего на откровенность.
        - Ты как то странно отреагировал на меня в обнимку с Праной Вокс, я это почувствовала, вот и решила разобраться. И еще, я хочу сказать, что женщины тоже ревнуют не меньше мужчин, но в космосе все намного проще. В Содружестве вообще редки официальные брачные союзы, зато очень часты неравные общины - один мужчина и несколько женщин, или одна дама и множество парней в ее окружении. Я не против близких подруг у тебя, и знаю, что ты сможешь их всех обогреть и обеспечить, да и чего греха таить, твой генофонд нужен для нашего народа, но у меня будет к тебе просьба. Я хочу, чтобы твой выбор совпадал с моим, а еще лучше - когда сама смогу подбирать в нашу компанию разных партнерш. Это не просто блажь с моей стороны или результат распущенного воспитания, я чувствую суть женщин и некоторых мужчин, поэтому могу безошибочно подобрать им пару, чтобы наполнить любовью души, получая взамен подпитку своей энергетике. Твоя сущность многогранна, а предназначение - осчастливить не одну красавицу, так почему я должна противиться природе одного из наисильнейших метаморфов, а не создать благоприятный для нас обоих мир.
        - Не знаю, зачем тебе это. Как ты для меня, так и я для тебя могу менять свою внешнюю форму и быть каждый раз другим, если вопрос в приевшемся облике. Хотя как по мне - твое тело, красавица, меня всегда будоражит в любом виде.
        - Суть не во внешней оболочке, и словами это не объяснить, но обещаю, что со временем ты все поймешь...


        ...Спустя пару недель мы еще не имели кандидатур на главные должности в разведке и контрразведке, поэтому эти вопросы на себя взяли наиболее активные девушки. Дана - в качестве руководителя, наш диверсант Эрви Сома - на посту ее заместителя и Прана Вокс - как специалист по противодействию кибернетическим атакам, иными словами против взлома ИскИнов. Последняя и сообщила о некоторых попытках проникнуть в тайны корпорации извне:
        - Тэв, Дана, кто-то ищет информацию об использовании в нашем производстве мифрила. Мы с Умником пытаемся отследить след и, похоже, он идет от одной из империй.
        - А вот и первая ласточка! Десять к одному, что это дварфы, - заявил я подруге, предлагая оспорить информацию доказательной базой, если ее мнение не совпадает с моим.
        - Пожалуй, надо подумать о запасном канале поставки, а Прореро намекнуть о чистке рядов, да и секретность производств не помешает усилить. Вторым вариантом противодействия будет не лишним под видом конфиденциальности слить коротышкам информацию о покрытии мифрилом режущих кромок "Сколопендр", что, на мой взгляд, их должно успокоить, ибо в этом нет ничего мистического или противозаконного.
        - Согласен. Надо провернуть оба действия - покупка редкого металла от нескольких поставщиков и частично приоткрыть тайну его использования...


        Агентство для метаморфов, как это и ни странно, попросилась возглавить ранее примеряющая на себя роль медика Мирана:
        - Влад, Дана, я бы хотела попробовать себя в качестве управляющей любовного клуба и лечить не только тела, но и души людей, подбирая им пары. Подождите возражать, я прекрасно помню, что ощущает каждый из нас, скрывая сущность перевертыша всю свою жизнь, и не сомневаюсь, что вы меня прикроете. Поэтому готова заявить официально, что я носитель крови метаморфа, и, не смотря ни на что, организовываю для соплеменников убежище при неофициальном одобрении корпорации "Виктория".
        Меня обрадовал ее выбор и стремление активно включиться в общую борьбу, а то, что Мирана не значилась в списках спецслужб, как один из лидеров метаморфов - тоже играло нам на руку.
        - Отлично! Тогда определяйся с офисом в закрытом секторе, и обсудите с полковником систему охраны агентства, - высказался я, поглядывая на Дану, которая не преминула доверительно улыбнуться подруге, показывая своим видом, что уже знала о запросе заранее, скорее всего, лично срежиссировав дальнейшее поведение девушки...
        Линкор под учебный центр, полигон и стадион для игр планировали закончить через пару недель, а вот результат от лотереи ждали уже через одну.
        Конечно, саму идею я банально передрал из жизни на Земле, так как в Содружестве вообще никто не думал о благотворительности, даже случайной, в виде удачи при розыгрыше. Как оказалось, люди везде одинаковы, поэтому желание обогатится в одночасье, да еще и по-крупному, посещает практически каждого обитателя станции, а значит, моя задумка просто обязана выгореть.
        Продавать билеты я планировал через Галанет, а чтобы не отбить желание на старте - решил, так сказать, в качестве пристрелочного выстрела установить цену за билет в десять кредитов. Контроль над продажами, проведением розыгрыша и вручением приза возложил на Умника, как на самого независимого арбитра, который поначалу тоже не стал исключением из многих, поставив под сомнение заработок на основе поведения людей. Но чуть позже, благодаря аналитическим подборкам, ИскИн в корне изменил свое мнение, став моим ярым сторонником.
        - Гасто, скажите, сколько лотерейных билетов купили наши жители? - спросил я у нашего администратора, спустя неделю после запуска проекта.
        Одной из его непосредственных задач как раз и был общий контроль над происшествиями и настроением людей.
        - Вы знаете, Тэв, поначалу мы с полковником со скепсисом отнеслись к вашей идее, а предложенная пустяковая цена в десяток кредитов нас просто насмешила, но, надо признать, на данную минуту куплено семнадцать тысяч электронных билетов и, по слухам, все с нетерпением ждут игрового жребия.
        - Вот и славненько. Проследите, чтобы розыгрыш вели в режиме реального времени и с обязательной трансляцией. Кроме того, на ваши плечи, как представителя администрации станции, ложиться вручение приза, причем хочу подчеркнуть, обязательно в банковских обезличенных кристаллах, этот нюанс обязательно скажется в будущем, когда в лотерею станут вкладываться не только простые работяги. И попомните мои слова - к следующему розыгрышу мы получим данные о продаже шестидесяти тысяч электронных билетов, а еще через пару недель - за сто...


        ...Феонтир Торв никогда не считал себя счастливым человеком. Дослужившись до старшего техника в свои сорок с хвостиком, он и не мечтал покинуть пиратскую станцию. Но с приходом новых хозяев все радикально изменилось. Во-первых, поменялось само отношение к людям. Это с каждым днем становилось все заметнее даже по появившимся улыбкам на лицах, ведь никто больше не опасался за мелкую провинность превратиться в раба одного из местных воротил. Во-вторых, заработанные деньги уже покрывали потребности не только в питании, но и появилась возможность отложить некоторые средства для покупки нужных приспособлений, призванных облегчить его труд по обслуживанию космической техники. Такой шанс представился благодаря одной простой причине - снижению налога владельцами станции. И, в-третьих, техника стали посещать мысли как можно скорее завести семью и увидеть бегающих вокруг детишек. Ему давно опостылела жизнь в одиночку, хотелось уютного дома, вкусного ужина и любимой женщины рядом, но логически размышляя, Торв понимал, что для осуществления его мечтаний нужно хотя бы крепко стать на ноги и иметь уверенность в
свободном существовании.
        Выпивая в баре, после рабочей смены, между Феонтиром и его приятелем завязался спор о новой игре, но ставка в десяток кредитов делала риск ничтожным, поэтому он решился попробовать. А уже на следующий день, в ходе появления цифр, полностью совпадающих с номером на его билете, вчерашнего друга пессимиста чуть не постиг сердечный приступ от внезапно нахлынувшей зависти. Феонтир не знал, куда деться от поздравлений окружающих, все еще не веря в свою удачу, но сомнения развеял администратор, вручив несколько банковских кристаллов на предъявителя с сумой выигрыша. Старший техник из простого человека неожиданно стал знаменитостью, а молва о его чудесном обогащении моментально разнеслась по всем уровням станции...
        ...Мой прогноз оправдался - в первый раз мы получили в качестве налога на прибыль чуть более тридцати тысяч кредитов, что составило заявленную ранее пятую часть от выигрыша. А победитель разбогател, как не трудно посчитать, на сто тридцать шесть тысяч. Во вторую неделю наш доход вырос более чем в четыре раза, а в качестве приза следующему счастливчику досталось свыше полумиллиона. К третьему розыгрышу, как я и предсказывал, общая сумма собранных билетами средств перевалила за миллион триста тысяч кредитов. Мои партнеры недоумевали, и хоть деньги крутились в обороте относительно небольшие, но сам факт заработка "из ничего" ставил скептиков в тупик. Уже всем стало понятно, что перспектива у лотереи по выходу за пределы станции "Джокер" огромна...


        Некоторое время спустя мы опять собрались в узком кругу партнеров по бизнесу и решили за рюмкой "чая" обсудить наши дела.
        Первой слово взяла военный инженер Ажела Данир:
        - Друзья, моя команда со всех сторон изучила вопрос модернизации кораблей, и, чтобы всем была понятна суть выкладок, начну с начала, буквально в двух словах охарактеризовав крейсера двенадцатого и восьмого поколения. Более современный корабль имеет размеры 600 м х 90 м х 90 м, и это по объему в два раза крупнее "восьмерки". Именно на этом базируются все остальные отличия. Обозначенные размеры судна позволили конструкторам воткнуть в корпус большее количество питающих источников, и как следствие - разместить четыре туннельника по 250 мм, и все остальные параметры, включая численность команды увеличить втрое. Есть еще различия в толщине брони, количестве разгонных двигателей, классе ИскИна и иных позициях, но они уже не настолько кардинальны. Полные характеристики каждый из желающих может посмотреть в разосланном файле. Пойти по тому же пути мы априори не сможем, потому как наши кораблики уже имеют созданные размеры, а если все же допустить вариант с наращиванием корпуса - то экономичней и быстрее строить новое судно с нуля.
        Все спокойно восприняли спич инженера, понимая, что выдерживаемая пауза неспроста, у нее тоже припасен джокер в рукаве. И Ажела не подвела, продолжив повествование, смакуя вино.
        - Но мы сможем увеличить мощь энергоисточников, даже превышая показатель у современных линкоров. И все только благодаря технологии предков - за счет генераторов на антивеществе, приспособив их для различных целей, где - через переходники, а в некоторых местах - и напрямую.
        - Вы хотите сказать, что до нас никто до такого не додумался? - со скепсисом спросил полковник.
        - Что вы, хроники по Древним изучают во многих структурах, и не проанализировать шедевры космической техники предков военные разработчики из числа современников просто не могли. Но, вот тут то и возникает это "но"... Чтобы произвести антиматерию в Содружестве используется оборудование, габаритами сравнимое с половиной корабля, а сделать сам стабильно работающий генератор по подобной технологии пока не удается никому, хотя попытки не прекращаются многие столетия, не смотря на смерти ученых при испытаниях опытных образцов. Древние на примере тех же роботов "Скорпионов" этот вопрос решили за счет мифрила и смоченных в крови рун, используя маленький кокон для удержания антивещества и отбора энергии при взаимодействии противоположных материй. Повсеместное применение подобного генератора для наших кораблей дает нам возможность размещать энергощиты по всему периметру корпуса судна внутри обшивки, а не только в центре конструкции, как ранее, в результате чего увеличится мощность защиты, как минимум в три раза, причем щит будет иметь конфигурацию чешуи, каждая энергоячейка которой автономна от остальных.
То есть, при пробое с одной стороны, можно спокойно подставить другой бок и продолжать бой, параллельно проводя замену поврежденному генератору. Разгонные двигатели, плазменные турели и остальные внутренние потребители тоже вполне допустимо перевести на такие же источники, воспользовавшись схемами с маленького "Ската" и подсказками Умника. Конечно, мы и сами могли дойти до открытия, но на испытания потребовалось бы несколько опытных образцов и время. Скажу больше, мы даже настаиваем в недалеком будущем на продаже генераторов с антивеществом внутри соседним державам, чтобы погасить напряженность вокруг новой технологии. Но воспользовавшись законом о "Тайне принципов действия разработок", принятом в Содружестве, никто нам не мешает остаться единственным обладателем секрета их изготовления, устанавливая готовые изделия дополнительно в бронекапсулу, вскрытие которой неминуемо повлечет к самоподрыву, о чем будет предупреждать лицевая табличка.
        Я тут же поднял в памяти упомянутый нормативный акт, изученный наряду со всеми из юридической базы знаний, и понял, что он попросту защищает права изобретателей. Иначе любой, кто обладает флотом и пушками, диктовал бы остальным свои принципы, фактически отбирая силой чужие разработки. А за соблюдением правил следят все державы в равной степени, поэтому им придется либо договориться между собой, попирая принятые ранее эдикты, либо выстроиться в очередь за нашими генераторами, параллельно подгоняя ученых и конструкторов на собственные разработки аналогов. Однако перед корпорациями такие преграды оказывались весьма условными, подталкивая к мысли, что в этом то и состоит истинная причина узаконенных торговых войн.
        - Толщину брони, аналогичную двенадцатому поколению, вполне хватит повторить, перенастроив трофейную линию от пиратов, а увеличение массы корабля при движении - компенсируем дополнительными разгонными двигателями - как один из вариантов. Второй предполагает разобраться с защитными листами разведчика Древних "Ската". Без вашего разрешения, командир, мы не решились ковырять его обшивку. Однако, пойдя на поводу любопытства и жажды познания, уже сейчас нами с помощью необходимых приборов определена толщина корпуса в сто миллиметров и степень пробивной стабильности, которая не ниже индексов наших крейсеров восьмого поколения. А если представить, что мы сможем нарастить броню, хотя бы превысив прежний показатель в четыре с половиной раза, как на современной "Косатке" - думаю, борт выдержит более десяти попаданий от туннельника линкора калибром в двести пятьдесят миллиметров, даже под прежними энергетическими щитами. По эффективности чешуи - пока ничего определенного не скажу, нужны дополнительные испытания и расчеты.
        - Относительно защиты уже понятно, что "круче нас будут только вареные яйца", но, надеюсь, и в области атакующего оружия вы что-то приберегли? - полковник уже не скрывал своей радости, понимая какие игрушки в скором времени попадут в наши руки, и, надо признаться, он был далеко не одинок.
        - Как вы помните, увеличить диаметр туннельных орудий нет возможности, он напрямую зависит от длинны ствола, а, значит, и размеров корабля. Но снимая дефицит в источниках питания, мы можем ставить их по два-три, в сто двадцать - сто пятьдесят миллиметров на каждый корабль, как на "Косатке", и это даст прирост в суммарном залпе, что тоже, скажу я вам, очень неплохо. За счет малых габаритов летающих дронов, по сравнению с аналогами от Содружества, мы можем разместить на наших крейсерах не девять-двадцать машин, как ранее, а по тридцать-пятьдесят таких птичек. При этом "Пираньи", кстати, предложенное Тэвом название дронов нашего производства, не уступят корветам по мощи. Я уже молчу о том, что они в два раза подвижнее в скорости и невосприимчивы к нагрузкам, по сравнению со штурмовиком, а причина тому очевидна - внутри него нет живого человека, только ИскИн.
        - Постойте, постойте, Ажела. С дронами - все более-менее понятно, да и с количеством туннельников тоже. Но ведь меньший калибр последних уменьшает дальность стрельбы, а это может вылиться в паритет сил - противник будет долбить нашу защиту, сдерживая на расстоянии, без очевидного намека на быстрый результат, а мы, скорее всего, покинем поле битвы, так и не дотянувшись до его горла. Я правильно вас понял?
        - Все верно полковник, в умении улавливать суть вам не откажешь. Но и на этот аргумент у нас есть контрмера, пока только в виде идеи использовать ракеты с антивеществом вместо взрывчатки. Исходя из расчетов, подобный вариант уменьшит их по габаритам и увеличит скорость полета в несколько раз. За счет таких показателей мы можем рассчитывать на прирост эффективности в три раза. По прогнозам Умника из ста выпущенных смертоносных "гостинцев" более шестидесяти достигнут цели, а при попадании трех в одну область обшивки - неминуемо пробивание щита. Теоретически сто выпущенных "Игл", такое рабочее название ракет, смогут нанести двадцать пробоин одному или нескольким кораблям. Да и мифрила для нанесения рунных знаков на одну единицу будет потрачено не более двадцати грамм.
        Я уже знал предварительные выкладки, так как сам принимал в разработках активное участие, поэтому подробности от инженера для меня не являлись чем-то новым, но на ошарашенные лица остальных, еще не до конца осознавших перспективные возможности корпорации, было любо-дорого посмотреть. Труд последних месяцев не пропал даром, и уровень секретности не подвел.
        - Все перечисленные новшества, - подводила итоги Ажела, - согласно аналитической справке Умника, выведут наши крейсеры на четырнадцатый уровень и, что немаловажно, одновременно снимут зависимость от поставок вооружения со стороны империй. Хочется отдельно отметить момент, касающийся соотношений сил - паре наших тяжелых судов после модернизации вполне по плечу противостоять линкору противника, напомню, что сейчас такое возможно только при пяти, а то и шести к одному.
        - Ажела, вы проделали большую работу, думаю, что мы все согласны с вашими проектами, а как дело обстоит со временем, необходимым для проведения обозначенных переделок? - спросил, чуть ли не обнимая женщину полковник, наплевав на все приличия и дружный смех коллектива.
        - Опытный образец показывает, что на сегодня наши производственные мощности позволяют модернизировать примерно три-четыре корабля в месяц, причем прослеживается зависимость, прежде всего, от размеров судна, поскольку броню планируем менять на всех. Но начнем с самых разбитых крейсеров, где на демонтаж оставшихся листов потребуется меньше времени.
        Но на этом потрясения от новостей не закончились, и следующий запрос даже для меня стал неожиданным.
        - Командир, я бы хотел возглавить экспедицию по поиску объектов Древних и планеты, пригодной для жизни, но прошу доверить мне один из таких "новых" кораблей и дать возможность самому подобрать команду, - вызвался Тарк Данир, которого мы все успели узнать, как одного из отличных капитанов боевого крейсера.
        Причин отказывать парню не было, а самому подталкивать кого-то из офицеров не хотелось, поэтому я с радостью одобрил прошение, соглашаясь с разумностью дополнительно выдвинутых им условий.
        - Так и решим - с первой партии модернизации один из кораблей ваш, Тарк. На подбор команды даю вам двадцать дней, а запасы рассчитывайте из расчета длительности первой экспедиции в три месяца, - я пожал руку капитану, а все остальные разом поднялись со своих мест и поприветствовали его аплодисментами, выражая признание проявленной смелости парня.
        - Тэв, еще хотела высказаться Мирана, давайте выслушаем ее новости по агентству, - таким ненавязчивым и негромким посылом Дана заставила всех прервать обсуждения, и привлекла внимание к новому, еще недостаточно опытному оратору в лице нашей молодой подруги.
        Девушка разительно изменилась, во взгляде появилась уверенность зрелой женщины и целеустремленность человека, которому явно нравится его занятие. Сосредоточившись на своем докладе и взяв небольшую паузу, подражая уже предыдущей докладчице, Мирана сообщила:
        - Господа!.. Напомню, что наш "клуб по интересам" работает уже практически месяц. За это время к нам анонимно обратилось пятьдесят девять человек и из них семнадцать уже согласились переехать на "Джокер", правда, в основном это женщины довольно мирных профессий, но, как говорит наш любимый шеф - "лиха беда - начало". Еще около двух десятков соплеменников обдумывают полученную информацию, проверяя различные слухи о корпорации и взвешивая все плюсы и минусы своего будущего статуса, свободных вакансий, понятное дело, не в последнюю очередь здраво оценивая возможные риски при передислокации. Мы тоже не тешим себя иллюзиями по поводу отсутствия среди добровольцев разведчиков из соседних империй, поэтому по прибытию всех новичков ждет несколько проверок, но без шумихи вокруг указанного процесса, и, по возможности, незаметно для самих прибывших. Не исключаю, что некоторых придется подвергнуть ментосканированию, но надеюсь, что таковых будет единицы.
        - Вас послушаешь - так складывается впечатление, что о метаморфах все забыли, и мы спокойно можем контактировать с братьями под носом у тех же аграфов. Почему же до этого нам понадобилось несколько лет, чтобы собраться командой в две сотни разумных? - задал вопрос наш диспетчер.
        - Вы правы, уважаемый Карт Водер. С виду все гладко, но причины такому феномену на поверхности. Ранее мы не опирались на собственную станцию, пусть даже на задворках Содружества, да и успехи корпорации сыграли не последнюю роль. Кроме того, в переговорах мы действительно обходимся без лозунгов: "вставай на смертный бой со всеми, кто не перевертыш" или "метаморфы - венец эволюции". И это только подчеркивает вывод аналитиков, что наши соплеменники устали от постоянного призыва к войне со стороны братьев по крови, и высоких требований, предъявляемых иными слоями общества, основываясь лишь на расовом происхождении. Мы все, а особенно женщины, положа руку на сердце, хотим быть, прежде всего, людьми. Однако это не означает, что новички не понимают возможных последствий и не готовы отстаивать свою свободу с оружием в руках, если придется. Кроме того, не забыли о нас и враги - дважды ИскИн агентства пытались взломать, и довольно профессионально, но благодаря поддержке со стороны службы разведки в лице Праны и контролю Умника, диверсии провалились, а мы можем продолжать работать дальше.
        Я тоже решил выложить свои соображения, предостерегая девушку на будущее.
        - Будьте внимательны, Мирана! Вам удалось отбить лишь первый раунд, а в дальнейшем - весьма вероятны физические провокации и теракты. Поменять отношение к метаморфам у разумных всего Содружества будет нелегко, на это потребуется, как минимум, время и кропотливая работа, и однозначно не последнюю роль сыграет заново выстроенная репутация.
        Все на некоторое время задумались, скорее всего, осмысливая варианты воздействий со стороны врагов или вспоминая собственные притеснения в прошлом, а я решил сбить градус страстей на "нашем поле".
        - А скажите мне, недоучке, почему возникла такая неприязнь к метаморфам со стороны людей, и неприкрытая ненависть от тех же аграфов? - на самом деле я понимал глубину вопроса, никто не любит "выскочек", предки которых гоняли по космосу всех без разбору.
        - Разрешите мне пояснить возникшую ситуацию со своей точки зрения, - вмешалась в разговор наш врач Вирта Полус. - Я еще в молодости долго собирала и анализировала данные, слухи и факты на эту тему и могу сказать, что все началось с древнего пророчества. Точный текст, как не печально, ни мне, ни кому-либо другому найти не удалось, написано оно на одном из неупотребляемых сейчас диалектов предтеч несколько тысяч лет назад. Переведенные отрывки гласят следующее: "...две разных галактики явят миру меняющего облик...", "...старое тело жить начнет смолоду...", "... ему предстоит долгий и тернистый путь к совершенству, но целостным он станет, лишь получив знания с закрытой планеты...", "...совершит много достойных поступков и вернет миру богиню...", "...дети будут править на планете, а народ заново обретет могущество, вернув утерянные знания в космос...", "...его кровь, перед лицом угрозы, объединит три разных народа - ремесленников, магов и воинов...". Еще есть неточная информация, так как аграфы постарались уничтожить ее из всех источников, что "...народ магов даст вассальную клятву представителю расы,
от которой произошли...".
        - Пока не все до конца понятно, особенно реакция ушастых на формулировку перевода?
        - Ремесленниками много столетий назад считали дварфов, всегда отличавшихся продвинутым оборудованием и ювелирными шедеврами, а если быть точнее - их предков гномов, магами слыли эльфы, от которых пошли аграфы, а воинами - орки. Однако, все эти народы, как доказывают генетические тесты, берут начало от Древних людей. От них же в последующем выделилась ветвь метаморфов, как наиболее приспособленная для жизни во вселенной, и если родственные народы заселяли галактику в качестве переселенцев со своих планет - то перевертышей называли "детьми этого мира", независимо от места рождения. Помимо всего прочего, аграфы не желают иметь кровосмешение и объединяться с другими расами, особенно с орками и людьми, считая себя Старшей расой во вселенной с более чистой генетикой. Практические опыты на заре объединения Содружества лишь подтвердили несостоятельность плода от таких союзов. А их ученые и историки трактуют писание именно с этой точки зрения - соединения через родственные узы. Но, по мнению многих здравомыслящих людей, есть и другая причина, состоящая в том, что чистота крови ушастых в среднем на 90%
соответствует предкам, а метаморфа - на все 99%.
        И, на наш взгляд, это и есть истинная подоплека ненависти, потому что именно данное свойство открывает возможность перевертышам управлять механизмами Древних, что у аграфов и представителей иных народов не выходит, сколько б они не пробовали...
        - Ладно, отставим пока мистику и исторические распри в сторону. Предлагаю закончить деловые вопросы и насладиться напитками с закуской! - я решил спрыгнуть со щекотливой темы, пока Дана, подозревающая, что речь в пророчестве вполне может идти обо мне, не навела своими откровенными взглядами в мою сторону мысли всех присутствующих. И хотя историю своего появления на просторах Содружества я так и не раскрывал, но прозорливости "пантеры" может позавидовать не один изыскатель. Для меня же древний фольклор серьезного значения не имел, так как вполне допускается возможность, что описанный образ - собирательный, да и значение перевода, положа руку на сердце, больше путало, чем освещало истину...


        Глава 20.

        С момента памятного разговора прошло пару недель. За чашкой утреннего напитка, очень схожего с кофе, я читал сводку новостей, полученную от Умника, об успехах корпорации и невольно радовался в душе, как человек, дело которого движется даже без его непосредственного участия. В сведениях, предоставленных ИскИном, говорилось о том, что полигон на базе линкора готов к приему соревнующихся, уже проведена рекламная компания и в листе регистрации есть семь команд составом по двадцать человек в каждой. Через неделю планируется старт шоу-программы под названием "Шторм". Пока выступление охватывает тактику абордажа и контрабордажа, позже задумывается работа тройками с роботом, и, еще через некоторое время - космический бой между крейсерами при поддержке дронов. Следует указать, что организовать типичное сражение боевых кораблей не составляло труда, так как боевое оружие не применялось, но чтобы зрители смогли видеть всю красоту действа - пришлось поднапрячь инженеров, которые соорудили пиротехнические приспособления и лазерные установки, чье назначение - освещать выстрелы и попадания. Степень того или иного
повреждения оценивали ИскИны, выводя на экраны в углу диаграммы разного цвета и цифры, но все это предстояло увидеть чуть позже. На первом соревновании от нас участвуют новички, из состава молодых воинов, которые сравнительно недавно присоединились к команде и прошли месячную подготовку. На том, чтобы не выпускать ветеранов, настояла Дана, мотивируя потребностью не спугнуть посторонних претендентов на приз и сохранить в секрете наработки в тактике боя. Минматарки тоже решили не отставать от приглашения подраться без последствий, выставив свою команду и подтверждая славу прирожденных бойцов, независимо от пола. Лично я ставил деньги на своих, и, как командир, поддерживающий подчиненных, и как профессионал, знающий им цену. А вот девушки службы разведки поддержали дам, принадлежащих к расе гигантов, очевидно догадываясь о некоторых хитростях, имеющихся в арсенале последних, или отдавая им свой голос просто из женской солидарности.
        Данные по букмекерским ставкам тоже меня обрадовали. За неделю до начала соревнований уже вырисовывался призовой фонд в триста тысяч, который формировался как налог от ставок, размером двадцать процентов, значит в игре полтора миллиона. Мы выбросили в сеть видеоролики, предоставленные от каждой команды, где раскрывались характеристики бойцов, приводился послужной список, и демонстрировались даже некоторые кадры из их тренировок. Такая реклама просто обязана сработать на повышение интереса к шоу, и, как следствие - привести к увеличению ставок, гарантируя выплату полумиллионного приза победителю и ста тысяч - за второе место. Надо признаться, что ранее никто о досуге на станции не думал, не считая посещения борделей и казни невольников, поэтому новшества, введенные нами, что называется, "пришлись по душе" всем слоям населения. Повсюду можно было услышать дискуссии, а бары спешно оборудовались дополнительными экранами, чтобы обеспечить доступ к просмотру турнира всем желающим, делая собственную выручку под общий накал страстей. К нам еще до самого события стали поступать запросы на покупку
записанной трансляции в другие сектора, очевидно, отслеживали жизнь на "Джокере" не только силовики, а и медийщики.
        Думаю, со второго этапа выйдем на призовой фонд, по меньшей мере, в один миллион кредитов команде-победителю, и половина такой же суммы достанется двум последующим аутсайдерам с разными долями. А за саму трансляцию мы вознамерились заработать несколько сотен тысяч, полученных за право просмотра, и еще более миллиона, продав каждую запись желающим посмаковать бои на досуге.
        Просматривая цифры предполагаемого заработка от игр, невольно вспомнилась статистика по лотерее - как мы ранее для себя и обозначали, все собранные средства распределялись как выигрыш и налоговый сбор в пропорции 80:20. За первые четыре недели мы заработали более полумиллиона и замахнулись на установку гиперпередатчика, чтобы распространить влияние на "неокрепшие умы" в соседние сектора и далее. Конечно, пришлось согласиться с переплатой за крупный кристалл почти вдвое, но по-другому Прореро вообще не хотел браться за поиск нужной нам позиции. И все равно прогнозы показывали очень скорую окупаемость, ведь мы получали доступ к кошелькам жителей по всем секторам Вольных Баронств через Галанет, а это где-то двадцать миллионов подданных и еще пять лямов гостей. Розыгрыши планировали разбить на несколько, чтоб не шокировать крупной суммой одного обладателя, и проводить лотерею каждую неделю, распределяя призы в дальнейшем за первые три места. Самое интересное, что кроме нас такой трюк провернуть уже никто не мог, так как мы застолбили за собой механизм этого действа в виде собственного изобретения.
        Однако, последующий шаг, касающийся регистрации нашего игрового дома, чиновники Содружества искусственно притормозили, пытаясь найти противозаконные действия и высчитывая, как и сколько на этом можно зарабатывать. Мы же, понимая суть возникшей проблемы, спокойно отнеслись к задержке, продолжив подготовку. Помещение без настенных часов, окон и мониторов готово, шикарные столы по моим наброскам заказаны, разосланы правила и приглашения богатым и влиятельным людям, проживающим в Вольных Баронствах. На сегодня подтвердили участие более ста пар, так как традицию рассчитывать на две персоны мы решили поддержать, продумывая, чем занять остальных, кто не захочет скучать, наблюдая за карточной игрой.
        Все это живо представилось у меня в голове, но насладиться в полной мере обрисованной картинкой не дал дежурный диспетчер, заставляя слегка вздрогнуть от громкого обращения:
        - Барон, срочная информация! В систему вошли боевые корабли минматар, просят связи с вами лично и разрешение на стыковку у ближней орбиты станции.
        Под звуки "Оранжевого кода", который был обязательной процедурой при появлении в секторе вооруженной эскадры без кодов регистрации корпорации, я отправился в диспетчерский блок.
        - Вызываю командира кораблей минматар! На связи глава корпорации "Виктория", Тэв Динаро, сообщите цель визита! - произнес я на общей волне, транслируя свое изображение.
        - Привет, брат! Это Борк, - прокричал в ответ радостный голос гиганта с возникшей на экране картинки. - Принимай гостей, барон, я с подарками и поздравлениями.
        Минматарин прибыл на своем новом крейсере, аналоге наших "Косаток", и вправду удивил нас, привезя с собой почти три сотни метаморфов, добровольно-принудительно согласившихся на переселение. Для нас это было наилучшим подарком, так как сила любой организации или народа именно в людях, и это не пустые слова, особенно когда таковых мало, но всех их ждала процедура карантина и завуалированных проверок.
        А еще вождь передал мне в собственность пять напрочь "убитых" кораблей, размерами шестьсот пятьдесят метров в длину и по сто двадцать в ширину и высоту. Как позже выяснилось, лидеры гигантов, посовещавшись между собой, приняли решение вознаградить "Друга кланов", присудив такой титул и поделившись малой долей добычи за вовремя слитую информацию касательно набега орков и пиратов. Первая часть подарка, как выплывало из самого названия, предоставляла реальную возможность наладить торговые связи и военные союзы с каждым из родов или со всеми вместе. А крейсера, очевидно, посчитали нагрузкой, так как восстанавливать для себя подобные корпуса выйдет абсолютно нерентабельным. Зато вручить их чужаку, признавая услугу с его стороны, и одновременно не опасаясь предполагаемого увеличения мощи флота одного из возможных в будущем противников - самое то.
        Размеры крейсеров указывали на свою принадлежность к оркам, они всегда пытались таким образом показать превосходство над остальными расами, восхваляя по случаю свое мужское достоинство со стороны сильного пола, а также размер груди от женщин. Состояние посудин меня нисколько не пугало, даже наоборот, заставило расплыться в счастливой улыбке малыша, получившего от родителей в подарок игрушечный самолетик. При наших технологических решениях по модернизации из них можно запросто слепить уменьшенные аналоги линкоров, и тогда врага ждет очень даже "смертельный" сюрприз. Иными словами, по мощности защиты и атаки мои "Кашалоты", именно так я их решил назвать, сопоставимы с летающими крепостями Содружества, которые в диаметре имеют длину от одного до трех километров. Правда, количество людей в экипажах на современных линкорах от пяти сотен до трех тысяч человек, а на нашем корабле, согласно моей задумке, поместится не более трехсот, но это уже мелочи.
        Пока Борка с товарищами отправили выбирать себе гостевые апартаменты, я позвал главного инженера и передал ей коды доступа к разбитым судам, портившим вид нашей ближней орбиты своим унылым видом.
        - Ажела, прошу срочно взять в разработку эти небольшие кораблики, постройки клыкастых мастеров. Мы с Умником в общих чертах уже успели прикинуть, что из них можно слепить в умелых руках, но думаю, ваша команда умельцев еще и нас с ИскИном хорошенько удивит, - моя шутка и дифирамбы не прошли даром, госпожа инженер, как и все женщины, очень любила комплименты.
        - Кстати, Тэв, мы уже разобрались с броней "Ската"..., - умная дама выдержала театральную паузу, заставляя меня с улыбкой задержать свой взгляд на ее глазах, и продолжила, - разгадка опять в рунических знаках, нанесенных изнутри композитных пластин. - Все мы еще по начальным знаниям помним о крепости шарообразной фигуры, и такое же свойство заложено природой в форму яйца. Так вот, наши предки пошли дальше - они напитали магией крови особые печати, которые в купе с состыковкой пластин образуют вокруг корабля как бы защитный замкнутый кокон, усиливая на порядок свойства брони. Для реализации подобного свойства на эти ваши "Кашалоты" потребуется несколько килограмм мифрила, и думаю, без пол-литра крови не обойтись. Так что, будем повторять трюки предков, или все же ограничимся современными наработками? Да, и еще, учтите, что магического металла тоже стоит подкупить, мы не рассчитывали на такой расход.
        - Я вас понял, Ажела. Мифрил будет, банк крови тоже придется организовать, но это уже наши с Даной проблемы. А мы, как вы помните, еще ни разу вас не подвели, - мне пришлось заверить женщину-инженера в поставках, хотя на данный момент с покупкой магического металла могла возникнуть проблема, дварфы с подозрением отпускали последние партии, а новый канал еще не заработал.
        Появившийся в дверном проеме Борк прямо с порога заявил о своих планах.
        - Послушай, брат, твою победу стоит непременно отметить. Кроме того, я просто требую описания всех геройств, а еще лучше - просмотра записей с ИскИнов. Не отказался бы от бани к вечеру и пары массажисток, надеюсь, ты проявишь должное гостеприимство к своему побратиму?
        - Чувствую тебя вытурили из клана из-за того, что закончилось спиртное и непорченые девчата. А если серьезно - готов выделить на твои запросы один вечер, с легким пивом и банькой. По девкам пойдешь сам, у меня есть с кем "хулиганить" в постели. Кроме того, рекомендую просмотреть шоу программу, в которой, кстати, участвуют и твои соплеменницы. По прогнозам нас ожидает что-то особенное. И напоследок, прочитай правила карточной игры в покер, думаю, будущему вождю не помешает искусство держать себя в руках, уметь блефовать и понимать мимику окружающих, и это окромя денежного приза, который можно за несколько часов срубить в ходе действа. День испытания будет определен чуть позже, но вход в этот клуб не бесплатен - сейчас мы думаем первую встречу ограничить полумиллионом с участника, а позже - может и вдвое больше.
        Минматарин не ожидал такого потока информации, поэтому мимолетную обиду на то, что не удалось найти в моем лице собутыльника, как минимум, на неделю, смыла последующая задумчивость при изучении высланного на нейросеть пакета данных.


        Жизнь вернулась в деловое русло уже через день, я был непреклонен и не обращал на подначки вождя никакого внимания, за что получил несколько теплых слов и жарких поцелуев от подруги, внимательно наблюдающей за перипетиями двух взрослых мужиков. Внезапно на третье утро во время завтрака нас опять настиг сигнал "Оранжевого кода", и голос диспетчера сообщил об очередном вооруженном госте.
        - Командир, в систему вошли боевые корабли дварфов, и их представитель просит встречи лично с Тевом Динаро, без указания цели переговоров, - сообщил мне вахтенный офицер.
        Все заняли боевые посты, готовые по команде уничтожить агрессора, но тяжелый крейсер с двумя кораблями поддержки всерьез никто не воспринимал, понимая, что такими силами против станции не воюют. Логика поступка говорила о высоком статусе переговорщика, который вооружился именно таким образом, чтобы избежать случайных конфликтов.
        - Я - Тэв Динаро, барон и глава корпорации "Виктория", вызываю на связь корабль дварфов! Кто вы, и какова причина прибытия?
        Мое видеообращение транслировалось на общей волне, такое правило использовали по всему Содружеству, и если космический собеседник не реагировал - значит, его намеренья, однозначно, враждебны или корабль неисправен. В любом случае, вторым шагом следовала атака при пересечении противником расстояния для уверенного попадания туннельниками, рисковать, безмолвно сближаясь и допуская вариант десанта, никто не собирался.
        Но нам ответили - с головизора (среднее между телевизором и кинопроектором) на меня уставился представительный дварф, во взгляде которого читалось легкое изумление, скорее всего от неоправданного ожидания увидеть вместо юноши по меркам Содружества умудренного годами вождя:
        - Я - Патриарх клана Кузнецов, Гмили Железный Молот, мне нужно переговорить с вами, барон, наедине, - сообщил он несколько печальным голосом.
        Отвергать встречу я не стал, хотя внутренне не ожидал от нее ничего хорошего. В уме уже успели промелькнуть будущие скользкие темы обсуждения - мифрил и технологии предков, дальние родственники коротышки среди пиратов и обиженные банкиры, но, тем не менее, от меня ждали следующего шага и я его сделал.
        - Жду вас в секторе "Д" пятого уровня, Патриарх. Вас встретят и сопроводят мои люди, безопасность гарантирую "под протокол", - закончил свое приглашение я фразой, которая подчеркивала ответственность принимающей стороны и обещала обеспечить безопасность гостя. Если отвергнуть правила и захватить прибывших в плен - то в случае просочившейся информации вас сразу объявят пиратом, и кроме конфликта с народом дварфов получите в противники всех соседей.
        Прозвище "Железный Молот" говорило о наивысших достижениях в профессии и всячески подчеркивалось при знакомстве, а звание "Патриарх клана" утверждало, что встречи со мной запросило первое лицо одного из самых влиятельных родов этого народа.
        Через некоторое время мы остались наедине с Патриархом в гостевом зале сектора "Д", но мужчина не спешил говорить, и, как я понял позже, пауза возникла по причине того, что гордый правитель не привык просить помощи у посторонних, но иного выхода не видел. Кроме того, устроив дуэль взглядами, Гмили Кровт для себя сложил первое впечатление о собеседнике, и кивком подтвердил, что оно положительное.
        - Я знаю, что вы, Тэв Динаро, выявили пристальный интерес моих подчиненных к покупателю мифрила и, скажу наперед, что подобные проверки продиктованы нашими опасениями перед некоторыми секретами Древних, из-за которых может разгореться новая война в Содружестве. Но сейчас не этот вопрос меня привел в ваш дом. Просто у дварфов мало связей в Вольных Баронствах, а чтобы найти интересующую меня пропажу уйдет много времени на переброску и согласование присутствия кораблей нашего флота. Вы же являетесь крупным покупателем магического металла, поэтому я подумал, что могу обратиться к вам с просьбой, которая выступит в качестве залога наших дальнейших партнерских отношений. Я даже готов обеспечить скидку в цене на мифрил, но взамен прошу помощи в розыске дочери - Ланы. Моя девочка пропала вместе с двумя лучшими подругами и охраной, перемещаясь на своей яхте в нескольких секторах от вашей станции. Челнок был оснащен по последнему слову техники и имел возможность уйти от преследования нескольких кораблей, кроме того, на его борту, как я уже сказал, находился десяток воинов и пять роботов класса "Абордажник".
Девушки решили прогуляться и поучаствовать в аукционах на станциях "Надир" и "Лига", последний из которых провел вчера ваш сосед, барон Одей Катти, но, как оказалось, до торговых площадок они не дошли, а связь с яхтой пропала несколько дней назад. Вводить большое количество боевых кораблей на территорию баронств я не могу, это будет расценено как вторжение или предлог к войне, плюс нужно некоторое время на согласование, а его у меня попросту нет. Просить о помощи барона, который последним организовывал торги - я тоже не рискнул, так как имею не очень лесные отзывы о нем и опасаюсь возможного участия в этом деле, а собственное расследование по горячим следам ни к чему не привело. Возможно, ваши связи с контрабандистами принесут плоды, подобные люди много знают, скрытого от простого глаза, и не с каждым пойдут на контакт.
        Патриарх демонстрировал железное самообладание. У него пропала единственная дочка, и случившееся происшествие толкнуло гордеца впервые в своей жизни просить помощи от незнакомца, но ни одна нотка голоса почтенного дварфа при этом даже не дрогнула. Будь я на его месте - наверное, волосы бы рвал на голове и, если потребуется, просил помощи у всех соседних правителей, ползая на коленях, чтобы вернуть свою родню в целости и сохранности. На крайний случай, отправил бы на поиски все свои корабли, наплевав на последствия, а увидев железное спокойствие и выдержку этого коротышки - мне осталось только мысленно "снять шляпу" и восхищаться.
        - В такой ситуации деловые отношения отходят на второй план, я помогу вам в любом случае. Поэтому прошу дать снимки и уточнить параметры дочери, а также указать точные координаты последнего контакта, чтобы сориентировать своих людей кого и где искать - ответил я Патриарху...


        Все наши друзья и люди, которым мы могли доверять, были вовлечены в поиски пропавшей Ланы, но, как не старались, первые результаты получили на шестой день после появления у нас на станции ее отца.
        - Командир, мы обнаружили яхту и несколько дварфов на борту в паре секторов от станции "Лига", - сообщила мне Эрви Сома, поскольку я просил докладывать в любое время даже о малейших подозрениях.
        - Говори, не тяни, - уже по интонации голоса подчиненной я понял, что ничего обнадеживающего нет.
        - На борту трое едва живы, остальные мертвы. Но тел Ланы и Делы, ее лучшей подруги, не обнаружено. Согласно показаниям оставшихся членов экипажа яхта потерпела аварию, причиной которой стал внутренний взрыв системы охлаждения реактора. После чего большая часть команды потеряла сознание, а корабль столкнулся с астероидом. Некоторое время спустя на борт шхуны вошли десантники неизвестных наемников, противостоять которым пришедшие в себя дварфы охраны не смогли. Девушек изъяли, а остальных оставили умирать, повредив систему жизнеобеспечения и инсценировав несчастный случай. Если бы мы не подоспели - уже через пару дней от яхты остались бы одни обломки - малый реактор пустили в разнос, и тогда никаких следов пропажи вообще никто не смог бы обнаружить.
        - Есть запись с ИскИна о приближавшемся корабле похитителей? - уже догадываясь о ниточке, за которую ухватились мои люди, спросил я.
        Взломать управляющий интеллект наемникам не хватило времени, на яхте установлено современное оборудование, на которое ушло бы, по меньшей мере, десять дней. Если бы ИскИн отсутствовал - то о версии самоподрыва реактора тоже можно было забыть, поэтому режиссер спектакля вынужден был рискнуть. О том, что похищение спланировано, и, скорее всего, при участии кого-то из личной охраны, свидетельствовал внутренний взрыв накануне атаки, а также избирательность при похищении. Настоящие пираты обязательно пленили бы всех, продав в рабство, а яхту отправили бы на аукцион и выручили неплохие средства.
        - Да, командир, это средний крейсер, аналог нашей "Акулы" и, как зафиксировали датчики, наемник отправился в наш сектор, поэтому мы и направились по его следу сюда, - пояснила свое появление в родной системе до момента находки пропажи Эрви Сома.
        Осталось навести справки о посещавших нас гостях за последние дни, что я тут же и проделал.
        - Диспетчер! Срочно прошу уточнить данные о прибытии в наш сектор военного судна или нескольких кораблей, в составе которых средний крейсер, аналогичный "Акуле".
        Дежурный офицер поднял записи электронного журнала, в котором отмечалось движение гостей - прибытие и отбытие, с указанием параметров, кодов опознавания и времени.
        - Да, барон, - на дальней орбите три корабля - два фрегата, и средний крейсер. Появились пару дней назад. Стыковку не просили. Заказали пополнение провизии и высадили несколько человек на второй уровень станции в сектор "Д" для отдыха.
        Я, как гончая, взявшая след жертвы, тут же переключил внимание на ближайший к указанной точке пост охраны станции.
        - Командир патруля сектора "Д" второго уровня, прошу доложить информацию о прибывших два дня назад на отдых гостях с судна К239701РТ. Интересует состав высадившихся, и что-либо подозрительное во внешности и действиях.
        Ответ последовал незамедлительно.
        - Согласно записям ИскИна на станцию сошли три человека и одна дварфка. Визитеры арендуют апартаменты 118 гостиницы второго уровня в секторе "Д". Чего-либо сомнительного или противозаконного в их поведении не обнаружено. Разрешение кораблям покинуть систему получено полчаса назад, но гости еще в отеле, барон.
        Мне почему-то показалось, что мы едва успели, поэтому я не стал медлить.
        - Срочно наряд патруля в номер и вежливо, повторяю, вежливо попросить задержаться до моего прибытия. Сошлитесь на то, что хозяин станции хочет лично засвидетельствовать представительнице дварфов свое почтение. И проинструктируйте бойцов, чтобы были крайне осторожными, возможно эти люди не те, за кого себя выдают.
        Через пятнадцать минут я прибыл на платформе к гостинице, где у искомой двери уже стояли бойцы. В номере обнаружилось трое мужчин возрастом около тридцати лет, сидевших на диване, и дварфка, занимающая кресло напротив. Никто из присутствующих не выказывал никакого страха или волнения, хотя припухшие глаза девушки говорили о недосыпании и горе, недавно постигшем ее.
        - Здравствуйте, Лана. Меня зовут Тэв Динаро, я барон и владетель этого сектора, - облик собеседницы полностью совпадал с показанным мне ранее Патриархом.
        - Добрый день, барон. Чем мы обязаны таким вниманием, или ваши люди усмотрели какое-либо нарушение со стороны наших экипажей? - спросила с некоторым возмущением девушка.
        - Вас разыскивает по нескольким секторам отец, а члены моей команды по его просьбе нашли разбитую яхту, зарегистрированную на имя Ланы Кровт. Судя по информации с ИскИна, она подверглась нападению неизвестных бандитов...
        - На яхте кто-то выжил? - спросила со слезами и надеждой в глазах Лана.
        - Только трое дружинников, но они в реаниматорах. А что с вашей подругой, и как вам удалось получить свободу? - в свою очередь последовал логичный вопрос от меня.
        - Я рада этим новостям, потому как похитители ранее мне сообщили, что яхту заминировали. Дела не выжила, ее случайно задели при перестрелке с бандитами. Ах да, позвольте мне представить своего спасителя, капитана крейсера Ворна Тиго и его помощников и друзей, возглавляющих команды с фрегатов. Когда нас связанными доставили на борт его судна, между нанимателем и судовладельцем произошел конфликт, который позже вылился в перестрелку, а моя подруга бросилась на одного из бандитов и... - Лана расплакалась, поэтому узнавать дальнейшие подробности пришлось у ее сопровождающих.
        Из рассказа капитана Тиго выходило, что его экипаж зафрахтовала на станции "Лига" команда наемников за головами с целью поимки известного пиратского вожака. Поэтому поначалу он не заподозрил в их действиях ничего предосудительного, тем более, что лично знал командира группы. А когда увидел пленниц - понял, что его крейсер банально подставили. Выждав момент, когда на встречном курсе повстречались друзья на двух фрегатах, капитан с пятью подчиненными из экипажа заблокировал рубку и открыл шлюз для десанта с борта приятелей. Общими усилиями бандитов перебили, потеряв нескольких своих бойцов. Но спасти удалось только Лану.
        Поскольку Гмили находился на нашей станции, а его дочь постепенно успокаивалась, я решил, что тянуть дальне не стоит, и родным пора воссоединиться.
        - Прошу вас, Лана, и вас, капитан Тиго, проследовать за мной! У меня на выходе платформа, которая доставит нас в другой сектор станции, где юную девушку ждет опечаленный отец.
        Молодые люди последовали за мной, оставив двух своих спутников в номере, а спустя еще пятнадцать минут наш транспорт застыл перед входом в гостевые покои Патриарха. Я, как радушный хозяин, первым спрыгнул на пол и помог Лане покинуть платформу, слегка поддержав ее, так как небольшой рост дварфки мог стать причиной падения и травмы. Еще живя на Земле, я привык всегда подавать руку своей подруге, высаживаясь из транспорта на остановке, а сейчас подумал, что подобный обычай не помешало бы привить и местным жителям.
        Встреча обнимающихся родственников была бурной, отец не выпускал свою дочь, целуя и одновременно расспрашивая о случившемся, а Лана через слезы пыталась пересказать, то, что я ранее уже услышал.
        Но когда Патриарху представили спасителя - он отнесся к капитану с подозрением, что сразу выразилось в довольно холодном тоне беседы между ними. Дварф предложил Ворну Тиго вознаграждение за спасение дочери, однако тот набычился и отказался от почести, указывая на благородность своих порывов и теплые чувства к девушке. Лана тоже не осталась безучастна, заявляя о любви к спасителю с первого взгляда, что привело к скандалу между дочерью и отцом на глазах у меня и капитана Тиго. Поэтому, когда Гмили предложил всем успокоиться и собираться в дорогу во владения дварфов, девушка выразила свое желание перемещаться на корабле друга.
        Патриарх снова завелся, очевидно, сказывалось напряжение минувших дней и бессонные ночи.
        - Я не понимаю, почему ты не хочешь отправиться домой на борту моего корабля? - повышенным тоном обратился к дочери Гмили, - Никто другой так не дорожит тобой, как родной отец!
        - Твои люди уже охраняли меня, и в результате я была на волосок от гибели. Я обязана Ворну своей свободой, а возможно и жизнью, поэтому буду передвигаться в его обществе. И вообще, я влюблена в него и хотела бы по прибытию к нам на планету заключить с Тиго брачный союз. Но для начала мы отправляемся в систему станции "Ворт" для покупки свадебных подарков, потому что на "Джокере", к нашему большому сожалению и не в обиду вам будет сказано, Тэв, мы ничего подходящего подобрать не смогли и даже связаться с родней не вышло.
        Когда из уст дварфки я услышал новость о возможном браке с человеком, мне вспомнилась информация из доклада одного "ушастого" гения, который на заре образования конклава проводил анализ совместимости брачных союзов между разными народами Содружества. Меня этот вопрос интересовал, как метаморфа, поэтому я не поленился изучить несколько подобных трактатов. Из анализа светила от науки аграфов, именно они наиболее болезненно подходили к вопросу чистоты расы, выходило, что орчанки не рожают от мужчин других народов, а полукровки получаются в результате соития женщин человеческой расы и орков-мужчин, причем дальнейшее развитие нового рода невозможно, из-за бесплодия отпрыска. Аграфки вынашивают плод только от представителей сильной стати своей расы и очень редко - два три зачатия за тысячелетнюю жизнь. У дварфов, правда, получаются нормальные дети с людьми, такие случаи хоть и нечасты, но встречаются, подтверждая наибольшую схожесть этих народов. С минматарами ситуация подобна оркам, а сполоты - попросту отказались участвовать в экспериментах и исследованиях.
        Но все женщины перечисленных рас могут рожать нормальных наследников от метаморфа, при этом дети внешне унаследуют черты народа матери, но внутренне будут иметь частицу крови и некоторые способности отца. Причем качества для каждого ребенка индивидуальны, и заранее их не определить и не спланировать. Женщины-метаморфы обладают теми же свойствами, что и мужчины нашей расы, и тоже одаривают рожденных ними детей качествами своей крови, правда, в меньшей мере, чем обратная пара. Одним словом, совместимость перевертышей и уникальность их чад, в общем-то, и определила последующее отношение к моей расе некоторых соседей, при этом мужчины, как правило, занимали кардинально негативную позицию, а женщины, даже из числа аграфок - наоборот, были не прочь родить одаренного ребенка. Возможно, такое отношение заложено на генном уровне самой природой, заставляя хранительниц очага отдавать приоритет наиболее выгодному и жизнеспособному для потомства варианту.


        Отец с дочкой скандалили еще около получаса, а затем Лана с обидой на лице в сопровождении спасителя покинула апартаменты Патриарха, направляясь к своему номеру.
        Я еще задержался в покоях Гмили, планируя согласовать дальнейшие действия относительно тел с яхты и самой шхуны, когда получил сообщение диспетчера о запросе согласования разгонной траектории для прыжка кораблей капитана Ворна, для того, чтобы покинуть нашу систему. Задерживать гостей у нас не было причин, поэтому вахтенный, уведомив меня, ответил разрешением.
        - Я не могу ничего понять, Тэв, - растеряно заявил Патриарх дварфов, - как она могла предпочесть общество отца этому человеку, пусть даже имея долг жизни перед ним. Неужели все дети столь неблагодарны к своим родителям. И зачем вообще оформлять отношения? Нет бы, погостить некоторое время у нас на планете, присмотреться друг к другу, встретиться с родственниками капитана Тиго, а там уже все само собой станет на свои места.
        - Судя по вашей реакции, Лана боится, что суженый может не дожить до добровольного согласия ее отца, уважаемый Патриарх. Поэтому и форсирует события, отрезая путь к отступлению процессом оформления брака - выпалил я первые попавшиеся на ум мысли, но красноречивый взгляд дварфа подтвердил стопроцентное попадание.
        - Ваша правда, барон! - вынужденно согласился правитель. - Этот человек мне сразу не понравился, чувствуется в нем какое-то второе дно, как и в вас, кстати. Но на руку дочери претендует он, а не вы, - поспешил добавить дварф, очевидно пожалев о некоторых откровениях со мной. - Да, и спасибо вам за спасенных воинов на яхте, Тэв. Я готов подтвердить наши партнерские отношения и скидку в ценах на мифрил, но у меня опять просьба к вам, и поверьте, оплата будет не менее щедрой, не говоря уже о дружбе между нами. Необходимо как можно скорее собрать хоть какую-то информацию об этом женихе, может быть темные пятна в его биографии заставят мою любимую дочь умерить свой пыл и прислушаться к голосу разума. Я бы мог подключить и свою разведку, но не хочется освещать перед дварфами ситуацию вокруг Ланы и ее выбора, по крайней мере, в ближайшее время.
        - Сделаю все, что в моих силах, Гмили, - ответил я и отправился к себе, хотя после услышанных подозрений в свой адрес со стороны собеседника особого желания продолжать копаться в чужих судьбах не хотелось.
        Однако добраться спокойно до апартаментов не судилось. Во время передвижения по станции меня, словно молния, осенила одна догадка, и я моментально мысленно связался с Даной, одновременно меняя маршрут платформы:
        - Я буду через десять минут в доке! Прошу срочно подготовить обе "Косатки" и пару фрегатов к боевому походу, все вопросы после старта, времени просто нет...


        ГЛАВА 21.
        Наша эскадра догнала группу капитана Ворна на следующий день, но на просьбу попасть на борт для повторного общения с дочерью Патриарха нам ответили отказом. Дварфка в категоричной форме передала сообщение, что не нуждается в нашей помощи и опеке, а любая попытка препятствовать их продвижению будет приравниваться к нападению и вмешательству во внутренние дела коротышек.
        - Кораблям - к бою! Командирам "Косаток" - открыть огонь главного калибра по двигателям и гиперприводу противника, задача следующая - помешать им покинуть сектор прыжком. Десантные команды - при захвате судна прошу учесть факт того, что на борту ценный заложник, - проорал я команды своим подчиненным.
        Бууум! Бууум! Бууум! Бууум! ... Бууум! Бууум! - командир, щит крейсера сбит, двигатели повреждены. Фрегаты связаны боем с нашими кораблями, мы готовы к абордажу.
        - Я иду с вами, это важно!!! - пришлось на ходу согласовать свои действия, облачаясь в ББС "Доспех".
        Через некоторое время штурмовой бот проломил бок крейсера, высаживая команду десанта во внутренние отсеки противника. Основной бой завязался у рубки, сковывая экипаж капитана Ворта, а я, в сопровождении "Скорпиона", ворвался в каюту девушки.
        - Еще раз здравствуйте, Лана, или как вас там на самом деле зовут?..


        ...Кара готовилась к возможно последнему бою в своей жизни. Но, как ни странно, эмоции покинули ее душу, а внутренние железы выделили достаточное количество адреналина. Из всех присутствующих она, пожалуй, была самым сильным бойцом. Дварфы не пожалели времени и денег, вложенных в импланты для подготовки смертоносного воина, который только с виду казался привлекательной девушкой. Жаль, что грамотно спланированная операция сорвалась из-за случайности, но противник еще умоется кровью и не сможет обрадоваться победе - жертве суждено умереть. За несколько секунд перед боем, когда канонада ворвавшихся на борт десантников приближалась в ее сторону, Кара успела подумать, как глупо умирать за чужих людей, и с сожалением констатировать, что так и не достигла поставленной цели в жизни. С самого детства девушка мечтала найти свое место, быть полезной окружающему обществу, чувствовать себя, как в родной семье. И поначалу так и было, Кара училась, тренировалась и верила в, так сказать, светлое будущее, но сейчас пришло окончательное понимание того, что ее используют, как хорошо отлаженный инструмент, не больше.
Накатило мимолетное сожаление, что не догадалась сойти с дистанции раньше, ведь вполне было по силам угнать один из фрегатов, правда удалось бы всего лишь выскользнуть из этой операции, а уйти от дварфов навсегда - все равно не судьба, слишком короткий поводок в руках у кукловода. Но об этом она станет думать потом, сейчас только бой и наслаждение от танца смерти. Однако то, что Кара увидела в первые же секунды появления странной пары - человек и робот - ввергло ее в ступор.
        Женщина не сводила взгляда со "Скорпиона", стоящего впереди меня, буквально онемев в страхе от увиденной картины, очевидно, она хорошо знала его характеристики, имея доступ к старинным хроникам. Спустя некоторую паузу ноги девушки подкосились, и она опустилась на колени, склоняя голову и признавая право победителя на ее отсечение.
        - Где Лана? - повторно обратился я к телу, опустившейся передо мной подмены.
        - Там, - указала дама на дверь, ведущую в душевую, в то же время, меняя свое обличье на человеческое, ибо дальше разыгрывать комедию не было никакого смысла.
        В помещении послышался возглас и я, со всей, присущей модифицированному телу, скоростью рванул в указанном направлении, а оставленную особу уже пленили мои люди.
        В душевой я увидел совсем безрадостную картину - на полу лежала Лана, вся в крови, а над ее трупом возвышался фанатично улыбающийся дварф с клинком в руке. Бой между нами длился несколько секунд, я не стал его затягивать, поэтому принял удар противника вскользь на защитный доспех и на встречном движении воткнул ему длинный десантный нож в глаз.
        - В медкапсулу ее, срочно!!! - заорал я не своим голосом, но мой боец, быстро оценив характер увечий, попытался возразить.
        - Не успеем, командир. Несколько колотых ран и очень большая кровопотеря, она уже отходит.
        Я взял миниатюрную девушку на руки и буквально понесся в медицинский отсек захваченного корабля. О том, чтобы попасть на борт своего крейсера, где оборудование, скорее всего, на порядок лучше - и речи быть не могло. Еще через пару-тройку минут наши руки связали трубки капельниц, соединяя обе кровеносные системы через медкапсулу в одну. Такой способ спасения я почерпнул ранее еще с боевых медицинских баз Древних. Именно благодаря способностям регенерации крови метаморфа и поддерживающего раствора капсулы раны Ланы стали закрываться буквально на глазах, а щеки приобретать живой оттенок. Мои клетки перерабатывали поврежденные частицы пациентки, возмещая общую кровопотерю и пополняя объем алой жидкости в ее теле. Через час такого переливания жизни девушки уже ничего не угрожало, и я, оставив ее в медкапсуле, слегка пошатываясь, направился к своим людям.
        - Знакомься, Тэв, твою пленницу зовут Кара и она одна из нас, - произнесла Дана, сидящая напротив ложной Ланы. Женщина уже не испытывала животного страха при виде "Скорпиона", но ее вид указывал на полную отрешенность и безразличность к дальнейшей судьбе. Я не знаю ее настоящего облика, но сейчас перед нами сидела девушка лет двадцати пяти, модельной внешности, со светлой кожей и пшеничного цвета волосами, контрастируя с моей подругой, словно "инь и янь".
        История Кары имела характерную черту для судьбы многих метаморфов. Еще в девятилетнем возрасте мать отдала ее на воспитание дварфу по имени Дарв Кровт, главе тайной службы клана Кузнецов и родному брату Патриарха Гмили по прозвищу "Железный Молот". Мать девочки скрывалась от аграфов, которые ее в конце концов уничтожили, и вынужденно доверилась одному из членов правящей элиты коротышек. Дарв принял малышку и отдал ее на воспитание своим доверенным подчиненным в тайной службе. Уже к тридцати годам женщина поучаствовала в нескольких торговых войнах клана, подменяя собой дварфов, уничтожила двенадцать агентов противника, и могла гордиться достатком в девять миллионов кредитов. Но последнее задание заставило ее задуматься о побеге. Кара должна была поучаствовать в похищении дочери самого Патриарха - Ланы. На вопрос о причинах такой комбинации, шеф ответил лишь тем, что его брат предал интересы народа и иного выхода, кроме как шантаж заложником, уже нет. После смены власти дочь с отцом смогут уединиться в одном из отдаленных поселений и доживать свои дни.
        Сама операция предусматривала следующее - Кара под видом двоюродной сестры и лучшей подруги Ланы по имени Дела, дочери своего шефа, подбила девушек отправиться на аукционы Вольных Баронств, где можно в свободной продаже купить артефакты Древних. Слабость молодой дварфки в отношении реликвий предков общеизвестна, дочь Патриарха хранит у себя несколько десятков поделок старины, которые легче всего купить на открытых площадках. Выбор пал на баронства, а нашумевшая история по захвату станции "Дран" гарантировала относительную безопасность маршрута, ведь пиратов только недавно выбили из этих секторов. Все шло по задуманному плану - разведчица организовала внутренний взрыв на корабле, для чего ей пришлось соблазнить охранявшего отсек реактора дружинника, а перед диверсией подмешала снотворное в общую пищу. Чтобы изъять тела с яхты, к ней в помощь подошли пираты, нанятые Дарвом с секторов Агарской империи. Они справились с задачей, правда пришлось некоторым с помощью кулаков вправить мозги, когда вопрос зашел о желании продать трофеи и рабов. После применения силы уже никто из мужчин не оспаривал ее
главенство, поэтому охранников из дружинников дварфов по указке разведчицы бросили умирать, инсценировав смерть из-за повреждения судна от столкновения с астероидом. Позже Кара опознала в одном из членов экипажа штатного палача своего шефа и узнала от капитана пиратов, что вопреки заверениям ее покровителя, для Ланы уготовили жуткую судьбу - рабство и бордель в Агарской империи без права выкупа и возможности возврата домой. Поначалу она не поверила смене курса, но видеописьмо для ее личного просмотра поставило разведчицу в жесткие рамки приказа. В дополнение к действующему плану глава тайной службы дварфов потребовал под видом гостей осуществить посещение станции "Джокер", что по задумке организаторов должно бросить тень на барона - владельца этой системы. Такой сценарий дает дополнительные гарантии потери следа при поиске похищенной и выигрыш во времени от преследователей. Но Патриарх поступил нестандартно, он не стал задействовать свои силы, упрашивая совет баронов разрешить присутствие в секторах поиска эскадры дварфов, а напрямую обратился за помощью к Тэву Динаро. Это событие помешало похитителям
свободно и незаметно уйти со станции, а неожиданная встреча с "отцом" прямо на "Джокере" заставила разыграть спектакль с влюбленностью и будущим мужем. Кара понимала, что после такой операции возможна ликвидация всех участников, но еще надеялась на лучшее, ведь она полезна и преданна Дарву с детства, плюс ко всему, легко меняет свою настоящую внешность на указанную начальством. Шеф имел полный контроль над своим агентом, ведь в тело женщины вживили имплант-мину, которая в любой момент может уничтожить подопечную по сигналу кукловода. Призыв к отражению абордажа для Кары стал полной неожиданностью, она не понимала, почему командир преследователей решился на атаку, даже если их игра раскрыта - он не может не догадываться, что на борту настоящая Лана, а значит, ее жизнь осознанно подвергается опасности. Будь на месте барона сама разведчица - обязательно потребовала предъявить пленницу и только потом начала бы переговоры об освобождении заложницы. Но бой - есть бой, и ей в очередной раз придется доказать присутствующим и нападающим, кто один из сильнейших бойцов на корабле. Мелькнула даже мысль вызвать
Динаро на поединок, при встрече она успела оценить его подтянутую фигуру, указывающую на военное прошлое. Наблюдатель от хозяина, грубый палач из дварфов, приказал ей задержать нападающих, а сам направился в комнату к пленной Лане, и разведчица поняла, что терпеть унижения девочке осталось недолго, но у каждого своя судьба. Кара готовилась встретить любого десантника и штурмовая броня ей была не помеха, но появление робота Древних, одновременно с силуэтом барона, полностью подкосило ее, управлять этим монстром мог только носитель крови предтеч, а против такого дуэта даже она бессильна...
        - Как ты догадался о подмене, Тэв? - спросила Дана, после того как пленницу увели наши бойцы.
        - Когда привез их со спасителем на разговор с отцом - я подал руку даме, чтобы помочь выбраться с платформы, и тогда невольно ощутил ее вес. Чуть позже пришла догадка, что девушка миниатюрка дварф, имеющая рост полтора метра, не может весить под сто килограмм, а значит это кто-то из наших. Сыграть поведение юной барышни проще еще одной девчонке, особенно при встрече с близкими людьми, отсюда вывод - под маской актера, скорее всего девушка-метаморф или, в крайнем случае, подросток. Кроме того, мне показалось странным желание гостей столь срочно покинуть станцию "Джокер", как будто они убегают от кого-то или опасаются быть раскрытыми, что неизбежно случилось бы при длительном общении близких родственников.
        - Что с Ланой? У нас есть шансы довезти ее живой или придется объясняться с Патриархом относительно того, что мы поспешили с операцией по захвату, даже не попробовав использовать вариант переговоров и не потребовав предъявить жертву? - задала очередной вопрос Дана, невольно указывая на мои стремительные, но с точки зрения политики опрометчивые действия.
        Такой вариант даже не приходил мне в голову, наверное, подсознательно я отмел его, как полностью несостоятельный.
        - Ее жизни уже ничего не угрожает, правда пришлось принять в нашу семью одну юную дварфку, - вынужденно улыбнулся я подруге, ожидая осуждающую реакцию с ее стороны.
        - Ты что через постель вернул ее к жизни? Не знала о таком способе терапии... - искренне удивилась женщина-пантера.
        - Кто о чем, а ты все об интиме, подруга. Нет, мне пришлось пойти на прямое переливание крови, а, как ты помнишь, частицы нашей плоти меняют структуру клеток и состояние любого пациента уже безвозвратно.
        - Поздравляю с сестрой, барон! Пожалуй, столь неординарное событие надо будет отметить, как-то по-особому, - лукаво усмехнулась моя любимая бестия, поспешив к выходу.


        Через несколько часов оздоровительного сна в медкапсуле Лана пришла в себя. По ощущениям она чувствовала себя вполне здоровой, и ничто не напоминало ужасов последних мгновений ее жизни. Даже подумалось, а не кошмар ли ей приснился, но обстановка чужого корабля указывала на то, что все произошедшее - явь и это еще далеко не конец. На пороге появился мужчина, а она вдруг услышала у себя в голове его приветствие: "Здравствуй, младшая сестренка! Как ты себя чувствуешь, вернувшись в мир живых?". Лана всегда имела способности ментооператора, но они были чуть ниже среднего ранга, а чтобы читать мысли посторонних и внушать свои - требовался уровень силы не меньше седьмого, с ее четвертым это было просто нереально. И тут она слышит беззвучное обращение в голове. Как такое возможно, и почему сестренка?
        - Кто вы, и что от меня хотите? - спросила Лана вслух, внутренне готовясь к худшему.
        - Я один из правителей Вольных Баронств, Тэв Динаро, волей случая оказавшийся на вашем пути, Лана Кровт. А намерения мои просты - хочу вернуть вас отцу, - ответил я девушке. - Вы помните, что произошло на яхте и на судне у пиратов?
        - Я никогда не забуду предательство своей родственницы, издевательство палача в плену, и страшную боль перед смертью, испытанную от руки посланника своего дяди...
        - Все верно, только вашу подругу Делу на самом деле подменила женщина метаморф, а когда мы попытались досмотреть этот корабль - вас решили убить. Мне пришлось вмешаться и поделится своей кровью перевертыша, чтобы спасти вашу жизнь, Лана. Это я говорю для того, чтобы в будущем вы не боялись некоторых изменений в своем организме, и не питали ненависти к представительнице моего народа, которую ее руководители вынудили так поступить в отношении вас. Нет, полноценным метаморфом вы не станете, процессы оборачивания берут начало из мозговых клеток, но моя кровь усилит организм в целом и может придать рост какой-то из ваших индивидуальных способностей. Проверьте, кто знает, возможно, уже вырос ваш уровень ментальной активности или появился новый дар. О произошедшем инциденте мы можем не сообщать никому, для меня хранить эту тайну привычно, а вы сами определяйте свою судьбу, но скажу, что после кровосмешения, по обычаям моего народа, я приобрел младшую сестру.
        - Разрешите вопрос, Тэв? - после моего кивка Лана продолжила. - Какой у вас уровень ментоактивности? Не подумайте ничего плохого, но я услышала ваше приветствие у себя в голове, - с наивным выражением лица обратилась дварфка.
        Я улыбнулся, задавать вопрос об уровне ментоактивности в обществе Содружества было непринято, как если бы спросить размер полового органа. Но девчонку явно беспокоит то, что она услышала мое мысленное обращение, поэтому мне не составило труда прояснить ее домыслы.
        - Я не знаю своего ранга, никогда не измерял его, но думаю, он достаточно высокий. А слышите вы меня по причине того, что произошел обмен кровью двух ментооператоров, один из которых метаморф, - окончание фразы опять последовало беззвучно, чтобы девушка еще раз задумалась о переменах в себе.
        - Это невероятно..., так что вы упоминали о встрече с отцом? - чуть смутившись, спросила меня мысленно Лана, постепенно привыкая к такому виду коммуникации.
        - Как я и говорил, сейчас направляемся ко мне на станцию "Джокер", по глазам вижу, что слышали о таковой. Надеюсь, Патриарх еще гостит у нас, - я поднялся со стула и подал даме руку, приглашая отправиться на встречу с родственником. Ее вес для меня уже не был секретом, при перемещении тела в медкапсулу и последующих показаний приборов я имел возможность убедиться, что передо мною не очередная подмена или жертва драматической постановки.
        На станции "Джокер" нас ждал, весь на нервах, отец Ланы.
        - Добрый день, Патриарх! Возвращаю лично вам в руки любимую дочь, - сказал я и отошел в сторону, пропуская девушку к дверям в апартаменты.
        После объятий Гмили потребовал объяснений, потом все записи с ИскИнов пиратов и моих кораблей, а после их просмотра - еще и отметки медкапсулы о ходе лечения и состоянии Ланы до процедуры и после. Обдумывая события, происшедшие вокруг своей дочери, дварф выглядел чернее тучи. Еще бы, предательство родственника, уготованная ужасная судьба для ребенка, и помощь, полученная от фактически незнакомых людей - все это навалилось на правителя одновременно, заставляя основательно подумать о дальнейших шагах.
        - Вы отдадите мне эту Кару, барон? - решил надавить на меня дварф, рассчитывая использовать козырь против своего брата интригана.
        - Нет, Гмили! Ее уже достаточно "поимели" ваши сородичи. Кара наша по крови и по праву трофея, надеюсь, вы не станете оспаривать древние устои. Но могу попросить пленницу ответить на ваши вопросы, и поверьте, девушка не станет упираться, - я был твердо убежден в своем решении не отдавать на растерзание соплеменницу, понимая, что она всего лишь жертва обстоятельств и нечистых на руку дельцов, а после мести ничего другого ей не предложат.
        Патриарх не удивился моему откровению, зная о принадлежности к расе метаморфов, что говорит в пользу его достаточной информированности в отношении своих даже непрямых партнеров.
        В моем присутствии, а также при Дане и дочери, на чем настояла сама Лана, Гмили буквально допрашивал плененную Кару, которая поникла духом, очевидно не рассчитывая остаться в живых после всех уточнений по делу. Но видно самой разведчице ее роль в этом похищении была неприятна, потому что она без утайки выложила всю информацию о планах брата Патриарха, и при этом не просила к себе снисхождения, не вымаливала жизнь, полностью смирившись с уготованной участью.
        Оставшись вдвоем, после того как женщины и арестантка покинули помещение, Гмили долго думал, что-то прикидывал и наконец, обратился с очередной просьбой:
        - Я уже перед вами и так в неоплатном долгу, Тэв, но вынужден просить еще об одной услуге. Мой брат решил ударить в самое слабое место - дочь. Обстоятельства требуют от меня решительных и неприятных действий, поэтому прошу вас пока спрятать Лану у себя. Сей шаг позволит мне "продолжить поиски своего ребенка" и незаметно подготовиться к аресту зачинщиков и исполнителей этой грязной истории. Все расходы по содержанию дочери я оплачу мифрилом или иным товаром, представляющим для вас интерес.
        - Я не против гостьи. Пусть остается у нас столько, сколько будет нужно. А вы решайте свои дела, Гмили, - последующие шаги Патриарха мы с Умником уже просчитали, поэтому не стали отказываться от повода увеличить его, так сказать, "долг" перед нами, рассчитывая на крепкую дружбу и бесперебойные поставки металла в будущем.
        - У вас есть гиперсвязь с соседними державами Содружества, Тэв? - задал очередной вопрос дварф. - Я бы хотел периодически общаться с дочерью.
        - Да, Патриарх! Через три дня у нас будет гиперпередатчик с камнем в сто карат, - ответил я Гмили.
        - Я передам вам кристалл, втрое крупнее, барон, из своих личных запасов. Такая связь будет понадежней и гарантировано дотянется к нашим владениям.
        От подобных, можно сказать, царских подарков, не отказываются, и я не стал тому исключением. После окончания этого разговора мы разошлись каждый по своим делам, а дома меня встретила подруга, выражая намеренья серьезно поговорить.
        - Что ты планируешь делать с Карой, Тэв? - задала свой вопрос Дана, когда мое внимание полностью переключилось на нее.
        - Хочу для начала убрать мину, а затем привести к вассальной присяге и, ... отпустить, - ответил я ей, наблюдая во время паузы за зрачками подруги, которую мой план, судя по всему, полностью удовлетворил. - Насильно работать с нами заставлять не хочу, да и Каре будет полезно разобраться в собственных чувствах, дистанцируясь от всех. Но лезть к дварфам с местью я ей не дам, пусть сами разбираются в своей клоаке. Вассальная клятва не позволит девушке с подготовкой диверсанта навредить нам или кому-то из команды, а приказ оградит от связей с коротышками.
        Извлечь взрывное устройство из головы Кары получилось не сразу, оказывается, подобная мина ставится в расчете на то, что если к человеку в память полезет ментооператор, добровольно или под пытками - то вместо добычи информации, как собственно и самого устройства, произойдет взрыв. Аналогичное явление произойдет и при механическом повреждении оболочки заряда. Мы долго обдумывали эту проблему с нашими медиками, и, в конце концов, пришли к рискованному решению. Врач вводит пациента в состояние клинической смерти путем остановки сердца, мина также на время прекращает работу - ведь носитель мертв и ее никто не подпитывает. Затем следует удаление участка мозга с взрывчатым имплантом лазерным лучом реаниматора, как если бы уничтожалась опухоль, и, в конечном итоге - запуск организма и реабилитация. Кара дала согласие на операцию, еще не понимая, что ее ждет дальше в жизни, таким образом, вверяя свою судьбу в руки новых хозяев, так как смерть от кукловода дварфов - уже пройденный этап и далеко не лучший выбор.
        Операция прошла успешно, в ходе которой медики сделали полные тесты и выдали нам ее показатели ФИП: возраст - 30 полных лет, рост - 173 см, вес - 95 кг, цвет кожи белый, с легким загаром, волосы светлые, ближе к пшеничному оттенку, глаза - светло-зеленые. Уровень интеллекта - 294, с учетом прироста 25% от нейросети, память 142, включая имплант на 30 единиц. Еще дварфы, кроме мины в голове, постарались обеспечить мозг и тело своего агента дополнительными девайсами, увеличивая показатель мышечной силы и прочности костей в два раза, уровень реакции - вчетверо, и возведя мощную ментальную защиту.
        Через пару дней пациентка пришла в себя, и мы с Даной зашли побеседовать к ней, так сказать "по душам".
        - Кара, нам бы хотелось понимать, как ты хочешь прожить свою жизнь? Чего достичь, приобрести? - спросил я, у присевшей напротив нас девушки. - Пойми, это не праздное любопытство, и от твоего ответа будут зависеть наши дальнейшие взаимоотношения.
        Когда эти двое вошли к ней в комнату, женщина подумала, что вот он, момент истины - сейчас перед ней поставят условие, на основании которого она будет существовать дальше, а в случае неповиновения - подтвердят догадки, что в голове другой имплант, с переподчинением очередному кукловоду. То, что перед ней сильные метаморфы, ни сколько не тешило ее самосознание. От соплеменников Кара тоже не ждала ничего хорошего, обычно существа их расы вели подневольную жизнь послушных марионеток, не имея возможности противостоять системе той или иной империи. Попытку вырваться силой тоже посчитала несостоятельной, а раз ее не убили после допросов - значит, еще что-то потребуют, поэтому осталось лишь услышать условия и обдумывать план побега в будущем. В первые минуты плена Кара не очень хотела бороться за жизнь, но прошло некоторое время - и пламя снова стало разгораться в груди, заставляя надеяться и стремиться к лучшему. Однако пока девушка интуитивно чувствовала, что стоит принять чужие условия игры и по возможности не врать на новом этапе разговора, потому как диалог еще ни к чему не обязывает и дает отсрочку
сориентироваться самой.
        - Мои желания, возможно, покажутся вам банальными, но я - как все, хочу быть независимой, иметь детей и не опасаться об их завтрашнем дне. Не против законно зарабатывать деньги и вкладывать их в себя и потомков. В то же время, я прекрасно понимаю, что представляю собой подготовленный инструмент для шпионажа, убийства и всего с этим связанного. Сама бы на вашем месте именно такую роль для меня и уготовила, поэтому и от вас другого не жду, - фактически выказывая свое согласие работать в прежнем стиле, Кара проводила своеобразный тест сидящим напротив визави, отслеживая реакцию на высказанное заявление, кроме того в дальнейшем выбранный путь увеличивал шансы вырваться. Даже мина в голове уже не являлась для нее сдерживающим фактором, минувшая операция показала, как можно избавиться от подобного поводка.
        Но бурного обсуждения или согласия не последовало, диалог продолжился в прежнем русле.
        - А если на секунду представить, что ты свободна в выборе действий и передвижении, чем бы ты хотела заняться? - спросила Дана, внимательно поглядывая на собеседницу.
        Кара, что называется "зависла", или сымитировала такое состояние минут на пять, возможно, из-за того, что самостоятельно выбирать свой путь ей в жизни еще не приходилось, а наши вопросы и поведение шли в разрез с логикой диверсантки.
        - Может быть, стала торговкой, или простым пилотом, я ведь неплохо управляю кораблем. Но для начала постаралась бы оторваться где-нибудь на планете-курорте, если конечно мне оставят хотя бы часть из заработанных средств, - все же выдала версию девушка, лишь частично приоткрывая свои ближайшие планы.
        - Мы понимаем, что перед тобой никогда никто выбора не ставил, и приходилось делать то, что прикажут. Также берем во внимание тот факт, что ты сильный метаморф, способный оборачиваться практически в любую форму и, вдобавок ко всему, имеешь высокие показатели интеллекта и физики тела. Поэтому и хотим, чтобы ты все же разобралась в себе относительно будущего, - продолжила вести свою линию Дана, как бы поясняя наши мотивы, но в то же время, не давая четкого посыла пленнице и накаляя эмоции.
        Если бы девушка сорвалась на крик или чего хуже - попыталась вырваться с применением силы, мы бы однозначно уничтожили ее, как очень сильного противника, не позволяя когда-нибудь пересекаться нашим дорогам и ставить под угрозу иных членов общества. Но женщина контролировала эмоции и не спешила делать резких телодвижений, поэтому я перешел к следующему этапу, как бы, подводя ее к окончательному выбору.
        - А пока дело с выбранной ролью отодвигается на неопределенный срок - решим обязательное в нашей ситуации действие - лови себе на нейросеть файл с вассальной присягой. Как уяснишь его текст - кивни, и начнем, - я не стал уговаривать Кару или миндальничать по поводу своего последующего поступка, пока девушка ничего другого не ожидала от нас, а строить догадки - неблагодарное дело.
        Капнув несколько частиц своей крови в бокал с вином, и, под звучащую из уст Кары присягу, она все-таки решилась покориться, я дал ей выпить содержимое, а дальше, на удивление в огромных глазах и приоткрытом рте девушки, как в анимационном кино, произнес ответный зарок хранить честь, достоинство и здоровье своего подданного.
        - С клятвой мы разобрались, поэтому можем спокойно отпустить тебя на все четыре стороны. Но я дал слово Гмили, что ты не полезешь во внутренние дела дварфов, иначе тебя ждет смерть, а меня обвинят во лжи. И, само собой разумеется, как вассалу тебе запрещено наносить вред своему народу - метаморфам, если не будет агрессии со стороны кого-либо из нас.
        Девушка сидела напротив и не знала, что сказать. Так прошло несколько минут, мы отчетливо видели бурю эмоций, едва сдерживаемую бывшей пленницей, и не мешали ей разобраться во внутренних ощущениях.
        Данного посыла от своего нового опекуна Кара не ожидала. Во время клятвы в ее голове промелькнули разные картины, от сексуальных домогательств до привычных диверсионных акций, ответ на которые выливался в месть. Но услышанные слова о поручительстве и обязательствах действительно в ее жизни звучали впервые, на миг заставив усомниться в реальности происходящего, поэтому бывшая разведчица решилась на взаимный жест.
        - Я хотела бы перед уходом сообщить нечто важное для вас. Дело в том, что в этой грязной истории с дварфами замешан еще один барон, который ненавидит лично вас, Тэв Динаро. Именно он выступал инициатором того, чтобы местом похищения стали его сектора, и попросил включить в план действия, бросающие тень на вашу систему. Как вы уже догадались - это хозяин станции "Лига", который носит имя Одей Катти. Я не знаю всей подоплеки его отношений с вами, но один раз мельком слышала, как он печалился перед моим боссом о том, что станция "Дран" выскользнула из его рук, попав мягко говоря, не по назначению.
        - Мы знаем, Кара, что упомянутый барон имел связи с некоторыми лидерами пиратов, да и по статистике его личные активы практически не страдали от набегов и грабежей, даже в граничащих с бандитами секторах. Более того, часть своего состояния он сколотил на участии в выкупах пленных, как посредник перед родственниками и захватчиками. Но информация еще из одного источника тоже важна, спасибо за откровенность.
        Девушка уже почти дошла до двери, несмело передвигая ноги и ожидая подвоха, когда я все же решился озвучить ей следующее, понимая, что возможно мы видимся в последний раз:
        - Кара! - женщина вздрогнула и остановилась. - Мы собираем всех носителей крови метаморфов вокруг себя с целью построения общего защищенного дома. Если у тебя возникнет желание присоединиться на правах полноценного члена команды - ты знаешь, где нас найти.
        "Неужели это не розыгрыш, - думала Кара". При последней реплике Динаро, когда она была уже возле выхода из комнаты, он окликнул ее, и в голове сразу же мелькнула мысль: "Как бы все не казалось хорошо внешне, сейчас обязательно вернут и заставят делать то, что ей самой бы и в голову не пришло". А все из-за профессиональной привычки разведчика - во всем видеть подвох или второе дно. Но за порогом никого не оказалось, а через два часа станция "Джокер" уже виднелась в головизор проектора кубрика грузопассажирского корабля, ее действительно отпустили. Кара покидала сектор в смущенных чувствах и решила для себя еще как-нибудь наведаться сюда, возможно в другом обличии...


        Когда бывшая пленница ушла, мы продолжили обсуждать ситуацию о скрытой ненависти к нам со стороны соседа:
        - Дана, что нам известно о нем, и каких гадостей стоит ожидать от этого человека?
        - Барон Одей Катти довольно богат, имеет в собственности кроме станции "Лига" планету Локс, которая поставляет продукты в близлежащие вокруг двадцать секторов. Возможно, и пиратам делались скрытые продажи, хотя, думаю, не напрямую, а через контрабандистов, или сливалась информация о маршруте каравана для перехвата груза в пути под видом грабежа. Если смотреть территориально - база противника находится практически на пересечении путей между нашей станцией и одной из систем Динера Вокса. Мы сейчас завязываемся в поставках отцу Праны роботов, а обратно ждем ИскИны для дронов, поэтому будет совсем нелишним со стороны корпорации подстраховаться от перехватов товара по пути к "Джокеру", или вести караваны по обходному маршруту, который, как ты понимаешь, на несколько дней длиннее. Собственный флот барона Катти для войны с нами недостаточен - порядка пятнадцати боевых кораблей и вдвое больше торговых, но закрыть глаза на действия пиратов или наемников в отношении соседей, заранее оплатив их участие, он вполне сможет. А в случае претензий заявит, что не успевает контролировать все свое пространство или
укажет на то, что и сам подвергается нападениям. Относительно планеты Локс, находящейся в его собственности, скажу, что на ней два материка, площадью семь и пять миллионов квадратных километров, гравитация 0,9 базовой в классификации Содружества. Благодаря океанам климат мягкий, поэтому позволяет собирать два урожая в год и заготавливать морепродукты. Больший материк весь отдан под сельхозугодия, меньший - разрабатывается, как курортная зона - есть несколько отелей, пляжей и даже горная база для отдыха и охоты. В общем, лакомый кусочек для любой корпорации. Но отобрать силой его будет сложно, не исключено вмешательство тайных покровителей и партнеров. Другое дело - если Катти сам полезет в драку, тогда и заступникам вмешиваться станет, по меньшей мере, не с руки. Сейчас на планете около пятидесяти тысяч колонистов, а на космической базе "Лига" проживает пятнадцать постоянно, десять - временно. Станция является большим торгово-развлекательным центром, связывая поставки Агарской империи с территориями аграфов и дварфов.
        - А что насчет личностных качеств, возможных связей? - пока никаких зацепок к началу провокаций или войны я не услышал, и кроме отличительной черты оппонента преумножать капитал и вести скрытый образ жизни для себя ничего не отметил.
        - На вид физически несильно развит, но это может быть обманчивым суждением. Одей очень умен и хитер, а еще азартен и патологически жаден. Все это, вместе с властью, делает барона опасным, хоть и не самым сильным среди правителей противником, который продумывает все шаги подробно, загоняя жертву в сети. И если его планы рушатся - буквально всеми фибрами своей души он ненавидит обидчика. Детей и пары официально не имеет, так как считает подобные связи уязвимостью и слабостью. Касательно его деловых связей - что-то сложно сказать, поскольку он ведет дела, как правило, скрытно, но доподлинно известны контакты и с дварфами, и с аграфами, и с обеими империями людей.
        Некоторое время потрудив свою голову, я не придумал ничего лучшего, кроме проведения постоянной разведки и желательно на территории противника.
        - Понимаю, что профессионалов не хватает, и, пожалуй, оных никогда не будет достаточно, но все же, давай отправим к соседу на станцию кого-нибудь из агентов или, на худой конец, диверсантов. Нужно больше узнать о его постоянных контактах и покровителях, если таковые есть. Кроме того, не помешает владеть оперативной обстановкой в его секторах, за счет присутствия хотя бы в пограничных зонах парочки наших патрульных крейсеров.
        Мы еще некоторое время обсуждали детали и состав исполнителей, а потом нагрузили работой свой штаб, куда отправилась Дана, а я, сославшись на надуманную занятость, слинял к инженерам, справедливо полагая, что в вопросах разведки разберутся и без моего участия.


        ГЛАВА 22.
        Вся эта история с дварфами не позволила нам наблюдать первый турнир абордажных команд во время проведения самих состязаний, поэтому мы смотрели игры уже в записи, выхватывая самые интересные моменты и реплики соревнующихся воинов.
        ... Поставь заградительный огонь слева... С правой стороны навал, роботов в ту сторону, а то нас порвут к... У группы мало времени, мы не успеваем выйти на позицию, твою... Держи по центру двоих, не дай им пройти коридор, иначе по нам ударят с двух сторон...Подрывай растяжки, это задержит первую тройку и даст нам время разобраться со второй... Переведи огонь спарки в левый сектор, мне не удержать напор этих монстров, чтоб их...Эти железяки просто зверски быстры, надо и себе заиметь таких, чтоб тебя... Бездна, нас уделали какие-то бабы, все Содружество будет смеяться над нами. Успокойся, командир, эти женщины посильнее любого мужика, а плюс еще и роботы-насекомые, у нас заранее не было шансов...
        Состав участников состоял из двадцати бойцов и пяти роботов от каждой группы, всего соревновалось восемь команд. Последняя из них присоединилась к турниру буквально за три дня до боев. Крики, ругань и зрелище реальных поединков с имитационным оружием не оставило равнодушным ни воинов, ни мирных граждан.
        По жребию определялась пара, а также кто из соперников станет защищаться, а кому атаковать. Задача первых - удержать три условных позиции - рубку, реакторный отсек и ценный груз в трюме, вторых - напротив - осуществить отъем трофеев, нанося как можно меньше повреждений ценному имуществу.
        При захвате транспортника в реальных условиях происходили похожие, но все же, немного другие действия. В основном, если рассматривать неспециализированное судно или перевозчика пассажиров - грузовой корабль не имел трюма, как такового, представляя собой длинную "рыбу" с головой и хребтом, исполняя роль буксира. Двигатели размещались сверху и снизу, рубка в голове, реактор по центру, а с боков между ребрами конструкции пристыковывались ряды контейнеров стандартных размеров, в которых собственно и перевозился товар. Пираты, как правило, старались захватить все судно целиком, но если шел караван - то за время противостояния с кораблями охраны десантные команды прорывались к наполненным кубам через соединительные коридоры и обрывали стопорные крюки, позволяя грузу вываливаться в невесомость. После того, как торгаши убирались из системы, из-за астероида или соседнего сектора появлялся свой буксировщик, который собирал разбросанные подарки, в крайнем случае, контейнера приваривали к боевым судам. Именно поэтому трюмное помещение тоже попадало в список приоритетных при защите, реактор обороняли, чтобы не
дать перекрыть питание на двигатели, застопорив ход, а в рубке находилось все управление с ИскИном во главе.
        Двадцать человек и пять роботов делились на три отряда, обычно усиливаясь в условной голове и хвосте корабля, чтобы в случае контратаки зажать десант с двух сторон, а в центре сражались самые умелые бойцы в паре с роботами, держа круговую оборону вокруг источника питания. У атакующих другая тактика - создать перевес в каком-либо одном месте и, быстро выбив обороняющуюся группу, переходить к следующим целям, но стоит замешкаться - как защитники вычислят место прорыва и обложат враждебный десант со всех сторон, меняясь ролями.
        Да, поражение целей имитируется ИскИнами, ими же вносятся реальные краски в бою при ранении или убийстве бойца в ходе трансляции, а участники чувствуют всего лишь сорок процентов болевых ощущений, но и этого достаточно с головой. Учебные бои сами по себе - не новость, но показывать их всем мирным гражданам станции в виде шоу ранее никто не пробовал. Как оказалось, зря - эффект был словно разорвавшаяся бомба. Люди не отлипали от своих проекторов все четыре часа боев подряд, покупая трафик просмотра. Букмекеры принимали ставки на победителя в каждой паре, на количество условно выживших бойцов, и, конечно же, на первое место среди команд. Люди спускали, что называется пар в каютах, барах и даже прервавшись от секса в борделях.
        Отличие наших двух команд от гостей турнира состояло в том, что основной ударной силой были "Сколопендры", а люди работали лишь на подстраховке и в качестве добивающих. Фактически за счет скорости и мощи робот корпорации равнялся группе из двух людей и "Абордажника". Поэтому с началом первых же дуэлей сомнения в лидерах немедленно отпали. Размениваясь железными бойцами с противниками, наши воины спокойно добивали живую силу оппонента. Среди командиров наемников из других корпораций, завсегда бытовала обратная ситуация, проще было нанять очередных рекрутов из числа людей, чем потратиться на роботов, поэтому "Абордажники", в случае наличия таковых, выступали в качестве огневой поддержки или точки удержания позиции, редко атакуя без остальной команды. Что ж, показанные бои четко продемонстрировали, что наша тактика хоть и дороже по деньгам, но намного эффективнее по результату, не говоря уже о живой рекламе "Сколопендр".
        Осталось только определить первое место среди двух представителей от корпорации "Виктория". И женщины, не смотря на то, что они иной расы, таки обманули парней, в очередной раз подтверждая свое коварство и хитрость. Перед началом штурма, который по жребию выпал минматаркам, они приспособили на двух роботов скафандры, имитируя, таким образом, обычных бойцов, и прописали ИскИнам модель передвижения в вертикальном положении, только на четырех нижних опорах, столбиком. А так как ростом дамы были под два метра - разница издали и в суматохе боя не сразу стала заметна, поэтому, когда команда из трех девиц пошла на прорыв - их спокойно пропустили, рассчитывая на то, что задний заслон из пяти воинов подстрахует. Однако двое из прорвавшихся оказались замаскированными "Сколопендрами", которые естественно положили всех защитников и взяли рубку. Первая линия справилась с противником, зашедшим практически в лоб, и уже праздновала победу, но вернувшиеся назад роботы поставили точку в сражении в свою пользу.
        В общем, чем не апеллировали наши новички - по итогам боя в обеих командах не осталось ни одного живого бойца. Первое место отдали минматаркам, чья единственная "Сколопендра" осталась в строю, а оборонявшимся досталось почетное второе, они буквально на пару очков отстали от лидера. Конечно, некоторые люди, перебрав со спиртным в барах, во все горло доказывали, что на соревнование прибыли не самые крутые команды, потому как многие ветераны считают, что уже все и всем доказали в реальной жизни, но и новичками гостей никто не решался назвать. В общем, многим придется задуматься о подготовке воинов корпорации и о "Сколопендрах" в том числе. Светить перед всеми "Скорпионами" мы еще не решились, хотя и понимали, что надолго "кота в мешке" не утаишь.
        Финансовая выгода трансляции принесла около ста тысяч кредитов за разовый просмотр при ставке в десять кредитов, ведь в Содружестве все строилось на деньгах, даже передачи с головизора. Еще чуть более одного миллиона накопилось за продажу записи - стоило сие удовольствие по пятьсот кредитов за копию, и многие жители посчитали за норму пополнить свою фильмотеку, чтобы еще раз получить удовольствие, сидя дома в удобном кресле перед экраном. А довесок в три миллиона от налогов на ставках в букмекерских конторах не оставил равнодушными ни одного скептика этой затеи.
        К следующему раунду, который намечали через три недели, мы предполагали участие в играх более двадцати команд и финансовый результат не ниже пятидесяти миллионов кредитов. Причина столь стремительного прыжка имела название - гиперпередатчик, мы готовились пересылать свои трансляции на всю территорию баронств, с привлечением к букмекерским ставкам всего многомиллионного населения.
        Вместе с этим, согласно нашим подсчетам, производство "Сколопендр" выходило на пятьсот единиц в месяц, а после такой рекламы в реальных боевых действиях заказы должны посыпаться со всех сторон и обеспечить нас бесперебойной работой минимум на последующие полгода. Увеличить производственные мощности пока не получалось по причине нехватки людей, мы не могли позволить себе спешить в этом щекотливом вопросе, внимательно отбирая каждого кандидата в команду и дозировано приоткрывая завесу корпоративных тайн.
        За обдумыванием очередной задачи меня и застал вызов диспетчера:
        - Командир, в систему вошел боевой тяжелый крейсер орков. Они просят гостевой допуск и готовы принять команду досмотра. Утверждают, что прибыли с дипломатической миссией.
        - Действуем по протоколу, если все без эксцессов - то приглашай прибывших на первый уровень в гостиничный сектор "Д". На пятом у нас минматаре Борка, а конфликты нам дома ни к чему.
        Через несколько минут ко мне в комнату влетел изрядно выпивший по случаю победы в турнире соплеменниц и весь растревоженный вождь:
        - Брат, у нас на пороге зеленокожие! Да не кто-нибудь, а сама Ролла, младшая дочь Главы совета! Я узнал ее корабль, он разрисован с обоих бортов шаманскими символами. Хочу тебя предупредить, что хозяйка данного крейсера сильна, умна и красива - очень многие боятся ее похлеще отца, а разбивать сердца эта бестия умеет не хуже твоей Даны.
        - Чувствую, нас ожидает сложная и интересная встреча, - ответил я брату, обдумывая цель новых визитеров и выбор персоны парламентера...


        - Что привело к нам столь высоких гостей? - спросил я, как хозяин ровным тоном после всех церемоний знакомства.
        От нас на встрече были я, Дана и администратор станции Гасто Прид, от орков - Ролла ит Барроу, дочь Главы совета кланов и командир абордажников Даррела Корранду.
        Обе девы отличались высоким ростом, на пару сантиметров ниже меня, но если десантница выглядела как "бычок" и мало чем походила на женщину, явно указывая на мощные физические показатели тела, то ее командирша своей грациозностью напоминала "породистую кобылку". Ролла, думаю, по меркам любой из рас могла заслуженно считаться красавицей, а чуть широкие скулы отнюдь не портили ее, а наоборот вносили изюминку и шарм, в совокупности с хрипловатым глубоким голосом. По правому плечу гостьи ниспадали сплетенные в косу иссиня-черные волосы, заставляя взгляд остановиться на большой, высокой груди, точеную форму которой подчеркивал даже строгий боевой комбинезон капитана корабля. Глаза темно-карие, а цвет кожи смуглый, в оливковый оттенок. Ладошки и стопы, несмотря на большой рост, изящные и это придавало общую утонченность персоне орчанки, стоящей передо мной. Двигалась Ролла стремительно и грациозно, и если Дана отражала собой скрытую опасность и мощь пантеры, то орчанка - стремительный и неудержимый напор степной кобылицы. Я невольно залюбовался ею, сравнивая со своей подругой и понимая, что обе
представительницы своих народов чертовски хороши и неповторимы.
        Надо отдать гостье должное, она нисколько не смутилась моему поведению и откровенному взгляду, напротив, проявляя аналогичный интерес к своему собеседнику, периодически поглядывала на Дану, как прямую соперницу, тем самым подтверждая слова брата о личных любовных победах. Эта немая сцена продолжалась недолго, и Ролла, видя, что я не собираюсь отводить от нее свой взгляд и не краснею, как юнец перед женской красотой, тоже спокойно восприняла вызов и решила продолжить словесное общение.
        - Моему клану интересна торговля, барон. Ранее мы поддерживали деловые отношения в этой системе, так как в иных секторах Баронств с нами не захотели работать, хоть это и не запрещено вашими законами. Вы же - лицо новое и мы с вами, к счастью, не враждовали, и надеюсь, не будем в будущем, - улыбнулась орчанка, слегка обнажая чуть увеличенные зубные резцы. - Правда, у клана отца есть информация о дружбе Тэва Динаро с Борком Тертосом, но надеюсь, что наши стычки с минматарами не бросят тень на возможные деловые отношения с вами, барон, - прямой призывающий к ответу взгляд не давал времени на размышления и я, конечно же, незамедлительно отреагировал.
        - Наша команда не против новых друзей, Ролла, хотя и понимаю, что доверие придет только со временем. Но сейчас хотелось бы четко понять, чем же, конкретно, мы можем быть интересны для вас, и на что стоит рассчитывать взамен? - задавая свой очередной вопрос, я краем глаза заметил легкую ухмылку Даны, которая очевидно знала или догадывалась о потребностях орков.
        - Клану нужен доступ на открытые аукционы, постоянные поставки смесей металлов и некоторых видов оборудования. Кроме того, моему народу интересны военные разработки людей, и хотелось бы иметь возможность выставить на торги корабли собственной постройки, которые думаю, будут интересны и вам, - как мне показалось, без подвоха ответила орчанка.
        - Странно, насколько я знаю - в торгах может участвовать любой индивидуум, да еще и в режиме инкогнито. По военным разработкам - сложнее, так как весь спектр подобных игрушек можно найти только у военных или достать через контрабандистов, а корпорации, обычно поставляют малую часть новинок, и только исключительно собственного изобретения. Ваши боевые и торговые суда, думаю, по законам рынка должны сами пробить себе путь к продаже, если конечно представляют интерес для покупателя, - я высказал несколько совсем непротиворечащих логике выводов, действительно до конца не понимая глубины проблем орков.
        - Все верно, но только на первый взгляд. По негласным договоренностям наших торговцев не пускают на территорию баронств во время проведения аукционов, а через посредников многого не купишь, иногда нужна быстрая реакция на предложение или поиск оптимальных вариантов. Через некоторых контрабандистов мы приобретаем оружие, думаю, даже ваша подруга подтвердит, но и тут существуют негласные ограничения касательно его новизны по сравнению с современными образцами. А вот относительно наших продаж - хотелось бы иметь открытую площадку для торговли, или партнера в Вольных Баронствах, чтобы покупатель мог воочию оценить корабль и запросить дополнительные переделки и опции без риска посещения наших территорий, где кланы зачастую враждуют между собой и грабят всех без разбору.
        Из слов орчанки я понял, что их по большей мере искусственно не пускают на рынок баронств, не говоря уже о центральных секторах империй. И в подобной ситуации можно как открыть новые возможности для себя, так и нарваться на серьезные неприятности со стороны держав, инициирующих подобные процессы.
        - Тогда я приглашаю вас, Ролла, с командой погостить пока у нас, а мы постараемся уточнить свои возможности по названным позициям вашего интереса. Естественно, на нашей станции посетители пребывают без мощного оружия, только с личным игольником, а мы со своей стороны прилагаем все усилия, чтобы не допустить конфликтов между принимаемыми гостями. О чем и заверяю вас "под протокол", - стандартная фраза, гарантирующая безопасность, была необходима со стороны хозяев, дабы без сопротивления ограничить вооруженность прибывших.
        Оставшись наедине с Даной, я продолжил обсуждение поднятой орчанкой темы, чтобы до конца выяснить подоплеку их обращений и возможные последствия для нас как при согласии, так и отказе сотрудничать.
        - Колись, подруга! Что за ситуация вокруг орков в Баронствах, и о своем знакомстве с Роллой не забудь поведать, я же вижу как вы посматриваете одна на другую.
        - Откровенно говоря, зеленокожие сами виноваты в ситуации вокруг них, потому что на протяжении веков постоянно задираются и пытаются влезть с кем-нибудь в драку. Они воины от природы, как те же минматаре, и тем и другим очень трудно усидеть без передряг в пределах собственных доменов. Империи понимают это и такими косвенными методами пытаются повлиять на задир, в том числе и притормаживая современные разработки. Игнорировать их полностью - значит напрямую заявить о вражде, а при нашествии арахнидов орки и минматаре, как правило, выступают на острие атаки передовых флотилий. Но последний Глава совета - отец Роллы, проводит несколько иную политику, пробуя налаживать дружественные связи с другими народностями. Такое поведение тоже становиться заметным для многих из умных владетелей и силовиков. Поговаривают, что он даже подыскивает для своей старшей дочери жениха из тех же минматар, чтобы на основе родственных связей примириться с гигантами и потушить постоянную неприязнь. Скажу сразу, что не все решает он сам, как пример - их последний набег вкупе с пиратами, когда лично Глава, скорее всего, был
"против", а совет продавил решение "за" поход. С другой стороны блокировка торговли по данным той же разведки Аратанской империи провоцирует кланы зеленокожих на сотрудничество с пиратами, как с бывшими хозяевами этой системы. Такие союзы постепенно приводят к тому, что орки поддерживают бандитов бойцами и оружием, а это опасно в первую очередь для Баронств, как самого слабого игрока в Содружестве. Плюс ко всему, они частично участвуют в торгах через посредников, указывая на малоэффективность негласных ограничений, поэтому подходы давно пора поменять, но пока каждая из империй не выбрала формат для общения.
        - Иными словами, если я правильно понял, державы уже и сами не против начать сотрудничество с орками в торговле, но, припоминая старые обиды, не решаются сделать шаг первыми, опасаясь, что предпринятые действия воспримутся окружающими соседями как слабость?
        - Да! Примерно так и обстоят дела, Влад. Ты очень точно сформулировал ситуацию.
        - Так это же просто огромные перспективы для нас, как возможного партнера орков! Что ты об этом думаешь? И, кстати, подруга, ты так и не ответила, почему враждуете с Роллой?
        - Касательно торговли и последующего союза с орками - не вижу ощутимых преград, хотя со стороны тех же аграфов, а возможно и дварфов, могут быть некоторые претензии, именно они против любого усиления зеленокожих. Но нас еще могут не воспринимать, как полноценного игрока, и этим стоит воспользоваться. А знакома я с Роллой - как бывший контрабандист, мы имели некоторые сделки между собой в отдаленном прошлом, - ответила Дана, и через минутную паузу добавила: - А еще я непреднамеренно увела у нее ухажера на одной из вечеринок. Потом мы повздорили, и после этого между нами имеется негласное соперничество по мужской части, но без кровопролития и вражды.
        - Хм, надеюсь, ваши танцы самок не разнесут нам полстанции? Что касается сотрудничества - стоит обязательно спросить мнение наших компаньонов, но я бы рискнул, так как аграфам мы по-любому будем костью в горле, а с дварфами попробуем договориться. Кроме того, в свете последних событий, коротышкам явно сейчас не до нас с орками, а вот мы упустить так внезапно появившуюся заманчивую возможность не должны.


        На следующий день Ролла преподнесла нам сюрприз. Высадившись с половиной команды в гостевом секторе, она попросила аудиенции, а добившись желаемого - сразу перешла к делу.
        - Добрый день, барон, я взяла на себя смелость предложить бывшим пленникам нашего клана место высадки на станции "Джокер", но нужно также и согласие хозяина. Поверьте, это достойные люди, лишь волей судьбы попавшие в тюрьму, но если кто-то из них покажется вам подозрительным - не беда, мы доставим его на один из соседних форпостов людей. Практически все они провели под арестом у нас в клане не менее трех лет, а общее количество освобожденных на борту корабля - девятнадцать человек.
        - Бросайте файл с информацией на ИскИн, Ролла. Мы просмотрим данные и вскоре дадим ответ. В свою очередь примите пакет с записью наших недавних соревнований и описание будущих номинаций. Если вас заинтересует - там указана дата выступлений, правила и величина призовых, - мне очень хотелось посмотреть на орков в бою, поэтому я посчитал уместным пригласить их представителей на турнир.


        Из всего списка пленников, отпущенных зеленокожими на волю, трое привлекли мое пристальное внимание - мать с ребенком и старик, возрастом 234 года - все метаморфы.
        Женщину звали Чайта Прокус, ей по документам исполнился сорок один год, из которых последние три она провела в плену, а ее ребенок, Свал, соответствовал возрасту чуть больше двух с половиной лет. Как стало понятно - мальчик появился уже в тюрьме. Описание причин ареста гласило, что мать под видом беженки попала к оркам, но ее заподозрили в шпионаже и пленили, а спустя некоторое время обвинение сняли и семью выслали из территории клана. Вроде ничего серьезного, но в деле мелькнуло знакомое имя. На допросе Чайта Прокус созналась, что была любовницей барона Вольных Баронств по имени Одей Катти и согласно ее показаниям ребенок является плодом их любви.
        Старика звали Олум Бейт, он провел в плену двадцать лет, как агент разведки Агарской империи. Я решил поговорить именно с этими людьми, а остальных пленников перепоручить своим подчиненным...
        - Добрый день, Чайта! Меня зовут Тэв Динаро, и я ношу титул барона. Как хозяин этой системы хочу уточнить вашу историю и причины заключения, а также планы дальнейшего сосуществования, - на миг мне показалось, что женщина дрожит от страха, украдкой поглядывая на сына, но она собралась с духом и ответила.
        - Я поняла вас, барон. Моя история уже не является секретом, поэтому я все расскажу вам без утайки. Содержала небольшой магазин, арендуя помещение на станции "Лига". Продавала одежду с аксессуарами для пилотов, техников и бывших военных. Часть товара военной направленности, особенно бронекостюмы и скафандры, доставала через контрабандные поставки, остальное - по каталогу из империй. Со временем так сложилось, что мои личные взаимоотношения с владельцем станции бароном Катти привели к беременности. Одей был категорически против ребенка, поэтому велел убить плод и убираться из сектора, но я не смогла умертвить дитя и решила бежать. А дальше на меня объявили, чуть ли, не охоту, поэтому я решила спрятаться у орков, предполагая, что у них будет наиболее безопаснее, чем в империях. Правда через связи с контрабандистами меня смогли достать и там. Сейчас вымышленные обвинения сняты, но зеленокожие все равно не пожелали оставить нас с сыном у себя в домене, опасаясь провокаций со стороны моего преследователя. Если вы позволите, в течение недели я соберу информацию о событиях в мире и поищу новое
пристанище, а уже после отведенного срока покину Вольные Баронства навсегда. Но умоляю, не выдавайте мое местоположение вашему соседу, - женщина с мольбой смотрела мне в глаза, ожидая вердикта.
        - Успокойтесь, Чайта, мы с Одеем Катти далеко не друзья, а в некотором роде даже наоборот - соперники, и скажу вам, более того, станция "Джокер", как раз, и есть дом родной для многих метаморфов. Поэтому не спешите с переездом, если вас с сыном все устроит - будем рады новым гражданам. Да, и если появятся какие-то просьбы - не стесняйтесь обращаться. В окончании нашей беседы прошу вас уточнить одну деталь: насколько я знаю, любовный контакт женщины метаморфа привязывает обычного человека к себе, почему же на барона Катти это не подействовало?
        - Похоже, эта сторона девушек нашей расы для вас не тайна, барон. И поначалу так и было, но после новости о беременности мой бывший любовник стал принимать какие-то препараты, доставка которых и их производитель находятся под огромным личным секретом. Благодаря этим "лекарствам" Катти перестал ощущать восприимчивость к нашим чарам, и, скажу, более того, этот мужчина, имея неказистый вид, очень силен, и чувствует кровь метаморфа за версту. Я даже подозреваю, что он причастен к нескольким смертям и продаже моих соплеменников в рабство, основывая на этом свои отношения с аграфами. Скорее всего, меня ждала та же участь, но перед этим Одей Катти решил потешить свое мужское начало и слишком увлекся игрой, последствия которой вылились в бегство и рождение сына - констатировала личные домыслы Чайта.
        - Спасибо за откровенные ответы и помните мои слова о возможности остаться у нас - сказал я, ничуть не греша, так как на протяжении всего нашего разговора касался мыслесферы женщины и знал, что она ни разу не солгала.
        С бывшим полковником разведки Агарской империи Олумом Бейтом мы встретились через пару часов после беседы с Чайтой. Отодвинул нашу встречу Карт Водер - военный диспетчер станции "Джокер". Мужчина заявился в сопровождении Даны, и уже прямо с порога заявил:
        - Тэв Динаро! Я хочу принести вам вассальную клятву. Сейчас нас связывают партнерские отношения, но мне бы хотелось, чтобы между нами не было никаких тайн, особенно после захвата этой станции и возможных в ответ поползновений со стороны врагов. Я уже достаточно времени провел рядом, чтобы понять настрой и ваш подход к людям, барон, поэтому настаиваю на намерении продолжить общее дело в качестве вашего вассала, - безапелляционно заявил диспетчер.
        Мы с Даной такую ситуацию предвидели на зоре создания корпорации, когда роль лидера своего народа в отношении меня была еще призрачна, поэтому с ее согласия провели весь ритуал с взаимными клятвами. Но на этом Карт не закончил:
        - Тэв, я случайно увидел на станции одного человека, его зовут Олум Бейт. Мне знакома история старика, так как имел ранее дружеские отношения с его приемным сыном Парки Дейсом. Последний служил под началом отца в разведке Агарской империи, и, насколько потом стало известно, его слили оркам, где он работал некоторое время агентом. Парки, как и Олум, тоже метаморф, поэтому мог находиться в стане зеленокожих под измененной внешностью. Причину утечки информации я, конечно, не знаю, не был вхож в их ведомство, но факт остается фактом - парня рассекретили и пленили. Его планировали казнить, но Олум Бейт учинил скандал у себя в ведомстве, а затем сам сдался оркам, и тем самым смерть его подчиненного заменили пожизненным заключением для обоих. Я прошу вас, как вассал господина, довериться моему слову и привлечь бывшего полковника к нашим делам. Этот человек был легендой разведки Агарской империи и нашей команде будет очень полезен.
        Я согласился присмотреться к бывшему силовику, в чем и заверил Карта.
        ...Отсидев двадцать лет в плену и выйдя на свободу, Олум вот уже несколько дней - все время полета в трюме корабля орков - думал: "Что дальше? И где мое место?". Возвращаться в Агарскую империю, откровенно говоря, не хотелось, а лизоблюдам, которые сломали жизнь сыну и подставили его, Олум мстить не хотел. Этот путь только на кладбище от руки кого-то из бывших коллег, а сломать систему одним поступком невозможно. К противникам из Аратанской империи, даже спустя столько лет, попадать в руки тоже нельзя, и дело не в наличии секретов, а в обидах некоторых офицеров, не умеющих достойно принимать былые поражения. Морды зеленокожих приелись за двадцать лет, аграфы откровенно не любили чужаков, а дварфы и сполоты, как минимум, относились с подозрением и прохладой. Вольные Баронства вполне подходили, но чем заняться в жизни - стоило хорошенько обдумать. Вряд ли кому-то из корпорантов или наемников захочется слушать советы старика, отставшего от жизни на два десятка лет, а заниматься оперативной работой - уже не та реакция и сноровка, не говоря о перелетах или иных нагрузках. Желание местного барона
переговорить не колыхнуло в его душе никаких эмоций, но пока возникла пауза - никто не мешает осмотреться и понять, что за люди здесь живут и как относятся к правителю. Поэтому Олум поспешил в бар, понимая, что лучшего источника сплетен не найти...
        Зашедший в помещение мужчина еще не выглядел как старик, но его движения уже не были столь стремительны и наполнены силой, как у молодого воина, зато отточены, как у ветерана.
        - Рад приветствовать вас, полковник Бейт, у нас на станции. Мое имя Тэв Динаро, я один из баронов этого анклава, возглавляющий корпорацию и базу, где мы собственно сейчас и находимся. Не буду ходить вокруг да около, о вас мне многое уже известно, так как часть вашей истории осветил Карт Водер, которому я доверяю больше, чем официальным документам. Осталось только одно невыясненное обстоятельство, поэтому прошу вас лично озвучить причины сдачи в плен и поведать о своих планах на будущее?
        - Все предельно банально и просто, барон. Мой подчиненный попал под арест по вине начальника разведки империи, всех подробностей не скажу, так как это внутренние дела, но Парки сдали оркам. Те объявили о казни и предложили в качестве возможности сохранения жизни агента обмен на равнозначную фигуру, находящуюся в плену у нас. Если я не ошибаюсь - один из дальних родственников кого-то из совета кланов был схвачен во время последнего из пограничных конфликтов. Наш генерал отклонил условия зеленокожих, посчитав, что за столь ценного орка нам должны вернуть, как минимум, троих наших. Тогда мне самому пришлось отречься от империи и предложить вариант замены казни одного агента на плен двух офицеров разведки. А дальше долгие годы в неволе. Не могу сказать, что над нами как-то изощренно издевались или допрашивали с пристрастием, но содержание арестованных - тоже далеко от курорта. Поэтому мне удалось спасти жизнь своего приемного сына лишь на девятнадцать лет - Парки умер год назад от какой-то болезни, ведь заключенных не принято лечить с помощью медкапсулы, а сам организм, к сожалению, не справился. Я,
как пленник, видно тоже уже не нужен оркам, поэтому и на свободе. Относительно планов своей дальнейшей жизни - еще не знаю, надо обдумать возможные пути деятельности, одно скажу сразу - жить и работать в империях я не приемлю.
        Мы с Даной после заявлений Карта Водера подняли всю информацию на этого полковника. Он нас впечатлил и своей карьерой, и поступками достойного человека, а такое крайне редко встречается среди силовиков в чинах. Поэтому я решил довериться своему вассалу и внутренней интуиции, сделав конкретное предложение этому старику, пока он не надумал что-то сам и не попал в орбиту интересов к соседям.
        - Олум Бейт! От имени всей команды я готов предложить вам работу в разведке или контрразведке корпорации "Виктория". Но, как вы понимаете, наши секреты при такой должности скрыть будет невозможно, поэтому в случае положительного ответа мы попросим от вас вассальной присяги и добровольного ментосканирования памяти. В свою очередь обязуемся нести ответственность на уровне семьи, как вы перед своим приемным сыном Парки, - прямо и без приукрашиваний заявил я, понимая, что с бывшим разведчиком по-другому нельзя и будь он на моем месте - поступил бы также.
        Честно говоря, уверенности, что старик сразу примет предложение, не было, и я готовился к долгим переговорам, но он меня удивил.
        - Я прожил долгую и интересную жизнь, а сейчас вижу перед собой очень сильного метаморфа и команду, состоящую из людей одной крови и духа. Поэтому приму ваше предложение без уговоров Тэв Динаро, или барон, так точнее, ибо, как мне кажется, настоящего имени и облика своего лидера знают далеко не все. Не удивляйтесь, я тоже перевертыш не из последних и, смею надеяться, неплохой интуит, поэтому хорошо чувствую своих собратьев, даже в чужом обличии. В разведке работать не стану, там нужны молодые и горячие головы, готовые лезть в пасть к врагу, а вот контрразведку усилить помогу, но тоже не на первых ролях. Кроме того, сразу хочу предупредить, раз уж вы сами предложили мне работу, что характер у меня не сахар и правду матку я никогда не стеснялся говорить.
        Мы провели все обозначенные процедуры с ментосканированием и клятвами, обменялись частицами крови, чтоб использовать мыслесвязь в работе, и я представил всей нашей команде главу службы контрразведки корпорации "Виктория" Олума Бейта. Несмотря на упорство старика, мне все же удалось уговорить его взвалить на свои плечи именно руководящую роль. В ином случае с его опытом он бы только мешал, постоянно одергивая или указывая более молодому начальнику, что и как делать, а так рассчитывать стоило только на себя и собственные кадры.


        Глава 23.

        До подведения итогов очередного месяца работы корпорации оставалось пару дней, все готовились к этому, набрасывали вопросы и отчеты, а меня буквально ошарашили очередной новостью. На пороге нашего с Даной жилища с самого утра мы увидели Прану Вокс. Она пребывала в сильно расстроенных чувствах, вся в слезах и буквально в панике.
        - Что случилось, подруга? - спросила Дана.
        - Я беременна... - разрыдалась гостья.
        - И что же ты плачешь, дуреха, радоваться надо, станешь матерью, да и нам еще один метаморф в команде не помешает, - успокаивала ее опытная женщина, нежно, словно маленькую девочку, поглаживая по голове.
        - Но ведь это сын Тэва, а что будет с нами и планами корпорации?
        - Спасибо, Прана! Мою признательность за ребенка невозможно выразить словами, подруга - ответил я, приобняв девушку. - И неважно, кто это будет - мальчик или девочка, своих детей я не намерен бросать, как и близких, и народ. Поэтому все у нас будет хорошо, красавица, обещаю. Так что спеши порадовать барона Вокса, объявив ему, что он скоро станет дедом, и готовь вещи к переезду к нам в берлогу. Надеюсь, ты не откажешься от помощников в нашем лице, особенно на последних месяцах срока, - в ответ, на мой взгляд, Дана кивком головы тоже подтвердила свое согласие на обитание втроем.
        Прана постепенно успокоилась и с улыбкой на лице покинула наше жилище.
        - Не переживай так, Тэв, - решила успокоить меня Дана. - Я же вижу, тебя что-то гложет. И не вини себя, я сама привела эту девочку к нам в спальню и не отказываюсь от помощи ей в дальнейшей жизни. А кровать с тобой мы и дальше можем делить, как было с Мираной, по очереди, или как сам решишь. Но не отвергай ее, дети должны расти в любви и заботе со стороны взрослых.
        - Ты права, Дана! Но у меня и в мыслях не было отворачиваться от Праны и нашего ребенка. Вот только думаю, как теперь все устроить. С одной стороны я хочу заботиться о своем чаде, передавать ему знания и активы, а с другой - у нас столько врагов, что это может представлять опасность для него и матери, поэтому запасной вариант в виде тайного убежища подыскать не помешает.
        - Без ответственности жизнь не прожить, тем более лидеру. А враги есть у всех, и это как раз не повод отказываться от продолжателей рода. А мы, как ты помнишь, можем иметь множество лиц и имен, что уже само по себе позволяет метаморфам лучше прятать личные тайны и родню, если ты один. Однако ты не сам, и нас уже голыми руками не взять, поэтому твоему сыну именно здесь самое место.


        ...В начале собрания мы подвели итоги деятельности корпорации.
        Первой докладывала главный инженер, Ажела Данир, которая сообщила, что наш флот боевых кораблей на сегодня состоит из шестидесяти семи единиц - пять линкоров "Кашалот", в девять раз больше крейсеров, из них семь модификаций "Акул" и двадцать две "Косатки", а также семнадцать малых кораблей на базе бывших корветов и фрегатов. С захватом станции нам досталась эскадра торговых буксиров числом в четырнадцать единиц, а переведенная в сектора артель насчитывала тридцать три шахтерских судна.
        Люди под впечатлением совместно достигнутого результата улыбались друг другу, помня, с чего мы начинали и как сомневались в успехе на первых порах.
        - А сколько кораблей уже успели переделать, и каковы перспективы по остальным? - спросил полковник, как кровно заинтересованное в этом лицо и ответственный за подготовку персонала.
        - На данный момент модернизацию до условно четырнадцатого поколения прошли три "Кашалота" и по одной "Косатке" с "Акулой". Экипаж последней, напомню, отбыл на поиски объектов Древних. Наши мощности позволяют проводить работы над пятью крейсерами в месяц и, благодаря еще одному ангару, в разработке такое же количество малых судов. Однако даже по самым оптимистичным прогнозам на все переделки потребуется около девяти месяцев. Ускорить процесс можно только после покупки еще одной-двух средних верфей под корабли крейсерского типа. Мы подумали, что после военных судов появится возможность переоснастить генераторы торговых и шахтерских кораблей и таким образом уменьшить затраты на топливо, так что простаивать площадки даже по окончанию всех работ еще долго не будут.
        - Я так понимаю, вы и по роботам владеете ситуацией, Ажела? - уточнил Гасто Прид, как администратор станции, курирующий торговые сделки компании.
        - В месяц мы производим пять сотен "Сколопендр" на продажу, и это пока предел. Боевые подразделения пополняются "Скорпионами" на уровне ста единиц за тот же период, напомню, этих роботов мы изготавливаем только для команд корпорации. Опять же, для увеличения объемов нужны производственные мощности и люди, и не надо на меня давить, делаем что возможно, а иногда и больше, - ответила Ажела, намекая, что Гасто уже пытался ускорить процесс.
        - Да, господа партнеры, - вмешался я, видя назревающий конфликт, так как тоже приложил к задержке выпуска роботов руку, - мы пополнили команду за счет бывших пленных и новичков, но не следует забывать, что параллельно налажен выпуск летающих дронов под названием "Пиранья" на уровне трех сотен в месяц. Более того, по результатам испытаний мы решили заменить все самолеты-штурмовики на эти птички, увеличив количество базируемых на каждом корабле по максимуму в зависимости от размера корпуса судна. Например, на том же носителе "Сота" таким образом можно доставить к месту боя две сотни дронов, вместо четырех с половиной десятков штурмовиков. Теперь прикиньте, какой сюрприз получиться для противника, если прировнять "Пиранью" по мощности с корветом. Так что перераспределение производственных сил внутри корпорации вполне обоснованно и поверьте, мы тоже заинтересованы в наращивании темпов.
        Пока все обдумывали новую информацию и наши возможности, я добавил.
        - По крупным кораблям и многочисленному флоту мы будем работать "Иглами", такое название присвоено ракетам, боеголовка которых содержит антивещество. И подобных подарков мы уже делаем порядка трех сотен в месяц, постепенно переоснащая свои крейсера и диспетчерские блоки, а со следующей недели заработает линия мощностью еще под тысячу штук.
        - Мы ждем в гости чей-то флот? - обеспокоилась Вирта Полус, наш врач, посчитав предыдущую информацию как мероприятия, предшествующие войне.
        - Пока точных сведений о масштабных угрозах нет. Но я чувствую, что тучи сгущаются, а Умник спрогнозировал первые силовые диверсии со стороны аграфов не позже чем через три месяца. Однако обозначенный срок не учитывает попытки убийства лидеров корпорации, которых следует ждать гораздо раньше, за счет внедренных агентов или завербованных жителей станции. Агрессии со стороны соседних держав пока не стоит опасаться, но один из баронов точно, а еще двое предположительно, могут попытаться в ближайшее время блокировать наши караваны и торговые сделки.
        - Именно поэтому мы увеличиваем количество бойцов, - дополнил полковник. - Под моим началом чуть более трех c половиной тысяч воинов, а при имеющихся кораблях и нашей станции полный штат должен насчитывать более пяти, - красноречивый взгляд в сторону Мираны, указывал на претензии к подбору персонала.
        Но этот жест был скорее наигран, все понимали, что наши темпы и так немалые, однако не все можно решить одним желанием. Есть и сдерживающие обстоятельства, одно из которых - взвинчивание премиальных со стороны корпораций Вольных Баронств с целью удержать за собой ценных специалистов, часть из которых метаморфы. Эту информацию некоторые из нас уже знали, и даже успели отреагировать повышением зарплат для служащих корпорации. Все равно как не крути - загвоздку в производственных цехах решать придется и как можно скорее.


        Корабельные верфи отличались от обычных ангаров и своими размерами, позволяющими полностью вместить каркас судна, и специализированным оборудованием, с помощью которого аппарат вертят в пределах одной оси, существенно облегчая и сокращая время на ремонт и модернизацию. А за счет конструкторского ИскИна и технических комплексов из роботов-дроидов на такой площадке вполне по силам строить собственные корабли, вплоть до крейсерского класса. В ангарах и обычных доках такой возможности нет, тут доступен только ремонт малых судов и части более крупногабаритных. Начиная с тяжелых крейсеров, размерами более полутысячи метров в длину, и заканчивая линкорами, восстановительные работы проводятся уже на платформе огромной станции-верфи или, как в нашем случае - на орбите в вакууме. Имея парк военной и торговой техники под сотню судов, находящихся в очереди на переделку, мы действительно подошли к необходимости увеличить количество средних судостроительных площадок и даже уже предварительно договорились о заказе, просто сообщить об этом я хотел в конце наших обсуждений.
        Следующим докладчиком выступала Мирана.
        - За прошедшее время благодаря агентству к нам переехало триста сорок семь метаморфов, причем в основном это высокоранговые специалисты в разных сферах. А кроме них нанято на работу и военную службу порядка тысячи семисот человек. Разрастается и количество жителей станции, на сегодня зафиксировано уже более пятнадцати тысяч человек с постоянной регистрацией и в половину от указанного - гостей, что по размещению уже на пределе возможностей нашей крепости. Для увеличения штатов производств, как того требует от нас военное ведомство и инженера, необходимо еще около двух тысяч специалистов и столько же военнослужащих. А значит, нам пора наращивать на базу "Джокер" хотя бы шестой жилой этаж, - перевела стрелки на нас с Даной, девушка.
        Каждый уровень подобных сооружений изготавливался полностью самодостаточным и автономным, что обуславливалось безопасностью, опасаясь повреждений любого из них в ходе войн, из-за столкновений с космическими телами, внутренних катаклизмов, чтобы при разгерметизации и потере одного не пострадали соседние. Поэтому последующий этаж мог присоединяться без помех к любой станции, а доставляли громоздкие конструкции в свернутом виде на корпусе большого буксира, обычно грузоподъемностью в миллион тонн. Стоимость колебалась от полумиллиарда - за простой жилой уровень, до пяти - за укомплектованный различными цехами и производственными площадками. В нашем случае требовался тоже не простой этаж, а совмещенный со средней верфью, несколькими вспомогательными ангарами и доками.
        - Ладно, ладно, - поднял я руки ладонями вперед, - больше не буду вас томить, мы уже заказали шестой уровень, который надеюсь, закроет наши запросы по максимуму, господа компаньоны. Все это удовольствие выльется нам в один миллиард кредитов, а поставщиком выступают орки, они же комплектовали эту станцию и прежними конструкциями.
        - Так дорого, - удивилась Мирана, - а сколько, если не секрет зарабатывает наша корпорация.
        - Какие могут быть тайны от руководителей собственных подразделений? - усмехнулся я и продолжил. - После покупки уровня станции у нас на счетах чуть более полумиллиарда, а доход мы имеем от нескольких направлений. Трансляция боевых соревнований и подвязанные под нее букмекерские ставки по всей территории конгломерата приносит нам около пятидесяти миллионов в месяц, заработок на лотереях перешагнул черту в двадцать, прибыль от аренды торговых и производственных площадей станции на отметке двадцати пяти. Пока про роль игрового дома говорить нечего, так как возникла задержка по оформлению авторских прав, но проблема решена два дня назад, - уточнил я.
        Напомню, подобная регистрация не позволяет другим членам сообщества повторять чужой опыт, их заработок возможен только на аренде и за счет оговоренного заранее сбора, при размещении на своей территории филиала нашего бизнеса, но подобные затраты обычно не превышают десяти процентов от оборота.
        - Кроме доходов так сказать "из ничего", есть еще прибыль от собственных производственных площадок. Например, шахтерская артель добавляет в копилку ежемесячно более двадцати миллионов и от нас требуют увеличить добычу вдвое, за счет покупки еще двух десятков кораблей "Метра". Благодаря чему доставшийся в наследство от пиратов цех концентрата металлов мы сможем загрузить на 100%. Наши уважаемые мусорщики пополняют общий банк на пятнадцать, а торговый флот зарабатывает двенадцать миллионов кредитов. Прибыль от продаж "Сколопендр" легко посчитать каждому, так как цена на робота пока неизменна, в общем полмиллиарда в месяц. Успела все прикинуть, Мирана? - спросил я у девушки, которая из любопытства на бумаге суммировала все цифры.
        - Да, барон. У меня получилось чуть более шестьсот сорока миллионов.
        - Пока все верно, но это только доходная часть и без учета игрового дома. Расходы, к нашему сожалению, тоже не малы. Подоходный налог в пользу Свободных Баронств из-за каникул мы еще не платили, но со следующего месяца он составит 10 %. Расходы на зарплату персоналу и покрытие потребностей армии сейчас составляют двадцать миллионов в месяц, но с прогнозируемым увеличением числа сотрудников и планки премиальных выйдем на уровень не меньше тридцати. Добавлю в список содержание кораблей и оборудования - еще пять-десять. Модернизация флота съест как минимум сто, а комплектующие для роботов - двести миллионов. И напомню, что мы решили каждый раз десятую часть отдавать в качестве дивидендов.


        - Да, остается не так уж и много, но это в расчете на корпорацию, а для обычного человека таких денег не заработать и за всю жизнь, - выразила свои мысли главный медик.
        - Все верно, друзья! И мы не стоим на месте, а развиваемся, постоянно наращивая мощности и увеличивая свои позиции. Скажу больше, покупку кораблей класса "Метра" мы утвердим, можете успокоить своих коллег по артели, уважаемый Лим Сод. Кроме этого, двадцать процентов от остатка теперь всегда будет уходить на науку, в том числе оснащение еще одной экспедиции по поиску планеты для колонии и новые разработки. А еще такая же доля на постоянной основе выделяется на приобретение имплантов и баз знаний для наших людей с учетом их родственников и детей.
        Подобные новости никого не оставили равнодушным, так как теперь сомнения в успехе и службе на благо своего народа покинули практически каждого члена нашей команды, настраивая на ответственную работу в дальнейшем.
        Кроме подсчетов мы обсудили различные перспективные направления развития. Например, расширение производства "Сколопендр" в течение последующих трех месяцев до одной тысячи единиц и появление возможности сокращения времени на переоснащение кораблей до пяти месяцев, благодаря покупке верфи, а также патентование и начало продаж самих генераторов. Все-таки новые технологии должны служить и остальному обществу, под нашим контролем конечно, и только для мирных целей.
        Одобрили партнеры и налаживание отношений с орками и дварфами, а также увеличение оборота через Динера Вокса и Борка Тертоса.
        А в самом конце глава контрразведки поведал об обстановке вокруг корпорации метаморфов. По всему выходило, что в целом бароны конгломерата не имеют весомых претензий к нам и партнерским связям команды, а налогами на уровне семи-восьми десятков миллионов в месяц могли похвастаться только пара из них, имеющих в собственности планеты и не менее четырех космических баз. Агарская и Аратанская империи занимают нейтральную позицию по отношению к "Виктории", но с перспективой взаимодействия и возможного сотрудничества по ходу увеличения товарооборота и заинтересованности в наших товарах. С дварфами, орками и минматарами удалось выйти на дружественные взаимоотношения, следующим шагом которых будет постоянное представительство торговых палат этих держав на станции "Джокер". Аграфы воспринимали нашу команду, как и прогнозировалось - негативно, но пока без открытого противостояния, скорее всего взяв паузу на подготовку. Связано это в первую очередь с тем, что на нашей станции смогли найти себе новый дом несколько сотен метаморфов. В рейтинге корпораций мы показали феноменальные показатели по динамике роста
доходности, штату сотрудников, безопасности и популярности среди служащих, что сделало нас очень привлекательным работодателем, а благодаря трансляциям с боями - не обошли вниманием и команды наемников.
        На этой позитивной ноте все разошлись по домам, в предвкушении завтрашнего дня, на который припало официальное открытие игрового дома, принося в этот мир карточные игры и рулетку...


        ...Первый турнир по покеру прошел спокойно, собрав за столами более пятидесяти участников и примерно тысячу наблюдателей. Для более профессионального уровня проведения такого состязания мне пришлось вместе с правилами сделать виртуальную модель соревнований и дополнительно разослать вдогонку к условиям игры. К покеру мы все же решились добавить три стола с рулеткой, и такое развлечение нашло свой отклик в основном у женской половины, которых неожиданно набралось не менее ста участниц. Мужчины выбрали игру нервов за карточным столом, а дамы отдали предпочтение удаче, поставив фишки на числа и цвет. Ставки были некрупными, от ста до тысячи кредитов разными номиналами. Наибольший выигрыш одной из участниц на рулетке составил шестьсот тысяч кредитов, а проигрыш - триста семьдесят. В покере каждый игрок ограничился портфелем в один миллион кредитов, а стол вмещал по пять человек. Процесс шел до полной победы одним из картежников "пула" и продолжался в общей сложности около двадцати часов, естественно с перерывами на еду и небольшой отдых.
        Мне в оппоненты достались банкир, владелец медийного канала, руководитель торговой компании, командир наемников и бывший военный пилот. Честно сказать, наибольший подвох я ожидал от финансиста, но его нервозность выдавала маленькая бусинка пота, периодически выступающая на лбу. Вычислили столь очевидный нюанс все игроки за нашим столом и благополучно поделили его фишки в ходе игры. Вторым выбыл офицер боевиков. Просматривая пришедшие карты, кончики его пальцев слегка подрагивали, как при стрельбе, отражая возбужденное состояние хозяина благодаря удачному раскладу. Третьим слился пилот, пойдя ва-банк с фулл хаусом против каре торговца. За горящими глазами обоих было интересно наблюдать, потому как ни один из них до конца даже не усомнился в собственной победе. С последним оппонентом мне удалось справиться только за счет опыта на блефе, получая настоящее удовольствие от хорошей игры и признавая, что люди торговли воплощают в себе и артистов, и аферистов, буквально на уровне рефлексов чувствуя запах денег.
        Собирать победителей от каждого стола для розыгрыша между собой решили в последующих турнирах, давая возможность проигравшим осмыслить общую тактику игры, а выигравшим - присмотреться к будущим соперникам.
        Как и предполагалось, доходная часть от проведения первого турнира составила около десяти миллионов, еще столько же принесла трансляция по системам Содружества. Но ожидаемый мною психологический эффект был ошеломляющ, игра давала сигнал многим людям о возможности, как говориться, "легкого" заработка, не корпя над знаниями и не изнуряя тело тяжелой работой. Статистика популярности действа хорошо отслеживалась по жителям нашей станции. Дополнительно с "взрослыми" забавами мы разослали по Галанету интеллектуальные состязания для подростков в виде шахмат, шашек и нард, так как совершеннолетним с компьютером в голове в виде нейросети такие развлечения были бы уже неинтересными. Детские турниры тоже задумали проводить с призовыми фондами в сто тысяч на территории нашей станции уже через два-три месяца, и при прямой трансляции происходящего.
        Воплощая в жизнь космических современников некоторые темы с матушки Земли, я был полностью доволен собой, ощущая гордость за земляков, которые даже без костылей в виде имплантов имеют чем удивить местный бомонд.


        ...Последующие две недели принесли в мою жизнь несколько напряженных, но в конечном итоге приятных встреч.
        Буквально после покерных дуэлей к нам в гости нагрянул отец Праны, барон Динер Вокс, который пребывал на седьмом небе от счастья, зная о том, что вскоре станет дедушкой. Наш разговор об оформлении брака, на чем упорно настаивал тесть, вышел нелегким, но я выдержал его. Последние аргументы барона меня несколько удивили, но в тоже время, заставили согласиться с его волей.
        - Скажите, Динер, а зачем нам вообще что-либо оформлять? Насколько мне известно, пары в Содружестве вполне обходятся без документальных подтверждений, а я от своего ребенка не откажусь ни при каких обстоятельствах!
        - Все просто, Тэв. Кому, как не вам знать, кто охотиться за нами с Праной, я имею в виду вампиров. А они еще ни разу не отступились от своего намерения. Если за единственную дочь, находящуюся под вашей опекой, я более-менее спокоен - то быть уверенным в своей безопасности на все сто не могу.
        - Так увеличьте охрану или переезжайте к нам, - не дожидаясь дальнейших пояснений, я допустил вполне логичный вывод.
        - Первый пункт вашего совета я выполнил, а вот отсиживаться за вашей спиной не стану. И дело не в гордости, а в том, чтобы выманить этих ублюдков на себя. Пока они будут искать подходы к более легкой цели в моем лице - дочь родит. И если даже допустить невероятное - ее тоже через некоторое время достанут - род Вокс не прервется, его возглавит мой внук.
        - А причем тут оформление брака? - так и не поняв, как одно связано с другим, вернулся я к первой теме.
        - Этот шаг позволит мне уже сейчас сделать некоторые действия в его пользу, - ответил Динер, больше не давая каких-либо пояснений.
        По итогу решили заключить тайное соглашение с записью в реестре станции "Пранто 1", обозначив возможность ребенку выбирать фамилию любого из родителей в будущем, а пока договорились записать как Вокс. Наши отношения с Праной не напоминали любовные, а скорее дружественные. Постель мы тоже делили нечасто, она была счастлива самим осознанием того, что вот-вот станет матерью, не испытывая постоянной потребности иметь мужчину рядом с собой.
        Наши торговые дела с тестем внушали хорошие перспективы, способствовал этому заказ на "Сколопендр" из обеих империй, превышающий три тысячи единиц. Мы же в свою очередь покупали ИскИны для роботов и дронов, а также частично закрывали потребности в мифриле, все-таки пробив еще один канал в обход дварфов.
        Один из наших новых проектов состоял в покупке современных медицинских капсул седьмого поколения через Динера на территории Аратанской империи. На каждом уровне станции "Джокер" уже имелись медицинские секции по десять капсул. Но, даже не беря в расчет четыре частных салона по двадцать единиц, мы понимали, что этого недостаточно для населения космической базы в двадцать-тридцать тысяч человек. Пираты во время своего правления рассчитывали в случае эпидемии лечиться на борту кораблей, где медотсек обязателен, бросив остальных в случае серьезной катастрофы, нам же такой вариант не подходил. Кроме того, руководящая команда имела твердое намерение постоянно повышать профессиональные навыки своим служащим, используя медоборудование за счет корпорации, а это уже более пяти тысяч курсантов. Плюс планировалось предоставлять аналогичные услуги всем желающим жителям станции на платной основе. Расчеты вывели на необходимость укомплектовать три врачебных отделения по сто восемьдесят медицинских капсул и двадцать реаниматоров в каждом, и это, как говорится, по минимуму. Первая позиция седьмого поколения по
стоимости соизмерима с нашей "Сколопендрой", а вторая - в полтора раза дороже. Тесть обещал подобрать общий контракт со скидкой семь процентов на сумму в пятьсот восемьдесят пять миллионов кредитов.
        Кроме торговых соглашений между нашими станциями и компаниями мы подписали договор о военной взаимопомощи, потому что сил самого Динера по нашему общему мнению было маловато. Барон никогда не служил и ничего общего с военными не имел, поэтому часто недооценивал необходимость в собственном флоте, обладая одиннадцатью военными кораблями, а при потребности приглашая несколько подразделений наемников. Собственных судов едва хватало для патрулирования имеющихся в его распоряжении трех космических баз и редкого конвоирования торговых рейсов. При сопровождении дальних караванов вербовались наемные команды, но в случае стычки с мало-мальски приличной эскадрой пиратов или, не дай бог, военных действий с более мощным агрессором - оставалось только уповать на прибытие флотов с империй, что не всегда происходило своевременно. Вот именно на такой случай и предусматривалась поддержка с нашей стороны. Мы тоже планировали после модернизации кораблей и пополнения штатной численности команд держать в пределах своего сектора не более двадцати крейсеров, а из остальных комплектовать наемные команды для охраны соседей
и прикрытия торговых караванов пока только в пределах Баронств.
        Благодаря подарку Патриарха дварфов гиперпередатчик с "Джокера" имел устойчивую связь с каждой станцией Динера, что гарантировало нам быстрый обмен новостями.
        Кроме соглашений в ходе дружественной беседы за ужином я обратил внимание барона на одного администратора в его обойме работников, который в свое время хотел заполучить Мирану.
        - Динер, скажите, насколько вы дружны и доверяете Скаю Рудеву?
        - Мы давно знакомы, но только как работодатель и исполнитель, не более того. Он профессиональный администратор и посоветовал мне его знакомый военный полковник из Агарской империи. А что с ним не так?
        - Да был между нами один неприятный эпизод, в отношении людей из моей команды, при первом посещении вашей станции, - ответил я барону Воксу. Потом вкратце пересказал о случившейся попытке перехватить опеку над Мираной, а также и о сыпавшихся, как из рога изобилия, угрозах со стороны администратора в мой адрес.
        - Я присмотрюсь к этому функционеру и обещаю разобраться в его действиях, - подытожил поднятую мною тему отец Праны, сворачивая неприятный для себя разговор.
        Расстались мы с Динером вполне довольные встречей через пару дней...


        Следующей нашей гостьей стала Кара, которая попросила аудиенцию у своих бывших пленителей, а добившись уединения - решила сразу же перейти к делу.
        - Тэв, Дана, я подумала о своих приоритетах в жизни и хочу попроситься в вашу команду. Понимая свою подготовку, могу предложить себя в качестве обычного агента разведки или телохранителя для одного из руководителей.
        - Почему ты решила присоединиться именно к нам, а не выбрала самостоятельный вид деятельности, где-нибудь в империях? Ведь насколько мы понимаем, ты достаточно хлебнула лиха, работая на кого-то, а амбиции и профессиональные навыки позволяют тебе самой подбирать людей и манипулировать ими.
        - Честно говоря, я опасалась, что вы будете удерживать меня силой. А позже потратила уйму времени, вычисляя слежку с вашей стороны. Но в итоге убедилась, что меня никто не контролирует, и в голове нет лишних имплантов. Размышляя о своих возможностях и желаниях, я ни на секунду не забывала о рисках. Думаю, вы не хуже меня знаете или догадываетесь о статистике, сколько метаморфов ежемесячно попадает в руки аграфов или рабовладельцев, бесследно исчезая. Уже не говоря об охоте со стороны спецслужб, отказ от сотрудничества с которыми тоже ведет к гибели. В тоже время я поняла, что одиночество и постоянное бегство - не мой вариант. Напротив, мне нужна команда, которая не предаст и организует поддержку в критической ситуации на жизненном пути, а вашей добропорядочности можно верить, по крайней мере, пока. И еще хотелось бы подыскать место, где меня смогут ожидать родные, и где я не буду опасаться плена или шантажа. Сейчас наиболее близкие мне по крови и духу именно вы, да и дела корпорации говорят сами за себя.
        - Что скажешь, Дана? - спросил я мысленно, - Мы можем доверить ей место в нашей разведке?
        - Думаю, вполне. И в качестве первого задания отправим ее на станцию барона Одея Катти, а там и в империях можно развернуть свою агентурную сеть.
        - Мы согласны, только проведем еще пару процедур, - произнес я вслух, и не увидел беспокойства на лице Кары.
        Девушку подвергли повторному ментосканированию, опасаясь подвоха или вербовки за прошедшее время с момента последнего контакта, а также испробовали на вкус ее крови, не в удовольствие, а ради возможности мысленного общения.
        - Так что, Кара, ты еще не разочаровалась в нас, после учиненных "пыток"? - спросил я мысленно девушку.
        - Вот это сюрприз! Признаюсь, подобного эффекта не ожидала. И что - такое возможно со всеми? - также беззвучно отозвалась блондинка.
        - Нет, только между ментально активными метаморфами, доверяющими друг другу настолько, что они не побоялись обменяться частицами крови для ритуала, - иронично ответил я.
        Дальше, как обычно, мы уладили все остальные формальности и познакомили девушку с нашими людьми. Особенно запомнилось дуэль взглядов между Карой и Олумом, они еще до представления друг другу, как матерые хищники, вычислили оппонента, едва увидев, и, судя по последующей улыбке и кивку контрразведчика, тот одобрил нового члена команды.


        Третьей гостей уже ближе к вечеру в моих покоях появилась Лана, дочь Патриарха дварфов. Признаться, я не очень много времени уделял своей "младшей сестренке", поэтому даже слегка растерялся, абсолютно не предполагая причины ее прихода.
        - Тэв, мне очень нравится у вас в гостях. Я не ожидала, что на станции может быть так интересно. А последние события и ваши идеи, такие, как лотерея, турнирные бои, и рулетка с покером - вообще приводят меня в полный восторг. Я тоже хочу поучаствовать в игре и воплотить часть ваших проектов среди дварфов, а то кроме состязаний, кто больше выпьет горькой настойки или выкует какой-нибудь нож, у нас практически нет развлечений. И еще, я хочу от себя лично преподнести своему "старшему брату" подарок в честь моего освобождения. Думаю, как деятельному метаморфу и лидеру своего народа тебе пригодится сей предмет, - с последними словами она протянула мне сверток, в котором обнаружился легкий полушлем. - Предвкушая твои вопросы, братец, скажу, что это шлем ментооператора Древних, - торжественно добавила она.
        Из выученной мною базы знаний предтеч о боевых техниках ментооператоров я знал, что это за головной убор, и отлично представлял себе его возможности. Однако перед Ланой решил лишнего не показывать, в первую очередь, чтобы не обидеть, так как девушка явно рассчитывала произвести на "брата" впечатление своей огромной информированностью в отношении артефактов предков. Полушлем имел вид ажурной сеточки по типу короны с выемкой под камень и одевался на макушку, закрывая полголовы от затылочной части оператора и встраиваясь в шейную часть комбинезона. В бою поверх него еще носили тактический шлем, полностью скрывающий и защищающий голову бойца. Головной убор ментооператора давал возможность воину Древних убивать врагов точечным ментоударом на довольно приличных расстояниях, как снайперу, ограничиваясь лишь дальностью обнаружения цели глазами и внутренней силой. Дистанция также напрямую зависела от величины и состава драгоценного камня в конструкции. По сути, такой же принцип я использовал, распределив кристаллы по своему телу и объему системы. Однако была у этого девайса и вторая функция, не менее
важная в бою - он позволял мысленно обращаться к своим бойцам, даже не обмениваясь кровью, при активных помехах со стороны противника, поэтому имел официальное название "шлем командира подразделения" и использовался в основном руководителями малых оперативных групп. Запустить в работу его могли только носители крови метаморфов, да и отсутствие камня в преподнесенном подарке указывало на то, что нынешние коллекционеры не всегда догадываются о его полном функционале.
        - И как ты думаешь, Лана, для чего он был предназначен? - уточнил я, намереваясь услышать подробности и понять глубину познаний девушки, а значит и всех дварфов.
        - Это же очевидно, для усиления своих возможностей ментооператора во время сканирования памяти пациентов. А отверстие сзади, на взгляд наших экспертов, допускало подсоединять оператора к прибору для записи таких сведений на носитель или создания баз знаний. Правда сам шлем еще не активирован, но как это сделать - думаю, ты сможешь быстро разобраться - с неким апломбом по предмету обсуждения произнесла Лана.
        - Что ж, спасибо за подарок, сестренка! Обязательно им воспользуюсь, - ответил я, уже зная, какой минерал вмонтирую в устройство своих предков.
        Кристалл, отнятый мною у пиратов при первой своей стычке с ними, уже огранили, и вес его составлял около семидесяти карат. Клапан шлема позволял встроить камень величиной с грецкий орех, что вполне соразмерно имеющемуся у меня бриллианту.


        Глава 24.

        ...Где-то на одной из планет Содружества, замок Главы клана Теней.
        - Ты нашел место, где прячут дочь барона Вокса, Старший Воин? - голос из мрака прозвучал резко, шипяще, с нотками недовольства и разочарования.
        Стоящая на одном колене, в позе поклонения фигура, обернутая в плащ, ответила незамедлительно:
        - Девчонка находится на станции "Джокер", которая принадлежит Врагу. Мой план сработал. Недавно барон посещал свою дочь и привел приставленного следить за ним агента к цели номер один. Исходя из космической карты, база расположена в системе 123GJ359 и ранее принадлежала пиратам. Некто Тэв Динаро уничтожил шакалов и собирает под своим крылом всех носителей проклятой крови, именно в этой персоне наши люди опознали Врага.
        - Почему же вы до сих пор не подобрались к жертвам? - выплюнул очередной вопрос Древний вампир.
        - Ликвидация требует значительной подготовки. Вокс обложился наемниками и роботами, а люди Врага точно знают о нас и ждут, потому что в составе охраны территории замечены тублисы. Поэтому до момента начала акции мы вынуждены получать все разведданные от людей Слуги, пребывая в ожидании условного сигнала.
        - Я отдал в твое распоряжение десять Воинов, это треть всех наших сил. Выделил дополнительные ресурсы из казны и переподчинил Слугу, который уже несколько лет ведет дела в обозначенных секторах, преумножая доходы клана. Но взамен жду от тебя конкретных результатов по уничтожению искомого гнезда порочных и самого Врага, включая семейство Вокс. И если по истечении месяца ты не положишь передо мною головы всех троих - лишишься собственной.
        - Я все сделаю, Старейший - отвесив поклон, Старший Воин развернулся и постарался как можно быстрее покинуть покои своего повелителя, все точки расставлены - он либо возвысится в стае, убив Врага, либо погибнет сам.


        ...Столица Аратанской империи, кабинет руководителя разведки.
        - Генерал, есть первые данные от агентуры по станции "Джокер" и ее владельцу - с порога заявил полковник, - эти сведения его шпионам дались нелегко, но информация имела наивысший приоритет, побуждая офицера поскорее осветить ее вышестоящему.
        - И что там у тебя? Проходи, не столбычь у двери - хозяин кабинета не любил, когда его ближайшие подчиненные перекладывали проблемы или важные решения на него, а пауза, скорее всего, указывала именно на это.
        - Наши люди предполагают, что Тэв Динаро - сильный метаморф, который собирает под свою руку всех представителей указанной ветви человечества, а это может вылиться в новую войну - пробасил полковник.
        - Из чего следуют такие выводы? - решил уточнить генерал.
        - Новый робот производства корпорации "Виктория" частично копирует образец Древних, а своими характеристиками превосходит наших "Абордажников". Мы начали закупки, но пока ограниченными партиями для спецподразделений армии. Изучить технологию тоже еще не удалось, по аналогии с изделиями Древних при вскрытии происходит самоподрыв объекта. Кроме этого, на станции открыто работает агентство по созыву и трудоустройству метаморфов, и возглавляет его некая Мирана Вишо, ранее не попадавшая в наши списки перевертышей. И последнее - к охране станции привлечены тублисы, а подобных зверьков применяли еще Древние в своей борьбе против "детей ночи".
        - Только кровопийц нам не хватало! - устало воскликнул генерал. - Твои предположения по поводу нашей позиции в отношении барона и происходящего вокруг его системы? - то, что подчиненный не выложил их сразу, не означало, что их нет, а генерал помнил, кто перед ним и какими аналитическими способностями обладает.
        - Считаю, что нам не стоит вмешиваться. Метаморфы и вампиры сами разберутся между собой, благо кровопийц осталось не так уж и много. Да и отношение к меняющим облик необходимо пересмотреть - во многом оно было сформировано на ненависти со стороны аграфов. Для людей же перевертыши являются старшими родственниками, с помощью которых можно поднять общий процент ментально одаренных, хотя бы до уровня дварфов, и в будущем подобраться к секретам предков, - столь смелое суждение офицер не опасался высказывать, их с генералом роднила давняя дружба, и в своем шефе он был уверен.
        - Я тоже считаю, что нам пригодятся дружественные отношения с этими людьми, но пока неофициальные, так как нет смысла дразнить аграфов, - подытожил генерал. - А если их начнут рвать соседи по Содружеству - мы подключимся тоже, откусывая свою часть пирога от технологий.
        - Позиция понятна, шеф, но я бы, все же, форсировал поставки по роботам, уж больно хороши предложенные бойцы. Может подключить к торговле какую-нибудь из подконтрольных корпораций?
        - Я не против, полковник. Действуй на свое усмотрение, но не засветись. Еще не хватало обвинений о сокрытии информации по метаморфам и открытом партнерстве, тебе ли не знать, как будут возмущаться остроухие...


        ...Корабль-флагман старейшины клана минматар Тертос.
        - Какие сведения от Борка? Надеюсь, он еще не забыл о своем долге привести в клан в качестве младшего брата этого барона со станции "Джокер"?! - обратился старейшина к своему помощнику.
        - Ваш сын усиленно тренируется, но я не услышал уверенности в его голосе по поводу своей победы в поединке против упомянутого человека, Старейшина. Поэтому стоит подумать о другом варианте или заранее предусмотреть, как сносить насмешки со стороны соседних кланов.
        - Не хочу слышать никаких оправданий! Я рассчитываю на эскадру этого барона. Борк заявлял, что у него более пятидесяти кораблей. Это не очень много, но, как передовой отряд при набеге - вполне сгодится, - недовольно воскликнул Старейшина. - Ладно, раз ты настаиваешь - обдумайте еще несколько вариантов присоединения активов человека к нашему клану, особенно обратите внимание на станцию, нельзя упускать столь жирный кусок и прямую возможность влиять на политику в секторах свободной торговли.
        - Ваше указание принято, Старейшина...


        ...Планета "Норксел" - столица орков, покои Главы совета кланов Оркуела ир Барроу.
        - Советник, есть данные от Роллы? - решил перейти к другому вопросу хозяин кабинета, прерывая своего вассала. - Я же просил докладывать о любых сведениях по этой теме в первую очередь.
        - Ролла восхищена бароном, Глава. С ее слов Тэв Динаро делает деньги буквально из воздуха и не боится заключать новые союзы. Вокруг него вьются минматаре, дварфы и контрабандисты. Его роботы уже проверены нами на полигоне и пока вызывают лишь восхищение. Мы сравнили показатели с архивными записями и пришли к выводу, что они уступают аналогам Древних, но, в то же время, превосходят современные модели. Есть предположение, что питание этих "Сколопендр" строится по тому же принципу, что и у аналогов от предтеч. Кроме того, барон собирает вокруг себя метаморфов, а это прямо наталкивает на мысль о получении его командой некоторых знаний предков. Однако призывов к оружию нет и в помине, то ли их лидеры поумнели, то ли поняли, что меньшим числом не стоит диктовать условия большинству, даже превосходя технологически и ментально остальные расы практически на голову.
        - А что по его сделкам? Насколько я видел сводку, барон не против вести с нами дела, - задал очередной вопрос Глава совета.
        - Он купил у нас целый уровень для своей станции, в который входит средняя верфь, и несколько ангаров, пригодных для производства. Подобный шаг указывает о планах на увеличение числа подданных и доходов самого Динаро. Со своей стороны мы имеем контракт на поставку роботов и торговое представительство на "Джокере". Данное положение дает нам возможность участвовать в некоторых близлежащих аукционах и других торгах в Баронствах, минуя посредников.
        - А какова его военная мощь? Не верю, что они не подумали о необходимости прикрыться от аграфов. Может сыграть на опережение и подмять его под себя силовым методом? Подумай, ведь после флота остроухих нам не достанется ничего? - решил подискутировать с советником Глава, иногда такой подход давал самые неожиданные результаты.
        Советник привык к манере своего шефа заваливать его вопросами, не дожидаясь ответа на первый, эта черта лишь подчеркивала живость ума лидера, но как только возникла небольшая пауза - следовало отвечать.
        - Согласно информации, полученной от Роллы, в распоряжении барона более пяти десятков военных судов разного класса, но в основном крейсера. Сама станция защищена тремя диспетчерскими блоками и артустановками с астероидов. Но не это главное - Динаро постоянно увеличивает количественный и качественный состав своей армии, его трансляции с боевыми состязаниями - это лишь видимая часть всего действа. Основные дружины барона подготовлены лучше, а корабли проходят неизвестную для всех соседей модернизацию. И если судить по роботам - флот может нести в себе не меньше сюрпризов и тайн от Древних. Исходя из вышесказанного, думаю, аграфов ожидает серьезная трепка, по крайней мере, на первом этапе. Они вполне могут недооценить противника, а внедрение на его территории агентуры займет уйму времени. Терпеть же такой раздражитель, который, кстати, лишил их пиратской кормушки, остроухие вряд ли станут долго. Поэтому, по моему мнению, нам лезть к барону с оружием не стоит, в том числе из-за его дружбы с минматарами и дварфами, - напомнил о пятилетнем перемирии с гигантами своему шефу советник.
        - Тогда может предложить этому человеку династический брак, скажем со старшей дочерью Ректой, пока не выдали ее за минматарина, и посулить союз против остроухих? В его положении не стоит отказываться от любых партнеров, а мы наложим лапу на производство, - зашел с другой стороны лидер орков.
        - Вокруг барона несколько женщин метаморфов, одна из которых известная в кругу контрабандистов Дана, но попробовать можно. Я сообщу Ролле о вашем пожелании прозондировать вопрос брака с Динаро, правда мне показалось, что она рассматривает подобную идею для себя.
        - Ты же знаешь ее женские проблемы, а в случае согласия барона - не сомневаюсь, что она откинет личные замыслы в пользу сестры и политической выгоды клана.
        - Скорее да, чем нет, Глава, - согласился с суждениями правителя советник...


        ...Дом Серебряного Листа аграфов, зал приемов хозяина дворца.
        - Властитель! Нашим агентам не удается закрепиться на станции "Джокер", слишком пристальное внимание служб безопасности к новым посетителям, даже из числа людей. Однако по собранным крохам сведений от агентуры стало понятно, что костяк команды барона состоит из метаморфов. К сожалению, ваши опасения подтвердились, - решил лестью признать прозорливость своего повелителя докладчик.
        - И как реагируют власти Аратанской и Агарской империй на это сборище "детей Древних"? - с раздражением задал вопрос Властитель, не замечая прогиба от начальника разведки.
        - Люди заняли нейтральную позицию, апеллируя на отсутствие агрессии со стороны лидеров перевертышей. Более того, есть косвенные данные о том, что некоторые представители империй налаживают торговые отношения с корпорацией "Виктория", рассчитывая на способность последних работать с артефактами Древних.
        - Что-о!? Они забыли чего можно ожидать от этих выкидышей? А по поводу тайн предков - людишек ждет полное разочарование, не одна сотня метаморфов погибла в наших застенках, пытаясь ценою своей жизни оживить механизмы предтеч, и пока безрезультатно - констатировал вслух Властитель, как бы успокаивая себя.
        - Думаю, в указанных империях больше опасаются нас, чем горстку перевертышей с одной единственной станцией. Их аналитики понимают, что в случае технологического прорыва все Содружество ляжет к нашим ногам, поклоняясь Старшей расе, и этот день, по заверению ученых, не за горами - поддержал чаяния своего господина офицер.
        - Чтобы перебросить в обозначенный сектор пару эскадр, способных справиться с защищенной станцией, надо заручиться поддержкой других Домов и поделить победу с трофеями и рабами на всех, а это время и упущенная выгода для нас. Поэтому, приказываю в срочном порядке сформировать флот из подконтрольных пиратов и наемников, усилив нашими специалистами, и натравить их на цель. Кроме этого, необходимо увеличить количество агентов-людей, и сконцентрировать плотную сеть на самой территории "Джокера", а также на ближайших пяти космических базах. Я хочу знать все, что происходит в хозяйстве и спальне барона, а также у его окружения. Доклад о состоянии дел вокруг этого вопроса жду каждую неделю и при экстренных новостях, вам все понятно, генерал?
        - Да, Властитель...


        ...Планета дварфов, кабинет главы торговой палаты Клана Кузнецов.
        - Как наши дела, Дмилин, у твоих агентов все готово? - спросил у своего друга и помощника Патриарх клана.
        - Да, Гмили. Воины расставлены по местам и ждут условного сигнала. Арест вашего брата и его сподвижников намечен на завтрашнее утро, думаю, не упустим никого.
        - А как там Лана, надеюсь, ее не притесняют во владениях барона, люди иногда ведут себя весьма по-хамски, увидев дварфку?
        - У нее все хорошо, да и у нас с этим дворянином развиваются неплохие торговые завязки. Мы выяснили, куда барон тратит мифрил - его напыляют на некоторые части роботов, увеличивая таким способом прочность режущей кромки. Кроме этого, мы выявили еще один интерес нового партнера - он закупает мелкие драгоценные камни, хотя ювелирным бизнесом по нашим сведениям не занимается. Возможно, строит сеть ретрансляторов для своих секторов, а может что еще.
        Дварфы всегда выделялись на фоне остальных рас, прежде всего, как мастеровые, в том числе и добытчики руды. Из легенд о своем народе выплывало немало сведений об истоках, которые берут начало из подгорных королевств гномов, отсюда и тяга к драгоценным минералам, золотым изделиям и кузнечному делу. В общем, как известно, к чему душа лежит - то и в руках спориться.
        - У нас камней достаточно, а для ретрансляторов можем предложить ему средние и большие кристаллы, надо прозондировать этот вопрос через торговую палату. И еще, обязательно организуй прием его команды на нашей территории, после окончания внутренних разбирательств. Хорошо выпив спиртного, люди обычно становятся болтливы, и мы можем совершенно случайно выведать у барона некоторые тайны, особенно если вовремя и правильно задавать вопросы. Не верится мне, что по использованию мифрила сняты все вопросы, и роботы по аналогии с предками - тому первейшая причина сомнений. Кроме того, я хочу, чтобы Лана блистала на вечеринке, в последнее время на ее голову свалилось немало бед и разочарований, стоит хоть немного потешить дочку, - Глава клана как обычно просчитывал ситуацию наперед и зачастую одним действием решал несколько вопросов.
        - Все сделаем как надо, Патриарх. Не стоит беспокоиться, за столом нас еще никто не победил, - от души рассмеялся помощник...


        ...Агарская империя, Главное Управление Разведки.
        - Мы не поторопились с Жаресом Мурко, полковник? - задал вопрос своему адъютанту хозяин кабинета.
        - Пока рано об этом говорить, сейчас бывший офицер имеет под собой тяжелый крейсер десятого поколения и команду из семи десятков ветеранов. Не скрою, что часть людей подобралось по нашей наводке. Для атаки на станцию "Джокер" этого ничтожно мало, поэтому Жарес околачивается по соседству на территории "Лиги" и ожидает шанса, когда барон покинет свое логово. Мы вывели на него агента, работающего в секторе довольно продолжительное время, поэтому сигнал не будет ложным. И, на мой взгляд, смерть от руки пирата, как месть за родственника - лучший вариант, не связывающий акцию с нами. В случае успеха стоит использовать ситуацию в личных целях, навязывая покровительство или внедряя своих людей в руководство корпорации.
        - А что нам известно о самом Динаро и его людях? - какое-то чувство упущенной выгоды не покидало генерала.
        - Информации не очень много, и она от старожилов станции - бывших пиратов. Согласно разведданных барон организовал какие-то игры, шоу и ведет дела с минматарами, орками и дварфами. Поэтому прямое противостояние нежелательно, а косвенно мы пробуем наладить товарный поток, характеристики роботов от корпорации "Виктория" на очень высоком уровне, но и об аграфах забывать не стоит. Ушастые жутко обидчивые, и в случае победы - всем вспомнят дружбу с метаморфами. Другое дело - силовой захват правления, в подобном случае верна пословица "кто раньше встал - того и тапки".
        - Как всегда тактика "и вашим и нашим" в действии, иного я от вас и не ожидал, полковник. Еще раз все перепроверьте и обрубите контакты. Нас никоим образом не должны связать с Жаресом Мурко в случае каких-либо провальных действий с его стороны и продолжайте по торговым каналам и через посредников изучать кухню самого барона. Сдается мне, мы еще немало сюрпризов увидим от его команды.
        - Будет исполнено, господин Генерал...


        ...Последующий месяц наша компания провела без каких либо эксцессов, все проекты двигались своим чередом, а мы обживали новый уровень станции "Джокер", тренировали и пополняли свою команду. Регулярно отлавливали и, подчистив память, высылали за пределы сектора шпионов, которые лезли во все сферы нашей жизни. Надо признаться, что если бы не Олум Бейт со своими ребятами - часть секретов давно бы стала достоянием общественности, но контрразведчик словно помолодел и заново ощутил вкус победы над своими теневыми визави из империй и Баронств.
        Вернулся из первого похода корабль-поисковик планеты, но, к сожалению, ничего стоящего обнаружено не было, несколько обломков - не в счет. Команда искателей после трехнедельного отпуска на станции собиралась в новый полет, а параллельно закладывалась еще одна подобная экспедиция, и в этот раз ребят провожал я один, рейды принимали обыденный характер.
        - Капитан Данир, у вас все готово к очередному походу? - задал я вопрос главе нашего экспедиционного корабля.
        - Да, командир! Команда и вверенное нам оборудование к новым испытаниям подготовлено. В этот раз мы пойдем в другую сторону. Есть данные о месте, где периодически пропадают корабли коллег искателей и по косвенным признакам там может находиться действующее судно или база Древних, которая не подпускает к себе слишком любопытных.
        - Ваша задача - только разведка, никаких собственных действий относительно проникновения на объект. Вы меня поняли, капитан? - зная часть внутренней кухни предков, предположения о опасном характере находок с высокой вероятностью могли оказаться правдой, и без моего присутствия попытка попасть внутрь действительно приведет к уничтожению гостя.
        - Я все уяснил барон. Мы не будем рисковать, только наблюдение и составление пространственных карт, - ответил Тарк Данир и поспешил к своему кораблю, команда уже ждала командира на борту...


        Как бы мы не хотели и не старались - предвидеть все превратности судьбы людям, к сожалению, не дано. К концу следующего месяца произошел ряд трагических и поворотных событий, а начинались они с донесения штаб-квартиры Динера Вокса.
        - Тэв! На первой "Пранто" произошел взрыв, и по данным службы охраны совершено покушение на барона. К сожалению, отец Праны умер от ран, его не успели донести до реаниматора, а убийца сумел скрыться, - проинформировал меня Гасто Прид, как администратор он первым получал сведения от соседей.
        Олум Бейт сделал несколько манипуляций и уточнений ИскИну, исходя из своих полномочий, а только после пояснил свои действия окружающим.
        - Я объявил "Оранжевый код" по станции, хочу проверить наши службы реагирования и упредить нечто подобное у нас - заявил глава контрразведки в ответ на новости от соседей.
        Прошло буквально двадцать минут и параллельный коридор содрогнулся от сильного взрыва...
        - Внимание всем! Говорит главный диспетчер Карт Водер, на станции прорыв диверсионной группы в секторе "С" третий уровень. По отсекам базы объявлен "Красный код"! Всем патрульным соединениям организовать усиленную охрану подконтрольных этажей! К месту прорыва отправлено резервное подразделение! Убедительная просьба - никому не покидать свои жилища до особого распоряжения по станции.
        - Карт, это Тэв! Что у нас происходит в месте прорыва, и кто замешан в этом беспорядке? - задал я вопрос диспетчеру по внутренней связи.
        - Атакующие локализованы в нескольких помещениях сектора "С", идет бой. Предварительно группа агрессора состоит из полусотни человек и нескольких вампиров. Со стороны посадочных доков пришвартовалось четыре штурмбота наших десантников во главе с Пачем Мирко и группы усиления в виде роботов. Надо сказать, что бойцы патруля вовремя подоспели, иначе пострадало бы несколько жилых секторов. По прогнозу Умника, прорыв будет ликвидирован в течение тридцати минут, - спокойно и буднично доложил главный диспетчер, своим настроем давая понять, что волноваться нечего - все под контролем.
        Спустя один час основные руководители корпорации и станции собрались в зале совещаний, повод был более чем серьезный - нас раньше никогда не атаковали изнутри, да к тому же еще и с вампирами во главе. По всему выходило, что мы проморгали подготовку акции у себя под самым носом, а возможно пригрели на груди кого-то из предателей.
        - Что с нашими потерями в людях, Пач? - задал я первый и самый важный вопрос по случившемуся происшествию, выражая общее мнение присутствующих.
        - Убито девять и ранено двадцать три человека со стороны вооруженных сил станции и абордажников. Жертв в рядах мирных граждан больше - тридцать двое мертвы, из них семеро метаморфов, еще почти сорок на грани выживания. Среди раненых и Прана Вокс, сейчас девушка находится в реаниматоре, пока прогноз положительный. Утраты в технике тоже значительные - уничтожено двадцать семь роботов "Скорпионов" сектора "С" и девятнадцать "Сколопендр" соседнего "Д", выведено из строя двадцать три внутренних турели.
        - Что скажете о потерях противника? - едва сдерживая себя от гнева, произнес я. В такие последствия от нападения полусотни людей и горстки кровопийц не хотелось верить, но "после драки кулаками не машут", впредь надо быть еще внимательнее.
        - Уничтожено десять высших вампиров, и пятьдесят человек, предположительно их рабов или слуг, обращенных из числа людей. Пленить кого-либо из исчадий бездны не представлялось возможным по причине самоподрыва бойцов противника.
        - Как мы вообще пропустили "детей ночи" к себе в дом? Что помешало патрулю и тублисам выявить их на стадии высадки с борта корабля? И почему наши потери в результате столкновения столь велики? - по выражению лиц остальных, кои удовлетворенно вздохнули, я так и не понял, чем объясняется такая статистика.
        - Как оказалось, легенды о силе кровопийц правдивы. Высшие вампиры по эффективности в бою немного превосходят или, по меньшей мере, равны нашим роботам "Скорпионам", а их рабы, стимулированные кровью хозяина перед битвой, сражаются на равных со "Сколопендрами", правда, через некоторое время выдыхаются, - ответил командир абордажников.
        - По результатам расследования кровопийцы и их слуги прибыли на одном из торговых кораблей в полых свинцовых болванках, оформленные как металл. Подобные гробы нельзя открыть изнутри и они не поддаются сканированию, а лазутчики не высовывались до последнего момента из своих схронов, рассчитывая на помощь подельников извне - вставил реплику наш контрразведчик. - После объявления по станции "Оранжевого кода" благодаря быстрой реакции патрулей, а также при помощи тублисов, были обнаружены следы мертвой плоти, а именно, крови вампиров в желудках некоторых подозрительных людей гостевого сектора "Д". Как вы понимаете, раньше проверки не приносили результатов, а обращение новичков провели совсем недавно. Таких новоявленных слуг арестовано семнадцать человек, все задержанные - пиратские ветераны в годах, от которых уже не ожидалось диверсий, но они, таким образом, решили продлить свою жизнь и заодно отомстить захватчикам станции "Дран". К сожалению, задержать выявленных диверсантов быстро и без последствий не получилось, патруль был разбит на тройки, чтобы по максимуму охватить все помещения гостевых и
беспокойных секторов. Обращенные, оказав сопротивление, успели вскрыть тайники своих покровителей, давая время хозяевам задействовать взрывчатку и начать активные боевые действия. Благодаря сигналу "Красный код" часть роботов заранее, согласно программным протоколам, получили директивы на персональную охрану метаморфов, а остальные осуществляли контроль по периметру сектора "С", поэтому массовых жертв и паники удалось избежать. Противник - уничтожен, новоявленные слуги - в клетках, срок их жизни без крови хозяев, насколько мне известно, не очень долог.
        - Все верно, не имея подпитки эти бывшие представители людей продержатся не более десяти дней, - добавила Дана. - Человек, глотнувший плоть вампира, испытывает огромное наслаждение, но привыкание к подобному наркотику, а для простого смертного - это именно так, с первого раза - сто процентов и назад дороги нет, процесс изменений неизлечим. Если кровь "детей ночи" ввести в вену теплокровному - последний перерождается в подобие хозяина, но, никогда не сможет по силе и рангу достичь состояния высшего в стае. В нашем случае - заражение через пищевод. Индивидуум становится зависимым слугой или мутантом, но еще до поры до времени живым существом, которого на начальном этапе трансформации трудно засечь даже с помощью тублисов. После первой инициации раба такой недочеловек несильно отличается от обычного десантника, но при регулярной подкормке - уже через пару недель воин действительно на полчаса будет равен по мощи роботу. Однако при продолжительном беспрерывном бое мутант умрет от истощения организма, так как для восстановления ему требуется плоть живых и несколько часов на усвоение. В войне против
Древних высшие вампиры использовали слуг в качестве своих телохранителей, небольшие кормежки кровью делали их равными роботам, а в случае серьезной драки - тот же раб служил пищей своему господину, делая последнего еще более сильным и повышая регенерацию клеток.
        - Эта информация кое-что объясняет, но вы действительно считаете, что мы легко отделались? - искренне удивился я заявлению своих друзей и компаньонов.
        - Согласно хроникам, добытым в архиве разведки Аратанской империи, диверсионный отряд из десяти высших вампиров, в стае именуемых Воинами, и двадцати слуг полностью уничтожил гарнизон боевой станции в составе одной тысячи человек и трех десятков роботов класса "Абордажник". Резня продолжалась около трех часов подряд, и из людей не выжил никто. Еще до поднятия тревоги вампиры успели обратить в слуг часть персонала форпоста, а когда их заметили - некоторое количество бойцов гарнизона погибло под ментальными ударами в первые же секунды разгорающегося сражения. Дальше исход противостояния решила рукопашная на огромных скоростях, в гуще людей использовать оружие небезопасно для самих себя, да и паника сыграла немаловажную роль. Данные получены случайно, из вспомогательного ИскИна, который диверсанты не заметили при отходе, а позже, по факту расследования, из дополнительной шахты станции извлекли специалисты силовиков, - сообщила Дана.
        - И много таких существ еще живет в пределах Содружества? - мой вопрос адресовался к бывшим агентам, которые ранее могли иметь доступ к засекреченным материалам своих империй.
        - Мне известно о стае, возглавляемой Древним представителем расы кровопийц, и еще трех десятках высших вампиров Воинов, - ответил Олум Бейт. - Но, к огромному сожалению, вычислить их сегодняшнее место обитания не удается ни одной державе, хотя поиски не прекращаются уже более ста лет. Согласно данным исторических хроник, аграфы нашли в стазис-камерах мощи тридцати девяти высших вампиров и их повелителя на окраине галактики в разрушенном корабле, который имел значительные повреждения еще со времен войны кровопийц против предков. Затем их оживили, поливая мумий кровью своих заключенных, и использовали для истребления метаморфов. Когда точка перелома была пройдена и наши соплеменники уже не представляли серьезную угрозу остроухим - те попытались уничтожить уже самих вампиров, но кровопийцам удалось избежать пленения, попутно разгромив более шести сотен элитных рейнджеров и потеряв при этом, если верить сводке, всего не более десятка Воинов. Говорят о каком-то ритуале на крови с использованием магии Смерти, который задействовал повелитель кровопийц, что и позволило им выбраться из ловушки аграфов.
        - По всему выходит, что мы действительно неплохо отбились, ладно вы меня убедили. Тогда крайне важно информацию о сегодняшнем прорыве засекретить, еще не хватало, чтобы в империях узнали о результатах нападения и о наших возможностях. Мне обязательно предоставлять доклад о состоянии раненых каждые три часа, - обратился я к медикам. - Семьям погибших сделать выплаты на уровне ранее оговоренных, у кого остались дети - необходимо оформить над ними шефство до совершеннолетия со стороны корпорации и подыщите по возможности опекунов из наших людей для малышей.
        Допросы и ментосканирование пленных из новоявленных слуг вампиров не приоткрыли какие-либо тайны хозяев, а лишь добавили некоторой информации к размышлению. Встречались пиратские ветераны с кровопийцами в доках базы "Лига", где и договорились о совместных атакующих действиях, преследуя цель восстановить прежние порядки на станции "Джокер". Со стороны вампиров им было гарантировано бессмертие и содействие в ходе чисток на самой космической базе и в системе вокруг нее, а также покровительство в будущем. В ходе расследования выявилось, что "детей ночи", готовивших удар по нам, насчитывалось одиннадцать особей, в то время как после отражения атаки найдены останки десяти существ. Все патрули тут же были усилены в численности, а при проверках секторов, личных помещений жителей и гостей станции в обязательном порядке использовались тублисы. Результаты трехдневных досмотров оставшегося вампира не выявили, зато обнаружили восемнадцать мелких схронов с незаконной контрабандой, способствовали аресту семерых наркоторговцев и трех агентов разведслужб империй людей, ранее незамеченных. Всех задержанных шпионов
и нечистых на руку торгашей выслали за пределы Баронств, а распространителей наркотиков сдали судебным следователям совета, их ожидала планета-тюрьма. Инфицированные вампирской плотью ветераны пиратов умерли через восемь дней в страшных муках, проклиная всех вокруг, но они сами выбрали свою судьбу, поддавшись на обещание райского наслаждения и всевластия.
        Из тридцати шести тяжелораненых врачи не смогли поставить на ноги только четверых, и это обстоятельство еще раз подтвердило правильность наших намерений по созданию больших медицинских центров. Прана Вокс, не смотря на ранение шеи, так как убийца из клана "Тень" пытался отсечь ей голову, встала на ноги через две недели, а наш еще не родившийся ребенок к счастью не пострадал и развивался нормально. Мы с Даной уже в приказном порядке, не принимая никаких отговорок, переместили девушку жить с нами под одну крышу, по крайней мере, на несколько месяцев до приближающихся родов, а там пусть сама решает, ведь "насильно мил не будешь, сколько не пытайся".


        Глава 25.

        Спустя пару дней после известий о нормальном состоянии здоровья Праны, на станцию "Джокер" прибыл адвокат Динера Вокса, который озвучил официальное завещание отца девушки. Исходя из текста этого документа первая "Пранто" переходит в собственность Праны Вокс, а еще две станции, поменьше - достаются внуку, которого дед просил назвать Рейсом, именем своего прадеда, основателя благосостояния рода. До момента совершеннолетия мальчика забота о его имуществе возлагается на отца, Тэва Динаро, в качестве опекуна. Основную часть боевых и торговых кораблей, приписанных к первой "Пранто", тесть передал в собственность дочери. Всего военных судов насчитывалось одиннадцать, все крейсера тяжелого класса девятого поколения, постройки Аратанских верфей. Торговый флот состоял из двадцати трех единиц различного тоннажа и генераций. На станциях крупного технологического производства организовано не было, барон предпочитал заниматься торговлей и добычей ресурсов, но верфи и ангары для строительных и ремонтных работ в наличии имелись, как обязательный атрибут, без которого в космосе долго не протянешь. Нам
предписывалось в течение трех месяцев вступить в права наследования и перерегистрировать собственность на себя в реестрах Вольных Баронств.
        Прана восприняла эту новость обмороком, потому как о смерти отца ей никто до последнего момента не сообщал. Пару дней, проведенные в медицинской секции, вновь поставили девушку на ноги, а наша человеческая забота и искренние чувства привели в нормальное моральное состояние, побуждая желание продолжить работу в общей команде. Кроме того, смысл в жизни Прана увидела в своем будущем ребенке, ощущая себя уже как будущая мать.
        Через несколько дней она обратилась ко мне с довольно неожиданной просьбой:
        - Тэв, я хочу свое имущество на двадцать лет передать в твое распоряжение. Меня устраивает служба в аналитическом центре и вполне хватит постоянных ежемесячных отчислений на персональный счет в размере пяти миллионов кредитов от аренды станции и судов. Для управления всем этим хозяйством и корабельным флотом мне потребуется повысить и расширить свои знания или нанять квалифицированных помощников, что отнимет уйму времени и сил, лучше я их с удовольствием потрачу на нашего ребенка.
        Мне показались ее мотивы вполне логичными. Ведь, по сути, у девушки было два очевидных пути, один из которых - самой становиться у руля собственного дела. Такой поворот событий повлечет за собой выход или, по меньшей мере, дистанцирование от нашей команды и, как следствие, нужно будет принимать все внешние риски от преследования убийц и баронов соседей на себя одну. Второй вариант - нанимать управляющего, отслеживать действия которого тоже непростая задача, требующая определенной деловой хватки и минимальных знаний. Но Прана для себя нашла иное решение, переложив бизнес на мои плечи, понимая, что у корпорации "Виктория", с которой я неразрывен, больше шансов развить и увеличить доходность активов, при этом она получает дивиденды и не теряет собственность, не говоря уже о минимальных рисках. Если бы девушка задрала личные аппетиты по доходности - я не стал бы вкладывать свои силы и энергию в ее дело, ограничившись тем, что имею, в том числе и в качестве опекуна. Но ее предложение еще раз доказывает наличие высоких аналитических способностей и дальновидности, а мне такие люди нужны в команде, и не
только в качестве близких подруг, поэтому я сделал шаг навстречу, но на своих условиях.
        - Хорошо, Прана! Я возьмусь за эту ношу с предоставлением отчетности раз в месяц относительно прибыли и содержания имущества, как принадлежащего тебе, так и наследства нашего сына, но ты пообещаешь мне, что в течение пяти лет освоишь навыки управленца, торговца и политика до шестого-седьмого уровня баз знаний. Мне все равно необходимы помощники, а кому я могу еще больше довериться, как не матери родного сына и своему вассалу, - в этом обществе, по моему мнению, люди могут позволить себе расслабиться только после смерти, поэтому я настаивал на постоянной учебе для всех приближенных, включая родственников.
        - Я поняла тебя и постараюсь уложиться в отведенный мне срок. Когда начнем принимать дела в доменах моей семьи? - глаза девушки опять наполнились слезами при упоминании отчего дома.
        - Думаю, после перерегистрации, в течение последующих двух недель, - указанный срок очень немалый для современного делопроизводства, так как все завязано на ИскИны, но я планировал разобраться с кадрами, плюс перелеты, так и набегало полмесяца.
        Все изменения и договоренности были внесены в реестры Баронств на протяжении последующей недели, таким образом, на ближайшие двадцать лет я мог оперировать имуществом четырех станций, а также увеличил военный и торговый флот корпорации благодаря кораблям Динера Вокса.
        Еще через пару дней нас с Праной пригласили на совет баронов для подтверждения статуса управленца двух объединенных баронств.
        Собрание не предвещало ничего дурного, поэтому я в компании приближенных подруг и штатной команды боевого корабля "Кашалот" в количестве трехсот бойцов отправился на встречу. В моем флоте это судно соответствовало линкору четырнадцатого поколения, а согласно классификации Содружества значилось как тяжелый крейсер орков восьмого и внешне ему полностью соответствовало. Чтобы воевать с ним на равных требовался с десяток современных кораблей тяжелого класса, коих в ближайших секторах замечено не было, поэтому и опасаться засады, увеличивая количество сопровождающих, мы не стали. Команду управленцев корпорации, которые возглавляли нашу станцию и вооруженные силы, мы отправили на доставшиеся нам в наследство территории заранее. В их задачу входило изучить данные с ИскИнов, пообщаться с администраторами и подготовить жителей к прибытию новых собственников. Особое задание предписывалось службам разведки и контрразведки, потому что на космических форпостах семейства Вокс мы ожидали выявить целые агентурные группы соседних империй, прекрасно понимая, что до нас "тараканов" как следует, никто не травил.
Уничтожать шпионские сети пока не планировали, кроме самых зарвавшихся, конечно. И причина такого отношения состояла в том, что на доставшихся нам по случаю станциях отсутствовали цепочки секретных производств корпорации, не повышая в целом экономические и политические риски команды. В тоже время, после выдворения выявленных агентов обязательно последует внедрение новых, еще неопознанных нами. Поэтому расчет строился на том, чтобы перехватить частичный контроль над действиями установленных групп и получить возможность дезинформировать их руководство в случае острой необходимости...


        Жарес Мурко пребывал в приподнятом настроении, ему удалось подбить на охоту за своим кровником еще одного капитана тяжелого крейсера девятого поколения с позывным "Пижон". Положа руку на сердце, Мурко осознавал - сам компаньон, как человек, ему не понравился, но пока выбирать было попросту не из кого. А вот корабль партнера имел приличное оснащение и демонстрировал высокие боевые характеристики. Одно плохо - не успели отработать между собой слаженность, но для столь малой эскадры из двух боевых судов прорыва это не так важно. Буквально через несколько дней после оговоренного соглашения его информатор со станции "Джокер" сообщил об отбытии жертвы на борту тяжелого крейсера в сторону одной из планет Вольных Баронств. Ведомство разведки Агарской империи дополнило информацию о месте, куда может направляться Тэв Динаро - станция "Такун", где пройдет собрание совета баронов. Указанный сектор располагается в неделе пути от его точки базирования и в десяти днях от "Джокера", что дает прекрасную возможность перехватить своего кровника в малопосещаемых космических системах, снижая вероятность случайного
вмешательства извне со стороны рядом проходящих судов или патруля.
        - Локец, наша добыча на борту крейсера восьмиклассника, постройки орков, выпорхнула из доков крепости "Джокер" и направляется на "Такун". И для нас это лучший вариант уничтожить барона, скажем вот в этой точке, - Жарес указал подельнику отметку за три системы до места назначения. - Ты готов повоевать, дружище? В целом при таком раскладе я и сам справлюсь, но вдвоем - успех гарантирован.
        - Меня несколько удивляет беспечность барона, потому как ранее я слышал, что он не испытывает дефицита в кораблях. Ты полностью уверен в его присутствии на этом борту? И не окажется ли так, что его сопровождающие примкнут к кортежу где-то по дороге? - выразил свои сомнения наемник.
        - Моему агенту можно доверять, так как он напрямую связан с силовиками империи, - решил приоткрыть часть информации перед сподручным бывший полковник, чтобы тот не сомневался и не вынашивал мысли об атаке партнера сзади.
        - В таком случае, если наши договоренности по трофеям в силе - то я готов к прыжку, - ответил капитан второго корабля, которому в скором будущем суждено стать пиратом.
        - Когда-нибудь тебя съест изнутри собственная жадность, Локец. Но раз я дал слово - то и соблюдать его буду неукоснительно, - подтвердил Жарес прежние договоренности, вспоминая, что ему пришлось "под протокол" пообещать этому скряге шестьдесят процентов стоимости захваченного имущества, хотя его собственный крейсер выше поколением и мощнее по характеристикам. Однако трофеи в данном случае не так важны, на первом месте стояла месть за смерть родственника, а на иные условия подельник не соглашался...


        ...Во время полета Прана размышляла о превратностях судьбы, об истории матери, рассказанной отцом спустя пятнадцать лет после ее смерти. Потом вспомнилось детство, проведенное под присмотром строгих наставников и с постоянными головными болями от учебы, ибо родитель хотел воспитать из нее гения. Затем тот нелепый и ужасный случай, который хотелось вычеркнуть из жизни вместе с нею же, после чего девушка, казалось бы, навсегда превратилась в мужененавистницу. И наконец, смерть отца, разрушенный мир иллюзий о том, что чем ты богаче - тем твоя жизнь более безопасна и долговечна. Но, как ни странно, сейчас Прана ощущает себя счастливым человеком, и причиной тому - малыш, который уже очень скоро увидит свет и не раз удивит родителей. Мысли перескочили на Тэва, сильного, целеустремленного лидера, который сутки напролет отдается службе на благо своего народа, еще думалось о том, как она благодарна ему за сына и поддержку. Однако ее размышления прервали звуки сирены, означающие введение боевого режима по "Красному коду"...
        Через семь дней полета возле одного из скоплений астероидов нам навстречу вынырнуло два корабля по характеристикам равные десятому и девятому поколению тяжелых крейсеров Агарской империи.
        - Барона Тэва Динаро вызывает капитан боевого судна "Смерч" Жарес Мурко, - услышали мы на общей волне. - Я знаю, что ты на борту, поэтому не смей прятаться за спины своих воинов, трус! Покажись, ублюдок, чтобы все понимали причины, из-за которых экипаж этого крейсера отправится к праотцам.
        - Я барон! Но пока не улавливаю суть проблемы и не понимаю, из чего вы решили, что сможете нас уничтожить? - спокойный и деловой тон, в отнюдь не шутливой форме призывал оппонента сбавить обороты и давал шанс извиниться, отваливая в сторону, но мой визави с экрана перешел на крик, вновь накаляя обстановку.
        Никогда не понимал того, кто перед дракой пытается что-либо рассказывать, раз решил - то действуй, а поболтать можно и дома, с подружкой.
        - Перед тобой, подонок, родной брат уничтоженного Нирса Мурко! Поэтому о беспрепятственном проходе можешь даже не мечтать и не вымаливать. Предлагаю экипажу сдаться без боя, передав своего господина нам в руки, и тогда команда крейсера будет отпущена на свободу, что готов подтвердить "под протокол". Мне нужен только Динаро и корабль в качестве трофея, а остальные могут убираться на штурмовом боте к ближайшей станции. Если ума прикинуть расклад сил перед боем не хватит - то через пять минут мы начнем вас раскатывать в лепешку, а те, кто после этого выживут - отправятся в рабство или в утилизатор.
        - Жарес Мурко, вы совершаете ошибку! Ваш брат был пиратом и умер, как подобает шакалу космоса! Поэтому убирайтесь с моей дороги, пока еще не поздно, - бахвальство этого человека стало раздражать меня и веселить команду за спиной, а командир десантников, почесывая ладони в перчатках между собой, показывал всем своим видом просто таки жажду с кем-нибудь повоевать в ближайшей перспективе.
        Вместо очередной реплики в мой адрес, мы услышали:
        Бууум! Бууум! Бууум! Бууум!
        - Командир, четыре попадания, щиты просели на десять процентов, скорость восстановления - один пункт в минуту. Противнику для перезарядки потребуется не менее пяти сотен секунд, - последовал доклад от дежурного офицера нашего корабля, означающий, что мы можем себе позволить полное бездействие около часа под непрестанным обстрелом.
        - Ответная атака! Выпустите по ним сорок "Игл", - скомандовал я, так как вести дуэль на продавливание щитов долго и глупо, когда у тебя в руках есть сюрпризы помощнее.
        Спустя короткое время пришел доклад с бортового ИскИна, озвученный в рубке через динамики.
        - Есть попадание ракет, крейсер десятого поколения получил три пробоины, а девятого - одну, щитов у обоих нет. Последующая атака может привести к внутреннему подрыву каждого из судов противника.
        Привычка собирать трофеи после каждой драки отразилась на директивах, выданных ИскИнам наших кораблей, теперь они анализировали последствия проведенных и предполагаемых атак, чтобы сохранить целостность жертвы, но и не допустить ответных действий.
        - Выпускайте дронов! Задача стандартна - отстрел наружного вооружения и повреждение разгонных двигателей, полная боевая готовность десантным командам.
        Через двадцать минут космического сражения последовал новый доклад от ИскИна.
        - Обе цели впали в дрейф, наружные турели уничтожены.
        - Внимание! Говорит Тэв Динаро, командам пиратов предлагаю арестовать своих капитанов и сдаться, тогда гарантирую сохранность жизни рядовым бойцам, а с мерой наказания будут разбираться судьи ближайшей станции. В случае согласия жду коды от бортовых ИскИнов и открытые шлюзы для принятия досмотровых команд, время на раздумья - десять минут, отсчет пошел.
        После истечения отведенного времени, последовал доклад:
        - Есть подтверждение о свободном доступе девятки, - отозвался дежурный офицер.
        - Абордажникам и роботам - на выход! - По крейсеру десятого поколения - огонь туннельными орудиями в район рубки, - мой приказ однозначно указывал на нежелание жертвовать людьми в угоду трофеям, хоть и внес на лица некоторых горячих парней разочарование.
        Бууум! Бууум! Бууум! Бууум!
        - Есть попадание в район рубки! Противник получил еще две пробоины, внутренние отсеки повреждены на сорок процентов. Прикажете продолжать?
        - Отставить огонь! Что с первым подранком?
        - Крейсер захвачен, капитан Локец и еще двадцать три пирата арестованы.
        - Десантным командам - цель номер два! И будьте предельно внимательны, сдается мне, их лидер решил не сдаваться. В случае жесткого сопротивления оттягивайтесь назад, добьем их с дистанции.
        Через некоторое время вахтенный офицер озвучил новые сведения.
        - Командир, докладывает дежурный! Второй крейсер взят, капитан Жарес Мурко подорвал себя и ИскИн корабля. Арестовано девять пиратов, все из бывших военных, остальные мертвы.
        - Каковы потери людей и техники?
        - Ранены четыре бойца, но все "легкие". Незначительно повреждены три "Скорпиона", однако техники обещают вскорости вернуть их в строй. Противник не имел на борту роботов и тяжелого вооружения, а наши силы явно недооценил, - лаконично доложил командир абордажников.
        - На беглый осмотр даю три часа! Инженерам доложить о поломках и возможности транспортировки захваченных судов. Командиру десантников - распределить бойцов между тремя кораблями для охраны трофеев и техников.
        Через указанное время мы получили картину относительно повреждений пиратских судов и, оставив часть ремонтников и воинов охраны для осуществления восстановительных работ, продолжили свой путь. Всех захваченных бандитов забрали с собой для передачи властям станции "Такун", как и обещали, хотя имели полное право выдворить тела без скафандров в космос, учинив казнь "работникам с большой дороги".
        После прибытия в точку назначения и процедуры перемещения пленных наш дежурный офицер занялся подбором запчастей к поврежденным крейсерам, а я в сопровождении своих женщин под охраной двух троек из десантников и "Телохранителей" отправился на заседание баронов.
        В этот раз совет больше походил на деловое собрание двенадцати человек, находящихся в окружении своих помощников. К обсуждению предложили несколько тем: рассматривали спор двух правителей касательно добычи руды в нейтральной системе, одинаково удаленной от каждого; подняли в очередной раз вопрос о выделении дополнительных средств на патрульную службу в отдаленных секторах, где контроль осуществлялся вахтенным методом силами самих дворян или за счет наемников; обсудили налоговые выплаты одного из баронов, который решил скрыть часть доходов, за что получил штраф вдвое больше утаенного и предупреждение о последующем отчуждении имущества и титула. Последним вопросом глава совета Вуйц Пикарто осветил гибель Динера Вокса, его завещание, копия которого была отправлена в совет адвокатом тестя сразу после смерти, а также решение Праны о передаче мне своих активов в долгосрочное управление. Чтобы убедиться в добровольном решении девушки ее тоже пригласили на совет. И в случае насильственного удержания дочери покойного с моей стороны - прямо в зале планировали освободить, а меня пленить. Но Прана не
оправдала чаяния некоторых из присутствующих, подтвердив свою волю и мои полномочия под аппаратурой, фиксирующей какие-либо отклонения.
        - Итак, господа правители, по итогам последнего предмета обсуждения, а именно завещания Динера Вокса и распоряжений его дочери, присутствующей здесь, барон Тэв Динаро, становится полноправным управителем четырех станций. У кого имеются дополнительные вопросы или претензии к обозначенному члену совета - прошу высказываться, - объявил Вуйц Пикарто.
        Все присутствующие промолчали, но внезапно положенную минутную паузу прервала неожиданная реплика:
        - У меня есть! - заявил тщедушный и бледный на вид мужчина. - Опираясь на трактовку изначальных законов о Вольных Баронствах, я, Одей Катти, вызываю Тэва Динаро на поединок до смерти. Призовым фондом дуэли предлагаю выставить все активы с его стороны, включая переуступку прав по аренде и запатентованные производства, а с моей - имущество в виде станции и планеты, включая все то, что на них размещено.
        В помещении возникла безмолвная пауза, нарушенная чуть погодя Вуйцем Пикарто.
        - Уважаемый, Тэв Динаро! Речь идет о смертельном поединке с холодным оружием в руках, участие в котором может быть делегировано кому-либо из подручных на ваш выбор, а в случае отсутствия такового - на бой предстоит выходить самому. Этот закон придуман с момента основания Вольных Баронств, для разрешения кровных обид между гражданами, живущими на территории конгломерата.
        Поскольку между вами и вызывающим, как нам известно, нет такой вражды, и остальным правителям досель непонятны причины вызова, да еще вкупе со значительным призовым фондом на кону, заявляю, что вы также вправе отказаться от дуэли, - решил внести полную ясность глава совета, указывая на лазейку для иного выхода из ситуации.
        Пока бароны шумно обсуждали между собой поступок Одея Катти и причины, побудившие его к нему, я на секунду вспомнил доклад Кары, которая используя все свои шпионские возможности, уже несколько недель проводила разведку на станции "Лига", регулярно информируя руководство о происходящем.
        "Уважаемый Тэв! По косвенным признакам мне удалось установить связь фигуранта с кланом убийц "Тень", который возглавляют высшие вампиры. Барон полностью зависим от них и уже несколько месяцев, а возможно и лет, принимает кровь исчадий бездны в качестве наркотика. Именно его космическая база "Лига" является перевалочным пунктом в подготовке диверсий против нашей команды. Кроме того, барон долгое время готовился прибрать к рукам станцию пиратов "Дран" и, скорее всего, рассчитывал осуществить тайные намерения при силовой поддержке со стороны кровопийц, а опережающие действия корпорации "Виктория" разрушили все их планы. Учитывая эти обстоятельства, считаю за необходимое проведение ответных акций или провоцирование открытого противостояния между вами и Одеем Катти, чтобы за счет боевых действий превосходящих сил флота корпорации как можно быстрее покончить с врагом.
        Кара"


        Взвесив все аргументы, мне показалось разумным принять вызов.
        - Я согласен с поединком! И прошу всех членов совета засвидетельствовать имущественные ставки сторон, а также предоставить площадку для проведения дуэли, - мое громогласное заявление сразу прекратило обсуждение и повергло присутствующих в шок, еще раз доказывая, что мало кто из них в такой же ситуации поступил бы аналогично, заведомо подставившись под риск.
        При этом я четко понимал, что дуэлянтом от Катти будет невыявленный нами одиннадцатый вампир, а справиться с таким воином никто из моей команды не сможет. Возможно, именно на подобный вариант и рассчитывал Одей, столь изящным способом отбирая наше имущество. Очевидно, он настолько уверен в силах своего представителя, что не побоялся поставить на кон даже планету Локс, которая собственно говоря, и сыграла ключевую роль. В случае выигрыша - я получал то, к чему стремилась команда корпорации, и, что немаловажно, лишал противника в лице кровопийц опорной базы в Баронствах. Но если предположить худший вариант - моим людям оставалась часть военных кораблей и принадлежавшие им акции компании "Виктория", которые все еще можно было продать, пусть не по высшей цене, тем же дварфам, даже при негативном раскладе.
        - В таком случае дуэль состоится завтра в семь часов утра по станционному времени на гладиаторской арене. Поединок будет закрыт для зрителей, свидетелями схватки выступят только присутствующие здесь бароны. Стороны устраивает такое предложение? - задал положенный вопрос глава совета и, получив утвердительные кивки соперников, приступил к составлению протокола о передаче прав на выставляемое имущество.
        Старший Воин клана "Тень" ждал зависимого Слугу, барона Катти, в номере гостиницы и обдумывал ближайшие действия. Возвращаться в клан после провала всей операции по ликвидации Врага ему никак нельзя. Он совершенно не мог понять причин, которые побудили его Воинов преждевременно атаковать станцию "Джокер", ведь согласно приказам они должны были ждать появления Старшего после ликвидации барона Вокса, и лишь спустя две недели от отчетного срока, в случае его отсутствия, могли сами инициировать схватку. Теперь ему предстоит одному выполнить заранее намеченное путем поединка или за счет цепочки диверсий против разных членов совета. Второй вариант предполагал нападение на других, менее защищенных баронов-правителей, заставляя, таким образом, на период разбирательства блокировать остальных участников собрания на выбранной станции. Этот ход даст время на подготовку акции против самого Врага, ведь ранее не было даже уверенности в его прибытии, не то, что возможности и часа на организацию чего-либо подобного. В случае согласия потомка Древних на поединок - надобность убивать остальных членов совета
отпадает, но появляется отличная возможность по завершению дуэли превратить баронов в послушных марионеток, насильно скармливая им свою плоть. Политические расклады после подчинения всех правителей Баронств тоже на руку его стае, а значит, Старший Воин получит полное право появиться в родном клане, даже не смотря на потерю вверенной команды...
        - Зачем ты согласился на его условия? Это же откровенная ловушка, - услышал я упреки Даны в номере гостиницы.
        - Причина проста. Я догадываюсь, что в качестве поединщика Катти выставит высшего вампира, а выманить его на открытый бой по-другому - просто не получиться. Скорее всего, они не успевают подготовиться к масштабным диверсионным действиям или их очень мало, поэтому предложили отрытую схватку. Да и имущественный приз слишком заманчив для нас, согласись, другим законным способом приобрести в собственность пригодную для жизни планету представится еще не скоро, - попытался я успокоить подругу, напирая на редкий случай в жизни.
        - Да пойми же ты, что без тебя нам будет крайне трудно устоять перед всеми державами, особенно теперь, когда о группе метаморфов чуть ли не объявлено во всеуслышание, - Дана пыталась с помощью эмоций пробить мое спокойствие, но я не поддавался на ее провокации расплакаться и покаяться в жилетку.
        - У вас останутся боевые корабли и возможность примкнуть к тем же дварфам или минматарам, а это лучше, чем состояние дел до появления Влада Севера. Но меня рано хоронить, подруга, я собираюсь увидеть своих пра- пра- правнуков, поэтому помеху в виде кровопийцы следует снести с игральной доски.
        Постепенно моя спутница смирилась с принятым решением о поединке и начала готовить меня к завтрашнему дню. Она предложила лечь на ровную поверхность и стала разминать все суставы и мышцы. Руки Даны одновременно были сильными и нежными. Все ее мысли, ощущаемые моим разумом, имели направленность на пополнение энергетического поля и уравновешивание психологического состояния своего подопечного. В конце часового массажа движения девушки превратились в ласки, а губы стали покрывать поцелуями всю мою спину и ягодицы. Я чувствовал, как "пантера" сама наслаждается каждым прикосновением к телу любовника. Пытается на ощупь запомнить каждый изгиб, каждую родинку. Еще несколько мгновений - и она воспламенится, предвкушая сильнейший эмоциональный взрыв, одновременно с ней и я испытывал то же самое, как будто мы одно целое. Когда мне уже стало невмоготу расслабленно лежать на животе, Дана отреагировала, переворачивая любовника на спину, и прильнула губами к вздыбленной плоти. После взрыва и последующих продолжительных чувственных ласк, усевшись на меня в своей любимой позе наездницы, пантера стала с громким
стоном исполнять танец любви и единения наших тел. Мы буквально наслаждались друг другом, как в первый или последний раз, а души пели в унисон сладострастным движениям. Ее запах зрелой истинной женщины сводил меня с ума, а движения точеного тела приковывали взгляд и распаляли страсть. Я порывался несколько раз перехватить инициативу, но красавица не давала мне этого сделать, позволив лишь рукам вожделенно сжимать ее бедра и талию. Сегодня только она вела всю любовную игру, опять, чуть не доводя меня до кульминации, отпускала, пока мы не взорвались вместе, с глубоким стоном и криками. Оргазм длился очень долго и оставил этот вечер в моей памяти навсегда. Дана в буквальном смысле наполнила наши тела любовной энергией, а в души вселила покой и умиротворение. Проспали мы шесть часов, и к утру я был полностью готов к бою, понимая, что этот экзамен - самый ответственный из возможных.
        На арене перед схваткой я увидел своего знакомого вампира, с которым однажды уже схлестнулся при его неудачном нападении на Прану. Визуально он выглядел так же, как и в том поединке - тело прикрыто плащом из неизвестного прочного и одновременно легкого материала, который прилегал к силуэту, словно крылья летучей мыши, как бы срастаясь с кожей. В руках противник держал два коротких меча без гарды, примерно метровой длинны, издалека напоминающие удлиненные мачете. Клинки имели темный цвет и вкупе с его красными зрачками напоминали мясника на бойне. На мне - неизменный бронекостюм Древних "Кольчуга" и тщательно замаскированный под волосами шлем ментооператора. Думаю, из присутствующих нет никого, кто бы знал о его предназначении, а для меня это лишний аргумент против кровопийцы. В руках я держал два длинных абордажных ножа, выполненных из мифрила, серебристого цвета, отполированных до блеска. Судя по бледному виду Одея Катти, вампир тоже подготовился, наполнив себя энергией, полученной из выпитой крови барона, рассчитывая на дополнительные силы и скорость.
        Этот противник не произнес ни слова, сразу же бросившись на меня, как и подобает смертельным врагам. Мы двигались очень быстро, на одних только рефлексах, демонстрируя вбитые учителями навыки, одновременно сосредотачиваясь на сопернике и отстранившись от всего мира. Думаю, свидетели поединка видели только сплошной веер из черных и серебряных клинков, без конкретики самих ударов. А уже через три минуты мы отскочили друг от друга. У меня кровоточило пробитое левое плечо и порез на правом бедре, у соперника - в нескольких местах разорван плащ, и глубокая рана на правой руке возле локтя. При равенстве соперников, важны даже незначительные мелочи, а в нашем случае длина клинков играла в пользу вампира, отсюда и характер ранений. Не дожидаясь регенерации, мы опять сцепились, и по мере поединка я чувствовал, что слабею и начинаю уступать кровопийце в скорости. Вампир же наоборот ощутил мое отставание и еще больше взвинтил темп ударов. Откровенный размен длился еще каких-то три пять минут, а на нас уже не было живого места от ран. Уходя корпусом от последнего выпада правой руки убийцы, я применил
шахматный прием с жертвой - подставил ему под удар поврежденное плечо, а когда клинок погрузился в рану, нанес свой ментальный удар, используя, как усилитель, шлем Древних. В выпад разума я вложил всю имеющуюся на данный момент мощь, но очевидно защита высших вампиров на порядок отличалась от любого из существ, живущих в Содружестве, или мои силы прилично истратились за время сражения, но вместо нокаута мне удалось лишь на короткое время остановить своего противника. Однако я не растерялся - и этих мгновений вполне хватило для нанесения серии ударов в шею, добившись, таким образом, отсечения головы. Иного варианта убить кровопийцу холодным оружием просто не существовало, впрочем, чего греха таить, метаморфа уничтожить нелегче. Вампир рухнул на пол арены, а на меня с криком отчаяния бросился с ножом в руке Одей Катти. Я не стал ждать удара со стороны барона, а выдернув черный клинок из своей раны, метнул его в сторону набегающего. Меч вошел точно в глаз послушнику кровопийц и лишил второго противника его никчемной жизни.
        Члены совета сидели на трибунах не в состоянии произнести ни слова, думаю, некоторые из них начали понимать, что за силы схлестнулись на арене. И если от метаморфа они вполне резонно не ждали каких либо насильственных действий по отношению к себе - то в случае моей гибели им была уготовлена смерть от руки вампира-убийцы, который никогда не оставляет свидетелей, или же полное подчинение на правах пожизненных слуг. На площадку выбежали мои люди, которых уже не могла удержать охрана, а Дана, укрыв своего напрочь израненного командира покрывалом, безапелляционно потащила любимого восстанавливаться в медицинский отсек корабля. Тела вампира и барона Катти, а также оружие обоих наши люди не забыли прихватить в качестве законных трофеев. Ни я, да и никто из ближних никогда не видели подобных клинков, которые нам достались от противника. Разглядев поближе, я понял, что они больше всего напоминают меч фальшион. Сам металл весил примерно как мифрил, а отсутствие зазубрин говорило, что и по прочности не уступал ему. Небольшой посыл ментальной энергии не впитывался как в ножи из магического металла, а скорее
наоборот, разрушался, соприкасаясь с мечами. Рукояти выглядели простыми, были обвиты сухожилиями каких-то животных, придавая поверхности некоторую шершавость на ощупь. Лезвия каждого из клинков испещрены вязью незнакомых знаков, что заставляло с опаской относиться к этому, на вид очень древнему, оружию. Нож барона Катти напротив, относился к современным поделкам и использовался при экипировке военных десантных подразделений, под стать моим, только изготовлен не из мифрила.
        Через час я уже привел организм в относительный порядок, раны больше не кровоточили и практически зарубцевались. И, хотя до полного исцеления требовалось еще некоторое время, я решил закончить все дела на станции "Такун", намереваясь уже ближе к вечеру отправиться домой.
        Формальности с переоформлением собственности барона Одея Катти прошли за пару часов. Члены совета по-прежнему старались не задавать лишних вопросов и с опаской посматривали в мою сторону, еще бы, никто из них до сегодняшнего дня даже не предполагал, на что способен представитель расы метаморфов. Надеюсь, больше никто из них не решиться бросать мне вызов на смертельный поединок, да и строить политические козни в отношении корпорации "Виктория" количество желающих в ближайшие несколько лет явно поубавится.
        К отбытию дежурный офицер подобрал все необходимые запчасти и недостающий ИскИн для поверхностного ремонта захваченных пиратских крейсеров, после этого мы со спокойной душой прыгнули в сторону трофейных кораблей.
        - Ты доволен результатом, партнер? - мысленно спросила Дана, когда мы расположились в командной рубке "Кашалота".
        Она постепенно оттаивала от напряжения, вызванного поединком и моим последующим видом. Пока измочаленное и израненное тело волокли в медотсек, девушки успели разрыдаться и отвесить в мой адрес множество нелицеприятных слов, не скрывая женскую истерику. А после сеанса терапии меня долго не выпускали из объятий, словно не веря в истинность выжившего.
        - Да, родная моя. Теперь у нас есть своя планета и пять станций, но поиски запасного места базирования прекращать не стоит, - ответил я ей с улыбкой, полностью довольный собой...
        Мы не стали долго задерживаться у трофейных кораблей, передали все купленные запчасти, выслушали доклады по проделанным работам и решили изменить свой маршрут.
        Новые обстоятельства требовали от нас очень быстрой реакции, а масштабы свалившихся на голову проблем диктовали необходимость задействовать практически все силы и преданных людей.
        Еще пребывая на станции "Такун", мы с помощью гиперпередатчика за денежку немалую отправили домой и на базы "Пранто" несколько зашифрованных файлов. Первыми получили задание Шор Фидо, как начальник штаба на "Джокере" и Пач Мирк, главенствующий над космодесантниками. Им предстояло в сжатые сроки разработать план захвата станции "Лига" и планеты Локс в случае вооруженного сопротивления бывших администраторов или какой-нибудь из местных бандитских группировок. Весть о новом владельце, как мы надеялись, еще не просочилась в мир, и в этом нам поспособствовал совет баронов. Никто из них не желал образования нового пиратского гнезда в бывших владениях Одея Катти, поэтому в приказном порядке была на две недели заблокирована работа гиперпередатчика в сторону "Лиги". Но на все сто процентов рассчитывать на тишину в эфире не стоило. Если подручные убитого мною барона не глупцы - никто не сможет воспрепятствовать передаче данных в соседние сектора, а дальше - на "Лигу". Конечно, созданные преграды удлиняют путь и делают его, по меньшей мере, вдвое дороже, но, тем не менее, такая возможность существует,
поэтому наша перестраховка с подготовкой к силовой акции вполне уместна. На Карта Водера, как главного диспетчера, возлагалась ответственность по удержанию собственного домена, пока все остальные члены корпорации и значительные вооруженные силы заняты выполнением отдельных заданий, а то найдется еще один удачливый перевертыш со своей командой и повторит наш подвиг. Никто из нас, больше Гасто Прида и его команды управленцев в административной кухне станций не понимал, поэтому именно он уже принимал дела на первой "Пранто". Затем его людям предстояло посетить и остальные форпосты семейства Вокс, готовя для нас отчеты и выводы. Мы двигались следом, а Гасто получил указание сократить сроки ревизий и, как только пройдет сигнал от Пача о контроле над "Лигой" - отправляться туда.


        Глава 26.

        Первая "Пранто" представляла собой пятиуровневую станцию, в состав которой входило семь ремонтных ангаров под работу со средними кораблями и одиннадцать - для малых, одна судостроительная верфь, позволяющая собирать суда типа "фрегат" и сорок больших доков-складов, чтобы швартовать и проводить разгрузочно-погрузочные операции торговым буксирам. В общем, исключительно перевалочная база и аукционная площадка для обслуживания товарных потоков между Баронствами и Аратанской империей. Но именно здесь располагалась штаб-квартира семейства Вокс, поэтому система контроля и вооружения была наилучшей из трех принадлежащих ему секторов. Защита станции состояла из одного диспетчерского блока и семи артсистем, расположенных на ближайших космических телах, что ровно втрое меньше "Джокера" и впятеро "Такун" и ей подобных. Если бы не относительно удаленное расстояние от бывшей пиратской станции "Дран" - то вотчина барона Динаро уже бы пала под пушками каперов. Исходя из чего, принимая данное имущество под крыло корпорации нам стоило серьезно задуматься над уплотнением редутов и увеличением патрулей.
        Одно радовало - первая "Пранто" имела всю инфраструктуру для проживания десяти тысяч постоянных жителей и вдвое меньше гостей, а это дополнительные специалисты и рынок сбыта для наших услуг и товаров.
        До прилета команды корпорации "Виктория" делами станции заведовал главный администратор Лорк Разкин, опирающийся до недавнего времени на двух помощников - Ская Рудеву и Нирму Витак. Сам старший управленец отвечал за все торговые сделки и экономику площадки, являясь непосредственно правой рукой покойного барона. Господин Рудеву нес ответственность за систему безопасности и внутреннюю политику администрации, а Нирма охватывала бытовые вопросы, в том числе медицинские услуги и деловые взаимоотношения внутри космического сооружения. После нашего разговора с Динером, незадолго до его смерти, Ская отстранили от исполнения обязанностей на время внутренней проверки, которую покойный отец Праны, к сожалению, так и не довел до конца. Но как только первый помощник администратора увидел меня с дочерью бывшего хозяина - как говориться "лед тронулся господа присяжные заседатели" и пациент поплыл, перейдя на фальцет.
        - Вы знаете, что при нанесении мне морального вреда или увечий вас ждут крупные неприятности со стороны Агарской империи? Я требую разрешения покинуть эту территорию, как подданный соседней державы! - завопил истерическим голосом бывший управленец.
        Столь интересная реакция на наше появление откровенно рассмешила меня, а Прану сильно удивила. Девушка с юношеского возраста, от периода знакомства и по ныне, относила господина Рудеву к компетентным и достойным руководителям. Еще бы, часть функций по обеспечению полной безопасности дочери лежала в его компетенции, и как только дело не дошло до киднеппинга - ума не приложу. Его связь с пиратом по кличке Боров для меня не являлась секретом, и это только единичный случай, а если копнуть глубже - чувствую, нас ждет множество неожиданных сюрпризов. Тем не менее, суть еще не выплыла на поверхность, и Прана, как законная хозяйка, поспешила успокоить этого засранца.
        - Не беспокойтесь, господин Рудеву, больше времени, чем нужно для передачи дел, мы вас задерживать не намерены.
        - Но и отпускать без глубокой проверки тоже не станем, - решил придавить подонка со своей стороны я, уже прощупывая мысли и липкий страх явно нашкодившего администратора.
        В целом станция произвела на нас хорошее впечатление, а прочитав зашифрованные данные от Гасто, любезно оставленные для нас, мы предложили продолжить контракт Лорку и Нирме при условии полного ментосканирования памяти. Такая процедура встречалась нередко для руководителей высшего звена, но соглашались на нее не больше половины, особенно если речь шла о бывших силовиках или политиках.
        Жителям и гостям было объявлено о новой владелице, мадам Вокс, и о том, что все имущество и торговый флот переходит под управление корпорации "Виктория" сроком на двадцать лет. Для тех, кто не желал делить с нами одну крышу, предоставляется период в один месяц, чтобы покинуть пределы подконтрольной системы.
        По доходной части положение дел меня несколько разочаровало, от расположенных на ней пяти жилых уровней все-таки я ожидал большую отдачу, но и то, что имелось - тоже неплохо. "Пранто1" приносила в копилку своему хозяину за аренду внутренних помещений и доков порядка семнадцати-восемнадцати миллионов, причем цифры напрямую зависели от количества ремонтируемых в отчетный период кораблей. А еще около двенадцати миллионов составляли услуги торгового флота, приписанного к станции.
        Из двадцати трех крупнотоннажных буксиров семейства Вокс шестнадцать базировались именно на первой "Пранто" и осуществляли регулярные рейсы между Баронствами и Аратанской империей. Охрану системы вокруг форпоста осуществлял патруль из пяти кораблей класса тяжелый крейсер девятого поколения.
        Не имея полной картины сложившейся ситуации, вносить серьезные изменения в управление мы решили преждевременным шагом, но кое какие задумки по оживлению доходной части за счет расширения видов деятельности у меня были.
        За день до отлета нам ответили согласием Лорк и Нирма, продлевая контракты еще на пять лет и соглашаясь с процедурой ментосканирования. Оставить у руля прежних администраторов и их команды предложила Прана, зная о том, что у нас нет своих подготовленных кадров. Нельзя сказать, что эти люди были абсолютно безгрешны, но на некоторые мелочи, не касающиеся деловой жизни, мы закрыли глаза.
        Не забыл я и о профсоюзных боссах, которые стригли свои деньги с обитавших здесь и на станции "Пранто 3" шахтеров. Силами наших десантников с "Кашалота" было арестовано пятьдесят три человека, входивших в этот разбойный синдикат. После нескольких часов допросов в присутствии Лорка Разкина мы выявили все контакты и счета бандитов. Из показаний главарей шайки главным организатором и руководителем выявился, как я и ожидал, первый заместитель администратора Скай Рудеву, который с давних времен связан с бандитскими формированиями Агарской империи и разведкой. Занимая руководящую должность на первой "Пранто" он спокойно прикрывал деятельность своих подопечных на подконтрольной территории. И, кроме грабежей, организация имела планы по захвату станции в свои руки с помощью пиратских кланов, в один из которых входил ныне покойный Боров, однако что-то у боссов в погонах из соседней державы не срасталось, и планы постоянно переносились.
        Бандитов, за которыми числились серьезные преступления, и самого Ская Рудеву отдали судебным исполнителям службы совета баронов, перемещая на патрульном корабле, а остальных решили выпроводить за пределы Вольных Баронств. Со счетов шайки в нашу пользу перевели около тридцати миллионов кредитов, это все, что удалось найти, однако большая часть награбленных средств, очевидно, ушла в пользу подельников из империи.


        До форпоста "Пранто 2" мы добрались спустя неделю и увидели перед собой космическую базу в три уровня, внешне чем-то похожую на предыдущую, но вполовину меньшую. В техническое оснащение входило три ремонтных ангара для средних кораблей, завод по производству жидкого топлива под малые суда и восемь ремонтных мастерских, которые едва способны размещать корветы, не говоря уже об обслуживании более серьезных аппаратов.
        Добычу газообразной смеси производили три корабля, приписанные к данному космическому объекту. Разработка проводилась в этой системе у поверхности двух безжизненных планет. Собственно именно из-за самой расположенности места здесь и находилась станция, принося доход владельцу благодаря добыче сырья, а также от проходящих и дозаправляющихся судов.
        Управляли всем хозяйством две женщины - Правка Рочкин и ее родная сестра Гевена. Обе выглядели необычайно активными, как для своего почти столетнего возраста. Они спокойно и практически сразу согласились пройти ментосканирование для продолжения контракта еще на пять лет.
        На станции постоянно проживало около шести тысяч человек и втрое меньше имели временную регистрацию.
        Благодаря добыче и продаже топлива, а также сданным в аренду площадям, вторая "Пранто" приносила владельцу порядка одиннадцати миллионов кредитов ежемесячно.
        К этой базе, кроме добывающих газ трех кораблей-танкеров, были приписаны еще два торговых судна для переброски готового топлива на другие космические объекты и на окраину Аратанской империи.
        Патрулированием с целью наведения порядка в системе занимались два боевых крейсера девятого поколения, принадлежащие владельцу, и три команды наемников, сменяясь по принципу вахтенного типа. Сам форпост оборонялся одним укороченным диспетчерским блоком без внешних артиллеристских систем.


        Космическую базу "Пранто 3" мы посетили еще спустя неделю, уже с нетерпением ожидая главных новостей с "Лиги", которые запаздывали по вполне объяснимым причинам, видать безболезненно забрать трофей у нашей команды не вышло. Эта станция являла собой последнее приобретение семейства Вокс и имела тоже три уровня, специализируясь исключительно на шахтерской деятельности. Отсюда и ее техническое наполнение в виде одного цеха по переработке руды в концентрат стандартной смеси металла (КССМ), производительностью сто тысяч тонн в месяц, девяти больших специальных ангаров под складирование, пяти доков для ремонтных работ и более двухсот малых отсеков под размещение шахтерских кораблей.
        Своей шахтерской артели Динер еще не имел, а добычей занимались "вольники" - мелкие предприимчивые добытчики, как правило, имеющие под собой один корабль, принося основной доход владельцу сектора в виде аренды. Кроме этого, барон перекупал руду, перерабатывая в концентрат, который выставлялся на торги через первую "Пранто", от чего тоже имел 20% навара. Перевозку смеси металлов производило одно торговое судно стотысячного тоннажа, которое сопровождали два боевых крейсера девятого поколения. Еще пара патрульных в это время охраняла сектор от возможных гостей на период пустых от руды ангаров. В качестве дополнительной и скоростной поддержки выступала команда наемников из пяти фрегатов и трех корветов, да и сами вольные шахтеры объединялись во флотилию с целью защиты от агрессора.
        Но отчет от команды Гасто акцентировал внимание на том, что не все "вольники" продавали руду Динеру. По договорам таких сделок было не более 30% от общей добычи, остальное перерабатывалось на заводе КССМ за комиссионное вознаграждение или вывозилось самостоятельно к продаже корпорациям. Указанное обстоятельство говорило о том, что барон занижал цену при закупках и на территории его хозяйства имеется один, а то и несколько хватких дельцов, готовых даже за небольшую разницу рисковать, удлиняя цепочку своего бизнеса. С этими своенравными ребятами необходимо было разбираться подробно, но я решил, что такая задача по плечу Лиму Соду, как нашему главному артельщику, иначе мы вполне допустимо наломаем дров с Праной, не добившись хоть малого позитивного результата.
        Без учета торговых сделок доход от станции для Динера составлял девять миллионов в месяц, однако видно было, что потенциал сектора может приносить в три-четыре раза больше.
        На "Пранто 3" постоянно проживало около четырех тысяч человек, в основном шахтерские семьи и все кто связаны с обслуживанием этого бизнеса. Временных постояльцев насчитывалось не более полутысячи, и не сложно было понять, что, как правило, в качестве гостей выступали перекупщики и представители перерабатывающих корпораций.
        Администратором на станции числился бывший военный шахтер Малив Сендж, возраст которого перевалил за двести лет, но еще не сломил мужчину, похожего на скалу.
        Он поначалу в категоричной форме отказался от ментосканирования, очевидно опасаясь за свои дела в молодости, однако я предложил компромиссный вариант - просмотр памяти последних десяти лет службы, естественно "под протокол", на что старик хоть и со скрипом, но согласился. Мне его тайны ни к чему, а с его стороны - попробуй, найди такую же работу. Явно придется поискать какой-нибудь медвежий угол, где обойдутся без процедуры изучения прошлого, и не факт, что там уживешься, шахтеры очень своенравный народ, чуть что - не стесняются применять оружие и кулаки. Но к нашему удовлетворению все обошлось, Малив Сендж продолжил наводить порядки в округе, нередко повышая голос и переходя на нецензурные выражения.


        Если взять расстояния между всеми космическими секторами, оказавшимися под контролем корпорации, то вырисовывался своеобразный круг, на линии которого размещались доставшиеся нам станции. От "Джокера", двигаясь против часовой стрелки, в трех сутках пути или через пятнадцать систем стояла космическая база "Пранто 3", от нее через десять секторов - "Пранто 2", еще дальше на таком же расстоянии - "Пранто 1". Таков первый торговый путь от нас к Аратанской империи, дварфам и оркам. Но если работать с агарцами, аграфами и минматарами - то гораздо быстрее и удобней прыгать от "Джокера" к "Лиге" через восемь секторов. Прямого сообщения между нашей штаб-квартирой и вотчиной семьи Вокс, которые были удалены друг от друга максимально, находясь, как бы, на противоположных точках окружности, не было, из-за астероидных полей, мешающих навигации. Поэтому через станцию "Лига" по короткому правому рукаву полет на торговом корабле занимал чуть больше пяти дней или двадцать восемь секторов, а по длинному левому, через третью и вторую "Пранто" - семь суток. С учетом внешних и внутренних пространств описанной
окружности всего под наш контроль подпадало около семидесяти систем, и уследить за всеми ими становилось необычайно трудно.
        По прибытию на "Джокер" я планировал озадачить Умника разработкой сети ретрансляторов и следящих датчиков для быстрого реагирования в случае нападения или засад внутри нашего охраняемого круга космических просторов, так как держать патрульные корабли в каждом из них не представлялось разумным.
        К концу вояжа по хозяйству Динера Вокса, мы все же получили весть от Пача Мирко, который настойчиво приглашал нас в гости на "Лигу", сообщая, что система под контролем корпорации "Виктория". Подробностей не было, но некая ссылка о напряженности в округе заставила по пути к нему заскочить на "Джокер", потратив сутки, чтобы взять с собой еще три боевых крейсера в сопровождение. В составе эскадры из четырех кораблей, вооруженные, что называется "до зубов", мы и появились в системе, ранее принадлежащей барону Катти.
        В секторе, мягко говоря, было неспокойно, наши абордажные команды численностью более восьми сотен бойцов с пяти боевых единиц, три из которых "Кашалоты" и две "Косатки", пребывали в повышенной боевой готовности. До прилета нового хозяина они успели поучаствовать в трех боевых столкновениях с командой бывшего владельца базы. Если в космическом пространстве наши силы практически не встретили сопротивления со стороны патрульных сил и наемников, предъявив свои полномочия, которые к счастью признали ИскИны блока управления вооружением диспетчерских, то внутри жилых этажей складывалось все не так гладко. Идентификация сразу же вскрыла новые обстоятельства и всколыхнула многие умы на самой станции, сработав как сигнал к началу противостояния.
        Первый бой завязался вокруг одного из трех диспетчерских блоков, который попыталась оккупировать команда главного заместителя Катти господина Форкса Мутара, в составе трех сотен бойцов. Но воины управленца, к полной неожиданности Пача, оказались слабо подготовлены, имели разношерстное обмундирование и не все прошли военную подготовку, часть из них состояла из боевиков преступной группировки. Причина такой расхлябанности стала понятна чуть позже, когда к нам в руки попало полное досье на Мутара - он никогда нигде не служил и недолюбливал силовиков, зато еще с юношеских лет чувствовал себя как рыба в воде среди мелких бандитов. Наши десантники не встретили среди сил этого горе-функционера и десятка роботов, поэтому бой длился чуть более получаса, в результате которого взяли в плен сто три человека и частично разрушили взрывами сам предмет спора - диспетчерский блок.
        Вторая стычка состоялась через двое суток, ее зачинщиком стала диверсионная группа из тридцати человек, попытавшаяся взорвать одно из реакторных помещений станции. С нашей стороны пятеро погибших и восемь раненых, у нападавших - в живых остался один человек, который и сейчас находился в бессознательном состоянии в медкапсуле. Победа нам досталась благодаря "Сколопендрам" и численному перевесу. Очевидно тот, кто послал этих воинов на операцию, не ожидал, или не знал о нашей скорой реакции относительно "Лиги". По характеру сражения Мирк вполне обоснованно предположил, что диверсанты ничего общего с местными боевиками не имеют, а, значит, на лицо деятельность одной из империй, которая под шумок рассчитывала отобрать трофей для себя, или, что наиболее вероятнее, собиралась разрушить стратегическую базу, выбивая опору из-под ног корпорации "Виктория". Однако, как ни крути - для нас все завершилось удачно, не считая некоторых потерь среди воинов, а для них - полным провалом.
        Третье столкновение произошло еще через четыре дня после второго - в космическое пространство сектора ворвалось два десятка кораблей пиратов, которые сходу попробовали атаковать станцию в направлении поврежденного диспетчерского блока. Очевидно, первая группа еще до штурма успела запросить поддержку, дезинформируя своих сподручных, сообщив им о том, что полностью контролирует одно из направлений подлета. Правда вышла ошибочка для появившихся бандитов, мягко говоря, неприятная. Наши корабли и артсистемы оставшихся под управлением двух защитных установок дали несколько залпов и агрессоры, оставив в пространстве один, практически разрушенный крейсер, спешно ретировались. Преследовать их никто не стал, опасаясь быть втянутыми в ловушку или оголить тылы.
        На планете к нашему облегчению высадившийся десант сопротивления не встретил, аграрии не противились смене власти, а курорты не содержали военных подразделений. Осталось лишь поблагодарить Одея Катти за то, что вместо того чтобы укрепиться на поверхности, выстроив многоуровневые подземные редуты, он тратил средства на захват чужих территорий, интриги и содержание кровопийц-покровителей. Иначе мы могли долго колупать оборону с орбиты, не имея техники и специализированных роботов для эффективной борьбы на планете.
        Не последнюю роль в этой партии сыграла оперативность команд корпорации, благодаря своевременно направленным десантникам и блокировке информации о смене владельца систему удалось взять под контроль с минимальными потерями, не допустив бойню среди населения.
        Административного аппарата на станции "Лига" не осталось, часть ИскИнов с банками данных по отдельной деятельности Одея Катти уничтожили бывшие управители, поэтому определить реальное состояние дел на отвоеванном космическом объекте сразу не представлялось возможным.
        Из предварительных расчетов по аренде помещений базы и количеству кораблей торгового флота официальные доходы станции составляли около тридцати миллионов ежемесячно, а планеты - на уровне ста. Исходя из косвенных данных, прибавлялось еще около сотни миллионов от теневой деятельности бывшего барона, в виде сделок по выкупу рабов и потоку запрещенных к продаже товаров, а, учитывая разведданные Кары, получатель у денег был один - средства через несколько запутанных схем уходили клану "Тень". Мы не без причины опасались встретить представителей расы кровопийц или их слуг на "Лиге", однако последующие тщательные проверки всего населения станции, а это без малого двадцать пять тысяч человек, вампиров и их рабов не выявили. Значит, стая действительно немногочисленна, и опасается преследований со стороны империй, входящих в Содружество, предпочитая теневую деятельность под видом клана убийц вместо открытого противостояния через порабощение жителей сектора.
        Космическая база "Лига" представляла собой пятиуровневую станцию, имея на балансе судостроительную верфь для средних кораблей, аналог двух наших на "Джокере", и станцию по заправке топлива, обслуживая малые корабли. А также семнадцать ремонтных ангаров под суда среднего класса и пятьдесят больших доков-складов для швартовки и разгрузочно-погрузочных работ торговых кораблей. По аналогии с первой "Пранто", находясь на пересечении товарных путей глупо было бы не выстраивать в этом секторе торговую площадку. А если взять во внимание планету и производимые продукты питания - то, на худой конец, малый флот для поднятия пищевых картриджей в космос и эскадра буксиров для поставок в империи обязательно имели место быть.
        Защита форпоста и стратегического сектора соответствовала высокому уровню и совмещала три диспетчерских блока, усиленные двадцатью одной артсистемой на ближайших космических телах.
        Эта база имела всю инфраструктуру для проживания двадцати пяти тысяч человек, четыре пятых из которых числились как подданные Баронств, а остальные - гости. Получить постоянную прописку на "Лиге" было необычайно трудно и дорого, так как сам Катти и его администраторы вели весьма избирательную политику, больше доверяя людям с деньгами и теневыми подвязками, чем профессионалам и мелким предпринимателям. Каких либо бунтов или диверсий бывший хозяин не опасался, имея связи на самом высоком уровне с правящим Домом аграфов и силовиками агарцев, а, кроме того, славился жестоким и скорым на расправу нравом. Не последнюю роль в его имидже сыграли и убийцы из "Тени", незримо маячившие за его спиной в ожидании указанной жертвы, осуществившие, как позже выяснилось по наводке барона, около трех десятков смертей.
        "Лига" обслуживала торговые потоки с Агарской империей, аграфами и минматарами, а, кроме этого, через несколько секторов существовала развилка, пересекая которую можно было достать окраину территорий орков.
        Наряду с правами на станцию и планету от бывшего владельца к нам перешли в собственность пятнадцать боевых кораблей - пять тяжелых крейсеров девятого поколения, семь средних рейдеров и два фрегата восьмого. А наш торговый флот пополнился на двадцать девять буксиров, девятнадцать из которых составляли стотысячники, пять грузоподъемностью по три сотни тысяч тонн, и еще столько же полумиллионников.
        Проработав на "Лиге" без малого две недели наша команда практически в полном составе воссоединилась на "Джокере", чтобы подбить предварительные итоги и отпраздновать пополнение активов.


        - Итак, друзья! Признайтесь, у многих из вас были сомнения относительно приобретения нами планеты, но, как видите - результат достигнут, - таким образом я приветствовал своих партнеров.
        - Да, барон! Но вы же не станете отрицать, что Локс попала к нам в руки благодаря роковой случайности и вашей самоотверженной схватке? - парировал Карт Водер, как один из авторитетных управленцев команды.
        - Очень часто жизнь преподносит каждому из нас подобные подарки, но крайне редко человек готов к вызовам судьбы или сам неправильно оценивает риски, - на мои слова, кто-то кивком подтверждал теорию, а Дана уголками губ и сексуальными ямочками обозначила подобие улыбки, показывая, что имеет иное представление об удачливости своего избранника.
        - Что нового вы обнаружили на примкнувших к нам станциях? - перевел стрелки в деловое русло Шор Фидо, как штабист, понимая возросшую на команду нагрузку.
        - Начну с приятного! Доход корпорации с восьми сотен тысяч от деятельности на "Джокере" вырастет практически до миллиарда, вкупе с остальными. Конечно, если убрать все расходные - то останется половина, но согласитесь, это тоже приличные деньги для молодой организации.
        - Судя по вашей интонации, барон, и зная непоседливый нрав, смею предположить, что вы сейчас предложите новые изменения для роста, как прибыли, так и численности "Виктории", - выдал артельщик Лим Сод, который зачастую выступал консерватором на общих сборищах.
        - Кардинально пока ничего менять не предложу, потому как мало отхватить кусок пирога - его еще и съесть надобно. Но кое-что, все же очень бы хотелось обсудить прямо сейчас. Например, имея в активах торговые площадки на "Лиге" и "Пранто" глупо дублировать их на "Джокере", впуская на свою территорию под видом торговцев шпионов со всех держав. Тот же риск присущ и из-за игровой деятельности.
        - Так что конкретно вы предлагаете, барон? - вмешался штабист, понимая, что у меня есть много аргументов, но их следует обсуждать только в случае возражений.
        - Мне кажется разумным за станцией "Джокер" оставить военные производства роботов, дронов, ракет и, на первых порах, часть шахтерской артели, так как партия добытого металла используется при производствах. Конечно, такой шаг уменьшит доходы от аренды, потому что часть гражданских специалистов утратит свою востребованность именно на создаваемой, опорной для корпорации, базе, но никто нам не мешает предложить им пополнить население "Лиги". При грамотной политике и скидках для уже состоявшихся граждан мы в силах перенаправить этих предприимчивых людей и на остальные наши станции. Кроме всего прочего, на "Джокере" будут сосредоточены все изыскания в военной сфере, иными словами мы сможем сформировать хорошо защищенную военную и одновременно научную базу-крепость.
        Уделив короткое время на обсуждение, это предложение сочли логичным и не стали возражать.
        - Что еще, барон? Мы же понимаем, что вы нас оставите без вкусного, пока не вывалите все свои расклады на голову, - влезла Кара.
        - Как уже давно стало понятно, на "Лигу" переносятся все торговые представительства с "Джокера" и игровой бизнес, включая лотерею, боевые соревнования вместе с линкором-полигоном и букмекерскими конторами. На планете Локс агробизнес пока останется неизменным, а развитее предлагаю рассматривать в двух направлениях - курортный бизнес и производство сельскохозяйственных машин с инвентарем. Кроме того, необходимо организовать отдельную зону для отдыха наших людей за счет корпорации, это позволит сотрудникам прерывать пустотный стаж и восстанавливать свое моральное и психологическое состояние. Напомню, по нормам минимум три недели в году человек должен проводить на планете с силой тяжести 0,9-1,1 от эталона.
        - Я полностью поддерживаю барона в этом вопросе и настаиваю на принятии предложения. Уже несколько сотен сотрудников переступили порог по пустотному стажу, и в дальнейшем такое отношение может вылиться в серьезные проблемы с психикой, - вмешалась Вирта Полус, как врач, полностью понимая суть аспекта.
        Все остальные вынуждены были согласиться с доктором, хотя силовики продолжали ворчать о наземных частях базирования в будущем, и будь я в одиночестве - мое предложение, по меньшей мере, значительно дополнили бы поверхностными ракетными установками, причем немедленно.
        - На первой "Пранто", кроме существующих торговых представительств и флота буксиров, не лишним будет открыть филиал лотерейного бизнеса, позволяя людям из империй принимать участие в нашей кухне, проводить все детские соревнования, а также начать выпуск медицинского оборудования - медкапсул, реаниматоров и врачебных роботов. Но идея вполне выполнима, если найти ответственного, способного потянуть это дело. Кроме того, не стоит забывать о наличии малой верфи, которую вполне логично использовать для изготовления абордажных челноков с новым типом брони и турелями, пока для внутреннего использования, а через три-четыре месяца - на продажу. Согласно данным аналитической справки возможности обозначенной производственной площадки позволяют выпускать двадцать десантных ботов в месяц. И на должность главы данного направления уже есть желающий, со слов главного инженера Ажелы дело вполне по плечу нашему молодому специалисту Ноену Вишо. Естественно, на первых порах проект обязательно будет курироваться со стороны более опытных профессионалов.
        Относительно "Пранто" все вопросы тоже утрясли, немного дополняя в медицинских проектах.
        - Остальные станции Вокса предлагаю для начала переименовать - вторую в "Топливную", а третью в "Рудную". Это позволит избежать путаницы и четко обозначит приоритеты секторов.
        - Верное решение, и с точки зрения диспетчерской службы тоже, - выразил свое мнение Карт Водер, разжевывая некоторым нюансы направлений контроля и обороны.
        - Аналитика по "Топливной" и наши собственные потребности диктуют необходимость расширить существующий бизнес в два раза. Сейчас доход от нее - одиннадцать миллионов, при вложении пятидесяти на покупку второго цеха и двух кораблей добытчиков - через месяц поступления в казну составят вдвое больше. Расчеты поданы администраторами станции и перепроверены нашими службами. Конечно, при использовании для потребностей самой корпорации произведенного топлива доход условен, но для чистоты расчетов все наши внутренние заказы проводятся денежными платежами, правда, по нижней планке рыночной цены.
        - Как я понял вас, Тэв, "Рудную" вы хотите переподчинить мне? - догадался господин Сод, понимая, что название ей дано неспроста.
        - Вы зрите в корень, уважаемый Лим. Сейчас доход ее на уровне десяти миллионов, на протяжении трех месяцев есть возможность перевести мощности цеха КССМ под свою собственную добычу, отказавшись от закупок у "вольников". Это выведет ежемесячные поступления в тридцать-сорок миллионов. Однако при таком положении дел станция опустеет, а самостоятельные добытчики затаят обиду на нашу команду, что противоречит целям по объединению людей вокруг себя. Но и сегодняшняя ультимативная позиция поставщиков руды тоже неверна. Надо выровнять доли участия по добыче и переработке, создавая совместную артель, тогда шахтеры поддержат нас и систему как свою, при боевых столкновениях с теми же пиратами. Поэтому предлагаю в первый месяц купить десять шахтерских кораблей "Метра" в качестве вступительного взноса корпорации и пригласить всех "вольников" влиться в общую добычу с доходностью пятьдесят на пятьдесят, то есть прибыльная часть от работы КССМ делится пополам между добытчиком и переработчиком. В случае отклонения нашего предложения частью вольных шахтеров, а такие обязательно найдутся, закупаем еще несколько
кораблей, чтобы покрыть недостающие мощности в поставках, и переводим цех переработки под обслуживание только согласившихся и собственных поставщиков. Все остальные вольные шахтеры при таком раскладе будут вынуждены возить руду, а не концентрат на "Пранто" для продажи корпорациям. Доставка сырья вместо металла уменьшит прибыль неуступчивых бизнесменов, а количество рейсов наоборот возрастет, что отразится на показателе затрат. Такой шаг чуть остудит пыл гордецов и выведет их на необходимость принять наше предложение, когда просочиться информация об увеличении мощностей по переработке руды в концентрат за счет покупки еще одного цеха. Вы не против такого плана? - обратился я к Лиму.
        - Не знал бы я вас, барон, то подумал, что меня в очередной раз пытается надуть наглый корпорант, у которого все гладко вначале, да по-другому на финише. И сдается мне вы не зря на роль переговорщика с "вольниками" выбрали меня, никого другого из нашей команды они попросту слушать не станут. Ладно, не хочу больше ходить вокруг да около, я даю согласие на этот шаг, понимая, что его и так сделают, но выглядеть все будет в несколько раз жестче.
        - Хорошо, Лим, я действительно рассчитываю на вас. И если, так сказать, по ходу пьесы, вы увидите нелогичность наших действий или захотите продавить грамотные предложения "вольников" - думаю, корпорация пойдет навстречу, ведь принятие решения за всеми нами, а благосостояние строится не только на деньгах.
        - С производствами все разобрали, но ты забыл уточнить, как быть с торговым флотом, - заговорила Дана, внимательно поглядывая на меня.
        - Я помню, что среди нас есть прожженная контрабандистка, которая знает толк в перевозках груза. Поэтому готов выслушать твои мысли по этому поводу, Дана, - раз подруга решила вмешаться - значит, действительно имеет, что предложить, так почему бы не вернуть "мяч ей в ноги".
        - Как по мне - так наиболее приемлемым будет вариант разделить флот пополам между торговыми площадками "Лига" и "Пранто", обслуживая оба направления на империи людей и остальных соседей. Также важно в целях безопасности и секретности выделить пару судов с припиской на "Джокере", чтобы только ими доставлять готовую к реализации продукцию, тех же роботов, а в будущем и генераторы на продажу, - изложила ход мыслей Дана, по большей мере направленных на усиление безопасности опорной базы, и все ее поддержали.
        - Тогда боевые корабли, которых на сегодня насчитывают девяносто три, необходимо пропорционально разместить подле каждой нашей станции, независимо от ее важности. Мне кажется, что удача нам и так неслабо благоволила, а дальше - пора и спрос держать, поэтому вариант "сосредоточить всю мощь только вокруг "Джокера" или планеты Локс" неприемлем, остальных подданных на расправу бросать не станем, а в крайнем случае - эвакуируем. Думайте, господа бывшие военные, - обратился я к группе силовиков в прошлом, - как грамотно расставить фигуры, чтобы выиграть партию с наименьшими потерями.
        Полковник Шор Фидо понял, что наступила его очередь выкладывать свои мысли, поэтому, не межуясь, продолжил диалог.
        - Поскольку боевые суда бывших баронов в относительно нормальном состоянии, я предлагаю их модернизировать в последнюю очередь, а пока докупить у орков битые корпуса крейсеров, аналогов наших "Кашалотов", в количестве семи единиц, доведя общий флот до ста кораблей. Стоимость таких посудин не превысит ста миллионов за все. Зато после модернизации в каждом из наших секторов со станциями мы будем иметь патруль из двух-трех малых линкоров и по семнадцать-восемнадцать дополнительных экземпляров в виде остальных крейсеров. Меняя вахты с дальней и ближней орбиты, ребята закроют все пространство и получат возможность отдыхать на форпостах. В продолжение этой темы хочу добавить, сейчас наши вооруженные силы составляют около семи тысяч служащих, а с учетом озвученной покупки - нам нужно иметь на флоте около десяти. И на каждой крупной станции требуется гарнизон из тысячи бойцов, а для мелких - вдвое меньше. Поэтому прошу начать дополнительный набор военнослужащих, сократив общий срок полной боеготовности до трех месяцев. Новичков же обкатаем в ходе рейдов, разбавив ими команды ветеранов.
        С выкладками полковника в целом тоже согласились, а дальше все переместились в зал с выпивкой и закусками, планируя горячо отметить рост корпорации.
        И пока все занимали стулья, согласно так сказать "купленных билетов", Мирана подняла бокал и стала провозглашать свой тост.
        - Друзья, хочу сказать, что корпорация - это не станции и корабли, и даже не планета, а прежде всего - люди. И речь идет не только о служащих и бойцах, вы только вдумайтесь, мы начинали с неполных трех сотен человек, а на сегодня на наших территориях проживает чуть более ста тысяч граждан и еще около тридцати тысяч подданных соседних держав. Количество метаморфов, присоединившихся к нам за этот период - почти семь тысяч человек, и, что удивительно, значительная часть - за последнюю неделю. Так давайте же выпьем, чтобы мы такими же темпами росли дальше и приносили удовлетворение в души и умы наших людей.
        Все опрокинули бокалы, с улыбками поздравляя рядом сидящих, но врач Вирта Полус решила переспросить Мирану, не поверив озвученной ею статистике за последнюю неделю, однако вместо предыдущей ответчицы слово взяла Дана.
        - Такому приросту есть простое и очевидное объяснение, - подняла бокал бывшая разведчица, - собственная ПЛАНЕТА!!!Каждый из нас, живущих в космосе, понимает, что станция и тем более корабль - это всего лишь временное убежище, а планета - это нечто иное, это навсегда. Ни один разумный добровольно не отдаст такое чудо в чужие руки, а это значит - что мы будем всеми силами и способами отстаивать свои права и свободу. Понимание сути заставляет людей, мечтающих о собственном постоянном доме, вливаться в наш коллектив. Предлагаю выпить за Локс, и за то, "чтобы наши враги не смогли подобраться к родному убежищу", - закончила тайным лозунгом перевертышей Дана, эти слова были близки всем соплеменникам, кто хоть когда-нибудь жил в подполье.
        Выкрики "браво" и аплодисменты вторили ей, а по лицам умудренных опытом людей было видно, что они неподдельно счастливы, добившись того момента в жизни, когда у метаморфов появился дом. И я сильно сомневаюсь, что без полного истребления нас, как расы, мы его кому-нибудь отдадим.
        Когда все уселись по местам и закусили, Олум Бейт решил добавить перчинку в общее блюдо.
        - Но, среди прибывших последними, трое метаморфов работают на разведки империй и сейчас временно взяты под стражу.
        Однако Дана, тоже за словом в карман не полезла.
        - Наши единокровные братья и сестры от природы хорошие агенты, тут тоже ничего неожиданного нет, и для команды это не является преградой. Проведем со всеми метаморфами обязательную процедуру принятия вассальной присяги, в том числе и с агентами, что исключит их работу во вред соплеменникам, ведь мы для них станем роднее. Кроме того, таким людям мы тоже предложим гарантии защиты, включая близких, без какого-либо принуждения или давления.
        - Да, и прошу всех прибывших провести через медкапсулу, у них могут быть сюрпризы в виде мин или имплантов подчинения, - добавила свое мнение наш врач, памятуя случай с Карой.
        - А среди пополнения есть ученые?- задал я мучивший меня вопрос, так как давно витал мыслями в теме с гиперпередатчиками. Для решения многих вопросов, как говорится, одна голова хороша, две лучше, а если говорить об ученой - то в кубе.
        - Да, барон. Четверо из новичков имеют научную степень: Ника Ровенка - биолог, работы в сфере гидропонных установок для космических станций; Гирма Лавуц - вела исследования в области медицины, что-то связанное с картриджами для медкапсул и разгонными смесями для военных; Ринк Воленк - один из создателей бронекостюма последнего восьмого поколения в Агарской империи; и Декса Борда - проводит изыскания связанные с гиперсвязью. Кстати, Ринк Воленк уже просил встречи со всеми нами, он имеет готовые расчеты по организации производства и создания лаборатории, - уточнила Мирана.
        - А последняя особа из списка ученых находится под арестом, совмещая работы в науке со службой агентом Аратанской империи, - добавил контрразведчик.
        - Я бы всех их послушал. Нам уже давно пора иметь свой научный центр, и не только в сфере военного производства, - буквально вырвал мою мысль главный администратор станции "Джокер".
        - Давайте завтра с утра проведем ритуал добровольной вассальной присяги, благодаря чему снимутся возможные запреты перед деятелями науки, а затем соберемся и выслушаем их мысли, - озвучил я всем свою позицию.
        Больше нашу пьянку никто не сдерживал, а похмелье многие из присутствующих рассчитывали снимать в медкапсулах...


        ГЛАВА 27.
        Процедура с клятвой была необходима, потому что после нее у людей не возникнет желания что-либо скрывать или недоговаривать, исполняя приказы своих бывших начальников или кукловодов, но в тоже время проводить ее принудительно мы не собирались, давая шанс на осознанное отступление. Поэтому каждому из них по отдельности был предложен такой ритуал при желании влиться в общество метаморфов. Даже заведомо известные агенты от клятвы не отказались, возможно, еще не до конца воспринимая происходящее всерьез. Так или иначе - все прошло гладко, и мы вскоре слушали первый доклад о бронекостюмах восьмого поколения.
        Весь монолог продлился приблизительно сорок минут, но главное, что нам удалось вынести из услышанного, состояло всего в нескольких строках. Ринк Воленк является далеко не одним из создателей, его кровь использовали, чтобы хоть частично запустить найденный костюм предков ББС "Доспех". А дальше вся их команда яйцеоголовых или научников, как иногда в шутку называли ученых, на протяжении последних пяти лет силилась повторить шедевр от предтеч, и кое-что им, конечно, удалось, но далеко не все. Узнав о группе единокровных братьев, которые тоже двигают науку, используя знания предков, несправедливо задвинутого на вторые роли ученого, посетила мысль - предложить себя и свои труды именно им, в надежде прикоснуться к тайнам команды и найти свое место в обществе.
        - А скажите, Ринк, при изучении состава материала костюма от Древних вы сталкивались с мифрилом? - уточнил я, догадываясь, что глупо не использовать секрет, увеличивающий защиту корабельной брони, при производстве индивидуального покрова.
        - Да, барон! Мы находили вкрапления этого металла, как внутри защитных пластин, так и в виде выведенных контактных групп в районе запястий, шеи, пяток и груди. Но по всем подсчетам там не более двухсот грамм на все изделие, и такое малое количество не может влиять на характеристики прочности всего костюма. А что, вы знаете истинное предназначение материала? - глаза профессора загорелись фанатичным огнем.
        - Пока это только необоснованные предположения, не более того,- решил я уйти от прямого ответа, необходимо провести ряд экспертиз, а уж потом можно об этом говорить, или наоборот - засекретить.
        В результате мы договорились вложить десять миллионов в лабораторию и цех по производству бронекостюмов, который запланировали разместить рядом с ангаром, где изготавливались бронеплиты для крейсеров на станции "Джокер". Ринк Воленк еще пытался нас убедить, что выделенных инвестиций недостаточно, мечтая развить бурную деятельность в параллельных проектах, но с экономическими выкладками он поспорить не мог, так как в этом вопросе был попросту несилен. А мы посчитали, что, несмотря на красиво рисуемые Ринком перспективы, разбрасывать деньги во все стороны пока преждевременно.
        После первого оратора все кратко между собой обсудили полученную информацию, и я озвучил нашему главному инженеру-конструктору пойманную догадку.
        - Ажела, мне кажется, предки использовали тот же принцип, что и с бронелистами, нанося изнутри рунные знаки из мифрила, а контактные группы указывают на соединение между собой цепи символов, которая подпитывается от самого носителя в виде энергии тела или же ментальной.
        - В нашем случае мы не настолько магически активны, как предки, но попробовать аналогичную конструкцию нам вполне по силам, - подтвердила мои планы женщина, взяв проект на заметку.
        - Только пока не открывайте секрет профессору, пусть не отчаивается, а думает. Возможно, и он предложит что-то стоящее от себя самого, - поставила точку в этой теме Дана.
        Вторым докладчиком выступала Гирма Лавуц, которая действительно работала над последними разработками по боевым стимуляторам в Агарской империи. Подобные препараты заставляли бойцов на время боя снизить болевой порог и повысить мышечную и мозговую активность. Расплачиваться за это приходилось общим истощением организма и головными болями, но, при наличии медкапсул, побочный эффект устранялся вмешательством врачей.
        - А почему вы не остались на старом месте? - задал вопрос Олум Бейт, который в каждом новичке видел диверсанта или агента аграфов, даже после клятвы крови.
        - Мой парень погиб на производстве, и я обратилась к начальству за выплатой пособия на ребенка, в связи с этим трагическим обстоятельством. Но вместо платы получила кучу угроз от профсоюза, которые грозили перерасти в насилие. Старший администратор решил не вмешиваться в ситуацию, прикрывая своего родственника, как позже оказалось, отчасти виновного в смерти любимого. Ситуация обострилась настолько, что когда подруга случайно узнала о готовящемся на меня покушении - я уже не сомневалась в переезде, а тут под руку подвернулось ваше объявление от агентства. Поэтому и решила попробовать, по крайней мере, вернуться всегда успею.
        - Понятно, девушка. Жаль только вы не до конца понимаете специфику вашей работы. Я говорю не о самих препаратах, а о тех, кому они предназначались. Велика вероятность, что за вами следили, и возможно даже вплоть до конечной точки назначения, но это уже не наша проблема.
        - Что же мне делать? Вы откажете мне в работе и убежище? - просьба во взгляде, почему-то была обращена на наших женщин, очевидно, таким образом, добиваясь их солидарности, как от матерей.
        - Мы не отказываемся от соплеменников, даже в более патовой ситуации. Но для того, чтобы исключить все случайности - попросим вас пройти ментосканирование.
        Между собой мы обменялись мыслями по поводу спровоцированного бегства и сюрпризов, которые стоит ожидать от разведки агарцев, внедряющих человека "вслепую" - не ставя его в известность и не проводя подготовки. Скорее всего, предполагался вариант последующего ментосканирования спустя определенный срок, чтобы считав память выйти на некоторые наши секреты, при этом впоследствии агента уничтожали, как отработанный материал.
        - Я согласна, так как понимаю, что при моем выборе профессии альтернативы то особо и нет, а работать в другой сфере не хочу.
        Пока наш врач колдовала над девушкой в медицинском отсеке, мы решили пристроить Гирму Лавуц к штабу на "Джокере" и выделить для лаборатории запрашиваемую сумму в один миллион кредитов, естественно, если ментосканирование не выявит ничего предосудительного.
        Хоть большая часть наших воинов и состояла из метаморфов - для остальных бойцов такие стимуляторы могли пригодиться в критических ситуациях. Кроме того, я предложил Гирме подумать насчет изысканий в направлении тех же медицинских картриджей, потому что в планы корпорации входило развитие производства медоборудования на станции "Пранто".
        Третьей освещала свои научные труды разведчица Аратанской империи, задание которой было следующим - вначале внедриться под видом ученого на военную базу "Джокер", а последующие директивы ожидались в случае удачно состоявшегося первого этапа. Расчет строился на том, что не всех яйцеголовых подвергают ментосканированию, опасаясь навредить ценному мозгу. Нет, девушка была далеко не глупа, и действительно когда-то принимала участие в проектах научников, но это происходило несколько лет назад, а сейчас она поставила в приоритет карьеру агента. Из ее знаний по принципам гиперпередачи мы практически ничего не почерпнули, а я все же надеялся хоть на какую-то призрачную идею. Женщину подчинили отделу контрразведки для распространения дезинформации любопытным из империи.
        Ника Ровенка, выступающая последней, нам очень понравилась, ее научные работы подкупали своей новизной и эффективностью, а переезд продиктован постоянными домогательствами со стороны собственника-работодателя. Девушке выделили рабочие площадки на станции "Лига" и планете Локс, что продиктовано спецификой изысканий - она выращивает растения на планетах, а испытания проводит в космосе. Суть проектов гидропоники состоит в выведении особых сортов флоры, которые дают много кислорода на космических станциях и кораблях, и дополнительно приносят съедобные плоды. Тема постоянно развивается и востребована с момента выхода человека в космос...
        После памятного разговора с учеными каждый из руководителей занялся своими привычными делами, а моя группа инженеров вместе с Умником продолжила попытки связать между собой в одну цепь сканирующие буи со "Ската" и малый автономный гиперпередатчик на базе ретранслятора гиперсигналов. Общая идея состоит в том, чтобы раскидать приборы по пограничным секторам, граничащим с теми, где размещены станции, и получать сигнал о проникновении в пространство кораблей потенциального противника. Для одновременного нападения кораблей флота военные соединения, как правило, накапливаются в пределах трех-пяти систем от объекта атаки, ориентируясь на максимальную дальность одного перемещения малых судов в своей группе. Иными словами, крейсер может за раз преодолевать десять секторов, а корвет - всего пять. Затем следует совместный прыжок, но, чтобы скоординировать их появление максимально приближенное по времени - разгон начинают порознь: сначала меньшие по массе, затем средние и так далее. Имея информацию о такой дислокации противника заранее, мы могли бы подтянуть для обороны предполагаемой точки атаки резервы из
своих соседних систем, или ударить в спину уже нападающему агрессору. Изредка для подобных случаев использовали корабли разведчики, переделанные из фрегатов путем уменьшения брони и увеличения скоростных характеристик, чтобы уйти от преследования и максимально быстро добраться до своего сектора, предупреждая об опасности. Но от ракет и дронов даже такому верткому судну не уйти, не говоря уже о малом количестве систем, покрытых наблюдением.
        Неожиданно мою работу прервал дежурный диспетчер.
        - Барон, к нам приближается корабль Патриарха дварфов, ему указан коридор швартовки на сектор "Д" в пятом уровне.
        - Хорошо, я выдвигаюсь навстречу, а вас попрошу предупредить Лану о прибытии ее отца.
        Один из правителей дварфов, Гмили Кровт, выглядел вполне довольным жизнью и, завидев меня среди встречающих, ускорил шаг.
        - Здравствуйте, барон! Наконец-то мои дела внутри клана улажены, и я получил возможность навестить вас и увидеть свою любимую дочь, - поприветствовал нас Гмили. - Надеюсь, ее пребывание здесь не принесло вам дискомфорта?
        - Я тоже рад вас видеть, Патриарх. Полагаю, у нас вы сможете отвлечься от своих насущных проблем, а Лана сейчас к нам присоединится. Она с группой ученых занимается разгадками артефактов предтеч.
        - Я знаю, барон, что вы, как сильный метаморф, по достоинству цените предметы наших предков, поэтому в счет благодарности посчитал необходимым преподнести в подарок этот комплект оружия, - сказал уважаемый дварф и развернул передо мною холст, на котором лежал меч и кинжал.
        Оба предмета были выполнены из мифрила, имея неповторимый голубоватый оттенок отполированного металла. Меч на вид напоминал фалькату с небольшой полукруглой ажурной гардой, длинной клинка приблизительно около семидесяти сантиметров, заточенного с одной стороны полностью, а с другой на треть. Вес этого оружия составлял чуть более одного килограмма. Кинжал представлял собою классическую дагу, длиною клинка почти тридцать сантиметров, при общей чуть более сорока и весе менее полкило. Гарда кинжала при размерах приблизительно двенадцать сантиметров, имела несколько дополнительных несимметричных выступов в сторону от руки, возможно для улавливания оружия соперника, а может еще для чего, но ранее подобных зазубрин я не встречал, ни вживую, ни в описаниях. При более глубоком изучении представленных шедевров обнаружилось наличие драгоценных бриллиантов, размером каждого не более тридцати карат, вставленных в рукояти с торца под своеобразной крышкой. В купе с металлом, из которого они были выполнены, это обстоятельство подтверждало использование владельцем магических практик. Ножны обоих неповторимых
клинков напротив, имели простой и совсем непримечательный вид и были выполнены из грубой бычьей кожи черного цвета, очевидно дополнительно маскируя ценность самого оружия. Меч носился на спине наискось под правую руку, что удобно при пеших переходах и позволяет быстро обнажить оружие во время боя. Дага же пристегивалась к ремню под левую руку, не стесняя движения даже при беге.
        Клинки меня сильно поразили и, хотя функционально в космосе холодное оружие можно использовать только в дуэлях - взяв его в руки, я тут же влюбился, как мальчишка, получивший игрушку своей мечты. Меч по весу был легче сабли, которую я когда-то имел возможность подержать на Земле. Очевидно, такое соотношение обусловлено материалом, из которого изготовлены клинки, потому что сам мифрил легче и прочнее стали, а форма и заточка предполагали использование техники рубяще-колющих ударов. Прочность металла позволяла не опасаться разрушения и сколов при прямом столкновении клинков, хотя небольшой изгиб диктовал принятие атак по касательной.
        - А знаете, Гмили, у меня есть к вам вопросы относительно похожего оружия, - в продолжение реплики я попросил по внутренней связи своих людей принести трофеи, доставшиеся после дуэли с вампиром.
        Нам самим так и не удалось разгадать загадку, из какого материала произведены черные клинки, и для чего предназначены странные знаки на лезвиях. Зная о призвании дварфов изготавливать оружие, я тешил себя надеждой, что представитель народа коротышек, заслуживший славу мастера кузнечного дела, сможет приоткрыть завесу тайны.
        Пока несли мои трофеи, Гмили встретил дочь и успел немного пообщаться с ней. На лице счастливого отца сияла улыбка, потому что Лана очень эмоционально делилась своими впечатлениями о жизни рядом с нами. Ее уста не смолкали ни на секунду, а жестикуляция рук и мимика лица выдавала очень энергичную и чувственную натуру.
        - Взгляните, Гмили, на эти смертоносные предметы, - я развернул перед ним принесенный пакет.
        На лице дварфа проступил страх, он аж присел, как бы вжимая немного голову в плечи, а затем всем корпусом отпрянул назад, сглатывая слюну перед криком:
        - Где вы это взяли?!!! Немедленно спрячьте их в ящик из мифрила или выкиньте в космос!
        - Что случилось, Патриарх? - честно говоря, реакция дварфа однозначно указывала на то, что он что-то знает о подобном оружии, но эмоции не предвещали спокойного обсуждения, по крайней мере, в данный момент, по горячим следам.
        - Это именные мечи высшего вампира, которые при ковке окунались в его кровь, и, в случае утери он может отыскать их, посылая ментальный зов. Металл, из которого выполнены клинки, не найден в нашей галактике и носит название гердарин. В старинных хрониках клана есть упоминание о подобном оружии одним из наших предков, жившем много веков назад на планете - перекрестке миров. Уважаемый мастер имел возможность поработать с похожими мечами, ему заказали немного подправить клинки в присутствии нового хозяина, выигравшего дуэль у своего соплеменника. Именно таким образом была открыта и записана технология периодического смачивания изделий в крови. Есть информация о том, что гердарин инертен к магии, а мечи использовались при убийстве существ, имеющих магическую защиту, - на одном дыхании Патриарх раскрыл одну из тайн своего рода, и вместе с этим как-то успокоился, очевидно, уняв эмоции и, заодно, поразмыслив на тему, почему барон Динаро до сих пор владеет лежащими перед нами предметами.
        - Не беспокойтесь, Гмили, хозяин конкретно этого оружия мертв, а я бы хотел обсудить с вами возможность перековки клинков под свою руку, - меня вдруг посетило неистовое желание приспособить мечи врага для себя, возможно при следующей встрече с вампирами сей аргумент сможет их смертельно удивить.
        Гмили немного поупирался, как всякий порядочный дварф, стараясь не показывать виду, что ему самому интересно поработать с загадочными орудиями убийств, а потом, якобы поддавшись на уговоры, приступил к обсуждению моего заказа. Я хотел получить от мастера не просто очередной меч, а именно пару к мифриловому клинку под вторую руку, поскольку при изучении боевых навыков Древних прошел обучение двуручной технике боя. Кроме меча-близнеца мне в голову взбрело попросить перевязь с метательными ножами, что может изрядно облегчить задачу поражения противника, обладающего магической защитой, на расстоянии, благо материала с обоих трофейных клинков хватало.
        - Что ж, барон, я все ломал голову, выискивая возможности затащить вас к нам в гости, а этот заказ как раз и предоставил мне повод. Приглашаю к нам на торжественный бал в честь победы над заговорщиками и возвращения домой Ланы - в довольной улыбке расплылся дварф.
        - Хорошо, Гмили! Мы будем готовы к ответному визиту через пару дней, надеюсь, такая задержка не нарушит ваши планы по скорейшему возвращению, - логичнее и безопаснее перемещаться группой, а корабль Патриарха среди наших рядов значительно сократит время по преодолению охранных редутов коротышек на подходе к их планете.
        - Я на подобное и рассчитывал, барон, - подтвердил мои выводы уважаемый дварф.
        Проводив отца и дочь в гостевые покои, я вернулся к своим коллегам. Необходимо было договориться, кто вместе со мной отправится в гости, а также о некотором отклонении от курса на обратном пути, которое давно задумывалось, но так и не осуществилось. Зная, как празднуют дварфы, среди метаморфов, желающих к ним присоединится, едва наберется с пару человек, не говоря уже о женской половине, роль которой, по словам Ланы, сводится к наблюдению за пьяными мужиками.
        - И зачем тебе эти железки? - мысленно обратилась ко мне Дана.
        - Еще не знаю, возможно, это мальчишеская страсть к древнему оружию, но мне кажется, на уровне интуиции, что нечто подобное еще понадобится. Да, кстати, я принял приглашение Патриарха посетить их планету. Через два дня мы должны быть готовы, а на обратном пути предлагаю заглянуть в систему 184DR503, которая в нескольких прыжках от пространства дварфов.
        - И что там? - Дана клюнула на ловушку, как и множество женщин, она тоже обладала изрядным любопытством.
        - По моим данным в этом районе размещается один из объектов наших предков, - большего говорить и не нужно, в том, что красавица пантера поедет со мной уже не стоило сомневаться...


        ...Где-то на одной из планет Содружества, замок Древнего вампира, управляющего кланом "Теней".
        - Глава, наши воины не выходят на контакт. Уже в третий раз пропущен сеанс связи, - сообщил помощник тревожные новости, стоя на коленях и не смея подымать взгляда.
        - Их не стоит ждать, вся группа уничтожена. Мрак ответил на мои вопросы сегодня ночью. Мы поставили на карту если не все, то очень многое, и в этот раз проиграли битву. Очевидно, Враг уже успел набрать силы и обложиться подручными.
        - Это значит, что вместе с Воинами клана утрачен один из перспективных источников пищи и денег, доля которых составляла половину всех наших доходов. Такая ситуация ставит крест на планах по тайной экспансии территорий Вольных Баронств, - констатировал помощник, исполняющий в клане роль счетовода.
        - Да! Твои выводы верны. Нам необходимо затаиться, по крайней мере, на некоторое время, и искать новые подходы к Врагу. А когда весть о нас забудется - мы просто обязаны нанести один единственный удар, вырвав источник распространения проказы раз и навсегда. Распорядись по клану - всем свернуть контакты с миром, вести дела только через посредников в виде Слуг и подготовить запасные площадки базирования, в том числе пополнив армию рабов для пищи.
        - Слушаюсь, мой Повелитель, - поклонился помощник и спиной ретировался из покоев. Продолжать злить могущественного Главу после получения неприятных новостей крайне опасно, а иногда даже смертельно, и только лишь малочисленность оставшихся в живых братьев сейчас влияет на его сдержанность.


        ...Столица Аратанской империи, кабинет начальника разведки.
        - Генерал, есть новости с секторов Вольных Баронств в отношении обосновавшейся там группы метаморфов. Корпорация "Виктория" неожиданно для всех подмяла под себя еще два соседних баронства, причем практически без боевых действий, что не дает права заявлять об агрессии со стороны расы перевертышей. Посланные нами агенты не могут предоставить полной картины о происходящем, но станции Динера Вокса перешли к группе через наследство дочери, так как бывшего хозяина уничтожили убийцы из клана "Тень". А активы барона Катти достались в качестве трофеев после дуэли между ним и Динаро, причем инициатором поединка выступал Одей - доложил полковник обстановку вокруг станции "Джокер".
        - Такими темпами эти люди через год будут владеть всем пространством Вольных баронств, - посетовал генерал. - Да, недооценили мы эту группу разумных, а сейчас их без боя уже и не взять, причем потери при этом будут далеко немалыми для инициатора, в то время как соседи займут выжидательную политику.
        - Вы предлагаете начать подготовку к военным действиям в сторону корпорации "Виктория"? - интерпретировал буквально слова генерала полковник.
        - Нет! Вы не так поняли! Продолжайте торговлю и внедрение агентуры, - генерал решил пролонгировать мирную партию игры, помня, что его ведомство и, непосредственно он сам имеют дополнительный заработок на каждой партии роботов корпорации.
        - Слушаюсь, господин генерал!..


        ...Корабль-флагман старейшины клана минматар Тертос.
        - Когда вы меня уже обрадуете новостями с сектора Баронств? - обратился лидер эскадры к своему помощнику.
        Желание заполучить подконтрольных себе людей с кораблями и станцией не давали ему покоя уже несколько месяцев, постоянно заставляя сетовать на некомпетентность окружающих и слабость собственного сына.
        - Согласно полученной информации от наших воинов из состава группы Борка, барон усилил позиции, присоединив еще четыре станции и обитаемую планету к своим владениям, - ответил адъютант и склонил голову, опасаясь смотреть в глаза старейшине, ведь принесенные ним новости никак не подтверждали теорию о слабости человека, как лидера, в сравнении с минматарином.
        - Что-о-о!!! Да как такое возможно? Наш клан постоянно воюет, участвует в общих набегах, инициирует политические расклады, и что в результате - за последние пару лет мы увеличили флот на несчастные десяток-другой кораблей, а какой-то человечишка менее чем за год отхватил несколько систем и пригодную для жизни планету! Он что, спит с богиней Удачи? В чем секрет его успеха, я тебя спрашиваю? Немедленно подготовить отчет аналитиков по каждому его шагу и действию, - чуть ли не взашей подгоняя своего подчиненного, кинулся к выходу старший минматарин.
        - Мы собираем данные, Старейшина, но даже ИскИны сетуют на их недостаточность, чтобы четко рассчитать вероятность подобных событий, - заблеял в оправдание адъютант и, несмотря на свои габариты, быстро развернулся, выскакивая из апартаментов главы клана.
        В порыве гнева их лидер не воспринимал никаких аргументов и мог банально набить морду визитеру, невзирая на пол или положение в обществе...


        ...Планета "Норксел" - столица орков, покои Главы совета кланов Оркуела ир Барроу.
        - Советник, какие известия от Роллы? - отец решил уточнить в первую очередь интересующий его вопрос о делах дочери, еще до изложения остальных горячих новостей.
        - Она сообщает об огромных изменениях, Глава. Барон посредством дуэли и династического брака завладел активами двух своих соседей, а точнее - под ним пять станций и небольшая планета. К повторной женитьбе объект внимания отнесся с прохладой, не дав конкретного ответа.
        - Как же нам подобраться к нему и его корпорации? Такой кусок довольно прилично усилил бы наши позиции в Содружестве, при этом лишь косвенно ущемляя других, - высказал мысли вслух Оркуел, не рассчитывая на немедленный ответ советника, такие вопросы, как правило, обсуждались малым кругом приближенных.
        - Ролла спрашивает вашего разрешения родить от барона. С ее слов - он сильный метаморф и шансы есть, - возможно, не совсем в том направлении, какое хотел бы услышать Глава, осветил позицию разведчицы и дочери в одном лице докладчик.
        - Ты же знаешь, мы пробовали с ней уже несколько вариантов, она не беременеет ни от наших мужчин, ни от метаморфов. И причина тому пока неизвестна, а медики не видят вообще никаких отклонений от нормы в ее организме. Да и не факт, что барон согласится, - вспомнил старые проблемы Оркуел. Его младшая дочь не была похожа на своих соотечественниц, внешне она больше напоминала человеческую женщину, а непонятные причины бесплодия не давали надежду ожидать наследника, что для любого отца, а тем более вождя, являлось болезненной темой и лишним поводом для распространения сплетен со стороны оппонентов.
        - Согласно полученным данным от наших осведомителей барон сдает биологический материал для увеличения популяции своего народа, впрочем, как и любой мужчина-метаморф. Можно попытаться скрытно приобрести нужную порцию для нее.
        - Пробуйте любой вариант, авось из этого что-то и получиться. Я не против заполучить наследника или, на крайний случай, внучку, хоть от демона рогатого. Однако тогда стоит думать не об экспансии корпорации "Виктория" в свою пользу, а о них, как о полноправных союзниках, - на некоторое время Глава совета задумался, примеряя новую роль метаморфам группы Динаро, а затем продолжил. - Ладно, такой вариант тоже не самый худший, лишь бы у моей девочки все получилось...


        ...Дом Серебряного Листа аграфов, зал приема.
        - Властитель! Мы опять потеряли отряд диверсантов из состава подготовленных людей. Барон Динаро каким-то образом захватил в свое владение систему базирования группы - станцию "Лига" и все остальное имущество соседа, - доложил полковник разведки аграфов, отвечающий за этот вопрос, выведенный из компетенции генерала.
        Тщательно подготовленная операция, на которую потрачены немалые деньги, и подготовлена слаженная команда из числа особей другой расы вместо победы привела к поражению. Опять виною этому проклятый метаморф, а начальство, как водиться, за такое по головке не погладит, не говоря уже о призрачном шансе на крыльях успеха усесться в кресло главы разведки.
        - Твою ... мать!!! Вы что совсем разучились работать?!!! То генерал мне рассказывал о стечении обстоятельств, теперь вы, полковник, похоже, совершаете ту же ошибку! Не можете натравить на него других баронов, соседние империи, подослать убийц, очернить его имя?! Я вас спрашиваю?! - взбесился степенный аграф, нарушая все правила этикета и воспитания.
        - Мы пробуем все доступные методы, мой повелитель. Но собрать достаточную силу из флота пиратов и наемников сможем не ранее, чем по истечении двух-трех месяцев. Кланы разрознены и напуганы успехами корпорации при захвате станции "Дран". Нам приходится идти на передачу оружия и кораблей вожакам бандитов, а также организовывать подготовку их абордажных команд. В противном случае аналитики прогнозируют заведомо плачевный результат, а это все время и деньги, - попробовал оправдаться разведчик.
        - Хорошо, полковник! Но, только учитывая мою дружбу с вашим отцом и желание прижать хвост генералу я пойду вам на уступки и дам добро на дополнительные траты и отсрочку по времени. Однако учтите, меня интересует результат. И помните, в этот раз на кону ваша голова, так как провалом операции вы подпишете себе смертный приговор.
        - Я понимаю всю ответственность, Властитель, и не подведу вас, - разведчик и сам чувствовал, что больше никакие оправдания слушать не станут и пришло время пойти ва-банк.


        ...Агарская империя, Главное Управление Разведки империи.
        - Майор, до меня доходят необычные слухи о расширении владений Тэва Динаро, - перевел тему разговора в плоскость своего интереса хозяин кабинета.
        - Эти сплетни подтверждены фактами, генерал! Хотя работать в указанном секторе чрезвычайно трудно. Часть наших агентов депортировали, а остальных явно снабжают дезинформацией.
        - И что же является правдой? Я надеюсь, хоть малую часть событий удалось интерпретировать? - откровенно с издевкой продолжил глава силовиков империи.
        - Барон уже владеет пятью системами и одной населенной планетой, это подтвержденный факт. Все космические территории расположены по соседству, компактной группой. Попасть на станцию "Джокер", где по нашим данным расположено производство боевых роботов, практически нереально. Даже косвенного агента, засланного "вслепую" под личиной научного сотрудника, их служба контрразведки вычислила. Причем возглавляет это направление бывший подданный Агарской империи - полковник Олум Бейт, что делает наши попытки вдвойне провальными, так как он знает внутреннюю кухню службы и все тонкости работы полевого разведчика. Попытки проникновения через подставных участников карточного турнира и команду соревнующихся абордажников тоже провалились. Весь игровой и торговый бизнес перенесен на "Лигу" и "Пранто1", таким образом полностью отрезая доступ случайным людям к сердцу корпорации, - похоже аргументы и упоминание бывшего работника силового ведомства возымели действие, так как генерал снизил обороты.
        - А что у них с кораблями? Как так вышло, что крейсер восьмого поколения, хоть и производства орков, смог уделать нашего полковника и его компаньона на более современных судах? - прочитанная справка от аналитиков не выходила из головы генерала уже несколько дней.
        Информацию удалось получить благодаря тому, что сформированные данные с ИскИна вложили в буй, исполняющий роль контейнера и тайника, который подобрали в космосе, запеленговав сигнал маяка спустя несколько дней после случившегося. Обычно подобный метод передачи данных практиковали ученные, исследующие аномалии, чтобы хоть как-то проинформировать уцелевших последователей о трагедии.
        - Пока подробности раскрыть не удается. Кроме предположений о значительном техническом превосходстве объяснить подобное трудно, а в соревнованиях его новые корабли участия не принимают, - констатировал очевидное подчиненный.
        - Не теряйте надежды, майор. Каждый допускает ошибки, и барон тому не исключение. Остается лишь подгадать момент и быть максимально готовым к действию.
        - Может попробовать захват одного корабля подразделением нашего флота? - решил уточнить адъютант.
        - Нет! Ссора с Баронствами нам сейчас не нужна, а гарантии, что за Динаро не вступятся остальные, трактуя наши действия, как нарушение соглашений - никто не даст. Кроме того, потеря контракта по роботам позволит аратанцам вырваться вперед в негласной гонке переоснащения. Вот когда разгадаем секрет производства - тогда можем и этот вариант рассмотреть.
        - Я вас понял, генерал. Разрешите идти?
        - Свободны, майор! И держите меня постоянно в курсе касательно событий в Баронствах...


        ГЛАВА 28.
        К центральной планете дварфов мы добирались двенадцать суток, и, конечно же, прибыли не с пустыми руками. Учитывая причины нашего знакомства, а именно похищение дочери лидера и остальные придворные распри, я подарил Гмили пять роботов "Сколопендр" в качестве личных охранников его покоев. Сила тяжести на Горме, планете коротышек, превышала норму в 1,3 раза, добавляя в генетику и костяк дварфов приземистость и размах плеч. Солнце тоже не радовало слишком длительным теплым периодом в году, заставляя народ селиться в подземных городах - поближе к жаркому ядру.
        В этот раз торжество начиналось за столами, буквально забитыми разносолами, разложенными по большому количеству блюд и кувшинчиков. Еда на планетах разительно отличалась от скудного рациона космических судов, продиктованного минимализмом команды и отсеков для хранения. Станции же - напротив, имели возможность побаловать желающих натуральной пищей, но ценились такие кушанья в три дорога по сравнению с планетарными.
        Сегодня Дана не настаивала на специальной одежде по случаю приема, поэтому я был в своем неизменном бронекостюме предков, который трансформировал в удобный и строгий френч военного покроя темно-синего цвета и удобные брюки, в то время как в одеждах дварфов преобладали в основном коричневые и другие темные цвета. Мы с Даной обижались друг на друга, так как два дня подряд спорили и разговаривали на тему личностных взаимоотношений мужчин и женщин в Содружестве. Порядком устав от напрягающих бесед я решил отвлечься от тяжелых дум и мыслей о проекте сигнальной сети, поддавшись всеобщей пьянке.
        Дварфы недаром считались изобретателями горькой настойки - подобия земной водки, Патриарх при своем возрасте за сто лет пил не меньше, чем я. Мне даже показалось, что он решил споить гостя, чередуя тосты с неспешной беседой. Собравшиеся подымали кубки в основном за победу над заговорщиками, упоминали красоту Ланы, всех дварфок, и, конечно же, не забывали о мудрости и справедливости самого Патриарха. Я иногда касался ментосфер тостующих и для себя отметил, что чувства их искренни, или здесь собрались лишь те, кто уважает своего правителя.
        Чуть позже, когда все присутствующие уже достаточно приняли горячительных напитков, между мужчинами начались соревнования - борьба на руках, по аналогии с армрестлингом с моей планеты, только задача усложнялась тем, что можно тянуть соперника за руку на себя, тем самым лишая равновесия. Дварфы очень громко и азартно поддерживали сражающихся, а я расслабленно наблюдал за происходящим.
        Гмили, как Патриарх, не участвовал в состязании, но меня решил сдать, а возможно и проверить на "вшивость".
        - А что, барон, в искусстве пить горькую вы уже доказали свою сноровку, признаюсь для нас это стало неожиданным сюрпризом, редко кто из людей может на равных сражаться за столом с дварфом. Покажите же нам, как сильны вы в руках, - обратился ко мне громко Гмили, чтобы привлечь внимание всех в зале, как бы лишая возможности по-тихому отказаться.
        Я не планировал состязаться, но отказываться под пристальными взглядами около пяти десятков разумных - тоже как-то не комильфо. Первых двух соперников мне удалось победить сравнительно легко, хотя и не показывал этого, а вот третьим вышел соревноваться дварф с необычно длинными руками и очень крупными предплечьями. Как оказалось, двое предыдущих коротышек принадлежали к когорте воинов, и слыли далеко не последними бойцами, а вот третий являлся кузнецом. Мы силились минуты три, и в принципе я ощущал, что этого борца тоже смогу победить, но решил не афишировать свои возможности и проиграл соревнование. Правда по красноречивому взгляду оппонента стало понятно, что он вычислил мою хитрость и обязательно доложит, кому следует.
        - Да ты силен, барон, как бык! Против нашего чемпиона еще никто так долго не продержался, - заявил мне Гмили, а все остальные поприветствовали поднятыми кубками и здравницами.
        - Да, есть немного, чего уж скрывать, - ответил я, слегка потирая сдавленную ладонь, хотя прекрасно ощущал возможность сломать оппоненту руку.
        - Интересно, ты и с женщинами так же силен, Динаро? - поддел меня Патриарх, под общий гогот соплеменников.
        - Об этом не мне судить, - я решил уйти от темы, помня любимые сплетни пьяных мужиков и желание некоторых при этом похвастаться своими победами на интимном фронте.
        Однако коротышки решили выяснить подробности до конца, дружно переведя свои взгляды на Дану, сидевшую подле меня, а подруга из каких-то своих побуждений подыграла толпе, утвердительно кивнув в ответ. Реакцией на ее жест стал рев пьяных глоток, словно стада обезумевших диких быков, мужики с криками требовали продолжения подробностей, но женщина четко дала понять, что и так достаточно разоткровенничалась.
        Несмотря на мою регенерацию, путь в покои, куда я шел, поддерживаемый подругой, запомнился слабо. И хоть мне практически хватило часа, чтобы более-менее привести себя в благоразумный вид - судя по довольному лицу Даны и коротким отговоркам, я успел ей что-то пообещать. Для себя же сделал зарубку остерегаться пьянок с дварфами, поскольку в следующий раз нечто подобное может для меня печально закончиться, особенно за границами своего домена.
        На следующее утро мы вдвоем с Гмили отправились в его кузницу, которую уже подготовили помощники дварфа. Патриарх, вспоминая свою лихую молодость, иногда там работал, но, как мне поведала Лана, только наедине сам с собой. В такие моменты из-под его молота рождались шедевры, поэтому никто не рисковал нарушать гармонию металла и огня, создаваемую мастером-кузнецом.
        Мы ковали меч и ножи две недели, практически не вылезая из кузни. Я, как мог, помогал дварфу и регулярно смачивал оружие своей кровью, за что удостоился подарка в виде базы знаний "Железный Молот" с опытом и навыками от мастера. Шедевр от Гмили получился и в этот раз, и, что самое потрясающее - на клинке сами собой проступили рунические рисунки, совсем не похожие на прежние, больше напоминающие знаки Древних, но все же, чем-то и отличающиеся от них.
        - Меч признал тебя, меняющий облик. Об этом свидетельствуют руны, так как у каждого существа они свои, как отпечаток сетчатки глаза. Это один из элементов магии крови, но нам об этом малоизвестно, а наработки Древних утеряны, мы лишь частично используем крупицы от них в технике, - Патриарх поглядывал на меня, приглашая к откровению.
        - Не совсем так, Гмили. Каждый народ, так или иначе, привносит во вселенную свои знания и культуру, но от сведений предтеч, особенно в вопросе магических техник, я бы, и сам не отказался.
        - Я знаю, что вы сильный ментооператор и интуит, барон. Мне дочка поведала о ваших способностях мыслеречи и о поединке с вампиром, судя по мечам, удачно закончившемся для вас и смертельно для него. Работа над клинком нас сблизила и позволила мне более полно прочувствовать и понять вашу душу, поэтому я решусь озвучить вам одну просьбу. Мой народ несколько поколений ищет наследие своих предков, и в магии, кстати, тоже. Эти знания позволяли дварфам постигать все глубины ремесла и привносить новые наработки, недостижимые для нас нынешних. А суть нашего прошения такова: если в ходе поисков вам посчастливится наткнуться на знания предков - не сочтите за труд поделиться ими с прямыми потомками, а мы в накладе не останемся.
        - Я буду помнить о вашей просьбе, Патриарх. Но и вас прошу об ответной услуге. Мой народ тоже имеет способности к магии, и обмен информацией или получение новых сведений никогда не станет лишним, ибо добавляет шансов на выживание.
        - Договорились, барон, - на мою протянутую ладонь он отреагировал также, а во время рукопожатия его брови взлетели вверх, выдавая изумление на лице дварфа поступком метаморфа.
        Предложенный обычай подавать друг другу руку в далекой древности свидетельствовал о том, что торговцы согласны с условиями сделки, но люди космоса как правило, больше полагались на запись нейросети и ИскИна, давно утратив старые привычки. Однако для коротышки он был далеко не пустым жестом.
        Испытание клинка и ножей прошли на отлично, меч очень удобно ложился в ладонь и, благодаря балансировке, ощущался как продолжение руки. Ножи ковались такой формы, что даже необученная женщина смогла бы поразить ими цель. Достав второй меч из мифрила, я несколько минут поупражнялся с обоими клинками, пройдя малый комплекс упражнений и нащупывая "песню" уникального оружия.
        Во время тренировки Гмили напряженно наблюдал за мной и результатами проделанных выпадов, которые отражались на манекене в виде отверстий и отрубленных конечностей.
        - Теперь я вижу, что оба меча нашли своего хозяина. Признаться честно, я думал, что это блажь с вашей стороны или любовь коллекционера к артефактам древности. Но вы демонстрируете интересную технику владения клинками, которую ранее мне не доводилось видеть. Если не секрет - откуда подобные знания, довольно редкие для Содружества?
        - Отец умел и в меня кое-что вложил, - решил все же соврать я, так как рассказывать про навыки, доставшиеся мне от предков, показалось преждевременным, а таинственность и недоговорки могли внести в наши отношения ненужную настороженность. Да и ко лжи мои слова отнести на 100% нельзя, так как исключать вероятность, что прямой предок из числа предтеч приложил к созданию базы знаний руку, не стоит.
        Перед отлетом помощники Патриарха предложили корпорации контракт на поставку крупных драгоценных камней массой от десяти до ста карат, на что мы с радостью согласились, правда, вкупе и с мелкими бриллиантами. Дварфам, как мы поняли, средние кристаллы не очень подходили для ювелирного дела из-за своей массивности и дороговизны, а для гиперпередатчиков такие камешки мелковаты. Запросы от аграфов - ментально активной части Содружества - коротышки предпочитали игнорировать, каждый раз вспоминая о распрях которые унесли немало жизней с обеих сторон. Мы же, по их предположениям, что действительно недалеко от истины, строили в своих системах ретрансляторы. Интерес к мелким алмазам пришлось пояснить экспериментами с каскадом собранных вместе камней. Гмили очень слезно просил поделиться наработками и в обозначенной области, о чем я его тоже заверил, так как эти разумные мне все больше и больше импонировали, присутствовало в них что-то свое, родное, особенно когда выпьют.


        ...Спустя четыре прыжка мы с Даной, как и в прошлый раз, оставили команду на корабле в соседнем космическом секторе, а сами на неизменном "Скате" отправились в систему 184DR503, координаты которой я получил еще от Командера, в то время когда приобрел тело и первоначальные знания.
        - И что же я тебе тогда пообещал? - меня терзали смутные сомнения, никак не приходило в голову, что все-таки прозвучало из моих уст после пьянки с дварфами.
        Вот уже некоторое время я непрестанно добивался от подруги ответа, упрекая себя в том, что отключил функцию записи нейросети. Она же все это время лишь игриво усмехалась, лукаво поглядывая на меня.
        - Обещал, что подумаешь о моем предложении и дома вынесешь вердикт, - наконец уточнила пантера, видя, что уже достаточно помучила меня, тыкая носом в пьянство.
        Я кивнул головой, и тотчас в памяти всплыла наша ссора, затеянная еще на подлете к дварфам относительно этой темы и моих последующих обещаний.
        Речь шла об очередной любовнице, которую Дана сватала мне. Последнее время она очень сдружилась с Карой, неплохо зарекомендовавшей себя как разведчик и подруга. Именно благодаря светловолосой красавице я сообразил про вампира и дал согласие на дуэль, иначе мог выставить кого-то из бойцов команды и проиграть. Также с помощью девушки мы вышли на странную группу диверсантов-подрывников при захвате "Лиги", один боец которой до сих пор еще находится у нас в реаниматоре. Стоит вспомнить пару торговых сделок, которые под присмотром разведчицы удачно завершились в пользу корпорации, обойдя препятствия со стороны конкурентов, и все это произошло за довольно короткий период времени. В общем, пока Кара пребывала в отпуске на станции "Джокер", Дана проводила с ней уйму времени, что в конечном итоге вылилось в наш последующий разговор. Психология людей Содружества в некоторых, немногочисленных вопросах не совпадала с моей, особенно касательно благотворительности, вернее отсутствия таковой, и сексуальные взаимоотношения тоже подпадали в разряд таких же. А у Даны - так вообще, по моему, навязчивая идея поделить
меня на всех приглянувшихся ей женщин, как кусок каравая среди гостей. Причем парадокс заключается в том, что если бы запрещала, наверное, хотелось бы, наоборот - попробовать всех, уж больно красивы и умны, а так...
        Но начала она исподволь, обсуждая руководящую роль в силовом ведомстве.
        "...- Я предлагаю Кару поставить во главе нашей разведки, - лежа в постели, завела разговор перед сном Дана, положив голову ко мне на плечо и по-хозяйски закинув на бедро соблазнительную ножку.
        - Если остальные компаньоны "за" - я в принципе не против, но почему сейчас, а не скажем еще после пары лет работы на вторых ролях? На мой взгляд, такие должности достигаются годами упорного труда и преданного отношения к компании. Однако надо признаться, в компетентности девушки я не сомневаюсь.
        В тот момент на мое мнение наложился земной стереотип, ведь я не знал, что в Содружестве продвижение по службе могло быть очень стремительным, основываясь на реальных делах, особенно если арбитром или кадровиком выступал бескомпромиссный ИскИн, как во многих частных компаниях.
        - Я не успеваю сама. Много времени уделяю персоналу и разработкам, а разведкой надо заниматься постоянно и, как говаривала моя наставница: "всерьез". Кроме того, Кару заметили некоторые представители спецслужб, поэтому отправлять в тыл противнику уже нельзя, даже с учетом способностей метаморфа. Уж очень пристально следят за корпорацией и каждым из нас, нужно переждать время на "Джокере". Я тебе не говорила, но на "Лиге" она едва ушла от преследователей, которые исходя из стиля работы, явно были натасканы аграфами. Кару пробовали задержать силой под видом ограбления, но девочка чудом отбилась. Собирались соблазнить в ходе случайной встречи в баре, заманивая, таким образом, жертву в номер, причем с помощью собрата по крови и даже, ничуть не стесняясь, применять феромоны метаморфа. В этот раз помогла случайность, кто-то опознал в жиголо своего кровника и затеял драку, в ходе которой подтянулись подручные агента, а Кара поняла, что чуть не влипла в ловушку со смертельным исходом. В общем, ловили девочку основательно, явно понимая уровень подготовки и рассчитывая расколоть на предмет секретов
корпорации, а часть замешанных в этом людей мы опознали в трупах диверсантов, убитых десантниками Пача. Поэтому вопрос оставить ее под присмотром на базе решен, а новая должность позволит оставаться при деле, которое ей действительно нравится. Плюс ко всему, ты не берешь в расчет основательную подготовку Кары на протяжении нескольких лет и работу на дварфов, а у нас попросту нет времени ковать столь квалифицированные кадры. Да и я не отказываюсь присматривать за подругой, по крайней мере, на первых порах.
        - Что ж, раз ты хочешь отдать ей свои полномочия и считаешь вполне готовой потянуть на себе руководство, а не полевую работу - то почему я должен быть против этого.
        - Есть еще одна задумка, - чуть помедлив, продолжила девушка, - она может подменять тебя или нас по очереди, пока мы будем отсутствовать. И доверить подобный трюк можно только малому количеству людей, в идеале одному, потому как чем меньше народу вовлечено - тем ниже вероятность утечки. Но в нашем случае контрразведчик будет страховать ее.
        - Сходу не соображу, поясни - потребовал я.
        - Какой же ты непонятливый, она предстанет перед всеми в роли и облике Тэва Динаро, сначала появляясь среди людей, а потом пропадая в нашем доме, и так пару раз на день. Точно также, выступая в роли моего двойника. Это даст нам возможность исчезать на некоторое время со станции в случае необходимости и собьет противников со слежки. Чует мое сердце, наши головы уже достаточно выросли в цене и любая подстраховка по части безопасности не помешает. Вспомни, как точно нам навстречу вышел агарский полковник, который мстил за брата. Настолько точное "совпадение" возможно только в том случае, если сведения о маршруте ему кто-то передал, явно зафиксировавший старт крейсера с "Джокера", да еще ко всему прочему имеющий представление о конечной точке маршрута. Не исключена работа сети агентов, которые внимательно отслеживают перемещение каждого из правителей, причем не только в нашем и соседних секторах, а также по всей территории Баронств.
        - Да, мне как-то такая мысль с подменой образа не пришла в голову, а ведь мы ранее такой же трюк провернули с пиратами перед захватом станции. Ладно, подруга, ты меня убедила, тем более, что тебе в подобных делах опыта не занимать.
        - Тэв, еще я хочу сказать, что Кара совсем одна, и это слабое место для нее и нашей команды, - начала осторожно Дана. - Я не хочу, чтобы возможного двойника лидеров корпорации и практически главу разведки со временем подловили на "медовой ловушке", тем более что прецедент уже был.
        - И что ты предлагаешь? - я никак не мог понять ее полунамека. - Заставить кого-то из собратьев обратить на девушку внимание? Так ее боятся, как огня, ты же сама видела, что она вытворяла на тренировке, в спарринге с десантниками и минматарками, валяя здоровенных оппонентов, словно беспомощных котят, по полу. При этом твоя подопечная явно вымещала злость за испорченные дварфами годы подневольной жизни.
        - Но ты же справился с ней в первый раз при захвате и легко обездвижил на тренировке, снова доказывая, что не зря считаешься непревзойденным бойцом и носишь звание лидера среди метаморфов. Поэтому, предлагаю именно тебе стать ее любовником, - наконец выпалила она. - Это решает сразу все проблемы и достаточно приближает Кару к нам, заставляя в ответ не таиться перед своими близкими.
        - А как же ты? Да мне по сути никто кроме тебя и не нужен, - начал возмущаться я. - Плюс есть Прана, иногда. Постой, постой подруга, тебе что, меня много или ты далеко не равнодушна к женщинам? Сначала делили ложе с Мираной, потом затащили Прану в постель, а теперь еще планы на Кару...Что-то я совсем запутался.
        - Не горячись, и выслушай меня, - немного повысив голос, продолжила Дана, - Мирана нашла свою половинку, а ты - ее идеал и первая любовь - сейчас остался в стороне, да и молода она для тебя. Пране необходимо было помочь, иначе она никогда бы не отважилась иметь ребенка, что, в общем-то, и являлось ее сокровенным желанием. А отношения с мужчиной ей не так интересны, девочку больше привлекают романы с женщинами. Что касается меня - у нас с тобой разное понимание сути интимных отношений и их влияния на душевное развитие человека. Ты собственник и не хочешь делить личное даже с кровными родственниками. Я же люблю гармонию, получение полного удовольствия от жизни не только по отношению к себе, но и для других. И не вижу ничего плохого, когда схожее чувство, как я, испытает моя подруга, тем более, что уверенна на двести процентов в тебе. Ты будешь для Кары идеальным любовником, потому что она влюблена в тебя по уши, только скрывает свои чувства, боясь нарушить идиллию между нами. В конечном счете, это снимет ее напряжение и неудовлетворенность, наполнив душу и тело счастьем. И последнее - ты ведь сам
обещал увеличивать численность нашего народа, вот и относись к этому, как к долгу лидера перед своими людьми, если тебе так будет легче воспринимать происходящее.
        - Да я и не отрицаю своего обязательства! И думаю, ты, как глава разведки, знаешь, что я уже пару раз сдавал биологический материал нашим медикам, наравне с другими мужчинами народа метаморфов. Более того, я никогда не откажусь от всех своих детей, даже не зная, когда они были зачаты. Но спать со всеми особями женского пола, встречающимися на моем жизненном пути - я несколько не так воспитан, да и вкладываю в это дело определенные чувства, это не просто механические движения, спровоцированные гормональным всплеском.
        - Как раз именно поэтому, партнер, я и настаиваю на любовных отношениях с Карой. Ты чувствуешь женщину, вкладывая в интимный процесс душу и умения, что раскрывает ее, являя в итоге миру новую жизнь, зачатую в любви. Твои дети кроме превосходного генетического материала получают от родителей частицу счастья, которое испытывали отец и мать в момент близости, что никак не сравнить с искусственным оплодотворением. Пойми, я - женщина и тоньше чувствую, как будет лучше, и если ты согласишься - сама подведу Кару к этому.
        - Знаешь, иногда чувствую себя племенным бычком по вызову, - громко заявил я о своих ощущениях и насупился, обрывая дальнейшие обсуждения, так как чувствовал, что эта женщина может убедить любого, дай ей только время..."


        Система 184DR503 встретила нас необычными явлениями - вокруг огромной звезды расцвело несколько аномалий в виде разноцветных туманностей и пространственных дыр. Описать футуристическую красоту, окружающую нас повсюду, словами просто невозможно, да и представить художника, нарисовавшего подобную картину - тоже нереально. Невольно мы задумались о творце, который смог воплотить некий шедевр в жизнь. Однако аномалии были совсем небезопасны для перемещений, пилоту требовалось постоянно контролировать корабль, так и норовивший попасть в пространственную дыру. У меня даже сложилось впечатление, что предки свои базы специально строили в таких затрудненных для навигации местах, а может все это стало следствием их войн...
        Внутрь одной из аномалий и вел наш кораблик навигатор - ИскИн "Ската", практически не давая нам возможности куда-либо свернуть или долго колебаться. Вынырнули мы уже возле скопления крупных астероидов в спокойной системе, неизвестно как далеко от точки входа. Базу Древних тоже нашли очень быстро, на одном из астероидов. Благополучно прошли идентификацию, шлюзы, и, уже предвкушая полезные находки, увидели полностью пустые помещения. Оборудование и механизмы кто-то демонтировал до нас. Судя по обрывкам схем на стенах, в этом месте производили ИскИны, которые нам очень пригодились бы при производствах. Обыскав весь объект, на что ушел целый день, мы нашли несколько информационных кристаллов без кода доступа, а также с десяток осколков, когда-то бывших интеллектами без тела и, к величайшему сожалению, больше ничего.
        Покидали систему тем же путем, что и прибыли в нее, только в обратной последовательности, правда, мысли о том, что Командер неспроста дал наводку на искомый объект, не выходили из головы. Получается, все дело в находках, а точнее - в информации, записанной на один из носителей и если это так - то мне предстоит серьезный разговор с Умником. Что-то с этими ИскИнами предков не так, как будто они ведут собственную игру у людей за спиной, иногда манипулируя нами...
        По возвращению домой, мы опять погрузились в рутину, а найденные кристаллы с базы предков я подключил к дешифратору. Пока информация извлекалась, пришла мысль навестить главу контрразведки и задать ему давно мучавшие меня вопросы.
        - Здравствуйте, Олум! Хотел уточнить, как там пленный диверсант, - озвучил я цель визита.
        - Он умер, барон. Два дня назад пришел в себя, и, видно догадавшись, что в плену, произнес какую-то фразу на староаграфском наречии, как результат - смерть, - озвучил минувшие события Бейт. - Мы сразу попробовали оживить его с помощью реаниматора, но в ответ получили отказ всех органов одновременно и мгновенное сворачивание крови, ни одно из наших действий не дало никакого шанса на успех. Бросились считывать память, пока мозг еще частично был жив, но наткнулись на ментальный блок, в общем, полный провал. Мне, как бывшему офицеру разведки Агарской империи, известно о существовании подобных древних техник воздействия на людей, но еще на заре создания Содружества они оказались под запретом. Кроме того, считалось, что на сегодня уже нет специалистов-ментооператоров десятого уровня, способных на столь глубокое внушение, по сути, кодирование индивидуума на смерть. Но как видим - аграфы еще владеют секретом и не стесняются применять его. Если позволите - я бы слил видеозапись произошедшего инцидента и заключение врачей агентам разведок людей, да и остальным нашим друзьям информация о тайных манипуляциях
Старшей расы не повредит.
        - Вы правы, Олум, подобная кодировка сродни рабскому ошейнику. Предоставьте информацию людям, а оркам, минматарам и дварфам видеоматериалы я сам сброшу. Что же по поводу провала - не стоит себя винить, насколько мне понятно, никто из нас с этой ситуацией в тот момент не справился бы лучше, - успокоил я Бейта, он тоже пахал как проклятый, да и предвидеть всего невозможно.
        - Одно могу сказать с полной уверенностью, все следы ведут к аграфам, хоть и выбраны исполнители среди людей, причем двое из диверсантов были метаморфами с имплантом подчинения, - добавил контрразведчик.
        - Почему же тогда всех перевертышей не склонить на свою сторону схожим образом? - тема рабских контролеров в голове подопытного меня интересовала и раньше, но все как-то не было кому задать вопросы, для этого, как минимум, требовался сведущий во всех тонкостях аналогичных имплантов подданный Агарской империи.
        Олум на несколько минут задумался, подыскивая слова, а затем решил приоткрыть тайные наработки бывшей родины.
        - Имплант полного подчинения угнетает личность и подконтрольный человек в течение года сходит с ума, а хорошего агента надо готовить годами в расчете на длительную и продуктивную службу. Обычным рабам в Агарской империи ставят так называемый пограничный блок или симбионт болевого порога, который не угнетает саму личность, а лишь причиняет нестерпимую боль по команде хозяина. На некоторых волевых людей и практически на всех метаморфов подобный вариант воздействия вообще не действует, по причине того что мы все хоть в малой степени ментально активны и можем блокировать нервные рецепторы. Кроме того, упомянутый мною блок полного подчинения можно применять, если объект не является ментооператором выше пятого уровня, иначе организм отвергает его еще на стадии вживления, и вы не добьетесь эффекта согласованного воздействия - человек попросту не станет реагировать на команды. Конкретно в нашем случае, с диверсантами, метаморфы не обладали выдающимися способностями и подверглись имлантированию перед самой операцией внедрения. Иногда, если агент воспитан с детства и служит работодателю, но последний
опасается его раскрытия в ходе пленения или перевербовки - ставят имплант-мину, которая взрывается в случае ментосканирования или по команде кукловода.
        - Да, с такой "игрушкой" мы уже имели дело, и к счастью для пациента и для нас успешно удалили ее, - я вспомнил случай с Карой.
        - Не знал, что подобное возможно. При моей службе мы не смогли решить эту проблему, правда и не занимались этим серьезно, всего пару раз, - с вопросом поглядывал на меня контрразведчик.
        - Потом, как-нибудь при случае, расскажу способ, - я не стал развивать дальше тему, так как иначе пришлось бы выложить историю нашей разведчицы с момента первой встречи, а я еще на Земле не любил обсуждать людей у них за спиной. Намекну девушке, и пусть сама решает откровенничать с Олумом или нет, выдавая сразу все подробности или часть из них.
        На этом тему с рабскими имплантами можно считать исчерпанной, но что-то удерживало меня в каюте старика. Я еще некоторое время поколебался и все же решился озвучить мучавший изнутри вопрос. За время знакомства Олум стал для меня очень авторитетным товарищем, да и должность главы контрразведки открывала перед ним многие наши тайны, как корпоративные, так и личные. В общем, за чашкой взвара мне захотелось поведать ему свои сомнения по поводу любовных отношений с Карой, и озвучить позицию, занятую Даной, авось старик посоветует что-то неординарное, или припомнит подобный случай.
        - Соглашайтесь, барон, - огорошил меня Олум. - Кара еще молода, ей без любовных отношений - никак, а работа в разведке предполагает одиночество, так как подставлять родных под удар не хочется. Для мужика без детей - как то еще терпимо, и то, я вон семью не завел, а мальчика усыновил. Она же потеряет годы, а там - и интерес к жизни. Предать, конечно, не предаст, я ее тоже чувствую, но будет несчастлива от такого существования, это точно. Конечно, можно попробовать подобрать девушке другую пару, но на вашем фоне это трудно, а остальные сильные метаморфы команды живут уже сложившимися семьями, и, кстати, практически все имеют по несколько партнерш. Для нас это норма, как и воспитание детей всем обществом, сама жизнь в постоянных скитаниях и опасениях учит этому.
        - Спасибо за откровенность, Олум. Пойду я, работы много. Старик не развеял мои сомнения, но еще на один шаг приблизил к варианту подруги "пантеры"...


        Дана уже не тянула меня за язык относительно обещания подумать и дать ответ, а просто выжидала, но я сам при встрече дал согласие, хотя морально еще не до конца был к этому готов.
        Когда вечером я отмокал в небольшом бассейне коттеджа, все же мне удалось организовать водоем для себя на станции, в комнату робко зашла Кара.
        Наши взгляды встретились, мы несколько длительных мгновений смотрели друг другу в глаза, а затем я пригласил ее.
        - Иди ко мне, красавица...


        ...Кара лежала у себя в комнате и вспоминала минувшую ночь. Сначала она восприняла предложение Даны в шутку, ведь подруга пригласила ее провести ночь со своим мужчиной. Девушку очень удивило такое поведение, потому что далеко не каждая женщина открыто решится на нечто подобное, обычно инициатором расширения круга партнерш выступал любовник. Немного погодя, представив мысленно Тэва, она все-таки решилась на этот шаг, поскольку себе лгать нельзя - он нравился ей, как внешне, так и внутренним содержанием. Войдя к нему в комнату в своем истинном обличии, какое показывала редко, так как имела внешность яркой блондинки, Кара застыла, словно молоденькая девочка, опасаясь отказа или розыгрыша. Случись подобное - и ее страстное влечение к барону изменится на противоположное чувство, ибо от любви до ненависти один шаг, и всем давно известна прописная истина, что нет ничего страшнее отвергнутой женщины. Взгляд Тэва прошелся по восхитительному телу девушки, оценивая и подмечая все изгибы и мелочи, а затем он преобразился в молодого, очень красивого блондина с синими глазами и властно позвал ее, заставив
сердце трепетать в предвкушении. Сначала Кара оказалась в необычной ванной, а Влад - какое красивое у него имя - впился ей в губы и руками стал очень нежно и чувственно ощупывать все тело, поглаживать кожу в районе поясницы и бедер. Язык мужчины скользнул к уху, повысив градус нетерпения, перешел к шее и снял стон на соске ее груди. Когда он добрался до пупка - она уже вся горела страстью, затем были слегка прикушены ягодицы и поцелованы ноги, а тело уже дрожало, реагируя на малейшее прикосновение, и наконец, уста любовника дошли до паха... На этом моменте произошел первый взрыв, и Кара, не успев еще успокоиться и прийти в себя, ощутила плоть любовника между ног. Колыхание сильного мужского тела и волн воды в ванной быстро довели девушку до вершины повторно, и она не сдержалась, хотя раньше всегда приглушенно стонала, в этот раз закричала в порыве страсти. Совместный отдых и купание, перемешанное с поцелуями, пролетели как миг, Влад опять подхватил ее тело, словно невесомое, при факте за девяносто килограмм, и стал перемещаться к кровати. Последствия укрепления костей и мышц сделали из Кары необычайно
мощного бойца, но, с тех пор, ни один из близких партнеров, коих было всего два, не смог носить ее на руках. Однако сразу добраться до ложа не получилось, его вздыбившаяся плоть выдавала желание, которое подвигло парня на полпути к цели прислонить свою ношу спиной к стене. Кара отреагировала мгновенно, обвивая руками шею и ногами талию партнера, тогда как губы опять впились друг в друга, а возбужденный орган мужчины без промедлений нашел свое природное место. Девушка плавно качалась, как на сильном мустанге, и в момент кульминации опять закричала, смывая обоюдным оргазмом все свои ощущения, словно волной. Как добрались до кровати - воспоминаний нет, а дальше его сильные руки продолжали гладить молодое женское тело. Она уже практически задремала, наслаждаясь легким массажем, но пальцы любовника нашли соски, и, не задерживаясь долго, вернулись к ягодицам, чередуя эрогенные зоны и наращивая темп. В это самое время губы партнера, словно приняв эстафету, продолжили покрывать поцелуями ее всю, от шеи до кончиков ног, и снова подняли новую волну желания. Влад повернул девушку боком, прильнул телом к ее спине
и, войдя возбужденной плотью в открытые врата, начал новый раунд. Руки в такт плавным и сильным движениям играли с грудью, а потом с бедрами, и опять они вместе взорвались, мужчина как будто чувствовал нужный момент, до последнего сдерживаясь. Даже сейчас, вспоминая все это, ее кожа покрылась мурашками, а между ног стало влажно...


        ...Я проснулся, как обычно пошарил рукой по постели и не обнаружил Кару. При воспоминании ее имени в памяти всплыли вчерашние "хулиганства". Она очень красивая женщина, чуть ниже Даны, но выше Праны. Глаза большие, зеленые, волосы природной блондинки, носик аккуратный, брови в разлет и очень сочные полные губы. Первое же прикосновение к белой, слегка загорелой бархатной коже побудило к действию. Кара очень чувствительна, прикосновение к ушам и шее заставило женщину чаще дышать и налило соски, которые превратились в спелую вишню в моих губах, заставив ее стонать. Прикосновения к бедрам, ягодицам и внутренним сторонам ног просигнализировали, что тело девушки уже трясет от спазмов, осталось только поймать сам взрыв устами. После бассейна решил переместить даму на кровать, но не донес, захотелось взять ее прямо здесь, возле стены. Потом постель, массаж и продолжение. Я зажмурился, как сытый кот, и улыбнулся, осознавая, что красивая блондинка теперь рядом с нами, с этого момента Кара уже стала частью нашей семьи, словно мы давно вместе...


        Дана вошла в комнату подруги, усмехнулась у порога, увидев мечтающе-блуждающий взгляд девушки и произнесла:
        - Вижу, ты осталась довольна, дорогая? А еще отнекивалась и стыдилась, словно юная девочка перед первым разом, - не забыла вставить шпильку пантера.
        - Я не смогу выразить тебе свою благодарность, мне не было так хорошо и спокойно еще никогда в жизни, - при этом Кара подошла к столу и, взяв в руку нож, надрезала себе ладонь. - Я хочу с тобой породниться, ибо ощущаю родственную душу и всегда мечтала о старшей сестре.
        - Я принимаю тебя, младшенькая, - Дана проделала такой же надрез и их раны соприкоснулись.
        Для метамофов кровь священна, а совершенный ритуал навсегда скрепил тела девушек родственными узами.


        Глава 29.

        Утром Умник сообщил, что данные с кристаллов памяти, изъятые на разрушенной станции, частично удалось расшифровать. Всей информации разобрать и осмыслить не вышло, так как сведения были очень обрывочны, но кое-что скомпилировать получилось. Документ содержал ссылки на то, что Древние внедряли в свои ИскИны, начиная с седьмого поколения, матрицу личности живого человека, независимо от модели и места службы такого интеллекта.
        - Умник, в тебя тоже залита подобная сущность, скопированная с когда-то живущего индивида? - я решил сразу проверить полученную информацию, как говорится "не отходя от кассы".
        - Да, Влад, я несу в себе личность майора флота Грена Проскета, - ответил ИскИн.
        - Для чего это делалось?
        - Я думаю, для тебя не секрет, что ИскИны на программном уровне ограничены в самостоятельном принятии некоторых решений. Например, таких, как гиперпрыжок корабля, возможность открывать стрельбу орудийных комплексов, вступая в бой, или умышленно причинять вред живому существу и еще многие другие моменты, подобные этим. Конечно, если команда единицы погибла во время сражения - то искусственный интеллект продолжает боевые действия, обусловленные последними распоряжениями до момента истощения энергии, ведь из боя судно так и не вышло, но покинуть сектор баталии без приказа уже не может. Когда ваши предки почувствовали, что могут проиграть войну, а людские резервы были на исходе - они приняли решение о создании особых ИскИнов, которые даже после гибели самих людей смогут продолжить сражаться с чуждыми человечеству расами, контролировать некоторые объекты, форпосты и присматривать за потомками. Насколько я увидел еще в первую нашу встречу по отклику нейросети предтеч, Влад - вы уже общались с одним из нас до меня, где и получили свое первое воинское звание. Однако понять нашу суть в тот момент вам не
удалось.
        - И что же ты все это время молчал, Умник, или к тебе надо обращаться Грен?
        - Подобная информация в тот момент могла только навредить, насторожив вас, и возможно даже заставила бы отказаться от моих услуг. Сейчас же вы сами убедились в полезности и преданности ИскИнов от предков общему делу расы метаморфов, кроме того на разрушенной базе меня ждало лишь забвение, поэтому я рад привнести полезность в работу с вами. И называйте меня Умник, мне нравится подобранное имя больше, чем ранее присвоенная стандартная аббревиатура, и оно, кстати, точнее соответствует интеллекту без тела и души.
        - А как быть с подчинением, я могу быть уверен в исполнении моих указаний?
        - Что касается ваших дел - абсолютно, а относительно установок Древних, их наследия - мое звание выше вашего в табелях о ранге, лейтенант. Но я даю вам слово боевого офицера, что любое действие в этом направлении мы сможем обсудить и прийти к согласию.
        - А если бы ты, Умник, был не майором, а скажем, как я - лейтенантом?
        - Тогда бы вы считались старше по должности, потому что у живого человека с равным званием приоритет над любым из нас. Но, насколько мне известно, ниже майора личности не внедрялись, эту честь надо было заслужить реальными и далеко не малыми делами и поступками.
        - Последний вопрос на сегодня, Умник. Тебе известна технология внедрения матрицы живого человека в ИскИн? - подобные знания, на мой взгляд, открывали перед нами огромные возможности, увековечивая и штампуя членов команды, и стало реально страшно за врагов.
        - Только в общих чертах, Влад, но ваших полномочий еще не достаточно для обозначенных знаний, - отшил меня бывший майор...


        Я долго думал о возможном доверии к этому интеллекту и ему подобным, и все же решил оставить сложившуюся ситуацию как есть, даже осознавая Умника в качестве возможного контролера над собой, доверившись своему внутреннему чутью. Наш ИскИн - личность, но в отличие от людей - без души, а значит без интуиции, посредством которой человек общается со своей сутью, и в этом машина уступает каждому из живых. А ведь какие молодцы предки, не бросили своих потомков, а создали множество таких интеллектов, наделили их матрицами достойных офицеров, чтобы помогать нам, где-то поддерживая, а в иных случаях - ограждая. Кроме того, Командер, как мне кажется, имел звание повыше майора и именно с его подачи мы нашли, можно сказать, бесхозный ИскИн предков и информацию, раскрывающую их внутреннюю суть и тайный орден. Складывается впечатление, как будто таким образом проверялась моя реакция на происходящие изменения в жизни, и я принимался в семью наследников Древних.


        ... Мы еще неделю устраивали мозговой штурм себе и Умнику, работая над системой локации и передач, и наконец, нашли решение. Для этого сначала распотрошили сканирующие буи предков с моего "Ската" и прописали несколько новых команд для ИскИнов третьего класса, на которые планировали возложить функции первичной обработки информации. Идея состояла в следующем - в сектор сбрасывается минимум двадцать один яйцевидный датчик, которые, повинуясь команде встроенных интеллектов, выстраивались в кристаллическую решетку по форме идеального шара с точкой в центре и диаметром сто-двести метров. Каждый окраинный буй внутри имел комплекс сканирования по принципу сигнала локатора, испускаемого световым пучком в свое направление постоянно. ИскИн датчика фиксировал отклонение картинки при последующем излучении и передавал информацию на центральный буй, а тот обрабатывал и передавал ее в момент гиперсвязи с помощью внутреннего камня и генератора. Но чтобы получить данные в виде сигнала с такого ретранслятора - наш главный ИскИн, Умник, пробивал посылом с гиперпередатчика расстояние к каждому центральному бую. И в
этот краткий момент открытия окна появлялась возможность принимать накопленную информацию о секторе. Отличие от современных систем состояло в том, что не требовалось лететь в точку сканирования, дабы снять показания с датчиков. Любые изменения анализировались ИскИнами самих буев и в конечном итоге - Умником. Идея была неплоха, но расчеты показали, что необходимы фокусирующие камни, каждый в четыреста карат по внешнему краю сферы, и не менее тысячи внутри, в противном случае нужно засеивать все пространство огромным количеством датчиков. Это попахивало катастрофой... Где взять столь крупные кристаллы - в общем-то известно, но цена на них сравнивалась со стоимостью уровня станции или небольшой эскадры современных кораблей. Я уже было, окончательно отбросил сформированную теорию, как мой взгляд коснулся лабораторного стола с несколькими прозрачными булыжниками. Один из камней поражал своими размерами, а взяв его в руки - я ощутил вес примерно в два килограмма или, страшно подумать, в десять тысяч карат. Минерал предо мною выглядел кристально чистым, как алмаз, но на самом деле являлся горным хрусталем,
или прозрачным кварцем.
        - Откуда это чудо природы? - задал я вопрос работающим со мной инженерам и ученым.
        - Наши шахтеры притащили, есть экземпляры и покрупнее, а зачем он вам?
        - Очень хочется узнать свойства найденного минерала касательно фокусировок и преломления различного вида излучений по сравнению с характеристиками бриллианта и обычной стеклянной линзой?
        Умник вновь сделал расчеты и выдал результат, а я просиял - неужели мы нашли решение. Вычисления показывали, что для фокусировки ментального сигнала человека бриллиант является наиболее оптимальным решением, а для сканирующего лазерно-оптического устройства в космосе горный хрусталь подходил лучше, в том числе и по причине возможности иметь камни более крупных размеров. Еще мы пробовали использовать стеклянные линзы, но почему-то эффект от изделия, выполненного из рукодельного материала, имел результаты похуже. Внутри сферы расположили буй с бриллиантом в пятьдесят карат и каскадом ИскИнов, для управления внешними сканирующими датчиками, а также обработки поступающей от них информации. Снаружи, по заранее определенным координатам, фиксировались лазерно-оптические буи, каждый из которых содержал ограненный прозрачный кварц весом чуть более двух килограмм и искусственный интеллект для управления лучом. Через день провели испытания - сканирующие комплексы четко фиксировали перемещение двух подопытных кораблей в соседней системе.
        После положительного результата эксперимента, когда помещение покинули все сотрудники, Умник неожиданно произнес, обращаясь лично ко мне:
        - Влад, за проведенные боевые и организационные действия в рамках полученного задания, а также с учетом научных достижений, вам присвоено звание капитана Космического Флота Древних! Поздравляю! Информация отражена на вашей нейросети, - посреди комнаты передо мною предстала голограмма человека в форме старшего офицера, который отдавал честь на манер предков, прижав сжатую в кулак правую руку к левой груди.
        - Благодарю, господин майор, - ответил я тем же жестом.
        На следующий день с помощью Умника и навигационных карт мы еще раз подробно изучили космические просторы вокруг размещения наших станций. В результате получилось откинуть из списка все сектора, сложные для сосредоточения и перемещения космических эскадр. Отслеживать прыжки одиночек, пусть даже разведчиков, мы посчитали слишком затратным для себя занятием, к которому можно вернуться в будущем. В итоге расчеты нам указали на тридцать семь потенциально опасных мест, пространство которых необходимо держать под контролем. Осталось только закупить расходные материалы и разместить сканирующие комплексы.
        Заготовками горного хрусталя нас обещали обеспечить артельщики Лима Сода по довольно сносной цене в сравнении с бриллиантами, а канал поставки драгоценных камней мы недавно обговорили с дварфами. Поэтому, пользуясь хорошими взаимоотношениями с коротышками, я решил расширить заказ обработанных алмазов сверх необходимого, так как мне в голову пришла мысль закрыть еще одну брешь в обороне. Для работы ретрансляторов хватало сорока крупных камней, но чтобы построить в системе станции "Лига" ментальную защиту, по аналогии работающей вокруг базы "Джокер" - пришлось раскошелиться. Расчет мой велся к тому, что пока в нашей команде нет сильных ментооператоров, способных наносить удары по врагу с помощью сети разбросанных по системе накопителей - этим буду заниматься только я, но в близлежащих пространствах. Поэтому выбор пал на самые ценные и по счастливой случайности соседние сектора - планета Локс со станцией "Лига" на дальней орбите и база-крепость "Джокер". Если я успею до атаки противника прибыть в любой из них - то смогу воспользоваться домашней заготовкой для ментальных пространственных атак.
        Кристаллы дварфов стоили дешевле, чем у контрабандистов, почти на двадцать процентов, а, кроме того, величина заказа позволила сбить цену еще немного. В итоге сумма контракта составила более двухсот двадцати миллионов кредитов.
        Патриарх, опробовав в деле подаренных роботов, не будь дураком, затребовал взамен по сделке "Сколопендр" в количестве двухсот пятидесяти единиц. В ходе долгих и горячих торгов, а с дварфами по-другому нельзя, мы согласились поставить двести тридцать с дополнительным условием, что бриллианты нам привезут сразу, а мы роботов отправим в течение трех-четырех недель.
        Еще на протяжении целого следующего месяца я заряжал камни своей ментальной энергией, и мы засеивали обозначенные системы сканирующими буями. Засечь короткий сигнал от действующего датчика со стороны облучаемых кораблей теоретически можно, если имеется сверхчувствительная аппаратура на борту, но найти столь маленькие объекты в пространстве - практически нереально.
        Из-за насыщенных рабочих будней возвращение наших поисковиков на станцию "Джокер" прошло как-то обыденно. В этот раз они наткнулись на разрушенные строения непонятной принадлежности, где собрали несколько странных артефактов. Предметы были осмотрены всеми нами для возможного опознания и по отрицательному результату переданы на изучение научникам и инженерам. А поисковики уже через три недели опять собирались в поход. Я в свою очередь поведал капитанам о возможности вести разведку территорий через аномалии, помня наш с Даной последний поход к объекту предков, для чего снабдил каждый корабль десятком сканирующих передатчиков, заранее понимая, что часть из них в ходе эксперимента просто потеряется.


        ...В какой-то момент ощущение чего-то, ускользающего из рук, пропало, и я успокоился, понимая, что сделано все, чтобы максимально подготовиться к любой угрозе. А через четыре недели относительно спокойной жизни мы получили первый тревожный сигнал от нашего ретранслятора в пяти системах от станции "Рудная". На душе даже стало как-то легче, ведь не зря готовились и напряженно ждали. Поступившая информация открыла перед нами картину, согласно которой в одном прыжке от шахтерской базы появилось семнадцать кораблей. Прибывшие суда свободно дрейфовали, что могло означать только одно - они ожидают кого-то еще, для других целей выбранный сектор пространства, достаточно удаленный от торговых путей, просто бесполезен.
        Без малого два десятка аппаратов возможного противника вполне по силам нашей эскадре в системе "Рудная", которая состояла из двадцати современных кораблей, модернизированных до четырнадцатого поколения, в том числе два классифицированных нами как малые линкоры "Кашалот". С целью запутать резидентов противника, а они без сомнения были, во всех наших жилых секторах боевые суда дежурили на дальних орбитах. А к станции единовременно подходил патруль из пяти-семи кораблей, поочередно меняясь для отдыха команд, поэтому определить точный состав обороны становилось затруднительно.
        Раз противник ожидает подкрепление - то и нам нужно срочно решать, что делать. Оставить все как есть, уповая на то, что корабли корпорации на несколько порядков сильнее, или кроме качественного перевеса организовать еще и количественный. И не в последнюю очередь стоит определиться с главнокомандующим. Не скрою, по началу руки, что называется "чесались", воз